Кирилович Юргас Викторович: другие произведения.

Носитель убийц (общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
Оценка: 4.59*95  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Ура,наконец-то получилось выложить нормальный полный файл! Что делать, если ты родился в роду потомственных магов абсолютно без Дара, если родственники называют тебя "уродом", и в довершении ко всему в день твоего совершеннолетия тебя решили отправить в ссылку, можно конечно сломаться ...а можно доказать что ты лучшее что есть у твоей семьи!

   Что делать, если ты родился в семье потомственных магов абсолютно без Дара? Если ты живешь в собственной семье изгоем, и к тебе обращаются не иначе как "урод"? Если в день своего совершеннолетия ты выясняешь, что тебя отправят в ссылку на верную смерть? Можно сломаться и покорно встретить предначертанное тебе твоей семьей, а можно проторить, сжав кулаки и кусая до крови губы, собственную дорогу и заставить свою семью гордиться собой!
   Глава 1
   Побег
  
   - Болото... Как я его ненавижу! Но только здесь можно убежать от отца. Когда же оно кончится?!
   Сапоги уже набрались воды и неприятно хлюпали при каждом мучительном шаге. Звук погони был прекрасно слышен за спиной.
   - Похоже, отец спустил всю псарню, чтобы меня найти. Хорошо, что сторожевую сеть здесь ему не хватит силы раскинуть... Но, как же я устал...
   По болоту в рассветных сумерках пробирался высокий худоватый паренек, одетый в ношеный черный камзол и высокие, выше колен, сапоги. За спиной у него висел простой, средних размеров холщевый мешок. Вот он устало плюхнулся на болотную кочку и прикрыл глаза. Разве мог он подумать еще день назад, что он - сын великого герцога, Архимагистра королевской ложи, будет убегать через болото от собственного отца?
   Анри родился в одном из самых почитаемых родов империи. Он был любимчиком матери не только потому, что был самым маленьким среди ее детей, а их, включая Анри, было четверо. Но и потому, что, как называли его старшие дети, он был "уродом". Случилось в принципе невероятное - в семье потомственных магов, ведущих свой род уже более тысячелетия, родился ребенок абсолютно без Дара. Отец спокойно относился к издевкам старших детей над младшим, единственной защитой и поддержкой Анри была его мама и книги, которые он зачитывал до дыр, прячась от братцев, где-нибудь в потайном проходе. Как только Анри научился читать, он начал изучать замок. Великолепный "Нокарадо" - замок, построенный их первым предком. Во всяком случае, так звучала официальная легенда истории их замка. Правда, как позже выяснилось, эта легенда оказалась далека от истины, но об этом чуть поже.
   Когда Анри исполнилось двенадцать лет, произошло знаменательное событие. Во время охоты, невинной детской игры, которую брат и сестра сумели превратить в очередное издевательство: вместо обычных догонялок они решили применить настоящие луки со стрелами без наконечников, которые, несмотря на это, били довольно таки ощутимо. Анри решил спрятаться от них в камине, располагающемся в старой приемной зале. Забираясь в этот старый, пыльный камин, которым давно никто не пользовался, он нечаянно задел каминную заслонку, которой обычно регулируют поток дыма, уходящего в дымоход. Анри был довольно высоким мальчиком и, перелезая через каминную решетку, нечаянно приподнял эту заслонку головой. К его испугу внутренняя стенка камина, состоящая из больших каменных блоков, бесшумно подалась вовнутрь и превратилась в удобную лестницу, ведущую куда-то вверх. Постояв так буквально пару тактов (единица измерения времени, равная одном удару сердца), она также бесшумно встала на место. Азартные крики братца с сестрой уже раздавались в коридоре. Анри настолько явственно представил летящую в него стрелу, что руки сами собой приподняли заслонку и, как только стена начала вновь двигаться, он буквально взлетел по ступенькам наверх. Его взору предстал коридор, обходящий зал по периметру. Невдалеке от места, где стоял Анри, начиналось какое-то ответвление. В самом коридоре, на удивление, было относительно светло, можно было разглядеть то, что находится впереди на пару локтей. Под потолком висела светящаяся плесень - Анри читал, что такую плесень использовали гномы для освещения своих тоннелей в древности, до того момента, как придумали магические светильники. В коридоре он заметил несколько смотровых отверстий, прикрытых прозрачной слюдой. К одному из таких отверстий он и припал глазом.
   В зал с торжествующими криками ворвалась сестра с братом. Но тут же их радостные крики смолкли, и Анри с удовольствием увидел их недоуменные лица. Аскер взглянул на амулет, державший в своих руках, и удивленно показал его сестре.
   - Он что сломался?
   -Не знаю... Горни сказал, что он "урода" будет чувствовать на расстоянии сорока локтей.
   - Наверное, Анри вычитал в своих книгах как его обмануть! Поймаю и насыплю ему магрусов за шиворот! (Магрусы - разновидность ядовитых сороконожек, их яд не смертелен, но в случае попадания на кожу оставляет сильные ожоги).
   - С ума сошла?! Папа что сказал? Шутите над ним, сколько хотите, но так, чтобы его не стыдно было гостям показывать, а что с ним после магрусов будет? Да он десницу (десять дней) будет лежать весь опухший. И как ты собралась их ему сыпать, сестренка, ведь ты сама при их виде визжишь?
   При этих словах Глер капризно надула губы, но тут же радостно улыбнулась и произнесла:
   - А я его буду только держать, а сыпать их будешь ты. Ведь ты такой смелый и ничего не боишься, а гости в ближайшее время не предвидятся, мы же едем с папой в столицу, а "урода" туда он никогда не берет! -
   При этих словах Аскер довольно надулся, и в его глазах зажглись нехорошие огоньки, так знакомые Анри. Он подождал пока его "родственнички" покинут зал и на цыпочках пошел к боковому коридору, виднеющемуся впереди. К его неудовольствию, коридор быстро кончился тупиком. Глядя на стену, преградившую путь, Анри стал рассуждать вслух:
   - Зачем строить это ответвление просто так? Ведь это глупо. Если враги прорвутся в коридор, в этом тупичке не скрыться, внезапно из него не нападешь... Значит, здесь должна быть потайная дверь, вот только как ее открыть? -
   Он начал внимательно разглядывать каменную кладку. Примерно через два-три удара замковых часов его труды были вознаграждены. Он заметил, что возле поворота в коридор один камень был уложен без связующего его с другими камнями раствора. Но, помимо этого, в камни в самом тупике были вставлены небольшие иголки, которые явно были нашпигованы ядом. Не факт, что он до сих пор действует, но впотьмах враги, шаря руками по стене в поисках рычага открывающего дверь, нашли бы там только свою смерть.
   Анри, не задумываясь, повернул камень. Им завладел исследовательский дух, впрочем, подкрепленный желанием найти выход из коридора. Как выйти обратно через камин, он не знал. Уже наученный опытом каминной лестницы, как только почудилось движение внутри тупика, Анри побежал туда. И успел вовремя, подбегая, он заметил, как открывшаяся дверь вновь начала движение, но уже вспять. Проскользнув через дверной проем в новый коридор, он удивленно застыл. В темноте, слегка подсвеченной той же плесенью, что и в предыдущем коридоре, с правой стороны виднелся длинный стеллаж. Но не это впечатлило Анри, а то, что он увидел на самом стеллаже. На всю обозримую длину на нем лежали сокровища - древнего вида книги и свитки. Как позже выяснилось, библиотечный коридор огибал по периметру весь замок, и из него было только три выхода, которые довольно просто открывались изнутри - нажатием рычага возле двери. Так Анри нашел себе прибежище на последующие шесть лет. Библиотека стала его учителем. Лишенный возможности заниматься совместно с братьями у нанятых отцом учителей, по причине постоянных издевок старших детей над ним (ну кому понравится, что тебе постоянно швыряют в спину ледяные иглы или поджигают твою одежду), Анри стал учиться по книгам. Из них он брал поистине неисчерпаемые знания по истории, магии, математике и другим наукам, изучал языки. Примерно через год, после нахождения библиотеки, Анри мог с легкостью решать те задачи, что задавали его братьям их учителя, ведь в отличие от них, он любил учиться. В библиотеке также были книги о приключениях различных путешественников, которые Анри зачитывал, чуть ли не до дыр. Довольно часто Анри набирал еды на замковой кухне и днями не показывался на глаза своим родственникам. Именно там, в библиотеке, он нашел подлинную историю "Нокарадо" - их предку он достался в качестве боевого трофея во времена становления Империи. Земли герцогов и графов, не подчинившихся новоявленному Императору, раздавались преданным соратникам. Почти все последующее время молодой Анри пытался досконально изучить все потайные проходы своего замка. Именно благодаря своему неуемному любопытству, он и успел сбежать из замка. В день своего восемнадцатилетия он ранним утром, проникнув через потайной ход в замковую кухню и разжившись продуктами, поспешил к верхней башне замка. Туда обычно никто не поднимался, и там юноша чувствовал себя в относительной безопасности, мог спокойно отдыхать, греясь под теплыми лучами Сограна. Путь в башню проходил мимо кабинета отца. Как ни странно это звучало, но оттуда донеся голос старшего брата - Горни.
   - Отец, что-то случилось? Ты так рано меня позвал.
   - Присядь, Горни. Сегодня с утра прилетел императорский вестник, настала очередь нашего рода посылать к Гремучим морям своего представителя.
   Гремучие моря, воистину страшное место этого мира. Оттуда постоянно нападают на Империю морские демоны. Служба на границе этих морей считается очень опасной, и именно из-за этого в империи давно существовала замена смертной казни - вместо нее, если преступник был согласен, его отправляли охранять границу возле морей. Смертность среди пограничников была очень высокой. На должности командиров туда отправляли дворян. Дворяне должны были отслужить минимум тридцать лет на этой границе. Из уехавших туда, домой возвращалось не больше трети. Для дворян было два способа оказаться в погранслужбе Гремучих морей: попасть в немилость императора или по родовому обязательству - один раз в сто лет каждый дворянский род, независимо от происхождения, отправлял туда своего представителя. К счастью, последние триста лет существовало правило замены, тридцать человек должны добровольно согласиться уехать вместо кандидата к морям и отслужить положенные тридцать лет. И вот настала очередь рода де Оностре отправлять своего кандидата.
   - Кого ты хочешь отправить туда, отец? - мертвым голосом спросил Горни
   - Я еще не решил, согласись, это нелегкий выбор... ведь вы все уже отпраздновали свое совершеннолетие. -
   - Отец! Ты прав! Ведь сегодня у Анри тоже День рождения! Вот и отправь "урода" туда, ущерба роду не будет никакого, и от него будет хоть какая-то польза.
   - Да, это вариант, но боюсь, что он погибнет там в первый же месяц. Ведь я даже его фехтованию не учил... Хотя, обвешаем его амулетами, и если он захочет доказать, что является достойным членом рода де Оностре, он попытается выжить. Решено, завтра он едет с нами в столицу и оттуда вместе с остальными представителями родов отправится к Гремучим морям! -
   При этих словах отца, продукты выпали из рук Анри, а мысли перепуганными мышами начали носиться по его голове.
   - Месяц... да уж, отец сильно преувеличивает мои способности к выживанию. К Гремучим морям отправляют воинов, и то из них выживают далеко не все. А ведь других детей с детства учат воинским искусствам. Даже Глер не избежала этих тренировок. Я ведь тоже пытался участвовать в них, что не говори, а хотелось когда-нибудь дать братцам достойный отпор, но меня вытолкали взашей, у отца не было абсолютно никакого желания платить за уроки младшего сына. И вот теперь меня, АБСОЛЮТНОГО неумеху, отправляют на верную смерть. Да я даже амулеты активировать не умею! -
   Анри обреченно прислонился головой к стене. "Что делать?" - эта единственная мысль, которая крутилась теперь в его голове. Внезапно Анри выпрямился. Доказать, что я являюсь достойным членом рода де Оностре? Я докажу! Никто не имеет права решать за меня, все, с сегодняшнего дня я совершеннолетний! Наклонившись, он стал торопливо собирать продукты, одновременно сортируя их. Пирожные и булочки отлетали в сторону, кусочки солонины и мяса укладывались на плащ. К счастью для Анри, строители замка позаботились о том, чтобы идущего по тайному коридору человека было невозможно обнаружить ни физически, ни путем магических поисков. Юноша стремглав бросился обратно на кухню. К сожалению, по ней уже сновали молодые поварята. Однако выход из затруднения нашелся быстро. Один из поварят положил, только что вынесенный из кладовки, кусок копченого мяса на разделочный стол прямо возле шкафа, за которым находился потайной вход. Преимущество всех потайных дверей замка состояло в том, что механизмы, сработанные древними мастерами, работали безупречно. Любая дверь открывалась совершенно бесшумно и, спустя два такта, также бесшумно закрывалась. Время, которого как раз хватало, чтобы через нее быстро проскочил один человек. Как только поваренок отвернулся, чтобы взять с соседнего стола разделочный нож, Анри тут же запустил механизм. Схватив окорок, он побежал к винному погребку. Тем временем, возле кухонного стола стоял, держа в руках нож, испуганный поваренок и, расширенными от ужаса глазами, взирал на пустой стол. Наверное, именно с того времени по замку среди прислуги пошел слух о том, что в замке появился неупокоенный дух, который иногда пакостил слугам и хозяевам. Магам он по понятным причинам не показывался - а то, те развеют, и все дела.
   Анри весь день посвятил подготовке к побегу, он собрал в непромокаемый мешок продукты, которые могли долго храниться, комплект запасной одежды, у Аскера из комнаты позаимствовал большой кинжал в простых кожаных ножнах - в путешествии мужчина без оружия рискует стать мертвым мужчиной. У Глер несколько иголок с нитками. В винном погребе забрал пару кувшинов с легким вином. Из прочитанных книг он знал, что люди, пьющие воду из рек, рискуют заработать кучу болезней, и поэтому книжные герои всегда разбавляли такую воду вином. Пришлось позаимствовать у слуг несколько кожаных бурдюков, ну, не тащиться же, в самом деле, с глиняными горшками, так их и разбить недолго. Свое самое главное сокровище - амулет "скрыта", позволяющий прятать свою ауру, подаренный мамой, наверное, одним из самых сильных ментальных магов империи, он одел под камзол. Под конец сборов, остро стал вопрос о деньгах. Анри никогда не покидал территорию замка, соответственно денег на карманные расходы отец ему никогда не выделял. Взять у отца в кабинете? - сама мысль о подобном воровстве претила Анри. Но, решение нашлось. Отец был буквально помешан на собирании древних манускриптов о магии. Быстро сбегав в свою библиотеку (Анри считал, что раз он ее нашел, то она принадлежит ему) и выбрав фолиант потолще, побежал к спальне отца, там у него тоже был тайничок с деньгами. В кабинет Анри побоялся соваться, вдруг отец поставил там охранное заклинание. Вытащив всю небольшую наличность из тайника, Анри быстро написал письмо, в котором объяснял причины своего поступка и просил принять отца книгу, в обмен на изъятые деньги. Положив письмо и придавив его книгой, Анри с тоской осмотрел спальню, здесь он был в последний раз, когда умерла мама, четыре года назад. Встряхнув головой, он, не оборачиваясь, прошел в открывшийся потайной ход. Заклинив механизм двери, чтобы отец не нашел "его коридор", Анри отправился в библиотеку, повторяя по дороге аналогичную процедуру со всеми попадающимися выходами. К вечеру были заклинены все двери, кроме двух, одна выходила в подземный ход, уходивший куда-то на север, именно этим ходом Анри и хотел воспользоваться для побега. Второй выход также вел в подземный проход, уводящий уже на запад. В книгах умные герои всегда оставляли для себя запасной выход. Как только светило коснулось горизонта, Анри покинул подземный ход. Надо сказать, что он, идя по коридору, не раз вознес хвалу древним строителям - подземный ход, в отличие от описанных в книгах, был довольно таки сухим и освещался той же светящейся плесенью. Выход находился в паре лиг от замка, что довольно удобно, во время засады можно было спокойно покинуть замок, минуя лагерь врагов. Анри внимательно запомнил это место - могучее дерево, под корнями которого и скрывался выход, выполненный в форме большого камня. Собирая припасы в замке, Анри несколько раз менял направление, по которому он будет убегать, но, в конце концов, остановился на единственном, по его мнению, верном - пути через болото. Ведь, скорее всего, его будут ловить на дороге, ведущей в столицу, и никто в ум не возьмет, что он решился пройти через огромную топь.
   К сожалению, Анри ошибся в своих расчетах - ведь в книгах беглецов искали на рассвете, он же услышал переполох в замке, едва дойдя до края болота. Удивленно он стал прислушиваться к сигнальному горну. "Может на замок напали, а я трусливо убегаю?!" - первое, что пришло взволнованному юноше в голову. Он уже сделал несколько шагов обратно к замку, как остановился, озаренный догадкой. Книга! Как он не подумал о том, что отец, придя в спальню, сразу заметит книгу на кровати и прочитает письмо! Теперь он по свежим следам, которые по плану должны были рассеяться к утру, легко его настигнет! Анри, глубоко вздохнув, сделал свой первый шаг по болоту.
  
   Глава 2
   Храм
   Анри с тоской посмотрел на восходящий над горизонтом Согран. Сил идти уже не осталось, только каким-то чудом он ни разу не провалился под воду. Лучи Сограна пробивались сквозь болотный туман, и тот, словно нехотя, начинал рассеиваться. Куда идти дальше, Анри совершенно не представлял. Видимо, ночью он сбился с направления, которое выбрал заранее при планировании побега, изучая карты их герцогства.
   Юноша прислушался к звукам погони и, неожиданно для себя, улыбнулся. Погоня явно застопорилась. Лай собачей своры из азартного превратился в неуверенный.
   - Ну, что, отец, я доказал, что достоин называться твоим сыном? Ведь твои воины не могут пройти там, где прошел твой "урод"... -
   Тяжело вздохнув, Анри поднялся с кочки и поплелся в сторону восхода, проверяя свой путь в болотной жиже толстой жердью. Через полдня и, наверное, как минимум пяти остановок на крохотных островках юноша, подняв голову и оторвав взгляд от расходящейся кругами воды, потревоженной его жердью, заметил небольшой остров, на котором явно было какое-то разрушенное строение. Но, самое главное - там до сих пор росли деревья! Мысль о возможности развести костер и обогреться буквально подстегнула его быстрее добраться до острова. К сожалению, буквально перед желанным берегом, Анри все-таки пришлось нахлебаться воды. Уверовав, что возле берега ему ничто не грозит, он расслабился и пошел напролом. Вознаграждение за подобную дерзость от болота последовало немедленно - он буквально провалился в глубокий омут. Выбравшись на берег, юноша прошелся по родословной всех демонов, создавших это болото. Пришлось срочно раздеваться и нагишом собирать хворост для костра. Вскоре веселый треск веток, охватываемых пламенем, разогнал окружающую тишину. Развешанная вокруг костра одежда буквально парила от влаги. Развязав зубами узел на мешке, Анри, не разбираясь, достал кусок солонины и бурдюк с вином, и тут же впился в мясо зубами. Насытившись и обогревшись возле костра, юноша достал запасной комплект одежды и стал медленно одеваться. Только утолив голод, Анри понял, как он по-настоящему устал. Собравшись с последними силами, он подтащил замеченное неподалеку бревно, бросил его в костер и тут же свалился в глубокий сон.
  
   Замок "Нокарадо"
   В это время в кабинет его отца вошли двое юношей в грязной промокшей одежде и, молча, застыли в ожидании реакции отца на их явный провал. Герцог де Оностре между тем стоял возле окна и задумчиво смотрел на болото, его левая рука лежала на старинной книге. Он внимательно посмотрел на сыновей и жестом руки остановил старшего, порывавшегося что-то сказать.
   - Скажи мне, Горни? Мог ли ты предположить, что в нашем маленьком Анри такая сила духа и такое благородство? Я всегда считал его никчемным ребенком, который даже сам за себя не сможет постоять. Не то, чтобы принять какое-то важное решение. Сегодня я понял - КАК же я ошибался!
   - Отец... -
   - Что Аскер, тебя так удивляет, что я так говорю об Анри? Ты знаешь, что, судя по этой книге, которую я держу в руках, можно сделать вывод о том, что Анри, как минимум, всех в нашем роду превзошел своим умом... Знаете ли вы, что это за книга? И знаете ли вы, почему я держу ее в руках? -
   - Нет, папа. -
   - Вчера, когда я вошел к себе в спальню, она лежала у меня на кровати и придерживала письмо нашего Анри. В письме он объяснил причины своего поступка, перечислил вещи, которые он забрал. И попросил в качестве оплаты принять эту книгу. Ведь он мог просто сбежать, прихватив с собой все, что мог унести, но он не стал покрывать свое имя позором вора. Эта книга бесценна по трем причинам, во-первых, из-за ее воистину бесценного содержания, благодаря этим заклинаниям, мы теперь, думаю, сможем высоко поднять свое искусство, во-вторых - отец сделал паузу - эта книга взята из тайной библиотеки. Эту библиотеку мы ищем вот уже тысячу лет. И только Анри смог проникнуть в тайны нашего "Нокарадо". И, в-третьих, она доказывает мне самому, что мне есть чем гордиться, вспоминая моего младшего сына, и стыдится своего поведения по отношению к нему...
   - Великие силы! Сколько же я не знаю о собственном ребенке!
   - Но теперь, наверное, он погиб... -
   - Не думаю, хотя он явно воспользовался амулетом матери скрывающим ауру, я не почувствовал его смерти. А ведь он прошел там, где спасовали наши лучшие воины. Мой маленький Анри... Где же ты теперь...
   - Отец, а кто теперь отправиться к Гремучим морям?
   - Мы официально заявим, что туда отправиться Анри. Императору я уже сообщил о произошедшем. Он согласен ждать, до того момента пока мы найдем нашего маленького путешественника. Вы вдвоем займетесь его поисками. Я буду думать, как запечатать границу с этими морями раз и на всегда. В этой книге, как мне кажется, найдутся многие ответы на мои вопросы. Идите.
  
   Заброшенный храм. Анри.
   Я сладко потянулся и тут же скорчился от пронзившей все мое тело судороги. Все-таки спать дома в теплой постели и спать на голой земле, как оказалось, очень большая разница. Справившись с болью, я поднялся и стал подбрасывать в уже тлевший костер хворост, которым запася с вечера. Как только костер разгорится, пойду, осмотрюсь вокруг. Вчера, собирая хворост внутри развалин, я заметил надпись на стене. Интересно, что это за место такое, и почему его нет на картах? Убедившись, что костер хорошо разгорелся и в ближайшее время не погаснет, пошел удовлетворять свое любопытство. Подойдя к стене, я стал оттирать пучком желтой пожухлой травы грязь с виднеющейся надписи, которая была сделана на древнем языке сторчей - небольшого народа, известного своими архитектурными постройками. Пожалуй, они единственные, кто в этом искусстве мог поспорить с гномами. Надпись гласила: "Путник, преклони колени в этом последнем храме Сограна, мы, его верные хранители, больше не можем его защищать. Вот уже двести лет мы живем в постоянной войне. Толпы варваров пытаются ворваться в храм и разграбить его. До недавнего времени нам помогал Носитель убийц, только благодаря нему, мы держимся последние десять лет. Но, сегодня его дух покинул бренную оболочку тела. Скоро враги узнают, что мы остались совершено беззащитны. Что могут несколько стариков против армии невежд? Как только похороним нашего защитника, мы сразу покинем храм. Возьмем с собой столько наших сокровищ, сколько сможем унести. Будем раздавать их достойным. Наш маг нашел в древних свитках заклятие отмщения - как только первая нога грабителя перешагнет порог этой обители, поднимется подземное озеро и затопит все вокруг. Все сокровища уйдут под землю, туда, где их уже никто не сможет присвоить. Но, когда-нибудь озеро высохнет, и люди смогут прочесть эту надпись. Прошу тебя, неважно какого бога ты чтишь, помолись за нашего защитника. Да будет путь его души легким".
   Я в легком ступоре еще раз перечитал эту надпись. Это что получается?! Здесь похоронен легендарный воин?! Тот самый воин, чей след не могли найти все историки нашей Империи? Если не изменяет память, всего Носителей убийц было шесть. Шесть пар мечей - мечей убийц магов. Шесть воинов, передающих мечи своим потомкам или ученикам, но мечи можно было взять в руки только после смерти их Носителя. В конце концов, все мечи с их Носителями были уничтожены магами. Ведь эти мечи легко проходили почти любую магическую защиту. Самое интересное их свойство было в том, что пока этого не пожелает их владелец, их невозможно обнаружить. Судя по летописям, именно этим их свойством и пользовались Носители, когда проникали в замки своих врагов.
   Так, а что я до сих пор тут стою? Ведь в могиле этого воина должно быть полно боевых амулетов! Если бы найти их! И вдруг они окажутся не разряженными... Перспективы открываются довольно радужные, мои шансы на обустройство в этом мире похоже значительно возросли.
   Через восемь ударов часов я сдался. Найти захоронение мне не удалось, либо могила так искусно была спрятана, либо она находится на затопленной части храма. Честно надеюсь, что правильно второе предположение, по крайней мере, не так обидно. Решив покончить с бесплодными поисками, полез на самую высокую из уцелевших стен. Взобравшись на нее, я выпрямился во весь рост, огляделся вокруг и тут же протер глаза. Вдалеке явно виднелись столбики дыма. По болоту, наверное, четверть дня ходьбы. Но откуда здесь деревушка? Ведь никто не будет жечь столько костров так рядом. Это точно деревня. Я вытащил карту нашего герцогства из-за пазухи камзола и стал внимательно ее рассматривать. Мне немного поплохело, судя по карте, возле болота была одна единственная деревушка на краю самого гиблого места. Жила она, в основном, только за счет большого торгового тракта, соединяющего земли эльфов и столицу нашей империи. Деревушка была по большому счету скоплением постоялых дворов. И находилась она на самом удаленном от нашего замка месте. Как я протопал сюда по болоту? Ой, лучше не думать об этом. Но туда мне точно не надо. Вероятность, что там окажется кто-нибудь, знающий меня в лицо, была слишком высока. Но, если двигаться в сторону восхода, похоже, можно пройти до деревцев виднеющихся там. Решено, иду туда. Только надо переодеться в ту одежду, в которой я шел по болоту. Выйду из него и снова переоденусь, а одежду прополощу в каком-нибудь ручье. Я решил не слезать обратно (тем более не представлял, как это сделать), а просто спрыгнуть вниз. Благо высота была небольшой. Спрыгнул я неудачно, хотя, вспоминая этот прыжок все последующие годы, я был безумно рад, что в тот момент побоялся просто слезть со стены. Прыгая, я поскользнулся на плите, прислоненной к стене и обросшей мхом. Потирая ободранную во время прыжка руку, я обернулся посмотреть на камень, столь подло меня подставивший. Наверное, тактов сто я приходил в себя. Какой же дурак! Ну, неужели трудно было догадаться, что могильная плита могла порасти мхом! Передо мной лежала чуть сдвинутая от моего прыжка плита, на которой была единственная надпись - "Здесь покоится Великий Воин, хранящий сей храм". Открывшаяся щель была довольно узкой, но пролезть в нее было можно, что я незамедлительно сделал. Внутри под камнем оказался небольшой склеп. В центре склепа стоял постамент, на котором лежал скелет. И, похоже, это все, что тут только было! Меня охватила тоска. Столько потратить времени на поиски и в итоге найти, можно сказать, почти пустую гробницу. Я подошел к постаменту и прошептал молитву упокоения Единому. Решив обойти на всякий случай постамент кругом, и подойдя к противоположной стороне гробницы, я пораженно замер и на всякий случай потер глаза руками, что бы снять наваждение. С задней стороны постамента стояло два меча прислоненных к нему. Нет, так просто не может везти!!!!! Моя голова пошла кругом от восторга, захлестнувшего меня. Готов заложить всю свою библиотеку против сломанной иголки Глер, что это те самые мечи - мечи убийцы! У меня руки буквально чесались схватить их, но что-то внутри останавливало. Наверное, рассказы очевидцев, о том, что делали мечи с теми, кто пришелся им не по нраву. Не знаю, что толкнуло меня на следующий шаг, но я поднялся и вернулся на то место, где произносил молитву. Глядя прямо в пустые провалы глазниц черепа, я обратился к самому воину - разреши мне взять твои мечи, обещаю, я не уроню твоей чести, и никогда не подниму их в бой, если не буду уверен в справедливости этого боя. Клянусь в том, что я сказал.
   Слова клятвы были, конечно, несуразными, но произносил я их от чистого сердца. Немного постояв, прислушался к тишине склепа и убедился, что ничего не изменилось. Я вновь подошел к мечам и присел возле них. Подняв глаза, я посмотрел на воина, ища у него поддержки. От увиденного, волосы у меня на голове зашевелились, череп теперь лежал на боку и, словно, наблюдал за мной своими пустыми провалами глазниц. Собравшись с духом и вспоминая слова мамы, когда она, сталкивая меня в речку, говорила: " Не прыгнув в воду, плавать, не научишься". Я схватился за мечи. Руки сначала обожгло холодом, но когда я был готов отбросить их в сторону, рукоятки мечей потеплели. А вот потом началось то, что я ну никак не ожидал. Мечи начали очищаться, по темным, ржавым лезвиям пробежали всполохи света. Буквально через несколько тактов, лезвия приобрели серебристо-серый, стальной оттенок. Мечи стали невесомыми, сложилось впечатление, что они стали просто продолжением моих рук. Сознание наполнилось такой радостью - словно я нашел часть себя, ту часть, которую давно потерял. На спине я почувствовал появление ножен. Закинув в них мечи, обернулся к скелету воина. По спине вновь пробежал предательский холодок. Череп лежал опять в правильном положении, и как мне показалось на одно мгновение, он слегка улыбнулся. Подойдя к выходу, я еще раз поклонился. Выйдя наружу, я почувствовал, что ножны на моей спине полегчали и ...исчезли.
  
   3. Шут
  
   Наконец-то это болото закончилось! Как же приятно с наслаждением вытянуться на берегу, глядеть сквозь прищуренные глаза на яркий Согран. Но тут чей-то картавый голос заставил меня вскочить на ноги.
   - Серый, ты глянь, что из болота вылезло? -
   - Че там? -
   - Да по виду кленр (благородный на северном наречии, но откуда здесь взялись северяне?), только вот мокрый, как болотный жург. Ха... ха... -
   Я, выхватив кинжал брата, начал испуганно всматриваться в растущие по всему берегу кусты. Голоса, как назло, замолчали, словно разбойники выжидали, пока я отвернусь, чтобы коварно напасть сзади. Вдруг, из ближайших кустов раздался треск, и, когда я уже заносил ногу чтобы прыгнуть опять в болото, раздался детский вскрик:
   - Дядя возничий! Ухо, ухо ... больно же!
   - Вы, почему отошли от костра?! Там ваша мать уже изыскалась вся, она уже полезла в телегу за кнутом! -
   - Но, дядя, там какой-то мальчик из болота вылез, Маола заметила его и решила разыграть! -
   - Это ты решил его разыграть, - раздался высокий девичий голосок, - я тебе только показала! -
   - А ну, живо к костру! Сейчас сам гляну, что там у вас вылезло из болота. -
   Из кустов показался невысокого роста сухощавый старичок, одетый в обыкновенные холщевые штаны и такую же рубашку, через его плечо был перекинут длинный кнут, но, несмотря на простоту одеяния, было что-то пугающее в этом с виду безобидном старце.
   - М-да, паря, ты что через всю топь шел? -
   - А, почему Вы так решили? Я просто упал в воду, и ...
   - И именно поэтому от тебя болотом разит так, словно ты через каждый шаг в болото нырял, с болотными жургами (мелкая болотная нежить) целоваться. Ладно, если не хочешь говорить, зачем через болото поперся, значит и мне не след знать об этом. -
   Старик повернулся ко мне спиной и двинулся обратно через кусты, на ходу бросив в мою сторону фразу: - Ты, если проголодался, доставай из мешка чистое, да, переодевшись, иди по моему следу, хоть поешь горячего.
   Я стал торопливо доставать запасную одежду, но внезапно озарившая мою скромную голову яркая мысль заставила меня испуганно замереть - откуда старик знал о запасной одежде в моем мешке? Может он маг, тогда он наверняка знает моего отца! Ну вот, все, отбегался. Хотя для мага одет он, по крайней мере, странно, ну не читал я ни про одного мага, который не был благородным. Со стороны, в которую ушел старик, потянуло слабым запахом еды. Не знаю, что там готовили, но запах был волшебный. Похоже, возмущенный моим саботажем по передвижению к источнику столь очаровательных запахов, желудок взял командование телом на себя. Ибо, я, сам того не замечая, тут же собрался и в следующее мгновение уже стоял возле котелка, который бурлил на треноге, установленной над небольшим костерком. Возле него в предвкушение вкусного обеда крутилось двое ребятишек, наверное, именно их голоса я слышал в кустах. Мою догадку подтверждало слегка опухшее ухо мальчишки, который изредка бросал на меня злобные взгляды. За моей спиной раздался приятный женский голос:
   - Так это Вас пытались разыграть мои сорванцы? -
   Обернувшись, я увидел смотрящую на меня с мягкой улыбкой женщину, стоящую возле походного стола и протирающую его полотенцем. На вид ей можно было дать лет сорок - сорок пять. Ее истинный возраст выдавали только морщинки, образовавшие возле глаз небольшую паутинку. Она была одета в аккуратное простое платье, шитое из темно синей ткани. На ее плечах лежала меховая накидка серого цвета из неизвестного мне зверя.
   Оглядевшись вокруг, увидел стоящий неподалеку от костра большой фургон, возле которого паслись внушительного вида кони. Эта порода была выведена специально магами жизни для перевозки огромных каменных блоков, которые использовались при строительстве новой крепостной стены, возводимой вокруг нашей столицы. Порода стала настолько популярной как среди простого населения - купцов, которые могли теперь здорово экономить на тягловых животных, так и среди военных, которые могли их использовать для транспортировки осадных орудий, что было решено заняться массовым выведением этих животных. У нас в замке тоже было около десятка этих великанов. Сам фургон был довольно необычен. Он был весь сбит из тонких досок, включая даже крышу, из которой, к моему изумлению, торчала явно труба какой-то печки. От фургона к нам шли двое мужчин. Один из них был, наверное, возрастом как женщина, стоящая возле костра, второй, скорее моим ровесником. Одеты они в такую же одежду, что и встретивший меня на берегу старик.
   - Его, его, - сказал старик, выставляя посуду на стол.- Да так, что парень с перепугу в них кинжал чуть не швырнул. Хорошо, что я вовремя голос подал. А то был бы сейчас наш Тобис с красивым украшением промеж глаз. -
   О моей трусливой попытке прыгнуть обратно в болото старик промолчал, за что я ему был искренне благодарен.
   Женщина испуганно ойкнула. Затем, всунув в руку, видимо, старшего сына, половник, который до этого держала в руках, схватила младшего за многострадальное ухо, и, несмотря на его всхлипывания, потащила к фургону. Вскоре из-за него начали раздаваться звуки шлепков и вопли наказываемого мальчишки.
   - Вы уж не сердитесь на него, - произнес подошедший ко мне мужчина, - у него недавно проявился Дар, может повторить любой звук, вот теперь не знает, куда его применить. Позвольте представить Вам мою семью - там за фургоном, моя супруга и мать наших сорванцов - Анриета и мой младшенький Тобис. Это моя доченька - Маола, но мы ее называем - Мао.
   Девочка неожиданно при упоминании ее имени остановилась, присела в правильном реверансе и тут же помчалась дальше по своим, одной ей ведомым, делам.
   - Это мой старший сын, Сайдин. С нашим возничим ты уже познакомился - его зовут Острин, но мы его называем - Возничий. Меня зовут просто - Веско. -
   - А как тебя зовут? - Встряла в разговор Мао.
   - Мао, тебя не учили, что нельзя вмешиваться в разговор взрослых? - спросила подошедшая тем временем женщина. При этих словах девочка испуганно втянула голову в плечи и прикрыла ладошками свои уши.
   - Не ругайте ее, все девочки от природы любопытны. Меня зовут Анри.
   - Анри и ...? -
   - Пусть будет просто, Анри. И можно на ты, - ушел я от скользкой темы моего происхождения. - Простите за мой нескромный вопрос, а кто ВЫ? В первый раз вижу кочующих людей.
   - Ну, ответ на твой вопрос довольно-таки прост, мы путешествующие циркачи, - ответил мне улыбающийся Веско. - Мы со старшим играем роль силачей, Мао и Анриета - жонглеры. Ну, а Тобису, пока ничего не придумали.
   - И долго вы, мужчины, будете кормить друг друга разговорами? Еда уже остывает!
   - Ой, что-то я действительно заболтал нашего гостя, - и шепотом добавил, - Анриета очень не любит, когда мы опаздываем к столу, она считает, что это неуважение к ее труду. А так она сама доброта.
   Конечно, я не сел за стол с пустыми руками. Правда, пришлось ополовинить мой мешок. Увидев выложенные мной на стол припасы, старик, сидевший рядом со мной, довольно крякнул. Единственную сладость, взятую с собой, печеные вишни в сладком сиропе пододвинул, глядящей на нее глазами голодного горного лерга, Мао. Чем заслужил влюбленный взгляд ребенка и благодарный ее матери. Маола разделила сладость на половинки и вторую часть подсунула сопевшему возле нее младшему брату.
   Поулыбавшись этой сцене, все дружно схватились за ложки. Еда действительно была вкусной, но самое главное - она была горячей.
   - А чем ты занимаешься? - спросила меня с полным ртом Маола.
   - Я... эээ... путешествую.
   - А куда ты сейчас идешь? -
   -Честно говоря, еще не решил. А куда вы направляетесь?
   - В сторону Великого леса, если тебе по пути с нами, присоединяйся,- ответила за дочь Анриета.
   - Если я только не буду для вас обузой, - внутри себя я взмолился, чтобы она сказала, что это не так, и, видимо, боги в этот день были на моей стороне.
   -Нет, что ты. Да и еды тут у тебя, наверное, на целый месяц хватит одному питаться. Так что объединимся, и думаю, все у нас будет хорошо. Спать будешь вместе с мужчинами в фургоне. -
   Так началась моя кочевая жизнь. Наутро, когда все стали собираться, я решил, что самая главная от меня помощь - не мешать. И, окрыленный этой мыслью, отошел в лес. Честно говоря, я пошел в него только с одной целью, найти какие-нибудь палки. Ведь я совершенно не умею владеть своими мечами. Искомое обнаружилось почти сразу, словно сам лес подсунул их мне под ноги. Две слегка изогнутые палки почти одинаковой длины очень походили на то, что мне было нужно. Прихватив их с собой, я вприпрыжку побежал к фургону. Все, похоже, ждали только меня. Возничий, молча, указал на место рядом с собой, и как только я взгромоздился туда, тронул вожжи. До самого обеда мы ехали молча. Воспользовавшись этим отдыхом, я выстругивал из палок более точную копию моих мечей. На привале что-то проснулось у меня внутри, в книжках это называют - совесть. Я помог вытащить из фургона стол и установил треногу для котелка. Затем с чистой совестью отошел подальше для первой своей тренировки. Но, к сожалению, взяв мои деревянные мечи в руки, я понял, что абсолютно не знаю, что делать. Немного постояв и вспомнив подсмотренные тренировки братьев, решил попробовать повторить те движенья, что делали они. Правда, можно сказать, что с двумя мечами у меня ничего не получилось. Но, как говорила моя мама: "Чтобы подняться в гору, нужно сначала дойти до нее". Стиснув зубы от злости на свое неуменье, я продолжал повторять движенья братьев. Вскоре меня окликнули к столу. Подобрав с травы камзол, я пошел к фургону и к удивлению заметил возницу, внимательно наблюдавшего за мной. Вечером я впервые увидел живое представление циркачей. Особенно меня заворожило жонглирование горящими факелами. Это было воистину потрясающее зрелище.
   - Анри, хочешь попробовать - спросила меня Анриета, очевидно заметив мой восхищенный взгляд.
   - У меня, наверное, не получится. -
   -А ты попробуй. Лови! -
   И в мою сторону полетела какая-то деревянная штуковина, похожая на булаву, но только меньше и с гораздо более длиной ручкой. Сделав шаг вперед, я неожиданно для себя поймал ее и кинул обратно. Но тут же, вслед за ней, полетели еще несколько. Я еле успевал их ловить и кидать обратно. Стало казаться, что у меня все получается, как прилетело опровержение - словил головой одну из этих штуковин. От неожиданности случившегося, я буквально рухнул на свою пятую точку. Приложив руку к месту ушиба, почувствовал, как на моей многострадальной голове набухает здоровенная шишка.
   - Прости, Анри, - виновато произнесла Анриета, - не думала, что ты попытаешься поймать ее головой. Сильно болит? Давай приложим холодное.
   На мою шишку легло что-то прохладное.
   - Но ты молодец, - между тем продолжала Анриета. - Из тебя получился бы неплохой жонглер. Мало кто с первого раза так долго жонглирует булавами. Ладно, лежи, отдыхай. Сейчас закончу тренировку и займусь ужином.
   Подождав пока Анриета начнет опять жонглировать с малышкой Мао, я, поднявшись, взял с сиденья возницы свои мечи и пошел вглубь леса. Приняв одну из стоек, которую показывал учитель фехтования моим братьям, приготовился начать махать своими деревяшками.
   -Знаете, юноша, - раздался сбоку голос, от неожиданности я подпрыгнул, - для работы с двумя мечами, даже, несмотря на их необычную кривую форму, которую вы им придали, эта стойка не подходит. Стойка, используемая Вами, подходит для работы с узким средним мечом. Довольно таки стандартная форма оружия для дворянина. Позвольте вам порекомендовать эту. -
   С этими словами ко мне приблизился возница, и, взяв в свои руки мои тренировочные мечи, принял стойку на слегка подогнутых ногах, держа мечи примерно на уровне пояса.
   - Из этой стойки удобно уходить как в защиту, так и в нападение - и... он словно взорвался каскадом каких-то приемов. Что именно это было, я не смог понять, так были быстры его движения. Миг, и он протягивал мне обратно мои палки.
   - А теперь позвольте задать вам один вопрос, юноша, - повседневная манера говорить возницы, так резко отличалась от услышанной мною сейчас, что это ввело меня в некоторого рода умственное оцепенение. - Так вот, я знаю эту форму мечей. На моей памяти таких мечей было шесть пар, но все они давно сгинули. Сейчас ни один кузнец такую форму не использует. Разве только на заказ, какой-нибудь богатенький любитель истории закажет. Учиться с такой формой мечей - глупость. Судя по Вам молодой человек, у Вас вряд ли есть возможность заказать мечи такой формы. И, судя по Вашим потугам, меча Вы в своей жизни не держали никогда. Отсюда следует вывод: либо Вы полный идиот, и не осознаете бесперспективность своих трудов, либо Вас заставляет нужда научиться владеть именно такими мечами, потому что они у Вас уже есть. Я могу научить Вас основам двуручного боя. Но с условием, что Вы, молодой человек, расскажете мне правду.
   Я задумчиво смотрел в глаза старца, стоящего напротив меня. Вопрос не стоял - сказать или нет. Скорее вопрос был в том - убегу или не успею. Думаю, от такого мастера вряд ли... Я протянул руки и вытянул из ножен, появившихся, словно из воздуха за моей спиной, мечи. Старик внимательно смотрел не на них, а в мои глаза.
   -Если легенды не врут, Носители мечей убийц магов очень тщательно выбирают следующих Носителей. И не последнее значение в их выборе играет, насколько чиста душа их будущего преемника. Если ты несешь за спиной эти мечи, значит, ты достоин.
   - Значит, тебя просто необходимо научить ими владеть. А сейчас ты больше похож на деревянного манекена, на котором удобно отрабатывать удары - сдачи ведь он не может дать. Будем тренироваться каждый вечер, когда все лягут спать, и каждое утро до того, когда наши друзья проснутся. Никто не должен знать, кто ты. Если маги узнают о тебе - начнется настоящая травля. Для того чтобы тебя замаскировать, мы сделаем из тебя жонглера, на циркачей маги не обращают внимание. Да и тебе будет дополнительная тренировка. Я подготовлю тебя, дам основы. Когда мы приедем в город Умберг, получишь от меня письмо. Пойдешь с ним к сержанту Льеру. Это мой старинный друг. Я попрошу его сделать из отбивной, что ты сейчас собой представляешь, настоящего воина, у которого будет шанс выжить. А сейчас пойдем, обрадуем всех пополнением рядов жонглеров. И, Анриета не любит, когда опаздывают к столу. -
   Улыбаясь, мы поспешили на вкусный запах еды. После ужина, Мао подсела ко мне поближе и неожиданно попросила:
   - Анри, а ты знаешь какие-нибудь истории?
   - Зачем тебе? -
   -Как зачем?! Это же так интересно, а папины истории я все уже знаю. Ну, пожалуйста, расскажи, что-нибудь.
   - Ну, хорошо, слушай. -
  Мне на память пришла первая книга, которую я прочитал в своей библиотеке. Это была история первой войны гномов и подземных наивсов - нежити, державшей в страхе все западные горы, и полностью уничтоженной гномами более восьмисот лет назад. Рассказ затянулся далеко за полночь. Закончив рассказ, я поднял глаза от засыпающей на моих коленях Мао, и к своему удивлению заметил, что вокруг меня сидит вся наша труппа.
   - Слушай, Анри, у тебя дар рассказывать истории! Я никогда такой не слышал, - тихо, чтобы не разбудить малышку, произнес Веско.
   - Так, дорогие мужчины. Истории историями, но надо спать. И завтра надо начинать учить нашего нового актера, правда, Анри? А то, пока он успешно ловит булавы только головой, - произнесла, вставая, Анриета и, подняв на руки Мао, пошла к фургону.
   На следующее утро Острин разбудил меня задолго до рассвета. Отойдя в лес, мы начали мою первую тренировку. Став между деревьев, он взял, так же как и я, два учебных меча, и когда он их успел приготовить, вчера их точно не было, ну не всю же ночь он их выстругивал, и принял расслабленную позу. Медленно, словно нехотя, Острин начал движения руками, все его тело как будто в несколько раз замедлилось. Показав, таким образом, первые несколько движений объединенных между собой в некую последовательность, он приказал мне стать напротив него и повторять следом за ним. Через пару ударов часов я весь мокрый, как будто меня заставили обежать всю топь, возвращался к фургону. Вот уж никогда не думал, что от таких медленных движений, так можно устать! Все тело потяжелело настолько, что мне стало казаться, что в мою скромную телесную оболочку запихали как минимум еще одного меня.
   - Ты чего это раскис? Не понравилось, что быстро закончили тренировку? Так я специально не давал тебе сегодня сильных нагрузок, тебе же еще сегодня тренироваться жонглировать. Вот через недельку, мы с тобой займемся всерьез. -
   При этих словах Остина мне показалась, что я рухну прямо в золу костра, возле которого стоял. Глянув в глаза нашего возничего, я увидел в них горящие искорки смеха. Пока я подбирал, что бы такого сказать этому извергу, из повозки выскочили Анриета с Мао. Увидев в их руках те самые булавы, мне стало казаться, что, идя по болоту, я просто был на курорте. Увидев в моих глазах вселенский ужас, Анриета засмеялась красивым мелодичным смехом.
   -Не пугайся Анри, больше тебе в голову никто не будет кидать эти булавы, разве только ты сам не захочешь поймать их таким экзотическим способом. -
   Под дружный хохот окружающих я, молча, встал со скамейки, на которой пытался отдохнуть и, скрипнув зубами, пошел вслед за новым учителем или мучителем, - я еще не определился. После получасовой тренировки мне стало казаться, что я самый настоящий бездарь. Не могу понять почему, но эти демоновы булавы постоянно норовили врезать мне по пальцам. Как у меня получалось вчера их ловить и бросать, я не понимал, но решил, что еще несколько позорных бросков, и все с меня хватит! Не хочу быть жонглером!
   - Ну, все хватит, Анри! Ты - молодец. Я специально подкручивала броски, чтобы тебе было их неудобно ловить, если бы твое желание научиться жонглировать было просто блажью, ты после нескольких неудач просто отшвырнул бы эти биты подальше и никогда бы к ним не прикасался. Раз ты так упорно их пытался поймать - значит, ты действительно хочешь научиться. Не обижайся на меня. Пойми, тратить свое время на бессмысленные тренировки не хочется. -
   У меня возникло безумное желание поднять одну из этих булав и хорошенько приложить ее к спине Анриеты. Видимо, это желание настолько явно читалось в моих глазах, что она вдруг вспомнила, что ей нужно срочно готовить завтрак, и поспешила в сторону фургона. Я устало лег прямо на траву и уставился бездумно в небо. Сил идти в фургон переодеться в сухое не было, хотя одежда на мне была мокрая от пота.
   - Анри, пойдем за стол. -
   Отвернув глаза от созерцания облачков, плывущих по небу, я увидел рядом с собой хитрую мордочку Мао. Так, явно она что-то задумала. Кряхтя, как старый дед, я поднялся с земли и потащил свою бренную тушку к уже накрытому столу. Эй, это сколько же я провалялся, что его успели приготовить? После сытного короткого завтрака, мы быстро собрались и залезли в фургон. По словам Острина, к вечеру мы можем приехать в небольшой городок, в котором обычно останавливаются купеческие караваны. Правда, вот ночевать мы там не будем. Слишком дорого. Остановимся мы неподалеку, на специальном месте, отведенном для тех, кто не успел к закрытию ворот. Утром въедем в город, дадим представление и затем снова в дорогу. На обед решено было не останавливаться. Возле меня на облучок села Мао и, заглядывая в глаза, снова стала просить, что-нибудь рассказать. И, кажется, я придумал, как отомстить этим извергам, которые называют себя моими учителями.
   - Ну, слушай. В стародавние времена, жила была маленькая графиня в небольшом королевстве, она была очень красивой и многие князья ждали, когда она вырастет, чтобы посвататься к ней. Звали ее - графиня Маола. -
   Маола, казалось, перестала дышать, слушая меня, сзади в повозке послышался шорох, это собирались слушатели моего рассказа.
   -Ее отцом был граф де Веско, который на полях сражений снискал себе славу великого воина. Был у нее и старший брат де Сайдин, который тоже, как его отец, знал с какой стороны браться за меч и который, несмотря на свою молодость, уже заработал славу настоящего воина. Воина, не боящегося сражений и часто ныряющего в самую гущу схватки.
   Скосив взгляд на Веско с сыном, я еле сдержался, чтобы не рассмеяться, настолько уморителен был их напыжившийся вид.
   - Был у нее и младший братик, веселый и озорной Тобис, будущий боевой маг.
   - Анри, я в правду буду боевым магом?! - лицо Тобиса было озарено такой надеждой, что мне даже стало неудобно разочаровывать малыша.
   - В этой истории ты будешь будущим магом. Просто, маг ты или нет, можно будет узнать только тогда, когда ты вырастешь. А пока, не перебивай, а то не буду рассказывать. Так вот, все было хорошо, но вдруг объявился старый магистр магии - злой и вредный маг Острин.
   При упоминании своего имени Острин поперхнулся. Анриета и Мао весело засмеялись. Ну-ну, сейчас кто-то досмеется.
   - Он решил забрать маленькую графиню и жениться на ней. Но отец Мао отказал ему и приказал больше никогда не приходит в их родовой замок. Рассердился маг Острин, но побоялся напасть на графа в его доме и затаил обиду. Появившись из портала в своем замке, он призвал свою лучшую ученицу - коварную магиню Анриету. Насколько она была прекрасна, настолько же была коварна и безжалостна. Порой Анриету побаивался даже ее учитель. Он приказал выкрасть маленькую графиню и маленького графа и поместить их в темные подземелья его замка. -
   Сделав паузу, я посмотрел на своих слушателей. Маола и Тобис сидели, прижавшись, друг к другу, и слушали рассказ с широко раскрытыми глазами. Мужчины сидели, молча, но, похоже, даже начнись возле них сражение магов, они не стали бы обращать на такую мелочь внимание. Взгляды Острина и Анриеты не предвещал мне ничего хорошего. Но, меня уже понесло. Я постарался сделать рассказ коротким и буквально через пару ударов часов я закончил его словами: "Вот так были побеждены коварные маги, благодаря бесстрашию и доблести воинов доказавших, что и люди без Дара могут победить мага".
   Закончив рассказ, я промочил пересохшее горло водой, отхлебнув ее из фляжки Острина. И стал ждать реакции своих слушателей.
   - Значит, злая и коварная? - как-то слишком мягко спросила Анриета, пододвигаясь поближе ко мне. Не зная почему, но я вдруг вспомнил, что моим ногам нужно срочно размяться. Правда, попытку заняться этим благим делом испортил Остин, схватив меня за шиворот в тот момент, когда я уже собирался спрыгнуть с козел. От немедленной расправы, как это ни странно, меня спас Веско.
   - Подождите все, не шумите! Знаешь Анри, а ведь ты натолкнул меня на мысль. Ведь когда мы приезжаем в город, мы устраиваем представление. Но проблема в том, что наше выступление, похоже, как две капли воды, на другие представления таких же, как мы, путешествующих циркачей. И если где-то рядом во время нашего выступления, будет выступать бард, весь народ однозначно кинется, сломя голову, туда. Мы же останемся без заработка.
   - К чему ты клонишь, Веско?
   - Понимаешь, Анриета, а если нам попробовать изобразить рассказ Анри в лицах?! Ведь это будет похоже на выступление барда, но и будет в тоже время выступлением циркачей. Ведь до нас этого никто не делал! Думаю, публика должна оценить это звонкой монетой.
   - Можно попробовать, но вот только мне не улыбается быть злой магиней.
   - Можно сделать тебя магиней, которая потом влюбится в сильного воина, и поможет ему одолеть злого мага, - предложил я, пытаясь заработать себе прощение.
   Перспектива заниматься до седьмого пота сначала с Острином, а затем попасть в злые руки Анриеты меня явно не прельщала.
   - А это вариант! Так останавливаемся, репетируем, а завтра попробуем сыграть. -
   Все складывалось просто замечательно, про меня словно забыли. Все суетились, вносили какие-то поправки в мой рассказ. Так, например, решили сделать Сайдина простым наемником, в которого и влюбится прекрасная магиня. Веско сказал, что тогда это выступление должно понравиться охранникам купеческих караванов. Острин предложил для пущей достоверности взять и разрисовать ткань, отделяющую жилую часть фургона от сцены рисунками изображающими замок и лес. Я лежал на травке и смотрел на все это сквозь припущенные веки. Красота, все бегают и никто меня не трогает! И тут случилось ЭТО! Малышка Мао, глянув в мою сторону, остановилась, как вкопанная.
   - Мама, ведь это не честно! Анри придумал этот рассказ, а ему никакой роли не досталось!
   - А ведь и вправду! - нехорошо посмотрел в мою сторону Острин. - Надо его тоже приобщить к действу. А давайте сделаем злому магу помощника - черного воина?
   - Не годится, Острин. Сам подумай, ведь про черных воинов ходит столько страшных древних преданий. А на рынке будет много малышни, они еще испугаются и потащат своих родителей прочь от сцены.
   - Ты не дослушал меня, Веско! Что больше всего нравится простому люду? Посмеяться над врагом. Вот мы и сделаем из черного рыцаря - посмешище. Как думаешь, народу понравится?
   -Конечно, понравится! - вмешалась в разговор Анриета. Я его так накрашу, что он будет вызывать хохот у толпы. У них животики лопнут от смеха. Мы ему еще несколько глупых реплик придумаем и вперед.
   Ну, Мао, борец за справедливость! Теперь мне точно припомнят и "Злую магиню", и "вредного старого мага".
   Целый день мы репетировали. Меня измазали черной краской, пририсовали белые клыки и подвели глаза так, словно я целый день плакал навзрыд! К вечеру у нас стало вроде бы, что-то получатся. Особенно, всех приятно удивил Тобис. Он стал озвучивать, прячась за ширмой, все представление! Когда мы показывали замок злого мага, - он мучительно подвывал и стонал, как замученный пленник. В сцене леса он рычал, как хищник, который вот-вот выпрыгнет на отважных героев. Анриета надела свое самое, наверное, красивое платье. Более того, она решила разорить свои запасы и достала из сундука отрез ткани для дополнительной драпировки фона сцены. Также придумали плащ для "Злого мага", сделав его из куска черной ткани.
   В общем, к ужину мы все падали без ног. Острин разбудил нас задолго до рассвета. Быстро все собрав и позавтракав на скорую руку, мы поехали в городок Грюк. Как оказалась, вчера мы не доехали до него буквально пять лиг. Для меня стало новостью, что въездную пошлину с циркачей не берут на том условии, что до вечера они покинут город. Подъехав к рыночной площади, я был оглушен многочисленными криками торговцев. Как можно было что-то найти в этом муравейнике, честно говоря, не представляю. Соскочив на землю, Веско буквально ввинтился в толпу и исчез, впрочем, отсутствовал он недолго. Появившись, он взял коней за узду и потащил нас куда-то в сторону. Как оказалась, в искомой им стороне был небольшой пятачок, на котором можно было поместить наш фургон. Установив подмостки и хорошенько их закрепив, Веско начал зазывать народ на представление. Его призывные крики сопровождались красивыми кульбитами и прыжками. Как только народ стал подтягиваться к нашему фургончику, на сцену выскочил Сайдин и на пару с отцом они стали жонглировать тяжелыми гирями. Правда, на публику это не особенно производило впечатление. Даже выступление Анриеты с Мао не сильно подогрело их интерес. И вот настал важный момент.
   -Почтенная публика, - воскликнул Веско,- хотите ли вы услышать знаменитую легенду, повествующую о приключениях великих воинов и злых магов? Историю, которую можете увидеть в нашем исполнении. Историю, о которой рассказывают только в Театре нашей столицы?
   Народ удивленно замер. Из толпы раздались крики - Чаго томишь?! Давай рассказывай!
   Васко поклонился и произнес торжественным голосом: "По желанию уважаемых граждан славного города Грюка и его почтенных гостей мы начинаем наш рассказ".
   За ширмой голосом старца Тобис начал говорить:
   - В стародавние времена, в небольшом королевстве жила-была молодая графиня, она была очень красивая и многие князья ждали, когда она вырастет, чтобы посвататься к ней.
   Ее отцом был граф де Бра, который снискал себе славу великого воина на полях сражений. Был у них на службе славный Сайдин, который, несмотря на свою молодость, уже заработал славу настоящего воина, не боящегося сражений и часто ныряющего в самую гущу схватки. Ценил его граф за смелость и честность даже больше, чем своих придворных рыцарей. -
   После этой фразы несколько людей одобрительно захлопали: "Молодец граф, знает, что настоящих наемников надо ценить!"
   Представление началось. Что творилось с людьми. Никогда не думал, что с помощью простого слова можно так управлять толпой. Они охали, вздыхали, в момент, когда злой маг потащил детей в подземелье, толпа так возмущалась, что начало казаться, будто они сейчас сами порвут нашего Острина на множество мелких магов. При моем появлении сначала одна женщина даже испуганно вскрикнула, но после нескольких моих фраз и особенно, когда я получил якобы увесистый пинок от своего "Хозяина", толпа повалилась на землю от хохота. Это был успех. Вечером, приехав на ночную стоянку возле стен городка, мы, не сговариваясь, дружно полезли в мешочек для сбора монет. Какова же была наша радость, когда мы обнаружили в нем вместе с простыми медяками и полновесные серебрушки. Веско, бледный как ночное светило, держа их в руках, обратился ко мне:
   -Анри, ты принес нам удачу! Никогда за всю мою память никто и нигде не кидал в этот мешок серебро!
   - Да Анри! Ты душка! - произнесла Анриета и чмокнула меня в лоб.
   Что ни говори, а приятно купаться в лучах славы. Анриета после дележа денег заявила, что приготовит нам всем праздничный ужин. Я, держа первые заработанные мной деньги, мучительно раздумывал, что мне с ними делать. Конечно, сумма, заработанная мной, была смехотворна по сравнению с той, что я обменял у отца на книгу, но те деньги были моим неприкосновенным запасом. А вот что с этими делать? Веско при дележе часть денег отложил на пропитание. Так что о том, что поесть, думать не надо. Правда, за меня мою проблему решил Острин.
   -Анри, послушай меня, - тихо сказал Острин, подойдя ко мне почти вплотную, - одежду не такую броскую тебе сошьет Анриета. А вот что тебе необходимо, так это - тренировочные мечи. Я уже заказал их у кузнеца, с палками ты сможешь только выучить движения. В бою ты будешь драться настоящим оружием, а оно весит поболее, чем деревяшки. Поэтому в бою ты очень рискуешь проиграть, без привычки к тяжести мечей. Так что, с тебя десять медяков. Когда будем подъезжать к городу Умбергу, уговорим Веско сделать небольшой крюк и заехать в один поселок. Тамошний кузнец должен мне кое-что. У него купим мечи, похожие на твои.
   - Но, зачем мне таскать на себе две пары мечей?! У меня ведь только две руки или ты предлагаешь одну пару мечей привязать вместо ходулей к ногам?
   - Ты что, про свои мечи вообще ничего не знаешь? Ты думаешь, просто так они не болтаются постоянно у тебя на спине? Любой маг, как только их увидит, сразу же узнает их, и попытается убить тебя! Сейчас ты для магов не противник, а они смогут легко заработать себе славу уничтожителя Носителя убийц. Да, и когда станешь воином, тебе будет сложно оберегаться от каждого встречного, ведь маги попытаются любой ценой достать тебя. Все Носители скрывали тот факт, что у них есть такие мечи. Поэтому, все Носители всегда имели две пары мечей. Когда тебе понадобятся твои настоящие мечи, они меняются местами с простыми, висящими у тебя за спиной. И не спрашивай меня, как они это делают, сам не знаю. Просто когда-то в одном манускрипте прочитал про эту их шутку. Все, хватит болтать, сейчас сбегаем к кузнецу, ведь до ужина нам надо обернуться. И вечером у кое-кого тренировка, если он, конечно, про нее не забыл.
   Ну вот, а так день хорошо начинался. Действительно к кузнецу мы буквально побежали, благо его кузня была прямо возле ворот. Расплатившись за две тяжеленные железки, по весу они явно были потяжелей, чем мои мечи, мы так же вприпрыжку помчались обратно. Как раз успели к началу ужина. Подойдя к столу, я понял, почему Острин так торопился. Яства, приготовленные Анриетой, казались волшебством. Столько замечательной еды я видел только на столе во время приемов у нас в замке. Все оказалось безумно вкусно. Вот только налегать на еду я сильно не стал, что мне далось откровенно с трудом. Но, помня о вечерней тренировке, понимал, что обжорство может мне сказаться боком.
   На следующее утро, мы с Острином, уставшие, возвращались из леса. Возле фургона стояло несколько людей, которые о чем-то разговаривали с Веско и Анриетой. Заподозрив неладное, мы рванули на помощь к своим. Подбежав, мы услышали конец разговора.
   - Въезд в город вам будет бесплатный, значится, господин барон распорядился. Так что, к вечеру вас ждут.
   - Веско, что произошло? - резко спросил Острин.
   - Сам не пойму. Утром пришли, вежливо постучали в стенку фургона. А когда мы с Анриетой вышли, передали приказ барона - хозяина этого города, приехать вечером и дать еще одно представление. Дескать, господину барону очень нахваливали наше представление. Вот он с друзьями и решил его посмотреть сам сегодня на рынке.
   - Ну, раз приглашают, надо будет ехать, бароны не из тех, кто любит, когда им отказывают. -
   Вечером мы снова дали наше представление. На удивление собралось столько народу, что люди сидели даже на крышах лавочек, стоящих неподалеку. Почти прямо возле сцены стражники поставили несколько раскладных стульев, на которые чинно сели несколько мужчин, одетых в светлые камзолы, и две дамы, наряженные в охотничьи амазонки (в Империи очень часто аристократки принимали активное участие в охоте и довольно успешно). После окончания представления, под восторженные вопли толпы, одна из дам подошла к мешочку для сбора денег и кинула туда ползолотого. Мужчины, сидящие рядом с ней, последовали ее примеру. Высокий пожилой дворянин, выглядевший воином, прошедшим не одну битву в своей жизни, и, как оказалось, бывший хозяином этого городка, подойдя к Веско, произнес:
   - Ну что же, порадовал ты меня! И гостям моим показал, что мой город не хуже столицы может гостей развлекать. Поэтому, разрешаю тебе все это лето беспошлинно приезжать в мой город и давать свои представления. Надеюсь, в следующий раз увижу, что-нибудь в таком же духе. Надо напоминать народу, что воины - это главная сила нашей империи! -
   Как только барон со своей свитой отошел, к сцене потек народ, кидая в мешок монеты. Позже, когда в дороге Веско пересчитал сумму, заработанную нами этим вечером, он объявил, что мы заработали больше, чем за три года сразу.
   - А все спасибо той женщине, которая бросила в мешок ползолотого, - сказала Анриета.
   - Да, но вот в чем проблема - путешествовать-то с такими деньгами опасно. Как только разбойники узнают о нашем заработке, все, сразу же нападут!
   -Не переживай, Веско, - Острин хитро сощурился, - тут подходил один купец и предложил ехать вместе с его обозом. А вместо оплаты мы должны будем выступить со своим представлением в его городке, он как раз по пути, так вот он даже отведет нам место возле своего дома. А дом его окнами выходит прямо на рыночную площадь, там у него сразу торговая лавка стоит.
   - А зачем это ему, какая выгода от нашего выступления может быть для купца. -
   - Такая, что он сможет со своим гостями смотреть на наше выступление со своего балкона. И если нас спросят, то мы должны говорить, что приехали по приглашению купца Естифа. -
   - Ну и имечко, не выговоришь, - поворчал для проформы Веско.
   -Так что мы согласны, что ему-то сказать? -
   -Как будто у нас есть лучше вариант, конечно, да, - вмешалась в разговор Анриета.
   - Эх, если дело так и дальше пойдет, сможем дом себе возле столицы купить, построить там сцену и давать представления. Размечался Веско. Будем, конечно, и по соседним городам ездить, давать представления, а зимой будем сидеть дома возле камина...
   -Правильно, дорогой! И поэтому, давайте-ка ваши денежки сюда, подальше от соблазна, а то растратите все, и не на что будет твои мечты воплощать, Веско. -
   Мужчины недовольно бурча, начали вытаскивать из-за поясов только что спрятанные туда монеты.
   - Анри, а ты чего ждешь? - удивленно спросила меня Анриета, протягивая требовательно в мою сторону свою ладонь.
   Ну, уж фиг вам, мои деньги - это мои деньги, и я еще не женат, что бы отдавать всю свою наличность женщине, мелькнула в моей голове мысль. О чем я тут же известил Анриету.
   - Извини Анриета, но у меня свои мечты и на их воплощение тоже нужны деньги. Ведь я еду с вами только до Умберга. Дальше, думаю, наши пути разойдутся. Так что прости меня, но в постройке вашего дома я могу участвовать только тем, что буду помогать вам в ваших представлениях. -
   -Не обижайся на меня, Анри, - миролюбиво произнесла Анриета. - Ты за эти дни стал настолько своим, что я тебя воспринимаю как свое дитя и уже не думаю, что мы расстанемся. Может, подумаешь и останешься с нами?
   -Прости, Анриета, но, к сожалению, у меня свой путь. И я не могу его в данный момент изменить, так надо. -
   Анриета, молча, поднялась и пошла на женскую половинку фургона. На ее глазах навернулись две слезинки. Стало как-то сразу грустно на душе, словно я второй раз ушел из родного дома. Обстановку разрядила малышка Мао. Она взобралась ко мне на колени и потребовала новый рассказ. В этот раз я вспомнил об одной из самых, пожалуй, любимых мною книг, которая стояла в библиотеке отца. Книга называлась "Комедии" и в ней было много веселых небольших рассказов. Я попытался в лицах пересказать сюжет одного из них. После завершения моего повествования в нашем фургончике еще, наверное, тактов сто стоял дикий хохот. Острин вытирал глаза от выступивших на них слез, до такой степени он смеялся. Анриета, тишком вернувшаяся назад, лежала на плече мужа и всхлипывала от раздирающего ее смеха.
   - Да, Анри! - отдышавшись, произнес Веско, - у тебя точно талант рассказчика. Пожалуй, если мы попробуем, можно будет и этот рассказ изобразить на сцене. -
   На следующий день мы присоединились к купеческому каравану и поехали в сторону Журнгера - старинного города с населением более ста тысяч человек, это помимо приезжих. Город был отвоеван у наших соседей - бывшего королевства Висторинов более пятисот лет назад, а спустя полстолетия после этого события и само королевство присоединилось к Империи. Этот город был четвертым по величине в нашем государстве. Он вырос за последние сто лет настолько, что старая крепостная стена оказалась в центре города и стала отделять район богатеев от остальных. Сейчас возводят новую каменную стену вокруг города, но так как постройка идет за счет пожертвований горожан - возводить ее будут еще очень долго. Все это мне поведал Острин, пока мы ехали до стоянки. Между тем, потянулись скучные будни. День начинался для меня задолго до рассвета и заканчивался после полночи. Все время мы тренировались. Острин натаскивал меня на работу с двумя мечами, Анриета учила жонглировать разными предметами, кидать любую острую вещь в цель. В деревеньках, встречающихся по пути, мы давали мелкие представления. Жонглировали, показывали фокусы. Много не зарабатывали, но на сытный ужин хватало. Караван всегда останавливался на постоялых дворах, и именно их клиенты были нашим зрителями. Через месяц нашего путешествия вдали показались стены большого города, нет, не так - маленькие стены огромного города!
   - Ну, вот мы и приехали, перед Вами, юноша, знаменитый город - Журнгер. Город знаменитый своим самым крупным филиалом столичной Академии Великого Искусства, в ней разрешено учиться магии иноземным студентам. Именно благодаря этому, город стал таким просвещенным и богатым.
   - Ага, и именно поэтому крепостную стену будут строить еще несколько столетий, ведь местные жители уверенны в том, что никто не рискнет напасть на город, в котором сидит столько магов. Наивные идиоты! - купец, влезший в наш разговор, смачно сплюнул на землю, - они не хотят понимать, что боевых магов учат только в столице! А наши маги максимум что могут, так это вызвать дождик на головы врагов. -
   Проговорив эту тираду, купец, понурив голову, поехал на своем жеребце в начало колонны.
   Наш караван, как большая змея, стал втягиваться в город. Мне было до зуда охота осмотреть все его великолепие. Но единственная причина, по которой я залез внутрь нашего фургона, звучала так - Маги. Ведь они наверняка великолепно знали моего отца. Не лично, ведь архимагистры очень тщательно отбирают с кем им заводить знакомство. Но вполне есть шанс, что они знают о моем побеге, и будут счастливы, услужить моему отцу, поймав меня. Так что, лучше перестраховаться.
   Вскоре наш караван начал распадаться на отдельные фургончики. Возницы сворачивали на боковые улочки и махали шапками на прощание своим уже бывшим попутчикам. Мы же продолжали ехать за фургонами купца Естифа. Впереди нарастал непонятный гул. Навстречу нам стали попадаться небольшие тележки, которые тянули предприимчивые торговцы.
   -Интересно, если впереди рынок, тогда почему навстречу нам не попалось ни одного воза или телеги? -
   -Анри, ну сам подумай, ну поехала бы нам навстречу телега, и как бы мы развернулись друг с другом? Именно поэтому покойный дедушка нашего императора придумал для облегчения торговли ограничить движение фуражного транспорта в районе рынка. А именно, сделать на улицах одностороннее движение для всяких телег и фургонов. -
   - Мудро! -
   - А то, ты думал. -
   Между тем подъехали к высокому двухэтажному дому. Он был окружен высоким в три человеческих роста забором. Первый этаж дома был построен из крупных обтесанных камней, а верхний этаж был деревянный. Каждое бревно этого дома покрывал незатейливый орнамент, что говорило о большом состоянии купца. Естиф стоял возле открытых ворот и командовал размещением фургонов во дворе. К нам подбежал его помощник, и, схватив наших коней под уздцы, ни слова не говоря, направил наше движение куда-то в боковую улочку. Объехав по ней купеческий двор, мы попали прямиком на рыночную площадь. Слева от нас начинались рыночные ряды, на которых бойко торговали различными тканями. Справа стоял дом Естифа, ворота, ведущие на задний двор, в данный момент были широко распахнуты. Именно возле них нам и предложили обустраивать нашу сцену. Честно говоря, мне до дрожи в коленках не хотелось выходить из фургона. Слуги отца мерещились повсюду. Выручил меня как всегда Острин. Слегка сжав мое плечо, он послал меня на женскую часть гримироваться. Вновь прибежал помощник Естифа и попросил быть готовыми через три удара часов. Именно к этому моменту должны собраться его гости.
   И вот настал момент выступления. Зазывалы Естифа постарались на славу - напротив фургона стояла огромная гомонящая толпа. Мы испуганно смотрели друг на друга. Перед такой большой аудиторией никто из нашей труппы никогда не выступал. Помолившись Единому, мы решили начинать. Хотя, если бы мы помедлили еще немного, уставшая нас ждать толпа точно бы разнесла фургончик на мелкие щепки. В тот день мы сыграли перед публикой оба наших представления. Это был фурор. Толпа кидала в нас монеты, и, могу поспорить, среди них мелькало серебро. Тобис и Мао бегали по сцене и собирали их. Мешок для сбора пришлось уже два раза уносить за ширму и пересыпать его содержимое в сундук Анриеты. А люди все продолжали кидать деньги. Наконец толпа успокоилась и начала расходится. Мы начали собирать подмостки, когда сзади раздалось вежливое покашливание. Обернувшись, я почувствовал, как по моей спине, начиная от копчика по позвоночнику верх, поползла предательская волна ужаса. Прямо перед нами стоял благообразный старичок в аккуратном неброском камзоле и накинутом поверх него плаще. И все бы ничего, если бы не скрепляющая его фибула в форме солнца и перечеркивающей его молнии. Маг-погодник, а судя по тому, что она была сделана из чистого золота, перед нами стоял как минимум магистр магии.
   - Вы не могли бы уделить мне немного своего внимания? -
   - Конечно, господин Маг, - склонив голову в вежливом поклоне, ответил Веско.
   - Видите ли, какая тут ситуация. Великий граф, Архимагистр нашей Академии, господин де Астерм захотел в нашем городе создать театр, подобный столичному. Само здание театра мы построили. Но, к нашему прискорбию, переманить актеров из столицы к нам сюда не удалось. Тогда, господин Архимагистр приказал найти талантливых актеров и распорядителей театра в нашем графстве. Мне повезло, что я сегодня случайно зашел на рынок. Ваше выступление было просто блестяще. Вы нам идеально подходите. Так получилось, что господин граф тоже посетил ваше представление. Он уполномочил меня сделать вашей труппе предложение - возглавить наш театр.
   - Но, господин маг... -
   - Думаю, плата десять золотых в месяц на начальном этапе и потом десять процентов от всех театральных сборов вас устроит? Как вам такое предложение? Но, впрочем, я вас не тороплю. Обдумайте наше предложение до утра. Кстати, покидать город вам не обязательно. Стражу предупредили, что вы имеете право остаться.
   - Но, для театра нужны будут еще актеры. -
   -Если вы согласитесь, то предоставите нам список всего необходимого, в том числе и людей, которым можно сделать предложение. Да, и еще, чуть не забыл, незначительная деталь, в случае вашего согласия вы получите безземельное дворянство. Простой человек ведь не может управлять театром. Подумайте над нашим предложением. Надеюсь, утром мы увидимся с вами, и вы обрадуете меня своим согласием. До скорой встречи. -
   Старичок чинно развернулся и пошел к карете, ожидавшей его неподалеку.
   Пыль, поднятая каретой, уже давно осела, а мы продолжал смотреть на улицу, по которой уехал этот необычный маг.
   - Мда... что-то я не совсем понял. Веско, теперь тебя надо называть - ви Веско? - отойдя от шока, спросил Острин.
   Надо пояснить ситуацию. По дворянскому уложению все дворяне, независимо от рода, имели приставку к имени - де. Маги, закончившие академию Высоких Искусств и не имеющие до этого дворянского происхождения, простолюдины, отмеченные за какие-нибудь заслуги, мастера меча и старшие мастера меча получают безземельное дворянство и приставку к своему имени - ви. Исключением являются Главные мастера меча, они получают полный титул барона. Но, такие мастера являются живой легендой, ведь они, благодаря своему искусству боя, могут противостоять на равных магистрам боевой магии. Более того, все главные мастера числятся на государственной службе у Империи (глупо было бы раскидываться такими опасными воинами), эти мастера получали статус Тиера - представителя Императора, имеющего право самостоятельно действовать по своему усмотрению в интересах империи в любом уголке мира.
   Решение Тиера мог отменить либо сам Император, либо герцог управляющий провинцией, в которой оно было принято. Вот только история не помнит таких прецедентов.
   - Слушай, Анри...- Веско повернулся ко мне, - клянусь, что каждую неделю буду молиться в храме Единого за твое здоровье. Ты принес такую удачу в нашу семью!
   - Анри, ведь ты останешься с нами? - обняв меня за ноги, просительным голосом спросила Мао, пытаясь при этом заглянуть мне в глаза.
   - Прости малышка, но сегодня я уйду. -
   -Подумай, Анри, ведь ты получишь титул! - Анриета, говоря, пыталась тоже заглянуть в мои глаза.
   - Оставьте в покое парня, - произнес тихо Острин. - Думаю, он не нуждается в таком титуле. -
   Вся труппа удивленно посмотрела на нас с Острином.
   -Это... правда, Анри? -
   Я, молча, кивнул головой.
   - Простите друзья, но я не могу говорить, кто я. В слишком большом знании большие беды для вас. Именно поэтому, через пару ударов часов я должен уйти из этого города. Но, я очень рад за вас. Надеюсь, вы позволите мне иногда навещать вас? -
   Все подошли ко мне и обняли. Анриета, всхлипнув, убежала в фургон. Мужчины стояли молча. Но, их лица говорили мне о многом. Кажется, я теряю свою настоящую семью. Из фургона вышла Анриета, держа в руках мой походный мешок, набитый доверху всякой снедью. Веско, молча, протянул мне мешок с сегодняшним сбором за представление.
   - Оставьте себе, я не пустой ушел из нашего замка. -
   - Из замка?- произнесла эхом Мао, - так ты принц? -
   - Нет малышка, я не принц, и не выпытывай у меня, кто я. Кстати, в замках живут не только принцы, - улыбнувшись, я потрепал Маолу по голове.
   -Бери, Анри, деньги. Если бы не твои истории, мы так и катались бы по миру в нашем фургончике. Мы теперь заработаем, и, клянусь - это будет после столицы самый лучший театр в нашей Империи! -
   Веско буквально за ворот сунул мне мешок с деньгами.
   Отмыв сажу с лица, которой Анриета намазала меня, гримируя к роли черного рыцаря, я поставил свой походный мешок в фургон и, объяснив, что мне нужно кое-что прикупить в дорогу, пошел на рынок.
   - Постой, паря,- меня догнал Острин.- Давай-ка проскочим по оружейным лавкам, может, найдем что-нибудь для тебя.-
   Целый удар часов мы бродили по оружейным магазинам. Мы купили мне чешуйчатую кольчугу, укрепленную дополнительно магией, наручи, высокие сапоги из какой-то страной кожи. Но, вот самого главного, мы не нашли. Мечей, подобных моим, нигде не было. Расстроенные, мы двинули на книжный ряд. Там я нашел то, что искал, такую же книгу "Комедии", как у отца, и рассказы "О похождениях легендарного мага Дарнига". Мы стали ходить по лавке в поисках интересных книг с короткими рассказами. Из этих книг можно было взять сюжеты для будущих спектаклей. Узнав о цели моих поисков, хозяин книжной лавочки радостно хлопнул по прилавку ладонью.
   - Наконец-то! Столько разговоров про театр, а дело ни на медяк не двигалось! Но, теперь, думаю, пойдет. Раз будут спектакли, значит, будут читать книги, из которых взяты сюжеты! Торговля теперь забьет ключом! Знаете что, молодой человек, а, пожалуй, я разрешу Вам приходить и просто читать любые книги, которые Вам будут необходимы для постановок!
   - Благодарю Вас, почтенный торговец, за столь щедрое разрешение. Но, Вы позволите, если к Вам в магазин будет приходить человек, который непосредственно выбирает сюжеты для постановок?
   -Ха, о чем речь! Теперь соседи удавятся от зависти, первый распорядитель нашего театра и берет сюжеты у меня в магазине! Пусть приходит, но только он. -
   В это время, Острин, слегка толкнув меня в спину, взглядом указал на боковую стену магазина. На ней в изрядно потрепанных ножнах висели мечи, на которых был изображен какой-то гномий узор, и , главное, формой они были похожи на мои! Постаравшись не высказать своей заинтересованности, я с легкой ленцой в голосе спросил:
   - А что за странные мечи висят у Вас вон на той стене? -
   - Да, так. Это для придания романтики. Там у меня стоят книги по любовь рыцарей к прекрасным дамам. Дамам нравится такой антураж.
   -Не сочтите мою просьбу за наглость, не могли бы Вы продать мне их. Думается мне, что их можно будет использовать с большей пользой.
   - Ну, не знаю. Я прикупил их по случаю у одного разорившегося антиквара из-за их экзотического вида.
   - Сколько вы хотите за них? -
   - Двенадцать золотых. Именно во столько они обошлись мне.
   - Двенадцать?! Да за эти деньги можно купить у подгорных мастеров нормальный меч с рукоятью из алмазов и такие же ножны! А эти еще и потертые. Тем паче, мы их берем только для сцены - полсеребрака,- вмешался в торговлю Острин, глаза его пылали праведным гневом человека, которого только что пытались обмануть.
   -Полсеребрака?! Да за такую цену даже кухонный тесак не купишь. Только из уважения к театру - десять золотых.
   - Десять? Максимум, что мы дадим два серебрака! -
   Похоже, Острин и продавец книг попали в свою стихию. Они так самозабвенно торговались друг с другом, что казалось, сам предмет торга не имеет значения, главное - процесс торгов. Вскоре они, впрочем, угомонились и пожали друг другу руки, скрепляя тем самым сделку.
   - Острин, на чем вы сторговались? -
   - Пять золотых. -
   - Это не много? -
   - Плати, бери их и уходим, - шепотом прошипел Острин мне в ухо.
   Между тем, торговец снял мечи со стены и, смахнув платком с них пыль, торжественно вручил их мне. Поблагодарив его, мы подхватили наши покупки и двинулись дальше.
   - А в чем подвох, Острин?
   - В печати на рукоятке этих мечей, видишь, здесь изображена гора с наковальней. Это печать мастера Торга, знаменитого подгорного мастера. Он жил около двухсот лет назад. Его мечи ценятся буквально на вес золота. Прославился он тем, что делал безупречные вещи. Я повторяю - безупречные вещи. Его оружие до сих пор служит подгорным мастерам в качестве образца. Этот торгаш не знал, чем он владеет! -
   Следующей нашей остановкой был магазин одежды для женщин. Прикупив по паре платьев для наших дам и дополнительно взяв там же полный комплект грима, мы, наняв носильщика, поспешил обратно к фургону.
   Торжественно вручив купленные мною подарки и рассказав о договоренности с книжным продавцом, попрощался со своей новой семьей. Развернувшись, я пошел в сторону городских ворот. По моим щекам текли слезы, но мне было радостно от мысли, что мои друзья теперь обустроены. По дороге я решил сделать небольшой крюк и посетить банковскую контору гномов, замеченную мной еще при въезде в город. Брать с собой все мои деньги в дорогу, было бы глупостью. На дорогах полно любителей чужого добра, а я не настолько хорошо владею оружием, чтобы дать им отпор.
   Гномий банк представлял собой маленькую неприступную крепость, в виде здания сделанного из серого камня, высотой примерно в три этажа, впрочем, сколько этажей было в нем, знали только гномы. У этого здания не было ни одного окна. Вход в него сделан в виде небольшой дверцы в монолитной стене. Я читал, что в случае штурма, ее перекрывали тяжеленной каменной плитой. И вовнутрь можно было попасть, только разрушив многометровые стены. Наверное, поэтому банки гномов считались самыми надежными. Правду сказать, гномы еще славились своей честностью и педантичностью в работе с каждым клиентом, независимо от его происхождения.
   Учитывая все это, я и решил выбрать услуги гномьего банка. Сама процедура заключения контракта была упрощена до минимума. Выбрав из нескольких вариантов условий наиболее приемлемый: небольшие проценты и возможность получить весь вклад сразу в любой банковской конторе гномов, озвучил сумму, на которую хочу оформить контракт. Представился магу гномов, который записал меня в огромную книгу и снял отпечаток ауры. Он же выдал небольшой медальон, являющийся подтверждением моих прав на вложенные в их банк деньги, принял деньги и пересчитал их, затем мы попрощались, и я поспешил к воротам, которые вот-вот должны были закрыться. Сделал я это специально, если и кинутся меня ловить, то пока магический вестник прилетит к отцу, пока он отправит погоню, настанет уже ночь. Никто не станет открывать городские ворота даже для Архимагистра императорской ложи. Выскочив из города, я отправился прямиком в лес. Дойдя до первых деревьев, я резко повернул на восток. Пусть думают, что я ушел на юг. Дойду до восточного тракта, а там попрошусь в какой-нибудь караван. Все-таки хорошо, что мы отклонились на целый день пути от основного нашего направления.
  
  
   Замок "Нокарадо".
   В малую обеденную залу, в которой по старому семейному обычаю каждый вечер собиралась все семья де Оностре, вошел легкой походкой и присоединился к уже сидящей за столом семье герцог де Оностре.
   - Дети, у меня для вас хорошая новость, нашелся наш Анри. -
   - Где? Когда? Его уже везут в замок? -
   На графа уставились три пары выжидающих глаз.
   - Отвечаю по порядку, - произнес герцог, всем своим видом излучая родительскую гордость.- Обнаружился он на юге, в городе Журнгер.
   - Но это почти пятьсот лье отсюда! -
   - Не перебивай меня, Аскер! Я рад, что ты знаешь так точно географию юга нашей Империи. Так вот, он сегодня положил на счет в гномий банк небольшую сумму денег, причем больше, чем он забрал с собой. И, как написал маг банка мой старый знакомый, за его спиной были прикреплены мечи изготовленные самим Тогом!
   - Но его поймали? -
   - Нет, он вышел из города прямо перед закрытием ворот. Так что следы его ауры давно развеялись. Тем более, никто кроме Императора не знает, что Анри сбежал из дома. Пока мы пришлем своих людей в погоню, он уже исчезнет. Да... Пройти насквозь непроходимую топь, отмерить ногами пятьсот лье по лесам, заработать неведомо каким способом деньги и немалые, судя по его мечам. Вот что значит кровь рода де Оностре! - герцог, улыбаясь так, словно только что Император самолично подарил ему новые земли, налил полный кубок вина, подхватив его, встал из-за стола, и, напевая себе под нос какую-то веселую песенку, направился в свой кабинет.
   Молодые люди, сидящие за столом, удивленно переглянулись.
  
   Окрестности города Журнгер. Анри.
   Пройдя по лесу три-четыре лье, я стал искать место под ночевку. Оно обнаружилось быстро. Я нашел большое дерево, корни которого довольно сильно выступали над землей. Выбрав наиболее широкое разветвление корней, стал делать между ними углубления для костра и под будущую лежанку. Острин рассказывал, что многие одинокие путники погибали в лесу по неосторожности, разводя костры посреди полян, и спокойно засыпая возле них. Они становились жертвами диких животных или разбойников, привлеченных светом костра. Решив не повторять ошибок этих людей, я стал маскировать место своего ночлега. Вырыв ямку глубиной в локоть, и разделив небольшим земляным валиком место для костра и лежанки, спешно стал собирать хворост и длинные палки. Длинные палки обухом меча вбил в землю под наклоном к дереву и сверху них стал накидывать ветки, срубленные с соседних деревьев. Получился небольшой импровизированный шалаш. Забравшись внутрь, я разжег небольшой костерок и вылез наружу. Свет костра, все-таки, немного просвечивал сквозь стенки шалаша. Нарубив еще веток, и уложив их на те места, из которых пробивался свет, добился, чтобы костер был незаметен с расстояния в три шага. Мне еще пришлось немного разворошить ветки сверху шалаша, возле ствола дерева, для выхода дыма. Приоткрыв проход в свой шалаш (отодвинув большую ветку), я аккуратно залез внутрь, ну что же, довольно удобно. Тут мой желудок напомнил своим ворчанием, что я очень голоден. Я так торопился покинуть город, что не успел поужинать, хорошо еще, что Анриета снабдила меня едой. Развязав свой мешок, первым делом схватил подкопченный кусок мяса, размером с два моих кулака, и вцепился в него зубами. Эх! Хорошо-то как! Все-таки ощущение, когда ты чувствуешь себя свободным и сытым, не променяешь ни на что! Наевшись как любил говорил Веско: "до отвала" и, запив мясо слабеньким вином, я стал перебирать свои запасы. По моим прикидкам того, что мне наложила в мешок заботливая Анриета, хватит минимум на две недели пути. Сложив всю провизию обратно, по принципу - что долго хранится, на дно мешка, то, что может быстро испортиться, наверх. По уму, то мясо, что я съел, тоже надо было отложить на потом, но больно уж меня потряхивало от мысли, что я еле успел сбежать из города. А ничто так не успокаивает мужчину, как говорила моя мама, как хороший цельный кусок мяса с добрым вином. Разобравшись с провизией, я подложил мешок себе под голову и уснул.
   Проснулся я от щебетания птиц, которые своими веселыми голосами будили лес. Вытянув ноги над вчерашним костром, от которого остались только потухшие угли, я медленно, стараясь не шуметь, стал их разминать. Размяв ноги, я проделал небольшую дырочку в шалаше и выглянул наружу. Вроде все спокойно, на соседнем дереве надрывалась небольшая птаха, выводя свои рулады. Видимо, именно она виновница моего пробуждения. Успокоившись, что я по-прежнему не обнаружен врагами, развязал свой мешок, на скорую руку позавтракал и, присыпав потухшие угли землей, покинул свое убежище.
   Острин говорил мне, что, чтобы добраться до Умберга, необходимо двигаться по большому императорскому тракту на юг, в сторону Великого леса - владений эльфов. Но, у меня была проблема. Теперь у меня не было маскировки в виде балаганной повозки. Это означало, что шанс, пробраться незамеченным до нужной мне цели, стремительно падал вниз. А что, если идти не по дороге, а рядом с ней по лесу?! С одной стороны, скорость движения будет меньше, нежели у человека, двигающегося по дороге, с другой стороны, я буду тогда незаметен для различных патрулей, снующих по тракту. Решено, иду по лесу. Перед вечером, углубляюсь в лес и останавливаюсь в нем на ночевку, а чтобы не заблудиться, буду ставить отметки на деревьях. Утром тогда легко будет вернуться обратно к дороге.
   Сказано - сделано, подхватив свой походный мешок и закинув его на плечи так, чтобы он не болтался, но и в тоже время не мешал в случае опасности выхватить из ножен мечи, я двинулся в сторону дороги. Хорошо, что я вчера не сильно углубился в лес. Дорога оказалась буквально в паре сотен шагов на рассвет. Большую помощь в поисках мне оказали возницы, которые переругивались между собой и тем самым указывали мне правильное направление. Я не дошел до дороги десятка два шагов и, развернувшись на юг, начал свое путешествие. Двигаться по лесу было поначалу трудно, постоянно приходилось смотреть себе под ноги, и уворачиваться от лезущих в глаза веток, но на второй день стало значительно легче. Появилось даже время подумать о моем будущем. Я шел и фантазировал о том, как стану великим мастером меча, и отец будет удивляться тому, что его "урод" оказался на поверку вполне нормальным человеком. Из мечтаний меня вырвал подозрительный шум, раздающийся впереди. Я стал осторожно подкрадываться к источнику заинтересовавшего меня шума. Подойдя ближе, когда стали слышны громкие стоны и звуки ударов, я лег на живот и пополз вперед. Спрятавшись под небольшим кустом, растущим на краю полянки, я увидел, как несколько мужчин пинают кого-то на земле. Рядом лежала стонущая девушка, и возле нее плакал в голос вихрастый мальчуган. Видимо, это был тот случай, про который говорил Острин. Путники заночевали на поляне, и их обнаружили лесные разбойники. Бандиты тем временем стали привязывать стонущую девушку к кольям, вбитым в землю. "Вот твари!" - мелькнуло в моей голове, то, что они собирались делать дальше, было уже понятно. И было понятно, что я этому не дам произойти. Проблема в том, что их много - целых пять человек, вооруженных вилами и топорами, а я один. Но что-то надо было делать. Я тихонько достал убийц и, сжав их в руках, пополз к разбойникам, те не замечали меня, увлечено привязывая девушку к кольям. Вот это их и погубило. Свое оружие разбойники побросали, где попало, так как оно в данный момент мешало им творить свои черные дела. Первых двух я из положения лежа рубанул по сухожилиям, Острин говорил, что человек тогда не может ходить и умирает через несколько тактов от потери крови. Еще одного я рубанул по горлу. Этот бандит услышав хрипы друзей стал подниматься с колен на которых он стоял привязывая руку девушки к колу. Мне запомнились его удивленные глаза, видимо он не думал, что кто-то решит напасть на них здесь. Ну да, каждый сам платит за свои ошибки. Не останавливая своего движения, я воткнул меч в спину разбойника, который, натягивая свои штаны, пытался досеменить до кинутого им топора. Пятый сразу сообразил, что к чему, и кинулся к лежащим в паре шагов вилам. Тут, на удивление, мне помог мальчишка, который метнулся разбойнику под ноги. Тот, споткнувшись об ребенка, резко упал, я не стал упускать свой шанс закончить эту схватку и прыгнул на разбойника, в полете метнув в него, как копье, свой меч. Перекувыркнувшись и, на всякий случай, отскочив в сторону, занял выжидательную позицию. Малыш, поняв, что все закончено, кинулся с ревом к девушке и стал пытаться отвязать ее. Я подошел к трупу разбойника, вынул свой меч из него, обтер об его же одежду и вложил мечи в ножны. Затем, кинув малышу кинжал Аскера, чтобы он освободил девушку, подошел к мужчине. Тот выглядел довольно плохо, но, к счастью, на нем не было видно крови, значит, его просто избили. Но как ему помочь, ведь я не лекарь? Звать на помощь, так потом заставят давать показания, и стражи, узнав кто я, доложат отцу. Но бросить их так просто и уйти, я не мог. Тут мой взгляд упал на вилы. "А ведь это идея!" - обрадовался я найденному выходу из положения.
   - Малыш, сейчас к вам придет помощь,- сказал я мальчонке, забирая у него свой кинжал.
   Я подхватил вилы и топор и побежал к дороге. На наше счастье по тракту как раз шел большой обоз. Решение проблемы было простым, кидаю под ноги караванщикам вилы с топором и бегу обратно, создавая много шума. Обозники захотят наказать наглеца, напавшего на них, и побегут следом, во всяком случае, надеюсь на это. Так и сделал. Швырнул вилы под ноги мужчине в кольчуге которую он одел поверх мягкой кожаной куртки, едущему на большом сером жеребце. Через небольшую заминку по времени швырнул следом топор, и, развернувшись, кинулся прямо через кусты к полянке, на которой ждали помощи. Сзади раздались крики о том, что хотели убить барона, и что надо поймать мерзавца. Люди побежали следом за мной. За несколько тактов я добежал до поляны и, пробежав через нее, указал пальцем себе за спину, показав девушке, которая уже почти пришла в себя, что помощь идет. Сам же помчался дальше, отбежав от поляны, я стал забираться на большое дерево, надо было удостовериться, что со спасенными все в порядке. С противоположного края поляны выскочило несколько воинов и всадник. Они резко остановились и осмотрели поляну. Все-таки, профессионалов видно сразу. Четверо воинов осторожно двинулись по краю поляны, остальные подбежали к пострадавшим. Всадник соскочил с коня и подошел к трупам разбойников. Он присел на корточки и стал внимательно рассматривать их рубленые раны. Затем приказал обыскать их, а сам подсадил девушку на коня и рядом с ней посадил мальчишку. Один из воинов стал проверять мертвых разбойников, несколько других - мастерить носилки, на которые уложили избитого мужчину. Воин, обыскивающий разбойников, протянул барону несколько тощих кошелей. Всадник, не глядя на содержимое этих кошельков, молча, сунул их в руки девушки, и взмахом руки приказал всем двигаться за ним.
   Я дождался ухода воинов и, тихо спустившись с дерева, пошел дальше к Умбергу.
  
   Анри не знал, что спасая этих несчастных, он породил легенду о лесном духе - страже, который пробудился от своего сна из-за постоянных бесчинств, творящихся в этом лесу. Барон не просто так рассматривал раны на бандитах. Его удивили ровные разрезы ран, у которых не было рваных краев. Такую рану невозможно нанести простым мечом, никто не затачивал свои мечи до такой остроты, ведь тогда оружие будет постоянно тупиться, а это нежелательно. Конечно, были мечи из хорошей гномьей или эльфийской стали, но они стоили довольно дорого, поэтому наемники и простые воины покупали себе изделия людских кузнецов, которые, конечно, не были плохими, но значительно уступали по качеству произведениям подгорных мастеров или эльфов. Поэтому все и применяли особую заточку для мечей - под топор, такая заточка позволяла воинам не заботиться каждый день об остроте своего оружия. Барон не мог представить себе, кто мог убить этих бандитов, и почему этот неведомый спаситель позвал их на помощь к этим людям таким странным способом, а сам исчез. Слуги барона интерпретировали происшедшее по-своему. Ведь, если верить ребенку и девушке, то воин, спасший их, появился из ниоткуда, он просто, как-будто, вырос из травы и напал на разбойников. Слухи сразу поползли по народу, путешествующему по этому участку пути. Разбойники, которые имели своих осведомителей среди трактирщиков, державших заведения на этом тракте, задумались об этой новой угрозе для них и решили уйти подальше от опасных мест. Тем более, появилось еще несколько вырезанных подобным способом разбойничьих шаек, хотя тут уже постаралась тайная палата, которая решила использовать эту легенду о лесном страже для очистки лесов и устрашения разбойников.
   Мой дальнейший путь прошел без приключений и через декаду я подошел к Умбергу.
  
   4. Граница.
  
   Я стоял среди крестьян в очереди к узкому мостику, перекинутому через глубокий ров. Мостик подходил к небольшим вратам, которые скорее напоминали узкую калитку в огромной крепостной стене.
   Умберг. Город приграничья. Город, который ни разу не сдался врагам за всю более чем трехсотлетнюю историю своего существования. Возникший из небольшой деревянной заставы, он за каких-то сто лет вырос в мощный бастион, преграждающий путь врагам вглубь Империи. Здесь не понаслышке знали, что такое безопасность. В город вели только двое ворот. Одни из них впускали обозы, кареты. Приезжие сначала попадали в каменный мешок, со стен которого за ними внимательно наблюдали несколько боевых магов и два десятка арбалетчиков, готовых за мгновение превратить в ежиков любого, вызвавшего у них подозрение. Затем, въезжающие поворачивали направо, и, проехав через вторые боковые ворота, двигались некоторое время по каменному коридору, образованному двумя крепостными стенами. И лишь затем, после еще одного поворота, выезжали через третьи ворота в город. Помимо охраны на стенах, стража стояла еще и на каждых вратах. Со вторыми вратами было проще, они открывались только во время смены пограничной стражи, когда часть пограничного полка выходила из города на охрану границ, чтобы заменить ушедших туда ранее. Смена охраны границы происходила раз в полгода. Рядом с ними находились так называемые малые врата, через которые можно пройти только пешком. Возле мостика стояла стража с дежурным магом разума. Заплатив два медяка - пошлину за вход, путник проходил по мостику к небольшим воротам, через которые могли одновременно пройти не больше двух человек. За воротами начинался длинный каменный коридор. Вверху стен коридора виднелись узкие бойницы, через каждые десять шагов под потолком висела толстая решетка, готовая рухнуть вниз в любой момент и отгородить город от врагов, прорывающихся в него.
   Возле этих врат я и стоял в длинной очереди, желающих пройти в Умберг.
   -Цель вашего посещения нашего города, - скучающим голосом спросил стражник.
   - Я ищу сержанта Льера, мне сказали, что он служит в этом городе. -
   - Вы его знаете? - тут же спросил меня маг, внимательно смотря мне в глаза.
   -Нет, мне посоветовал обратиться к нему его старый знакомый Острин, и дал к нему рекомендательное письмо.
   - Как ты сказал, Острин? - сонливое состояние мгновенно слетело со стражников. - Где ты с ним познакомился?
   - Простите, но Острин запретил мне рассказывать о своем местопребывании, хотя думаю, скоро вы сможете сами узнать о нем. -
   - Ну-ка парень, представь его образ, - потребовал маг.
   Я представил себе Острина, как мы с ним занимались в лесу, а затем, не удержавшись, представил его на сцене нашего фургончика.
   Судя по расширенным глазам мага, шутка удалась. Стражники начали тормошить Разумника, выспрашивая о том, правду я сказал или нет.
   - Да уж... Ладно, парень, проходи... - оторопело произнес маг, - и... это, паря, ты никому не смей говорить ничего про Острина. Если я правильно тебя понял, то мне стоит кое с кем побиться об заклад. Клянусь, это будет самая моя удачная шутка! Так, пропустите его - он махнул стражникам - это свой.
   Стражники, отмахиваясь от возмущенных остановкой пропуска через мост крестьян, обступили мага, выпытывая, что же я ему такого показал. Но тот стоял со счастливым выражением лица, по которому явно было видно, что он уже подсчитывал свои барыши от полученной новости.
   Уже когда я вошел в город, до меня дошла запоздалая мысль, что я не спросил у стражи, где именно мне нужно искать этого сержанта. Справедливо сообразив, что сержант - это воинский чин, и, соответственно, его нужно искать в районе расположения пограничного полка. Дома Умберга довольно сильно отличались от домов, видимых мною ранее в других городах, отличие их было в том, что каждый дом представлял собой крепость в миниатюре. Представьте себе высокие трехэтажные каменные дома, у которых первый жилой этаж начинался на уровне в полтора человеческих роста, окна располагались еще выше, причем каждое окно могло быть закрыто толстой решеткой. Войти в дом можно было только через двор, вход в который защищали ворота, сделанные из толстого дерева, обшитого железными полосами (абсолютно у всех домов!). Как мне потом удалось подсмотреть, за воротами располагался узкий проход - этакий коридор, зажатый с двух сторон стенами домов, выходящий на задний двор, где и находился вход в дом, обычно выглядящий, как узкая лестница, ведущая на второй этаж. На первом этаже находились хозяйственные помещения, попасть в которые очень часто можно было только изнутри. Все было сделано так, что в случае прорыва врагов внутрь города, каждый дом становился неприступной цитаделью.
   Жители Умберга тоже значительно отличались от других жителей империи. В этом городе мало того, что каждый владел оружием, так и все в довесок неплохо умели стрелять из лука, независимо от того был горожанин мужчиной или женщиной.
   Для подержания боевых навыков у горожан, каждый год после уборки урожая устраивались большие соревнования, на которых все желающие могли поучаствовать в конкурсе на лучшего стрелка или лучшего мечника. Также было много других соревнований. Они пользовались большой популярностью среди жителей города и окрестных сел, немалую роль в этой популярности играло то, что победителю любых соревнований была дарована привилегия в течение десяти дней бесплатно гулять во всех трактирах города, все расходы на себя брал магистрат. Единственным минусом этих соревнований, был запрет на участие в них военных и егерей. Хотя, думаю, этот запрет был правильным, с профессиональными военными мало кто мог тягаться в искусстве владением оружием, если бы их допустили до конкурсов, у горожан быстро бы иссяк интерес к ним.
   Все это я выяснил позже, а пока, выспросив дорогу у прохожих, я направился в противоположную часть города. Вскоре нашлись искомые мной полковые казармы. Это были большие серые каменные здания, которые занимали целый квартал. Спросив у стражников, как мне попасть вовнутрь, пошел к указанному ими небольшому домику стоявшему неподалеку. Наверное, это был единственный деревянный домик во всем Умберге. Состоял он из одной комнаты, в которую можно было попасть сразу с улицы. Внутри домика располагался стол, стоящий возле него огромный шкаф и два удобных стула по разные стороны упомянутого стола. На одном из них сидел, по-видимому, ветеран, который когда-то служил в императорских пограничных частях. Высокий, статный мужчина с лихо закрученными седыми усами в ухоженном мундире. На груди у него красовалось несколько орденов. При моем появлении он радостно соскочил со стула и пошел ко мне навстречу.
   - Доброе утро, молодой человек! Хотите подписать контракт на службу в нашей славной части?
   - Э... нет, я просто ищу одного человека, и мне нужно пройти вовнутрь. Стражники на входе посоветовали обратиться к вам... - промямлил я, немного ошалев, от столь резкого напора.
   -Попасть в внутрь - это не проблема, приложите ваш палец вот здесь и здесь и вас спокойно пропустят наши стражники. -
  Вербовщик указал, в каких местах договора я должен оставить отпечаток своей ауры. Наверное, он привык иметь дело с неграмотными людьми, которые не могут отличить контракт наемника от простого пропуска в внутрь части. Меня взбесила мысль о том, что этот напыщенный павлин пытается не только обмануть меня, но и испортить мою жизнь служением в армии простым рядовым в течение десяти лет. Кто-то опять пытается решать за меня, как мне жить! Да я из-за этого из родного замка сбежал. Сам не понимая, как это у меня получилось, я рубанул одним мечом по пергаменту, одновременно вторым прижимая вербовщика к стене. Момент, когда я выхватил свои мечи из ножен, как-то прошел мимо моего сознания.
   - И многих вы так обманули? - я постарался придать своему голосу самые вежливые интонации. Но, толи у меня не очень получилось, толи вербовщику что-то не то показалось. В общем, лицо его после произнесенного вопроса стало еще бледнее.
   - Простите меня, господин, я не заметил сразу Ваши мечи, - пролепетало это существо, - сам не понимаю, как у меня в руках оказался этот контракт, он же для простых солдат. Сейчас я найду контракт для пограничных наемников. -
   -Наверное, я очень невнятно произнес свою просьбу, впрочем, я могу ее повторить. -
  Я убрал мечи обратно в ножны и стал рассматривать приходящего в себя вербовщика.
   - Мне нужен сержант Льер, у меня к нему письмо от его старого друга. Поэтому мне нужно пройти внутрь этого полка. -
   Вербовщик, вернувший было своему лицу нормальный цвет, снова стал бледным.
   -Э... видите ли, господин. Сержант Льер здесь не служит. Он является егерем, и их часть находится отдельно. Сейчас выйдете и повернете направо, там через несколько домов Вы увидите большой двор, обнесенный высоким забором. Это и есть казармы егерей. И Вы не откажите мне в небольшой просьбе - пусть наше небольшое недоразумение не дойдет до ушей господина Льера. -
   Ничего не ответив этому слизняку, я, молча развернувшись, вышел из домика и пошел в указанном направлении. Вскоре я и вправду нашел искомое. В этот раз мне достаточно было произнести имя сержанта, как дежурный, вышедший по просьбе стражи ко мне из караулки, буквально вприпрыжку помчался во внутрь двора. Вскоре, ко мне из ворот егерской части вышел невысокий кряжистый мужчина, одетый в просторную серую рубаху, темные штаны, заправленные в такие же, как у меня, сапоги из мягкой кожи. Под описание, данное мне Острином, этот человек подходил - небольшая седая шевелюра, ярко зеленые глаза, невысокий рост. На всякий случай я решил уточнить:
   -Простите, это Вы сержант Льер? -
   - Да, это я. С кем имею честь разговаривать? -
   -Меня зовут Анри, у меня письмо от Вашего друга Острина. -
   Я достал из заплечного мешка письмо Острина и протянул его мужчине, который смотрел на меня недоверчивым взглядом. Сержант, взяв письмо, взломал почтовую печать на нем и пробежал глазами первые строчки. Лицо его при этом из строгого, превратилось в лицо человека, получившего долгожданный подарок в тот момент, когда он уже отчаялся его дождаться. Аккуратно сложив письмо, словно оно было сделано из керанского папируса, он спрятал его за пазуху.
   Керанский папирус - очень дорогой вид бумаги, в основном используемый лишь при переписке между высшей знатью, и то только тогда, когда на адресата нужно было произвести впечатление. Оригинальность ее заключалась не только в необычно тонкой выделке, но и в том, что она могла менять цвет в зависимости от времени суток, когда ее брали в руки. Днем она была белоснежной, надписи на ней переливались золотистым цветом, независимо от того какими чернилами был заполнен этот пергамент. Ночью она становилась черной с небольшими золотыми вкраплениями, надписи меняли же свой цвет на нежно-перламутровый. Не думаю, что стоит говорить о цене этой бумаги, но поверьте, стоила она просто безумные деньги.
   Махнув мне рукой и приглашая следовать за ним, сержант Льер быстрым шагом прошел в дверь караулки. Пройдя караулку, мы пересекли довольно большой двор, на котором, разбившись на небольшие кучки, тренировались воины. К сожалению, мне не удалось все хорошенько рассмотреть, слишком уж стремительным было наше движение. Поднявшись на второй этаж казармы, мы прошли по длинному коридору, и подошли к двери кабинета. Сержант, толкнув дверь, начал было сам входить в кабинет, но, видимо, вспомнив обо мне, отступил на шаг назад и сделал приглашающей жест. Войдя, я увидел довольно скромную обстановку: небольшой круглый стол, три стула возле него, два шкафа, стоящие по разные стороны комнаты, и, совершенно не вписывающееся в эту обстановку, деревянное кресло-качалку возле окна. Именно в него и уселся явный хозяин этих апартаментов. Сержант Льер, развернув письмо, впился в него глазами и отрешился на время от нашего суетного мира. Я тихонько присел на стоявший неподалеку стул и, набравшись терпения, начал ждать.
   Ждать мне пришлось долго. Поначалу я решил, что сержант плохо умеет читать, ну, сколько можно читать обычное письмо, даже написанное на нескольких листах мелким почерком. Потом, приглядевшись к этому странному сержанту, а как его еще назвать, если у простого сержанта есть свой кабинет?! Так вот, приглядевшись к нему, я заметил, что его взгляд застыл в неопределенной точке. Он словно медитировал с открытыми глазами. Да что же такого написал в этом письме Острин, что поверг этого человека в такой ступор?!
   Сержант Льер оторвал, словно замороженный, взгляд от одной только ему ведомой точки на стене и сфокусировал свой взор на моей скромной персоне.
   - Так значит Вас, молодой человек, зовут Анри? - скорее утвердил для себя, чем спросил сержант.
   - Да, это мое имя. -
   - Вы знаете, о чем просил меня Ваш первый наставник, уважаемый Острин? -
   - Догадываюсь, он попросил Вас научить меня фехтованию на двух мечах. -
   - Ну, не совсем так, - произнес сержант, и мне ой как не понравился его голос. - Я могу Вам процитировать его просьбу дословно.
   С этими словами он начал что-то искать в письме.
   - А, вот нашел. Цитирую:
  - Льер, дружище, у меня к тебе просьба. Ты знаешь, я никогда никого ни о чем не просил. Но, это действительно для меня важно. Мальчика, который принесет это письмо, зовут Анри. Этот парень за недолгое время нашего с ним общения стал мне дорог, как внук. Мы с племянником, подобрали его возле знаменитой Онеской топи, и пусть мою печень сожрут вампиры, если он не прошел всю эту демонову топь насквозь, явно от кого-то убегая. Не спрашивай его, от кого он бежал, и каким чудом он прошел сквозь нее. Не думаю, что он тебе что-то расскажет. У парня явно железная воля. От него веет на лье вокруг знатным происхождением, но, несмотря на это, он смог преодолеть себя и нацепить маску балаганного шута. Кстати, именно благодаря ему, я теперь распорядитель второго театра нашей империи. - Льер оторвал глаза от письма и посмотрел на меня,
   - Вот об этом ты мне подробно потом расскажешь. -
   Так, дальше...
   - Из этого неуча тебе необходимо в максимально сжатые сроки сделать хотя бы младшего мастера. Причину этого он скажет сам, если захочет. Поручаю его твоим заботам. Делай с ним что хочешь, но он должен научиться выживать в этом мире. И еще, если с его головы упадет хоть один волос, по причине того, что ты его чему-то не научил... Жизнь я тебе, дружище, обещаю веселую, но короткую. Ты меня знаешь, слов на ветер я не бросаю. Сам я его не могу обучать, годы уже не те, да и травма эта проклятая дает о себе знать. -
   Сержант прервал свое чтение и внимательно стал меня рассматривать.
   - Знаешь, впервые на моей памяти, мой учитель о чем-то просит... Ну, что же. Значит ты ему действительно дорог. За себя он не стал просить... -
   - А о чем он должен был просить? - спросил я.
   - Ты не знаешь? Впрочем, Острин действительно не любит рассказывать о себе. Ты хоть знаешь о том, что он - старший мастер меча? -
   Видимо отвалившаяся от удивления моя челюсть была сама по себе ответом на заданный вопрос. Острин - старший мастер меча?!
   - Понятно, можешь не отвечать. Так вот, он уже был в годах, сто пятьдесят лет отметил, когда мы с ним впервые познакомились. В рейды он не ходил, учил таких несмышленышей, как я. Мы в то время были глупыми сосунками, вообразившими, что нам даже демоны в искусстве меча неровня, ведь мы уже все мастера. Полезли мы впятером в самостоятельный рейд. Ну, и попали в переделку. Напоролись на боевой отряд вампиров - ренегатов. Пощипали нас тогда крепко. Шансов выжить у нас не было. Ведь возглавлял тот отряд Высший. Хорошо, что Людви взял в тот день с собой сигнальный амулет. Вот только на той неделе была крепкая заварушка у нас на границе, в общем, прийти нам на помощь было некому. Да мы и не ждали никого. Это был скорее жест отчаяния, когда Людви ломал амулет вызова. И тут, представляешь, открывается портал и из него вываливается наш учитель с гарнизонным магом. Такого боя я никогда больше не видел. Он, как и ты, был двуручник. Представь себе смерч из стали. Он оттеснил вампиров от нас. Пока кровососы насели на него всем скопом, Юджин, это наш гарнизонный маг, нас всех перекинул в часть. Сами мы уже двигаться не могли. Вампиры тогда вдоволь с нами наигрались, мы ведь не знали, когда поперли на них, что среди них был Высший. В общем, маг нас тогда по кускам закидывал в портал. Последним уходил Острин. Высший, думаю, что только этот гад мог это сделать, напоследок швырнул в него какую-то зеленую магическую гадость. Когда Острин выпал из портала, на него было страшно смотреть. С него буквально сползала кожа. Полковые лекари не знали, что делать. Хорошо, что Южин из последних сил открыл портал и перешел в Журнгер. Прямо в Академию. Тактов через двадцать, портал вновь открылся и сам Архимагистр де Астерм, прошел через него с толпой магистров-лекарей. Нас всех тогда спасли каким-то чудом. Вот только Острину не повезло, кожу ему нарастили за месяц заново, а вот моторику движений полноценно восстановить не смогли...
   Архимагистр де Астерм тогда уехал в столицу по своим делам, этим и воспользовался какой-то бюрократ, чтобы отказать нашему учителю в пенсии. Острин, когда получил письмо об отказе, в ту же ночь исчез. Утром мы нашли пустую комнату и письмо с отказом от этого чинуши, лежавшее на столе. Командир полка, нами тогда командовал де Дарорсо, позже его перевели в столицу командиром личной гвардии Императора, сам отправился в Журнгер разбираться с этим крючкотвором. Затем в дело мешался Архимагистр, узнав об этом инциденте, он пришел в бешенство. Короче говоря, мумифицированная голова этого бюрократа стоит теперь в фойе городской мэрии. Господин де Астерм приказал ее разместить там, как напоминание всем чиновникам для чего они сидят на своих должностях. Но Острина мы так и не нашли. Понимаешь, ведь никто и никогда не выходил один в бой против целого боевого отряда вампиров, во главе которого стоит Высший. А он, спасая наши шкуры, пошел и не просто влез в бой, но и вышел из него живым. Старший мастер Острин - это легенда приграничья. Легенда, которую несправедливо обидели, и она исчезла. Весь наш город тогда был в трауре. Мы ходили все так, словно это мы обидели его, и он ушел из-за нас, нам было стыдно смотреть друг другу в глаза. И вот, по прошествии тридцати лет, выясняется, что он путешествует со своим племянником и бродячим цирком! -
   - Уже не путешествует, когда я их покидал, они присматривали себе домик в городе. -
   - Думаю, как только выучу тебя, сразу рвану к нему. И бочонок его любимого Асталийского винца прихвачу... Все равно уже десять лет не был в отпуске. - Сержант мечтательно откинулся на спинку кресла и стал медленно раскачиваться.
  - Так, ладно, завтра ты подпишешь контракт вольного наемника на год. Извини, но по-другому ты никак не сможешь здесь находиться, а мне из тебя воина воспитывать. По правилам, конечно, в нашу часть не принимают зеленых новичков, но думаю, когда наш командир узнает, чей ты ученик... Учитель Острин написал, что дал тебе только основы, я же должен дать остальное. И поверь мне, лучше я тебя сам загоняю до смерти, чем расстрою старика. Хотя, мне кажется, что каждый егерь будет гонять тебя до предсмертных судорог, когда узнает, КТО, попросил тебя обучить. -
   Мне показалось или на самом деле в помещение стало душно? Да что же это такое?! Куда я опять вляпался? Мне настолько четко представилось, как все те воины, что сейчас занимались во дворе, стоят надо мной, не обращая внимания на то, что я уже свалился с ног и задыхаюсь от усталости, и орут, чтобы я продолжал тренировку. Хорошо, что я сидел в этот момент. Не уверен, что маска спокойствия сохранилась бы на моем лице, стой я в этот момент. Тут раздался стук в дверь, и она тут же распахнулась. В комнату стремительно вошел высокий темноволосый мужчина средних лет, одет он был в дорогой темно-синий камзол и штаны, сшитые из такого же материала, на ногах его были высокие сапоги из мягкой кожи. На поясе висел узкий меч средней длины, явно работы гномов.
   - Это правда? - без всяких предисловий спросил он у поднявшегося ему навстречу сержанта.
   - Анри, позволь, представит тебе командира нашей части егерей, господина Людви де Брасеро. Тот самый, про которого я тебе говорил. Людви, позволь мне представить тебе господина Анри, последнего ученика старшего мастера ви Острина, - по всем правилам этикета представил нас друг другу Льер.
   - Так это правда?! - взревел бешеным медведем командир егерей. Схватив меня за плечи, и одним рывком подняв со стула, он потребовал. - Рассказывай мне все! Как он?
   - Отстань от ребенка, Людви. На вот, почитай, - и с этими словами Льер протянул своему командиру письмо Острина.
   Командир, нащупав, не глядя, рядом стоящий стул, сел на него и принялся внимательно изучать письмо. Он перечитывал его раза два. После, откинувшись на спинку стула, устало потер виски.
   - Берем его в егеря, это даже не обсуждается. Завтра оформим все бумаги. Ты назначаешься его личным наставником. Умри, но через три месяца, перед выходом на границу он должен сдать на младшего мастера. Еще, завтра, пока он будет получать все обмундирование, обустраиваться на новом месте, мы с тобой берем бочонок Асталийского и дуем к Острину. За проход по порталу я заплачу. Всё, подбери ему оружие в нашей оружейной, сейчас напишу оружейнику приказ. -
   - Не думаю, что он нуждается в оружии, ты посмотри, что у него за спиной висит. Если у нас в оружейной будет чем это заменить, то я решу что наш оружейник ограбил самого Подземного короля. -
   - Ого, умеете вы молодой человек удивлять, - произнес командир, разглядывая рукоятки мечей, выглядывающих из-за моего плеча. - А теперь, рассказывайте. Льер, доставай по такому случаю.
   Сержант подошел к шкафу, стоящему справа от меня, и достал из него три деревянных кубка и небольшой бочонок с вином. Просидели мы до позднего вечера. Сначала егеря слушали мой рассказ о коротком путешествии с Острином. Затем, стали со мной делиться своими историями. Как я заснул, не помню. Проснулся я лежащим на соломенном матрасе в пустой комнате. Согран только коснулся своими лучами облачков, виднеющихся на горизонте. Быстро умывшись, я подхватил свой мешок и вышел на улицу. Сняв камзол и повесив его рядом с мешком на сук небольшого деревца, росшего возле забора, начал разогревающие упражнения. Затем, подобрав мечи, закрутил комплекс, который меня заставлял делать по утрам Острин. Вообще-то комплексов было восемь, и делать их нужно было все по очереди. Закончив разминку, я услышал сдержанные аплодисменты. Справа от меня стоял сержант Льер и хлопал в ладоши.
   - Острин преуменьшал твои навыки. Конечно, то, что ты умеешь, неплохо, но мало для настоящего боя. Да, кстати, о том, зачем тебе в такие короткие сроки нужно стать мастером, может, все-таки, просветишь? -
   Я оглянулся по сторонам, чтобы убедиться в том, что за нами никто не подсматривает. На короткий момент я призвал убийц. Острин был прав, я почувствовал в своих руках движение. Миг, и в моих руках лежат серебристо-серые клинки, еще одно мгновенье, и в моих руках по-прежнему почти черные мечи мастера Тога. Льер, откусывая в этот момент кусок яблока, так и застыл, держа его в зубах.
   - Это то, о чем я подумал? - сиплым голосом прошептал Льер.
   - Это, причина, по которой мне нужно научиться в самое короткое время выживать. -
   - Так, командир уже подписал все бумаги по твоему принятию в егеря. Зайдешь сейчас в контору, она находится на первом этаже этого здания, и подпишешь их у секретаря. Он же займется твоим размещением и отведет тебя на склад, там ты подберешь себе форму и запасную одежду. После этого отдыхай до завтра. На улицу не выходи. И это... Анри, никому не говори про Них, ради твоей же безопасности. -
   -Знаю, Острин сказал, что я могу доверять только Вам. -
   -Он так сказал? - Льер улыбнулся и, молча развернувшись, пошел в сторону казарм.
   Я же, умывшись в бочке, стоявшей возле водостока, накинул на мокрое тело камзол и отправился на поиски секретаря.
   Секретарь нашелся в небольшой комнатке, заставленной книжными шкафами, это был невысокий худощавый старичок, который, однако, как чуть позже выяснилось, очень бойко передвигался по казарменным коридорам. Едва я вошел в кабинет и представился, как секретарь подсунул мне несколько листков и потребовал, чтобы я, перед тем, как их подписать, внимательно прочитал их. Это был контракт наемника на год с полным обеспечением и ежемесячной оплатой в размере двадцати золотых. Тут же прилагался свиток с уставом части, в котором я тоже должен был расписаться, и список вещей, которые мне полагались как егерю. Список был длинным, согласно ему, мне не только причиталось несколько запасных комплектов одежды и обуви, но и различные амулеты: для очистки воды, для определения яда в пище, для обнаружения враждебных заклинаний и многого другого. Со списком я ознакомился по пути на склад, который находился в соседнем здании в полуподвальном помещении. Командовал складом добродушный веселый здоровяк, видимо из гражданских, об этом говорило небольшое пивное брюшко, наличие которого у егеря просто было невозможно представить. Едва мы вошли на склад, как на нас посыпались, словно из кадки веселые шутки и истории. Наверное, кладовщику скучно было сидеть здесь целыми днями одному, вот он и радовался любому посетителю. Просмотрев мои бумаги, выдав все необходимое, он дождался, когда я распишусь в толстой амбарной книге, и стал расспрашивать меня о том, что делается в Империи, затем поинтересовался, кто был мой учитель, раз меня приняли так сразу в егеря.
   - Меня некоторое время учил Острин.
   - Постой! Так это ты последний ученик и приемный внук Острина, про которого сегодня утром баяли егеря на завтраке?! - кладовщик уставился на меня своими большими, карими глазами.
   - Ну, как бы, да.
   - Так паря, давай-ка вываливай обратно, что тут получил, я счас, - сказав это, кладовщик метнулся в глубину своего склада. Он довольно долго чем-то гремел там, и, в конце концов, появился, таща в руках небольшой деревянный сундучок.
   - Вот! - гордо объявил он, ставя сундук на стол.
   - Что это? - спросил кладовщика старик-секретарь.
   - Снаряжение егеря, чернильная твоя душа! Самое лучшее!
   - Это с чего ты так решил? - иронично продолжал допрашивать его старик.- Ты же не можешь, отличить "хороший" амулет от "простого". Наш складской артефакт может выявить только поломку амулета.
   - Я же говорю - чернильная душа! - сказал, обращаясь ко мне, кладовщик, и, обернувшись уже к старику, продолжил, - сам подумай, какое снаряжение может быть у командира де Дарорсо и его деда, а?
   - Так как ты...? - старичок изумленно выдохнул, прежде чем продолжить.- Как ты его заимел, хорь ты складской?! Каким чудом?!
   - А вот так, - гордо произнес кладовщик. - Часть сдал господин де Дарорсо, когда его переводили в столицу, часть осталось от его деда. Я все собрал и сохранил для вот такого случая.
   - Но, разве такие амулеты положены простому егерю? - попытался откреститься я от предлагаемой замены.
   - Бери! Никто не скажет, что я плохо снарядил внука Острина! И никто не осудит тебя, что ты владеешь вещами своего учителя! - кладовщик силком сунул мне в руки сундучок, и, улыбнувшись, добавил, - бери, наверное, для такого случая я его и берег. Ведь я обязан твоему деду. В том бою с вампирами ведь был мой младший брат, если бы его тогда он не спас, моя матушка не пережила бы такого. А так пожила, слава Единому, еще с десяток лет спокойно. Так что бери, это твое. -
   Старичок согласно покивал своей седой головой.
   - Бери сынок, это действительно твое. -
   - Слушай, Харьс, а у тебя там, в запаснике, что-нибудь еще не сохранилось для такого повода? - старик, хитро улыбнувшись, подмигнул кладовщику.
   Тот улыбнулся и достал из-под стола небольшой деревянный бочонок, закупоренный сургучом.
   - Как не найтись, ну-ка, паря, иди, запри дверь на засов, думаю, немного времени у нас есть, - все это кладовщик сказал, сковыривая сургуч с пробки.
   - Эх, молодость, молодость! А закусывать вы, чем собрались? - старик возмущенно посмотрел на нас.- Ладно, я счас, быстро. -
   Старик и вправду обернулся довольно быстро, принеся с собой полный мешок различной снеди. Не знаю, научусь ли я здесь искусству меча, но вот то, что пить научусь, это - похоже, точно. Ладно, завтра начинается моя военная жизнь, это действительно надо отметить!
   От кладовщика мы со старичком - секретарем вышли только через четыре удара часов. Вино оказалось очень приятным на вкус. Хоть оно и было крепким, но хмель отпускал довольно быстро. Как сказал старичок, этот напиток назывался "Эльфийская лоза". Эльфы тоже любят выпить иногда, но абсолютно не любят, в отличие от людей, терять над своим разумом контроль. Вот они и создали вино, которое очень сильно пьянит, но максимум через пол удара часов, хмель полностью выветривается из головы.
   Пройдя в казарму, старик показал мне комнату, которая становилась моей на время службы, и поспешил дальше по своим делам.
   Ну что же, теперь остается дождаться сержанта Льера и начать свое обучение. Что-то подсказывает, что искусство фехтования довольно в скором времени может помочь мне спасти голову от крупных неприятностей. Размышляя об этом, я незаметно для себя уснул.
  
   5. Младший мастер.
  
   Отцы командиры появились в части только через два дня. Посреди двора открылся портал, и из него выпали трое: командир Людви, сержант Льер и полковой маг Юджин. Судя по тому, что поднимались они с земли с помощью друг друга - их поход в Журнгер удался на славу.
   - И ничего я не промазал, - ворчал заплетающимся языком маг, - подумаешь, немного ошибся... -
   - Ты же говорил, что мы попадем прямо к тебе в кабинет? - удивленно, словно в первый раз видит этот двор, сказал командир оглядываясь.
   - Ну, вот и попали... почти. -
   - Да ладно вам, дойдем! - подключился к разговору поднимаемый с земли дружными усилиями командира и мага, сержант. - И вообще, как там, ну этот сказал, ну про гномью битву, когда смотрели? А, вот вспомнил: "Вперед воины, пройдем этот перешеек и выпьем нашего славного самогона!" Вот слова! -
   - Точно! У меня в лаборатории стоит пол бутылочки гномьего, ну... для опытов. -
   - Идем. -
   И дружная троица, покачиваясь, направилась в сторону казарм. Воины, остановив свои тренировки, удивлено смотрели на это необычное явление. Мне же стало дурно, судя по услышанным репликам, эти трое были в театре. С одной стороны это замечательно - Веско смог найти актеров и организовать, за те полмесяца, что я добирался сюда, первую постановку. Но, с другой стороны - ведь они расскажут, что я был балаганным шутом, и теперь никто из егерей не будет воспринимать меня всерьез! В ожидании худшего, я поплелся в комнату.
   Да, надо сказать о необычном размещении егерей в казарме. Вся жилая часть для рядового состава была разбита на небольшие комнаты, в каждой из которых стояло по две кровати. Учитывая, что половина состава егерей полгода находилась на границе, в комнате посменно жил только один человек. Поэтому, я, ввалившись в свою комнату, не стал раздеваться, а сразу завалился на кровать и закрыл глаза. В памяти всплыло смеющееся лицо Анриеты, выклянчивающие очередной рассказ глазки малышки Мао, личико вечно непоседливого Тобиса - он не мог и пару тактов усидеть на месте, Веско с его вечной заботой обо всех, мечтательный силач Сайдин. И дедушка, да мой дедушка, ведь теперь я не могу иначе относиться к Острину.
   Я лежал и вспоминал нашу первую с ним встречу, как я стою в мокрой зловонной после болота одежде, а он приглашает меня к столу, как ночами, пока все спят, учит своему искусству. Плохое настроение постепенно улетучивалась и его место занимала приятная легкая грусть по родным людям. Неожиданно в памяти всплыла сцена из моего далекого прошлого. Я стою возле стенки зажатый с двух сторон сынками графа де Осби, приехавшими к нам в замок в гости вместе со своим отцом. Наверное, они, увидев отношение моих братьев ко мне, тоже решили поиздеваться надо мной. И как с кулаками на них налетел Горни, встав между мной и ними. Да, я после этого получил от него подзатыльник за то, что "шляюсь не там, где нужно", но он защищал меня как старший брат. Засыпая, я подумал о том, что надо не намного, совсем на чуть-чуть, пересмотреть свое отношение к братьям.
   Проснувшись задолго до восхода, я выскочил во двор сделать ставшую привычной за недолгое время моей вольной жизни разминку. Затем, присев на небольшой пенек, стоявший возле стены, и прикрыв глаза, начал медитировать.
   -Ого, упражнения для духа? Острин и этому тебя научил?! - произнес Льер, появившись, словно из воздуха. - Это хорошо. Но вот со слухом у тебя явные проблемы. Ведь ты не слышал, как я подошел?
   - Признаться нет, не слышал, но я же медитировал! - открыв глаза, я возмущено уставился на Льера.
   - Запомни, неважно, спишь ты, медитируешь, просто болтаешь с другом. Ты должен всегда контролировать ситуацию вокруг себя. Чуть зазевался, и все, словил своей тупой головой либо стрелу, либо заклятье. И это в лучшем случае. А если в плен попадешь к вампирам? Будут с тебя потихоньку кровь сцеживать и в упыря превращать, чтобы потом им служил. Так что думай, давай. Вставай, время отдыха прошло, пошли на задний двор. -
   Обогнув казарму, через небольшую калитку в заборе мы прошли на относительно небольшой дворик. Посредине двора на разную высоту были вкопаны толстые бревна толщиной с упитанного человека. Одни были выше меня раза в два, другие с мой рост или мне по пояс. Между бревнами были раскинуты небольшие валуны. По периметру двора располагалась полоса препятствий, состоявшая из бревен и висящих над ними мешков, набитых непонятно чем, дорожки, утыканной по бокам какими-то острыми железками, канавой, наполненной до краев зловонной жижей.
   - Вот здесь мы и будем с тобой заниматься по утрам и вечерам. Днем ты будешь заниматься с остальными. -
   Кажется, какой-то из моих кошмаров стал воплощаться в жизнь. Что и говорить о том, что первые три недели были адом. Я ненавидел эти дурацкие бревна, становящиеся скользкими после второго круга, когда проходил эту зловонную канаву, достигавшую глубиной мне по грудь. Более того, в память навсегда врезался первый день, проведенный на этом дворе.
   Бревно. В первый раз после прохождения по нему в тот момент, когда уже собирался с него спрыгнуть, получил подлый удар летящим мешком в спину, и неважно, что это я его оттолкнул с дороги, факт в том, что вместо прыжка у меня получился полет вниз головой прямо в канаву. Вынырнув из этой жидкой гадости и отплевываясь как болотный жмых, я услышал веселый гогот. Отерев с глаз грязь, узрел перед собой лежащего на земле Льера, ухохатывающегося надо мной. Отсмеявшись, этот садист погнал меня снова на полосу препятствий и предложил исполнить мой полет на бис. Сжав зубы, я, молча, шагнул на бревно, но не учел того, что моя обувь стала скользкой от налипшей после канавы грязи, и закономерно тут же поскользнулся. Пока, чтобы не упасть, ловил равновесие руками, ноги разъехались в стороны, и я сел на бревно, как на скакуна. Льер снова ухнул на землю, сгибаясь от душившего его хохота.
   Через какое-то время, успокоившись, Льер, отстранив меня в сторону, сам взошел на бревно и стелящимся шагом проскочил его буквально за пару тактов, при этом уворачиваясь от висящих над ним мешков. Спрыгнув в канаву, он, пройдя ее, вынырнул с другой стороны и ни разу не поскользнувшись, промчался мимо острых пик и взлетел на следующее бревно. На то, чтобы пройти всю полосу препятствий, у него ушло не более двадцати тактов! Подойдя ко мне таким же, как я, благоухающим после зловонной канавы - не могли туда налить чистой проточной водички, - он серьезным голосом стал мне объяснять:
   - Пойми, Анри, мы все падали с этих бревен, поскальзывались в таких канавах, ненавидели за это наших учителей. Но, представь себе, что ты идешь в лесу после хорошего дождя. Тропа раскисла, с деревьев вода капает прямо за ворот. А тебя пытается выследить отряд вампиров или, что хуже, эльфов. Тебе надо пройти так, чтобы не задеть ни одну веточку, не попасть ни в одну из ловушек, которых множество понаставили на границе, как мы, так и эльфы. И при этом быть готовым отразить нападение с любой стороны. И поверь, когда ты крутишь головой по сторонам, иногда поглядывая вверх, остроухие могут напасть на тебя в этот момент снизу. -
   - Атаковать с помощью растений? -
   - Это тебя Острин просветил? -
   - Нет, в книгах прочитал. -
   - Молодец, правильные книги читал. Так вот, сейчас ты просто должен научиться владеть своим телом. Затем, мы с тобой усложним наши тренировки, будешь при прохождении полосы, уворачиваться от различных предметов, которых я буду в тебя кидать. При этом будешь держать в руках свои тренировочные мечи, их Острин передал, сказал, что ты их забыл в фургончике. И не надо так стонать. Тяжело сейчас, легко будет потом. Между прочим, командир здесь занимается каждый день!
   - Он что, так же здесь грязь ногами месит? Он что ненормальный?!
   - Нет, он не хочет потерять свои навыки. Лес не прощает ошибок. Потом вечером мы с тобой будем отрабатывать приемы боя уже там среди бревен. Пойми, маги, эльфы, дроу, вампиры, все они не просто нападают, они смешивают магические атаки с физическими. А ты им можешь в противовес предоставить только твое искусство. Вот и оттачивай его всю свою жизнь. Может быть, тогда сможешь выжить. И вообще, что мы тут с тобой лирикой занимаемся? - неожиданно сам себя прервал сержант, - а ну марш на бревно! -
   Вот с этих слов и начались мои казарменные будни. Что удивительно, так это то, что узнав, кто дал мне основы искусства боя, все егеря старались мне помочь изучить его в полной мере. Вот только от этой помощи я порой возвращался ночью в свою комнату, не чувствуя кто я и что я. По окончании второго месяца тренировок Льер придумал новую систему обучения. Она понадобилась из-за того, что у меня, как оказалось, была полная устойчивость к ментальной магии. Проще говоря, ею на меня воздействовать было абсолютно невозможно, максимум снять с мозга отпечаток последних ярких воспоминаний. Это вызвало ряд сложностей. Обычно, чтобы ускорить обучение, маги разума помещают в подсознание ученика часть знаний, необходимых для полного освоения искусства. Затем, ученик как бы вспоминает их, значительно уходя вперед в своих навыках боя. Со мной такой фокус не прошел. По этой причине мы с сержантом задолго до рассвета уходили в лес, где он меня натаскивал на умение передвигаться по лесу, находить скрытые ловушки, самому устанавливать их. Я научился узнавать многие растения и более того, что из них можно было приготовить - лекарство или яд. Лес для меня стал огромной книгой, содержание страниц которой, постоянно менялось. Было безумно интересно изучать следы животных, рассматривать растения, свойства которых могли поменяться за одну ночь.
   Так, например, цветок "эльфийские ушки" был очень популярен у девушек из-за своей необычной формы, но мало кто знал, что в течение одного дня, после прекращения его цветения, капля сока, извлеченного из корешка этого цветка, могла убить взрослого мужчину за двадцать тактов, но будучи разведена один к сорока с соком толокнянки, прекрасно лечила многие сердечные недуги.
   Или остролист, корни его дерева применяли очень часто вместо мыла, но если его выкопать после первого мороза и замочить в воде, то получалось очень хорошее слабительное. Это его свойство часто использовали эльфы, когда пакостили помаленьку людям. Они кидали этот корень в колодцы в деревнях, и на следующий день в каждом доме был праздник здоровья - все сидели на диете, причем в основном сидели в отхожем месте.
   В лесу все было отличным от обычной городской жизни. Даже способ передвижения по лесу, тоже значительно отличался от ходьбы по городу. Необходимо было наступать всей ступней, чтобы не дать звуку от шелестящей травы вырваться из-под стопы. Всегда нужно было смотреть: куда именно ты наступаешь, мимо какого дерева ты проходишь, нет ли на твоем пути ловушек. Поначалу это было довольно сложно, но постепенно я научился отслеживать все это краем сознания, не сосредотачиваясь на этом целиком. Льер заставлял меня рассказывать по памяти события вчерашнего дня, при этом одновременно, я должен был бесшумно пройти до определенного места и поставить там ловушку или наоборот разобрать ее.
   Экзамен по прохождению леса у меня принимал лично командир Людви. Суть экзамена была в том, что я должен был незаметно за три удара часов пробраться по лесу от Умберга до небольшой деревеньки, находящейся в пяти лье от города, взять платок, висящий на заборе, и поставить из подручных средств минимум десять ловушек, которые не смогут обнаружить пограничники. Отдельное слово о пограничниках: для них этот день стал незабываем, шутка ли, им поручили "загонять" молодого егеря, причем Льер (я потом как-нибудь припомню ему это) пообещал им в случае моей поимки выставить большой бочонок вина, меня же предупредил, что этот бочонок будет выставлен за мой счет. Наверное, никогда пограничники не рыскали по лесу с таким азартом. Тем смешнее было мне видеть, как они попадаются в мои ловушки или проходят в шаге от меня, когда я, замаскировавшись, лежал на земле. Сказать честно, я так увлекся, что вместо десяти ловушек, поставил все тридцать, и все они сработали. Под конец пограничники решили, что ловить егеря в лесу - это то же самое, что пытаться поймать орла в небе. Поэтому, дружной гурьбой отправились дожидаться меня возле деревни.
   Сидя на дереве напротив вожделенной цели, я ломал голову, как теперь мне незаметно забрать это платок. Ситуацию усугубляло то, что рядом с пограничниками сидел сам командир Людви и внимательно следил за развитием событий. Похоже, я немного увлекся, когда развлекался, строя ловушки для бравых вояк. Как бы мне сделать так, чтобы я мгновенно подскочил к платку, схватил его, и также мгновенно убежал? А что? Кажется, это и есть решение этой задачи - скорость.
   Я тихо спустился с дерева и крадущимся шагом побежал к крестьянам, которые невдалеке выпасали скот. Договорившись с ними о помощи, я отмерил приблизительное расстояние от дерева, на котором сидел, до платка на заборе и дал запас в несколько локтей. Отмотал тонкую бечеву на полученное расстояние и один конец привязал к стреле, получился своеобразный гарпун (рыбаки таким охотятся на крупных рыбин - я читал в книге о таком), второй конец привязал к седлу кобылы, на котором сидел пастух. Вернувшись назад, также тихо забрался на дерево, чуть позже появился пастух со своей лошадкой. Не факт, что Людви не заметил моих передвижений, но виду он не подал. Видимо ему было интересно, как я выпутаюсь из этой ситуации.
   Забравшись на дерево, я прицелился, несильно натянул тетиву, как раз, чтобы стреле хватило сил долететь до платка и протащить за собой веревку, и выстрелил. Попытка у меня была всего лишь одна, вряд ли пограничники будут так любезны, что не заметят, как с этого дерева кто-то стреляет по платку, который они охраняют. Я постарался выбрать такой наконечник, который, пробив платок наподобие остроги, сможет зацепиться за ткань и утащить платок за собой. Тихо тренькнула тетива и стрела, перелетев поле, проткнула платок и на самом кончике острия повисла на заборе. Крестьянин, гикнув, погнал свою лошадь прочь, и чем дальше уносилась она от дерева, тем ближе подтягивалась моя добыча, влекомая веревкой, привязанной к седлу этой лошади. Людви потом долго рассказывал всем желающим, как у наших вояк вытянулись лица, когда они увидели, что платок ценой в бочонок доброго вина, буквально убегает у них из подноса. Хохотали тогда все в нашей казарме. Ну, а мне засчитали сдачу экзамена. Вот так, незаметно день за днем, пришел срок моих испытаний на звание младшего мастера.
   В этот день я сидел возле кровати и проверял свой походный мешок. Утро еще не настало. В казарме уже второй день было относительное затишье. Так всегда было перед выходом на границу, как объяснил мне один из егерей. Все отдыхают перед походом.
   В дверь постучали, и в комнату вошел Льер. Он был одет в холщевые штаны,белоснежную рубашку и неизменные мягкие сапоги. На поясе у него висел меч.
   - Пошли, - заявил он, не отходя от двери. - Командир тебя зовет.
   - Зачем? Ведь в поход выходим сегодня после обеда?
   - Если зовет, значит надо. Оружие возьми,- сказал и больше ничего не объясняя, вышел.
   Раз надо, значит надо. Подхватив перевязь с мечами и на ходу, закрепив ее за спиной, я выскочил во двор, чтобы тут же сделать пару шагов назад. Прямо от двери в две шеренги стояли егеря, образуя живой коридор. Каждый держал в руках обнаженным свое оружие. Их взгляды были направлены на меня.
   "Наверное, кого-то встречают, вот и выстроились" - мелькнула в моей голове мысль, и я стал высматривать в шеренге место для себя.
   - Подойди, ученик мастера, - раздался в абсолютной тишине голос командира Людви.
   "Вот влип", - подумал я, - " похоже, Людви не соврал про испытания на младшего мастера! Но я ведь, ничего толком не умею, только опозорюсь".
   Сжав свои страхи и запрятав их поглубже, я пошел прямо между егерей в центр двора.
   Выйдя на середину, я встал перед командиром.
   - Мастера меча, старший мастер меча ви Льер, просит проверить его ученика, готов ли он принять звание младшего мастера, - громогласным голосом заявил Людви. - Мне нужны трое, готовые испытать его.
   В круг образованный егерями вышло трое воинов. Один из них держал в руках пару коротких топоров, двое других были вооружены щитами и короткими мечами.
   - Условия испытания: младшим мастером становится тот, кто сможет продержаться сто тактов на равных с каждым из трех мастеров по отдельности. Согласен ли ты ученик мастера пройти испытание? -
   В моем горле пересохло, и вместо ответа я кивнул головой.
   Сразу после этого напротив меня встал один из мечников. Он приглашающе махнул мне мечом. Мне ничего не оставалось, как встать в позицию, которую мне первой показывал дедушка Острин. Взглянув в глаза противника, я приготовился к бою, вдруг мой противник буквально краешком губ мне улыбнулся и слегка подмигнул. На душе сразу стало спокойно. Я смог расслабиться и отпустить свои мысли, как меня учил Льер. Мы одновременно плавными небольшими шажками пошли друг другу навстречу. Миг, и противник атаковал меня, но мне удалось вовремя угадать его атаку, и, уйдя с траектории полета его меча, в ответ я сам попытался достать его. Но, как оказалось, щит довольно удобная штука, за него очень удобно прятаться от наносимых мною ударов. А вот выковырять оттуда противника довольно-таки сложный процесс. Мы так и прокружили друг вокруг друга, обмениваясь ударами все отведенное время.
   Следующим вышел владелец топоров. По счастью, именно с ним в основном я и тренировался, поэтому знал его основные уловки. Против этого мастера я тоже смог продержатся отведенное время.
   Вот с третьим поединком мне, кажется, не повезло. Этот мастер был известным ворчуном, он ко всему относился всегда очень серьезно, никто, наверное, никогда не видел даже тени улыбки на его лице. Бой обещал быть тяжелым. Расслабившись, я прикрыл глаза и покачался из стороны в стороны, разминая уставшие ноги. Почему-то в голову пришло глупое сравнение с тем, что также настраивалась перед началом своего танца малышка Мао. Тут мне пришло ощущение, что противник начал атаку, не дожидаясь, когда я встану в стойку. Мне ничего не оставалось, как торопливо сделать движение в сторону, словно пропуская его пред собой. "Единый, это действительно танец, вот только танцоры пытаются убить друг друга", - сверкнула в моем мозгу мысль. Ну, что же, танец? Так потанцуем! Я закружил вокруг своего противника, не давая ему стать ко мне лицом. Действительно, воспринимать бой, как танец, было очень удобно, не зря ведь умные мастера назвали это умение - искусством. Страшным, опасным и смертельно завораживающим.
   Об этом я подумал потом, когда анализировал свои поединки, сейчас же я танцевал. Мне удалось ложным выпадом заставить противника поднять щит для защиты шеи, чем я и воспользовался, толкнув низ щита коленом. Этим я добивался того, чтобы противник с перепугу решил, что сейчас атакуют его в ноги и именно их нужно защитить. Так и получилось, он резко опустил щит вниз, и тут же наткнулся на мой второй меч своей шеей.
   -Стоп! - остановил бой командир. - Ты признаешь поражение, Есит?
   -Да, - прохрипел воин, скашивая глаза в попытке рассмотреть кончик меча, упирающегося в его шею.
   - Анри. С этого дня, ты именуешься младший мастер де Анри. Возьми этот перстень в знак твоего признания. -
   Командир, подойдя ко мне, протянул мне серебряный перстень, на котором был выгравирован дракон, обвивающий меч. Вообще перстни изготовленные магами - артефактниками были трех видов: серебряный с серебряным драконом - для младших мастеров, серебряный с золотым драконом - для мастеров, золотой с золотым драконом - для старших мастеров. Для Главных мастеров был свои перстни, но как они выглядят, я не знал.
   После того, как я надел перстень на палец своей руки, народ вокруг меня взорвался радостными воплями. Меня поздравляли, похлопывали по плечу, взъерошивали волосы на голове. Последним ко мне подошел Есит.
   - Потом, когда будет свободное время, повторишь этот прием, на который ты меня поймал?
   - Конечно, обязательно покажу. -
   - Вот и договорились. -
   Егеря постепенно расходились по казарме готовиться к походу. Ровно в полдень мы все собрались возле ворот. Одетые в неброского зеленого цвета одежду немного мешковатую, чтобы скрывать одетую под нее кольчугу. Вооруженные до зубов, с походными мешками за спиной, мы тронулись в путь. К удивлению путь наш лежал недалеко, выйдя из города, мы отправились... к портальному кольцу.
   - Какой был смысл так собираться? - пристал я к учителю.
   - Все просто, мы перейдем портал, зачистим всю местность вокруг от возможных засад. Проверим и возьмем под контроль всю дорогу от портала до заставы. А утром по безопасной дороге пойдут наши пограничники. Мы будем идти рядом, и охранять их.
   - Подожди, они настолько беззащитны?! -
   - Нет, они тоже хорошие воины, но, понимаешь, мы егеря - это элита пограничья. Мы можем почуять опасность и устранить ее задолго до того, как о ней узнает обыкновенный воин. Лес - наш второй дом. Пограничник не сможет так бесшумно подкрасться к сидящему в засаде врагу, как мы. Он может вступить в схватку с врагом, выступающим открыто, а не с тем, которого сначала нужно выследить. Не забывай, что среди них много зеленных новичков.
   - Разбиться на четверки! - раздался крик командира.
   -Анри, ты идешь со мной, как "перейдем", сразу перекатом уходи влево и дальше жди моей команды, если не обнаружишь врага.
   - А если обнаружу? - нервным голосом спросил я.
   - Если обнаружишь, бери в плен, вдруг ошибся в оценке. Если он в плен не сдается - значит, точно враг. А с врагами у нас один разговор. О красоте. Без своей головы они смотрятся гораздо красивее. Все пошли.
   Мы прошли в портальное кольцо и встали ромбом, обнажив оружие. Перед глазами моргнуло, и мы уже стоим на аналогичном круге посреди небольшой полянки. Как мне приказывал перед переходом Льер, я тут же прыгнул в сторону и, перекувыркнувшись, затаился в траве, осматриваясь по сторонам. Льер, оставаясь в круге, так же внимательно вглядывался в окружающий кустарник. Вот он подал условный знак рукой, и мы небольшими перебежками разошлись по периметру поляны. Тактов через десять, портал мигнул, явив очередную четверку, которая в точности повторила наши движения, занимая позиции неподалеку от нас. Следующая четверка, выйдя из портала, побежала по периметру полянки, внимательно просматривая землю в поисках подозрительных следов. Ничего не обнаружив, они начали стремительно забираться на растущие возле поляны деревья. Тактов тридцать спустя ни что не напоминало о нашем появлении здесь. Вскоре портал стал мигать непрерывно, являя этому миру все новых воинов, располагающихся на поляне. Когда "переход" был завершен, егеря, разбившись на такие же четверки, стали быстро уходить в лес. Пол удара часов и поляна вновь стала одинокой и спокойной, словно и не проходили через нее две сотни бойцов.
   Я аккуратно, как учил Льер, приподнялся и, опираясь на стопы и ладони, начал смещаться в сторону. Вообще-то, это надо было сделать сразу, как только залег в траву, для обмана возможного врага, который в случае атаки будет бить в то место, в котором, по его мнению, спрятался егерь. Надеюсь, Льер не заметил моей оплошности, а иначе устроит мне несколько дополнительных походов по полосе препятствий для улучшения памяти.
   Поспать этой ночью нам не удалось, да и как тут уснешь, если ты отвечаешь за стольких людей, которые надеются на тебя. Под утро стало прохладно от выпавшей росы. Хорошо, что выданная одежда не пропускала воду вовнутрь. Жутко захотелось есть. Желудок уже отказывался слушать мои уговоры потерпеть еще полдня.
   Неожиданно портал мигнул и сквозь него пошли колонной люди. Маг, державший заклинание с той стороны, имел явно хорошую силу. Держать столько времени заклинание прохода даже в портальном кольце, это надо быть, как минимум, магистром. Хотя, это мог быть и артефакт - Портальный ключ. Выпустив через портал первую часть войска - человек сто, портал мигнул и исчез. Воины присели слева от портального кольца и стали ждать, тихо переговариваясь между собой.
   -Вот интересно, сержант сказал, что вся дорога от портального кольца до заставы будет спокойной, если тут так спокойно, зачем нас тащат на эту границу? От кого там что охранять? - спросил молодой паренек примерно моего возраста своего соседа.
   - Эх ты, деревня, - ответил ему с легкой ироничностью в голосе явный ветеран, - тут спокойно только потому, что здесь кругом полно егерей. Они охраняют всю дорогу до границы, чтобы тебя, ни приведи Единый, какой-нибудь комарик по дороге не укусил. -
  И рассмеялся собственной шутке.
   - А где они? Ведь тут нет никого кругом? - не унимался парень.
   - Вот если заметишь, хоть одного из них, сразу тебя возьмут в егеря. -
   - Правда?! -
   - Ага, но в прятки с егерями могут тягаться только остроухие. -
   Тут портал снова мигнул, и сквозь него снова потянулись воины. К обеду переброска была завершена. Выстроившись в походное каре, по команде колонна двинулась в путь. По моим прикидкам в ней находилось около пятисот человек. Внушительная сила. Как только стихли звуки марширующих воинов, над поляной застрекотал кузнечик. Раз, два, три, четыре. Я считал, сколько раз заведет свою песню маленький певец.
   Пять раз, значит, это Льер скомандовал выдвижение. Из травы бесшумно поднялось восемь воинов и двинулось к лесу. Я не видел, но чувствовал, что как только мы отошли от полянки, оставшаяся четверка слезла с деревьев и тронулась в путь следом за нами.
   Мне нравилось ходить по лесу, идти так, словно бестелесная тень скользит между деревьев. Огибать торчащие на пути ветки, высматривать ловушки, стараться не наступать на сухие ветки, в изобилии валяющиеся под каждым деревом. Идя по лесу, мы словно становились легким незаметным ветерком, который пролетая между ветвей деревьев, слегка шевелит их листья и улетает дальше незамеченным. Примерно через три удара часов нашего похода сквозь деревья стала видна пограничная крепость. Льер взмахнул рукой, и мы все остановились и замаскировались. Постепенно к нам стали подходить остальные четверки.
  
   Как мне говорили ветераны, особым шиком у егерей считалось подкрасться как можно ближе к крепости так, чтобы стража, дежурившая возле ворот, ничего не замечала до последнего момента. Стража наоборот во всю старалась обнаружить егерей и тем самым доказать свою крутость. Перед походом у нас в казарме активно обсуждали варианты отвлечения внимания стражи, я тут вспомнил, каким образом маскировались гномы, когда война с наивсами вышла на поверхность. Что удивительно, ветераны не осмеяли меня, что было вполне ожидаемо, а прияли идею с неподдельным энтузиазмом. А вот Юджин, услышав о нашем предложении, поначалу заявил, что это глупость. Но, немного подумав, он что-то буркнул и закрылся у себя в лаборатории. Спустя день, он с гордостью демонстрировал нам маскировочный амулет. Суть его в том, что он создает небольшую иллюзию травы. Если на спину накинуть зеленную ткань, он придает ей вид травы, причем такой же, какая растет рядом с амулетом в пределе вытянутой руки. В магическом плане амулет не давал большого свечения, более того, Юджин приблизил его цвет к такому, который видит маг, глядя на траву. Мы все были в восторге. Отозвав меня в сторонку, Юджин протянул мне небольшой свиток. Развернув его, я прочитал, что податель этого чека может получить в любом гномьем банке сумму в двести золотых.
   - Но, за что? - оторвав взгляд от свитка, удивленно спросил я у мага.
   - За идею, я смотался в Журнгер и запатентовал этот амулет. Более того, он получился довольно дешевый в изготовлении, и наше военное министерство уже предложило мне купить тысячу штук для егерей! -
  
   И вот мы все слаженно, как единый механизм, активировали амулеты и легли на землю. Миг, и среди деревьев не было не единого человека. Лишь по траве в сторону крепости медленно покатились двести небольших волн.
   Стражники заставы сидели на небольших колодах возле крепостных ворот.
   - Санри, как ты думаешь, скоро появятся егеря? - задал вопрос один из стражников своему сержанту.
   - Да уж, скоро должны объявиться, так что смотрите в оба глаза. Комендант объявил награду тому, кто первый их увидит - ползолотого. Вот только стража на башне тоже не спит. -
   С сзади стражников раздалось вежливое покашливанье. Стражи, напряженно всматривающиеся в сторону леса, подскочили от неожиданности, словно ужаленные. Обернувшись, они увидели, старающегося сохранить маску спокойствия и при этом не рассмеяться, сержанта Льера.
   - Мы долго будем ждать, пока вы откроете нам врата?! - напустив строгости в голосе и сдвинув брови, спросил Льер.
   - Кому нам? - заикаясь, удивленно проговорил сержант стражи.
   Льер взглядом предложил тому обернуться.
   Медленно стражи повернулись в сторону дороги и тут же прыжком отскочили назад. Пред ними стояло полное подразделение насупившихся егерей, изображающих недовольство долгим ожиданием. Отодвинув изумленных стражников в сторону, мы колонной промаршировали вовнутрь крепости. Один из стражников, очнувшись, метнулся мимо нас в башню и вскоре раздался колокольный звон. Из казармы нам навстречу выскочил полуодетый высокий человек с криком:
   -Где они, далее... -
   Его крик оборвался на полуслове. Мы начали слажено, как на смотре, выстраиваться перед ним в шеренгу по пять человек. Выпученными глазами комендант, а это как я позже узнал, был он, смотрел на наше шествие по двору крепости.
   - Господин комендант, вторая егерская часть прибыла для смены предыдущей егерской части, охраняющей границы. -
   - Но, во имя Единого, как?! Вы что, переместились к вратам порталом?! -
   - Если бы открылся портал возле ворот, думаю, что маги крепости тут же подняли тревогу, или это не так? -
   - Да так, так. Эй, кто там на вратах? Сколько они не дошли до ворот, когда их увидели? -
   - Дык, они в воротах стояли уже, когда мы их значится того, увидели. -
   - Так, значит... -
   - Значит, все полгода выпивка для егерей за счет крепости, - со смеющимися глазами, вежливо подсказал Льер коменданту.
   - Да, за счет крепости, и за счет этих олухов, которые ее охраняют! - добавил комендант, грозно глядя на провинившихся стражей.
   Вот что интересно, об этой стороне соревнования, егеря как-то забыли мне рассказать.
   - Не сердитесь на них, что бы увидеть егеря, особенно когда он этого не хочет, нужно быть егерем, - Льер вежливо поклонился и отдал команду размещаться в казарме.
   Навстречу нам из казармы вывалились егеря предыдущей смены. С криками радости они кинулись нас обнимать и поздравлять с удачным приходом.
   Как позже выяснилось, это странное соревнование существовало очень давно, суть его на самом деле заключалась в следующем: посреди поля была проведена черта (я помню ее, когда проползал через нее, мне в живот впился острый сук), от леса до черты было сто шестьдесят шагов, столько же было от черты до крепости. Если стража обнаруживала егерей до прохождения черты, считали количество шагов, которое им осталось чтобы ее перейти, и столько вечеров егеря выставляли выпивку стражникам, если егеря переходили черту, уже считали, сколько шагов они прошли от черты и в этом случае уже проставлялись стражи. Но, в нашем случае случилось небывалое за все время этого спора. Егеря смогли подойти прямо к вратам незамеченными! Смеясь, мы рассказывали по дороге в казарму всем желающим, как подпрыгивали перепуганные стражники, когда мы появились у них за спиной.
   Казарма крепости довольно сильно отличались от городской, здесь в комнатах мы размещались по четверо. Войдя в комнату, я увидел перед собой серую небольшую комнатушку, в которой свисали с потолка четыре гамака. Это обстоятельство довольно неприятно меня удивило. За три месяца проведенных в казармах Умберга, я привык, что могу где-то уединяться, отдохнуть от всех, уверенный, что никто не залезет в мое личное пространство. А здесь где уединятся?! Тут не то, что об отдыхе мечтать, тут даже по-медитировать не дадут! Полный грустных мыслей я, забросив свой мешок в угол, занял крайний левый гамак. Следом за мной в комнату пришла размещаться вся наша четверка.
   Разделение на четверки было умным стратегическим решением, так было оптимальней всего выполнять поставленные нам задачи. А их было множество: секреты в лесах, помощь в патрулировании границы, помощь в невидимой простым людям охране купеческих обозов и много других, где требовалась скрытность и умение противостоять малым числом значительно превышающему количеством противнику. Стандартное построение четверки егерей выглядело как ромб, один следил за тем, что нас ожидает впереди, двое сзади его страхуют от возможных нападений сбоку. Последний отслеживает, чтобы противник не подкрался к нам с тыла.
   Через день, после того как произошла смена и предыдущие обитатели крепости покинули ее, пришло извести о приезде эльфийских послов. Льер мне объяснил, что это у наших соседей такая дурацкая традиция. Как только происходит смена состава заставы, они приезжают знакомиться. Вообще-то посольств на самом деле было два - эльфы и дроу.
   Надо немного рассказать, как выглядит наша южная граница, а именно ее часть, находящаяся в герцогстве Астермия. Часть границы проходит по горам, в которых правили разрозненные рода Вампиров. Основная часть приходится на Великий лес эльфов, и совсем незначительная - на Горный лес дроу. Так получилось, что наша застава стояла как раз на стыке владений эльфов, дроу и Империи.
   Утром, незадолго до рассвета, протрубил сигнальный рожок, созывая всех во двор. Поминая всю родословную эльфов довольно нехорошими словами, мы начали выстраиваться в шеренгу. Вот скажите мне, кто кроме этих ушастых додумается приехать с посольским визитом тогда, когда приличные егеря еще спят?! Видите ли, у них обычай переступать порог чужого дома с первыми лучами Сограна. Лично мое мнение, особенно если учитывать то, что эльфам для отдыха нужно всего лишь пять ударов часов, они приезжают перед рассветом только для того, чтобы просто поиздеваться над нами.
   Дождавшись момента, когда сержанты пограничников перестали орать на молодняк, требуя, чтобы те выровняли строй, комендант заставы дал отмашку открывать ворота. Мы все, не сговариваясь, стали вглядываться в арочный проход главных ворот.
   Из-под арки величаво въезжали на высоких тонконогих белоснежных лошадях в крепость эльфы. Честно, видел я их впервые и совершенно не понимал в этот момент древних авторов книг, которые восхищались перворожденными. Столько надменности в одном существе я не встречал за всю свою короткую сознательную жизнь. Создавалось ощущение, что они, как минимум, едут через гигантскую навозную кучу. И могу поклясться, я знал кто, по их мнению, исполнял роль этой кучи. Эльфы, проехав двор, остановились возле коменданта, сидящего также на своей лошади, и стали что-то молчаливо ждать. Впрочем, вскоре стало понятно что, во двор стали въезжать дроу. Но, тут мне пришлось отвлечься от рассматривания их делегации, так как я почувствовал легкую щекотку у себя в голове. По общению с Юджином я знал, что такое ощущение возникает, когда маг-разумник роется в твоих мозгах.
   Оглянувшись в поисках этого любителя чужих тайн, я наткнулся на заинтересованный взгляд эльфа, восседающего на своем жеребце рядом с послом.
   Вот тут мне стало страшно, сейчас этот длинноухий найдет в моей голове, кто я! Тут случилось то, чего я сам от себя не ожидал. Внутри меня словно проснулось что-то древнее, непонятное, но крайне недовольное тем, что его побеспокоили. Я словно услышал, как оно негромко рявкнуло на возмутителя своего спокойствия, и, убедившись, что глупец, посмевший его разбудить, сбежал, снова затихло. В этот момент эльф, смотревший на меня, внезапно вскрикнул и упал с лошади, держась за свою голову.
   Несколько эльфов соскочили с коней и поспешили ему на помощь. Остальные стали внимательно выискивать - откуда пришла беда.
   Встреча посольств была успешно сорвана. Скомкано поговорив с комендантом и отказавшись от торжественной части приветствия, эльфы стремительно ретировались из крепости, унося с собой бессознательного родича. Дроу тоже сразу заторопились. Через пол удара часов о приезде посольств напоминало только удивленное перешептывание всех очевидцев случившегося. К нам подошел Юджин и, не дожидаясь пока мы его засыплем вопросами, сам поделился новостями.
   - Этот эльф, свалившийся с лошади, был магом разума золотой ветви. Если по-нашему магистр старшей ложи магов - разумников.
   - Постой, почему был? - прервал его один из егерей.
   - Потому что кто-то сжег ему все его мозги, причем этот кто-то взломал все его щиты буквально за мгновенье. Эльфы приняли наши извинения, тем более ментальный удар такой силы мог нанести маг рангом не меньше архимагистра, и как минимум у него магия разума должна быть основная стезя. Они решили, что удар нанесли из астрала, и именно поэтому никто из них ничего не почувствовал. Вот они и смылись побыстрей с места еще одной возможной атаки. Дроу тоже решили покинуть столь опасное для них место. -
   Случившееся потом обсуждали не раз и не два, версии происшедшего были нелепее одна другой. Но, к единому мнению никто так и не пришел.
   Потянулись серые будни службы. Было ужасно скучно. У меня складывалось впечатление, что я могу, закрыв глаза, в точности до мельчайших подробностей перечислить все камешки, встречающиеся на наших маршрутах патрулирования. Каждую декаду мы посменно уходили на патрулирование границы. График был прост - пять дней патрулирование, три дня отдыха. Конечно, это хорошо, что за прошедшее время нашей службы на границе никаких нарушений не было.
   Иногда мы развлекались тем, что подшучивали над караванщиками. Например, те выпустят лошадей на ночь пастись, утром просыпаются - лошади стреножены, костер снова разожжен и на нем кипятится вода. Купцы улыбались себе в бороду и покрепче гоняли охранников караванов. Или был случай, когда мы в караване случайно обнаружили воришку, этот нахал рано утром, когда сон у людей самый крепкий, пытался украсть из повозки купца небольшой мешочек. Не знаю, что в нем было, но Прейер вытащил из-за пояса небольшую духовую трубочку, макнул иглой в пузырек, вытащенный оттуда же, и, приложив трубку к губам, выстрелил вору в шею. Воришка, похоже, даже не понял, что произошло, когда его парализовало.
   - Вытяжка из Лиусоки смешанная с соком Бревца? - шепотом поинтересовался я у своего напарника. Прейер, молча, кивнул, и стелящимся шагом прошел мимо подремывающей охраны каравана к воришке. Вынул аккуратно из его шеи свою стрелку, таким же шагом вернулся обратно.
   - Буди этих олухов, - шепнул он мне на ухо и отошел поглубже в лес.
   Это тоже была наша шутка. Мы по утрам будили таким способом охрану купеческих обозов. Я сложил руки возле рта и громко расхохотался страшным, замогильным смехом, этот смех подержали напарники с остальных трех сторон. Охрана каравана подскочила, как ошпаренная, и, схватившись за оружие, испуганно стала озираться по сторонам в поисках, нападавших на нее упырей. Купец выскочил из повозки, держа в руках взведенный арбалет (интересно, он что, спал с ним, взведенным, в обнимку?). Убедившись в отсутствии опасности, люди стали успокаиваться и тут почти все заметили неестественную позу вора-неудачника, который продолжал стоять возле купеческой повозки, вытягивая из нее маленький мешочек.
   - Ага! Так вот почему нас разбудили! - купец, сдвинув брови, обошел вокруг вора.
   - Так значит, ты решил поживиться за мой счет?! Я что, мало тебе плачу?! - купец смотрел в глаза вора.
   - Так, связать его! С тем как вы охраняете караван, мы разберемся в городе,- проговорил купец, обращаясь к пристыженным охранникам, - а вам господа егеря, земной поклон, что уберегли мое имущество. -
   Купец поклонился до пояса по старогрядскому обычаю и приказал своим собираться в дорогу.
   Из развлечений на заставе во время наших коротких отдыхов были только учебные поединки. Мы брали учебное оружие и, разбившись на равные команды, начинали отработку работы в строю, поединки проводились в полный контакт, проигравшая сторона должна была вечером натаскать дрова для костров, и убрать двор от мусора. Естественно, работать вечером никто не хотел, поэтому схватки происходили нешуточные. Стражи заставы заключали между собой пари, ставя порой довольно солидные для них суммы. Но мои любимые поединки были не эти, а когда схватка проводилась по принципу - все против всех. Именно там, можно было по-настоящему повеселиться. Судьей этих поединков был один из магов, служащих на заставе. Маг стоял на крепостной стене и как только кто-то из нас пропускал, по его мнению, смертельный удар, он подвешивал ему над головой небольшой магический светильник. Такой егерь сразу выходил из поединка, хотя егеря сами останавливались, если, по их мнению, они проиграли схватку. Но прошел месяц, и постепенно находилось все меньше желающих поучаствовать в этом развлечении. Все больше времени мы просто собирались вместе и травили друг другу незамысловатые байки про свою жизнь. Мне безумно хотелось хоть что-нибудь почитать. Но книг в крепости отродясь не было. Мой мозг как-будто стал увядать. Решение, как размять свой ум, пришло неожиданно. В тот свободный вечер я подсел к вечернему костру, возле которого сидела наша четверка. Двор был большой и вечером мы всегда разжигали несколько костров для того, чтобы посидеть возле них с друзьями.
   - Анри, слушай, Острин говорил, что ты знаешь множество историй. Может, уважишь нас, и расскажешь, что-нибудь? - неожиданно попросил меня Юджин.
   - А что вы хотели бы услышать?
   - Что-нибудь веселое, а то как-то грустно сегодня вечером. -
   Немного подумав, я начал на память пересказывать книгу комедий. Вскоре возле нашего костра начали прибавляться слушатели. Все чаще и чаще наша компания взрывала вечернюю тишину громогласным хохотом. Когда сигнальный рожок протрубил отбой, мои слушатели встали и, недовольно бурча, что прервали, дескать, парня на самом интересном месте рассказа, пошли в казарму. Дисциплина здесь была на высоте. Вот с того вечера меня по всеобщему молчаливому согласию освободили от любой вечерней работы. Единственное мое вечернее занятие было развлекать рассказами всех тех, кто собрался возле нашего костра, многие из моих рассказов мне приходилось придумывать самому, так как не все книги, которые я читал, подходили к пересказу. Так и продолжалась моя размеренная тихая жизнь... до этого вечера.
   Сегодня днем наша четверка пришла на отдых в крепость с пятидневного патрулирования восточной части границы. Мы были первыми, кто вернулся в этот день. С кухни уже раздавались, взбудораживающие желудок, аппетитные запахи. Стражники стаскивали к кострищу дрова и выспрашивали меня, о чем я сегодня буду рассказывать. Но тут все находящиеся во дворе люди резко остановились - с надвратной башни раздался громкий удар колокола. От этого звука у меня похолодело внизу живота. Каждый живущий на границе знал, что обозначает удар ЭТОГО колокола - кто-то из пограничников активировал амулет зова. Это значило только одно - какой-то патруль попал в жесткую переделку, и люди там сейчас начинают погибать. Просто так, ради шутки, никто ломать амулет вызова для его активирования не будет. Ведь это сродни вечному позору.
   Из казармы выскочил Юджин. В руках он держал непонятную штуковину, напоминающую по форме дверную колотушку. Положив ее на землю и сделав несколько пасов над ней, маг активировал амулет. Колотушка, взлетев над землей, немного повисела в воздухе без движенья. Затем дрогнув, она повернулась рукояткой на восток и начала вращение.
   - Примерно пятьдесят лье на юго-восток. Точнее сказать не могу, амулет находится в движении, - проговорил Юджин, подсчитав обороты амулета.
   - Выстроиться в боевое каре, егеря впереди, - раздалась команда Льера.
   Наша четверка, обнажив оружие, выстроилась клином. Оглянувшись, я увидел, как за нашей спиной встало шестнадцать сосредоточенных стражников.
   - Готовы? - спросил Юджин.
   Мы все синхронно кивнули, оттягивать переход было нельзя, ведь каждый такт времени промедления мог стоить жизни нашим сослуживцам.
   - Пошли, - с этими словами маг открыл окно портала, и мы устремились на зов о помощи.
   Пройдя сквозь окно портала, мы побежали в направлении, указываемом Юджином. Пробежав пол-лье, мы выскочили на девственную поляну, по которой явно никогда не ступала нога человека. Никаких следов боя, ни тех, кто послал зов. Удивленные, мы озирались по сторонам в поисках противника.
   - Юджин, убери щит. Нам нужно осмотреться здесь, - произнес напряженным голосом Льер.
   -Не надо осматриваться, я знаю, что это, - тихо возразил маг, - эта трава выращена примерно около трети удара назад. Это - эльфийская сонри. Ее придумали эльфы для маскировки. Достаточно очертить периметр, внутри которого необходимо что-то скрыть, специальным стилом, кинуть семена, и трава мгновенно прикрывает все следы, попутно смешивая астральный фон, чтобы ищущие не могли ничего по нему обнаружить.
   - Здесь был бой, - произнес Орент, следопыт нашей четверки, - под землей неглубоко, на пол пальца, прощупываются части доспехов. Если не ошибаюсь, в этом направлении сегодня ушла четверка Свена.
   - Если нет трупов, значит, либо всех пленили, либо трупы унесли. В любом случае должны остаться следы, ищем! - рявкнул Льер, и кинулся обыскивать ближайшие кусты в поисках чего-нибудь, что могло пролить свет на то, куда делись наши парни.
   Мы тоже разбежались по сторонам и стали внимательно изучать каждый дюйм леса, прилегающего к поляне. На расстоянии четверти лье от поляны один из стражников обнаружил небольшой след крови на листьях. Подбежав, мы буквально носами пропахали все вокруг. Картина стала вырисовываться. Несколько, примерно человек двадцать, очень сильных людей прошли здесь, вглубь эльфийского леса, каждый из них нес груз, а трое из них несли, что-то очень тяжелое. Кажется, это и есть те, кто напал на наших парней, а тяжелый груз, который они несли, скорее всего, пленники. Ну что, куда они пошли, понятно, через какое время мы их сможем догнать, тоже. Проблема была в том, что мы стояли на границе Великого леса. Вторгнувшись туда без разрешения эльфов, мы могли нарваться как минимум на очень большие неприятности.
   - Егеря своих не бросают, - сквозь зубы процедил Льер и первым пресек границу, роль которой исполняла высокая трава, растущая узкой полосой от горизонта до горизонта.
   - Постой, Льер, стражникам там делать нечего. Они пойдут по лесу, как стадо диких буйволов. Все эльфы узнают, что мы здесь. Пусть идут в крепость и сообщат обо всем коменданту. -
   Стражники угрюмо выслушали слова мага и переглянулись между собой. Старший из них, что-то тихо сказал, человек десять отделилось от отряда и, недовольно оборачиваясь, побежало в сторону заставы.
   - Там двадцать человек, будь вы даже демоны, вам впятером не справиться. И мы тоже всегда мстим за своих! - произнес старший страж, и, не дожидаясь ответа, перешел границу.
   Мы все молча, продолжили путь. Пройдя около восьми лье, мы начали уже сомневаться, что идем по правильному пути, как тут Орент, идущий впереди, поднял руку и растопырил пальцы. Мы упали на траву. Вдруг Юджин сделал нам знак рукой, чтобы мы переместились к нему.
   - Смотрите, - он указал на траву, - трава спит! Они усыпили лес! Поэтому, здесь до сих пор нет ушастых. -
   - Это что за магия такая? - пробурчал Прейер.
   - Магия крови и, если не ошибаюсь, владеют ей только... -
   - Вампиры! - не дав договорить магу, произнес злым шепотом Льер, - да хоть демоны нижнего престола, всех отправлю к Проклятому Владыке! -
   - Не торопись, - прервал его маг, - Орент, что там? -
   - Трое в охранении, десять стоят по кругу. Семеро стоят возле какого-то алтаря. Если мы вырежем троих, все будет легче. Эх, сюда хотя бы десяток стрел с серебром. -
   - Есть кое-что получше, - прошептал сержант стражи, тоже подползший к магу, - есть посеребренные стрелы, целый колчан, но вместо яда внутри наконечников немного жидкого металла. Как раз для вампиров готовили. -
   -Это здорово все упрощает. Так, арбалеты есть у всех. Сержант, раздашь каждому по стреле. Выбираете себе цели слева от леса. Чтобы в одного вдвоем не стреляли. Выстрелите, сразу группируйтесь. Впереди вас станет Анри, будет вас защищать. Но думаю, вампирам будет не до вас. Юджин посмотри на них, там нет Высших?
   -Вроде нет. -
   - Тогда начали. -
   Как только раздали стрелы, мы, стараясь не скрипеть взводным механизмом арбалета, произвели зарядку. Встав по команде Льера на одно колено, все одновременно произвели выстрел. Минус одиннадцать трупов, плюс девять разъяренных вампиров. Хорошая арифметика.
   Вампиры, не издав ни звука, кинулись на четверку воинов, вставших перед ними. Три старших мастера меча и боевой маг. Эта была сила!
   - Осторожно, они начали преобразование, - раздался в тишине крик Юджина.
   "Преобразование? Это, что такое" - мелькнула в моей голове мысль, пока я рассматривал со стороны разгорающийся бой. - "Преобразование.... Это, когда вампиры готовы перейти на уровень Высших!"
   У меня от ужаса подогнулись ноги. Высший вампир, с ним могут тягаться в бою только десяток старших мастеров. А здесь их девять! Девять против троих. Все, это конец. Перед моими глазами мелькнуло воспоминание про Острина. Ведь дед не побоялся один выйти против всех, когда ему нужно было просто спасать людей. Я оглянулся назад и посмотрел на белые лица стражей. Надо отдать им должное, никто из них не выпустил из рук оружие и не побежал. По их лицам можно было понять, что они решили дорого отдать свои жизни.
   Я младший мастер - я обязан защитить их. Мысленно призвав свои мечи, я сделал шаг по направлению к вампирам. Неожиданно я почувствовал, как на мои плечи легли две легкие, явно женские ладошки. Чей-то нежный бархатистый голос прошептал в моей голове:
   - Я помогу тебе, Носитель, но только в этот раз. Танцуй. -
   Остальное я помню смутно. В один прыжок я очутился среди дерущихся, и тут же мне пришлось уворачиваться от огромных когтей, летящих в мою шею. Поднырнув под руку вампира, я, вскользь прорезав его ребра мечом, тут же отбил руку другого, пытавшегося схватить меня за ногу. Миг, я уже стою спина к спине с Льером, отбиваясь от атакующего его сзади кровососа. В следующий момент бью мечом по шее вампира, который пытается укусить Юджина. Краем глаза замечаю, как Льер отбивает кинжал, летящий в меня, а сам устремляется к вампиру, который не знает, что подобными вещами не разбрасываются в приличном обществе.
   - С тебя танец, Носитель, - произнес тот же чарующий голос, и меня отпустило.
   - Анри, остановись! - резанул, чей-то крик по моим ушам.
   Остановившись, я оглянулся и вдруг понял, что от вампиров остались только мелкие кусочки, которые с остервенением рубят наши доблестные стражи.
   -Все, Анри, мы победили, вот только ребят не спасли, - устало произнес еле стоящий на ногах Льер.
   Проследив направление его взгляда, я увидел, что на плоском камне, имеющем правильную форму строительного блока и абсолютно черном, лежали трое наших парней. Мы действительно опоздали. Из моего горла вырвался нечеловеческий вой.
   - Все зря, - шептал я, упав на колени, - все зря... -
   - Не зря, Анри, мы покарали тех, кто совершил это. Вот только и самим досталось, - прошептал Льер, падая рядом со мной.
   Присмотревшись, я понял, что он сильно ранен. Как оказалось, остальные мастера выглядят не лучше. Я слишком поздно вступил в бой. Мне повезло, мне достался уже уставший враг.
   -Что эти твари собирались здесь делать? Я не знаю такого обряда. Мало человеческих жертв, они сюда еще притащили в колбах кровь эльфов и дроу! - произнес Юджин, сидя на земле и рассматривая на свет грязные колбы, извлеченные из сумки вампиров.
   - Неважно, что они делали здесь, но раз нет трупов эльфов и дроу, те явно в курсе происходящего. И нам нужно срочно отсюда убираться!
   - Не получится, - произнес наш маг, - силы у меня почти не осталось. Максимум я могу перетащить через портал двенадцать человек, ну и самому перейти. Вот только потом неделю двигаться не смогу. Так что кидайте жребий, кто остается. Иди надо только порталом, своим ходом с такими ранениями вы не дойдете.
   Не знаю, что меня заставило сказать это, но я произнес:
   - А чего тут кидать? Стражей оставлять здесь нельзя, они не спрячутся от эльфов, мастера идти уже не могут и умрут, если останутся. Ты, Юджин, прости, тоже отсюда не выберешься. А тела наших, надо по-любому отсюда забрать. Вот и остается только мне добираться самостоятельно.
   Егеря уважительно посмотрели на меня. Стражники стыдливо отвели взгляды.
   - Хорошо, открываю портал, все приготовьтесь.
   -Подожди, Юджин,- Льер, опираясь на свой меч, попытался встать, - держи, Анри.
   В его руках был пузырек из магического стекла (это стекло известно тем, что его почти невозможно разбить). Внутри была налита черная жидкость.
   -Это кровь диких драконов, намажь ее на свои виски, лоб и затылок, она защищает от любых ментальных атак. Среди этих остроухих половина разумников.
   -Ты же знаешь, что магия разума для меня не страшна. И я не могу это взять, он ведь стоит бешеных денег.
   - Не спорь, Анри. Магией разума можно не только управлять кем-то, но и хорошо убивать! Бери и натирайся быстрей. Мы тебя ждем, малыш, на заставе. Как перейдем, сразу отправим помощь, вот только портал к тебе открыть не сможем. -
   - Спасибо, - я взял из рук Льера пузырек, - Юджин, давай открывай. -
   Маг, поддерживаемый под руки двумя стражниками, произнес заклятие портала. Все почти одновременно поспешили нырнуть в открывшееся окно. Портал тут же захлопнулся. Я неторопливо открыл склянку и стал натирать, свои виски драконьей кровью. Горячка боя потихоньку отпускала меня, и начала сказываться усталость. Мне вдруг стало все безразлично, умом я понимал, что без наставников, отсюда я не выберусь. Захотелось плюнуть на все и просто присесть и отдохнуть. Я облокотился на камень рукой, постоял немного, вздохнув, решил взять себя в руки и начинать выбираться из этого демонова леса. Но, тут выяснилось, что моя правая рука намертво прилипла к камню, подергав ее и поняв бесперспективность этого занятия, я, недолго думая, уперся в камень ногою и, схватив за запястье левой рукой, попытался оторвать свою правую от камня. Ничего не вышло. Сколько я не дергался, моя рука, словно вросла в камень. Мне было необходимо срочно оторвать руку от камня и бежать из этого леса, пока сюда на шум не явились эльфы, взбешенные тем фактом, что мы тут травку им испачкали. От навалившейся безысходности, я шарахнул по проклятому демонами камню кулаком левой руки. И тут в моей голове словно взорвалось одновременно несколько сотен фаерболов. Перед моими глазами все померкло, тело буквально начало дышать жаром. Кажется, вторая рука решила последовать примеру первой. Я почувствовал, что мое сознание начало проваливаться в темноту.
  
   6. Кольцо драконов.
  
   "Темнота... боль... темнота... Кажется, я повторяюсь. Почему больно я понимаю, сам дурак хороший, нечего было трогать руками непонятные камни. Тело до сих пор выворачивает наизнанку от боли. А вот почему темно? Неужели я ослеп?!" - от ужаса, навеянного последней мыслью, меня словно подбросило вверх. Сам не понимая, как очутился на ногах, я стал испуганно озираться.
   - "Стоп! Я же вижу деревья, вон те кусты, из-за которых выпрыгивал на вампиров, этот демонов камень... Я вижу!!!" - от радости я чуть не заорал во всю силу своего горла, но вовремя спохватился, вспомнив, где нахожусь. Это надо же так сглупить - испугаться слепоты только потому, что не догадался открыть сразу глаза. Боль стала отпускать тело из своих тисков. Я вспомнил о том, что случилось, когда я прикоснулся к этому демонову камню, испуганно дернулся и со страхом посмотрел на свои ладони. К счастью, последствие, в виде оторванной кожи с рук, не наблюдалось. Рассматривая внимательно ладони, я вдруг обнаружил, что рядом с моей рукой проходит странная серая мерцающая нить, она была настолько прозрачной, что ее сразу и не заметил. Пытаясь рассмотреть, откуда она тянулась, я поднял голову и удивленно замер. Нить была не единственной, все окружающее пространство пронзало сотни различных нитей. Многие проходили сквозь лес, словно его не существовало. Но были такие, которые прикасаясь к ауре деревьев, словно растворялись в ней.
   " Ауре?! Я. Вижу. Ауру?!" - я, ошарашенный, стоял посреди поляны и рассматривал окружающий лес, - этот лес действительно "Великий". А как еще назвать это чудо - деревья, имеющие свою развитую ауру! Вот, правда, вся поляна была накрыта почти невидимой дымкой, мешающей рассматривать окружающей лес, но она начинала местами уже исчезать. Там где она таяла, аура деревьев становилась более насыщенной. Это зрелище было завораживающим. Великие силы, как прекрасно иметь Дар! Чувство, что я по какому-то недоразумению получил Дар, а сомнений это не вызывало, меня наполняло эйфорией. Ведь видеть энергию могут только маги, а то, что эти нити были энергетическими потоками, лично я не сомневался. Пусть я ничего не умею. Пусть моего Дара не хватит ни на что большее, чем просто видеть энергию, я рад и этому. Хотя, может на что-то простое меня и хватит. Попрошу Юджина позаниматься со мной.
   Юджин. Как он великолепно дрался с вампирами, как от его пасов они разлетались в стороны, а как он забавно тыкал пальцем в траву и убеждал нас, что она спит... Спит?! Я упал на колени, несмотря на остаточную боль в теле, наклонился и стал присматриваться к ауре травы. Она была блеклой, но там где дымка растаяла, аура выглядела значительно более насыщенной. Более того, эта аура выпускала из себя тонкие нити и словно ощупывала ими окружающее пространство. Мне на память пришло описание поведения растений, обладающих аурой, вычитанное мной из трактата по травоведению, в нем говорилось о том, что "Великий лес" может видеть, что происходит в нем и сообщать об этом своим детям-эльфам.
   Меня в который раз за этот день пробил холодный пот. Пока я тут изображаю счастливого идиота, получившего заветную игрушку, путь к отступлению из этого леса почти растаял! В этот момент сзади раздался странный хлюпающий звук, обернувшись, я сам не понял, как в моих руках оказались мои мечи. Камень, на котором делали жертвоприношение, прямо на моих глазах стало засасывать в землю, пару тактов и его словно и не было здесь!
   Больше не задумываясь ни на один миг, я сорвался с места по направлению к вожделенной границе. Пробежав несколько сот локтей, мне пришлось остановиться. Передо мной на сорок локтей вперед простиралось пространство, буквально переплетенное шевелящимися нитями аур. И через ЭТО мне и нужно было прорываться к вожделенной границе. Вздохнув, и, как ныряющий в воду пловец, я, задержав сам не понимая для чего дыхание, бросился преодолевать последнюю преграду на пути к спасенью. Остановился я только через пол удара часов, когда сквозь листву деревьев показался купеческий тракт. В моих ушах громко пульсировала кровь. Сердце как будто поставило перед собой задачу - вырваться наружу. Прикинув расстояние, которое пробежал с перепугу, я удивлено обернулся назад. Все-таки правы, как ни крути авторы книг - страх самый лучший стимулятор к выдающимся результатам. От границы до тракта примерно двадцать лье. Это как же я бежал?! Я помню, что по дороге умудрялся огибать все встречные ветви. И ни разу не запнулся, ни за один торчащий из земли корешок. Просто чудо какое-то! Еще раз обернувшись, я, немного отдышавшись, направился по тракту в сторону нашей заставы.
  
  
  
   Великий лес, Нодрастил.
   Сидящий в кресле возле большого окна седоволосый эльф и читающий лежащую перед ним огромную книгу, оторвался от нее взглядом, чтобы посмотреть на вошедшего в кабинет.
   - Великий... -
   - Вампиры закончили свой обряд? -
   - Мы не знаем, Великий, - вошедший эльф замер в ожидании.
  Сидящий за столом эльф приподнял бровь. Стоящего возле двери, проняла нервная дрожь. Он слишком долго служил вестником при Владыке леса. Поэтому знал, как он не любит, когда ему не могут ответить на его вопросы.
   - Что делает в таком случае Архимагистр золотой ветви? - притворно ленивым голосом спросил Владыка.
   - Он пошел к Корням Матери, - заплетающимся языком произнес вестник.
   - И что он там забыл, в то время, когда нужно было отследить, почему вампиры так долго торчат в моем лесу?! -
   - Владыка, он только сказал, что лес спел песню. И после этого побежал к Корням.
   - Что?! - миг, и перед вестником правитель из расслабленного, прожившего не одно столетие, и, казалось, устало доживавшего свою жизнь эльфа, превратился в воина, готового к битве. Казалось, даже воздух в комнате зазвенел от напряжения создавшейся опасности. - Когда это произошло?!
   - Тактов сто назад мой Владыка. -
   Владыка, отшвырнув с дороги ничего не понимающего эльфа, метнулся из комнаты в коридор.
  
   Купеческий тракт.
   Я лежал на тюках с каким-то товаром и наслаждался покоем. Как все-таки хорошо быть егерем. Дождавшись на обочине купеческий обоз, идущий в Империю, вышел им на встречу и попросил подкинуть меня до заставы. Охрана обоза сначала встретила меня настороженно, еще бы, выходит на дорогу вооруженный человек, испачканный кровью с ног до головы, и просит вежливым голосом довезти его. Но, как только они опознали на мне костюм егеря и кольцо младшего мастера, все вопросы с их стороны были исчерпаны. Меня чуть ли не насильно уложили на тюки с товаром и принесли чуть теплую кашу в котелке, оставшуюся после обеда. Получив котелок в руки, я вспомнил, что мы собирались пообедать на заставе, когда раздался звук сигнального колокола. Быстро умяв сладкую кашу, я, не выпуская котелок из рук, откинулся на тюки и уснул. Проснулся я через полдня. Охранники обоза объяснили мне, что не рискнули будить меня на ужин. Согран уже занял зенит, когда из головы колонны пришла команда остановиться. На всякий случай я, вынув мечи из ножен, тихо выскользнул из повозки, и, крутя головой и высматривая по сторонам возможных врагов, крадущимся шагом поспешил к началу нашего обоза. Подойдя ближе, увидел следующую сцену - перебинтованный Льер и несколько егерей из других четверок, внимательно слушали что-то объясняющего им купца. Льер поднял голову и увидел меня, стоящего возле переднего фургона с обнаженными мечами.
   -Анри!!! - тут же раздался его вопль, и он метнулся ко мне.
   -Анри, малыш, ты живой, ты смог выбраться. Вся застава ищет тебя. Мы известили эльфов о происшедшем и предупредили их, что если мы не найдем тебя в ближайшие сутки, то всей заставой перейдем границу и плевать мы хотели на все дипломатические скандалы, - говоря это, он ощупывал меня, как заботливый отец ощупывает сына, вернувшегося из длительного путешествия. Для полного сходства не хватала фразы: "А похудел-то как". Честно, было до безумия приятно, что более полутысячи человек ищут тебя не для того, что бы отправить к Гремучим морям, а потому что ты им просто дорог, как друг. Я чувствовал себя в этот момент самым счастливым человеком. Ко мне подбежали остальные егеря, каждый что-то мне говорил, обнимал меня... Все-таки иметь друзей - это не просто здорово, это великолепно!
   Мы не стали ехать к заставе вместе с купеческим обозом. Тепло попрощавшись с обозниками, мы отошли в лес. Как только дорога скрылась из виду, Льер, взяв в руку небольшую трубочку, поднес ее к губам и осторожно дунул в нее... С другого конца вылетела небольшая искорка и взметнулась в небо. Оказалось, что это амулет для простейших магических вестников. Как объяснил мне Льер, все поисковые группы были снабжены такими амулетами. Была договоренность, что те, кто меня найдет, выпускают магического вестника. Маг заставы, получивший его, включает амулет вызова (его обычно использовали, когда было необходимо собрать всех в крепости), таким образом, командиры поисковых групп узнают, что пропажа найдена. После этого, он настроит портал в нашу сторону и заберет нас. Единственное неудобство было в том, что порталы без амулета мог открывать на заставе только Юджин. Остальным магам было необходимо настроить амулет - Портальный ключ. Пока мы стояли в ожидании портального окна, мне удалось выяснить у Льера, что произошло после того, как они покинули меня.
   - Честно, мы не вышли из портала, мы выпали из него. Юджин потерял сознание сразу. Стражи, которые были с нами, побежали за помощью. Знаешь или нет, но портал невозможно открыть в крепость, из нее, да, а вот в нее, нет... - рассказывал мне сержант. - Короче прибежала куча народу, нас отнесли в крепость. Как только нас выспросили, где мы тебя оставили, комендант объявил общую тревогу. Маг порталом выкинул всех, кто был на заставе и мог передвигаться, туда, где вампиры напали на наших парней. Через удар часов прибыл Людви с сотней егерей. Нас маги более или менее уже подлатали, и мы тоже напросились, отправиться на твои поиски. А Людви поехал сразу к Великому лесу на встречу с эльфами и передал им ультиматум.
   - Но ведь это, по сути, объявление войны?! - прервал я его.
   - Во-первых, лично мне глубоко плевать, что решат там эльфы. Все знают, егеря своих не бросают! А во-вторых, Анри, ты, не задумываясь, перешел границу в поисках наших. Плюнув на то, что ты вампирам не ровня в бою, бросился помогать нам, спасая стражей, стоящих за твоей спиной - они рассказали о том, что ты приказал им уходить. И, в конце концов, именно ты сам вызвался остаться на той демоновой поляне, хотя, я видел по твоим глазам, что ты не рассчитывал, что сможешь с нее выбраться. Ты ни разу не подумал о себе, ты все время думал, как спасти своих товарищей. Ты - Егерь. И ты что, всерьез предположил, что мы тебя оставим?!
   - Ну, честно говоря, я не думал, что вы соберетесь переворачивать эльфийский лес в поисках меня, ведь это чревато крупными проблемами. -
   - Знаешь что, парень, эльфам очень надо потрудиться, для того, чтобы объяснить нашему Императору, почему вампиры безнаказанно проводят человеческие жертвоприношения у них в лесу, - произнес стоявший справа от меня егерь.
   Тут перед нами открылось окно портала, и мы по очереди поспешили пройти через него. На той стороне нас встречала целая делегация: комендант, командир, все гарнизонные маги, даже стража бросила свои посты на стенах и поспешила мне навстречу. Вот только наши лекари не дали мне пообщаться со всеми и потащили в лазарет на осмотр. К моему счастью, ничего серьезного у меня не обнаружилось. Мне дали отмыться от уже присохшей к коже крови, выдали чистую одежду и отправили к коменданту. Войдя в кабинет, я увидел, что за столом сидели: комендант, командир, сержант Льер и маг Юджин.
   Наш разговор продлился за полночь, их интересовала буквально каждая деталь. Что я видел, где шел, как проходил сквозь эльфийский лес. Отпустив меня отдыхать, командиры позвали дежурного стражника и приказали подать им легкий ужин. Я доплелся до своей комнатушки и завалился в свой гамак спать.
   Утром меня разбудил Прейер.
   - Вставай быстрей, тебя ждут. -
   - Наш выход в секрет, или в охрану? - спросил я, спросонья соображая, куда кинул вчера свои сапоги.
   - Поторопись, - ответил Прейер.
   Одев, наконец найденные мною, сапоги, я побежал вслед за уже убежавшим напарником.
   - "Опять!!! Опять они все выстроились возле двери!!! Что в это раз?!" - пронеслось в моей голове, когда я стоял возле двери и рассматривал уже знакомое построение в две шеренги наших егерей. Пройдя сквозь строй, я подошел к отцам командирам и, молча, стал дожидаться, когда мне объяснят - для чего в этот раз всех выстроили.
   -Мастера меча, старший мастер меча ви Льер, просит проверить младшего мастера де Анри, готов ли он принять звание мастера, - громким голосом заявил Людви. - Мне нужны пятеро мастеров, готовых испытать его. -
   В круг вышло пять егерей.
   Ну что же. Попробовать всегда можно.
   Напротив меня стал егерь вооруженный двумя шипастыми булавами, каждая из которых была прикреплена короткой цепью к рукояткам, которые сейчас сжимал руками мой противник. Никогда не сталкивался с таким чудом. Удар таким орудием трудно предугадать. Значит надо работать на опережение. Противник улыбнулся и плавным шагом пошел ко мне. И вот тут воздух вокруг меня словно загустел, мой противник стал двигаться настолько медленно, что, наверное, ему удара два часов понадобится, чтобы дойти до меня. Проблема была в том, что я двигался также медленно. Но мне нужно было воспользоваться этим странным замедлением времени.
   Набравшись сил, я рванул неведомые путы, сдерживающие меня. Наверное, так себя чувствует бабочка, выбираясь из своего кокона. С трудом, но я начал двигаться быстрее и быстрее, а вот мой противник продолжал двигаться также медленно. Подскочив к нему, я скрестил свои мечи на его шее. Также внезапно время пришло в нормальное движение. Вокруг меня была могильная тишина... В этой тишине громом раздался голос Льера:
   - Этому я его не учил! -
   - Он же ученик Острина, - произнес неизвестный мне егерь с кольцом старшего мастера на руке, - кто его знает, чему он там учил... -
   - Слышал я о таком, правда, вот вижу в первый раз. Это Боевой транс воина, - глядя на меня, тихо сказал Юджин.
   - Следующий! - скомандовал Людви.
   Со следующим произошло то же самое.
   - Стоп! - внезапно остановил испытание командир. - Мне нужно восемь старших мастеров.
   Все это он говорил, не отрывая взгляда от меня.
   - Выйти всем в круг. Нападать будете одновременно. Анри, ты должен выйти из этого боя победителем, только не покалечь никого. Начали. -
   Мастера обступили меня кругом и приготовились к атаке.
   - Командир Людви из ума выжил, ставить меня против старших мастеров?! Все. Добегался. Ладно, не покалечить говорите, ну тут как получится, не я первый начал! -
   Мастера набросились на меня одновременно. Переход в состояние замедления времени снова прошел незаметно. Вот только двигаться в этом состоянии было уже легко. Но и старшие мастера двигались не в пример быстрее, чем предыдущие противники. Однако, не так быстро, чтобы победить. Мне пришлось каждого существенно приложить плоской стороной своих мечей по голове. Но, как мне их было иначе остановить, не убив?! Выйдя из этого транса, как назвал его Юджин, я успел увидеть потрясающую картину - разлетающихся в разные стороны старших мастеров.
   - Но, это невозможно! - прошептал один из егерей.
   Вот интересно, он сказал это довольно таки тихо, как я смог его услышать?
   - Ты бы видел, что он вытворял, когда с вампирами сцепился. Он среди них как танцующий смерч прошелся. От них только ошметки и летели. Нам после него даже рубить-то нечего было, - кажется, это произнес тот сержант стражей, который попал с нами в переделку.
   - Анри, выдержишь бой со мной? - неожиданно в круг вошел командир Людви.
   - Попробую. -
   Меня все это порядком начало доставать. Что за глупое испытание. Я помню, что по правилам мне нужно выдержать сто тактов с каждым из пяти мастеров. Если не хотите делать меня мастером, и не надо. Ведь я и не просил!
   Людви вытянул в мою сторону свой узкий меч, левую руку с длинным кинжалом он отвел чуть в сторону, как бы намекая, что у него там слабая защита. Опять двуручник. И, судя по принятой стойке, очень опасный противник. Интересно, а время опять замедлится?
   Людви слегка поклонился мне, и бой начался. Я краем глаза заметил, что люди вокруг застыли словно статуи, мой дар сработал. Но вот только Людви двигался с такой же скоростью, что и я. Это был сложный бой. Людви действительно был Мастер с большой буквы. Некоторые связки его движений было почти невозможно предугадать. Мне пришлось со всей головой отдаться танцу боя. Наверное, благодаря тому, что я воспринимал бой, как танец, мне удавалось предугадывать противника. Ведь в танце ты стараешься почувствовать партнера, только благодаря этому можно достичь красоты танца.
   Я не знаю, сколько мы кружились, пытаясь задеть друг друга, хотя бы кончиком меча. Все эти попытки ни к чему не приводили. Бой достиг, на мой взгляд, той гармонии, когда противники слились сознаниями и знают наперед, что сделает оппонент, и заранее встраивают в рисунок новый элемент для сохранения гармонии этого танца.
   Людви, резко разорвал дистанцию и примирительно опустил мечи.
   - Спасибо, Анри, - произнес он, вытирая пот с лица. - Давно у меня не было такого великолепного противника.
   - Мастера меча,- обратился командир к присутствующим. - Я пригласил вас сюда для испытания младшего мастера де Анри. Я, честно говоря, заказал уже перстень мастера для него. Но, после проведенной проверки, считаю, что не могу его вручить Анри.
   Я стоял и не понимал, что сделал не так. Мне что нужно было проиграть старшим мастерам, что бы потешить их самолюбие?
   - Анри, перстня, который достоин быть на твоей руке, у меня нет, поэтому прошу взять мой, - с этими словами он подошел, и снял со своей руки тусклое кольцо, из неизвестного мне металла, изображающего дракона, свившегося в кольцо вокруг пальца хозяина. - Как Тиер империи, являясь Главным мастером, я подтверждаю статус Главного мастера де Анри.
   Людви взял меня за руку и положил в мою ладонь свое кольцо. Дракончик открыл глаза, повертел головой, и шустро обвил мой безымянный палец. Немножко покрутившись, он улегся и снова закрыл глаза. Крепость огласил восторженный рев.
   - Так как я еще являюсь твоим командиром, Анри, - произнес Людви, жестом призывая успокоиться разбушевавшихся егерей, - приказываю, подготовиться к поездке в столицу для представления тебя нашему Императору. Также приказываю тебе, сержант Льер, сопроводить нашего Анри в столицу, где ты также будешь представлен нашему Императору, как человек, воспитавший уже пять мастеров, которые впоследствии стали Главными мастерами. Возражения не принимаются. Сегодня же отправляемся в Умберг, завтра оттуда в столицу. Вам выделяется почетный караул, который будет вас охранять даже ночью, дабы с вами ничего не случилось, в столицу вас буду сопровождать я сам.
   И уже более тихим голосом добавил:
   - Это что бы ты, Учитель, не сбежал, тебе по-любому придется ехать туда. Император захочет познакомиться с таким мастером, как ты. Выдвигаемся немедленно.
   Я стоял и ошарашено смотрел на Льера, который выглядел явно не лучше меня. Ощущение было такое, словно нам только что прочитали сметный приговор и добавили, что из чувства глубокого патриотизма, мы должны сами, в спешном порядке, пешком отправится за сотни лье для его исполнения.
   Отойдя от этого известия, я обернулся и увидел, что егеря нас действительно взяли в кольцо. Командир Людви махнул рукой, и мы все тут же двинулись в сторону ворот.
   - Но нам надо взять наши вещи, - придушенным голосом пытался протестовать Льер.
   - Их уже взяли, - не оборачиваясь, произнес Людви.
   Выйдя из крепости, мы быстрым шагом направились в сторону портального кольца. Вместе с нами отправилась полностью вся сотня егерей, прибывшая дополнительно из Умберга на поиски меня скромного. Как выяснилось чуть позже, Людви не зря отдал команду о почетном карауле. Только мы отошли от заставы лье на пять, как дорогу нам преградил отряд зеленной стражи эльфов. Мы все сразу ощетинились оружием, два мага, идущих с нами, накрыли наш отряд защитным куполом. К границе купола подъехал на своем скакуне командир Людви и спокойным голосом поинтересовался, за каким демоном воины зеленной стражи посмели пересечь границу Империи.
   - Владыка леса хочет поговорить с человеком, вышедшим из нашего леса последним. Нам необходимо уточнить детали происшедшего на нашей территории конфликта людей и вампиров, - произнес высокий эльф, по-видимому, командир этой полусотни стражей.
   - Если Великий лес интересуется произошедшим, это вызывает только радость у нас, - вежливо ответил ему Людви. - Но, если Великий лес желает получить информацию, от егеря пограничного полка, то Вам, в таком случае, необходимо официально запросить нужную информацию через Ваше посольство, находящееся в столице нашей Империи. -
   - Владыка леса... -
   - Также, - перебил Людви эльфа, - вы через посольство заплатите штраф в размере утвержденным Умберским договором, заключенным между Великим лесом и Империей. В нем говорится, что пересекать границу без предварительной договоренности с другой стороной запрещено. Единственное исключение - ситуация, когда пересечение границы вызвано спасением жизни своих соотечественников.
   Людви говорил так, словно у него этот договор был перед глазами и он просто его зачитывал эльфу.
   - Мы не можем уйти без этого человека, - упрямо произнес эльф.
   - Конечно, Вы можете попытаться напасть на нас, - Людви нехорошо улыбнулся, - если силенок хватит убить более ста Мастеров меча, из которых четырнадцать являются старшими и двое Главными. Вы же не думаете, что егеря отдадут Вам своего? Если Вы сейчас же не уберетесь, Великий лес должен будет заплатить за похороны пятидесяти мертвых тушек на нашей территории.
   Эльф, во время монолога Людви, скрипел от ярости зубами. Когда Людви замолчал и выжидательно посмотрел на него, эльф белый, как горный снег, сделал легкий поклон, повернулся к своим и сделал им какой-то знак. Эльфы, одновременно сунув каждый руку за пояс, вытащили оттуда небольшие листки странной формы. Сжав их, они словно вспыхнули и ... исчезли!
   - Индивидуальные порталы, - удивлено прошептал маг, стоящий возле меня, - да... эльфы далеко ушли в магии от нас.
   - Не задерживаемся, активировать Портальный ключ. Всем не расслабляться! - рыкнув в нашу сторону, Людви соскочил с коня и стал слева от портального кольца.
   Я решил повторить его движение и занял такую же позицию справа, чем заслужил одобрительный взгляд Льера. Пропустив всех мимо себя в портал, мы с командиром вошли туда последними, до конца ожидая нападения остроухих.
   До своих казарм в Умберге от портального кольца мы добрались без приключений.
   Льер предложил переночевать у него в комнате, мотивируя это тем, что моя комната занята соседом, а ему тоже нужно отдыхать. Командир Людви сдержал свое обещание и выставил "Почетную" охрану возе кабинета сержанта.
   Ночью меня разбудил Льер, тихонько тряся за плечо. Открыв глаза, я увидел, как он заговорчески прижимает палец к губам. Открыв окно, он бесшумно опустил из него веревочную лестницу. По ней мы спустились на крышу конюшни, примыкающей стеной к казарме. Тихо крадясь, мы подошли к краю крыши и с нее перепрыгнули на забор. Недалеко росло высокое дерево. Спустившись по его ветвям на землю, мы, стараясь не привлекать к себе внимания, поспешили в ближайший трактир. Войдя, мы заняли дальний столик возле окна и заказали плотный ужин на двоих.
   - Понимаешь Анри, мне нельзя появляться в нашей столице, - грустно говорил мне Льер, отхлебывая из фужера крепкое вино, - а, Людви, гад такой! Взял с меня слово, что я не сбегу! Ведь догадался, что я постараюсь смыться из казармы и переждать в тихом месте ваш отъезд.
   - Ты что-то натворил в столице? - задал я наводящий вопрос.
   - Натворил? Ну, можно и так сказать. Понимаешь, я ведь сын простого сельского кузнеца. Мы жили в деревушке, которая располагалась в пяти лье от столицы. Так получилось, что наш сосед был старым воином, отслужившим в армии в чине сержанта более восьмидесяти лет. Он и обучил меня основам искусства боя. Отец, видя, что я душой стремлюсь больше к военному ремеслу, чем к кузне, не стал на меня сердиться. Он отковал мне мое оружие, которым я пользуюсь до сих пор. Затем, он дал мне денег на первое время и отправил в столицу. Там я нашел школу фехтования старшего мастера де Свита. Именно к нему меня отправил наш сосед-ветеран, мастер де Свит был когда-то его однополчанином. Мастер благосклонно встретил меня. Он разрешил мне заниматься у него бесплатно, даже жить позволил в школе на чердаке. Тогда с деньгами у меня было туго, и снимать комнату в столице я не мог. Вот так я и стал учеником одного из лучших мастеров столицы.
   Я стал заниматься так усердно, что через полгода был единственным, кто прошел испытание на титул младшего мастера. Свит разрешил помимо тренировок помогать ему в обучении зелени, приходящей в школу, более того, он стал мне платить за это! Великой души был этот человек. Именно в то время, он мне и посоветовал делать утренний разминочный комплекс в ботаническом саду, там я смог бы отрабатывать дополнительно упражнения для духа. Вот во время одной такой тренировки все и случилось... Ко мне подошла невозможной красоты девушка, одетая в амазонку, она была настолько прекрасна, что я застыл, боясь спугнуть это видение. Она очень вежливо извинилась передо мной за то, что помешала моим упражнениям, и объяснила, что давно хочет научиться владению оружием для своей самозащиты. И так совпало, что сегодня она, прогуливаясь по парку, увидела меня и решила, что боги дали подсказку, что ей сделать для осуществления своей мечты. Я согласился отвести ее к моему мастеру. По счастью, у нас в школе фехтования уже занимались несколько девушек, и поэтому, выслушав ее просьбу, учитель согласился ее взять.
   Вот так в нашей школе появилась Клариса. Все мужчины в нашем зале ходили вокруг нее, распушив перья, я, честно говоря, знал, что не являюсь идеалом женских грез. Поэтому старался не думать о ней. Но, как-то так получилось, что во время одной из тренировок я поймал на себе ее взгляд, она улыбалась мне! Набравшись смелости, я после тренировки подошел к ней и спросил, не захочет ли она поужинать со мной. Не скажу, что я мог водить девушку по ресторациям, но на пару походов в месяц у меня денег хватало. Она на удивление согласилась, только предупредила, что ей сначала нужно заехать домой переодеться. Мы договорились встретиться в ресторанчике возле ботанического сада, это был, знаешь, такой небольшой трактир в котором, несмотря на его скромность, подавали изумительные блюда из птицы.
   Вот так и продолжилось наше знакомство. Клариса уговорила меня брать ее на мои утренние занятия в парке. Через полгода она, также как и я, стала младшим мастером. Мы встречались каждый день, гуляли по городу, делали походы по библиотекам. Клариса оказалась изумительной девушкой, но с воистину невероятным упрямством в достижении своих целей. Как оказалось, ее отец был против, чтобы его дочь махала железками, и поэтому отказался нанимать ей учителя по фехтованию. Вот Клариса и решила сама добиться желаемого. Как я убедился, она всегда добивалась поставленных перед собой целей, в ней странным образом сочетались девичья мягкость и железная воля. В общем, через год я стал мастером, на торжественном ужине Клариса намекнула мне, что пора наши отношения переводить на более серьезный уровень. Я был абсолютно непротив, жениться на Кларисе, для меня - это было самой большой мечтой. Я представляешь, даже познакомил ее с моим отцом. Мы договорились, что она представит меня своему отцу. Вот тут и выяснилось, что моя Клариса, является герцогиней де Мелиристой. Ну, знаешь, этот род, который правит почти четвертью империи. Они в титулах стоят четвертыми после Императора.
   Льер прервал свой рассказ, чтобы заказать еще один бочонок с вином. Дождавшись своего заказа, он наполнил наши кубки и продолжил.
   - Вот сам рассуди, кто она и кто я? Чтобы дочь великого герцога вышла за сына кузнеца, который к имени не имеет даже приставки ви? Такого никогда не было. Я понимаю, что Кларисе было плевать на мнение всех. Но идти в семью приживалом, чтобы даже слуги тыкали в тебя пальцами и посмеивались по углам?! Нет! Я не мог пойти на такое. Я решил покинуть столицу, думал, что Клариса, обнаружив мою пропажу, разозлится и забудет меня. Не тут-то было. Отец, перед тем как переехать сюда ко мне на границу писал, что она раз десять приезжала к нему с расспросами, где я... Это хорошо, что я тогда догадался обо всем рассказать своему учителю. Именно он мне и посоветовал уехать отсюда и начать обучатся у его учителя - Острина. Так же посоветовал мне не занимать слишком высоких воинских постов. Если такой девушке, как моя Клариса что-то взбредет в голову, она точно не успокоится, пока не выполнит задуманное. А так, я, став простым сержантом егерей, нигде в табелях не значусь. Ведь там указывают только с ранга капитана. И вот что мне делать, Анри? Уже прошло тридцать два года со времени моего побега оттуда. Я понимаю, что она давно вышла замуж, наверное, нарожала кучу детишек. Вот только как мне себя вести, если я встречу ее во дворце Императора? Ведь я так и не смог жениться после всего этого, я ее до сих пор люблю и думаю, что буду любить всегда. Да, мелкие интрижки были, честно, не без этого. Но все эти годы в моем сердце жила только она. А Клариса, если она, увидев меня, вспомнит старую обиду и пожелает отомстить? Не вызывать же мне ее на дуэль?!
   Льер замолчал и невидящим взглядом уставился в пустую тарелку.
   Возвращались в казарму мы уже под утро. Спозаранку к нам в комнату постучал Людви, увидев нас, он предложил умыть наши, "опухшие от пьянки морды", и быть готовыми через пол-удара к отправке в столицу.
  
   7. Встречи.
   Как мы прибыли имперский дворец я помню смутно. Меня всю дорогу мутило, видимо последний бочонок с вином был лишним, хотя думаю ... два предыдущих тоже.
   Подъехав к воротам дворца, мы были остановлены дворцовой стражей.
   - Господин Людви де Брасеро, рад Вас приветствовать в нашей столице, - поприветствовал нашего командира маг с фибулой магистра разума на плаще. - Эти господа с вами?
   - Добрый день господин Доммени де Таррео, - улыбнувшись, произнес Людви. - Да, это егеря моего полка. Господа, представитесь.
   - Сержант егерского полка, старший мастер ви Льер.
   - Рядовой егерского полка, Главный мастер Анри де Оностре, - мне пришлось назвать полный титул, так как соврав магистру разума, я вызову тут же подозрения у стражи.
   Стражи, как и маг, при упоминании моего рода сразу подобрались и вытянулись в струнку.
   - Господин герцог, Ваш отец отбыл сегодня рано утром из дворца вместе с Вашими братьями и сестрой, по-видимому, в Ваше родовое именье, - отрапортовал мне маг.
   - Ничего страшного, Главный мастер де Анри едет для представления нашему Императору, - вмешался в разговор Людви. - Вы позволите нам проехать?
   - Конечно, конечно, не смею больше вас задерживать, - произнес маг, жестом приказывая открыть ворота.
   Проезжая врата, я услышал за моей спиной тихий разговор.
   - Никогда не знал, что у верховного маг есть еще один сын, - произнес, по-видимому, страж.
   - Я знал об этом, говорили, что у него нет Дара, поэтому семья и не брала его в столицу. Дара то нет, но то, что он Главный мастер! М-да... Скажу кому, не поверят, сын великого герцога служит обычным егерем на границе и при этом является Главным мастером! Все-таки, правду говорят о Верховном, что он очень щепетилен в вопросах чести. А ведь мог сыну выхлопотать место, как минимум, генерала, но нет, отправил рядовым, чтобы сам поднимался.-
   - Слушайте, если Главный мастер служит в егерях простым рядовым, то, что же там за звери служат?! Недаром Император их так особливо привечает. -
   Дальнейшего продолжения разговора я не услышал, так как мы повернули за угол дворца. Но, кажется, своим появлением здесь, я невольно создаю дополнительный авторитет отцу...
   - Знаешь, Анри, - наклонившись ко мне, прошептал Людви. - Ты не перестаешь меня удивлять.
   Подъехав к парадному входу, мы соскочили с коней и, передав их подбежавшим лакеям, стали подниматься по лестнице. Перейдя на магическое зрение, чтобы рассмотреть местный охранный контур, я чуть не зажмурился от блеска различных охранных заклятий, которые окружали дворец. Думаю, врагам не поздоровится, если они захотят посетить это место. Между тем, Людви попросил нас немного подождать и скрылся в неприметной дверке справа. Впрочем, скоро он вышел оттуда и, подойдя к нам, сообщил, что нас примут сегодня на обеденном приеме. Пока же нас проводят в жилые покои для гостей, чтобы мы могли привести себя в порядок перед приемом. К нам подошел пожилой лакей и пригласил следовать за ним. Шел он так, словно именно он и является Императором, а нас провожает просто из-за своего очередного каприза. Нас разместили в отдельных комнатах, но находящихся рядом. Войдя в распахнутую дверь, я увидел перед собой огромное помещение, посреди которого находилась такая же огромная кровать. Комнаты в нашем "Нокарадо" были не в пример скромнее. Посидев в комнате, я вышел в коридор немного размять ноги, о чем предупредил лакея, стоящего возле двери. На самом деле мне нужно было посмотреть, как можно из этого дворца по-быстрому сбежать. Ни к чему утешительному я после осмотра не пришел. Этот дворец охраняли на совесть. Удрученный такими выводами, я, понурив голову, отправился в отведенную мне комнату дожидаться неизбежного. Сегодня меня скрутят, и отправят к этим демоновым морям на тридцать лет. Ладно, нечего паниковать, еще не вечер. Что, зря я егерь?!
   Мои мысли прервал гул знакомых голосов, раздающихся из комнаты, мимо которой я проходил. Прислушавшись, я не поверил своим ушам, и толкнул дверь, из-за которой раздавались эти голоса.
   - Веско, деда Острин?! - я смотрел на самые дорогие для меня лица моей второй семьи.
   -Анри!!! -
   Ко мне устремилось два темноволосых урагана. Мао и Тобис повисли у меня на шеи с радостными воплями. Каждый из них, что-то непрерывно мне тараторил со своей стороны.
   - Анри, как ты возмужал, - ко мне подошел Веско.
   Анриета, молча, отстранила мужа и, наклонив мою голову, по-матерински поцеловала в лоб.
   - Каким чудом вы здесь оказались? И где Сайдин? -
   - Сайдин остался управлять театром. А нас пригласили в императорский дворец дать одно из наших представлений.
   - Анри, я вижу ты смог стать настоящим воином. Ты у нас теперь Главный мастер, если я не ошибаюсь в значении твоего кольца на руке, - произнес, хитро сощурившись, Острин.
   -Деда, - вместо ответа я обнял одного из самых дорогих мне людей в этом мире.
   - Анри, - нерешительно произнес, глядя на меня Тобис, - ты Главный мастер?
   - Главный, главный, не сомневайтесь, - раздался голос от двери.
   Обернувшись, мы увидели опирающегося на косяк двери Льера.
   - Настолько Главный, что вампиры теперь его именем будут своих детишек пугать.
   - Что, причем здесь вампиры?! - грозно прорычал Острин, глядя на Льера.
   - Учитель, просто этот твой ученик пошел по твоей дороге. Не ругайся, Острин, - Льер примирительно поднял руки, - Сейчас все расскажу. -
   Льер прошел в комнату и, присев на небольшой диванчик, начал рассказывать о том, как нашей четверке на пару со стражами заставы, пришлось столкнуться с вампирами.
   - Ты бы видел, что он там вытворял, учитель! Вот он мне прикрывает спину, вот он уже на другом конце поляны отрубает башку вампиру, который решил попробовать нашего Юджина на вкус. Представляешь, он носился по поляне, как ты тогда.
   - Неправда! - вмешался я в повествование Льера, - вампиры были уже все измотаны вами. Поэтому мне уже легче было с ними биться.
   - А потом, когда встал выбор, кому оставаться на поляне, Юджин был ранен и всех не мог перекинуть, - как ни в чем не бывало, продолжал Льер. - Анри сам вызвался остаться, на следующее же утро мы его нашли уже в пятидесяти лье от границы, спокойно едущим по направлению к заставе, в купеческом обозе. На следующий день ему устроили испытания на мастера, а он, вместо этого, восьмерых старших мастеров пораскидал за пару тактов. В завершении всего, он с Людви схлестнулся в бою. Они тактов сто, наверное, кружились по кругу. Людви признался мне, что у него сложилось впечатление, что Анри просто с ним играл. Если бы он не видел своими глазами, каким Анри пришел в полк, то решил бы, что он Главным мастером уже лет как восемьдесят служит, и, замаскировавшись под юношу, приехал посмеяться персонально над ним.
   - Ничего я не играл, я просто танцевал с ним танец боя, - опроверг я наветы Льера.
   - Молодец, Анри, не зря тебе дали титул Главного мастера, - приобнял меня за плечи Острин,- Я горжусь тобой.
   - Дед, у меня к тебе вопрос,- понизив голос, я рассказал ему о таинственной незнакомке, которая помогла мне в бою.
   Острин сидел на диванчике бледный как мел.
   - Тебе действительно хочется узнать, кто это был? - хриплым голосом спросил он.
   - Да, мне хочется ее поблагодарить за помощь. Ведь если бы не она, кто знает, может, и меня здесь бы уже не было. -
   - Анри, мой мальчик. Не спеши на встречу с ней, ведь это была Ночная хозяйка, - и, глядя в мои глаза, которые выражали полное непонимание, объяснил, - это была Смерть, она выбрала тебя своим партнером на этот танец.
   - Но почему она мне помогла?
   - Анри, кто может понять этих женщин. Хотя, может это как-то связанно с твоими мечами. Знаешь что, воспользуйся своим перстнем, ведь он позволяет тебе ходить по дворцу там, где ты захочешь. Ты можешь попробовать найти ответ на свои вопросы в дворцовой библиотеке.
   - Дед, а я могу выйти из дворца? - в моей голове мелькнул план спасения.
   - Хотел бы я посмотреть на того идиота, который посмеет остановить Главного мастера, когда он этого не хочет. Разве Император лично запретит.
   Мы вместе просидели вместе несколько ударов часов. Я с наслаждением слушал весь тот ворох новостей, который высыпала на меня моя семья, меня интересовало буквально все, от первого спектакля, до новой игрушки Тобиса.
   Примерно за два удара до ожидаемого приема у Императора, я поднялся и стал прощаться со своими.
   - Анри, но до приема еще столько времени, - возмутился Веско.
   - Тебе опять нужно бежать? - спросила всепонимающая Анриета.
   Я только кивнул головой. Все по очереди встали и обняли меня.
   - Беги лучше после приема, - сказал Острин, - если сделаешь это раньше, Император придет в ярость от того, что ты пренебрег оказанной честью. -
   Я опять, молча, кивнул и, развернувшись, быстро вышел из комнаты. В коридоре я поймал пробегающего мимо лакея и попросил его провести меня в библиотеку.
   Поначалу веденный в заблуждение моим скромным нарядом он возмутился, но, увидев мой перстень, сразу стал очень услужливым, и согласился препроводить меня в нужное мне место.
   Дворцовая библиотека была просто огромной. В ней, наверное, размещалось сто пятьдесят - двести моих библиотек. Чтобы тут найти что-то, нужны годы!
   На мое счастье ко мне подошел услужливый библиотекарь и поинтересовался, какая информация мне нужна. Не задумываясь, я попросил у него сведения по древним артефактам различных народов. Пролистав огромную картотеку, он взял масляный фонарь и пригласил меня следовать за ним. Пройдя пару десятков отделений, мы подошли к одному из стеллажей.
   - Юный господин знает древние языки? - спросил библиотекарь меня.
   - К сожалению, немного: языки гномьй группы, но от эпохи наисов, возвышенный язык леса, из вампирских только письмена северных племен. Языки людей почти все, вот язык сторчей могу только читать, а с произношением у меня плоховато. Язык дроу знаю только от эпохи Исхода.
   Старик с уважением в глазах кивнул мне.
   - Похвальные знания, молодой человек. Многие из наших историков не знают и половины того, что вы перечислили. Думаю, что если Вы захотите бросить воинское искусство, двери любой Академии будут для Вас открыты. Ну, что же, не буду Вам мешать в Ваших исследованиях. Оставляю Вам фонарь. -
   - Но, как вы дойдете в темноте? -
   - Не волнуйтесь, юноша, я служу в этом храме науки уже более ста двадцати лет, так что мне знаком здесь каждый поворот. Удачи в поисках. -
   Библиотекарь развернулся и, сделав несколько шагов, растворился в темноте. Я, подхватив фонарь, подошел к краю стеллажа и начал читать висящий с его боку список книг, хранящихся на нем. Выбрав из списка, по моему мнению, подходящие, я взял эти фолианты и прошел к столу, обнаруженном неподалеку. К моему сожалению, после ознакомления с ними, выяснилось, что в них не было ни одного упоминания о таинственном камне с той поляны. Перерыв кучу другой литературы, пришлось констатировать тот факт, что, как источник информации, эта библиотека мне явно не подходит.
   Раздался звук боя башенных часов, который мне сообщил, что до приема Императора у меня еще целый удар. Оглянувшись, для выяснения, что бы такого почитать в оставшееся время, я заметил книгу, у которой переплет был сделан из тонких кусочков камня. Подняв с нижней полки, удивился ее необычному весу, по тяжести она напоминала хорошенький валун с нашей тренировочной площадки. Открыв этот странный фолиант, я понял причину столь необычного веса - страницы были сделаны из тонких посеребренных металлических листов. Текст книги был написан на языке наивсов! Я впервые столкнулся с книгой, написанной демонами. Стоит ли говорить, что я ее прочитал взахлеб.
   Это была летопись первой войны наивсов с гномами. В ней я нашел упоминание о каком-то саде, из-за обладания которым и начались первые стычки между двумя этими народами. Что это за сад, я так и не понял. В летописи говорилось, что сад пришел с поверхности, первыми хозяевами его были гномы, которые обнаружили сад, прорубая очередной тоннель. Наивсы, случайно выяснили, что листья деревьев этого сада придают небывалую силу их воинам, в то время как на гномов они не оказывали никакого воздействия. Гномам сад был нужен, по мнению демонов, лишь из эстетических соображений. Поэтому демоны решили, что сад должен принадлежать их народу (причем тот факт, что сад оказался почти на середине королевства гномов, и тоннель прорубался для расширения королевского дворца, их явно не смущал), на требование отдать сад эти мерзкие коротышки - я полагаю, они так назвали гномов, ответили в присущей им манере. В книге дословно упоминался текст письма, которые написали хозяева сада. Приеду на заставу, обрадую ребят новыми оборотами речи, правда, думаю у ушастых случится обморок, когда они это услышат. Демоны решили взять, по их мнению, принадлежащую им территорию силой. Но, как признает сам автор этого повествования, они сильно недооценили силы своих противников. В книге также были упомянуты многие другие события, приведшие, по мнению автора, его народ на край гибели.
   В конце книги я обнаружил прикрепленный к задней обложке листок необычно выгнутой формы. По-видимому, это и был лист из этого таинственного сада. Вот что интересно, до этой книги я ни разу не встречал упоминания об этом саде. Взяв в руку этот высушенный листок, я поднес его поближе к фонарю, чтобы рассмотреть получше. А вот дальше началось интересное... Листок при свете фонаря стал преображаться, в него словно вновь стали возвращаться жизненные соки. Я заворожено глядел на это чудо. Тактов через пятьдесят, в моих руках был живой листик. Но на этом волшебство не закончилось. Лист выпрямился на моей ладони... И, спустя мгновение, буквально впитался ею! Он исчез на ней так же, как исчезает влага на сухой почве. Ошарашено я рассматривал свою ладонь, лист пропал бесследно! Воровато оглянувшись по сторонам, я спешно закрыл книгу и убрал ее на место. Что случилось с листом, разберемся потом, а вот с тем, что мне будет за кражу из императорского дворца, гадать не приходилось. Я ведь не могу положить этот листок на его место! Подхватив фонарь, я поспешил к выходу. На мое счастье библиотекарь не стал меня ни о чем выспрашивать. Мы, молча, раскланялись и я, оставив фонарь на его столе, вышел из библиотеки.
   Подойдя к своей комнате, я увидел лакея, поджидающего меня возле двери.
   - Господин герцог Анри де Оностре, я имею честь проводить Вас в тронный зал на обеденный прием его Величества Императора Тропани де Вацеро, - произнес он, отвешивая мне церемониальный поклон.
   - Ведите, - дал я ему свое согласие.
   Мы пошли длинными коридорами по дворцу. У меня сложилось впечатление, что можно было пройти гораздо быстрее, чем по маршруту, выбранному моим сопровождающим. Видимо это был путь продуманный специально для гостей, ведь мы проходили мимо огромных картин, множества оружия, в изобилии висящего на стенах, и должного олицетворять величие Империи. Наконец, мы подошли к огромной двери, возле которой меня ждали командир с сержантом.
   - Ты где был? - возмущенно накинулся на меня Людви, - мы тебя уже четверть удара здесь поджидаем!
   - Я осматривал местные достопримечательности, любезно показанные мне моим проводником, - невозмутимым голосом ответил я.
   Людви таким взглядом посмотрел на сопровождающего меня сюда лакея, что тот счел за благо исчезнуть.
   - Как представить господ? - спросил нас камердинер, выйдя из двери зала.
   - Нам не нужно излишнее внимание, - опередил я Людви, уже открывшего рот, чтобы сообщить все наши титулы, - думаю, Вы поможете нам тихо пройти в зал, не вызывая ненужного ажиотажа к нашим скромным персонам. -
   Внимательно осмотрев нас и уделив особое внимание нашим перстням, камердинер понимающе кивнул и открыл неприметную дверку в боковой стенке открывающей проход в маленький коридорчик. Пройдя по нему несколько шагов вслед за камердинером, мы подошли к двери, через которую вышли на балкон тронного зала.
   Тронный зал, несмотря на свои впечатляющие размеры, был набит людьми. Мы успели вовремя. Как только мы втроем устроились возле стеночки, зазвучали трубы и вышедший на середину зала, человек одетый, как сказочный феникс, громогласно объявил о входе в зал его величества Императора.
   В противоположной стене открылись огромные двухстворчатые двери, и сквозь них в сопровождении десяти королевских гвардейцев в зал вошел Император. Это был высокий темноволосый человек, с атлетическим сложением тела. По его скользящей походке в нем угадывался опытный воин. Он, улыбнувшись, осмотрел пронзительным взором серых глаз всех присутствующих в зале и взошел на трон.
   - Господа! - произнес Император громким голосом в полной тишине, - я рад сообщить Вам радостную весть - в нашей империи появился еще один Главный мастер! -
   Стоящие в зале придворные начали возбужденно перешептываться.
   - Этот мастер до сегодняшнего дня служил вольным наемником в ряду наших славных пограничных егерей. Менее, чем за год, он вместе со своим наставником, который, кстати, воспитал уже пятого ученика, ставшего Главным мастером, смог доказать нашим соседям вампирам и эльфам из Великого леса, что никто не смеет безнаказанно нападать на воинов моей Империи!
   После этой фразы императора зал буквально загомонил от переполнявших всех эмоций.
   - Эти славные воины, впятером смогли выступить против девятерых вампиров, начавших преобразование в Высших, спасая своих сослуживцев. Но, после этой славной победы они не помчались с требованием награды для себя, - Император многозначительно посмотрел на кого-то в толпе придворных, - а предпочли остаться у себя в части для дальнейшего служения делу охраны границы нашей Империи. -
   Император сделал паузу и продолжил:
   - В связи с этим, я принял решение сам наградить столь славных воинов! Двоим из них, награды сегодня я могу вручить лично. Господин ви Льер, сержант пограничных егерей, выйдите ко мне. -
   Льер затравленно глянув на нас, глубоко вздохнул и строевым шагом отправился к подножию императорского трона.
   - Я долго думал, как вознаградить Вас. И принял решение. С сегодняшнего дня жалую Вам титул барона и земли на западе моей Империи. С документами Вы ознакомитесь у моего секретаря, но прежде чем Вы соберетесь в свое баронство, у меня есть к Вам предложение. Я прошу Вас возглавить Имперскую фехтовальную школу. Думается, что ученик таких легендарных мастеров как ви Острин и де Свита, который смог превзойти своих учителей, самая достойная кандидатура для этой должности. Можете не отвечать мне сразу, у Вас есть время, чтобы подумать.-
   Льер стоял и смотрел неверящими глазами на Императора. К нему подскочил секретарь, вежливо отвел в сторону и стал знакомить его с гербовыми бумагами, подтверждающими его новый титул.
   - Господин Главный мастер де Анри, - произнес между тем Император, почему-то опустив название моего рода, - выйдите сюда.
   Я, словно сомнамбула, двинулся сквозь расступающуюся передо мной толпу.
   - Насколько я знаю, у Вас есть все, чем можно было бы Вас наградить. Может у Вас есть какие-то особые пожелания? - спросил, улыбаясь, меня Император.
   - Нет, Ваше Величество, у меня нет никаких особых пожеланий. Единственная просьба к Вам, улучшить снабжение пограничных застав защитными амулетами. Это необходимо для улучшения качества службы ваших воинов.
   Поклонившись, я услышал аплодисменты. Подняв недоуменно голову, я увидел, как мне хлопал в ладоши Император.
   - Воистину, кровь рода де Оностре будет меня всегда удивлять! - Император встал с трона и спустился ко мне. Подойдя, он взял меня руками за плечи и заглянул мне в глаза, - Ваш род никогда за мою память не попросил для себя ни единой поблажки, все награды Вам приходилось, чуть ли не насильно, давать в руки. Я рад, что такие великие духом люди служат нашей Империи. У Вас будет время подумать до вечернего бала, который я дам в честь Главных мастеров через два дня. Если Вы не решите что Вам нужно, я возьму бремя решения на себя. -
   Отпустив мои плечи, Император развернулся и вышел из тронного зала.
   Зал взорвался бурными овациями, все подходили к нам с Льером, что-то говорили, пожимали руки. Вежливо раскланиваясь, мы спиной стали отступать на балкон, к нам на помощь пришли Гвардейцы Императора, они очень вежливо оттеснили гостей от нас, дав нам возможность сбежать по знакомому коридорчику.
   Выскочив из коридора, мы уже было разогнались для дальнейшего бега в гостевые покои, как нас остановил чарующий женский голос:
   -Уже уходите? Льер, ты разве не хочешь поговорить со мной? -
   Оглянувшись назад, мы увидели, как из тронного зала вышла красивая стройная женщина, одетая в элегантное сиреневое платье, подчеркивающее достоинства ее фигуры, она откинула изящным жестом темный локон со своего лица и глянула на нас ясными голубыми глазами. Судя по тому, что на ее прелестной головке была одета небольшая герцогская корона, а на пальчике я заметил кольцо младшего мастера, сейчас Льеру предстоит битва потяжелее, чем с вампирами. Ибо, как говорят у нас на границе - разъяренную женщину и Высший вампир стороной обходит.
   - Льер, ты не уделишь немного времени для меня, думаю, твой молодой друг будет не против нас чуть-чуть подождать? - обманчиво мягким голоском спросила она. Глаза ее в этот момент метали молнии.
   - Клариса, - промямлил Льер, прячась у меня за спиной, - Анри нужно срочно решить один важный вопрос, я с удовольствием поговорю с тобой, но чуть позже.
   - Мне интересно, "Чуть позже" в твоем понимании это сколько? - голос Кларисы буквально сочился ядом, - тридцать лет или больше? Льер, ты сейчас же пройдешь со мной, скажем в этот кабинет, и поговоришь. -
   Герцогиня открыла боковую дверь и, не оборачиваясь, прошла во внутрь. Льер, тяжело вздохнув и промямлив что-то типа "я быстро", прошел следом.
   Я, облокотившись на стенку, погрузился в свои мысли. "Почему император не приказал меня арестовать, а вел себя по отношению ко мне так благосклонно? Почему он дал мне два дня на выбор желания?" - где-то на краю сознания мелькала мысль, которую я никак не мог ухватить. Я отвлекся от всего и, закрыв глаза, стал вспоминать каждый свой шаг с того момента, как мы вышли из портального кольца. Вот мы заехали в небольшой трактир, заказали себе плотный завтрак, молча, покушали, нам с Льером говорить тогда совершенно не хотелось, расплатились и вышли на крыльцо, сели на лошадей и тронулись в сторону дворца. Вот мы подъехали к вратам, я представляюсь магу - разумнику, он сообщает, что мой отец только сегодня утром отбыл домой...
   Вот оно! Меня здесь задерживают до бала, который по большому счету закатывают в мою честь, в расчете на мое тщеславие, а сами отправляют магического вестника к отцу, правильно, ведь это семейное дело. Через полдня отец получит известие, где его сынок, и примчится за мной. Все приличия будут соблюдены, семейный скандал будет решен внутри семьи. Никто ничего не узнает. Они что, действительно решили, что я сдамся без боя?! Хотя, учитывая, что мой отец Архимагистр, а я Главный мастер, мы можем этот дворец по камушку раскатать. Но, тогда ведь столько людей пострадает невиновно, а они знают, что я на это не пойду! Что же делать?
   В этот момент открылась дверь кабинета, куда зашел Льер с герцогиней. К моему удивлению, оттуда Льер вышел на своих ногах, при этом на его лице блуждала блаженная улыбка, герцогиня, вышедшая следом за ним, опустила свою прелестную головку, пряча румянец на своих щеках.
   - Анри, ты первый узнаешь об этом, - Льер схватил меня за плечи и радостно затряс.
   -Я, женюсь! Клариса дала мне свое согласие! Представляешь, она согласна! -
   Все меняется в этом мире, но только не женщины. Клариса хотела выйти замуж за Льера, и она вышла за него, так помянем сего славного воина безвременно почившего в вечном плену законного брака.
   - Молодой человек, насколько я понимаю, именно Вам я обязана посещением этим гуленой, Императорского дворца. И думаю, у меня есть чем Вас отблагодарить. Вечерняя столица нашей империи прекрасна. Вы ведь никогда не были в ней, не правда ли? - Клариса улыбнувшись, хитро мне подмигнула. - Моя карета на этот вечер в Вашем абсолютном распоряжении. Рекомендую посмотреть Вам новую дорогу, по которой из Керана доставляли огромные каменные блоки для постройки новой крепостной стены нашего города. Такое умное решение, доставлять их через дополнительный портал, это сэкономило столько времени... -
   Клариса отвесила мне небольшой реверанс и, подхватив Льера под локоток, направилась в сторону гостевых покоев. Я между тем остался стоять, молча провожая ее изумленным взглядом. Как она догадалась о моих проблемах? Мне оставалось только гадать, либо у герцогини хорошо поставлена разведка, либо, что более вероятно, она очень умна. Я как-то склоняюсь к последнему.
   Развернувшись, я подхватил проходящего мимо лакея и попросил провести меня к карете герцогини как можно быстрее. Мы пошли совершенно другим путем, нежели тем, которым меня вели сюда. Выведя меня на задний двор дворца, лакей указал на большую карету украшенную гербом герцогства Мелирист.
   Подойдя к возничему, я, было, начал речь о том, что герцогиня разрешила мне воспользоваться ее каретой, но был остановлен его фразой, что он уже получил соответствующие распоряжения. Я все больше поражался уму этой неординарной женщины. Клариса все продумала наперед! Думается, Льер попал в надежные ручки. Улыбнувшись этой мысли, я полез в карету.
   Карету герцогини проверять на выезде из дворца никто не осмелился, поэтому мой побег остался незамеченным. Через четверть удара часов меня привезли к небольшому портальному кольцу. Возле него стоял домик, в котором дежурил маг, управляющий этим кольцом. Заплатив ему три серебрушки, я попросил его перекинуть меня на побережье.
   Портальное кольцо городка Вилсби находилось на высоком пригорке, с которого открывался прекрасный вид на этот портовый город. Небольшой городишко, состоящий в основном из одноэтажных деревянных домиков, окруженных низкой каменной стенной. Здесь я планировал прожить некоторое время, необходимое для того, чтобы в столице забыли про мою персону. Пока буду жить здесь, подумаю, чем мне заняться в дальнейшем. Получив титул Главного мастера, я становился Тиером, и, поэтому, был освобожден, согласно имперскому закону, от службы в армии. В связи с этим, мне не нужно было больше возвращаться в полк.
   Спустившись с пригорка, я поспешил в городок. Скоро темнело, и я рисковал не успеть проскочить в город до закрытия его ворот. Но, к моему счастью, служба охраны в этом городке была поставлена из рук вон плохо. Пробежав одно лье, отделяющее портальное кольцо от города, я увидел, что зря торопился. Стража, охраняющая главные врата... спала! Я стоял и смотрел на это, с точки зрения военного человека, сущее безобразие. Если бы на границе так охраняли заставу, утро мы бы встретили в качестве упырей, корчась и сгорая под лучами Сограна. Пройдя это недоразумение, по какой-то непостижимой ошибке названной стражей города, я вошел в город. По своему опыту посещения небольших городков, в поисках приличной таверны, решил двигаться по направлению к центру города. Моя интуиция меня не подвела, через пару кварталов я увидел довольно опрятный трактирчик, возвышающийся над остальными домами на целых пару этажей. Двор его был усыпан крупной древесной стружкой, по периметру его забора со стороны улицы был сделан небольшой деревянный тротуар. Весь вид трактира кричал о чистоплотности хозяина. Долго не раздумывая, я свернул с улицы и прошел через небольшой дворик в трактир. Зал соответствовал наружному облику сего заведения. Стены были аккуратно выбелены, столы были накрыты холщевыми скатертями. В конце зала стояла огромная стойка, за которой восседал довольно крупный мужчина. Несмотря на вечернее время, зал был полупустой, поэтому решив не ждать обслугу, а сразу сделать заказ самому хозяину заведения, я направился к трактирной стойке.
   - Добрый вечер, брат, - обратился ко мне трактирщик, едва я подошел к нему.
   Я удивленно поднял бровь, что-то я не припомню такого родственника. Трактирщик, улыбнувшись, показал мне тыльной стороной свою руку, на среднем пальце которой я увидел объяснение, столь странной его фразе. Кольцо младшего мастера меча.
   - И тебе доброго вечера. Могу ли я сделать заказ? - улыбнувшись, спросил я.
   - Для Главного мастера меча в моем трактире будет исполнено все, что я смогу. Присаживайтесь за любой столик, брат. Сейчас же все самое лучшее Вам принесут.-
   Не обращая внимание на шушуканье за столиками, стоящими возле стойки, я прошел ближе к двери и занял угловой столик возле окна. Через некоторое время мой стол буквально ломился от различных яств. Мне это и за целую декаду не осилить! Набив свой желудок различными деликатесами, за что получил от него благодарное урчание, я тяжело откинулся на спинку скамейки. Ко мне тут же подскочил трактирщик.
   - Вам понравилось? Может Вам что-то еще принести?
   - Нет, спасибо большое, все было просто великолепно. Скажите, а Вы не сдаете часом комнаты?
   - Ну, почему не сдаю? Почти все свободны, - и тут же пояснил в ответ на мой недоуменный взгляд, - сейчас заканчивается сезон штормов, гостей в этот сезон почти не бывает.
   - Сколько стоит комната?
   - Вам бесплатно. -
   - Нет, так неправильно. Я еще раз спрашиваю Вас, сколько стоит комната?
   - Серебрушка в день, с завтраком и ужином - три. -
   - Договорились, включите, пожалуйста, этот ужин в счет. И проведите меня, пожалуйста, в комнату. -
   Я выбрал себе комнату на последнем этаже с видом на море. Открыв окно и полюбовавшись на пламенеющий закат, прочертивший на море огненную дорожку от горизонта до берега, я, не расстилая кровати, рухнул на нее и, с удовольствием вытянувшись, закрыл глаза. У меня была абсолютная уверенность, что сегодня со мной больше ничего не случится. Хозяин на полет стрелы никого не подпустит к моей комнате. Поэтому можно спать, ни о чем, не заботясь.
   Встав по привычке до рассвета, я тихонько вышел на задний двор и начал утреннюю разминку. Похоже, эта привычка въелась в меня намертво, сколько я не пробовал себя заставить поспать подольше, ничего не получалось. Глаза открываются, и тело само просит разминки. Ну да ладно, зато всегда буду в форме. Через удар часов, я, закончив тренировку, поднимался к себе в комнату. Не успев подойти к двери, услышал, как снизу меня окликнул хозяин трактира.
   - Не желаете ли помыться? Я как увидел Вашу тренировку, сразу пошел мойню греть. -
   - А что такое "мойня"? - я подумал, что так местные называют кадку для мытья, но вскоре выяснилось, что я очень заблуждался.
   Хозяин, хитро улыбнувшись, помахал мне рукой, приглашая следовать за ним. Мы вышли во двор, и подошли к небольшому домику, из крыши которого торчала дымящая труба. То, что я поначалу принял за кухонную пристройку, оказалось той самой "мойней". Внутри она делилась на несколько помещений. Первой была небольшая комнатка, где вошедшие оставляли одежду, и, завернувшись в небольшие куски белоснежной ткани, переходили из нее в помещение побольше. В нем стояли большие деревянные чаны с холодной и горячей водой, возле которых находились довольно широкие скамейки. Посреди комнаты стаяла огромная бадья с буквально ледяной водой. Более странного помещения для совершения омовения я не встречал. Но, как выяснилось, это было еще не все, там была еще одна небольшая комната, наполненная горячим паром. Для чего она была предназначена, было для меня загадкой. Именно туда трактирщик с веселым криком и рванул, захватив с собой небольшой ковш воды. Через некоторое время он выглянул оттуда и поинтересовался, чего я жду, и почему не захожу? С некоторой опаской я вошел туда. От пара ничего не было видно уже на расстоянии пары локтей. Как мне объяснил трактирщик, в этой комнате необходимо "распариться", затем надо нырнуть в холодную бадью в соседнем зале и снова забежать сюда. Посидев недолго в этом кошмаре, я вслед за трактирщиком, выскочил из комнаты и нырнул в бадью. Лучше бы я этого не делал. Мое тело словно проткнули сотней холодных иголок. Выскочив из нее так, словно за мной гнались демоны нижнего мира, я со всей прытью побежал обратно в комнату с паром. Заскочивший следом трактирщик поинтересовался, как мои ощущения. Прислушавшись к себе, я вдруг понял, что мне понравилось! Повторив эту процедуру несколько раз, я почувствовал в себе приятное расслабление. Следующим этапом этой "мойни" был массаж. Меня положили на деревянную скамью и начали разминать буквально каждую крупицу моего тела. Под конец процедуры каждая мышца моего организма млела от приятного расслабления. И только после всего этого, мы с трактирщиком приступили непосредственно к самой процедуре мытья наших расслабленных тушек. Не знаю, где я проращу свои корни, но вот то, что я обязательно построю в том месте подобное, это точно! Разогретый и отмытый до скрипа кожи, я поднялся в свою комнату, и едва моя голова коснулась подушки, сразу перешел в мир снов.
   Проснулся я уже под вечер от чувства страшного голода. Сбежав по ступенькам в зал, я сразу заказал себе двойную порцию и прошел к единственному пустому столику. Стоп! Оглянувшись, я с удивлением осмотрел зал. В отличие от вчерашнего вечера, сегодня был занят каждый стол. Все находящиеся в зале смотрели на меня с каким-то непонятным восторгом. Я решительно развернулся и, подойдя к стойке, попросил у трактирщика, ужин поднять ко мне в комнату. Дождавшись разносчика, зажал его в углу с требованием объяснить мне, что происходит в зале.
   - Так, господин, как в городе узнали, что приехал к нам сам Главный мастер меча, так все и прибежали на Вас посмотреть. Ведь многие думали как, что Главные мастера - это просто легенда, а тут эта легенда живая и в нашем городе! -
   Да... кажется ситуация становится довольно глупой. Это что, мне теперь никуда не выйти, без сопровождения толпы восторженных зевак? Как-то не на такой отдых я рассчитывал. Решено, завтра с утра пораньше потихоньку соберусь и займусь изучением местной природы. Поброжу по здешним горам, может, найду место, где можно построить небольшой домик и пожить в тишине. Все-таки служба в егерях приучила меня к скромности в требованиях к условиям обитания. Пережду полгода, глядишь, там про меня все и забудут.
   Утром, вместо тренировки, я заглянул на кухню и переговорил с трактирщиком. Заплатив ему за месяц проживания, (вдруг будет лень заниматься строительством собственного дома и нужно будет место для житья), набив свой походный мешок едой на неделю, я отправился в путь. Выйдя из городских ворот, взял направление в горы. Идя по предгорью, я констатировал, что по сравнению с горами, которые контролируются вампирами, эти выглядят какими-то - игрушечными, что ли. Ни тебе острых скал, ни глубоких пропастей, не горы, а ботанический сад.
   Целую неделю я бродил по этим холмам, горами назвать это, язык не поворачивался. Останавливаться на ночлег мне понравилось у небольшого ручейка, по берегу которого я и шел, начиная с предгорья. Мне было интересно выяснить, откуда это журчащее чудо с прозрачной водой брало свое начало. По дороге я начал охотиться на мелкую дичь, припасы припасами, но свежего жаркого хочется всегда. Тут мне неожиданно пригодились уроки данные Анриетой по метанию ножей. Буквально на следующий день моего похода я приметил под кустом затаившегося небольшого зверька. Аккуратно вынув из ножен короткий кинжал, я без замаха метнул его в свой будущий обед. Мяса мне хватило на целых три дня. К сожалению, больше мне так не везло, и мой рацион пополняли в основном мелкие птахи, сбитые мной с помощью камней с веток. Через неделю я подошел к неожиданным в этой местности высоким и почти отвесным скалам. Именно из расщелины в одной из этих скал и выбивался ручей. Я некоторое время шел возле стены образованной скальной породой в поисках места, где было возможно забраться наверх. Но, в скором времени пришлось констатировать, что легкого подъема мне не найти. Вернувшись к месту, где ручей выбивался из скалы, я еще раз внимательно изучил каменную стену.
   Конечно, на первый взгляд скала выглядела неприступной, но время все же оставило на ней свой след. То там, то здесь, на скале появились трещины, небольшие углубления... Если поднапрячься, то залезть наверх можно. Ну что же, надо пробовать. Меня прямо раздирало любопытство, во-первых, откуда здесь взялись эти скалы, столь не соответствующие местным горам, и, во-вторых, что они скрывают внутри себя. Я отошел на несколько шагов назад, сделал разбег и, подбежав к стене, постарался подпрыгнуть как можно выше. Самая нижняя выемка в этой странной скале располагалась на уровне шести - семи локтей от земли. На удивление, мне удалось с первого раза, зацепиться за эту небольшую расщелину. Подтянувшись на кончиках пальцев, я, закрепившись, аккуратно вытащил из поясных ножен короткий кинжал и, зажав его в зубах, полез наверх. Восхождение заняло около полутора удара часов. Где на кончиках пальцев, где втыкая в узкие щели кинжал и подтягиваясь на нем, как на своеобразной ступеньке, я все-таки забрался на эту скалу.
   Отдышавшись, я посмотрел вниз, и вдруг вспомнил, что не взял с собой никакой веревки. Передо мной остро встала проблема обратного спуска. С тоской представив себе, как я буду лезть обратно, я мысленно обложил себя последними словами, кляня свою огромную тупость и неуемное любопытство. Ну, что же, будем искать другой путь, как отсюда выбираться. Поднявшись на ноги, я отряхнул одежду, и обернулся, чтобы посмотреть на цель своего восхождения. Прямо передо мной лежало небольшое горное озеро с кристально чистой водой. Спуск к нему со скалы был на удивление пологим. Обойдя озерцо по периметру, что заняло у меня около удара часов, я присел возле одинокой скалы, выпирающей из бирюзовой глади острова почти возле берега. Любуясь небольшой рябью на спокойной поверхности озера, мой взгляд случайно заметил небольшую тень внутри воды, которая брала свое начало возле одинокой скалы и уходила куда-то вглубь озера. Войдя в воду по пояс, я взглянул на скалу со стороны озера. Прямо в скале торчало огромное металлическое кольцо, к которому была приделана не менее огромная цепь, которая и уходила в глубину этого озера.
   Я испуганно оглянулся и, стараясь не шуметь, постарался тихонечко выйти из этого озерца. Мне не очень хотелось встречаться с тем чудовищем, для которого понадобилась столь огромная цепь. Когда до берега осталось пару шагов, я услышал какой-то звук, это больше всего было похоже на то, как звучит камень, когда по нему бьют металлом. По моей спине пробежал армия мурашек. Я, кажется, догадался, какой металл, и по какому камню сейчас ударил. Выскочив на берег стрелой, выпущенной из арбалета, я призвал убийц и стал ждать атаки. Скорее почувствовав, а, не увидев, я понял, что ко мне из глубины озера стало приближаться что-то огромное. С громким хлопком, окатив меня фонтаном брызг, на берег выпрыгнул... Дракон.
  
   8. История предательства.
  
   Дракон издал трубный рев и, угрожающе оскалив зубы, посмотрел на меня. Огромное чудовище, покрытое чешуей, словно сделанной из первоначальной тьмы. Я читал описание охотников о диких драконах, но в них говорилось о том, что эти твари достигали в высоту максимум роста четырех - пяти взрослых человек. В этом же было, похоже, все двенадцать. И его глаза - они не были глазами дикого дракона, это были глаза умного существа, как минимум, наделенного таким же разумом, что и я. Мы стояли и рассматривали друг друга тактов пятьдесят. Вдруг, дракон шумно вздохну и, открыв свою пасть, произнес:
   - Ну, че вылупился?! Живого дракона никогда не видел? И убери свои железки, они все равно ни чего мне не сделают.
   - А ты, что здесь делаешь? И вообще, что это ты тут раскомандовался?! - тут до меня дошло, что я явно говорю что-то не то, такому чудищу. Великие силы! У меня, наверное, последние мозги от страха усохли?!
   - А ты, нахал... Уважаю таких. Ты мне вот что скажи, как ты через охранный контур остроухих перебрался? -
   - Какой контур? -
  Я стал удивленно оглядываться по сторонам. Приглядевшись к вершинам скал, мне пришлось признаться, что я, как минимум, идиот. По вершинам окружающих скал проходила широкая полоса защитного заклинания. Я что, не мог посмотреть магическим взглядом, куда перся?!
   - Так, похоже, по твоему взгляду, ты ее просто не заметил. Угадал? - спросил меня ухмыляющейся дракон.
   Я лишь судорожно кивнул, не отрывая глаз от линии защиты. По описаниям егерей мне было знакомо, что такое защитный контур эльфов. Обычно они не мудрствовали много, просто насаживали по периметру бешеные растения, которые разрывали всякого, кто посмел без приглашения пройти охранный круг. К счастью на большие площади защиты эльфы их не высаживали, им банально не хватало силы для установления заклинания, контролирующего этих зеленых убийц, поэтому границу леса, к примеру, охраняла зеленая стража. Так что передо мной было чудо эльфийской магии, такой огромный защитный круг даже в книгах не описывался. Это сколько силы они сюда угрохали? Тут трудились, наверное, все маги золотой ветви.
   - Интересно все-таки, как ты его перешел? -
   - Может причина в моих мечах? - сказал я, немного успокоившись, но, по-прежнему не отрывая взгляда от странного контура.
   - Не, твои мечи здесь не причем, они, конечно, могут преодолевать магические контуры, просто разрушая их, но своего Носителя они через него точно не перебросят. -
   - Слушай, а что ты здесь сторожишь для эльфов? -
   -Я! Сторожу?! - по моим ушам резанул громогласный рев, взбешенного дракона. - Сторожу?! Да эти твари меня сюда посадил, чтобы я здесь сдох, еще и защитный контур поставили, гады. А то, вдруг кто-нибудь захочет мне помочь вылезти из этой тюрьмы, так мало того, они здесь и энергетические потоки перекрутили! - Дракон, шумно выдохнул и, успокоившись, лег на землю.
  - Прости, что наорал. Наболело. У тебя там уши не заложило? -
   Дождавшись моего отрицательного кивка, он продолжил.
   - Тебе, наверное, интересно, как я здесь очутился? Все просто, из-за своего тщеславия, дед говорил мне не раз, что я самоуверенный болван. А я все ухмылялся, еще бы, ведь после него я был самым сильным магом среди нас. Более тысячи циклов назад я так разозлил деда, что он выгнал меня из Эсенодра - это наш город, построенный моим дедом. Так вот, когда дед меня выгнал, я решил, что смогу сам прожить без них.
   Обнаружил это озерцо, немного подправил окружающий ландшафт, ну чтобы сюда не лезли любопытные. -
   При этих словах захотелось рассмеяться, это смотря как сильно, подумалось мне, будет подстегивать их любопытство. Меня лично так оно заело, что вот, забрался.
   Дракон, видимо угадав по моим глазам, о чем я думаю, усмехнулся.
   - На таких любопытных, как ты, я не рассчитывал. Ну вот, зажил я здесь в надежде, что дед одумается и позовет меня обратно, но цикл шел за циклом, а он не объявлялся. Самому лететь просить прощения мне не позволяла гордость.
   Во время одной прогулки, я познакомился с остроухими. Как они меня восхваляли, какие хвалебные песни мне пели! Я решил, что таким хорошим ребятам надо обязательно чем-то помочь. Ну, помог, несколько рек перенаправил, помог озеро сотворить посреди их леса, да много чего сделал. В общем, потрудился на славу. Устал преизрядно, ведь помимо самой работы, каждый раз приходилось столько времени тратить на убеждение их леса, что именно так нужно сделать... Короче, через пол цикла, они пригласили меня на пир в мою честь. Ну, я, естественно хвост трубой, и помчался к ним. Погуляли на славу, под конец они предложили мне украсить себя сделанным по такому случаю праздничным ожерельем. Нет, чтобы посмотреть на него повнимательней, - дракон, в сердцах грохнул по земле лапой, - я, глупец, подставил им свою шею. Оказалось, что это амулет подчинения. Остроухим очень захотелось иметь ручного дракончика, который будет, виляя хвостиком, выполнять любые их приказы. Они не учли, что на драконов невозможно воздействовать ментальной магией, вот, правда, боль можно причинять. Когда эльфы поняли, что их замысел не удался, они вынудили меня прилететь сюда. Как только я приземлился, меня, словно окатило невероятной по силе болью. Очнулся я уже с этой цепью на шее, убить меня у них, наверное, не получилось, а может просто решили поиздеваться, кто знает. Хотя мне кажется, они решили меня уморить голодом. Эльфы думали, что здесь мне нечем будет питаться. Кругом ведь голые скалы, А чтобы я не смог воспользоваться своей силой, эти твари изуродовал здесь все потоки. Но, я выкрутился, на дне озера растет множество водорослей, которые можно употреблять в пищу, вот только надолго их не хватает. Приходится периодически на полцикла засыпать, но так даже хорошо. Все что съел перед сном, переваривается замедленно. -
   Дракон замолчал. Мне было жаль его, и до зуда захотелось прибить какого-нибудь остроухого.
   - Ты освободиться не пробовал? - спросил я у погрузившегося в свои мысли дракона.
   - А как? Эту гадость на моей шее может снять только остроухий. Когда я прикасаюсь к ней, она бьет меня такой болью, что я на полдня просто теряю сознание. -
   Я присмотрелся к ошейнику магическим взглядом. Понамешано заклинаний там было... Не сказать. Но, как я прочитал в той книге, что отдал отцу, чем сложнее структура, тем легче ее ломать, из-за противоречий, возникающих между мелкими блоками, составляющими ее.
   Потянувшись руками к ошейнику, сначала почувствовал легкое покалывание в пальцах. Приглядевшись, я увидел поток, выделившийся из ошейника, и мешающий мне прикоснутся к центральной структуре. Оттолкнув мешающийся поток в сторону, я ухватился за защитную часть структуры ошейника, и с силой стал тянуть из него рвущиеся заклинания. Через несколько тактов мне удалось разрушить более половины заклятий. Отпустив руки, я присел на валун, стоящий неподалеку. Сил шевелиться не было.
   Дракон, все это время внимательно наблюдавший за мной, недоверчиво потрогал ошейник и, убедившись, что тот не причиняет больше боли, схватился за него двумя лапами и рванул в разные стороны. Со странным переливчатым звоном ошейник разорвался. Дракон, не веря, глядел на лежавшие в его лапах половинки ошейника. После, издав оглушительный радостный рев, пустился в пляс, предварительно отшвырнув ошейник вместе с цепью подальше в озеро. Мои чувства при виде этого танца, наверное, сложно будет описать. Представьте, что у вас на глазах ожил трехэтажный дом и начинает подпрыгивать, издавая радостные вопли, при всем этом, после каждого его прыжка, подпрыгивали в свою очередь все окружающие скалы. Наплясавшись, он внимательно посмотрел на меня.
   - У тебя в предках случайно не затесались нигде эльфы? - спросила меня, прищурившись, эта гадина.
   - В глаз хочешь? -
   - Ладно, это мы потом выясним,- видимо, на всякий случай, отодвинувшись, уточнил дракон, - сейчас нам отсюда надо бежать, ошейник подал сигнал своим создателям о разрушении заклятий. Сил у меня мало, если остроухие навалятся всем скопом, не справлюсь. Ты хочешь полететь со мной, в Эсинодр? -
   - Ну, а как ты думаешь? Как-то радости от будущей встречи с эльфами я не испытываю. Тем более, после снятия твоего ошейника со мной даже ребенок справится. -
   Дракон согласно кивнул, аккуратно подхватил меня лапой и, помахав предварительно крыльями, разминая их перед полетом, взмыл в небо.
   Мы полетели на север. Под нами стремительно мелькали небольшие рощицы, городки и вскоре я увидел приближающуюся синюю полосу. Если не ошибаюсь - это Гремящие моря! Дракон, между тем, стремительно набирая скорость, мчался дальше на север. Через удар часов показался огромный ледяной остров. Еще четверть удара часов мы летели над ним в сторону гор, находящихся дальше на севере. Подлетев, дракон резко взмыл вверх, преодолевая горную гряду. Пролетев острые заснеженные пики, мы приземлились на небольшом ледяном плато.
   - Странно, а где все? - удивленно пробормотал дракон, оглядываясь вокруг.
   Плато мне напомнило то место, которое мы не столь давно покинули, даже скалы, окружающие это ледяное поле, были похожи как близнецы на те, что возвышались вокруг озера.
   Дракон, покрутив по сторонам головой, наклонился и дыхнул пламенем на лед. Под его дыханием, лед начал плавиться, обнажая скрытый под ним проход. Когда он стал настолько широким, что туда смогла пролезть туша дракона, мой спутник перестал дышать огнем и рявкнув мне, чтобы я цеплялся за его хвост, стремительно полез внутрь. Я еле успел прыгнуть и вцепится в хвост уже ускользающего в проходе дракона. Пытаясь, удержатся на нем, попутно старался разглядеть окружающую меня пещеру. Хотя это была, скорее всего, огромная горная впадина, накрытая сверху ледяным куполом.
   Дракон резко остановился и сдавленным голосом пошептал: "Эсиндор".
   Посмотрев вперед, я увидел чудо - предо мной предстал огромный город, который был словно высечен из белоснежного льда, накрытый золотистым прозрачным куполом.
   - Держись, - сказал Дракон и помчался в сторону города.
   Следующая остановка была сделана прямо возле границы золотого купола на огромной каменной площадке, исцарапанной бесчисленными следами громадных когтей.
   - Держи меня за лапу, а то купол тебя не пропустит, - взволнованным голосом прошептал дракон и, протянув мне свой коготь, сделал шаг вперед. Переходя границу очерченную куполом, я почувствовал, что с драконом начали происходить метаморфозы. Он начал стремительно уменьшаться в размерах, приобретая человеческие формы. Вскоре рядом со мной стоял высокий мужчина средних лет в черном камзоле, напоминающим цветом его чешую.
   - Дед!!! Где ты, деда?!!! - дракон или уже человек побежал по городу, оглашая его криками.
   Я, молча, кинулся следом. Мы перерыли буквально весь город. Но, он был пуст. В нем не было ни одного живого существа, складывалось такое впечатление, что мы были единственные в этом царстве безмолвия, в ком еще дышала жизнь. Дракон сел на бордюр небольшого фонтанчика и понурил голову.
   -Что же здесь произошло?! Что?! - повторял он, глядя в пустоту.
   - Мы точно все осмотрели? - тряхнул я дракона за плечо, пытаясь привести его в чувство.
   - Все, - грустно подтвердил он.
   - А твой дед всегда находился в городе или где-то еще любил бывать? -
   - Точно! Скала над городом! - глядя на меня расширенными глазами, прошептал он и, подскочив, помчался куда-то.
   Мне, естественно, пришлось бежать следом за ним. Покинув город, мы помчались по широкой, мощенной камнем, дороге, ведущей к краю кратера. Дорога плавно перешла в узкую тропу, поднимающуюся спиралью на скалу, нависающую над городом. Взобравшись на нее, мы замерли, перед нами на невысоком постаменте в куске льда весь обвитый каким-то вьюном лежал молодой парень.
   - Кто это? - спросил я, разглядывая, можно сказать, своего ровесника.
   - Дед...- прошептал дракон, подходя к ледяной глыбе.
   - Он жив! Я чувствую его энергию, только она очень слабая. Надо быстрее растопить лед! - дракон взволнованно заметался вокруг, решая, с чего начать.
   - Стой... Кажется, я начинаю понимать, что здесь произошло. Знаешь, что это за дрянь опутала его тело?
   - Ты про это растение? -
   - Да, я читал его описание в одной из книг. Это Гарвелия - изощренный эльфийский способ убийства. Они подкидывают семечко этого вьюна на тело жертвы. Оно терпеливо ждет приказа своих хозяев и, когда его получает, мгновенно прорастает, опутывая тело жертвы, высасывая его жизненную энергию. Твой дед, наверное, узнал его и принял единственное верное решение, заморозить себя вместе с этим вьюном. Если мы его сейчас разморозим, эта Гарвелия докончит свое дело.
   - И что делать, оставить его так?! - прошептал дракон, глядя глазами полными боли на своего замороженного предка.
   - Подожди, я, кажется, читал, что этот вьюн боится кроме огня только одного, чего-то очень простого. Я помню, что еще рассмеялся, так нелепо это звучало. Вот только не могу вспомнить, что именно.
   - Напрягись, парень, прошу тебя, - дракон, взяв меня за руку, заглянул в глаза. - Попробуй.
   - Не мешай! - я, вырвав свою руку из пальцев дракона, стал ходить по площадке, пытаясь воспроизвести в памяти страницу из той книги.
   "Думай, Анри, думай!" - твердил я сам себе. Но, ничего не получалось. Тогда я решил попробовать вспоминать те эмоции, которые испытал после прочтения. Что так меня рассмешило, и что тогда говорил?
   - Вспомнил! - я сам чуть не оглох от своего вопля. В моей памяти всплыл тот момент, когда, прочитав страницу, я смеялся, узнав, что эта трава не любит настой укропа, которым обычно поят маленьких детей при вздутии живота. - Вспомнил, нужен укропный настой.
   - У тебя что, живот пучит? И поэтому так надо орать?!
   - Причем тут мой живот?! Эта тварь не любит укропный настой!
   - Ты шутишь? Укропный настой? Эта гадость не любит эту водичку?!
   - Я что, невнятно говорю? - огрызнулся я на него. - Вот только вопрос, где здесь ее взять?
   - Есть она, здесь же все находится в стазисе, когда дед замерз, время в городе остановилось. У нас тоже поили маленьких такой водой. Сейчас сбегаю. -
   Дракон вприпрыжку помчался в город, через треть удара часов он вновь показался на дороге, неся на себе кучу маленьких фляг. Поднявшись на скалу, он сначала отдышался и лишь затем бережно сложил фляги возле постамента.
   - Переливать в одну было некогда, а крупных запасов никто, оказывается, не держал, - начал он оправдываться, уловив мой удивленный взгляд, обращенный на эту кучу посуды.
   - Ладно, неважно. Ты можешь растопить этот лед, но только постепенно? Надо так, чтобы оголились только верхние побеги.
   - Сделаю. -
   - Тогда начали. -
   Дракон, наклонившись, начал аккуратно дышать горячим воздухом, растапливая верхнюю часть ледяной глыбы. Как только побеги освобождались ото льда, они сразу оживали, начинали шевелить листочками, выпуская из себя новые побеги. Я, схватив первую флягу, откупорил и щедро плеснул из нее на растение. Листья вьюна сначала никак не реагировали на укропную воду, меня даже было охватило отчаяние, но тут листья начали подрагивать, желтеть и скукоживаться.
   - Получается, - услышал я над ухом восторженный шепот моего напарника по акции спасения.
   Дальше мы начали действовать смелее, поливал растение не только я, но и мой напарник. Освободив, таким образом, верх тела замороженного юноши и подтопив лед с боков, мы выдернули его из ледяного саркофага и, перевернув на живот, полили остатки растения нашей необычной отравой. Остатки льда, вместе с находящимся в нем растением, дракон испарил за пол такта. Мы присели возле неподвижного тела юноши.
   - Слушай, твой дед как-то слишком молодо выглядит.
   - Он может выглядеть на столько циклов, насколько сам пожелает. Он ведь из рода предтеч. Он и человеческий облик может принимать, когда захочет, а остальные только тогда, когда пересекут защитный экран города.
   С пола раздался приглушенный стон. Мы одновременно подсели поближе и стали вглядываться в лицо деда-дракона. Парень оживал прямо на глазах, на его щеки возвращался румянец, дыхание постепенно выравнивалось. Вот он открыл глаза и попытался сфокусировать свой взгляд на окружающих. Сначала он рассмотрел меня, затем перевел взгляд на своего внука.
   - А, Сонимор, я рад тебя видеть... Ну-ка, поднимите меня. Какой сейчас цикл?
   - Дед, девятьсот восемьдесят циклов, как ты меня выгнал. -
   Дед - дракон вздрогнул и опасно прищурился. -
   - Так, значит, ты не мог поинтересоваться, что с твоей семьей происходит все эти циклы?! -
   - Дед, но ты приказал не показываться тебе на глаза, - дракон оградился мною от своего разъяренного предка. - Тем более, я сам сидел в озере, прикованный к скале. Более девятисот циклов!
   -И что ты, позволь полюбопытствовать, там забыл? - ехидно поинтересовался старый дракон.
   - Наверное, тоже, что и ты в куске этого льда, - также ехидно ответил внук своему деду.
   - Может просто обниметесь или как там у вас принято, вместо того чтобы друг друга подначивать? - вмешался я в диалог драконов.
   - А ты, Древний, лучше не вмешивайся, сам с Сонимором разберусь,- огрызнулся дед - дракон.
   - А может, все-таки, представимся друг другу? Меня зовут Анри де Оностре. А как зовут вас? Если представитесь по очереди, буду вам очень признателен.
   - Вот молодой нахал. Но, твоя правда, совсем о правилах вежливости забыли. Позволь мне представится - Анимор из рода Свиткета, Хранитель этого мира. Дед этого обормота. А это - Сонимор из рода Аниморе, - дракон церемониально поклонился.
   - А теперь рассказывай, что там с тобой произошло, - тут же распорядился, глядя на внука, Анимор.
   Сонимор коротко пересказал знакомую мне историю. Закончил он словами:
   - Если бы не эльфийская кровь Анри, я бы так и сидел в том озере. -
   Анимор, подойдя к внуку, обнял его, затем, сделав шаг назад, от души врезал ему подзатыльник.
   - Дед, за что?! -
   - За то, что ты за столько циклов не научился, бездарь, отличать кровь Древних от эльфийской! Чему я тебя столько времени учил?! -
   - Он, Древний?! - Сонимор изумленно посмотрел на меня и затем вдруг медленно поклонился.
   - И что это значит? - я удивленно смотрел на это светопреставление.
   - Все просто, этот олух, наконец, вспомнил, кто может разрушать эльфийские заклятия и носить мечи, которые я выковал специально для таких, как ты. -
   - Вы, создатель убийц? - моему удивлению не было предела.
   - Да, я создал их, когда начал понимать, что не могу охранять вас. Ты знаешь историю этого мира? В этом мире сначала было два рода создателей, позже нас назвали предтечи, Вы - род Древних людей и мы - род драконов. Мы - драконы, создали большую часть народов, населяющих этот мир. У нас были успехи - гномы, эти маленькие трудяги, были ошибки, такие, как вампиры. Эльфы, если тебе интересно, пришли из другого мира. Я к созданию этих остроухих не причастен, как в прочем и к созданию дроу. Их создали другие. Когда Старшие покинули этот мир, меня оставили здесь сохранять гармонию. Но, я увлекся развитием магии для созданных нами существ. И прошляпил то, что твой род буквально вырезали у меня под носом. Твой народ ведь был самым мирным, самым мудрым народом. Без участия твоих предков ни одна травинка не начала свое существование в этом мире, порой мне начинает казаться, что и к созданию рода драконов они приложили руку, ведь не зря наши Старшие всегда приходили к ним за советом. Вы были нам, как родные. А вот людям и эльфам не понравилось то, что твои предки отказались давать знания в их грязные руки. Когда я узнал о кошмаре, произошедшем в городе Древних, я полетел мстить за вас. Прилетев, я нашел лишь разрушенный город и гору трупов. И никаких следов тех, кто это сотворил. Пока я рыдал на руинах города, в небе появился мой отец и объявил, что он проклинает этот мир за убийство предтеч. Прощен этот мир будет только тогда, когда в нем опять проснется Древняя кровь.
   С тех пор этот мир стал закрытым, никто не может ни придти, ни выйти из него. Единственные, кто смог пройти в этот мир, были демоны нижнего престола, те, которые подчиняются только самому Проклятому Владыке. Вот только прорыв они сделали в неудачном месте. Для прорыва они использовали центр первой столицы гномов. Не подумали, что город хорошо охраняется, гномы ведь помешаны на безопасности, вот демоны и оказались в подземной тюрьме. Жители, сбежав из столицы, намертво заблокировали все выходы. Всю гору обрушили, лишь бы незваные гости не вылезли. Мне повезло, я не столкнулся с демонами, да и, честно говоря, не хочу сталкиваться. Чтобы завалить хоть одного из них, понадобится сила, как минимум, трех драконов. Но демоны не вырвались, мир был в относительной безопасности, и я занялся поиском Носителей Древней крови. Мне повезло найти шестерых, но как я не старался пробудить кровь в них, мне этого не удалось. Тогда я решил рискнуть, соткал из потоков мечи, с которыми они могли противостоять магам, вложил в них дополнительно узор поиска Древней крови и отдал этим шестерым юношам. Конечно, они не вышли в мир просто так, я обучил их искусству боя. Обучил, как можно выжить в этом мире, и стал ждать. Ждать, когда мечи найдут Древнюю кровь, когда она проснется в одном из Носителей.
   Попутно пытался выяснить, кто именно участвовал в уничтожении прекрасного Диментрала, и его жителей. Все указывало на длинноухих. Но, тут вдруг заметил, что стали пропадать мои дети. Дракон за драконом. Я нашел своих детей - кто-то лишил их всех разума! Пока я ошарашено сидел на скале и глядел на этот воплощенный кошмар любого родителя, на меня напал эльфийский маг. Довольно-таки слабенький. Я разорвал его за пару тактов. Только потом я понял, что он специально шел на смерть. Его цель была подсадить на меня зерно Гарвелии. Прилетев домой, я, как только пересек границу города, почувствовал, что мое тело начала опутывать какая-то гадость. Как только до меня дошло, что это такое, я побежал сюда на скалу, крича всем, кто попадался на пути, чтобы они спасались. Кто знает, кого кроме меня оно должно было еще уничтожить. Когда я дополз сюда, сил сопротивляться уже не было. Для меня остался один выход, заморозить себя вместе с этим вьюном. И вот, прошло столько циклов ожидания. Но, не напрасных. Мой внук привел в наш город Древнего, с почти проснувшейся кровью, который нашел способ освободить меня от этой эльфийской гадости. Вот только, как я понимаю, из предтеч в этом мире остались только мы с тобой, да мой несмышленый внук, которого учить еще и учить. Впрочем, тебя тоже еще надо обучать. Хотя, я вижу на твоей руке кольцо ученика, заканчивающего обучение.
   - В нашем мире это кольцо обозначает, что я стал Главным мастером в боевых искусствах.
   - Людские маги скопировали узор, не понимая его сути. Это кольцо, символ ученика, заканчивающего обучение. Как только ученик сможет полноценно пользоваться своей силой, дракончик-хранитель переползает с его пальца на запястье. Хранитель принимает цвет в зависимости от того, какой силой и умением обладает его Носитель. От черного, до белого. Белый - это символ совершенства. То, к чему надо стремиться. Ты уже видишь потоки? - дождавшись моего кивка, дракон продолжил. - Теперь надо тебе научиться, ими пользоваться. Вся магия всех миров основана на управлении потоками энергии. Маги различных народов используют руны и заклинания для частичного формирования из потоков нужных им энергоформ. Лишь первоначальные силы, предтечи и демоны могут лепить из потоков напрямую нужные им формы. Этому я вас и буду учить. Нам надо разобраться с теми, кто пытался уничтожить наши народы. -
   Дракон при последних словах в ярости стукнул кулаком по камню, на котором сидел, и разбил его на мелкий щебень.
   - Ладно, ты вот мне что расскажи. Как в тебе проснулась кровь? Что ее разбудило? -
   - Не знаю, может тот случай с вампирским камнем. -
   - Каким камнем?! - лицо Анимора вытянулось от удивления. - Ну-ка, ну-ка. С каких это пор вампиры подружились с магией земли? -
   Я коротко пересказал ему мою историю про бой с вампирами.
   - Да, однозначно, это Камень Памяти. Его установили Старшие, в нем хранятся воспоминания о знаниях всех народов...
   - Однако вампиры нашли оригинальный способ, становиться Высшими... Камень памяти был создан Старшими для того, чтобы можно было вернуть знания любому народу, если по каким-то причинам они потеряли их. Но, этого все равно мало. Да, тебе могли передаться знания и умения твоего народа, ты мог даже частично подсознательно пользоваться ими. Но для пробуждения крови этого мало. Было что-то еще.
   - Может тот листок?
   - Какой листок? - насторожено спросили одновременно оба дракона.
   Я рассказал им про случай в Императорской библиотеке. Мне даже пришлось нарисовать его на земле.
   - Неужели он может пробуждать кровь? - задумчиво прошептал Анимор. - Но тогда это значит... Анри, ты понимаешь, что ты мне сейчас рассказал?!
   -Что такого я рассказал? -
   - Когда-то давно, задолго до моего рождения, этот сад посадили твои предки. Они подарили его нам и попросили защищать от всех бед. Мы пообещали сделать это. Когда Старшие улетали, они погрузили сад под землю. Видимо, тогда уже понимали, какой я бездарь, - дракон тяжело вздохнул. - Но теперь я понимаю, для чего твои предки вырастили эти деревья. Они знали, что произойдет, и подстраховались для случая гибели всех предтеч! Понимаешь?!
   - Честно, ничего не понял. -
   - Анри, в моих детях усыпили кровь предтеч, если получится с помощью этих листьев ее пробудить, то Камень Памяти вернет им разум!!! -
   - Нам тоже нужно будет приносить жертвоприношения? - меня вновь окатила холодная волна, от воспоминания о том, что произошло на той поляне.
   - Ни в коем случае! - возмутился старый дракон, - хотя, пару остроухих я этим камнем придавил бы. Кровь да нужна, камень устроен так, чтобы представители нескольких народов подтвердили свое согласие на возвращение памяти одному из народов. Подтверждение делают каплей крови, которой нужно капнуть на этот артефакт. Камень может возвратить память одному народу раз в пятьдесят циклов. Прецедентов, когда кому-то понадобилась память его народа, в истории не было, так что надо отдать должное вампирам, они догадались, что камень снимает память с разума самых ярких представителей народа, у вампиров это Высшие. Хотя их мог кто-то и просветить...
   Знания, которые дает камень, усваиваются разумом как свои собственные. Если тело получившего знания не подходит под образец, имеющийся в памяти камня, ну он, например, не имеет Дара, мышцы там слабые, слеп и так далее, камень приводит его в соответствие с имеющимся образцом представителя этого народа. Кстати, получивший знания от камня, может также поделиться ими с соплеменниками. -
   - Это получается, если бы мы их там не покрошили, то все племена вампиров стали бы Высшими?! -
   - Получается так, - согласился Анимор. - Хорошо, что вы там оказались, независимо от того, что вас туда привело. Вот только мне очень интересно, кто мог рассказать им об этом и кому это выгодно?
   - Может эльфы? - предположил Сонимор.
   - Эльфов можно обвинить во многом, но не в тупости. Конечно, кто-то мог их ввести в заблуждение. Но каким умом надо обладать, чтобы обхитрить Владыку леса?! Бррр, даже не хочу задумываться об этом, - потряс головой, Анимор. - Но, все равно, надо будет рано или поздно разобраться с этим. Что-то беспокоит меня это все. Но, сначала надо собрать армию. А для этого нужно пробудить разум у оставшихся в живых драконов. -
   - Ага, осталось совсем немного, выковырять на земле эльфов раньше положенного срока этот булыжник и оборвать до последнего листочка сад во дворце подземного Владыки. Всего-то! - пробурчал Сонимор.
   - Ничего, нас трое, а это уже сила! - приобняв нас и глядя на город, произнес Анимор.
  
  
   Вот так я попал в обучение к дракону. То, чему учил Анимор, было воистину завораживающим. Если тренировки еще немного походили на те, что давал мне Льер, то искусство управления потоками было совершенно чем-то невероятным. После первых уроков, магия людей казалась мне лишь скромным подобием искусства предтеч. Дракон показывал, как именно управлять потоками. Из каких потоков и как сплетать нужные мне энергоформы. Оказывается, из потоков можно создать почти все! Это было как искусство скульптора. Но, во много раз сложнее, малейшая ошибка в сборке нужной формы и результат получается непредсказуемым.
   Анимор перед первым уроком предупредил, что покажет мне только основные формы плетений, остальное я должен буду создавать интуитивно.
   - Помни, это искусство заложено у тебя в крови, тебе нужно просто позволить ему пробудится, Анри, я не могу тебя научить тайнам твоего народа, но могу рассказать все о своих, - не уставал повторять Анимор.
   В первый день обучения мы втроем вышли из города на специальную площадку, которая была накрыта дополнительным защитным куполом, правда, обращенным вовнутрь. На мой удивленный взгляд, Анимор многозначительно улыбнулся и сказал, что вскоре я пойму все сам.
   Первое плетение, которое мы стали разучивать, был простой магический светляк. Сонимор стал ворчать, дескать, зачем заниматься такими глупостями, лучше сразу начинать изучать боевые плетения, но после "ласкового" взгляда Анимора, счел за благо, помолчать. Строить светляк оказалось довольно просто, брался за основу плетения любой поток, сплетался двойной узел и вот вам, пожалуйста, - удобный шарик, освещающий все вокруг. Легко-то легко, но, когда я сам попытался связывать поток в узел, у меня ничего не получилось, первый узел просто- напросто расплетался, пока я пытался связать поверх него второй!
   - Анри, ты невнимательно смотрел, как именно я сплетаю узор, - укоризненно проговорил Анимор, глядя на мои потуги,- ты же видел, что я использую свою внутреннюю энергию при плетении.
   - Да видел, но зачем ее использовать, когда столько энергии кругом?! -
   - Анри, когда ты направляешь в узор свою энергию, то ты фиксируешь ключевые узлы плетения. Если не использовать свой резерв, то в результате ты получишь то, что у тебя сейчас в руках. Это понятно? -
   Я кивнул, и стал, следуя советам дракона, снова сплетать узор светлячка. Я сплел первый узел, зафиксировал его своей энергией, и начал сверху наплетать второй узелок. Вроде, все получалось. А вот интересно, что будет, если не сплетать второй узел сверху, а вплести его в первый? Сейчас попробуем... Получилось! И светит так ярко, сильнее, чем узор, показанный драконом.
   - Анри, теперь аккуратно откинь его подальше и ложись, - прошептал Анимор, прячась за тут же сотворенным им холмиком.
   Пожав плечами, я размахнулся и зашвырнул свой светлячок примерно шагов за десять и, как попросил дракон, упал на землю. Грохнуло очень знатно.
   - Дед, это что было?! - отплевываясь от земли, завопил Сонимор, который не услышал предупреждения старого дракона и продолжал дремать на небольшом камне, когда произошел взрыв. Поэтому взрывной волной его опрокинуло и присыпало землей.
   - Ну что, ты тоже думаешь, что зря я стал его учить с самых основ? Представляешь, что бы было, если бы он такую самодеятельность устроил в боевых плетениях?
   - Дед, но это же простой светляк! -
   - Нет, не простой. Этот узор называется "Краши". То, что сейчас сотворил Анри по недоразумению, наши с тобой предки придумывали целыми циклами. Эти узоры называли - плетение последней надежды. Когда враг рядом и контролирует все, что ты делаешь, вот тогда приходится пользоваться такими боевыми плетениями, замаскированными под простые безобидные узоры. Взрыв происходит за счет того, что узор как бы пересыщается энергией. Пока он на руке создателя, узор скидывает лишнюю энергию в ауру, а вот когда он отправился в свободный полет, то мгновенно пересытился и сбросил сырую энергию в окружающее пространство. Последствия этого эпохального события ты смог почувствовать на себе, - закончил свои объяснения смехом Анимор, глядя на возмущенного внука.
   - А еще есть такие узоры? - поинтересовался Сонимор.
   - Конечно, есть, но пока все же пусть Анри учит элементарные вещи.-
   Итак,- Анимор посмотрел на меня, - начинаем заново, и на будущее, когда захочешь поэкспериментировать, скажи мне заранее, чтобы я смог убежать подальше.
   Мне ничего не оставалось, как состроить повинную физиономию и начать сплетать узор светляка уже по всем правилам. Следующим изучаемым плетением был узор, создающий поток воздуха в нужном направлении, узор назывался - "Гвер". В основном он применялся для охлаждения себя любимого в жаркие дни, правда, для этого в него вплетался еще один узор, в функцию которого входило охлаждение воздуха, проходящего через основной узор. Еще, этот узор использовался с небольшой модификацией, как основа для воздушного кулака. После сплетения узора, я направил его в сторону опять дремлющего Сонимора и кинул во втягивающий раструб плетения небольшой камушек. К моему восторгу, камень набрал приличную скорость и с размаху стукнул дракона по носу.
   - Анри! - раздался возмущенный вопль разбуженного дракона. - Все! Теперь тебе конец! -
   Сонимор подскочил со своего своеобразного каменного кресла (этот хитрец переделал камень под удобное сиденье) и, сжав кулаки, побежал в мою сторону. Я, весело хохоча, кинулся прочь.
   - Дети! - проворчал Анимор, усаживаясь в освобожденное кресло, и стал глядеть на наш забег по полигону.
   Набегавшись вдоволь, мы успокоились и, тяжело дыша, подошли к Анимору, который глядел на нас прищуренным взглядом.
   - Наигрались? - скорее утвердительно, спросил нас он.
   В тоне дракона чувствовался какой-то подвох. Мы, глянув друг на друга с Сонимором, осторожно кивнули. Анимор удовлетворено кивнул сам себе и поднялся со своего сиденья.
   - Тогда будем думать, что вы закончили разминку перед тренировкой. -
   Сонимор застонал, присев на корточки. Я же спешно пытался привести свое дыхание в порядок. Если дракон не шутит, то сейчас нам, кажется, будет не до смеха. Оказалось, что я был прав. Анимор достал буквально из воздуха деревянные мечи, на которые были наложены укрепляющие узоры, и предложил нам нападать на него. Последующая тренировка вымотала меня окончательно. Старый дракон был, почти не уловим. Мне удалось только один раз задеть его вскользь. Сам же я получил, наверное, с дюжину синяков, во всяком случае, тело болело так, словно я вернулся назад, на нашу первую тренировку с Льером, и стал прежним неумехой. Анимор же, напротив, даже не вспотел! Единственное, что радовало, то, что Сонимор вымотался так же, как и я. Значит, Анимор работал почти в полную силу, иначе Сонимор или я точно бы достали его.
   - Ну что я скажу вам обоим... Сонимор, ты дерешься, а не фехтуешь своим мечом, для дракона это очень плохо, думал я, что тебе не нужны будут дополнительные тренировки, теперь уверен в обратном! Теперь ты, Анри. Для человека ты фехтуешь превосходно, но если тебя сравнивать с атеррами, то ты больше похож на сельского увальня, чем на бойца. Хотя, если бы тебе не мешал мой внучок, ты вполне бы смог не раз задеть меня, твоя скорость потрясает. Так что, план у нас такой. Сонимор, пока мы с Анри учим плетения, ты возвращаешь себе нормальную физическую форму. -
   - Дед, ну зачем это фехтование, если есть магия?! -
   - Затем, что не всегда можно пользоваться ею! Сейчас, тебя Анри разделает за несколько тактов! Позор! Так что, прочь с моих глаз до тех пор, пока не сможешь противостоять Анри хотя бы тактов пятьсот! Анри, а ты что лыбишься?! Ты, пока не сможешь сражаться со мной на равных, отсюда не выйдешь! Не хватало еще потерять последнего Древнего в этом мире, из-за банальной поножовщины! -
   - Но среди людей, я считаюсь нормальным бойцом... -
   - Именно, среди людей, а есть еще вампиры, эльфы, дроу. Последние, вообще помешаны на фехтовании! Для них ты опасный противник, но для Высших вампиров, воинов эльфийских игл, мастеров смерти - дроу, ты просто равный по искусству. Так что, если они накинутся на тебя организованной толпой, ты просто не отмашешься! Поэтому, будем учиться искусству фехтования драконов. Тебе надо научиться двигаться быстрей, и не применять заученные связки, это может тебя погубить. Тебе нужно строить рисунок боя каждый раз новый. Меняй связки движений, комбинируй из старых - новые. Запомни, приемов боя не существует, из каждого момента схватки ведут тысячи путей к победе, когда ты это поймешь, победа будет уже наполовину твоей.
   С той тренировки, Анимор учил меня входить в транс и ускорятся в нем. Ощущения от поединков с Анимором были восхитительны, мы договорились, что на первых тренировках будем начинать поединок всегда одинаково, и лишь через десяток ударов менять рисунок боя на свое усмотрение. Дракон действительно не пользовался одними и теми же схемами боя. Если в предыдущем бою он, отбивая удар в руку, уходил влево, контратакуя в голову, то в следующий раз шел на сближение и атаковал в ногу. Его движения действительно невозможно было просчитать, лишь прочувствовать. Наверное, именно благодаря этим тренировкам, у меня стала развиваться интуиция. Я смог предугадывать движения дракона за несколько мгновений до того, как он их совершит. Все чаще, во время боя я словно выпадал из реальности, было такое ощущение, что мое сознание отделялось от тела и контролировало схватку, как бы со стороны. Когда Анимор заметил это, он предложил усложнить наши тренировки. Мы стали перед боем завязывать свои глаза. Когда это увидел Сонимор, он проворчал, что мы оба сумасшедшие, и, если мы и дальше продолжим в таком духе, он, похоже, останется один в этом городе.
   Тренировки по магии проходили иначе. Там Анимор требовал неукоснительное соблюдение формы плетения, хотя бы на первых порах. Ведь как только я пытался изменить создаваемое плетение, у меня получался грандиозный "Бух". Анимор как-то сказал, что я испортил полигон для тренировок больше, чем все драконы вместе взятые.
   - Анри, у тебя что, дар на пакости? У других, если они ошибаются в плетении, оно просто разваливается, у тебя же постоянно взрывается самым непостижимым образом! Я уже боюсь стоять рядом с тобой, когда ты творишь плетение! -
   Примерно, декад через пять, у меня стало получаться. Благодаря своей интуиции, я стал чувствовать, когда с плетением можно поиграть, а когда лучше не стоит. Вскоре к нашим тренировкам присоединился Сонимор. Построение форм, конечно, получалось лучше у него, все-таки нельзя сравнивать дракона, тренирующегося почти полтора века в искусстве плетений - так драконы называли свою магию, с начинающим магом, которому только исполнится двадцать лет, но вот в бою мы были с ним почти на равных. Именно поэтому поводу, над ним всегда подтрунивал его дед. Самое интересное было, когда у нас был поединок по схеме - "Все - против всех". Конечно, мы довольно часто мухлевали с Сонимором, объединяя свои усилия против старшего дракона.
   - Знаешь, Анри, - как-то сказал Анимор, задумчиво смотря на меня после очередной тренировки, - у тебя очень необычный способ входа в боевой транс. Поправь меня, если я ошибаюсь, но ты ведь не дерешься - ты танцуешь с противником?
   - Честно говоря, да. -
   - Знаешь, а ты ведь здорово смущаешь своего противника этим, тебя почти невозможно предугадать. Если ты будешь развивать это качество в себе, то вероятно, когда-нибудь сможешь противостоять даже Высшим вампирам или демонам. Но, упаси тебя сражаться с демонами нижнего престола. С ними раньше могли воевать только Старшие драконы. Эти твари - очень опасные воины. Они предугадывают движение своего противника еще до того, как их враг решит, что нужно двигаться именно так. И они очень стремительны. Их скорость превышает твою в десятки раз. Наверное, именно поэтому, Проклятый Владыка и держит их возле своего престола.
   Вскоре, Анимор начал нам рассказывать особенности тактики различных народов. Так, например, дроу, были одиночками и обожали подлые удары (выстрелить из самострела, спрятанного в рукаве, бросить под ноги, начиненный взрывающимся ядовитым порошком, глиняный флакон), эльфы наоборот, старались нападать всегда вчетвером, закручивая своеобразный смертельный хоровод вокруг своей жертвы. Вампиры - воины сражались слаженными тройками, а их князья - бились всегда в одиночку, но те и те всегда смазывали свои когти и оружие быстродействующим ядом.
   - А как сражались мои предки? - задал я волнующий меня вопрос.
   - Не знаю, с атеррами я не сражался. Но их манера боя, отличается от нашей, драконьей. Они странным образом объединяли искусство фехтования и искусство плетений. Мой отец рассказывал, что Носители, так называли атерры лучших своих воинов, спокойно могли сразиться одновременно с двумя демонами нижнего престола. Как это возможно, я, честно говоря, не представляю... -
  
   Мое обучение у драконов длилось более полугода. Оглядываясь назад на свое прошлое, я понимал, что искусство драконов превосходит в разы все, что я знал.
  
   Мы стояли втроем возле защитного купола, ограждающего прекрасный Эсиндор, от внешнего мира.
   - Желаю удачи, Анри, - положив свою руку мне на плечо, сказал Анимор. - Помни об осторожности и о том, что я тебя просил. Поторопись. Я чувствую, что время стремительно утекает, ты со своими друзьями спутал планы нашему таинственному врагу. Но, сомневаюсь, что это был его единственный план. Если тебе понадобится помощь, обрати внимание на вот этот полупрозрачный серый поток. Он не пригоден ни для одной энергоформы, но у него есть уникальное свойство, если ты возьмешься за него, представишь мою ауру и с силой потянешь, я в этот же момент почувствую тебя и смогу прийти на помощь.
   Я обнялся со своими новыми друзьями.
   - Ладно, все. Долгие проводы - долгие печали. Сонимор отвезет тебя туда, откуда вы начали свое путешествие. Я надеюсь, что у тебя получится задуманное. Все, уходите. -
   Я прошел сквозь купол и обернулся. Анимор поднял на прощание руку и, развернувшись, побрел в город. Сонимор, перейдя барьер следом за мной, встал рядом, глядя вслед уходящему Анимору.
  
   Великий лес, Нодрастил.
   В приемную залу торопливо вошел вестник Владыки, явно нарушая принятый этикет, стремительно подошел к трону и, наклонившись, стал что-то шептать в ухо Владыке, сидящему на троне.
   Эльфы, стоящие в зале, начали тихо обсуждать случившееся. Всех присутствующих интересовал вопрос - что такое должны были сообщить Владыке, что тот приказал отложить время приема посольства вампиров до прихода вестника.
   Владыка лениво встал со своего трона и сообщил присутствующим, что прием послов назначен на первый час после обеда. Эльфы величественно поклонились своему Владыке и, развернувшись, направились к выходу. Дождавшись пока за последним придворным закроется дверь, Владыка скинул парадный плащ с плеч и направился к одному из ростовых зеркал, украшавших зал. Только особо близкие к правителю эльфов придворные знали, что одно из зеркал в тронном зале является порталом.
   Владыка прикоснулся к поверхности зеркала и, прошептав короткое заклятие, отступил на шаг назад.
   - Дреномиэль, ты можешь со мной встретиться, немедленно? - глядя на мелкую рябь, идущую по поверхности зеркала, тихо произнес Владыка.
   - Велионес, ты не вовремя, - произнес недовольный голос из зеркала. - Что за спешка?
   - Я вхожу. Приготовься, я иду с вестником, - Владыка, наложив защитный контур на зал, подтолкнул вестника к зеркалу и прошел сам через портал.
   Вышли эльфы из аналогичного зеркала, расположенного в небольшой богато украшенной пещере, являющейся спальней Владыки дроу.
   Их встретил высокий темнокожий эльф атлетического сложения, одетый в темный халат, явно наброшенный на голое тело. Впрочем, под халатом угадывался короткий меч, прикрепленный к бедру.
   Владыка леса, принюхался к витающему в спальне аромату женских духов и недовольно поморщился.
   - Дреномиэль, неужели нельзя переставить зеркало в более приличное место? -
   - А чем тебя это не устраивает? - хозяин спальни с притворным удивлением обернулся. - Очень даже приличное место. -
   Велионес в ответ печально покачал головой.
   Вестник Владыки стоял на привычном для себя месте - справа от зеркала. Он давно привык к подобным сценам. Анисонель был единственным из всех придворных, кто сопровождал Владыку в подобные путешествия. Вот и сейчас он изображал по привычке неподвижную статую.
   - Анисонель, придумай, чем нам промочить горло, если хозяин этого "приличного места" не против, - Велионес сел в огромное кресло, стоящее возле небольшого столика, и прикрыл глаза.
   - Что случилось, Велионес?! - Дреномиэль, внимательно глядя на собеседника, сел в такое же кресло напротив своего гостя.
   Вестник переставил, обнаруженный возле кровати поднос с вином на стол, за которым сидели владыки.
   - Анисонель, расскажи хронологию событий. -
   - С момента "Того" вестника, Повелитель? -
   - Да, нужные пояснения я дам позже. -
   - Около года назад, Владыка вызвал меня ночью к себе в кабинет и показал на магического вестника, висевшего в углу его кабинета. Как он прошел защитный купол дворца, мне не известно. Обращаясь к этому вестнику, Владыка сказал передать вампирам, что согласен, и что они получат требуемое. Магический вестник тут же просочился в окно и улетел. Владыка попросил меня накапать моей крови в небольшой сосуд. На следующий день он вручил мне шкатулку и приказал отправиться с ней в горы вампиров. Мне нужно было посетить замок клана Энгаро. Там меня ждали возле ворот, где я отдал шкатулку и взамен получил небольшой свиток. Вернувшись домой, я отдал полученное мною от вампиров Владыке. Через полгода вампиры посетили наш лес, лесной страже было приказано отойти на десять лье от места, куда хотели пройти вампиры. После оговоренного времени, я, не получив от вампиров условленный сигнал, говорящий о том, что они покинули наш лес, забеспокоился. Пройдя в кабинет к Архимагистру золотой ветви Великому Канорэлю, чтобы сообщить об этом, обнаружил его сидящим в своем кресле с закрытыми глазами и слегка покачивающимся. Я не посмел беспокоить его и остался в кабинете дожидаться окончания медитации. Когда же Архимагистр отрыл глаза, он прошептал только одну фразу:
   - Лес спел песню... лес спел песню! -
   После этого он соскочил с кресла и, толкнув меня в сторону от двери, выбежал наружу.
   Проследовав за Архимагистром, я увидел, что он спустился к Корням Великой Матери. Мне вход туда запрещен. Поэтому я решился пойти к Владыке и сообщить ему о задержке сигнала от вампиров. Когда я рассказал Владыке, обо всем происшедшем, Владыка также спустился к Корням Великой Матери. Через треть удара часов, Владыка поднялся и приказал мне взять с собой воинов четырех игл, боевого магистра и магистра разума золотой ветви. Мы должны были, немедленно отправиться и выяснить, что делают вампиры так долго в нашем лесу. Прибыв на место, мы увидели поляну, на которой были раскиданы, порубленные на мелкие кусочки, наши гости. Разумник сразу сел медитировать, для того чтобы посмотреть глазами леса на произошедшее здесь. Остальные разделились, часть побежала по обнаруженному следу пришедших сюда людей. Вторая часть начала обследовать поляну. Наш следопыт выяснил, что пришло на поляну двадцать вампиров, трое, видимо, несли на себе тела раненых людей. Через некоторое время по их следам пришли люди, шестеро стражников и пятеро егерей. Они расположились дугой, и, видимо, выстрелили по вампирам. Затем перегруппировались - стражники встали за одним из егерей, остальные егеря стали ждать атаки. Один из этой четверки был боевым магом, судя по следам, оставленным в астрале, - приблизительно уровня магистра. Оставшиеся в живых вампиры напали на людей. Начался бой. Наш разумник сказал, что бой был странным, вампиры вместо того, чтобы уставать - начали наоборот ускоряться. Видимо, они начали преобразование.
   - Заметь,- вмешался в повествование Владыка леса, - сразу девятеро начали преобразование. Продолжай, Анисонель. -
   - Через небольшое время к егерям присоединился пятый, который охранял простых стражников, вот тогда, по-видимому, и наступил перелом в битве в пользу людей. Пятый егерь уничтожил четверых вампиров. После боя люди были очень сильно ранены. Маг, видимо, тоже был сильно ослаблен боем, поэтому не смог увести всех через портал, оставив пятого егеря выбираться самостоятельно. Этот оставшийся егерь повел себя странно, он подошел к середине поляны и упал в обморок. Пролежав треть удара часов, он встал и побежал в сторону границы. Преследовать его не было смысла. Он бежал очень стремительно, даже наши лестные стражи не умеют так быстро передвигаться по лесу. Разумник, просмотрев его путь, сказал нам странную вещь - будто сам лес помогал ему, проторяя дорогу.
   Вскоре, прибыло посольство от людей к границе нашего леса с ультиматумом, что если егеря не найдут того пятого в течение трех дней, они, цитирую дословно: " Перевернут весь лес до последнего куста, но найдут своего человека, если же они выяснят, что мы причинили ему вред, каждый егерь позаботится о том, чтобы их воин был отомщен".
   - Эти егеря что, ночных грибов объелись?! - возмутился Владыка дроу.- Надо было этого посла посадить на кол!
   - Ты действительно думаешь, что можно посадить десятью стражами Тиера на кол? - Владыка Велионес, отхлебнув из бокала, продолжил, - повод для объявления войны у них фактически был, вампиры притащили с собой для жертвоприношения троих их людей. Нашим воинам в ответ на ультиматум оставалось только сделать удивленные лица и сказать, что они ничего не знают, но доложат мне об их требованиях.
   - Продолжай, Анисонель.-
   - Владыка послал на территорию людей отряд зеленой стражи для того, чтобы они привели этого егеря к нему во дворец, - продолжил Анисонель.- Наши воины расположились возле их портального кольца и стали ждать, ведь было логично, что их командир постарается увести этого егеря подальше от нас. Так и произошло, к портальному кольцу подошло около ста егерей. На требование отдать человека для проведения расследования, их командир ответил отказом и процитировал пункт договора, заключенного между Великим лесом и Империей людей, гласящий в каком случае разрешается переходить границу без предварительного уведомления другой стороны. Затем, предложил нашим воинам обратиться в посольство, находящееся в их столице, для уплаты штрафа за нарушение договора. Когда им намекнули, что могут взять их человека силой, он сказал, что будет рад, если эльфы нападут на его отряд, состоящий из ста мастеров меча, в том числе четырнадцати старших мастеров и двух Тиера империи. И прибавил, что тогда лесу придется доплатить помимо штрафа, еще и за похороны "пятидесяти эльфийских тушек". Стражам ничего не оставалось, как покинуть территорию людей. -
   - Мне этот их командир определенно нравится, - весело хохотнул было, Дреномиэль, но, напоровшись на серьезный взгляд Велионеса, замолчал.
   - Мы потеряли этого человека из виду. Через девять дней после этого был освобожден "Пленник озера". Разорванный ошейник подал нам об этом сигнал. Когда маги прибыли на место для выяснения обстоятельств, приведших к его освобождению, обнаружились следы ауры того самого егеря. Похоже, именно он и освободил пленника. Скинув ошейник с цепью, дракон взял егеря с собой и улетел в неизвестном направлении. Мы опять потеряли след этого человека. Сегодня поступили данные от наших разведчиков, находящихся в Империи людей, удалось выяснить кто этот егерь, его имя Анри де Оностре. Это младший сын Верховного мага, полгода назад он получил титул Тиера Империи. На сегодняшний день это вся информация.
   - Спасибо, Анисонель, проследи, чтобы не было любопытных под дверями. Дреномиэль, будь так любезен, предупреди свою стражу. -
   Дреномиэль кивнул и что-то тихо прошептал в амулет, закрепленный на его запястье.
   Вестник Владыки, поклонившись, вышел из спальни.
   - Я жду твоих объяснений, Велионес. За каким... ты пустил вампиров в свой лес? Почему лес помог человеку, и самое главное - КАК простой человек смог освободить дракона?! -
   - Что, проняло? - ехидно поинтересовался Велионес, - так, поставь на комнату дополнительный полог тишины.
   - Велионес, не перегибай, это одна из самых защищенных комнат в моем дворце.-
   - Поставь. -
   - Ладно, как скажешь, перестраховщик. -
   Велионес, дождавшись, когда Владыка дроу вплетет в защитные заклинания опутывающие комнату, дополнительный полог, не пропускающий звуки, продолжил:
   - То, что я тебе сейчас расскажу, является тайной, такой же, как и та, что в крови дроу есть кровь наивсов. -
   Дроу удивленно поднял брови и уставился на эльфа.
   - Помнишь легенду о предтечах? -
   Дреномиэль кивнул.
   - Так вот, в ней говорилось, что было два рода предтеч: Древние люди или как они себя называли "атерры", и драконы. Атерры были хранителями знаний, драконы были создателями всего живого. -
   - Я помню легенду, не стоит мне ее пересказывать. -
   -Потерпи, в легенде не говорилось, что атерры тоже были создателями... Великий лес создали именно они. -
   Дреномиэль ошарашено откинулся на спинку кресла и, не глядя, взял со столика фужер с вином и выпил его одним залпом.
   - Это еще не все. В легенде говорилось, что враги, воспользовавшись тем, что Старшие драконы покинули этот мир, напали на город атерров и вырезали всех жителей до единого, но никто из живых не знает, что это сделали наши с тобой деды... -
   Не смотри на меня так, Дреномиэль, они хотели захватить знания, хранимые атеррами, и возвеличить наши народы, тем более момент для нападения был очень удачный. Все воины и маги атерров срочно куда-то ушли и, как стало известно, обратно они уже не вернутся. Но у наших предков, ничего не получилось. Хранители знаний предпочли погибнуть и унести тайны с собой.
   - Но, как столько веков удалось сохранить это втайне от всех?!
   - Деды отправились на острова, со всеми, кто участвовал в том нападении. Твой дед приказал своим воинам напасть на эльфов. Тех, кто остался в живых, после той битвы, наши старики добили сами. После этого они вдвоем вызвали огненный шторм и выжгли эти острова до каменного основания. Так и удалось сохранить эту тайну. -
   - Да... Наши старики сумели натворить дел... Им что, Жмыргам болотным, делать больше нечего было?! - Дреномиэль в сердцах стукнул по столу кулаком. - Значит, из-за них мы уж столько веков заперты в этом мире?!
   - Можно сказать и так... -
   - Так, и только так! -
   - Слушай дальше, как-то к моему деду прилетел магический вестник, он сообщил, что его создатель знает, что натворил дед, но может помочь в решении этой проблемы. Он передал несколько амулетов, которые стирали разум у драконов. И предложил свое условие - эльфы, уничтожая разум драконов, спасают себя от возможного нападения, а это случится, если Хранитель мира догадается, кто истинный убийца Древних, взамен неизвестный создатель этого магического вестника дарит королевским домам специальные порталы в виде зеркал, по которым они могут сбежать, куда им вздумается. -
   Дроу изумленно посмотрел на огромное зеркало, из которого вышел его собеседник.
   - Недавно этот даритель появился вновь, с новой сделкой. Мне нужно было разрешить вампирам воспользоваться Камнем Памяти, хранящимся в недрах Великого леса, и дать немного крови как эльфийской, так и дроу. Как он сказал, вампирам нужно вспомнить, где хранится их древняя библиотека, заложенная в дни рассвета вампиров.
   - И ты поверил в эту чушь? -
   - Нет, меня соблазнила цена, которую предлагали. Тайну изготовления индивидуальных порталов, которые могут перекинуть любого на расстоянии ста лье.
   Лишь потом, перерыв нашу библиотеку понял, что я натворил. С помощью Камня Памяти они могли стать Высшими, понимаешь - все вампиры, Высшими!
   - Ты что?! Вообще обалдел?! Если бы их не перебили на той поляне, вампиры могли покорить весь мир! Велион, ты понимаешь, что ты в конец заигрался?!
   - Дреномиэль, это не самая главная проблема. -
   - Что?!! Что ты еще натворил?! - Дреномиэль, не в силах больше сидеть от волнения, соскочил с кресла и начал ходить по комнате, - говори, Велион!
   - Понимаешь, есть более глобальная проблема, в нашем мире появился носитель Древней крови атерров... -
   - Уф... Но, это же прекрасно, значит, проклятье драконов падет? Мы сможем, наконец, покинуть эту тюрьму. Где он? -
   - Не все так радужно, Дрено, вот ответь мне на один вопрос. Представь себе такую ситуацию: ты узнаешь, что твоего отца с матерью убили, более того, вырезали с особой жестокостью и всех родственников. Что ты будешь делать?
   - Я не понимаю, причем здесь это? -
   - Я задал тебе вопрос, ответь, пожалуйста. -
   - Найду убийц и вырежу их вместе с их семьями, чтобы про них даже памяти не осталось. -
   - А если ты вдруг узнаешь, что это сделал твой племянник, вроде не родня, но ты принял его в своем доме. Он стал тебе уже как сын... Что ты сделаешь?
   - Сам прирежу эту тварь, что за тупые вопросы, ты, как будто не знаешь, что такое не прощают никому! -
   - А теперь представь, появился в этом мире атерр. Он по праву считается Старшей кровью для Великого леса. Для нашего леса он, это "ВСЕ". Спадет проклятье. Как поведет себя Великий лес, когда узнает, что в смерти его родителей повинен народ, который он приютил?! Он прикончит всех, кто несет в себе хоть каплю эльфийской крови!
   - Но, откуда он сможет узнать об этом? -
   - Вполне может быть, что Хранитель мира остался жив. Хотя, о нем не было слышно столько веков. Даже если он все-таки умер, он мог оставить после себя записи, в которых описал свои догадки. Дракон с атерранином могут их найти. И тогда нас ждут неприятности.
   - Что ты уже предпринял? -
   - К замку этого Древнего, посланы восемь черных игл, еще восемь караулят озеро, на тот случай, если туда вернется дракон. Плюс ко всему, шесть черных игл рассредоточены вокруг столицы людей. К сожалению, пробраться в столицу не удалось. Слишком их Император помешан на безопасности. -
   - Какая помощь тебе нужна от меня? -
   - Я знаю, что у тебя есть свои прикормленные люди в столице. Мои шпионы слишком нерешительны. Нужны люди, которые не побоятся напасть на Тиера империи. -
   - Ты сам понял, что сейчас сказал? Люди, которые смогут напасть на Тиера? На него может напасть только магистр боевой магии, да и то не один. Но напасть на Тиера Империи, великого герцога, сына Верховного мага? Люди тупы, но не настолько. Убив его, они получат слишком много врагов: Императора, который не простит никому убийство Тиера, род Верховного мага, всех Тиеров, и в довесок - пограничных егерей, ты ведь не забыл, что они ради своего, тебе чуть войну не объявили? Сколько бы золота мы не предложили убийцам, они не успеют им воспользоваться, поэтому желающих мы вряд ли найдем. -
   -Надо найти таких, у кого родственники на грани смерти, но которым могут помочь наши маги. Ради жизни любимого существа, люди могут совершать немыслимое. Или оскорбленную женщину. Когда женщина держит на кого-то злобу, ею легко управлять. Поищи. Мы должны подстраховаться на случай его появления в их столице. Меня ждет сейчас дома вампирское посольство, можно подкинуть им информацию, кто именно виновен в смерти их братьев. На крайний случай, у меня есть дополнительный план... -
  
   9. Встречи.
  
   Сонимор оставил меня за полдня пути от Вилсби, недалеко от тракта, ведущего в город. Поначалу он хотел приземлиться возле своего озера, но мы решили, что оттуда будет слишком долго добираться до города.
   Я шел по пустынному тракту, раздумывая о том, как мне быстрее выполнить наш план. Из моих дум меня вырвало ощущение опасности. Остановившись, я взял на всякий случай в руки мечи, сделал несколько шагов назад и стал внимательно разглядывать магическим зрением, лежащую передо мной дорогу, выискивая на ней возможные ловушки. Это меня чуть и не сгубило. К сожалению, я не мог одновременно смотреть на мир простым зрением и магическим. Поэтому, скорее почувствовав, чем увидев, летящую в меня стрелу, отпрыгнул в сторону. На дорогу вывалилось несколько десятков грязных мужиков, вооруженных разномастным оружием.
   "Ура! Разбойники! Ну, сейчас я разомнусь!" - мелькнула у меня мысль, и я кинулся в атаку. Боя, к сожалению, не получилось, больше всего это походило на избиение младенцев. Единственно, с кем пришлось повозиться (точнее, за кем побегать), так это с лучником. Видимо, он оказался в этой шайке самым умным, и как только увидел, что его напарникам приходит конец, решил покинуть место боя со всей возможной скоростью. Вот только далеко ему уйти не удалось.
   Я стоял и смотрел на плоды своей короткой, но бурной деятельности. На дороге сидели связанные друг с другом своими же поясами разбойнички в количестве сорока пяти человек. В Империи с грабителями разбирались всегда просто. Их закапывали возле дороги по плечи и выставляли возле них несколько стражей. Наказанных разбойников было запрещено кормить и поить, зато по-всякому выражать им свое недовольство, было можно. Через пару дней им отрубали головы, разбойники сами просили об этом снисхождении. Наверно, поэтому на дорогах нашей Империи так редко встречались разбойники. Не знаю, что они в своей жизни натворили, вот только как-то претила мне мысль об обречении этих людей на столь страшные мучения, но и отпускать их было нельзя. Тут мою скромную голову посетила оригинальная мысль.
   - Господа, как видите, ваше положение довольно незавидное. Вы нарушили закон нашей Империи, занялись грабежом и разбоем. Поэтому, как Тиер Империи,- я сделал театральную паузу и посмотрел на зеленные лица разбойников. Судя по их глазам, которые рассматривали перстень у меня на руке, они знали о наказаниях, следовавших за нападение на Тиера империи, немного больше меня. - Я обязан приговорить всех вас к смерти, согласно законам нашей страны. -
   В ответ мне раздался только стон ужаса. Интересно, что же их так напугало. До моей тирады в их глазах была только обреченность перед неминуемой смертью, теперь они скулили и с ужасом смотрели на меня. Похоже, мне нужно срочно почитать законы Империи о Тиерах.
   - Но, я могу дать вам шанс на спасение, хотя признаюсь небольшой. Хотите выслушать? -
   Разбойники часто закивали головами.
   - Если вы сами, добровольно, примете решение пойти служить вместо одного дворянина на погранзаставу Гремучих морей, то там, если вы сильно постараетесь, сможете, принося пользу своему государству, пожить подольше, нежели в случае вашего отказа. Так какое ваше решение?
   - Господин, мы согласны, - ответил мне дружный хор голосов.
   - Ну что же, тогда все поднимаются и идут в город. -
   Разбойники стали медленно подниматься с земли, постоянно поглядывая исподлобья на меня. Мои добровольцы выстроились в шеренгу по трое и потопали по направлению к городу.
   При подходе к городу, я увидел странную картину, резко отличающуюся от того, что я видел в первый раз. Ворота были закрыты, стража, стоящая возле них, на самом деле несла службу.
   При виде марширующего в их сторону отряда вооруженных до зубов людей, стража стремительно заскочила в ворота и захлопнула их. Едва мы подошли к вратам города, как к нам обратились с надвратной башни:
   - Кто такие?
   - Меня зовут Анри де Оностре, я Тиер Империи Саренотр. Мне нужен управитель этого города. -
   На башне начался какой-то спор. Не знаю, кто его выиграл, но вскоре ворота открылись, и из них появился в окружении стражников невысокий тучный мужчина, одетый в яркий камзол, кричащий о нелепом вкусе его владельца.
   - Покажите Ваш знак, господин, - промямлил он, испуганно глядя на мой отряд.
   Вот интересно, а если бы к их стенам подошел настоящий отряд воинов, они что, засели бы за стенами города, как мыши, и старались делать вид, что в городе никого нет?
   Я показал свою ладонь тыльной стороной к горожанам.
   - О, господин Тиер, мы так рады видеть Вас в нашем городе. Позвольте представиться, меня зовут Саур де Анестроне. Я бургомистр этого города. Чем могу помочь Вам?
   - Господин бургомистр, у меня к Вам небольшая просьба.-
   - Все, что угодно, господин Тиер. -
   - Вот эти люди согласились отправиться к Гремучим морям, дабы помочь славному делу защиты нашей Империи. Нужно оформить это документально и еще, господин бургомистр...
   - Зовите меня просто Саур. -
   - Хорошо. Господин Саур, у вас в городе найдется, где купить этим людям по одному амулету защиты и по два исцеляющих амулета? Я буду очень благодарен Вам за помощь в этом вопросе.
   - Конечно, конечно. В нашем городе есть небольшая лавка, в которой можно найти все, что Вам требуется. Правда, вот нужно уточнить насчет количества амулетов... Я сейчас отправлю туда человека. -
   Бургомистр кивнул ближайшему стражу, внимательно слушавшему наш разговор, и тот, передав свою алебарду напарнику, протиснулся в приоткрытые ворота.
   Надо отдать должное этому Сауру, в оформлении юридических бумаг он был настоящим профессионалом. Выяснив все необходимые подробности, он отдал распоряжение, чтобы ему принесли стол со стулом и письменные принадлежности. Мы как раз закончили все оформлять к приходу мага. Бургомистр скрепил последний договор специальной печатью, сложил свои экземпляры бланков в шкатулку и удовлетворенно крякнул.
   К нам подошел хозяин местной магической лавки и спросил, чем он может быть полезен. Это был худощавый человек средних лет, кутавшийся в теплый плащ. По бронзовой фибуле на плаще, изображавшей циркуль на фоне кристалла было понятно, что перед нами был выпускник Академии, специализирующейся на создании различных амулетов.
   - Господин маг, мне нужно сорок пять амулетов средней защиты и девяносто штук целительских амулетов. У вас найдется такое количество?
   - Найтись-то найдется, но такое количество амулетов будет и стоить немало... -
   - Назовите Вашу цену. -
   - Ну, думаю, за пятьсот золотых я Вам их уступлю. -
   - Пятьсот золотых?! Интересно, видимо, на них такой огромный спрос, что Вы их просто не успеваете изготавливать. Но, я не обладаю возможностью так переплачивать за амулеты. Проще заплатить серебрушку за проход по порталу и купить их в другом городе.
   - Но такое количество! -
   - Правильно, за крупную партию товара Вы должны дать дополнительную скидку в цене. Моя цена пятьдесят золотых.
   - Пятьдесят?! Самое меньшее, я отдам их за четыреста! -
   - Четыреста?! За эти деньги можно их купить в столице из рук самого Архимагистра - декана Академии! -
   Разбойники, нет, не так - будущие пограничники, поняв, что спор будет долгим, сели на землю и стали смотреть на бесплатное представление.
   - Господин маг, последнее мое слово, сто пятьдесят золотых. Если да, то вот вам чек на предъявителя в гномьем банке. В чеке указанна сумма в двести золотых. На остальную сумму Вы им зачаруете оружие. По рукам?
   - Хорошо, с Вами довольно сложно торговаться. -
   Я улыбнулся и вспомнил Острина, наверное, он был бы сейчас мной доволен.
   Передав добровольческий отряд на попечение бургомистру с условием, что он лично проследит за размещением отряда в казарме (заодно стражу к ним приставит), и рано утром отправит их через портал к месту назначения. Я же спокойно пошел в знакомую мне таверну. Подойдя к трактиру, мне пришлось оглянуться по сторонам, может я ошибся и пошел не той улицей? Нет, вроде пришел туда... Но, трактир здорово изменился за полгода. На воротах были прибиты деревянные щиты с перекрещенными мечами, вывеска гласила, что трактир теперь называется: "В гостях у Главного мастера".
   Подойдя к двери, по звукам определил, что он полон народу. Войдя внутрь, увидел знакомую мне по моему прошлому визиту обстановку. Отличие от прежнего вида было только в развешанном на стенах различном оружии. Зал был набит народом. За трактирной стойкой, по-прежнему, стоял знакомый хозяин этого заведения. Обернувшись в поисках свободного места, я ошарашено воззрился на столик, отгороженный небольшим заборчиком от остального зала. Кажется, именно за ним я ужинал в прошлый раз. Тут, со спины раздался знакомый громкий голос:
   - Господин Главный мастер! Давненько Вас не было видно у нас. Вам, как всегда? -
   Оглянувшись на звук, я увидел светящееся от радости лицо трактирщика, бегущего ко мне навстречу. Машинально кивнув на его радостные вопли, проследил взглядом, как он убирает от стола странный забор.
   - Брат мастер, Ваш столик специально никто не занимает, и комната Ваша сейчас свободна. Вы надолго к нам?
   - Честно говоря, еще не решил, - мне было как-то неудобно от его суеты вокруг меня и от давящей тишины в трактире. Все посетители внимательно разглядывали меня, как необычное заморское животное.
   Все, правильно поняв, трактирщик убежал куда-то наверх и вскоре прибежал с небольшой деревянной ширмой, которой отгородил меня от зала.
   - Что здесь происходит?! - накинулся я на него с вопросами, едва мы избавились от любопытных глаз окружающих.
   Трактирщик наклонился ко мне и тихим голосом стал рассказывать:
   - Вы не поверите, после Вашего посещения, весь город старался посетить мой трактир, особенно молодежь. Вот я и поднапрягся, скупил у кузнеца оружие, которое он приготовил в переплавку, украсил трактир, вывеску поменял. Народ повалил сюда, как женихи на богатое приданное. Чтобы посидеть за этим столиком, люди готовы платить десять серебрушек, представляете - ДЕСЯТЬ СЕРЕБРУШЕК! Теперь даже приезжие купцы предпочитают останавливаться у меня. Дошло до того, что комнат на всех просто не хватает! Единственная комната, которую я не сдаю ни за какие деньги, эта Ваша. Но народу это нравится! Как говорит моя дочь, все это придает ореол таинственности нашему заведению. -
   Я, молча, набивал свой желудок свежим прожаренным мясом и слушал эту историю.
   Вот так, неожиданно, я стал местным героем и помог человеку в его деле...
   М-да, что угодно мог предположить, но не это... Ладно, высплюсь, и наутро решу, что с этим всем делать.
   - А что с городом стало? Я помню, что ваша стража охраняла раньше только свой крепкий сон. А теперь - городские стены отремонтировали, стража на посту не спит...
   - А это наш барон, когда узнал, что сюда приезжал Тиер, перепугался, что это была Императорская проверка состояния города. Сразу накрутил всем хвосты. Бургомистр со своими чинушами, срочно нашел деньги на ремонт крепостных стен. Городскую стражу теперь муштруют каждый день. Молодежь, как узнала, сколько приблизительно Вам лет, стала усиленно тренироваться, раньше ведь многие думали как: чтобы до мастера меча дойти - нужно лет шестьдесят тренироваться минимум. А на поверку оказалось, что и в двадцать лет можно Тиером стать. Многие копят деньги, чтобы потом пойти в школы меча. Бургомистр смекнул, что на этом можно неплохую денежку сорвать и договорился с одним из старших мастеров меча об открытии в нашем городе школы фехтования. Запись в эту школу идет уже на следующий год! В общем, навели здесь порядок. Вот морякам, тем, конечно, не нравится - теперь кулаки-то не почешешь. Мало того, что почти любой парень теперь может сам об их зубы кулаки почесать, так и стража не спит. Как только драку где увидят, сразу туда, всех скрутят и до утра в тюрьму, а утром такой штраф выставят - многие без портков остаются. Зато купцам спокойно, их люди к утру все целые на корабли возвращаются, и товар надежно охраняется. -
   - Ясно... Ну, что же, спасибо за сытный обед, сколько с меня?
   - Вы что?! Какие деньги?! Да, это я Вам должен, за то, что люди ко мне стали так ходить! А после сегодняшнего Вашего появления, думаю, от клиентов отбоя не будет. Так что все за счет заведения. -
   - Спасибо! Если Вы непротив, то я поднимусь в комнату - так хочется выспаться. Уже год с лишним нормально не спал.
   - Да, какой вопрос! Вам уже там все постелили, отдыхайте на здоровье. -
   Я, пожав благодарно руку трактирщику, пошел наверх сопровождаемый взглядами посетителей. Послезавтра, скорее всего, придется отсюда уходить, отца наверняка известят, что я нашел добровольцев, согласных пойти вместо меня к Гремучим морям. И, наверняка, он примчится сюда. А я не жажду пока с ним разговаривать. Ничего, найду такой же небольшой городишко, передохну недельку и в путь. Надо начинать выполнять наш план.
   Поднявшись по лестнице в знакомую по предыдущему посещению этого городка комнату, я первым делом подошел к окну. Все-таки, вид моря всегда завораживает. Постояв немного, глядя на волны, бегущие от горизонта к берегу, я отвернулся с неохотой от окна, стянул с себя одежду и нырнул под одеяло.
   Проснулся я от ощущения чужого присутствия в комнате. Осторожно приоткрыв веки, стал осматриваться. Рядом с кроватью стояло какое-то существо. Ростом оно было выше меня на целый локоть, и от него вело опасностью. Я тихонько начал передвигать под одеялом руку, чтобы выхватить свой меч из-под подушки. Потоки вокруг мгновенно словно взбесились, меня подбросило с кровати верх и прижало к стене. Все мои попытки пошевелить хотя бы пальцем, ни к чему не привели. Потоки просто отказывались мне подчиняться. Все, что мне оставалось, это смотреть в светящиеся в ночи глаза демона. В следующий раз, если выживу, надо будет ставить защитный контур, а то спеленали, как младенца!
   - Успокоился? Смотри, - демон сплел необычный узор в форме шара над своей ладонью. Узор уплотнился и стал вращаться вокруг своей оси, с все нарастающей скоростью. Внутри этого шара я увидел несколько фигурок, изображение которых начало стремительно увеличиваться. Это были эльфы, одетые в необычную для них темную одежду, которые стояли среди холмов и о чем-то совещались. Похоже, этот энергетический узор позволял видеть то, что происходит на значительном расстоянии от его создателя. Впрочем, оказывается, узор позволял и слышать, что происходило на той поляне.
   - Владыка приказал трем иглам выдвигаться в сторону людского города, одна игла ждет здесь, это будет твоя игла, Пронитель. Вы встретите другие иглы и совместно двинетесь к нам. Мы должны быть все предельно осторожны. Этот человек хорош в бою. Ни в коем случае не нападать на него по одному. Желательно его обезвредить и доставить в лес. В крайнем случае - убить.
   - Но, если он сбежит, пока мы все соберемся? -
   - Не сбежит, он сейчас спит в трактире, его стережет игла Нителя. -
   Изображение в шаре моргнуло, затем прояснившись, оно показало трактир, в котором сейчас находился я. Изображение начало двигаться, словно облетая трактир по кругу. Я увидел эльфа, стерегущего напротив моего окна на крыше соседнего здания. Он сидел, держа наготове в руках лук с наложенной на тетиву стрелой. Два эльфа расположились через улицу в подворотне напротив ворот. Еще один караулил возле кухонного входа.
   - Ты сделал ошибку атерр, когда вернулся в этот город. Можно было просчитать, что тебя здесь будут искать, - произнес демон, - не разочаровывай больше нас так. Уходи из города. -
   Изображение в шаре снова моргнуло, и в нем появился тот эльф, что сторожил мое окно. Вот он резко дернулся и в следующее мгновение его поза в точности напоминала мою, только с той разницей, что его прижало к крыше здания.
   Тиски, державшие меня пришпиленным к стене, ослабли, и я рухнул на кровать. Демон стал открывать портал.
   - Почему ты мне помогаешь? - я смотрел в спину этого чудовища, направляющегося в открытое кольцо портала.
   Демон обернулся.
   - Ты вносишь интригу в Его игры. -
   Портал бесшумно исчез. Такт спустя, ничего не напоминало о происшедшем.
   Выглянув в окно, я увидел, что на соседней крыше действительно лежит эльф. Значит все, что показал демон, было правдой, а значит, я здорово рискую, оставаясь здесь. Эльфийские иглы - о них мало кто знает. Но среди егерей ходили слухи, что эти боевые отряды формировали только из самых опытных воинов, по искусству боя равных нашим Главным мастерам. Искусство боя, помноженное на столетия опыта. Опасная смесь. Но бежать, оставляя столь опасных противников за собой, нельзя. Есть риск, получить в спину отравленную стрелу. Значит надо рискнуть и постараться самому уничтожить остроухих. Вот и пришло время проверить на деле науку Анимора.
   Старясь не шуметь, я быстро оделся, тихонько выполз из окна и, цепляясь за стену, медленно спустился на землю. Там, не выходя из тени, прополз за здание мойни. Вариантов действий было два: либо подкрасться к тем двоим в подворотне, и, убив с расстояния одного, ввязаться в бой со вторым, но тогда на помощь к нему прибежит тот, что караулит дверь кухни, либо убить того у кухни и ввязаться в бой сразу с двумя. Тут, я вспомнил об эльфе, лежащем на крыше соседнего дома. Быстро забравшись по стене на нужную крышу с помощью пары кинжалов, я стелящимся шагом подкрался к эльфу. Узор потоков, прижимающий эльфа к крыше, стал уже ослабевать, поэтому, сначала я подпитал плетение энергией, затем поднял его лук. Хорошо, что он был без защитных эльфийских заклятий, времени на их взламывание, просто не было. Я тихонько переместился на край крыши, с которой стала видна кухонная дверь трактира. Ага, а вот и первая цель. Усилив лук небольшой вязью потоков, (как учил Анимор), плавно натянул тетиву с наложенной стрелой и отпустил ее в полет. В темноте напротив двери что-то пошевелилось, и тут же из нее выпал эльф, с проткнутой моей стрелой шеей. Также тихо я полез на другую сторону крыши. Тут мне пришлось ждать дольше. Хоть я и использовал узор ночного зрения, но эльфы тоже были не дураки. Они явно воспользовались защитным куполом и были просто невидимы. Много времени ждать я не мог, моя память, четко мне напоминала об эльфах, бегущих в город по мою душу.
   Что делать?! Стоп! Любое заклинание использует энергопотоки, значит надо искать место, где они искажаются! Вон в том дворике возле калитки потоки, как будто, прерываются, а через пол локтя появляются вновь. Второго эльфа не видно. Ладно, попробуем сократить поголовье своих врагов еще на одну тушку. Нацелившись в замеченное мной место, плавно отпускаю тетиву. И вижу, как к дому устремляется небольшая тень. Еще раз выстрелить я не успевал. Откинув больше ненужный лук в сторону, я призвал свои мечи и стал ждать.
   Эльф показался на краю крыши, наверное, спустя два-три такта. Великие силы! Тоже двуручник! Ну, по крайней мере, один, а не четверо. Потанцуем!
   - О, ты пригасишь меня на этот танец, Носитель? - раздался знакомый чарующий голос в голове.
   - Кто может отказать в танце, прекрасной, судя по голосу, женщине, - подумал я в ответ, внимательно глядя на двигающегося, крадущейся поступью, ко мне эльфа.
   - Ну что же... Ты ведешь. -
   Эльф принял расслабленную позу, словно говоря - вот какой я непутевый, атакуй, и ты победишь. А вот это, ошибка, так плохо думать о людях. Я, не преобразовывая поток, ударил им эльфа чуть ниже колен. Для него это стало неожиданностью. Этого мгновения мне хватило, чтобы сократить расстояние между нами и нанести свой первый удар. Этот эльф, наверное, слишком надеялся на свои защитные амулеты, поэтому, чуть не пропустил его. Но все-таки, его мастерство было на высоте, он сумел вывернуться. Наши мечи начали свой сложный танец.
   Анимор, наверное, справился бы с ним тактов за пятнадцать, у меня на бой ушло примерно тактов двадцать-двадцать пять. Все-таки дракон был прав, когда говорил: "Хороший бой идет до первой ошибки. Затем, либо быстрая смерть, либо долгая смерть".
   - Спасибо за танец. Мне было приятно, - на моей щеке осталось ощущение легкого поцелуя.
   Быстро обыскав поверженного противника, я обнаружил при нем большой кошель с деньгами, но присмотревшись, увидел в нем магическую ловушку от воров. Ну, да ничего, взломать ее не составит труда, кошель, конечно, после этого будет непригоден, но у меня есть свой. Оружие эльфа мне без надобности, ну, разве лук с колчаном возьму. За поясом у эльфа обнаружился знакомый мне уже амулет - индивидуальный портал. Быстро разобравшись с его управлением - ничего сложного, нужно лишь задать вектор перемещения и расстояние, вот только среди холмов им не воспользуешься, сложно угадать, куда тебя закинет - либо внутри холма очутишься, либо над пропастью вывалишься из портала. Хотя есть вариант: соседний город, лье восемьдесят отсюда, с крупным портом. И как раз перемещение будет над морем, так что не промажу. Хорошо, что я видел его, когда пролетал на Сониморе.
   Я подошел к лежащему эльфу, следящему за мной глазами, полными ярости. Обыскивать его я не решился, времени, думаю, у меня было уже мало, да и опасно было к нему лезть, вдруг нарушу узор, он и освободится.
   - Послушай остроухий, - эльф, услышав это, дернулся как от удара, - я вас не трогал, вы же мне переходите дорогу в третий раз. Я оставляю тебя живым для того, чтобы ты передал своему Владыке, запоминай дословно. - Еще раз пристанете, купирую уши всем, до кого дотянусь! -
   Выпрямившись, я сжал амулет и переместился.
  
   Я лежал на земле и тихо постанывал от боли в ногах. Ну, когда я научусь сначала думать, а потом действовать? Переместиться по прямой - это хорошо, а подумать о том, что стою я на крыше дома, как-то было недосуг?! И вот закономерный результат: я переместился на восемьдесят лье и оказался в воздухе на высоте примерно восьми - девяти локтей от земли. Естественно, мое тело тут же стремительно преодолело это расстояние, и, так как от неожиданности я растерялся и ничего не предпринял для удобного приземления, то встреча тела с землей была короткой, но бурной - шмякнулся об нее в аккурат всей тушей. Теперь лежу и срочно вспоминаю лечебные узоры. Слава Единому, хоть с расстоянием не напутал, приземлился где-то на окраине города. Вылечив себя от последствий перемещения, я встал и огляделся. Судя по виднеющимся недалеко высоким крепостным стенам, в этом городе знают, что такое безопасность. Если не ошибаюсь, узор перемещения создает довольно хорошо видимую в ночи вспышку. Если это так, то район моего местопребывания уже должен быть оцеплен. Максимум через четверть удара его весь перетрясут в поисках нахала, решившего столь экзотическим способом избежать уплаты въездной пошлины. А если серьезно, то сюда наверняка бегут все боевые маги города. Можно было бы им показать свое кольцо, но тогда во всем городе станет известно о прибытии Тиера, и эльфы меня сразу вычислят. А это не входит в мои долгосрочные планы. Значит, нужно срочно спрятаться, желательно не применяя магию. Думаю, именно возмущения в магическом плане, и будут искать в первую очередь, люди ведь еще не знают про эльфийские порталы, позволяющие перемещаться существам без Дара, поэтому, будут искать именно мага.
   Оглядевшись еще раз, в поисках куда спрятаться, я увидел на одном из домов черепичную крышу. Этот вариант мне подходит. Быстро забравшись по стене на крышу этого дома, снял тихо несколько черепиц и проскользнул внутрь чердака.
   Вовремя! На улице послышался топот ног тяжеловооруженных людей. Рискнуть выглянуть наружу я не решился, поэтому затаившись возле печной трубы, (если маг будет искать меня по теплу, исходящему от любого живого тела, то горячая печная труба самое лучшее средство маскировки), стал прислушиваться к происходящему снаружи. Видимо, стража подумав, что ошиблась с предполагаемым местом всплеска магии, побежала искать дальше. Решив не выходить из своего убежища как можно дольше, я, создав вокруг себя защитный кокон и поверх него маскировочное плетение, свернул свой плащ и, подстелив его под голову, заснул.
  
   Столица Империи Саренотр, Императорский дворец.
  
   Верховный маг вошел в Императорские покои. Пол удара часов назад он получил "просьбу" императора - как можно быстрее явиться к нему. Оставив совещание ложи магов, на которой обсуждалось решение проблемы границы возле Гремучих морей, он незамедлительно поспешил во дворец.
   Войдя, герцог де Оностре увидел Императора, сидящего за своим письменным столом и разбирающего корреспонденцию.
   - О, Маркио! Рад тебя видеть! - при отсутствии посторонних Император мог позволить себе поговорить со старым другом без официоза.
   - Тропани, - герцог сделал легкий поклон головой. - Что-то случилось? Ты выдернул меня с довольно важного совещания.
   - Да вот, получил сообщение разведки, о странной активности вампиров. Сразу несколько кланов просят разрешения посетить нашу империю. В довесок к этому дроу активизировались у нас в столице. Ищут что-то. Ищейки ходят по пятам за ними, но ничего выяснить не могут. Странно все это.
   - Может они готовятся к войне? Эльфы с дроу, судя по моим данным, стали заигрывать с зубастиками. Думаю, нужно усилить слежку. Эти остроухие для начала постараются напакостить внутри страны, а лишь за тем полезут в открытую конфронтацию.
   - Спасибо за совет. Сегодня дам распоряжение подготовить к аресту всю их агентурную сеть. Исключим их из игры при первой же серьезной ситуации. Оставим только несколько фигур для отправки дезинформации эльфийской разведке. Займись, пожалуйста, своими магами, ты знаешь, кого нужно сослать в дальние гарнизоны. И усиль разработку атакующих заклятий.
   - Хорошо, Тропани, сделаю. Если это все, то я пойду, - герцог поднялся с кресла, в которое только что присел, и направился к выходу.
   - Да, чуть не забыл. Поздравляю, твой сын меня снова смог удивить. Великолепный мальчик! -
   - О котором из них, ты говоришь? - герцог удивленно смотрел на императора.
   - О твоем младшеньком. Представляешь, он тогда сбежал из дворца на побережье в мелкий городок Вилсби. Пробыл там один день и исчез. Но своим прибытием перепугал местного барончика (у меня руки никак не доходили, самому навести в этом городке порядок). Так вот, этот барон с перепугу, что получит хороший нагоняй от моей Имперской службы безопасности, за полгода провел ремонт оборонительных сооружений, выдрессировал всю городскую стражу - прямо образцовый город получился, там даже драк теперь не бывает. Представляешь, это в портовом городке! Зато, торговля у них усилилась, купцам понравилось туда ездить. Но, суть не в этом, вчера там опять появился твой Анри, пригнал с собой сорок пять человек, которые добровольно решили заменить его у Гремучих морей. Он их снабдил амулетами, купленными в этом же городке, приказал зачаровать их оружие и отправил на границу. А ночью развлекся тем, что убил троих эльфов из черной иглы. Не знаю, чем они насолили ему, но то, что он кардинально решает все свои проблемы, это факт.
   - Тропани, извини, но мне нужно срочно отлучиться. -
   - Да, да... Конечно, я все понимаю, Маркио. Удачной дороги. -
   Герцог стремительным шагом покинул императорский кабинет.
   "Да, если судить по предыдущим выходкам младшего де Оностре, то он должен находиться уже далеко от города, хотя... кто знает, кто знает...", - размышлял Император, глядя на закрывшуюся за его другом дверь.
  
   Портальное кольцо возле города Вилсби
   Раним утром, из небольшого домика возле портального кольца вышел дежурный маг. Настроение его можно было назвать радостным. Ведь сегодня к вечеру прибудет его сменщик.
   Вот уже три месяца, как маги дежурят возле этого кольца. Раньше про него даже и не вспоминали. Этот город считался никому не нужной глубинкой, да, здесь был удобный порт, но в нем останавливались только рыбаки и контрабандисты. Месяца четыре - пять назад все круто изменилось. Местный барон "проснулся" и навел железной рукой в короткий срок здесь порядок. Как только купцы узнали, что этот городишко стал безопасным, то в него потек сначала небольшой ручеек торгашей, затем этот поток превратился в полноводную реку. Еще бы, столько преимуществ: портовая пошлина меньше, чем в других городах, полная безопасность для приезжих, портальное кольцо не загружено потоком желающих переместиться, до Имперского торгового тракта (такими трактами называли широкие дороги, мощенные огромными каменными плитами и проходящие через каждое графство) буквально треть дня пути при неспешной езде. Вот поэтому, местная ложа магов решила прибрать это портальное кольцо к своим рукам. И людям удобно - не нужно искать мага, который откроет портал в нужное место, и в ложу идет регулярный денежный поток. Как выяснилось через декаду при подсчете денег, полученных в качестве оплаты, от желающих переместится порталом в другие города империи, решение разместить здесь постоянного дежурного мага было более чем удачным, это портальное кольцо давало вторую по величине прибыль от всех предприятий ложи.
   Маг, обойдя кольцо по периметру, для утренней разминки ног, остановился возле своего домика и сладко потянулся, да так и замер, ошарашено глядя на вспыхнувший портал. Ему было, отчего удивиться. В кольце портала появилось три мага. Трое высоких статных мужчин, одетых почти в одинаковые серые камзолы и такие же высокие серые сапоги. На поясе каждого из них висел полуторный меч гномьей работы. Судя по потертым рукоятям этих мечей, их владельцы явно не давали им скучать в ножнах. Двое, из прибывших магов, выглядевших более молодыми, чем их третий спутник, носили на своих серых плащах золотые фибулы, с изображением полыхающих огнем мечей - символом боевых магистров. Боевые магистры - появление одного из них на поле сражений очень часто в корне меняло весь исход битвы. Не сказать, что боевых магов в Империи было мало, наоборот, именно боевой факультет Академии магических искусств славился наибольшим количеством выпускников. Более того, многие из них позже становились бакалаврами магии. Но, вот чтобы стать боевым магистром - это было дано не каждому. От претендента на звание магистра боевых искусств, требовался не только талант в создании боевых заклинаний и способность к быстрому пополнению магического резерва, требовалось, в первую очередь, наличие успешного боевого опыта, который очень часто зарабатывался большой кровью. Именно поэтому, так боялись враги Империи боевых магистров, ведь каждый из них был сам по себе очень грозной силой. А три магистра в одном месте, это армия в миниатюре. Но даже не это потрясло мага, а то, что этот боевой отряд возглавлял лично сам Верховный Архимагистр Империи.
   Очнувшись от шока, маг-порталист склонился в уважительном поклоне.
   - Вы здесь дежурили вчера? - обратился к нему Верховный.
   - Да, Ваша светлость, я. -
   - Кто-нибудь с ночи проходил через портал? -
   - Нет, Ваша Светлость. Первые клиенты появляются обычно после завтрака. -
   - Замечательно! Никого, никуда не отправлять до моего приказа! -
   После этих слов, трое магов поспешил к городку. Порталист ошарашено смотрел им вслед и размышлял о том, что такого важного случилось в этом захудалом городке, что понадобилось личное вмешательство самого Верховного мага.
   Стража на воротах города была ошарашена не меньше мага, дежурившего возле портала. Еще бы, вчера в их город прибыл Тиер, сегодня боевая тройка магов, возглавляемая Верховным Архимагистром. Что будет завтра? Может, идет подготовка к прибытию самого Императора в их город? Надо на всякий случай сегодня вечером до блеска надраить все обмундирование.
  
   Герцог де Оностре задумчиво смотрел вдаль, стоя на крыше здания, где его сын расправился с эльфом. Сыновья уже опросили всех, кто имел хоть какие-то сведения о его Анри. Просмотрев астральные возмущения, он пришел в недоумение, здесь было такое понакручено: следы ауры его сына, которая довольно сильно изменилась, но была по-прежнему узнаваема, ауры двух эльфов (странно, говорили лишь об одном трупе на крыше, куда тогда делся второй?). Но, даже не это было странным, герцог чувствовал остаточные следы работы демона, и, судя по возмущениям, - довольно сильного, кроме того, был еще чей-то след, но прикоснувшись к нему, герцог почувствовал такой ужас, что мгновенно выпал из астрала. И теперь, уставившись в одну ему ведомую точку на горизонте, размышлял о том, что здесь произошло.
   - Отец, ты что-нибудь узнал здесь? - спросил Горни, появившись из портала рядом с отцом на крыше.
   - Много чего, но это порождает все больше вопросов, а не ответов. Тут действительно был Анри и дрался с эльфом, но здесь, судя по мощи заклинаний, был как минимум демон нижнего престола, и еще кто-то пострашней его, как бы не сама Ночная хозяйка. Что они здесь делали мне непонятно... -
   - Но куда ушел Анри, у тебя на это ответ есть? -
   - Да, есть. Он телепортировался. Куда я сказать не могу. Совершенно незнакомое для меня построение портала.
   Ладно, заканчиваем здесь. Зови Аскера. Телепортируемся отсюда к портальному кольцу. Срочно возвращаемся в столицу. Нужно доложить Императору о подробностях, произошедшего здесь. -
   - Ну, братец, ну ты даешь... - удивленно проговорил Горни и сделал рукой знак Аскеру, чтобы тот поднимался к ним на крышу.
   Герцог между тем думал о том, что с этого мгновения его семья вступает в личную войну с эльфами. Чтобы не происходило в их семье, какие бы разногласия не были бы между ним и сыном, никто не смеет безнаказанно нападать на семью де Оностре. И теперь эльфам придется понять всю глубину их смертельной ошибки!
  
   Крыша здания в неизвестном портовом городе.
   Я сладко потянулся, отходя ото сна. Желудок, возмущенно урча, напомнил мне, что на улице, наверное, уже полдень, а он до сих пор голодный. Эх, хорошо я выспался. Осторожно осмотрев энерогопотоки вокруг своего ночного убежища на предмет их возмущений, убедился в отсутствии магов на расстоянии примерно квартала вокруг. Но, похоже, местная стража не зря ест свой хлеб. Вся улица в магическом плане светилась от понатыканных на ней сигнальных амулетов, замаскированных под небольшие камушки. Конечно, искажения в потоках они давали довольно незначительные, возможно даже, простой маг их бы и не заметил (хотя очень сильно сомневаюсь в этом), но для моего взора они светились, как небольшие радужные паутинки, которые своими нитями опутали всю улицу. Видимо, маги, участвующие в ночном поиске, решили - раз не нашли мага, вторгшегося в их город, значит он спрятался где-то поблизости, и рано или поздно покинет свое убежище и попадет в зону слежения одного из амулетов. Вот тогда его и схватят. Ну-ну, ждите. Вас нужно отправить к нашему Юджину на обучение, артефакторы недоделанные! Кто так грубо работает?! Эти сигналки может выявить даже человек без Дара, настолько неправдоподобно выглядела их маскировка! Ладно, спокойно, они делают свою работу, я буду делать свою. Надо подумать, как отсюда выбраться. Если изменить узор заклинания в этих амулетах, заставив их "не узнавать" магов, то можно спокойно уходить. Только сначала нужно спуститься во двор и выйти как нормальный человек из калитки. Если я спущусь с крыши на улицу, это вызовет подозрение у прохожих, и они поднимут тревогу, что мне совсем не нужно. Решено, усыпляю собак во дворе, подхожу к калитке и занимаюсь амулетами, как закончу, выхожу на улицу и иду в сторону порта. Там найду трактир поприличней и пообедаю. Сказано - сделано. Через треть удара часов, которые мне понадобились для чистки костюма (на чердаке было ужасно грязно, хорошо, что вспомнил узор, отвечающий за чистку одежды), для усыпления собак, хозяев дома и на обезвреживание амулетов, я прогулочным шагом двигался в сторону порта. Спускаясь по дороге к морю, обнаружил большой трактир с гордым названием: "Великолепный ужин". Надеюсь, там не только ужины подают, но и обеды. Ну что же, не зайду - не узнаю. Я решительно подошел к трактиру и зашел в распахнутую дверь. Трактир не блистал чистотой, и мне с тоской вспомнился уютный трактирчик в Вилсби. Протолкнувшись к трактирной стойке через толпу клиентов, попутно сломав пальцы воришке, который пытался проделать в моем походном мешке дополнительную дырку, обратился к трактирщику:
   - Добрый день, уважаемый. -
   - И вам всего хорошего, - трактирщик скользнул взглядом по моей одежде, мешку, недовольно скривился, но, увидев рукоятки мечей, выглядывающие из-за спины, угодливо улыбнулся. - Что господин желает? Отобедать, снять комнату? У меня самые хорошие комнаты в Работоре! -
   Как-то с трудом в это верилось, если принимать во внимание окружающую обстановку.
   Трактирщик замер за стойкой трактира в ожидании моего ответа. Что-то в его взгляде мне не понравилось, поэтому я просканировал окружающее пространство. Точно, сзади меня кто-то медленно тянулся ко мне чем-то острым. Я резко развернулся и приставил кинжал к горлу хама, который пытался срезать у меня с пояса кошелек.
   - Вот ты мне и нужен! - улыбаясь, сообщил я ему. - Отведешь меня в квартал гномов.
   - Ты уверен, что сможешь выйти отсюда? - прохрипел воришка, привставая на цыпочки, чтобы ослабить нажим кинжала на его горло.
   - А ты уверен, что такой сброд сможет удержать пограничного егеря? Если мне понадобится, я могу дойти до дверей и по трупам. -
   - Не слишком ли ты борз, малец? - к нам направился, вставший из-за столика неподалеку, огромный верзила, одетый в широкие холщевые штаны и рубаху, чей цвет когда-то был, наверное, белым. От верзилы на лье вокруг несло винным перегаром.
   - Погодь, Щербатый! - путь верзиле преградил невысокий человек, одетый в неброский черный аккуратный камзол и державший на своей правой руке плащ. Под плащом у него явно был длинный кинжал. - Егеря там, на границе каждый день с вампирами да эльфами сталкиваются. Ты хочешь сказать, что стал круче вампиров? Тогда погодь, мы все выйдем из трактира, вот тогда и дергай смерть за волосы. А мы твой надел разведем между всеми, по-братски.
   - Кинжал, да ты че, я же просто поговорить хотел, - великан стушевался, и уже с опаской поглядывал в мою сторону. - Если он хочет выйти, с этим недоумком, позарившимся на его добро, так кто ему мешает? Мы завсегда с почтением. -
   Я подхватил неудачливого вора за шиворот и повел к выходу. Все-таки репутация егерей даже здесь, на другом конце Империи, много значит.
   Тряхнув своего будущего проводника за шиворот, прошептал ему на ухо инструкции по прохождению в квартал гномов:
   - Поведешь меня своими дорогами так, чтобы мы не столкнулись с излишне любопытными горожанами. Доведешь, отпущу. Попытаешься удрать, получишь кинжал в спину. Мы договорились? -
   Воришка кивнул головой и удерживаемый мной за руку повел меня вверх по улице. Мы шли навстречу все увеличивавшемуся людскому потоку, видимо в противоположном конце улицы находился либо порт, либо городской базар. Пройдя пару кварталов, остановились и затем резко свернули на небольшую улочку. Пройдя по ней еще около квартала, воришка затормозил возле высокого забора и оглянулся по сторонам. Убедившись, что на улице нет посторонних, вынул из кармана отмычку и подцепил ей один из гвоздей на заборе. Гвоздь вышел наполовину и за забором что-то тихо щелкнуло. Вор толкнул доску внутрь, и за ней оказался проход во двор.
   - Проходите первым. Мне нужно будет закрыть замок. -
   Я улыбнулся и прижал его к забору.
   - Может, ты первым пойдешь, заодно обезвредишь тот арбалет, механизм которого ты сейчас включил? -
   На это стоило посмотреть! Лицо воришки сначала удивленно вытянулось, затем его глаза испугано расширились и губы неестественно затряслись.
   - Откуда Вы, господин, узнали об арбалете? Вы из наших?
   - Нет, но за еще одну подобную шутку, я тебя просто прибью. Вперед. -
   Вор сунул руку за забор и поставил доску на место.
   - Это специально придумано для избавления от нежелательных попутчиков, - пояснил он, - нам туда. -
   Мы пошли обратной дорогой. Выйдя из переулка, прошли еще немного вверх по улице и повернули в правый проулок. Протиснувшись по невероятно узкой улочке, шириной от силы локтя три, вошли в небольшой тупичок. Мой проводник отодвинул один из полусгнивших бочонков, которых здесь валялось несколько штук, в сторону и открыл деревянный люк, ведущий в темный колодец, находящийся под ним. Спустившись с помощью веревочной лестницы на дно этого колодца, мы очутились в узком тоннеле, который плавно уходил вниз, освещения в нем не было, и идти по нему приходилось на ощупь. Тоннель через двадцать шагов привел нас в подземный город. Другого названия тому, что предстало перед моими глазами, я не находил. Представьте себе - длинный тоннель высотой в шесть локтей, от которого в разных направлениях отходят такие же тоннели. И по ним в различном направлении сновала куча народу. У меня сложилось впечатление, что я очутился внутри подземного рынка, настолько многолюдно и шумно здесь было. Кого я только не увидел: люди, гномы, вон возле низкой арки толпятся вампиры, с ожесточенностью спорящие о чем-то с группой людей, кутающихся в серые плащи. Шагах в десяти от меня двое орков, которым, вообще-то, было запрещено находиться на территории Империи, спокойно разговаривают с гномами, своими извечными врагами. Все здесь что-то наперебой предлагали друг другу, торговались, просто спешили по своим делам. Жалко, что не получалось все это внимательно рассмотреть, думаю, что если встать на одном месте и начать крутить вокруг головой, рассматривая подробности, то можно было привлечь нежелательное внимание к себе, и в следующее мгновение получить удар ножом в спину. Посторонних здесь явно не любят.
   - Как вы скрываете это место от стражей? - спросил я у проводника.
   - Да стража знает о нем, но соваться сюда не решается. Если кто-нибудь, здесь появится из их братии и его узнают - сразу прирежут, а труп в море выкинут. Против магов из сыска тоже есть свои хитрости... Нам туда. -
   Проталкиваясь сквозь толпу, мы пошли по одному из тоннелей. Вскоре, нырнув в очередной проем в стене, (которых здесь было великое множество), мы вышли к аккуратной каменной лестнице, ведущей вверх.
   - Там наверху, сдвинете левый камень, пятый от второй ступеньки. Дверь откроется в проулке. Через пару тактов она закроется. Я выполнил уговор. Мне можно идти? -
   - Можно, но после того, как мы с тобой выйдем на поверхность. -
   Я поднялся с проводником по лестнице, он сдвинул камень, про который говорил. Над нашей головой с тихим шелестом поднялась огромная каменная плита, открывая путь на свежий воздух. Через открывшийся проход мы выскочили наружу и очутились в небольшом тупичке, выходящем на довольно шумную улицу.
   - Гномий квартал. Мне туда нельзя...
   - Что, уже и здесь напакостил?
   - Да нет, просто местные пообещали, что если еще раз поймают, то посадят в бочку и выставят на центральной площади.
   - И с чего они вдруг стали такие щедрые? Целую бочку тебе выделить под жилье решили? -
   Воришка покраснел и молча, уставился в землю.
   - Ладно, уговор ты выполнил. Ты свободен, иди. -
   Воришка пнул один из камней в стене и, подождав пока люк, через который мы вышли, вновь откроется, нырнул в подземный проход.
   Мне же нужно был в совершенно другую сторону. Выйдя из тупичка, я попал на гномий базар. Чего здесь только не было: оружие, кухонная утварь и много другого, что можно было сделать из железа или камня. Я пошел по рядам, любуясь на все это великолепие.
   - Молодой человек, - ко мне обратился гном, который высунулся из лавки почти наполовину. - Не хотите обменять ваши старые мечи на новые? Зачем Вам эта рухлядь, мы подберем Вам взамен самое лучшее. И Вам это почти даром.
   - С каких интересно пор гном, который думаю, сам не создал ничего хорошего, оскорбляет оружие, вышедшее из рук мастера Торга? - ласково спросил я у этого мошенника.
   - Это кто здесь оскорбляет Торга?! -
   Перед нами остановился воинственный гном, в ширину он был больше, чем в рост. Этот гном, по-видимому, был кузнецом, о его профессии говорил его прожженный местами кожаный фартук и огромные руки, носящие следы ожогов, которые появляются при работе с раскаленным металлом.
   - Я задал вопрос - кто тут считает, что оружие мастера Торга плохое?! - борода гнома воинственно топорщилась, и его глаза, полные злобы, перебегали с меня на гнома в лавке.
   - Да, вот этот почтенный гном полагает, что мои мечи выкованные великим мастером Торгом - рухлядь. И предлагает заменить их за небольшую плату на его произведения.
   - ЧТО?! - рев гнома напомнил по своей громкости, рев разъяренного дракона. - Этот криворукий скряга, который за свою жизнь путного гвоздя не выковал, думает, что делает мечи лучше, чем мой дед?!
   На крики гнома стали собираться любопытные. Гном, пытавшийся меня обдурить, решил спрятаться в своей лавке, но не тут-то было. Кузнец подскочил к прилавку, и, ловко схватив торгаша за бороду, выволок его на улицу. Тот пытался сопротивляться, но его попытки были на корню прекращены разъяренным кузнецом. Повалив торгаша на землю, он уселся на него сверху и, стуча кулаками, словно молотом по наковальне, стал ровнять, ненужные, по его мнению, выступы на лице противника.
   - Я тебе покажу, крыса подзаборная, как поносить имя достойных мастеров, - приговаривал кузнец после каждой пары ударов.
   Вдоволь насмотревшись на "обучение" этого афериста, я решил покинуть это место, чтобы не привлекать к себе лишнего внимания. Проходя по улице, и случайно глянув в один из проулков, увидел, как по нему проходил солидный гном в окружении небольшой охраны. Похоже, это именно то, что нужно.
  
   10. Гномы.
  
   - Доброго дня Вам! - я попытался привлечь внимание идущего гнома.
   Но гном, даже не глянув в мою сторону, продолжал шествовать вниз по улице. Лишь один из его охранников постарался сместиться так, чтобы собой отгородить меня от их нанимателя. Это уже наглость... Если бы меня окликнули, я бы, по крайней мере, поинтересовался, что от меня надо, а этот маленький пузан идет мимо и даже бородой в мою сторону не пошевелил! Ладно, сделаем по-другому. Искать другого высокопоставленного гнома у меня времени нет (эльфы вполне могли уже выяснить, куда именно я телепортировался, ведь воспользовался то я их амулетом), так что будем пользоваться тем, что есть.
   Я пошел вслед за гномами, подойдя на расстояние трех шагов до ближайшего охранника, присел и ... прыгнул. Приземлившись, обнажил мечи и скрестил их на шее перепуганного гнома. Стражи, вначале ошарашенные моей выходкой, застыли каменными изваяниями, но спустя три такта очнулись и, обнажив свои короткие клинки, попытались кинуться ко мне.
   - Если кто-то из вас рискнет и дернется, то я испугаюсь и тоже дернусь, и, случайно, перережу шею этому невежде. Надеюсь, мы все это поняли? - я улыбнулся самой очаровательной своей улыбкой.
   Гномы стояли и нерешительно переглядывались между собой.
   - У меня к Вам предложение, сейчас вы уберете оружие в ножны, и я скажу, что хочу от Вас, если это вас не заинтересует, то мы спокойно расстанемся. Буду искать других старейшин подгорного народа. Итак, я жду. -
   Гном, который, по-видимому, являлся старшим в охране, согласно кивнул мне и подал знак своим. Остальные медленно вложили клинки в ножны, но не стали убирать руки с рукоятей.
   - У меня просьба к тебе, передай своим старейшинам, что видел это - я медленно положил левой рукой меч в ножны и, сунув пальцы за пояс, вытащил из потайного кармашка ключ. -
   Этот ключ был чуть меньше моей ладони, по форме он напоминал наковаленку, закрепленную на рукоятке молота. Молот был изготовлен из светло-серого металла. Наковальня же была выполнена из прозрачного камня с радужными прожилками внутри.
   - Великие Молоты! Откуда это у тебя, человек?! - гномы, забыв о всякой осторожности, подошли ко мне и благоговением смотрели на ключ.
   - Если ты хочешь его продать, назови свою цену. Но, если ты скажешь, откуда взял этот ключ, цена будет в разы больше, - прохрипел, не отводя взгляда от ключа, гном, у чьей шеи я держал свои мечи.
   - Эта вещь не продается.
   - Подумай, мы заплатим за нее! -
   - Я повторю - Эта, Вещь, Не, Продается! Просто передай остальным старейшинам, что видел ключ от Дартара. Буду ждать вас сегодня вечером в вон том трактире. Если захотите пошутить со мной, милости прошу. Мечам мастера Торга тоже будет тогда с кем пошутить. -
   Я положил ключ обратно за пояс и пошел в сторону указанного мной трактира. Дойдя до дверей, обернулся, чтобы посмотреть на гномов, и увидел, как те разделились. Первая половина, держась на расстоянии, пошла за мной, вторая половина, была видна уже в конце улицы.
   Ну, похоже, дело сдвинулось. Теперь пора подкрепиться. Войдя в трактир, остановился на пороге. Как же этот трактир разительно отличался от увиденного мной в людской части города. Весь зал в буквальном смысле сверкал от начищенных до блеска полов, от белоснежных скатертей, лежащих на невысоких столах, столешницы которых были сделаны из толстых темных досок. Из таких же досок были сколочены удобные широкие скамьи. Четыре больших окна давали достаточно света в трактире, чтобы можно было разглядеть узор дерева на стене даже в самом темном углу. Примечательным было то, что хоть само здание трактира был построено из крупного камня, но внутри оно было полностью отделано деревом. Осмотрев зал магическим взглядом, увидел несколько расположенных в зале хитроумных заклятий для предотвращения пожаров, которые срабатывали при нагревании предметов, на которых они были закреплены. Эти заклятия интересны были тем, что тушили любой пожар элементарным построением вывернутого вовнутрь защитного купола вокруг очага возгорания, (если я правильно понял этот узор). Отличие этого купола от других было в том, что он не пропускал воздух внутрь. Огонь без воздуха не горит, и, когда весь воздух под этим куполом выгорает, огонь сам тухнет. Температура падает, заклятие самоликвидируется.
   - Что желает молодой господин? - ко мне подошла миловидная девушка невысокого роста, одетая в темно-красное платье свободного покроя, сверху которого был накинут белый фартучек. - Вы можете присесть возле окна, там воздух попрохладней, и пока будете думать, что заказать, можете выпить кувшинчик легкого эля. Он очень способствует улучшению аппетита. -
   - Пожалуй, так и сделаю. Принесите кувшинчик эля, пару салатов и что-нибудь из мяса. -
   В скором времени я полностью посвятил себя процессу насыщения под одобрительное урчание желудка. Готовили здесь просто превосходно.
   Полностью насытившись, откинулся на спинку скамейки и стал наблюдать за происходящим за окном. Этот город ничем почти не отличался от тех, что я видел. Также как и везде, он был построен преимущественно из деревянных одноэтажных домов, конечно, встречались и двухэтажные строения, но это в основном были дома знати, либо богатых купцов. Улицы города были мощены крупным серым камнем. Отличие гномьего квартала было в удивительной чистоте улиц. И сейчас, по этой улице, на которой был расположен трактир, степенно прогуливались гномы. Жизнь в этом квартале текла своим особенным, неторопливым образом. Вообще подземный народ славился тем, что абсолютно к любому вопросу, будь то принятие решения по государственным делам, либо решение, какой хлеб подавать к столу на ужин, все делал не спеша. Наверное, поэтому, заставить побежать куда-нибудь гнома, могло только чрезвычайное обстоятельство. Любуясь спокойным и размеренным течением жизни в этом квартале через окно трактира, сам того не замечая, я задремал.
   Открыл глаза я от звука колокола, извещающего горожан, что наступил седьмой час от полудня. Обведя взглядом таверну, убедился, что гномы по-прежнему внимательно наблюдают за мной. Таверна была пуста - видимо хозяина трактира предупредили о предстоящих в его заведении переговорах. На удивление, трактирщик, стоящий за стойкой, не выглядел недовольным. Как только я открыл глаза, ко мне сразу подошла девушка, которая до этого обслуживала меня, и попросила пересесть за центральный столик.
   Молча поднявшись, я прошел по залу и выбрал стратегически удобное расположение. Садится в центре зала, было как-то рискованно, расположившись там, я давал возможность нападающим атаковать меня с любого направления. Поэтому, недолго размышляя, пересел под недовольными взглядами гномов, стороживших меня, за угловой столик.
   Через некоторое время в двери трактира вошла группа пожилых гномов одетых в длинные, почти до колен камзолы. У каждого из вошедших гномов, судя по еле слышному скрежету металла, была поддета кольчуга, скрытая камзолом. Учитывая то, что седые бороды гномов были заплетены в пять косичек, которые примерно посередине были собраны вместе с помощью широких золотых зажимов, богато украшенных драгоценными камнями, это были местные старейшины. Самый старший из них, обведя взглядом таверну, кивнул сторожившим меня гномам, и те поспешно ретировались из зала на улицу.
   - Итак, молодой человек, насколько я понял, у Вас есть вещица, которая нам очень интересна. Некий ключ, - начал нашу беседу этот Старейшина.
   - Если Вы говорите о четвертом ключе от Дартара, то да, Вы правы, он действительно у меня есть.
   - Простите старика за вопрос, но откуда он у Вас? - гном смотрел мне в глаза своим цепким взглядом.
   - Я прошу прощения, мы как-то забыли представиться друг другу. Но для начала я накрою это место защитным куполом, если Вы не против. -
   - Нет, так не пойдет! Мы не разбираемся в человеческой магии и не сможем понять, что ты делаешь. Это место окружено нашими воинами. Так что не беспокойся, то, что будет произнесено здесь, не услышит больше никто. Слово старейшины клана нижнего камня. -
   - Ну, хорошо. Договорились.
   - Вот и ладно. Позволь нам представиться, меня зовут Сангорор из рода Недра. Это Фуер из рода Берга, это Крагтон из рода Смихтра и Хамтер из рода Недра, с ним ты уже познакомился сегодня. Как тебя зовут, человек?
   - Я не совсем человек, гном. -
   Брови гнома иронично поднялись.
   - На вампира или эльфа ты не похож, разве... -
   - Я атерр, мое имя Анри де Оностре. Отвечая на Ваш второй вопрос, скажу, что этот ключ дал мне Анимор из рода Свиткета. -
   Старейшины недоуменно смотрели на своего главу, вскочившего со скамьи. С его лица можно было написать портрет под названием: "Гном ошарашенный". Глава старейшин с изумлением рассматривал меня.
   - Тебе дал ключ от города Хранитель мира?! ТЫ АТЕРР?! Но, вы же... Вы же все погибли почти полтора тысячелетия назад! И Хранителя мира видели последний раз в аккурат, девятьсот лет назад. Как раз, через пятьдесят лет после нашествия демонов в Дартар! ... Погоди... -
   Дрожащими руками, гном полез за пазуху и вытащил оттуда маленький кулончик. Сняв с шеи, он протянул его ко мне. Это был небольшой камушек голубого цвета, искусно вставленный вовнутрь деревянной фигурки, изображавшей неизвестное мне дерево. Дождавшись, когда я возьму кулон в руки, гном застыл, вцепившись взглядом в него. Вглядевшись в кулон, я почувствовал что-то родное, давно забытое. Приглядевшись магически к нему, обнаружил, как потоки изменили направление и, словно лаская, стали насыщать кулон энергией. Мгновенье спустя, камушек засветился, и деревце словно ожило, вокруг него стал образовываться лекарский узор, судя по линиям, из которых он состоял. Видимо, этот амулет должен следить за здоровьем своего владельца.
   - Древний!!! -
   Оторвав взгляд от кулона, посмотрел на старейшину, склонившегося передо мной в низком поклоне.
   Старейшина выпрямился и пояснил изумленно смотрящим на него гномам:
   - Этот кулон мои предки получили из рук Древних. Предание гласит, что один из детей нашего рода постоянно болел. Тогда мой предок отправился с караваном в Диментрал. Оттуда он прибыл со здоровым ребенком и с этим целительским кулоном. Когда кто-то из детей заболевал в нашей семье, достаточно было одеть ему на шею этот амулет, как он за один день полностью выздоравливал и не болел минимум в течение года. С тех пор мой род и хранит эту реликвию. Когда атерры исчезли в нашем мире, амулет стал слабеть и вскоре прекратил работать. Ни один маг не смог заставить его ожить. И вот теперь, через столько времени, амулет проснулся! Мне не нужно больших доказательств. Мой род сделает все, что ты попросишь, Древний. -
   В зале раздался грохот отодвигаемых скамеек. Все гномы встали из-за стола и склонились передо мной в уважительном поклоне. Честно, было очень неудобно видеть, как существа старше меня, думаю даже не на одно столетие, кланяются. Нужно срочно как-то исправлять ситуацию.
   - У меня к Вам просьба. Необходимо договорится о переговорах с Подгорным королем. Мне нужен сад, расположенный в его чертогах.
   - Это будет сложно, атерр. -
   - Я знаю, после войны с наивсами, вы очень сильно заботитесь об этом саде. Нам нужны листья, выросшие на деревьях за один сезон. Понимаю, что эта просьба необычна для Вас. Но и цену мы предлагаем за эту услугу достойную. Мы можем помочь вам вернуть вашу первую столицу - великий Дартар. -
   - Это невозможно... Уходя из города, наши предки так надежно обрушил гору и укрепили обвалы магией, что мы столько веков не можем туда пробраться.
   - А если я скажу, что существует вход, про который не знали ваши предки. И, соответственно, он остался невредимым. Что вы на это мне ответите? -
   В трактире повисла тишина. Гномы, казалось, перестали дышать, чтобы не спугнуть звуком своего дыхания, столь радостную надежду на обретение былого величия.
   -Это действительно так? Древний, не давай нам несбыточных надежд! -
   - Вы знаете план Дартара? -
   - Каждый гном с детства изучает историю нашей первой столицы. -
   - Врат ведущих в город, если Вы помните, было четыре. Двое вели на поверхность, одни вели в шахты и одни врата были символичными - это большая арка, внутри которой было расположено портальное кольцо драконов. Ключ от врат тоже был символичным. -
   - Уходя, предки сломали портальное кольцо, разрушив круг. -
   - Кольцо было фальшивкой. -
   - Что?! Как это возможно?! -
   - Все просто. Город был расположен внутри горы, в которой было очень много той самой породы, из которой сделана наковаленка этого ключа. Этот камень искажает потоки, и именно поэтому никто не мог порталом с поверхности переместиться в город. Поэтому драконы вынуждены были проделать свой собственный тайный проход в Ваш город. А чтобы соблюсти солидность своего положения в мире, и чтобы никто не догадался о настоящем назначении арки, придумали этот ход - перед тем как откроются двери, фальшивый портал давал яркую вспышку, из-за которой никто не видел, откуда именно, появляются драконы.
   - Где находится этот вход?! -
   - Это я скажу только Подгорному королю, после того, как он согласиться на обмен. -
   Гномы одновременно откинулись на спинки скамеек и задумчиво стали меня рассматривать.
   - Давай сделаем так, мы пошлем известие нашему королю и совету старейшин. К сожалению, такие дела скоро не решаются, но со своей стороны, мы постараемся максимально ускорить принятие решения. Ты, в свою очередь, постараешься дождаться решения здесь. Если захочешь, можешь пожить в этом трактире, все расходы до принятия решения мы берем на себя. Что скажешь на это?
   - В принципе... я согласен. Но есть проблема, на меня охотятся остроухие, они, наверное, узнали, что я приложил свою руку к освобождению Сонимора и Анимора.
   - Ты называешь Хранителя по имени?! -
   - Это мой друг и мой учитель. -
   - А каким местом эльфы завязаны в этой истории? -
   - Здесь нет защитного купола, поэтому я не буду говорить об этом. -
   - Подожди немного, пожалуйста, - Сангорор сделал знак и гномы, поднявшись из-за стола, отошли в сторону.
   Посовещавшись между собой, и придя, видимо, к какому-то решению, двое из них, включая Сангорора, направились обратно к моему столику, остальные быстрым шагом вышли наружу.
   - Мы решили не затягивать с отправлением сообщения нашему королю о твоей просьбе. Сейчас ты можешь ставить купол, мы доверяем тебе. -
   Я перешел на магическое зрение и стал рассматривать ауры гномов. Они светились ярким желтым цветом. В них не было ни единого темного пятна, ни возле головы, ни возле сердца. Значит, они не врут, это хорошо, пора заводить союзников. Поставив защитный купол от прослушивания, я объяснил гномам свое отношение к эльфам. -
   - Именно эльфы пытались убить Анимора, подсадив на него семя Гарвелии, и обманом заточили на девятьсот лет его внука Сонимора на дне озера. Но это не все, Анимор уверен, что именно остроухие причастны к гибели моего народа. Также, эльфы плетут какие-то интриги с зубастиками. Причем, настолько все у них завязано между собой, что эльфы позволяют вампирам заходить беспрепятственно в свой лес.
   - Вот твари! Ну что же, наши боевые секиры давно лежат без дела, - Хамтер стукнул по столу кулаком. - Сотрем с них ржавчину вместе с кровью эльфов!
   - Не кричи - "завал", если один камень упал! - сердито сказал Сангорор. - У нашего гостя есть свой план, я так думаю.
   - Да есть, именно для него мне и нужны листья из вашего сада, с их помощью, мы сможем вернуть диким драконам память. Только тогда мы сможем открыто выступить. Маги эльфов очень сильны, но существует еще одна сила, во многом опасней их... - и я поведал гномам о встрече с демоном.
   - Ситуация оказывается намного хуже, чем я думал, - задумчиво сказал Сангорор. - Тут надо действовать более решительно... Так. Сделаем вот что, завтра утром отправляемся на нашем корабле в путешествие. Как выйдем из порта на достаточно удаленное расстояние от берега - ну, чтобы нас не видели оттуда, пересядем на другой корабль и поплывем к ближайшей нашей подземной дороги. Пусть все думают, что мы с тобой уплыли по торговой сделке, а мы тем временем отправимся в нашу столицу. Нечего здесь торчать и ждать, пока остроухие заявятся. -
   - Дядя, пусть заявятся! Что, мы им уши не сможем укоротить?! -
   - Запомни, глупец! Эльфы в войне - как в торговле, никогда честными не бывают! Все исподтишка пытаются сделать, ты на них с секирой пойдешь, а они тебе в спину отравленную стрелу пустят. Понял? -
   - Твой дядя прав, мне они в последний раз устроили вчетвером засаду, окружив трактир. И позвали себе на помощь еще несколько игл. Слава Единому, помощь к ним не успела прийти, и я смог сбежать. Но теперь, мне приходится быть осторожным. Эльфы могут появиться здесь в любой момент.
   - Именно поэтому, я предлагаю такой план, - произнес Сангорор.
   - Я согласен на него. Но, вы тоже должны быть крайне осторожны. Не все в этом мире будут рады обретению вашим народом былых знаний.
   - Согласен с тобой, Анри. Ну что, до завтра? Я самолично приду перед рассветом за тобой.
   - Если что-нибудь пойдет не так, где я смогу тебя найти? - спросил я у гнома.
   - Думаю, здесь тебе ничего не угрожает... -
   - Жизнь меня научила, что нужно иметь всегда запасной план. Так, где я смогу тебя найти?
   - В случае если мы не встретимся, я буду ждать тебя на борту судна под названием "Быстрый". Оно причалено в порту возле самых больших складов.
   - Договорились. -
   Мы раскланялись друг с другом, и каждый направился в свою сторону. Гномы к выходу, я к хозяину таверны - договариваться о ночлеге.
   Гномы сдержали слово по первому пункту, трактирщик известил меня, что комната мне приготовлена, и платить за нее не надо.
   Поднявшись вслед за трактирщиком по широкой деревянной лестнице на жилой этаж, и пройдя по коридору до середины, я остановился. Всего на этаже было шесть больших комнат, и в конце коридора, возле большого окна, расположенного в торце здания, была дверь в небольшую купальню.
   Если клиент желал помыться у себя в комнате, ему за отдельную плату приносили бадью с горячей водой. Все это рассказал мне трактирщик, пока мы поднимались по лестнице.
   Войдя в предложенную мне для ночевки комнату, я огляделся. Обстановка была довольно домашней. Большая кровать, огражденная от двери деревянной ширмой, шкаф, сундук с навесным замком, в котором торчал ключ, стол возле окна с четырьмя стульями. Все имело добротный вид. Наверное, у гномов это в крови. Они все делают на века.
   Поблагодарив хозяина трактира, закрыл дверь и, встав сбоку окна, осторожно выглянул наружу. Напротив трактира прогуливались около десятка вооруженных до зубов гномов. Все они усиленно делали вид, что просто решили подышать свежим воздухом именно на этой улице.
   Между тем, в опустевшем зале трактира, с потолочной стойки спустилась полупрозрачная тень, которая превратилась в небольшого роста вампира, одетого в серый камзол, такого же цвета сапоги и плащ.
   - Интересно... Надо доложить об этом Высшим. Кажется, это тот самый бурдюк с кровью, который убил наших братьев. -
   Вампир подошел к окну и, накинув маскировку, выскользнул наружу.
  
   Я сидел на кровати, закрыв глаза, и сканировал окружающее пространство. Интуиция подсказывала, что сегодня спать мне не придется. Я видел желтые ауры гномов, несколько раз замечал белые ауры людей, один раз по улице, заставив меня насторожиться, прошел маг примерно уровня бакалавра, его аура переливалась всеми цветами радуги, хотя больше всего в ней превалировали оттенки синего - маг-погодник.
   На краю внимания появились тусклые ауры, по-видимому, животных, на которые поначалу не обратил внимания. Сканируя через некоторое время тот же сектор, заметил, что ауры передвигаются по крышам в моем направлении. Присмотревшись повнимательней к ним, вынужден был признаться себе, что не знаю, кто это скачет по крышам.
   Идиот! Это же ауры вампиров, которые были частично скрыты! Со слов Анимора, я знал, что такое со своей аурой могли делать только Высшие вампиры. Подскочив с кровати, я стал лихорадочно думать, как мне строить свою оборону. Гномов звать нельзя, Высшим они на один зубок. Самому с ними связываться тоже нельзя, дракон предупреждал, что я им еще неровня.
   В поле зрения появились еще несколько серых аур, правда, значительно ярче, чем предыдущие. Похоже, вампиры решили действовать наверняка. Ну что же, это хорошо. До Высших не доберусь, но вот остальных упускать не буду! Когда я думал о вампирах, перед моими глазами стоял тот камень, на котором лежало три наших мертвых парня. "Егеря своих не бросают... И всегда мстят за убитых!"
   Я прикрыл глаза и создал копию своей ауры, расположив ее на кровати. Пусть думают, что я сплю сном праведника. Затем сплел узор "огненное покрывало" и подвесил его над входом. Хоть одного зубастика, но накроет. Этот энергоузор специально был разработан для ловли Высших. До того момента пока Высший не войдет под него, узор ничем себя не проявляет, более того, он почти не видим. Как только Высший входит в зону "работы" узора, тот мгновенно атакует, обволакивая тело вампира, и вспыхивает. Внутри покрывала стоит такая температура, что испаряется даже металл, но снаружи узора ничто не напоминает о жаре, безумствующем внутри.
   Установив ловушку, я выскочил из комнаты и пробежал в конец коридора. Там было окно. Подскочив к нему, я остановился, осененный мыслью о наличие здесь возможной ловушке.
   Ну что, нужно хитрить. Упершись в одну стенку руками, а в другую ногами, стал подниматься к потолку. Переместившись, таким образом, к той части потолка, что располагалась над окном, накинул на себя маскирующий полог и стал ждать развития событий.
   В скором времени, сквозь окно просочились две дымки, которые затем приобрели форму людей.
   - Скаре, ты уверен, что Оран, не ошибся? Если князь узнает, что мы за просто так раскрыли два десятка бойцов, - мы до конца года будем сидеть в скалах на подножном корме.
   - Не думаю, что он может ошибиться, это один из лучших наших ищущих. Рисунок ауры, которые передали нам эльфы, полностью совпадает с этим человеком. Если подтвердится, что это именно он виновен в той резне, что произошла в лесу...
   - Знаю, знаю... Принесший совету князей этот бурдюк, станет первым на посвящение в князья. Я не хуже тебя знаю, об обещанной награде. Ладно, идем, надо взять его живым. Прикажи бойцам, как только подойдут, пусть нейтрализуют гномов. Нужно без препятствий вынести его отсюда. -
   Вампиры крадущимся шагом пошли к двери. Один из них нагнулся к замочной скважине и вставил в нее длинную трубочку, на конце которой был прикреплен маленький механизм, по виду больше всего напоминающий кузнечные меха в миниатюре. Несколько раз сдавив его, что-то, по-видимому, впрыснув в мою комнату, вампиры, как по команде, натянули платки на свои лица и, толкнув дверь, словно она была сделана из папируса, ворвались во внутрь. Ну что, самое время передать их бойцам "привет от егерей". Я зацепился за верх оконной рамы и выскользнул в окно. За спиной раздался слаженный вой вампиров. Это невероятная удача! Похоже, мое покрывало накрыло обоих зубастиков. Очень надеюсь, что это так!
   Продолжая сканировать пространство, побежал навстречу серым аурам. Бежать по крышам было не очень удобно, но меня утешало то обстоятельство, что во время боя не пострадают коротышки, бегущие следом за мной по улице (правда, с приличным отставанием).
   Ну вот, здесь мы их и подождем. Я занял позицию в двух локтях от края крыши, так наиболее удобно было встречать врагов, если они попытаются перепрыгнуть, то познакомятся еще в полете с творениями мастера Торга. Вампирам придется обходить меня со всех сторон. Это займет у них определенное время, кто-то залезет на крышу раньше, кто-то позже, у меня будет возможность, благодаря этому, уделить толику своего внимания каждому зубастику. А вот и первые желающие познакомится поближе, ну что же, потанцуем, господа!
   Вампиры бежали по крышам вприпрыжку, разделившись на тройки. Они двигались почти бесшумно, идущий по улице простой обыватель, скорее всего и не обратил бы внимания, на проносящийся над его головой по крышам домов отряд воинов вампирского клана.
   Анимор говорил, что самое главное в бою против кровососов, это разозлить вампиров. Когда они злятся, то теряют самообладание. Любой воин знает, что потеряв контроль над собой, теряешь контроль и над происходящим боем. А это чревато неприятностями в виде собственной смерти. Больше всего вампиров злит смерть соклановцев. Значит нужно с ходу убить одного из них любой ценой. А потом уже заниматься другими. Если промедлить и дать им втянуть себя в затяжной бой, вампиры просчитают мою тактику ведения боя и подловят меня на чем-нибудь.
   Первая троица решила преподнести мне подарок, они с разгону перескочили с соседней крыши на мою, за что и поплатились - максимально ускорившись, я подпрыгнул и одним ударом рубанул двоим по горлу, третьего я достал, уже приземлившись, когда он попытался ударить меня когтями в голову, но открылся для удара в живот. Ну, кто бы был против?! Хочешь получить удар снизу, оттуда и получишь.
   Скинув пинком труп вампира вниз с крыши, я оглянулся, остальные не в пример первым, оказались значительней умнее, раздраженно шипя, они стали обходить меня по кругу, явно готовясь к одновременному прыжку ко мне в гости.
   Так и случилось, как только вампиры заняли позиции на соседних крышах, они одновременно прыгнули.
   - Нехорошо развлекаться без меня, - послышался знакомый чарующий голос в моей голове.
   Я, отскочив на середину крыши, приготовился. Как и ожидалось, план вампиров был донельзя прост - передние будут отвлекать, задние попытаются напасть. А если подыграть им? Сделав вид, что я полностью сосредоточен на тех, что нападают спереди, подпустил на длину меча нападающих со спины и резко присел, пропуская удар когтями над своей головой. Этот удар для бьющего вампира был последним, он напоролся на мой меч, а я, между тем, откатился под ноги второму и ударил того снизу.
   Дальше завертелось, как на ярмарочной карусели. Прыжок, удар, отбить когти, еще удар, достать зубастика слева, отбить удар по моим ногам, резануть кончиком меча по сухожилиям вампира, что тянется ко мне своими ручонками, присесть, пропуская очередной удар, самому ударить ногой по коленке врага, одновременно отбивая мечом удар направленный мне в голову. Поворот, выпустить мечи в разные стороны на вытянутых руках и крутануться на пол оборота, судя по тому, что левая рука задержалась в этом полете, - кого-то я задел. Снова уход, нырок под руку, черкануть мечом по ребрам и ... Враги кончились.
   - Не расслабляйся, Носитель, самый сложный танец на сегодня впереди, - предупредила меня моя знакомая.
   На соседней крыше раздались скупые аплодисменты.
   - А я-то думаю, куда это без моего разрешения, рвануло два отряда бойцов. Оказывается, что эти выскочки решил заработать себе титул князей, поймав тебя, - на соседней крыше стоял мужчина крепкого телосложения, одетый в черный камзол и вооруженный парой коротких мечей, которые больше походили на длинные широкие кинжалы. - Ну что, после того, как закончу с тобой, разберусь и с ними. Хотя, судя по твоей ухмылке, ты избавил меня от этой грязной работы? -
   Говоря это, вампир, скинув плащ на крышу, с легкостью перепрыгнул расстояние примерно в двадцать локтей, разделяющих то место, где он стоял и край "моей" крыши.
   - Ну, что я могу сказать, говорил ведь им, нельзя недооценивать людей, особенно, носящих титул Тиера, ведь Вы - Тиер, если не ошибаюсь? -
   - К чему эти взаимные расшаркивания? Ведь в любом случае, отсюда уйдет только один из нас. -
   Я медленно пошел ему навстречу, стараясь не поскользнуться на крови разлитой по черепице крыши.
   - Ты так надеешься на свою партнершу? Я тебя огорчу, она не имеет права вмешиваться в бой князей, этому правилу уже несколько тысячелетий.
   - Ты прав, - возле меня появилась девушка, одетая в белоснежное платье и такой же белоснежный плащ с накинутым на голову капюшоном. - Но, думаю, ты сегодня пойдешь со мной. Я подожду здесь, если Анри не против. -
   Смерть достала из воздуха небольшое кресло и, изящно сев в него, откинулась на спинку.
   Вампир, прорычав что-то невнятное, словно ураган накинулся на меня. Это был настоящий ПРОТИВНИК. По скорости движений, он превосходил меня на голову, я еле успевал отражать его удары. Но плюс ко всему вампир стал хитрить, нанося очередной удар правым кинжалом, он кинул в мое лицо какую-то гадость. Наверное, отреагировав на уровне подсознания, я кинул ему навстречу узор малого щита.
   "А какого демона, я не использую магию!" - мелькнуло в моей голове.
   Отражая атаки, я сплел узор света, и как только он вспыхнул, ослепив на миг вампира, сформировал узор воздушной секиры и ударил ею противника. Вампир прогнулся невероятным образом (почти встал на мостик), пропуская над собой сотворенное мной заклятие, и тут же выпрямился. Но я уже стоял рядом и с огромным удовольствием сомкнул мечи на его шее. Голова вампира полетела вниз на улицу. Проследив взглядом за ее полетом, я удовлетворенно попытался вздохнуть и скривился от боли. Опустив глаза вниз, удивленно увидел, что вампир успел меня достать, - эта гадина проткнула своими когтями меня чуть ниже ребер. Если бы он ударил на пару пальцев выше, то смерть бы увела отсюда двоих. Кстати, а где она? Я, сдерживая боль, удивленно осматривал крышу в поисках красивой девушки, только что сидевшей здесь. Никого. Только трупы вампиров, разбросанные по всей крыше. "М-да, насорил здесь, а ведь кому-то все это нужно будет убирать..." - подумал я, садясь прямо в лужу крови, которая, как подозреваю, натекла не только с вампирского князька, но и с меня. Так, спокойно, маг я или не маг? Для начала сплетаем узор Руда, который останавливает кровь и позволяет сохранять сознание до последнего вздоха, затем узор Шардра, сращивающий ткани тела, теперь запускаем регенерацию, сканируем тело на вариант дополнительных повреждений... Опа, этот гад что, ногти свои никогда не чистил?! Оказывается, при последнем ударе, вампир занес мне какую-то гадость, очень похожую на яд. К счастью, мне удалось быстро блокировать место поражения. Но если ничего не предпринять, то мое время будет сочтено.
   На улице послышались крики стражи и вопли гномов, требующих принести им наконец-то лестницу. В пылу схватки с зубастыми, я как-то и забыл об этих коротышках.
   Нет, сейчас не время для общения ни с ними, ни с городской стражей. Тут, даже кольцо Тиера не поможет избавиться от проведения местной властью расследования.
   Собравшись с силами, я разогнался и перепрыгнул на соседнюю крышу. Там, накинув на себя маскировочный полог, перепрыгнул еще дальше, и уже оттуда спустившись на землю, поплелся в сторону знакомого мне входа в подземные катакомбы. Войдя в знакомый тупичок, пнул тот камень, что до меня пинал воришка, приведший меня сюда. Проход в подземелье открылся, и я спешно спустился по каменной лестнице вниз.
   Не снимая с себя маскировочного полога, вошел в тоннель, который, что было странным, в данный момент почти пустовал, поплелся вниз, опираясь рукой на стену. Обнаружив в стене первую пустующую глубокую нишу, вполз в нее и прикрыл глаза. Нужно было срочно приступать к извлечению яда из своего организма. Чем я и незамедлительно занялся.
   - Простите, что мешаю Вам, - открыв глаза, я увидел того самого мужчину, которого сегодня днем верзила в трактире называл Кинжалом. - Амулеты, настроенные против маскировочных пологов, показывают, что Вы здесь. Мы не хотим проблем и не нападем на Вас. Скажите, Вы на самом деле убили двоих Высших вампиров? -
   - Да, двоих в трактире и их князя на крыше, но зачем это вам? - я, сняв маскировку, ставшую уже ненужной, настороженно смотрел на представителя воровского мира.
   - Мои люди сообщили, что кто-то пол удара часов назад перебил всех воинов местного вампирского клана, а еще сказали, что в гномьем трактире сегодня вечером сгорели заживо два высших представителя этого же клана. Вот про князя не знал, но это - хорошая новость! -
   Кинжал повернулся и крикнул в темноту:
   - Эй, там, вампирский князь сдох, его егерь прирезал. Все бегом в их туннель. Вырезать там оставшихся и сжечь все дотла, выносить только самое ценное! -
   В темноте послышались возбужденные крики, казалось, что как минимум сотня людей помчалась выполнять поручение местного главаря.
   - Вам нужна помощь? -
   - А Вы сможете помочь мне дойти до порта? -
   - Когда вам нужно там быть? -
   - К утру. -
   - Вас доведут. Если хотите, можете перекусить, еду доставят сюда, в туннель, я распоряжусь. И ... спасибо, что избавили нас от вампиров. Эти твари пытались все прибрать здесь к своим рукам. Всех, кто был этим недоволен, находили поутру с разорванной шеей. Народ, из страха стать чьим-то ужином, стал опасаться ходить вечерами, а это плохо сказывается на нашем деле... Извиняюсь, но мне нужно идти, к вам сейчас подойдет проводник, он сделает все как нужно. -
   Кинжал развернувшись, побежал куда-то по туннелю.
   К нише подошел невысокий паренек, одетый в короткие штаны и рубаху навыпуск. Под рубашкой угадывался небольшой нож, пристегнутый к поясу.
   - Мне нужно провести Вас к выходу в порт. Еду доставят туда же. -
   Я, убедившись, что чистка организма завершена, поднялся на ноги, сплел узор малого щита (надо приучать себя к пользованию магией) и вышел из ниши. Неподалеку обнаружились несколько вооруженных людей, которые держась на небольшом расстоянии, последовали за нами. Мы шли, петляя по подземным туннелям около четверти удара часов. Выйдя в очередной туннель, мой проводник остановился возле деревянной двери, обитой железными полосами, которая, по-видимому, прикрывала вход в очередной коридор этого лабиринта.
   - Здесь Вы можете отдохнуть и подкрепиться. Вас никто не побеспокоит, перед рассветом я за Вами приду. Если что-то понадобится, попросите охрану, она позовет меня, и я постараюсь решить Ваш вопрос. Приятного аппетита. -
   Мальчишка открыл дверку и, щелкнув пальцами, зажег магический светильник, висящий за дверью. Заглянув вовнутрь, я увидел небольшую нишу, на стенах которой висела пара довольно потертых ковров, должных видимо оберегать жильцов этого помещения от прохлады, царившей здесь. Там же, возле стены стояла небольшая кровать и столик, на котором находилось несколько глубоких тарелок с горячей (это было видно по исходящему от тарелок пару) едой. Войдя внутрь, я сел на кровать (стульев здесь как-то не наблюдалось) и, проверив на наличие яда в кувшине с вином, припал к его горлышку губами. Напившись, я набросился на еду. Оказывается, после регенерации очень сильно хочется есть (хотя, пока не увидел еду, я об этом даже не догадывался), видимо организм тратит очень много ресурсов на восстановление себя любимого. Набив желудок до отказа, - с такой жизнью неизвестно пообедаю ли я завтра или мной пообедают ... Я задумался о завтрашнем дне. За последнее время события вокруг меня неслись огромными скачками. Интересно, что будет завтра?
   Опершись спиной на ковер, вынул мечи из ножен. За своим оружием нужно ухаживать. Смочив тряпку в крепком вине, я стал медленно оттирать кровь вампиров с лезвий мечей, прокручивая в своей памяти сегодняшний бой. Самой большой моей ошибкой было даже не то, что я полез в бой с вампирским князем, поединок, что греха таить, я выиграл только потому, что вампир явно был не готов к тому, что против него применят магию, а также то, что увлекшись боем, перестал контролировать окружающее пространство. Если бы князь не захотел поиграть со мной, а просто воспользовался, чем-нибудь из своего магического арсенала на расстоянии... М-да, лучше об этом не думать...
   Закончив процедуру чистки мечей, почистил одежду тем же заклинанием, которым воспользовался при чистке костюма сегодня днем после пыльного чердака. Ну вот, все почищено, можно и отдохнуть. Кажется, на сегодня мои приключения закончились. От местного криминалитета, похоже, проблем не будет. В крайнем случае, если они попытаются напасть, в этой комнатушке много народа не поместится, максимум человек пять. Пять бандитов для меня не будет проблемой. Успокоенный этой мыслю, я, расставив на полу перед дверью чашки из-под еды, и, на случай появления незваных гостей, создав малый защитный контур над кроватью, закрыл глаза и заснул.
  
  
   11. Снова дорога.
   Согран только собрался своими первыми лучами осветить небосвод, а в порту славного города Работора возле причалов во всю уже шла суета. На борту небольшого корабля, носящего гордое название "Быстрый", облокотившись на невысокий борт судна, стоял пожилой гном, одетый в длинный кожаный сюртук, застегнутый наглухо до самого горла. Он с тревогой всматривался в проход, находящийся между двумя большими портовыми складами. Именно эта дорожка вела из порта через небольшие крепостные ворота в город.
   "Выжил ли он после боя с этим тварями?" - рассуждал про себя Сангорор. - "Ну, почему я, старый дурак, не подумал о том, что охрану нужно было поставить еще и на крышу, ведь он говорил, что кровососы подружились с эльфами. Все знают, что вампиры, когда идут в бой стараются атаковать сверху, с крыш домов, с деревьев, неважно с чего, хоть с забора, но обязательно сверху! Каким местом я думал?!"
   Гном в раздражении дернул себя за бороду. Больше всего он боялся не потери возможности попасть в их первую столицу, нет, его печалило то, что после стольких веков, он был свидетелем возращения одного из рода атерров, и не смог его уберечь от опасности. Именно этого гном не мог себе простить. Слишком хорошо их род хранил память о Древних. Легенды утверждали, что атерры даже мухи не могли обидеть... И это несмотря на свое могущество. За что и поплатились. Слишком они были доверчивы, прадед говорил, что они даже крепостной стены вокруг города не построили, дескать, мы ни с кем воевать не собираемся. Хотя Сангорор самолично видел фреску во дворце Подгорного владыки, на которой был изображен атерр, стоящий перед войском гномов, и из руки которого вырывались сотни нитей, связывающих наивсов. Да, кто тут что разберет...
   - Деда, а тот, кого ты ждешь, он придет сегодня? - подскочила к старику маленькая гномиха, на вид не старше шести лет. На ее шее болтался их родовой амулет, столь любезно подзаряженный Анри.
   Это был еще один повод переживать за судьбу Древнего. Подвижная веселая внучка вот уже год, как тяжело болела. В последнее время болезнь стала прогрессировать, маленькая Розина даже перестала вставать с постели. Бесчисленные лекари и маги лишь разводили руками, не в силах помочь ребенку. Каменная болезнь не лечится! Сангорору оставалось лишь сидеть каждую ночь возле постели любимой внучки, держа ее за руку, и плакать, осознавая свою беспомощность. Сколько раз он проклинал тот момент, когда дал ей уговорить себя взять ее в человеческий город. Кто же знал, что кто-то из врагов нанесет удар в самое уязвимое место - проклянет его внучку. К сожалению, Сангорор мог лишь догадываться, кому понадобилось держать его на расстоянии от центральной конторы, которая, по совместительству, являлась домом его рода. Внучка не выдержала бы столь долгой дороги, поэтому вся семья уже год сидела безвылазно в этом городишке. Находясь так далеко, трудно было контролировать все торговые сделки, но тот, кто сделал эту гадость его внучке, не знал, что у гномов есть способ, с помощью которого они могли связываться со своей столицей в очень краткие сроки. Благодаря этому, старый Сангорор, все также строго контролировал каждую сделку, заключенную его торговым домом. Вскоре, после начала болезни внучки, в его контору стали поступать заманчивые предложения, обещающие значительные барыши. Учитывая, что его сын с женой сразу после страшного известия о болезни их дочери бросили все дела и примчались в Работор, опытных купцов, которые могли бы различить подвох в торговом предложении, в их центральной конторе не осталось. В конторе находился лишь его старший внук, у которого не было опыта заключения крупных сделок. Но как только появились первые странности, внучок сразу связался с дедом и стал консультироваться по каждому вопросу.
   Задумка таинственных врагов частично провалилась, но ударила очень больно... Теперь проблема решена. Сангорор вчера бежал домой со встречи с Древним, не чуя под собой ног. Едва вбежав в дом, он ни с кем не разговаривая, вприпрыжку помчался в комнату внучки. Невестка, сидящая в зале возле тлеющего камина и вышивающая что-то под светом магического светильника, сначала удивленно посмотрела на своего свекра, пробежавшего мимо нее, словно за ним гнались демоны, но видимо материнское сердце само подсказало, что в доме что-то происходит, и это что-то касается ее дочери. Она, скинув шитье с колен, кинулась следом по лестнице за свекром в комнату своей дочери.
   Сангорор, запыхавшись от столь быстрого бега и тяжело дыша, остановился возле кроватки маленькой Розины. Девочка еще не спала, и в данный момент слушала сказку, которую, сидя на ее кроватке возле подушки, рассказывал папа. Розина удивленно посмотрела на деда, ворвавшегося в ее комнату, и слабо улыбнулась ему. Старый гном, подойдя к кроватке, бережно подсунул свою мозолистую руку под голову внучки и слегка ее приподнял, ровно на столько, чтобы одеть ей на шею семейный амулет.
   Розина слабой рукой подняла с груди подаренное украшение и поднесла к глазам, чтобы получше его рассмотреть.
   - Отец, что случилось? - на Сангорора смотрел его сын.- Ты опять ходил по магам в надежде, что они смогут зарядить амулет Древних? Ты же знаешь, что это невозможно.
   - Ракон! Все возможно, если в это верить!
   - Смотрите! Доченька! - от двери раздался приглушенный женский всхлип, - Розиночка! -
   Оба гнома, обернувшись, увидели, как маленькая девочка смогла сесть на своей кроватке и, поджав под себя ноги, рассматривала камушек внутри амулета. Женщина, не веря своим глазам, сначала медленно сделала шаг по направлению к дочери, а затем как дикий лерг метнулась к кровати и прижала ребенка к себе.
   - Мама, я кушать хочу! - произнесла малышка, глядя снизу вверх на обнимающую ее рыдающую мать.
   - А ну, хватит тут реки разводить! Так, ты - Сангорор указал пальцем на невестку, - бегом вниз, прикажи, чтобы готовили самое вкусное, и слезы утри, здесь радоваться надо! А ты сынок распорядись, чтобы принесли новую одежду для Розины, не так же она к столу пойдет!
   - Пойдет?! - не верящее, прошептала невестка, все также продолжая обнимать свою дочку.
   - Ты еще здесь?! Ребенок в коем веке попросил накормить его, так она решила вместо еды утопить его в своих слезах. Марш на кухню! Розине теперь надо будет отъедаться, после этой демоном проклятой болезни. -
   Раздав всем указания, Сангорор присел на кроватку к внучке, и та сразу перебралась с кровати на колени столь обожаемого ею деда. Даже переодеваясь, она наотрез отказалась слезать с колен. Сангорору ничего не оставалось, как подхватить на руки почти невесомое после долгой болезни тело внучки и пойти в столовую, из которой уже стали разносится по всему дому аппетитные запахи.
   Усевшись за стол, предварительно передав внучку ее матери, Сангорор улыбаясь, поднял бокал.
   - Давайте выпьем за чудо, произошедшее сегодня! -
   - Отец, может ты, наконец, объяснишь, кто смог зарядить этот амулет? -
   - Кто, кто. Сам подумай, кто может зарядить амулет атерров? Конечно, только сам атерр.
   - Пап?! -
   - Да, сын мой. Сегодня произошло чудо. Мы пошли на переговоры с человеком, у которого есть ключ от Дартара. Но мы не знали, что он - атерр! Более того, оказалось, что он ученик Хранителя мира, и ... Главный мастер меча! Представляешь, Древний появился именно в этом городе и именно тогда, когда у меня почти угасла последняя надежда. Появился, и сделал вновь тоже, что когда-то сделали его предки для нашего рода - вылечили дитя от смертельной болезни! Воистину великие чудеса случаются в этом мире! Завтра, рано утром мы отплываем из этого города. Сразу после ужина начинайте собираться.
   - Но не лучше ли поехать нам всем домой, когда мы утрясем все местные дела? -
   - Сделайте, как я сказал, все объяснения будут потом. За меня здесь останется Хамтер, мальчику давно пора расти, тем паче, именно он принес весть об Анри. Так нам представился атерр.
   - А что там за история с ключом, про который ты упомянул? -
   - Атерр сегодня раздавал подарки: зарядил амулет, сообщил, что Хранитель мира выжил после покушения на его жизнь, - Сангорор, обернувшись вокруг и убедившись, что их не подслушивают, шепотом, наклонившись к своим детям, продолжил - и сообщил, что есть путь, ведущий в Дартар! Вы представляете себе это?! Свободный путь в нашу древнюю столицу. Сколько секретов она хранит в себе! И теперь, наш народ сможет восстановить свои знания! Больше говорить ничего не буду, кругом враги. Так что, поднимайте ваши челюсти, быстро доедайте и готовьтесь в путь. Да, атерр едет по своим делам с нами. -
  
   И вот теперь, старый Сангорор смотрел в сторону города в надежде, что атерр выжил в этой мясорубке, которую он устроил совместно с вампирами на той крыше. Его взгляд привлек торговец, стоявший на причале с лотком свежих булочек и предложивший ему подкормить свою команду вкусненьким перед долгой дорогой.
   - Попробуйте, господин, какие вкусные булочки, от них так слюнки и текут. Купите их, и вы не пожалеете! -
   - Спасибо, человек, но нам они не нужны. -
   - Попробуйте их, в самом Дартаре таких не пекли!
   Сангорора словно пыльным мешком ударили по голове. Приглядевшись к торговцу, он увидел под шляпой смеющиеся глаза Анри.
   -Так что, господин, купите на дорожку булочек, вон, маленькую девочку будете угощать, они долго не портятся. Самое то, для путешествия. Ну, господин, ну хотя бы парочку, - продолжал ломать комедию Анри.
   До Сангорора дошло, что Анри элементарно таким образом замаскировался, и, для пущей убедительности, надо подержать игру атерра, ведь вполне здесь могли быть враги, которые поджидали на причале Древнего.
   -Ладно, достал ты уже меня, поднимайся на борт и иди к коку. Он купит, но не задерживайся, а то будешь добираться до берега вплавь.
   Анри быстро пробежал по трапу и пошел к трюму, якобы в поисках камбуза. Сангорор сделал знак капитану, и гномы повинуясь его командам, быстро откинув швартовые, отчалили от берега.
   Корабль, набирая скорость, начал выходить из бухты. Сангорор, стоя на палубе, внимательно смотрел на удаляющийся берег. До последнего момента он опасался, что враги подкинут напоследок какую-нибудь гадость. Но все прошло благополучно. Теперь пора поговорить с Анри.
  
   Анри.
   Я выглянул из люка трюма на палубу корабля. По времени мы уже должны были покинуть порт. Если это так, то можно уже выходить. Мой взгляд наткнулся на Сангорора, который шел в моем направлении.
   - Анри, мы вышли из порта, можете выходить. И расскажите, ради Единого, что произошло вчера, и откуда Вы сегодня появились?
   - Мы вроде были на "ты", если не ошибаюсь? - я улыбнулся гному.
   - Не увиливай от ответов. -
   - Да все просто, ночью напали вампиры, потом напал их князь, ранил меня, а я его буквально чудом смог одолеть. Затем спустился в катакомбы, там меня встретили местные жители, пригрели, накормили, дали место, где я смог переночевать. А утром - эти милые люди проводили меня в порт. В порту купил шляпу и лоток у торговца. Дальше, Вы все уже знаете.
   - Да. Заставил ты нас поволноваться. Когда начальник квартальной стражи прибежал ночью, с сообщением, что ты сцепился с вампирами, мы подняли всех, кто мог держать оружие, и побежали к трактиру. Прибегаем, а тебя нет и только трупы по крыше разбросаны, да голова местного князька вампиров валяется на дороге. Все обыскали, а ты словно в воду канул. Думали, что все, конец. Кинулись к вампирской общине, а там уже люди все жгут. Я единственный, кто верил, что ты жив. И к счастью, оказался прав. Нам в голову даже не пришло, что ты знаешь о подземном городе. Ну, теперь надеюсь, нам никто не помешает. -
   Я, молча, указал гному на парусник, идущий нам наперерез. Гном несколько тактов всматривался в чужой корабль, прикрывая ладонью глаза от яркого света Сограна. Затем раздался рев: "Тревога!". Силе этого голоса позавидовал бы горный лерг. Лично у меня на несколько тактов заложило уши. Гномы, выскочив из трюма и выяснив в чем опасность, молча, повинуясь командам капитана, кинулись ставить паруса. После того, как были поставлены все паруса, корабль ощутимо прибавил в скорости. Но, этого все равно было мало для уклонения от встречи с эльфийским кораблем, а что это был именно он, уже ни у кого не возникало сомнений. Хищный обвод носа судна, узкий корпус корабля, словно разрезающий волны. Корабль все приближался.
   - Максимум, через восьмушку удара они нас догонят, видимо помогают себе магией. Анри, ты можешь сделать что-нибудь подобное? - глядя на вражеский корабль, спросил Сангорор.
   - Нет, Сангорор. Я не знаю таких плетений.
   - Значит, будет бой. А боевые заклинания ты знаешь?
   - Вот с этим порядок, этому меня драконы научили. -
   Внезапно, между нашим и эльфийским кораблем упал огромный огненный файербол, спустя пару тактов, следом, но уже ближе к эльфам, упал еще один такой же файербол. Эльфийский корабль замедлил ход и стал менять направление движения.
   - "Саламандра"! Ура! - завопили гномы.
   Нам навстречу шел огромный корабль, с которого с небольшой периодичностью в сторону эльфов полетело еще несколько огненных шаров.
   - Что это за корабль, Сангорор? -
   - Это наша гордость, самый лучший боевой корабль "Саламандра". Капитан на этом судне - мой родной брат. Этот корабль вооружен файерболометателями, их откопали в наружной арке, которая охраняла вход в наш Дартар. К сожалению, секрет изготовления кристаллов, с помощью которых это оружие может создавать файерболы и швырять их на расстояние триста локтей, остался погребен под завалами в Дартаре. Маги и воины тогда сдерживали натиск демонов, пока мирное население покидало в спешке город. У нас погибли тогда почти все маги, от воинов остались только те, кто обрушивал входы в город.
   Я вчера связался с братом и попросил его встретить нас в море. Он успел вовремя. Эльфы не посмеют приблизиться к нам, пока "Саламандра" здесь.
   Между тем, наш корабль поравнялся с боевым парусником гномов. Вблизи, "Саламандра" казалась просто огромной. С ее борта нам сбросили веревочную лестницу. Поднявшись по ней вслед за Сангорором, я увидел идущую к нам навстречу почти точную копию моего знакомого гнома. Сангорор обнялся с братом.
   - Деда Рататор! - раздался с сзади, девичьей крик.
   Над бортом судна показалась головка маленькой гномихи, которая сопя, стала перебираться через бортик.
   - Розина! - капитан судна, при виде ребенка, стал буквально меняться на глазах, превращаясь из грозного морского волка в доброго милого дедушку. - Сангорор, ты же говорил, что все плохо?
   -Это надо благодарить Анри, он смог зарядить дедовский амулет, и вот результат - Розина жива и здорова. -
   К нам подбежал маленький рыжий ураган и повис на шее у капитана.
   - Ты вовремя прибыл, брат, мы думали, что придется принять бой с ушастиками. -
   - Ушастики?! Ха, ха... - захохотал капитан. - Чтобы так называли эльфов, я еще не слышал. Но может, все-таки объяснишь мне причину, ради чего я, неся сюда под всеми парусами?
   - Ты будешь тем капитаном, кто привезет надежду на обретение Дартара. Анри знает путь в наш город, и если он сможет договориться с Подгорным королем и нашим советом старейшин, то наш народ сможет вернуть себе утерянное.
   - Я извиняюсь, что прерываю вашу беседу, но думаю, что эльфы отошли ждать помощь, поэтому нам нужно со всей доступной скоростью покинуть это место. -
   - Простите нас, господин Анри. Дело в том, что Сангорор сегодня ночью связался со мной, и, на правах старшего брата, приказал срочно плыть сюда, не объясняя причин, - стал объяснять мне капитан. - Мне сегодня еще предстоит объясняться по поводу своего отбытия из порта с генералом. Ну, да демон с ним. Куда плывем, Сангорор?
   - Домой, домой. Идем в твой порт. А там нашими путями до столицы доберемся. Соскучился я по дому.
   - Как скажешь, брат. Вы размещайтесь в моей каюте. А мне нужно на мостик.
   - Капитан, чужие корабли на горизонте! -
   - Накликал! Все по местам, к бою! -
   Гномы забегали по палубе. Возле трех больших сооружений, стоящих на крутящихся платформах посреди палубы, больше всего похожих на лежащие на боку горшки с длинным горлом, замерли в напряжении маги и пара матросов, которые, видимо, должны были управлять этим оружием. Капитан передал внучку на руки племяннику и приказал ему не высовываться с женой наружу до конца боя.
   - Сколько их там? - задрав голову кверху, крикнул Рататор.
   - Девять листьев! - ответили ему сверху мачты, на которой был закреплен небольшой деревянный помост в виде корзины, в которой сейчас сидел наблюдатель.
   "Листья" - так называли эльфы свои боевые корабли. Это были быстроходные суда, на которых, помимо катапульт, обычно плыло около пяти - семи боевых магов. Грозная сила, с которой приходилось считаться. И теперь боевой флот эльфов шел в атаку на нас.
   - Странно, как они так быстро сюда добрались? - пробормотал Сангорор. - Не иначе, как специально заранее сюда приплыли и где-то прятались. Что делать будем, Рататор? Сможешь выстоять против них?
   - Против пары мог бы, а вот против девяти, вряд ли... -
   - Их основная ударная сила - маги или что-то другое? - задал я вопрос капитану, прикидывая, как выкрутиться из этой ситуации.
   - Ты что-то придумал, Древний? -
   - Если я не ошибаюсь, боевые корабли в основном вооружены катапультами. -
   - Это правда, и эльфийские корабли не исключение. -
   - Тогда, если мы пойдем на прорыв, нас смогут обстреливать только два корабля, мимо которых мы будем проходить. -
   - Этого нам хватит с лихвой. Не было бы на них магов, всех пустили бы на дно. А так... Ну да ничего, Саламандра одна на дно не пойдет! Пару - тройку с собой захватим!
   - Думаю, на дне моря пока обойдутся без нас! - я старательно плел узор алмазного щита. Один из самых прочных щитов, известных мне. Этот щит состоял из пяти слоев, переплетенных между собой, хитрость его была в том, что он не просто сопротивлялся атаке, а высасывал из вражеского заклятия энергию, усиливая себя. Конечно, мощная атака могла "пересытить" щит и пробить его. А на эльфийских кораблях вполне могли быть боевые магистры, способные совместными усилиями создать подобное заклятье. Но эльфов ждал еще один очень неприятный сюрприз. Посмотрим, что они сделают с ним? - я поставлю щит на наш корабль, маги могут свободно стрелять через него по эльфийским кораблям. Только отошлите отсюда "Быстрый"- на два корабля я щит раскинуть не смогу.
   - Сделаем, а щита надолго хватит? -
   - Зависит от того, с какой настойчивостью будут атаковать. Но, думаю, что вскоре им будет не до нас. -
   Гномы отпрянули от моей кровожадной улыбки.
   Корабль, подчиняясь командам капитана, развернулся носом в сторону эльфов и понеся на всех парусах, стремительно сокращая расстояние между нами. С эльфийских кораблей в нашем направлении устремились первые снаряды, выпущенные из катапульт. Едва долетев, камни отскочили от моего щита, обстрел прекратился. Логично, зачем переводить снаряды, если от них нет толка. Теперь наш ход.
   - Капитан, выберите, между какими кораблями будете проходить, и открывайте по ним огонь. -
   - Не рано ли? -
   - Самое время, нужно отвлечь их. Иначе сюрприза не получится. -
   - Какого сюрприза? - гномы настороженно уставились на меня.
   - Всему свое время. Стреляйте по ним своими файерболами. Надо, чтобы их маги, все силы бросили на подержание защиты. -
   С нашего корабля в сторону эльфов понеслись огромные файерболы. Они также разбивались о защиту, созданную эльфийскими магами. К сожалению, наш план удался наполовину, у эльфов на кораблях была слаженная боевая команда. Пока одни держали защиту, другие стали атаковать. В наш корабль полетели многочисленные молнии, воздушные кулаки, файерболы, кислотные облака... Мне пришлось полностью сосредоточиться на подпитке щита. Бой шел на равных. Но, эльфы оказались очень умными. Остальные корабли резко замедлили свой ход и стали перестраиваться для атаки по нам.
   - Анри, ты здесь? - раздался в моей голове знакомый голос.
   - Здесь, на большом корабле, спасибо, что быстро прилетел, - я, улыбнувшись, стал всматриваться в небо.
   - Да я тут неподалеку был. Подготавливал наших, к перелету. Ну, что, кого первого атаковать? -
   - Да кого хочешь. Главное щит им сломай, а гномы дело закончат.
   - Ну, что... сейчас я им все припомню! Держите твари!
   - Смотрите! - заорал какой-то гном, указывая на небо.
   С неба, на эльфийские корабли пикировал огромный дракон.
   - А вот и обещанный сюрприз, и дополнение к нему, - я, улыбаясь, сплел узор водяного копья и вложил туда половину своего энергетического резерва. Возле нашего корабля появилось сплетенное из воды огромное в десяток локтей водяное копье, буквально светившееся от переизбытка энергии.
   Анимор ударил по ближайшим к нам кораблям. Это была вершина магического искусства. По двум эльфийским кораблям ударил огненный смерч, внутри которого прятались воздушные стрелы. Смерч пожирал энергию защиты, воздушные копья создавали дополнительное давление на щит защиты. Защита эльфов пошла трещинами. Копья, пробивая ее, стали превращать в крошево палубу корабля, попутно собирая свою кровавую жатву. Одновременно с этим из воды поднялись ледяные пики, пробивающие щит эльфов снизу.
   Я тем временем, метнул свое копье в корабль, с которого на мой щит прилетела какая-то зеленная гадость. К моему удивлению, созданное мной водяное копье пробило корабль насквозь, и пролетело еще с десяток локтей, прежде чем рухнуло в воду. Либо на нем маг, отвечающий за защиту, был слабеньким, либо вложенной в копье силы было очень много. Но, не суть важно, главное, что эльфы потеряли за несколько тактов сразу три корабля. Увидев произошедшее, они спешно стали разворачивать свои корабли, сосредоточив все свои силы на защите. Их щиты засияли от влитой в них энергии.
   - Анри, уводи свой корабль отсюда. Не мешай развлекаться!
   - Рататор, срочно уходим. Мы мешаем Анимору атаковать.
   - Маги! Прекратить пальбу, все силы на амулет движения. Уносим свои ж... отсюда! Иначе, дракон нас поджарит, вместе с эльфами! -
   Дважды повторять не пришлось, услышав крик капитана, три мага побежали в трюм. Несколько тактов спустя, "Саламандру" ощутимо тряхнуло, и мы значительно прибавили в ходе. Резко развернув корабль влево, поставив судно перпендикулярно движению эльфов, мы стали уходить от места битвы.
   Оглянувшись назад, все гномы увидели, как из моря поднимается просто гигантская волна, которая рухнула, погребая под собой все эльфийские корабли.
   - Спасибо, Анимор! -
   - Не за что. Давно хотел им хоть чуть-чуть уши поотрывать. Тем более, на воде их маги значительно слабее, чем в лесу. Как наш план? -
   - Плыву договариваться с Подгорным королем. -
   - Удачи Анри, и это... ты береги себя там, брат. -
   Дракон пролетел над нашим кораблем и взмыл в вышину.
   - Удачно дракон прилетел, - Рататор смотрел в небо.
   - Да, нам повезло, что он был неподалеку. -
   - Анри, а ты можешь научить моих магов ставить такой щит? - Рататор стал напротив и пытливо глянул мне в глаза.
   -Извини, Рататор. Но моя магия сильно отличается от вашей. Я могу объяснить, как он строится, но твои маги не смогут это повторить. -
   - Жаль, хорошая штука. Ну да ладно, что-то задержались мы здесь, пора домой. Рулевой! Курс - домой! -
   - Есть, капитан! - раздалось с мостика.
   - Если никто не против, то я немного посплю.
  Я прошел к лестнице, ведущей в трюм, спустился по ней вниз и завалился спать в ближайший гамак.
   Проснувшись, я долго пытался понять, что не так, в окружающем меня пространстве. Потом сообразил, корабль почти не качался, и звуки - они были другими. Не было слышно криков капитана, звука топающих по палубе матросов. Может на нас напали? Я открыл глаза и увидел перед собой маленькую рыжую девочку, одетую в легкое сиреневое платье.
   - Ты так долго спишь! - возмутилась она. - Дедушки давно ждут тебя, ты идешь?
   - А нам еще долго плыть, ты, случайно, не знаешь? -
   - Мы приплыли вчера, а ты все спишь и спишь! -
   - А почему меня не разбудили? -
   - Мама сказала всем, что ты будешь долго спать, а будить мужчину, когда он не выспался, очень опасно. -
   - А ты, значит, не боишься? -
   - Я же тебя не будила! -
   - А что ты здесь делала? -
   Она так смешно сморщила свой лобик, что я не удержался и засмеялся. Ребенок сразу обиженно насупился. -
   - Не сердись, а где все? -
   - Дедушки с мамой пошли на берег, папа ждет тебя наверху. А я решила ждать тебя здесь.
   - Почему? -
   - Ты глупый? Как папа увидит там наверху, что ты проснулся? Он же через доски не видит!
   - И то, правда. Ну что, ты меня отведешь к своему папе? -
   - Пошли. -
  Девчушка подождала, пока я выберусь из гамака, и, взяв меня за руку, гордо пошла вверх по лестнице.
   Поднявшись на палубу, я решил оглядеться. Корабль стоял в маленькой гавани, среди небольших кораблей, размером с "Быстрый". Гавань была защищена с моря большими башнями, расположенными вдоль узкой горловины, соединяющей порт с морем. Сам порт состоял из каменного причала и нескольких двухэтажных домов, за которыми начиналась отвесная каменная стена. На скале, воспользовавшись магическим зрением, я заметил скрытые бойницы. Похоже, гномы здесь основательно закрепились.
   - Папа, он проснулся! - девочка криком привлекла внимание мужчины, который занимался рассматриванием горизонта.
   - Добрый день, господин Анри! Надеюсь, вы смогли выспаться? -
   - Да, спасибо, что не стали будить. -
   - Тогда давайте спустимся с корабля. Отец давно поджидает Вас. -
   Гном подхватил свою дочку на руки и стал спускаться по трапу на берег. Мы прошли по причалу, и зашли за один из домов. Скала была декорирована узором, выбитым на ней древними зодчими. Присмотревшись к ним внимательней, я понял, что на ней замаскированы руны первого гномьего алфавита.
   - Подождите, - попросил я гнома, - я сам. -
   Подойдя к стене и следуя инструкции, написанной древними зодчими в форме стихов, повернул одновременно два завитка на этом декоре. Стена справа от меня почти бесшумно повернулась вокруг оси, открыв довольно большой проход внутрь скалы, через который одновременно могли пройти пять гномов. Внутри нас встретили два гнома, которые молчаливо мне поклонились, и вновь застыли молчаливыми фигурами. Вход в секретное убежище гномов с военной точки зрения был идеально спланирован. Сразу за вратами начинался довольно крутой подъем в форме воронки, причем, вверху этой воронки были установлены огромные камни с человеческий рост, думаю, если даже противник взломает древние врата, то будет достаточно несколько таких камней, чтобы наглухо запечатать вход в тайную цитадель гномов. Следующая зала тоже была интересно устроена, из нее выходило ровно восемь коридоров, причем, как мне пояснили, шесть из них были ловушками. Мой проводник уверенно повел меня вверх по боковой лестнице. Мы прошли несколько этажей и вышли на небольшую террасу. С нее открывался великолепный вид на море. Терраса, видимо, служила местом отдыха, на ней всюду стояли небольшие удобные кресла. В пяти из них, расположенных возле самого края, сидели гномы. Четырех из них я знал: Сангорор, его невестка (ее имени я не успел узнать), Рататор, боцман с "Саламандры" и незнакомый мне гном, одетый в простой мундир, без каких либо знаков отличия.
   - Анри! Ну, ты и спать! - навстречу мне поднялся Сангорор. - Позволь мне представить тебе командира этого форта, генерала Верта.
   С кресла поднялся гном в мундире, это был высокий мужчина (по гномьим меркам), атлетического телосложения. Мне сразу понравился его взгляд. Взгляд существа, прожившего долгую насыщенную опасностями жизнь, но, не сломавшийся, а скорее наоборот, закалившийся в этих передрягах. И теперь оценивающий все вокруг со своей собственной точки зрения. Плюс ко всему военный, который, несмотря на свое звание, носит простой мундир, у меня ассоциируется с командиром, живущим судьбой своих подчиненных. Что вызывает только уважение.
   Гном подошел ко мне и крепко пожал руку.
   - Извините, что сразу обращаюсь к Вам с вопросом, но Ваши друзья обмолвились о том, что у вас есть ключ от врат Дартара, это правда? -
   Вместо ответа, я, молча, залез за пояс, извлек оттуда ключ и протянул его генералу. Гном бережно взял его из моих рук и поднес к своим глазам.
   - Это действительно он... Значит, остальное тоже правда, - задумчиво проговорил он. - Ну, что же, это многое ставит на свои места. -
   - Простите, генерал, но что именно? - тревожно спросил Сангорор.
   - Возросшая активность эльфов и дроу. Разведка постоянно сообщает о курсирующих во всех направлениях их боевых судах. Если раньше мы в декаду могли встретить максимум один-два их корабля, то теперь сталкиваемся возле наших берегов с ними чуть ли не каждый день. Теперь ясно, эльфы готовятся к войне и изучают наиболее проблематичный для них сектор нападения. Все знают, что на воде, вне своей родной стихии, их маги теряют больше половины своего могущества. Теперь, наверное, придумывают, как связать нас еще на берегу и не дать нам выйти в море для разгрома их флота. Надо продумать нашу стратегию на этот случай. Да, так и сделаю, сегодня соберу военный совет. Теперь к Вам. Портальное кольцо готово. Можете отправляться в любой момент. Теперь прошу меня извинить, нужно предупредить командиров, об изменении ситуации. -
   Генерал, отвесив нам легкий поклон, развернулся и скрылся на лестнице.
   - Ну что, друзья, нам тоже надо собираться. -
   Сангорор повел нас по лестнице вниз. Пройдя пару этажей, мы свернули направо, прошли около двадцати локтей и уперлись в монолитную, на первый взгляд, стену.
   - Эй, вы что там, позасыпали? - рявкнул Рататор.
   - Не шуми, Рататор. Открываем. -
   Стена, чуть поскрипывая, стала подниматься вверх. За ней был длинный коридор, в стенах которого, под потолком через каждых пару локтей, виднелись бойницы. Конец коридора также был перегорожен каменной стеной. Едва мы вошли, как стена начала обратный ход, было неприятно, очутиться в каменном мешке, но гномы шли так, словно ничего не происходило. Подойдя ко второй перегородке, мы немного подождали, пока гномы, охраняющие портал, включат механизм подъема двери. За этой перегородкой находилось кольцо портала. Мага, управляющего им, не было видно. На мой недоуменный взгляд, Рататор пояснил, что маг управляет кольцом из соседнего помещения, это придумали после нападения демонов на Дартар.
   - Теперь в нашу столицу не попадешь просто так, переместиться можно только через специальный переходной портал. Ну, что же, надеюсь, увидимся в скором времени. До свидания. -
   Рататор обнял по очереди своих родственников, поцеловал внучку, пожал мою руку и вышел из портальной комнаты. Стена опустилась за ним, отрезая нас от коридора. Яркая вспышка, и мы оказываемся в небольшом каменном мешке, посреди портального кольца. Несколько тактов я чувствовал изучающие нас взгляды, затем новая вспышка, и мы оказались в еще одном кольце. Здесь нас изучали дольше. Затем одна из стен бесшумно поползла верх, открывая проход в коридор, который был копией коридора из форта. Пройдя по нему, мы вышли в тоннель, ведущий наверх.
   - Честно говоря, я думал, что ваша столица находится выше. -
   - Портальное кольцо специально расположили на самом нижнем уровне. В случае опасности его просто затопят водой и закупорят.
   - А почему просто не завалить камнями? -
   - Ну, ты сам подумай, после устранения опасности, отчего легче освобождать портал. От камней или от воды? -
   Я стыдливо опустил голову, такая элементарная мысль как-то прошла мимо моей головы.
   - Анри, послушай мое предложение. Сегодня мы всяко не попадем к королю, поэтому предлагаю тебе быть моим гостем. Ты даже не представляешь, как вкусно готовит моя невестка. Лучших блюд ты никогда не ел. Соглашайся, это лучше, чем останавливаться в трактире.
   - Ну, если я не буду вам обузой... -
   - Анри, какая обуза?! Все! Решено, идем к нам домой. -
   Разговаривая, мы вышли на площадку, с которой начинался город. Если Вам скажут, что гномий город похож на крысиные норы, не верьте им. Передо мной предстала огромная пещера, под сводом которой, стояли большие каменные дома. Идя по широкой мощеной улице, мы прошли около шести таких пещер, связанных между собой небольшими переходами. Войдя на местный рынок, мы повернули направо и по его краю прошли к большому трехэтажному дому.
   - Добро пожаловать в наш дом, Древний! - произнес Сангорор, распахнув передо мной двери.
  
   12. Подгорный Король.
  
   Мне снились сны. Странные сны. В них я был другой, точнее другими. Вот, я в теле худощавого мальчишки бегу по мощеной улице незнакомого мне города, но тот, чьими глазами я смотрю на мир сновидений, знает, что это город Диментрал. Я бегу в школу и ужасно опаздываю. А опаздывать нельзя, сегодня экзамен по малым плетениям воздушных потоков. Если я его провалю, то мне еще на год запретят левитировать.
   Вот, я сижу, поджав под себя ноги, и всматриваюсь в первое растение полного цикла, самостоятельно созданное мной. Другие с нашего курса еще мучаются над троичным циклом, а я смог просчитать без ошибок полный цикл! Это значит, что растение сможет размножаться и гармонично вольется в природу, не конфликтуя с окружающим его разнотравьем. Ко мне подошел учитель и присел рядом.
   - Красивый цветок, ты сделал его медоносным, Эрин?
   - Да, учитель, и он может цвести вместо двух декад, целых шесть. Пыльца будет рождаться два раза.
   - Молодец, интересная задумка, а вот этот узелок в структуре зачем? -
   - Он отвечает за равномерное распределение жидкости по растению, если влага по каким-либо причинам будет плохо поступать, растение будет перераспределять ее по наиболее важным для выживания ключевым точкам структуры. -
   - Ну, что же, умно. Ты меня очень порадовал, Эрин. В следующей декаде прибывает посольство с юга. Они как-то жаловались на то, что полгода у них почти не идут дожди, и многие растения не выживают. Думаю, что если ты подаришь им несколько таких цветков и объяснишь, как за ними ухаживать, они будут очень рады.
   - Спасибо, учитель, за совет. -
   Картинка снова меняется. Это, по-видимому, тренировочное поле, я смотрю восхищенно на двух воинов, которые, соткав из потоков шесты, проводят учебный бой между собой. Вдруг, я получаю ощутимый удар в бок. Падая, я успеваю приказать растениям подхватить мое тело, и вырвавшиеся из земли ростки, словно нежные руки, подхватывают меня.
   - Скер, ты опять замечтался?! - ко мне подходит невысокий поджарый мужчина, я понимаю, что это учитель по искусству гармонии. Так атерры называли свое искусство боя.
   -Сколько раз тебе говорить, что нужно постоянно контролировать окружающее пространство. Ладно, судя по твоим глазам, ты хочешь учебный поединок? Давай, вставай. Я жду. -
   Мы встали напротив друг друга на расстоянии семи локтей. Учитель всегда позволял атаковать своим противникам первыми. Я скрутил воздушный смерч, но поместил его не вертикально, а горизонтально, воронкой ко мне и кинул его в учителя, хитрость плетения была в том, что смерч состоял из стальных крупинок, которые по идее должны были разорвать защиту противника в клочья. Но, учитель без видимого труда развеял это плетение и кинулся ко мне, попутно сформировав прямо под моими ногами огненный узор, который я к счастью вовремя заметил и успел подпрыгнуть, одновременно формируя воздушную стену на пути учителя. Тот сделал сальто и с легкостью перепрыгнул ее, продолжая свой стремительный бег в мою сторону, но его ждал подвох, который мой учитель не учел. Стена за четверть такта видоизменилась и буквально наподдала ему хорошего пинка, превратившись в воздушный кулак. Учитель выгнулся дугой от моего удара, но тут я почувствовал, как прямо перед моим лицом открывается портал, из которого в меня прилетел аналогичный моему плетению воздушный кулак, целящийся прямо в мой нос. Единственное, что пришло в мою голову, так это элементарно присесть, уклоняясь от этой гадости. Приседая, я активировал над собой плетение мягкой защиты, очень удобный энергоузор, энергию он берет только при формировании и защищает буквально от всего, единственным недостатком было то, что он слишком легко деформировался и не формировался вдалеке от тела, поэтому очень редко использовался. Этот узор спас меня от плетения плесени, свалившегося на меня. Ненавижу эту гадость, плесень разъедает почти все, что попадает под нее в течение десяти тактов. Мне пришлось избавиться от щита, скинув его в сторону, таким способом избавляясь от плесени, но и самому пришлось кувырком уходить вперед, уворачиваясь от удара ногой, которым меня хотел порадовать мой учитель. Я открыл перед собой портал и нырнул в него, чтобы вынырнуть сверху учителя и получить тут же промеж ног. Скривившись от боли и лежа на земле, я в пол уха слушал учителя:
   - Сколько раз я тебе говорил, не будь так предсказуем! Вспомни, как называется наше искусство - искусство ГАРМОНИИ. Нужно контролировать каждое движение противника, каждую его мысль. Гармонировать с ним так, словно ты танцуешь сложный танец и ведущая партия в нем - твоя. -
   Следующая картинка: огромный круглый белоснежный зал, потолок венчает большой купол, на котором изображены постоянно видоизменяющиеся картинки из жизни этого мира, края купола поддерживают несколько больших колонн которые, не доходя до пола на пару локтей, словно растворяются в воздухе. Под куполом стоит портальное кольцо, вокруг которого расположены несколько кресел, в которых сидят атерры в белоснежных одеяниях. Посреди кольца стоит демон, по виду похожий на того, что я видел в трактире. Я стою возле стены и слушаю его речь:
   - Повелитель в последний раз вас предупреждает, чтобы вы отдали сами ключ от врат. Если вы не послушаете его, то...
   - Довольно угроз, Сахрашенет! - произнесла женщина, сидящая сбоку от демона.
   - Как ты смеешь прерывать меня, червяк! - демон зло посмотрел на нее и тут же вокруг женщины закрутились потоки. Остальные атерры даже не пошевелились для защиты своей коллеги. Лишь на лице старика, сидевшего ко мне лицом, проскользнула усмешка. Переведя взгляд на женщину, на которую напал демон, мне стала понятна причина его усмешки, женщина продолжала сидеть в той же расслабленной позе, что и ранее, а демон был заключен в кокон из воздушных потоков.
   - Запомни и передай своему низложенному повелителю наши слова, - сказала она, чуть наклонившись вперед, - никто и никогда не указывал нашему народу, что нам делать! Запомнил?! А теперь, пошел вон! -
   После этих слов портал мигнул... и картинка опять поменялась. Я маленький мальчик, сидящий на руках у своей матери и смотрящий как в город прибывает эльфийское посольство. Я замечаю, что на улице в основном стоят женщины и дети, обернувшись к маме...
   Я почувствовал, как кто-то трясет меня за плечо. Столь странный сон исчез. С досадой открыв глаза, я уставился на возмутителя своего спокойствия. Передо мной стояла Розина, потупив глазки и ковыряя носочком своего башмака пол.
   - Дядя, ты же уже не спишь? - произнесла эта хитрюга. Она мне так напомнила малышку Мао, что я, кажется, стал догадываться, зачем она меня разбудила.
   - Тебе нужно сказку рассказать, так? - спросил я, улыбаясь. После воспоминания о Мао мое настроение резко улучшилось. Я поймал себя на мысли, что совершенно не могу сердиться на маленьких девочек, ведь в них столько непосредственности...
   Розина только кивнула головой, с надеждой смотря мне в глаза.
   - Папа с дедой, пошли куда-то, а мама легла спать, - стал оправдываться ребенок, - а те, кто тут моет, сказали, что сказки не знают, а ты знаешь? -
   - Знаю. Ты какую хочешь, про принцесс или волшебников? -
   - Про принцесс. -
   - Ну что же, слушай... -
   Я стал рассказывать одну из тех историй, что когда-то рассказывал Мао. А из моей головы никак не шли мои странные сны. Что они обозначают? Может дело в том, что моя память, полученная от того камня в лесу, стала просыпаться? Надо будет посоветоваться с Анимором. Маленькая гномиха стала тихо посапывать в кресле. Стараясь не разбудить спящего ребенка, я на цыпочках вышел из комнаты. У меня перед глазами все стоял тот тренировочный бой атерров. Искусство плетений, которые они демонстрировали в моем сне, значительно отличалось от искусства драконов. Если драконы в буквальном смысле сплетали узор из потоков виток за витком, то атерры создавали его сразу, полностью. Причем потоки, слово сами торопились наполнить его энергией. Вспоминая подробности сна, я вдруг вспомнил, что и сама структура узора отличалась от драконовской, линии узора были на несколько порядков сложней, но, несмотря на это, насыщались энергией мгновенно, самое странное, что линии узора казались полыми внутри. Стоп! Полыми внутри... Что-то это мне напоминает... Точно! Линии представляют собой пустой сосуд, а учитывая, что вокруг просто море энергии, этот сосуд естественно сразу наполняется, как кувшин, опущенный в воду! Вот только все равно как-то слишком быстро их узоры напитывались энергией. Эх, мне бы так! Я встал посреди коридора, как стоял тот парень со странным именем Скер, и махнул рукой, представляя, как с нее срывается тот смерч из металлических крупиц. А вот то, что было дальше, вогнало меня в просто в ступор! С моих пальцев сорвался небольшой смерч и понесся в сторону стенки, чтобы через такт исчезнуть, оставив на каменной стене круглое светлое пятно. Подойдя ближе и пощупав его пальцами, я вынужден был констатировать, что это мне не снится. В том месте, где мой смерчик прикоснулся к стене, камень стал почти идеально отшлифованным. Это что же получается, я, сейчас, создал, боевое, плетение, атерров?!
   Я от радости подпрыгнул и стукнул ладонью о стену почти возле потолка. Мне сразу захотелось испробовать остальные плетения, виденные мной во сне. Но, этому не суждено было сбыться. В дом вернулись хозяева: Сангорор и Ракон.
   - Как дела? - я радостно поприветствовал хмурых хозяев.
   - Да, неважно, - ответил Сангорор, - эти придурки-старейшины вбили себе в голову, что ты - засланец выживших наивсов. И что тебя необходимо схватить и выпытать про их планы. Хорошо, что хоть наш король не выжил из ума. Они там до сих пор совещаются. По хорошему, надо тебе бежать отсюда, да переждать пока мы их образумим, но король приказал страже не выпускать тебя из города.
   Во мне начала подниматься волна ярости. Из-за нескольких перестраховщиков, могли полететь все наши планы по возращению памяти драконам. Но мало этого, они еще и пытать меня решили?! Перед моими глазами вновь появился тот камень с окровавленными телами наших парней. Гномы отшатнулись, испуганно глядя на меня.
   - Сангорор, веди меня во дворец, немедленно! - рявкнул я и направился к выходу.
   Сангорор, обогнав меня, пошел впереди, показывая дорогу. Мы прошли одну пещеру, и вышли к большому каменному мосту, висящему над бездонной пропастью. Возле моста стояло несколько стражников, закованных в латы с головы до пят. Они, увидев меня, наставили свои пики в мою строну. Но, так и остались стоять, когда мы проходили мимо них. Я просто остановил движение в их телах, погрузив стражей в стазис. Причем сделал это на ходу, словно отмахнулся от назойливой мухи. "А ведь я не знаю этого плетения" - мелькнуло в моей голове, но с этим будем разбираться потом. Навстречу нам по мосту бежало около десятка стражей, одетых в такую же броню, что и предыдущие. На этих я опробовал уже осознано плетение воздушной стены. Гномы с разбегу воткнулись в мою, невидимую простым существам, стену и через мгновение полетели обратно в ворота, когда стена преобразовалась в воздушный кулак. Стража попыталась захлопнуть ворота прямо перед моим носом. А вот не надо было этого делать! Врезав усиленным воздушным тараном по каменным створкам, я разбил их вдребезги, щедро осыпав служак каменной крошкой.
   - Сидите здесь и не дергайтесь, тогда останетесь живы, - я посмотрел на сидящих гномов, и, получив от них подтверждение понимания моего предложения в виде частого кивания головой, пошел во дворец. Пройдя буквально два шага, мне пришлось делать "мягкую защиту", в которую врезался файербол и отрикошетил в стену, где и благополучно взорвался. Видимо, внутри дворца стены не были защищены от магии, так как файербол оставил на них хорошую пропалину. Больше гномий маг ничего не смог в меня кинуть, так как кровь в его руках буквально замерзла.
   - Будешь хорошо себя вести, разморожу, - я прошел мимо гнома, одетого в красную мантию, который при моем приближении вжался в стену и смотрел на меня огромными испуганными глазами.
   Сангорор повел меня по запутанным коридорам. Несколько раз нам удавалось увидеть мелькающие пятки улепетывающих гномов. Мы подошли к высокой двухстворчатой двери, из-за которой слышался шум.
   -Здесь. Будь острожен, Анри, - произнес он, отойдя в сторону.
   Я опутал себя защитным коконом и вежливо постучал в дверь. Шум за ней сразу стих.
   - Ну, что же, я попытался быть вежливым, - произнес я, нарочито громким голосом, и, заморозив двери, разнес их в мелкие щепки простым пинком. Освободив, таким образом, проход в малый тронный зал (как чуть позже объяснил мне Сангорор), я вошел и увидел направленные на меня восемь пар испуганных глаз.
   - Ну, кто тут хотел меня пытать? - я обвел взглядом сидящих по кругу старых гномов. - Я еще раз спрашиваю, кто тут хотел меня пытать?
   - Может, мы все же просто поговорим, без драки? - ко мне обратился гном, сидящий на троне. Он был единственным, кто не дрожал под моим взглядом.
   Этот гном действительно достоин, быть королем Подземного царства. Не испугаться мага, который чуть не разнес его дворец по камушку... Для этого надо иметь настоящее бесстрашие.
   - С удовольствием. Кстати, прошу прощения за учиненный мной здесь разгром, - я вежливо поклонился оторопевшим от моего поведения гномам и сел в одно из кресел.
   - Теперь Вы можете рассказать, зачем Вам понадобился мой сад? - спросил меня король.
   -Могу, но только наедине. -
   Король кивнул старейшинам и те спешно покинули зал, испуганно оглядываясь на меня.
   - Вы всегда так реагируете на недопонимание? - король сошел с трона и, пододвинув одно из кресел поближе, сел напротив меня.
   - Нет, обычно я сама доброта. Просто, наверное, сегодня не выспался. Да и Ваш прием немного разочаровал. Сонимор говорил, что ваш народ, это лучшее творение драконов. Поэтому, здесь я надеялся найти понимание, а вместо этого, получил предложение посетить вашу пыточную. Вот и разозлился, да плюс к этому, сегодня я был в шаге от истины: как именно погиб мой народ, и не успел выяснить.
   - Хотел задать Вам один вопрос перед нашей последующей беседой, мои воины живы? - король немного напрягся. По его глазам можно было понять, что от моего ответа зависит вся наша дальнейшая беседа. Похоже, он не на шутку переживал за своих подчиненных.
   - С ними все в порядке, частично пострадали только те, кто пытался схватить меня на мосту, им пришлось испытать радость полета с моста в дворцовый двор, да и магу руку заморозил. Пусть подумает, прежде чем в прохожих всякой гадостью швыряться. Когда буду уходить, подлечу его.
   - Но, Вы тоже сегодня, здесь швырялись направо и налево далеко не безобидными заклинаниями. -
   - Сказать честно, я на самом деле очень разозлился, а заклинания - их узнал только сегодня. -
   - Не знал, что в моем королевстве преподают такие знания. -
   - Они мне приснились, и то, что приснилось попутно с ними, меня очень сильно пугает. -
   Король заинтересовано нагнулся ко мне.
   - Расскажете? -
   - Да, но только потому, что это относится напрямую к теме нашей будущей беседы. -
   Я коротко рассказал королю о злоключениях, произошедших с драконами, о битве в Великом лесу, о наших предположениях относительно листьев из королевского сада, о посещении меня демоном нижнего престола в трактире и последующей схватке с эльфами, поделился опасениями Сонимора об истинном враге. В конце разговора, я пересказал ему свой сон.
   - Не скажу, что рад, что Вы вывели меня из неведенья, - задумчиво проговорил Подземный король. - Правду все-таки говорят - иногда в незнании есть своя радость.
   - Теперь Вы знаете причину, по которой мне нужны эти листья. Я очень надеюсь на ваш положительный ответ. Понимаю, что для Вас это сложное решение, и поэтому не требую немедленного ответа. Но, все же прошу Вас решить этот вопрос до завтра.
   - А что Вы будете делать, если я не соглашусь? -
   - Честно? Не знаю, - по-простому ответил я. - Как попасть в Дартар, я Вам объясню в любом случае. За это можете не переживать, этот город был построен гномами и кому как не вам им владеть, а теперь позвольте откланяться.
  
   Я встал, поклонился королю и развернулся к выходу.
   - Подожди, Древний. Я согласен. Мы действительно многим обязаны атеррам, но еще больше обязаны драконам. Отказать им сейчас в помощи, это тоже, что предать своих родителей. Прости, что мы сначала не поверили тебе.
   - А почему поверили сейчас? -
   - Если бы ты был демоном, то пришел бы сюда в зал по реке крови. А ты, даже находясь в ярости, не убил ни одного противника, лишь обездвижил самых ретивых. Так демон поступать не может. Поэтому, я верю тебе. А теперь вопросы:
   Когда и куда нужно будет доставить листья?
   И когда мне начинать собирать армию? -
   - К Вам на заставу прилетит дракон, он скажет, когда они ему понадобятся. О том, что Вы знаете, лучше пока не распространяться, поэтому, если и начинать готовить армию, то в тайне. Теперь о главном для Вас, нужно собрать экспедиционный отряд, в вампирские горы.
   - Туда-то зачем?! -
   - Когда-то вход в туннель, что вел в Вашу столицу, находился на свободных землях. Драконы не хотели, чтобы гномы прознали об их "шутке", поэтому построили вход на максимально возможном удалении от города. Вход находится в искусственной пещере на той стороне горы, что выходит к пустыне.
   - Но, это же, даже по прямой, лье пять от поверхности!
   - Зато, никто за столько времени не догадался о его существовании. Но теперь есть проблема, именно в этом месте стоит замок местного вампирского князька. Соответственно, там все охраняется очень тщательно. Нам ни в коем случае нельзя допустить, чтобы зубастики пронюхали по вход.
   - А если попросить дракона... -
   - Исключено, на море он нам помог только потому, что среди эльфов не осталось живых свидетелей. А от гномов ушастые не скоро узнают истинную причину гибели их флота. Пока эльфы точно не знают, выжили или нет Сонимор и Анимор, они не убивают диких драконов, и у нас есть шанс на воскрешение драконьего рода. И известие о том, что Дартар вернулся, гномам нужно как можно дольше скрывать. Вернуть-то вы его вернете, но ведь нужно еще время, чтобы разобраться со всем этим наследием. Поэтому, пусть враги думают, что мы только собираемся делать первые шаги.
   - Сегодня же дам приказ засекретить сведения про тот морской бой и про твое посещение. Благо, наши старейшины сидят сейчас во дворце, ожидая результатов наших переговоров. Хотя, ты вошел во дворец с такой помпой, что это будет тяжело скрыть от горожан. Ну, да ладно, преподнесем это, как проверку нашей доблестной гвардии.
   - Я надеюсь на Вас, Ваше Величество. -
   - Ну, что же, отдыхайте, через день у Вас будет лучшая команда, которую можно будет собрать в нашем королевстве. -
   - Спасибо, и простите, что насорил здесь... -
   - Ничего, врата починим, а эти двери я мечтал заменить с детства, но было нельзя. По традиции, чтобы что-то поменять во дворце, нужно согласовать это со старейшинами, а они у нас те еще консерваторы, - король улыбнулся.
   Я встал с кресла и пожал протянутую мне руку.
   - Кстати, я как-то читал, как именно накладывают защитные плетения на подобные сооружения, если Вы будете непротив, могу наложить их на Ваш дворец в качестве извинений. -
   Король удивленно поднял брови, а затем раскатисто засмеялся.
   - Согласен, но тогда, ты остаешься на обед. -
   - Хорошо, но я пришел не один... -
   - Если ты про того почтенного Сангорора, что выглядывает сейчас из коридора, то мое предложение распространяется и на него. -
  
  
  
   Где-то в этом мире.
  
   В небольшой пятиугольной зале, которая, по-видимому, являлась приемными покоем кого-то облеченного властью, судя по трону, стоящему в одном из его углов, и богатым рубиновым панно, которыми были украшены стены, стояли восемь демонов нижнего престола, внимательно глядя в узор дальновидения, висящий над небольшим постаментом, при ближайшем рассмотрении который больше всего походил на руку огромного существа. Между его пальцами, вооруженными огромными когтями, висел в воздухе узор, в данный момент показывающий дворец Подгорного короля.
   - Аристррех, я доволен твоей задумкой, узор наведенной тревоги заставил его разум проснуться, и он, наконец-то, начал вспоминать, - донеся с трона мягкий, приятный голос, но от звука которого, почему-то у всех находящихся в зале, пробежали мурашки по коже. Демоны повернулись к трону и синхронно поклонились.
   - Повелитель, но если он обретет полностью память атерров, то он вспомнит, как именно мы смогли уничтожить Носителей и воинов этого народа, следовательно, он в эту ловушку не полезет.
   - Ничего не случится такого, что мы не сможем остановить. Один атерр ничего не сможет сделать против нас. А вот его память нам нужна. Как только он вспомнит, куда Носители спрятали ключ, его можно будет убрать из цикла жизни.
   - Но, повелитель... - демон, обратившийся к своему владыке, забился в конвульсиях.
   - Ты в чем-то усомнился Ваалрех? -
   - Нет, повелитель! - прохрипел полузадушенный демон и рухнул, освобожденный от заклятия, на пол.
   - Тогда ты, думаю, что-то хотел уточнить? -
   - Повелитель, если мы уберем атерра, этот мир снова станет ловушкой, из которой не выбраться. -
   - Мы уничтожим его после того, как покинем этот мир. -
   - А что делать с драконами? -
   - Ничего, для их полного восстановления нужно как минимум три цикла этого мира. Сонимор не сможет создать из них армию. Хотя... надо подстраховаться. Нужно отвлечь драконов от лечения их собратьев. Сообщите вампирам об экспедиции гномов в их горы, прикажите им собрать всех Высших возле входа в Дартар. И напомните им о плате за нашу помощь. Пусть думают, что именно они виноваты в появлении в этом мире атерра. В подмогу вампирам, пошлите две когорты наших воинов. Схватите атерра и притащите в одну из наших реальностей. Драконы вынуждены будут прилететь этому червяку на помощь. Тогда вы и уничтожите драконов. У Анимора с внуком нет опыта в противодействии нам. А его Старшие отсутствуют в этом мире. Они будут беззащитны перед нами. И усильте нападения низших на берега людей, пусть они полностью сосредоточатся на своей защите и не путаются у нас под ногами. -
  
   Дворец Подгорного короля.
  
   Мы сидели за большим обеденным столом, уставленным разнообразными блюдами и разговаривали. Король оказался изумительным собеседником, умеющим подержать разговор на любую тему. Было удивительно, насколько он хорошо осведомлен обо всех делах своего королевства.
   - Ваше Величество, позвольте задать вам один вопрос, - я отвлек короля от разгорающегося спора между двумя старейшинами и Сангорором. Тема спора была об увеличении поставок чего-то там.
   - Я Вас слушаю, Анри. -
   - Почему маг, защищающий Ваш замок, имеет такую скудную подготовку? -
   Лицо короля омрачилось.
   - Понимаете, Анри, наша магия немножко отличается от людской и эльфийской. Так получилось, что при битве в Дартаре, погибли все наши маги. Новое поколение одаренных просто некому было учить. Все, что мы смогли сделать, так это нанять людских магов, которые смогли адаптировать некоторые свои заклятия под нас. Но согласитесь, им не было резона проводить полное обучение наших магов. Вот поэтому и появилась эта "убогость". И я не знаю, что с этим делать. Есть надежда, что какие-то книги по магии сохранились в нашей столице, но эта надежда мала. За столько времени заклятия, поддерживающие сохранность свитков и книг в библиотеках, думаю, уже исчерпали все свои ресурсы и исчезли. Боюсь, что нам придется восстанавливать знания по крупицам, хотя это во много раз лучше, чем вообще не обладать ими.
   - Давайте сделаем так. Думаю, что смогу выкроить немного времени на то, чтобы подтянуть ваших магов. Я не смогу их обучить магии драконов или атерров, но в детстве я читал много книг по магии людей. Можно будет показывать вашим магам заклятия, и то, что у них получится, подогнать под их умения, тому я их и буду обучать в течение декады. -
   Я не стал говорить королю, что когда мы шли по коридору, со мной связался Сонимор и предупредил, что они начали "перегон" диких драконов домой. Поэтому, декаду они точно не смогут мне помогать. В связи с этим, Сонимор предложил мне отсидеться пока у гномов.
   - Ты действительно сможешь это сделать?! - король так громко это спросил, что все присутствующие в зале замолчали и посмотрели на нас.
   - Мы же теперь союзники, поэтому подтянув ваших магов, я значительно и себе упрощаю задачу по предстоящему походу. Плюс ко всему, можно будет позаниматься с вашими воинами, им тоже можно будет показать некоторые хорошие связки.
   - Мои воины в основном являются "скалами" - это звание равняется званию мастера меча у людей. А у людей вы тоже мастер?
   - Я являюсь Главным мастером меча в Империи, - да, от скромности я точно не умру.
   - Вы Тиер?! - спросил, изумленно, меня старейшина, сидящий возле меня справа.
   Вместо ответа я показал свое кольцо. Ответом мне был пораженный выдох.
   - Лет восемь назад, к нам приезжал посол из Империи. Мы тогда еще удивились, что он приехал без охраны, - начал объяснять король столь неординарную реакцию окружающих на мое заявление, - но, когда подсмотрели его утренние тренировки, стало понятно, почему он приехал один. Он сам был армия в миниатюре. Я слышал, что не всякий боевой магистр пойдет в бой против Тиера. -
   Было приятно слушать такую оценку о себе любимом. Но, тут мне вспомнилось, с какой легкостью меня спеленал высший демон в трактире, после чего моя гордыня, поджав хвост, спешно ретировалась в глубину сознания.
   - Вот только как Вы успеете обучать магов и воинов одновременно? - спросил король, задумчиво рассматривая меня.
   - Сделаем так: с утра до обеда - воины, после обеда до вечера - маги. Мне ведь нужно только дать им направление, куда двигаться, а дальше они будут самостоятельно отрабатывать полученные знания, и шлифовать их под себя. -
   - Анри, ты даже не представляешь, насколько я тебе буду благодарен! - от нахлынувших эмоций, король даже позабыл про свой официоз.
   Вот только я в этот момент думал о той ноше, что я так добровольно взваливаю на свои плечи. Но, что делать? Если нам попадутся на пути Высшие вампиры, мы сможем отбиться только сообща. Поэтому, хочу я или не хочу, нужно будет передать мои знания гномам. Это существенно может повысить наши мизерные шансы на успех в предстоящей экспедиции.
  
   Вампирские горы. Замок клана Энгаро.
   На вершине, господствующей над остальными пиками на многие лье вокруг, стоял замок, впечатляющий своими размерами. Скорее всего, это был даже не замок, а небольшой город, скрытый за высокими в шестьдесят локтей крепостными стенами. В поперечнике он был примерно полторы лье. Посреди этого городка стоял замок клана Энгаро или, как его называли между собой вампиры, - замок князей. Кто и когда построил этот замок, было неизвестно. Вампиры клана Энгаро захватили его около полутора тысячелетий назад, до них замок постоянно переходил из рук в руки, слишком уж удобной с стратегической точки зрения было его место нахождения, и уж слишком хотели владеть этим замком вампирские кланы. Клан Энгаро первые, кто смог правильно организовать оборону замка (до них, все битвы вампиров происходили в открытом поле, и обороне самого замка внимания не уделялось вовсе). Постепенно клан расширялся и набирал силу, через триста лет в результате постоянных войн клан утвердил свое доминирующие положение среди других кланов. Еще через сто пятьдесят лет, клан объявил о своем нейтральном положении, это означало, что клан Энгаро больше не участвует в войнах других кланов, и теперь любой вампир может, после получения разрешения от князя Энгаро, находиться на землях клана в полной безопасности. Конечно, были те, кто сразу не понял, что "находиться в безопасности", - это вовсе не значит, что можно на землях клана вытворять любое безобразие и тебе за это ничего не будет. С нарушителями своего спокойствия князья Энгаро разбирались очень просто - его и его семью просто разрывали на мелкие кусочки, а если за нарушителя вступался клан, к которому он принадлежал, то та же судьба ждала всех жителей этого клана. После нескольких демонстративных расправ, на землях клана стало действительно безопасно, а армия, количеством в тысячу воинов и ста двадцати Высших вампиров, была гарантом этой безопасности. Наверное, поэтому князья других кланов предпочитали улаживать свои разногласия между собой именно на территории Энгаро. Постепенно в замке поселились представители всех кланов, так и возник "Совет Князей".
   И вот теперь на верхней площадке главного донжона крепости стояло двенадцать каменных кресел, ровно по количеству существующих кланов. Вообще-то, собираться именно здесь было еще одной традицией вампиров. Совет князей начинался за два удара часов перед рассветом. Опасность попасть под утренние лучи Сограна поторапливала вампиров в принятии решений. Конечно, сейчас, когда Высшие научились нейтрализовать смертельное для простого вампира воздействие Сограна, сбор в предрассветные часы был просто дань традиции и неким пижонством перед простыми соклановцами.
   Плита посреди площадки опустилась вниз и отъехала в сторону, открыв каменную лестницу, по которой сейчас поднимались на площадку князья. Двенадцать Высших вампиров, самому младшему из которых недавно исполнилось девятьсот лет. Как говорил первый князь клана Энгаро: "За это время, можно, если не умом, так опытом, набраться нужных знаний". Князья разместились в своих креслах и в тот же момент двое Высших вампиров внесли на площадку большой мешок, из которого вытряхнули вампира небольшого роста в изрядно помятом сером камзоле.
   - Назовись! -
   Стоящий вампир вздрогнул, как от удара кнутом. Еще бы, ни один вампир в здравом уме не захочет, чтобы на него обратил свой взгляд Совет Князей. Ведь обычно для простых вампиров такое внимание заканчивалось значительными неприятностями в виде долгой и мучительной смерти.
   - Меня зовут Оран, Великие Владыки, - вампир склонился в уважительно поклоне и продолжил, не поднимая головы, - я ищущий второй семьи клана Герав.
   - Расскажи нам подробно, что произошло в Работоре. -
   - Я был поставлен следить за гномьей общиной, которая расположена в Работоре. Несколько декад назад, глава семьи вызвал всех ищущих и передал приказ нашего князя о поиске человека виновного в смерти наших братьев в Великом лесу, он также показал нам ауру этого бурдюка. В один из дней я заметил человека, который разговаривал с одним из старейшин гномов, держа возле его горла скрещенные мечи. Он что-то показал гномам, и те словно посходили с ума. Часть их помчалась в сторону дома общины, вторая часть, забыв об оскорблении, стала охранять этого человека. После коротких переговоров, человек направился в ближайший трактир. Я поспешил туда же, забравшись на поперечную балку под потолком, я стал слушать, что происходит внутри трактира. Человек, войдя в трактир, сел возле окна и заказал еду, охраняющие его гномы расселись вокруг него и стали ждать. Один из них подошел к трактирщику и что-то стал шептать тому на ухо, что именно, я не услышал, так как они стояли далеко от меня. Могу сказать только одно, трактирщик переменился в лице и приказал прислуге закрыть трактир, а гостя обслуживать по высшей категории. Сам побежал наверх готовить комнату для этого человека.
   - Не много ли суеты вокруг одного бурдюка с кровью? - ни к кому конкретно не обращаясь, произнес один из князей.
   - Великий, сначала я думал, что суета вокруг него происходит из-за того, что этот, как Вы выразились, - бурдюк с кровью - Тиер Империи. Но, позже выяснилось совершенно другое. -
   - Продолжай. -
   - Этот человек заснул возле окна, хотя должен отметить спал он очень чутко. Когда он проснулся спустя пол удара часов, ему предложили сесть за центральный столик, который находился как раз под тем местом, где прятался я. Но он отказался и пересел за угловой стол к неудовольствию гномов. Спустя некоторое время, в трактир вошли все старейшины клана нижнего камня. Они поздоровались с человеком, и он показал им некий предмет - наковальню, закрепленную на молоте. Он сказал, что это четвертый ключ от Дартара. Но самое главное, этот человек сказал что он - атерр, и что ключ ему дал Хранитель этого мира. -
   - Интересно, откуда же он взялся, этот атерр, ведь их перебили около тысячи лет назад, он что, все это время спал? - спросил князь клана Анра.
   - Меня интересует другое, почему этот атерр не поставил защитный купол от прослушивания его, он видимо заметил тебя, ищущий? - поинтересовался князь клана Гер.
   - Он предлагал гномам поставить купол, но те наотрез отказались, мотивируя это тем, что ничего не понимают в человеческой магии. -
   - Тогда понятно, гномы сами себе подгадили, благодаря своей паранойе, - продолжай.
   - Глава старейшин не поверил и провел испытание, достал какой-то амулет и дал его атерру, через несколько тактов амулет засветился. Тогда старейшина объяснил всем, что это лекарский амулет атерров, который они подарили его предку, и что этот амулет не может зарядить, никто, кроме атерра. Дескать этот амулет может своего владельца чуть ли не с того света вернуть. Гномы после такой проверки сразу признали главенство атерра и, встав из-за стола, поклонились ему, как своему королю. Вот тогда атерр и рассказал, что ему нужны листья из сада их Подземного владыки. Взамен он откроет им тайну, как попасть в Дартар. Оказывается, драконы проложили свой путь в этот город, и атерр знает, как его найти. Потом он обмолвился, что у него проблемы с эльфами и нужно торопиться. После этого старейшины разделились, большая часть побежала наружу - видимо связываться со своим королем, двое же остались и, накрывшись защитным куполом, продолжили переговоры. По окончании их, атерр пошел спать, а гномы убежали по своим делам.
   - И, что ты делал дальше?
   - Я доложил главе семьи о произошедшем, и он, после того, как выслушал, закинул меня в каменный мешок.
   - И как ты оттуда выбрался? -
   - Меня вытащил наш князь, он с кем-то разбирался в темнице и проходил мимо. Его заинтересовало, что я там делаю, вот он меня и вытащил. Когда я ему все рассказал, он приказал отвести его к трактиру. Когда мы пришли, то увидели, как этот атерр шинкует наших воинов. Князь не стал вмешиваться, ведь они покинули гнездо без его разрешения. По окончании этой бойни в поединок вступил князь, и тут выяснилось, что атерру помогает сама Ночная хозяйка.
   - Что ты сейчас сказал?! - один из князей нагнулся к допрашиваемому.
   - Ночная хозяйка, господин, - заплетающимся от ужаса языком проговорил вампир.
   - С каждым мгновением все интересней и интересней... - продолжай.
   - Князь напомнил ей о законе сущностей. -
   - И что она? -
   - Достала кресло из воздуха и сказала, что подождет, пока атерр убьет его, еще она добавила фразу:
   - " Если Анри не против".
   - Когда твой князь погиб, что ты сделал? -
   - Побежал к порталу и переместился в горы, оттуда пешком пробрался сюда, чтобы сообщить Вам, Великие, о произошедшем. -
   - Хорошо, ты правильно все сделал. Можешь жить дальше, - произнес князь клана Гер.
   - Не думаю. -
   Сзади вампира, словно из воздуха, вышел демон и небрежным взмахом огромных когтей отсек вампиру голову.
   - Не стоит миру знать, что атерр вернулся в мир. -
   - Разве мы можем теперь этому помешать? - спросил один из князей.
   - Помешать распространению слухов - нет. А вот исправить свою ошибку - можете.
   - Нашу ошибку?! -
   - Да! Вашу ошибку! Именно вы виновны в том, что Камень Памяти вернул память атерру.
   - Но мы не виновны, что эта экспедиция провалилась! -
   - Как говорят на Таурсе, родине моего Владыки: "Любой гениальный план могут испортить нерадивые исполнители". Вы виновны в этом, и вам это исправлять. Мы знаем, куда он направится, там вы его должны встретить, и, если будет нужно, уничтожить его. Но только после приказа моего Владыки.
   - Демон, ведь если он получил знания от Камня Памяти, то теперь он, как минимум, - Хранитель либо Носитель смерти, а может и того хуже, - Носитель начала! Что мы можем с ним сделать?!
   - Он еще не вступил в силу и пока беззащитен. Думаю, что всем скопом, вы сможете его одолеть. И помните о вашем обещании, данном нашему Владыке. Или вы забыли про него?!
   - Мы помним о нашем договоре, - отозвался князь клана Энгаро. - Предоставить три миллиона жертв одновременно в одном месте Вашему Владыке, в обмен на возможность всем вампирам стать Высшими.
   - Возможность вы получили, но из-за своей лени, я говорю о том, что, не послав туда армию, как мы договаривались, Вы ею не воспользовались. Теперь у Вас нет возможности выполнить свою часть обещания. Но, мы дадим вам шанс закрыть эту сделку, хотя Ваша плата будет несколько иной: Вы уничтожите Хранителя мира и его внука, а также поможете захватить нам атерра. Для этого, вы соберете всех Высших вампиров в том месте, в котором я вам укажу. Владыка дает вам также в помощь две когорты наших воинов. И еще, я научу вас истинному искусству магии.
  
   13. И снова в бой (когда же на покой?!).
  
   Передо мной стояло два десятка хмурых гномов, которые напряженно рассматривали меня из-под своих густых бровей. Эти ребята решили устроить мне проверку. Едва я вошел на тренировочную площадку, как в меня одновременно полетело два десятка тяжелых учебных метательных ножей. Увернуться от них, не составило особого труда. Благо расстояние от метателей до меня было приличным. Вот только, на что надеялись гномы? На то, что я после того, как по их милости испачкаю только что постиранный костюм, продолжу им мило улыбаться? Наивные.
   Сделав перекат под этим стальным дождем, я пробежал разделяющее нас расстояние за несколько тактов и, отбив понесшийся в мою грудь удар огромного кулака, (гномы коротышки, но руки у них развиты на зависть многим), сам, не снижая скорости движения, слегка подкорректировал количество зубов у моего оппонента. Ну что, танцуем?! Через десяток тактов, гномов остававшихся на ногах уже не было, зато, валяющихся по углам тренировочной площадки в разных позах, насчитывалось ровно двадцать, сам пересчитал.
   - Думаю, теперь мы можем продолжить наше занимательное знакомство? -
   В ответ мне раздалось только неразборчивое мычание. Гномы, кряхтя, стали подниматься и выстраиваться передо мной в шеренгу. Тут же подбежал маг-целитель и начал ощупывать пострадавших. Я, скрестив руки, стал ждать, пока он подлечит своих пациентов.
   Маг, закончив свое дело, отошел в сторону, молча, кивнул мне и присел на скамейку возле стены. Мудрое решение, с таким настроением, как у этих гномов, его услуги лекаря вполне могли нам понадобиться в ближайшее время.
   - И так, продолжим, - я оглядел гномов. Похоже, после такой трепки, нужно их слегка приободрить, - техника боя у вас очень хорошая. Вы не смогли меня одолеть только по тому, что меня обучали замечательные учителя, которые смогли из такого полена, как я, выстругать более-менее подобие мастера.
   - А у кого Вы учились? - просипел гном, стоящий с краю шеренги (кажется тот, который первый подвернулся мне под руку).
   - Ну, если Вам это интересно... Сначала меня обучал старший мастер меча ви Острин, потом его ученик, ви Льер, правда, сейчас к нему обращаются уже де Льер.
   - Это тот мастер, что служил егерем, а теперь командует Имперской школой меча? - уточнил тот же гном.
   - Абсолютно верно. Закончив обучение у него, мне удалось попасть в обучение к Анимору из рода Свиткета. Ну, вроде бы все.
   - Простите, а как Вас зовут? - спросил широкоплечий гном, который был на полголовы выше остальных.
   - Простите, что сразу не представился. Хотя, не очень было удобно представляться под этим стальным дождиком, что вы мне устроил. А меня зовут просто - Анри.
   - А как Вас полностью зовут? - не унимался гном.
   - Анри де Оностре. -
   Среди гномов пошел тихий гул, они возбужденно стали перешептываться между собой.
   - Что-то случилось? - мне как-то не понравилась реакция гномов на название моего рода. Они что, знают, кто мой отец?
   - Просите нас за столь странный прием, господин де Анри. Нам забыли сообщить Ваше имя. Сказали просто, что с нами будет десницу заниматься заезжий Тиер.
   - А, что не так с моим именем? -
   - Да все купцы, что торгуют с Великим лесом только про Вас и рассказывают! Как Вы сражались с Высшими вампирам, и как, спасая своих друзей, в одиночку пробирались сквозь эльфийский лес, и как за Вами гналась вся эльфийская стража, как Вы с отрядом отбивались от них возле портала...
   Оп-а, приплыли... Народное творчество, чтоб его...
   - Ну... думаю, купцы довольно сильно приукрасили события, и половина того, что они рассказали вам, является их собственной выдумкой.
   - И про это они тоже рассказали, что Вы настолько скромный, что были единственный, кто отказался от награды из рук вашего Императора.
   М-да, похоже, я попал... Нет, ну, что такое делается?! Называется - тихо пожил. То эльфы нападают, то зубастики, теперь в довесок ко всему эта известность! Под землей спрятался, все равно опознали! Хоть имя меняй!
   - Ладно, разговоры по меня оставим на потом. Вы все здесь - мастера меча. Поэтому, думаю, тратить силы на изучения основ не имеет смысла. У каждого из вас уже своя отработанная методика ведения боя. Я хочу попытаться научить вас тому, над чем вы, поначалу, возможно, будете смеяться. Я хочу научить вас танцевать.
   Гному удивленно переглянулись.
   - Вы все, наверное, являетесь завидными женихами? -
   - А причем здесь это? -
   - Сейчас объясню. Уверен, что девушки на вечеринках вам проходу не дают. Тащат вас в круг, чтобы потанцевать с вами на зависть всем своим подругам. Это так?
   - Ну, да, - удивленно сказал тот гном, что выспрашивал мое имя.
   - Ну, вот, а теперь и суть моего вопроса. Когда вы танцуете с девушкой, вы чувствуете, как она именно хочет двигаться, но при этом корректируете на свое усмотрение весь танец. В итоге, вроде и девушка довольна, потому что вы ей не мешали танцевать, как ей хочется, и вы довольны, что все прошло так, как вам было нужно. В бою то же самое. Вы не должны рассчитывать движения противника, вы должны их предчувствовать и менять по своему усмотрению. Только от вас должно зависеть, как будет идти бой, что захочет сделать ваш противник, и как именно он умрет.
   - Так вы сейчас, когда раскидывали нас как котят, тоже танцевали? Но это же смешно! -
   - Простите, за вопрос, - ко мне подошел суховатый гном преклонного возраста. - Если вы не ответите, я не обижусь. Скажите мне, Вы танцевали с Ней?
   Я смотрел на старика и молчал. Сказать ему правду, но зачем мне лишние разговоры, соврать, как-то язык не поворачивается обманывать старика.
   - Спасибо молодой человек, за ответ. Я уже стар, и думаю, что скоро закончу путь по этому миру. Всегда мечтал увидеть того, кого Ночная госпожа выбрала себе в партнеры для танцев. -
   - А вы, слушайте олухи, что вам говорит танцующий со Смертью, - старик обратился к воинам.
   - Мастер Горг, но танцы! - пробасил большой гном.
   - Ты только что тут распинался про то, что тебе рассказывали купцы. А теперь сам подумай, чтобы стать Главным мастером, надо не просто научиться хорошо махать секирой, чтобы самому себе бороду не укоротить! Надо научиться дышать каждым мгновением боя! И если господин Тиер тебе говорит, что ты будешь сегодня танцевать, для улучшения своего мастерства, значит, ты будешь танцевать!!!
   - Не буду вам больше мешать, господин Анри. Я, если Вы непротив, посижу тут по-стариковски в сторонке, понаблюдаю.-
   Уже ко мне, обратился старый мастер.
   - Буду только рад. -
   Старик, слегка сгорбившись, прошел к скамейке и присел рядом с магом.
   - И так, начнем. Для начала вы все разобьетесь на пары и станете напротив друг друга. -
   Гномы, ворча себе в бороды, разбились на две шеренги и стали напротив друг друга.
   - Замечательно. Теперь те, что слева от меня, протяните правую руку в сторону своих противников. Ваша задача, как только ваш противник прикоснется к вашей руке, начать медленно двигать ее в любом направлении, как вам вздумается. Задача тех, кто справа, предугадать движение противника и не дать ему возможность оторвать свою руку от вашей. Хватать за руки противника запрещено. Совет, смотрите не на руку противника, а в его глаза. Начали. -
   Гномы начали упражнение. В первые пол удара не получалось абсолютно у всех. Затем, двадцать тактов продержался гном-верзила, прежде чем его рука оторвалась от рук противника, к концу занятия стало получаться у половины гномов. Все-таки, сказывалось то обстоятельство, что эти гномы были мастерами меча, следовательно, в бою они подспудно уже пользовались умением предугадать движения противника.
   - Так, сейчас время обеда. После обеда те, у кого получилось, берут свое оружие и начинают упражнения с ним. Завтра мы перейдем к более сложным упражнениям. Удачного дня всем. -
   Я отвесил поклон гномам, отдельно поклонился, прощаясь, старому мастеру и магу - целителю. Развернувшись, пошел в сторону небольшого трактирчика, замеченного мной по пути сюда, в котором намеревался плотно перекусить перед встречей с магами. Конечно, можно было бы покушать во дворце, благо мне об этом намекали, но сидеть перед вкусной едой и, вместо того, чтобы поглощать ее, поддерживать светскую беседу... Нет, это свыше моих сил.
   Отобедав на скорую руку и расплатившись с трактирщиком, я выскочил на улицу и в сопровождении гнома, приставленного ко мне проводником, поспешил в дальние заброшенные штольни, которые местные маги использовали, как свой тренировочный полигон. Там меня уже ждало шесть магов. С ними я смог быстро найти общий язык. Гномы поразили меня тем, как они совмещали свои заклинания. Их основная стихия была земля. Но, среди людей с землей в основном работали маги жизни, и то в большинстве только с растениями. Да, были в их арсенале заклятия, чтобы там камень левитацией передвинуть, траншею проложить для будущего канала и так далее. Но боевых заклятий не наблюдалось. Гномы решили эту проблему творчески. Так, например: они левитацией поднимали камень и били по нему воздушным кулаком, получалась этакая катапульта. Или прокладывали траншею, укладывали в нее несколько огненных заклятий, которые держали в стазисе, прикрывали траншею землей, поддерживая ее левитацией. Получалась огненная ловушка. Минус ее был в том, что она требовала труда минимум двух магов.
   Совместными усилиями, мы за первый же удар часов смогли разработать заклятие каменных игл, переделав под него узор водяных торосов, и добавив в него составляющую заклятия для выкидывания земли из траншеи. Гномам очень понравилось заклинание каменной пыли. Анимор научил ему, говоря, что оно хорошо помогает маскироваться, - камни на нужном расстоянии превращаются в пыль и поднимаются на высоту роста мага. Единственное ограничение - ширина пылевого полога не могла быть больше восьми локтей. Один из магов, тот, что выглядел постарше, после демонстрации узора, отошел в сторонку и долго сидел, думая о чем-то. После подозвал нас к себе и продемонстрировал нам свой вариант этого заклинания. Перед нами возникла та же самая каменная пыль, но от нее шел ощутимый жар.
   - Я добавил в нее заклинание накаливания, которое мы используем обычно для нагревания нужных предметов. Получилась раскаленная ловушка. Если враг сунется в нее, он не только обожжет кожу, но и надышится раскаленной пылью. -
   Гномы восторженно взревели, похлопывая изобретателя по плечам.
   В один из этих дней, мне тоже удалось придумать собственное боевое плетенье. Мы с гномами думали, как использовать двойной портал. Старое изобретение одного мага, который был нечист на руку. Этот маг придумал портал, который меняет между собой местами два предмета. Он сделал маленькое портальное кольцо у себя в доме и, после этого, стал ходить по гостям, присматривая интересующие его вещи. Когда он видел вещь, которая ему нравилась, он оставлял возле нее своеобразный магический маячок. Приходя домой, маг читал заклинание портала, а так как вокруг нужной ему вещи не было портального кольца, ему необходимо было "тянуть" ее через свой портал. Вот тогда он и придумал, как облегчить свой труд. Он клал камень внутрь своего портального кольца, читал измененное заклинание, и искомая вещичка появлялась у него в портале, а камень отправлялся на место украденной вещи. Воришка мог бы, таким образом, долгое время наживать себе богатство (воровал он отнюдь не дешевые побрякушки), но жадность его сгубила. Глупец покусился на посох Архимагистра. По своей привычке, он подвесил на посох свой маячок и поспешил домой. Каков же был его ужас, когда вместо посоха, он обнаружил в своем портальном кольце разъяренного Архимагистра. Дальше не имеет смысла рассказывать. Маг, после того, как покаялся и вернул все украденные вещи, был повешен. А Академия разжилась новым заклинанием. Правда, на него была наложена печать запрета, и доступ к нему могли получить только несколько избранных. Это было сделано для избежания повторения краж. Я же узнал это заклинание, когда читал книги в своей библиотеке.
   И вот теперь мы пробовали с помощью этого заклинания кидать через портал камни. Идея была проста, камень, расположенный в портальном кольце, перемещали в точку расположенную в трех локтях над землей, воздух с того места, соответственно, перемещался к нам. В итоге, камень, появляясь из ниоткуда, с грохотом падал вниз, на головы гипотетического врага. Нами выяснилось, что для этого заклинания не требуется наличие кольца. Заклинание работает и без него. Конечно, сил уходит тогда больше, зато маг может свободно перемещаться, а не стоять столбом возле кольца, как мишень, да и эффект неожиданности тоже немаловажная вещь. Минус был в том, что в отличие от обыкновенного портала, связь между двумя точками мира, шла не между слоев реальности, как обычно при создании портала, а непосредственно в самом мире, это означало, что эту связь легко можно было разрушить, и тогда узор бы распался, не выполнив своей функции.
   Еще гномы придумали строить вокруг врагов алмазный купол, обращенный внутрь, и порталом выдергивать из него часть воздуха, делая дыхание внутри купола почти невозможным. Пока гномы развлекались с новой игрушкой, я решил потренироваться, в перемещении каменей. Именно тогда, неправильно построив двойной портал, вместо того, что бы полностью переместить камень, всего лишь отхватил от него приличный кусок. Рассматривая результаты своей ошибки, мне пришла идея о том, что таким образом можно и врагов кромсать. Решив пока не делиться этим изобретением, я попрощался с гномами и пошел домой к Сангорору, по пути раздумывая, в каких ситуациях лучше будет применять это заклинание. Теперь и у меня в тяжелой ситуации будет лишний аргумент.
   Если на тренировках с магами все шло гладко, то вот с воинами не сразу все заладилось. Начав утреннюю тренировку с вчерашнего задания, я был расстроен, выяснив, что упражнение не получается почти у половины гномов. Тратить время на повторение было бесполезно, с каждым днем приближалась дата выхода экспедиции. Поэтому, мне пришлось разделить гномов на тех, кто уже мог делать упражнение, держа меч в руках, и на тех, у кого пока не получалось. Отправив отстающих на дальний конец плаца заниматься самостоятельно, приказал оставшимся гномам вновь разбиться на пары. Как только гномы заняли свои позиции и скрестили мечи друг с другом, мы с мастером Горгом завязали, заранее припасенными черными тряпками, воинам глаза.
   - Начинаем как вчера, те, кто слева от меня, пытаются оторваться от своего противника, задача тех, кто справа, не дать им это сделать. Ваша задача усложняется тем, что вы не должны случайно (я сделал акцент на этом слове) ранить своими мечами противника. Через пол-удара меняетесь.
   Гномы начали медленно двигаться. Сначала неуверенно, но затем скорость их движений возросла. Через два удара часов, когда у них стало более или менее получаться, я предложил им усложнить упражнение. Мы, для начала, заменив мечи деревянными палками, чтобы бойцы не поранили друг друга, заставили гномов во время упражнения передвигаться по площадке. Через некоторое время получилась куча-мала. Гномы постоянно сталкивались друг с другом, либо задевали соседей своими палками, при этом так сочно комментировали происходящее с ними, что мне удалось разжиться новыми выражениями. На усвоение этого упражнения у них ушло около пяти дней. В итоге, гномы стали более осторожны, у них обострилась интуиция, которая позволяла им заранее уходить с траектории движения меча противника, более того, у них появилась плавность во всех их передвижениях. К сожалению, это все, что мне удалось достичь. Когда я попытался усложнить тренировку, разбросав для этого камни им под ноги, гномы не смогли передвигаться. Ну, что же, и то, что они достигли, уже хороший результат. Я смотрел, как гномы передвигались по площадке с завязанными глазами и постоянно спотыкались, отчаянно при этом ругаясь. Вообще, пока я жил здесь, понял, что гном хотя бы без пары крепких словечек - это неправильный гном. Собравшись прекратить бесполезное занятие, я уже набрал в легкие воздух и вдруг почувствовал легкое дуновение ветерка, коснувшееся моих волос, и тут же раздался нежный знакомый голос у меня в голове.
   - Развлекаешься? И ты серьезно думаешь, что эти косолапые смогут танцевать? -
   - Думаю, что да, хоть научить этому их оказывается невероятно сложно. Для этого нужно время, которого у меня нет.
   - Интересно будет посмотреть на танец гномов... А хочешь, помогу? - раздалось неожиданное предложение.
   - Ты серьезно? Если да, то, конечно, хочу! Мне ведь с ними идти против вампиров. -
   - Поэтому и помогу. Что-то в последние время эти неудачные порождения драконов стали меня раздражать. -
   Из-за моего плеча вышла изящная девушка в белоснежном ажурном плаще, и, танцуя, заскользила между гномами. Она слегка коснулась каждого из них. Закончив с гномами, она подошла ко мне и, наклонившись к уху, прошептала:
   - Будь осторожен, если ты погибнешь, я очень на тебя сильно обижусь. С кем мне тогда танцевать? -
   И после этих слов исчезла.
   Я смотрел на гномов, у которых неожиданно (для них конечно) стало все получаться. Ко мне подошел старый мастер с глазами величиной с добрый гномий кулак.
   - Это была ОНА?!
   - Да, и она помогла твоим парням. -
   - Но, как это возможно?! -
   - Не знаю... -
   Я, поклонившись мастеру, развернулся и пошел в свое временное пристанище.
   Так в тренировках с гвардией и в исследованиях с магами, незаметно пролетела десница. Я приходил домой к Сангорору и, помывшись, ложился спать, сил на ужин у меня не оставалось. Но, в последний день перед выходом в экспедицию, я сообщил всем, что буду отдыхать и набираться сил перед походом, поэтому все занятия отменяются.
  
   Замок "Нокарадо", кабинет хозяина замка.
   Герцог сидел за своим рабочим столом и просматривал бумаги, которые в большом количестве лежали у него на столе. Рядом с отцом стоял Горни, он держал в руках письмо и внимательно его перечитывал.
   - Отец, похоже, ты был прав. Этот список эльфов, что официально получили разрешение на пребывание в нашей Империи, очень разнится с истинным количеством эльфов, которое зафиксировали в наших городах.
   - Этого можно было ожидать. Хотя, если бы не произошел тот бой эльфов с Анри, и мы бы не обыскали труп эльфа, который остроухие не смогли забрать, мы бы до сих пор не знали, что у них есть порталы, которые могут использовать даже существа без Дара. Соответственно, даже бы не догадывались о деятельности эльфов в нашей империи. Хотя, думаю, что не только эльфы пользуются ими. Нужно будет еще отслеживать активность дроу. -
   - Отец, а эльфы не выступят против Империи открыто, после стольких исчезновений их соплеменников? -
   - А, что они нам могут предъявить? Сколько официально пересекло нашу границу эльфов, столько и числится в живых. А то, что исчезло полторы сотни остроухих, так мы всегда можем спросить, а откуда они взялись на нашей территории? -
   - Но, отец, ты же знаешь, что эльфы всегда мстят тем, кто покушается на жизнь их сородичей. -
   - А род де Оностре, тоже никогда и никому не прощает, когда кто-то поднимает руку на нашу семью! Эти остроухие засранцы чуть не убили твоего брата! - герцог, теряя над собой контроль, перешел на крик. - А ты боишься их мести, из-за того, что мы начали им мстить?! Мы подло не убили ни одного эльфа, все они подохли на честной дуэли! Жаль, что мы не смогли лично поучаствовать в каждой из них. А ты учись у Анри! Вот кто никогда не сдается!
   - Но, отец, ты ведь сам хотел отправить его к Гремучим морям! -
   - Я помню это, Горни, - успокоившись, произнес герцог. - И это до сих пор гложет меня. Каждый раз, когда закрываю глаза, я вижу перед собой лицо Анри и пытаюсь подобрать слова, чтобы извиниться перед ним, но не нахожу тех, которые могли бы оправдать тот мой малодушный поступок. Наверное, именно поэтому я так ищу его, ищу и боюсь, что он не простит меня...
   - Отец, не только твоя вина в этом. Вспомни, ведь это я тогда испугался, что ты меня пошлешь на границу, и предложил кандидатуру Анри. Так что часть вины лежит на мне. Я тоже виноват перед нашим малышом. -
   В этот момент засиял кристалл вызова, стоящий на столе. Герцог провел над ним рукой, активируя его, и перед ними возникло слегка размытое изображение невысокого мага, одетого в простой серый камзол.
   - Учитель, - обратился он с поклоном к герцогу.
   - О, Пастал! Давненько тебя не было слышно. Как твое посольство у гномов? Как дела у супруги, она вроде ждала вашего первенца?
   - Спасибо, все хорошо, учитель. Лаурика успешно родила, малышке уже две декады. Имя еще не придумали, Лаурика ждет свою маму к нам в гости. Для этого я даже снял дом на другом конце города.
   - Хорошая шутка, Пастал! Ты, как всегда, полон юмора!
   - Учитель, я неспроста вызвал Вас. -
   - Что случилось? - герцог, внутренне весь подобрался.
   - Я не знаю, как Вам это сказать... -
   - Пастал, ты знаешь, я не люблю, когда идут к нужному дальними дорогами. -
   - Учитель, я видел вчера вечером Вашего сына, Анри. И был очень удивлен.
   - Говори! -
   - Я как раз ехал во дворец Подземного владыки и встретил его по пути, он не заметил меня, и я смог со стороны понаблюдать за ним. Знаете, он был явно в ярости, когда шел во дворец. Никто из дворцовой стражи не смог его остановить.
   - Еще бы, - фыркнул герцог. - Как они стражами собирались, остановит Тиера Империи?
   - Учитель, я не сказал главного, он использовал магию... Причем такую, что мне захотелось ущипнуть себя. Вы говорили, что он не имеет Дара. А он вчера кидался такими заклятиями, что у него, как минимум, уровень боевого магистра! -
   Отец с сыном недоуменно переглянулись.
   - Ты ничего не путаешь, Пастал?
   - Нет, учитель, Ваш сын чуть не раскатал этот дворец по камушку. Королевская гвардия, в ужасе, просто попряталась от него. Он ввел стражников стоящих на мосту в стазис одним взмахом руки, даже не останавливаясь для формирования заклятия! Затем, создал заклятие воздушной стены, которая самостоятельно преобразовалось в заклятие воздушного удара, зашвырнув стражей с моста прямо во двор дворца. После этого, вынес каменные ворота дворца, которые попытались перед ним закрыть, одним воздушным кулаком! Что там было дальше во дворце, никто не знает. Гномы озвучили официальную версию произошедшего: "Проверка боеспособности дворцовой охраны". Сегодня мне удалось узнать, что какой-то маг, по просьбе короля, будет обучать в течение десницы подгорных магов, и дополнительно дворцовую гвардию.
   Я выяснил, где будет проходить обучение гвардии. Но, мне не удалось подойти к Вашему сыну. Его охраняют лучше, чем самого короля. Меня завернули за квартал от таверны, где он обедал. Гномы с него, похоже, готовы пылинки сдувать. Я смог применить узор дальновидения. Все бегают возле него с такими счастливыми лицами, словно он подарил им Молот Первого короля (гномья присказка, обозначающая в человеческой интерпретации - амулет исполнения желаний).
   - Пастал, ты сможешь договориться, о моем прибытии в подгорную столицу?
   - Нет, учитель. Гномы остановили выдачу разрешений на посещение их столицы. Якобы готовятся к национальным празднованиям. Это похоже на правду, но лишь отчасти. Действительно, через две десницы у них праздник в честь победы над наивсами. Но гномы никогда не готовились к нему заранее и, тем более, не закрывали город от приезжающих. Поэтому, думаю, они что-то затевают.
   - Спасибо, Пастал, за информацию. Если узнаешь что-то еще, связывайся со мной в любое время. И передай мои поздравления жене. -
   Кристалл вызова давно потух, а герцог с сыном все также, молча, сидели, обдумывая услышанное.
   - Пап, а может все это время Анри притворялся? -
   - Нет, Горни, не думаю, что это возможно. Ведь я прекрасно знал обо всех ваших шуточках над малышом. Ты не задумывался, почему я вас не останавливал? В одной книге я прочитал, что у ребенка Дар проснулся во время грозящей ему опасности. Я надеялся, что у Анри тот же случай, но как выяснился, ошибался. После того, как я понял, что у него нет Дара, я просто не стал им заниматься, отдав его матери. Да и чему я его мог научить? Да... теперь выясняется, что глупей отца, чем я, во всей Империи не отыскать. Ладно, пока Анри в относительной безопасности, займемся дальнейшим отловом ушастых. -
  
   Дом купца Сангорора.
  
   По дому разнеся крик малышки Розины.
   - Анри, к тебе пришли! -
   Странно, кто мог прийти ко мне в дом Сангорора? Недоумевая, я вышел из комнаты, и, на всякий случай, окружив себя мягкой защитой, стал спускаться по лестнице. В прихожей стояло пять гномов в серых плащах, капюшоны которых были надвинуты на лица. Возле них стоял задумчиво хозяин дома. Сангорор увидев меня, махнул рукой, приглашая в гостиную. Таинственные гости двинулись следом за нами, не проронив ни слова при этом.
   - Анри, поставь защиту от любопытных, - попросил Сангорор.
   Гости в этот момент подошли ближе. Я, хоть и был удивлен, раскинул защитный полог на всю комнату. Как только защитный полог был создан, гости скинули капюшоны. Передо мной стоял самолично Подгорный король с телохранителями.
   - Что-то случилось, Ваше Величество? -
   - Да, Анри, и давай без официоза. Здесь все свои.
   - Но, почему здесь, а не во дворце? -
   - Похоже, у стен моего дома есть чужие уши, - приглушенно проговорил король, садясь в кресло.- Кажется, враги прознали про наши планы.
   - Подождите мгновенье, Ваше Величество, - я, прикрыв глаза, чтобы не отвлекаться, попытался уловить какую-то мысль, проскользнувшую на грани моего сознания. Эта была очень важная мысль, и она появилась после слов короля. Несколько тактов я просто стоял и не мог сообразить, что именно у меня ассоциировалось с ушами в стенах. И тут меня осенило - демон, тот, что показывал мне с помощью своего узора разговор эльфов! Эльфы всегда были хорошими магами, и, если они не почувствовали следящий узор, то я его тоже мог не заметить! Демон же говорил про игры. Они подслушали нас и внесли свои корректировки в сюжет развития событий. А раз так, то и здесь вполне может быть их следящий узор. Что делать? Можно поискать его, но тогда демоны сразу поймут, что их вычислили, и никто не знает, что они придумают. Значит пусть все идет дальше, но уже с моими корректировками.
   - Ваше Величество, можно с Вами поговорить наедине?
   - Конечно, Анри. И я просил без официоза!
   - Тебе нужна отдельная комната, Анри? - спросил Сангорор.
   - Нет, спасибо тебе, Сангорор. Мы уединимся здесь, если ты не против. Вот только сойдем с твоего великолепного ковра. -
  Стащив удивленного короля с кресла и откинув ковер в сторону, встал посреди комнаты. Король недоуменно стал напротив меня.
   - Возможно, будет немного неудобно, но это необходимо для того, чтобы нас не подслушали в очередной раз. -
   Я создал вокруг нас металлический смерч, отгородившись, таким образом, от окружающих. Про наружный защитный контур пришлось забыть, я еще не настолько крут, чтобы поддерживать такие заклятия одновременно. Король изумленно смотрел на стремительно вращающуюся вокруг нас стену из металлического песка.
   - Теперь можете рассказывать, как Вы выяснили, что нас вычислили?
   - После нашей беседы, я долго думал и, как мне кажется, смог рассчитать приблизительное местоположение входа в Дартар. Тогда я послал наблюдателей к тому дворцу вампиров, про который ты говорил. Один удар назад от моих наблюдателей по амулету связи пришло сообщение. Вампиры вдруг резко активизировались. К замку прибыло сразу несколько отрядов. Причем, как минимум, половина из них - Высшие! Возле нашего портального кольца они устроили засаду. Отсюда, только один вывод - в моем ближайшем окружении есть предатель.
   - Не все так грустно, есть в этом мире существа, способные подслушивать на огромном расстоянии. Это демоны нижнего престола. Боюсь, именно это и произошло. Но, вот теперь интересно, про это сообщение демоны знают или нет?
   - Навряд ли, амулет связи вделан в мою серьгу. Когда он сигналит о вызове, я просто прижимаю серьгу к уху и тем самым активирую его. Этот амулет придумал мой прадед, для того, чтобы никто из его окружения не услышал сообщения шпионов, приходящие к нему.
   - Тогда, мы меняем план. Сначала мы выдвинемся в сторону Дартара, пусть думают, что мы не знаем о засаде. На промежуточном портальном кольце, мы поменяем направление и воспользуемся кольцом, находящимся на границе Империи. Там мы можем попросить дополнительную помощь у егерей моего полка. Думаю, парни не откажут мне. Когда егеря отвлекут эльфов, мы проникнем на территорию Великого леса и извлечем из его недр Камень Памяти. Анимор прилетит и унесет его к себе в город. Вампиры переполошатся, и часть их поспешит к нам. Мы, тем временем, разгромим хотя бы один самый маленький замок на их территории. Вот тогда вампиры, думаю, плюнут на все и помчатся охранять свои гнезда, а у нас появится шанс прорваться в Дартар и закрепиться там. Анимор говорил, что у Вас там было много оружия, да я сам видел его на "Саламандре". Вооружившись, мы сможем расчистить путь следующему отряду. Как Вам мое предложение? -
   - Согласен, я отдам распоряжение всему составу экспедиции, чтобы они беспрекословно слушались тебя. Пояснения ты сам им дашь по пути. Ну, что? Тогда в добрый путь. Завтра рано утром отправляетесь. -
   Дождавшись, пока мое плетение окончательно исчезнет, король пожал мне руку, кивнул Сангорору, накинул на голову свой капюшон и, развернувшись, быстро пошел к выходу. Его телохранители молчаливо последовали за ним. Кажется, сегодня ночью никто не успеет поспать...
  
   14. Поход.
  
   Приблизительно за два удара часов до рассвета в дверь постучали, и, когда слуга открыл ее, ему вручили пергамент, который приказали срочно отдать лично мне в руки.
   В пергаменте было указано место сбора нашей экспедиции, в котором я должен был появиться через пол-удара. Как я и предполагал, поспать мне не дали. Выглянув в окно и убедившись, что до рассвета еще долго, я выругался про себя и начал одеваться. Собирать вещи нужды не было, все, что было необходимо для похода, было мной собрано еще вчера.
   Вообще, день у гномов начинался необычно для простого человека. Так как Согран отсюда из-под земли не был виден, то день начинался просто с того момента, когда включалось освещение улиц. Да, именно включалось! Со слов Сангорора, приблизительно около двухсот лет назад гномам надоело самостоятельно бегать по городу и зажигать светильники на улицах. Вот тогда, чья-то умная голова предложила механизм, который отсчитывал определенный период времени и поджигал масляные светильники на улицах города. Этот же механизм вечером перекрывал поток масла в светильник, и тот постепенно угасал. Получались этакие своеобразные сумерки. Конечно, сейчас в городе было полно магических светляков. Гномы были довольно богатым народом и могли позволить себе такую роскошь - освещать улицу возле своего дома парой магических светильников. Но, что осталось незыблемым, так это старый механизм, стоящий в каждом квартале на большом столбе и отсчитывающий с помощью тяжеленных гирек, закрепленных на цепи, свисающей из короба механизма, время. Именно по положению гирек, гномы могли с точностью определить время суток. И теперь выйдя из дома и глянув на механизм, убедился, что честные гномы могли еще спать, как минимум, пару ударов, а я, скромный, мог спокойно спать, как минимум, еще три удара, особенно учитывая то, что я сегодня абсолютно не спал! У меня проснулось неуемное желание подкорректировать какому-нибудь вампиру его мерзкую физиономию. Ведь именно из-за них приходится так рано отправляться в путь.
   Мы пошли знакомым мне маршрутом к портальному кольцу. Возле него уже стояли знакомые мне гномы: десять гвардейцев и четверо магов. Гномам, как и мне, похоже, сегодня не удалось выспаться. Все стояли хмурые и сосредоточенные. Ко мне подошел Гарг - тот самый гном, что придумал, как переделать заклинание каменной пыли.
   - Наш король приказал передать Вам это, - с этими словами он протянул мне металлическую бляху с выгравированным на ней гномом, держащим в руке раскрытый свиток.
   - Что это? -
   - Королевская печать, тому, кто держит ее в руках, обязаны подчиняться все гномы. Поэтому будьте аккуратны, господин Анри, любое Ваше слово - это слово старейшин и короля. Отменить Ваш приказ могут только они.
   - Опасная вещь. А если ею завладеет враг?!
   - Тогда она просто взорвется, уничтожив все на двадцать локтей вокруг. Эта печать настраивается на ауру конкретного владельца. Если будет необходимость, то приказ на подрыв можно передать и из дворца. В древности наши предки умели делать хорошие вещи.
   - Ну что, тогда в путь,- сказал я, обращаясь ко всем гномам, и первым пошел в коридор, ведущий к порталу. Печать я спрятал в поясной карман.
   Дежурный маг, выяснив нужное нам направление, перебросил нас в следующий портал. Как только мы все отошли от портальной вспышки, я вытащил печать и приказал провести нас во внутренние помещения. Портал снова мигнул, и мы очутились внутри небольшой комнаты посреди портального кольца, которое было меньше в два раза, чем предыдущее. На нас настороженно смотрели около десятка гномов, вооруженных секирами, которые они недвусмысленно покачивали в руках. Из-за их спин вышел невысокий, даже по меркам гномов, старый маг, одетый в обычный домашний халат, на его ногах были простые теплые домашние тапочки.
   - Доброго Вам пути, - поприветствовал он нас,- чем могу помочь носителю печати?
   - И Вам всем мягких путей, - ответил я ему по древним гномьим обычаям. Чем вызвал сначала удивление у старика, а затем довольную улыбку.
   - Давно не слышал я такого приветствия, почитай лет сто, как минимум. Сумели Вы меня удивить, молодой человек. Позвольте мне поинтересоваться, откуда у Вас такие знания наших обычаев? -
   - В детстве любил читать книги. -
   - Отрадно, отрадно. Так чем мы можем Вам помочь? -
   - Нам нужно помещение, где мы можем все выспаться, а лично мне нужно с Вами переговорить, это возможно? -
   - Конечно, правда, мы немного стеснены в условиях, но думаю, ребятки смогут уступить свои лежаки нашим гостям, - маг подал знак своим охранникам, чтобы они проводили гостей в жилые помещения, и, взяв меня за локоток, повел в противоположном направлении.
   Мы вошли в небольшую комнатку, из которой через бойницу, расположенную в одной из стен, было видно портальное кольцо. Сама комнатка больше была похожа на небольшой рабочий кабинет. Прямо возле бойницы стоял деревянный стол с удобным мягким креслом. По периметру комнаты размещались книжные шкафы, на полках которых, находилось множество книг вперемешку со свитками. Маг уселся в свое кресло и рукой предложил мне присесть на небольшой стул, на котором в данный момент лежала подушка.
   - Так о чем Вы хотели меня спросить? - задал вопрос маг, едва я присел на стул.
   - Все просто, и сложно, в тоже время. Мне нужна карта порталов, принадлежащих гномам. И Ваш совет, как можно запутать следы от возможных преследователей.
   - Ну, все зависит от того, куда именно вы хотите попасть. Хотя, давайте сделаем так. Насколько я понимаю, Ваша миссия довольно секретна, раз Вам дали королевскую печать, следовательно, и мне не нужно знать о том, куда ваш отряд двигается. Но, я могу показать Вам старую схему наших порталов, некоторые из них мы забросили, причины были разные. Одни были непопулярны из-за неудобного направления выхода, другие было очень сложно контролировать. Есть порталы в заброшенных шахтах. Но, все они вполне рабочие. Я дам вам свиток со всеми координатами этих порталов, и вы сами разработаете маршрут вашего движения. Такой вариант Вас устраивает? -
   - Это было бы просто идеально, но, к сожалению, я не умею самостоятельно перемещаться по ним. -
   - Думаю, это не проблема, я покажу Вам, как правильно создавать заклинание портала. -
   - Буду очень Вам признателен. Но, тогда я, если Вы позволите, в свою очередь покажу новую нашу разработку - "Каменную пыль". -
   - Каменная пыль? Интересное название... А что делает это заклинание? -
   - Давайте я Вам лучше покажу. Если я немного испорчу покрытие внутри кольца, это не вызовет проблем в его работе?
   - Нет, узор заклинания находится в самом кольце. То, что внутри не имеет значения.
   - Тогда, смотрите. -
   Я подошел к бойнице и сплел узор. Портальную комнату мгновенно наполнила раскаленная каменная пыль.
   - Оригинальное заклятие! - старичок радостно потер руки, заглядывая в бойницу. - Это получается, что любой, кто попытается напасть на нас, мгновенно прожарится насквозь? -
   - Не только. Если враг защищен от воздействия огня, он все равно будет дышать. И если он вдохнет эту раскаленную пыль, а перед созданием щита он все равно вдохнет воздух, то последствия сами можете просчитать.
   - Даже, если он построит защиту, мы ее пробьем арбалетами и моими заклятиями. А пыль закончит работу! Спасибо за подарок, молодой человек! Ну-с, теперь моя очередь, - с этими словами, старик вытащил откуда-то сбоку большой свиток и расстелил его на столе.
   Пол удара часов мы изучали схему порталов. Комментарии старого мага были очень кстати. Было впечатление, что он, самолично, побывал в каждом из указанных порталов, настолько подробно он рассказывал про них.
   После изучения карты, маг озвучил для меня заклинание портала. Узор портала очень напоминал тот, что десницу назад я увидел во сне. Запомнив его в точности и уяснив, куда именно нужно вплетать координаты для успешного перемещения, я удовлетворенно вздохнул. Кажется, не все так плохо. Теперь, попрыгав по порталам, я смогу наверняка сбить демонов с толку.
   Под конец нашей беседы, старичок вручил мне небольшую книжицу, в довольно потрепанном переплете. В ней были указанны координаты всех порталов. Положив ее в карман, я тепло попрощался с магом и попросил проводить меня к моим напарникам по походу. Маг, выглянув за дверь своего кабинета, подозвал стражника, дежурящего возле бойницы, и передал ему мою просьбу.
   - Через сколько времени Вы отправляетесь? - задал он, напоследок вопрос.
   - Полагаю, ударов через пять-шесть. Нам нужно выспаться, дорога будет сложной.
   - Тогда идите, отдыхайте. Через шесть ударов вас разбудят. -
   Я пошел вслед за стражником, который повел меня по узкому коридорчику. Мы быстро дошли до казармы, где уже похрапывали "мои" гномы. Устало завалившись на кровать, я мгновенно заснул.
   Проснулся я от того, что кто-то погладил меня по щеке. Подскочив с лежака, я замер. Передо мной стояла Ночная хозяйка.
   - Анри, уделишь мне немного своего времени? -
   - Конечно! -
   - Тогда давай отойдем, не будем тревожить сон твоих спутников. -
  Смерть подошла к стене и, махнув рукой, сплела узор из потоков. Каменная стена бесшумно подалась внутрь и отошла в сторону, открыв проход в темный коридор. Сплетя небольшой светлячок, я, освещая себе путь, пошел вслед за своей партнершей по танцам. Мы вошли в небольшую пещеру, казалось, естественного происхождения. Хотя, внимательно присмотревшись к стенам, можно было заметить, что здесь поработали киркой, но тот, кто обрабатывал стенки в этой пещере, постарался как можно лучше замаскировать следы своей работы.
   Смерть вытащила из воздуха два плетеных кресла и, поставив их на каменный пол пещеры, уселось в одно из них, приглашая жестом меня сесть напротив.
   - Анри, послушай меня внимательно. Тебе небезопасно путешествовать порталами. Твоих предков сгубило именно это. Я предупреждаю тебя, потому что мне не хочется потерять такого необычного партнера. Давай по порядку. Несколько тысячелетий назад, из Таурса смог вырваться один из его пленников. Вскоре, его узнали под именем - Владыка нижнего престола. Он, не самый сильный из тех, кто был заточен в Таурсе, но, как оказалось, один из самых умных. В Таурсе заточены неудачные последствия экспериментов двух безалаберных высших сущностей. Ну, да речь не об этом. Это существо, назвавшее себя Владыкой нижнего мира, как и все самцы, решило создать свой гарем. Вот там, одна из демониц и родила ему доченьку. Доченька выросла и стала очень сильным демоном. Но, важнее всего оказалось то, что она умом не уступает своему отцу. Викерхаркаша, так зовут ее, придумала очень хитрый способ, как избавиться от своего отца. Именно она придумала, как изменять узор портала так, чтобы он заворачивался сам на себя.
   - Это что значит: "Заворачивался сам на себя?"
   - Это значит, что узор портала срабатывает бесконечное количество раз, отправляя путешественника как бы в начало путешествия по кругу. Путешественника перекидывает внутри узора, из которого он не может выбраться. Но, Владыка смог. Вот только для этого, ему понадобилось пару тысячелетий, - Смерть усмехнулась. - За время его отсутствия, доченька постаралась на славу, вход в нижние миры ему стал заказан. Да и по остальным мирам ему стало передвигаться довольно сложновато. Доченька не смогла учесть только тот факт, что существует ключ от Таурса, который также подходит к вратам нижнего мира. Она просто не знала о нем. Но, об этом ключе знал Владыка, и он знал, кто именно хранит этот ключ. Владыка прибыл в мир хранителей ключа с требованием отдать его ему. Но, получил такой сильный отпор, что чуть не попал в мои ручки. Выжив, он стал придумывать, как ему добыть ключ. Хранители ключа каждый раз раскрывали его замыслы. Кроме последнего. Владыка натравил всех созданных им демонов на людей. И твои предки решили дать ему последний бой, навсегда отправив его дух в мою коллекцию. Они собрали всех: воинов, Хранителей, Носителей смерти, для отправки на берег Гремучих морей. Владыке это и было нужно. Он повторил трюк своей доченьки и завернул портал. Вот только атерры не могут жить, питаясь друг другом, в отличие от демонов. Именно так погибли воины твоего народа. Владыка надеялся, что сможет выяснить местоположение ключа, или как вы его называли - жезла, у оставшихся в городе старых Хранителей знаний. Но, те предпочли умереть, но сохранить свою тайну. Тогда эльфы вырезали всех оставшихся женщин и детей в городе. Теперь понимаешь, почему вам опасно передвигаться порталами?
   - Да понимаю, но что нам делать? -
   - Вы можете передвигаться старыми гномьими путями, и еще, я хочу показать тебе тайну твоего народа. Ждать, пока ты ее вспомнишь самостоятельно, нельзя. Поэтому закрой глаза. -
   Я закрыл глаза и провалился в сон. -
   Во сне я в теле воина стоял перед Хранителями в знакомой мне уже зале с белоснежными колоннами. -
   - Воин, ты знаешь, зачем ты здесь? - обратился ко мне глава совета Хранителей.
   - Чтобы получить знание. -
   - Ты прав. Настало твое время. Обнажи своих убийц. -
   Клинки, которые достал воин, были очень похожи на мои. Глава сходит со своего кресла и идет ко мне.
   - Воин, ты достиг много в искусстве гармонии. Твои учителя дали высокую оценку твоим качествам воина. Сегодня ты смог пройти испытание. Тебе осталось сделать последний шаг к совершенству. Поэтому, запоминай этот узор. Ты должен научиться мгновенно, вплетать его в узор твоих мечей. Этот узор позволит тебе убирать из цикла жизни любую сущность, кроме Высших. Храни эту тайну и никому ее не передавай. Ибо помни, если эта тайна станет доступна существам, слабым духом, ужас последствий не сможет предугадать никто! Теперь, ты Носитель смерти. На твои плечи ложится охрана миров. Прими мои соболезнования, ибо твой путь отныне никто не назовет легким. Чтобы ты не решил, это будет решением народа атерров, помни всегда об этом и не посрами нас. -
   Я проснулся. В моих ушах до сих пор звучали слова главы хранителей.
   - Ты запомнил узор, Анри? - Смерть смотрела на меня огромными голубыми глазами.
   "Какие красивые глаза" - мелькнула в моей голове мысль.
   - Да? Спасибо, - неожиданно произнесла Ночная хозяйка, изрядно смутившись. - Никто мне такого не говорил. Ладно, иди, Анри. Уводи через этот проход своих спутников. На каждом повороте ты увидишь знаки на старо-гномьем языке. Там будет указание, как вам идти. Старайся идти по пути, названым гужевым. И внимательно смотри на стены. На этом пути тебя ждет приятный сюрприз. -
   Я поднялся с кресла и, отвесив поклон своей собеседнице, пошел обратно.
   Разбудив магов, я, приложив палец к губам, показал, что нужно, соблюдая тишину, поднимать остальных. Вскоре все гномы стояли возле прохода и удивленно разглядывали его. Один из магов прошел в проход первым, увлекая остальных за собой. Мне пришлось уходить последним, окинув в последний раз наше временное пристанище, я решительно шагнул в пещеру. Едва мы сделали пару шагов по пещере, как камень тихо стал на место. Представляю лица стражей, когда они придут будить нас и обнаружат пустые лежаки. Жалко, что я этого не увижу.
  
   Неизвестная пещера. Магистр Гарг.
   Меня тихонько потрясли за плечо, открыв глаза, я увидел Анри, который приложив палец к губам, пошел будить Троуша. Понимая, что происходит что-то, не входящее в первоначальный план, я поднялся и стал тихонько будить остальных. Когда поднялся последний гвардеец, Анри, молча, показал нам на стену, нет, на проход в стене, ведущий в темноту! Клянусь Первым Молотом, этого прохода не было, когда мы ложились спать. Я еще порадовался тогда, что Анри понимает, что все не успели поспать этой ночью, и, поэтому, очень уставшие. Приказ на подготовку к экспедиции поступил буквально за шесть ударов часов до выхода в поход.
   И вот теперь мы столпились в этой пещере, удивленно рассматривая ее. Что эту пещеру делали гномы, было понятно с первого взгляда. Конечно, следы работ умело замаскировали. Но гномы нутром чувствуют, где естественные пустоты, а где - рукотворные. Это ниша была рукотворной. Интересно, а откуда Анри узнал об этом проходе? Готов побиться об заклад, никто на заставе портала даже не догадывается о наличии потайного прохода в их казармы. Вот будет у них шок, когда обнаружится наша пропажа. Судя по довольной улыбке Анри, он думает о том же. Меня все больше удивляет этот человек. Он явно сильный маг, как минимум уровня боевого магистра, но в нем нет и грамма чванливости, присущей людским магам, с которыми приходилось сталкиваться. Пока стоял с гвардейцами, выяснилось, что он обучал в эту десницу не только магов, но и их. Гвардейцы от него вообще в восторге. Он смог их своей необычной методикой заставить шагнуть в боевых искусствах значительно вперед. Маг-лекарь клялся своей бородой, что Анри для повышения уровня мастерства гвардейцев призвал какую-то великую сущность на тренировочную площадку, и та преобразовала гномов. Да и сами гвардейцы подтверждают, что чувствовали во время последней тренировки что-то странное.
   Едва камень встал на место, перекрыв проход, Анри зажег перед собой небольшой светляк и решительно пошел вперед. Нам ничего не оставалось, как молча следовать за ним. Анри шел вперед, иногда останавливаясь, рассматривая стены. Вот он остановился возле стены и стал пальцами счищать с нее пыль. Подойдя поближе, я увидел, что там был выбит небольшой узор, в котором угадывались руны нашего древнего алфавита. Анри пошарил по полу, и, вцепившись руками в кусок скалы, торчащей возле пола, стал поворачивать его вокруг оси. Камень поддался ему, и вдруг за моей спиной заскрипело. Я подпрыгнул от неожиданности и, накинув на себя защитный полог, обернулся. Сзади нас открывалась небольшая каменная дверь, искусно замаскированная под треснувший камень. Анри довольно улыбаясь, пошел вперед. Мысль о том, что потайная дверь сейчас захлопнется, и мы останемся здесь без проводника, очевидно, одновременно посетила всех нас, и мы дружно ломанулись вслед за Анри. Чуть позже до меня дошла вся нелепость этой ситуации, человек ведет по подземельям отряд гномов, и те боятся потерять его из виду, чтобы не остаться одним в этих непонятных пещерах. Да, что это с нами?! Хотя рассуждать будем потом, этот Анри свернул в какой-то поворот и надо спешить, чтобы его не потерять. Я рванул с остальными гномами за нашим проводником, чтобы в следующий момент изумленно застыть. Перед моим взглядом предстала непостижимая картина. Анри сидел на корточках и заглядывал под самоходную телегу, стоящую посреди пещеры. Все гномы восторженно смотрели на эту великую тайну, которая, казалась, уже почила в веках. Эти телеги были придуманы до открытия тайны порталов, благодаря им, гномы могли передвигаться под землей быстрее, чем люди на своих конях по поверхности. Потом эти телеги забросили за ненадобностью, ну, сами подумайте, зачем трястись в телеге несколько дней, когда можно проделать тот же путь за одно мгновение. Да и для использования этих телег были нужны камни силы, а это очень дорогая вещь, даже по нынешним временам.
  
   Анри, пещера.
   Я стоял и рассматривал незнакомый мне агрегат. Наверное, это и есть тот приятный сюрприз, про который говорила Ночная хозяйка. Вот только как им воспользоваться? С этим вопросом мне пришлось обратиться к, стоящим за моей спиной, гномам.
   - Кто-нибудь знает, что это такое?
   - Это самоходная телега. -
   - Да? А как она работает?
   - Вы когда-нибудь катались зимой с горки? -
   - Честно? Не приходилось. Но принцип я понимаю. Вот, если мы скатимся с горки, как потом подниматься наверх? И как останавливаться, если сильно разгонимся?
   - Система движения очень проста. Сначала, тележка катится вниз и разгоняется, затем за счет разгона, немного поднимается вверх на следующую горку, а там ее подхватывает амулет, закрепленный наверху горки, и затягивает наверх и так далее, пока не приедете на место. А чтобы телегой не воспользовались враги, на ней ставится опознавательный амулет. Если он не срабатывает, амулет на горке отказывается затягивать телегу на горку. Так что, к сожалению, мы не сможем воспользоваться этим транспортом. И можно вопрос, почему мы не переместились порталом?
   - В наши планы были внесены коррективы. Больше вам пока знать ненужно. И, кстати, вот этот цилиндр случайно не тот самый амулет? -
  Я показал пальцем на валяющийся в пыли, среди каких-то полусгнивших тряпок, цилиндр, размером с кулак.
   Один из гномов рукояткой секиры аккуратно поворошив тряпки, выкатил цилиндр из этой кучи. К нему сразу подошел Гарг и поднял его из пыли.
   - Да, если описания не врут, это он. Но, похоже, полностью разряжен. Да и неизвестно, в каком состоянии амулеты на этой дороге и вообще непонятно куда она ведет! -
   - Думаю, ведет она туда куда надо, и что-то мне подсказывает, что с амулетами будет все в порядке, если вот этот зарядить. -
   Я стал рассматривать большую каменную плиту, к которой был прижат агрегат. Плита лежала на мощном энергетическом потоке и, явно, подпитывалась от него. От плиты через скалу уходила слабая нить заклинания. Надо попробовать активировать амулет. Есть же причина, по которой он не работает.
   Перейдя на магическое зрение, я посмотрел на плиту. Похоже, кто-то специально повредил плетение амулета. Но, этот неизвестный отставил себе путь к отступлению. Прямо внутри камня была спрятана схема плетения. Так что, восстановить узор не составит труда. Взяв поток, я начал медленно, согласно схеме, сплетать узор. Это оказалось несложно, узоры, которым меня учил Анимор, были на несколько порядков сложнее. Закончив плетение, я открыл канал для подпитки и... ничего не произошло. Я не мог понять, где я ошибся, ведь узор полностью соответствует схеме! Может в самом изображении, сделали специально ошибку, для того, чтобы враг не смог воспользоваться этим устройством?
   Я сел на пол и стал думать, что делать дальше. Схему я скопировал, но вот понять принцип, по которой она работает, не мог. Вообще, эта схема какая-то неправильная, чего-то в ней не хватает. Точно! Вот я идиот! Гарг же мне говорил, что без этого цилиндра амулет не работает!
   Подскочив с пола, я кинулся к Гаргу и выхватил из его рук цилиндр. Да, он разряжен, но подпитать его энергией несложно. Вот куда его в этой телеге устанавливать?
   Зарядив на ходу этот амулет, я полез в телегу. А, вот посередине удобная выемка, как раз под него. Вставив в нее цилиндр, я посмотрел на плиту. Плита - амулет ожила. Телега покачнулась и прижалась к нему. Так, уже лучше. А что будет, если амулет перевернуть? Меня остановил крик Гарга.
   - Подождите, господин Анри! Не трогайте амулет! - маг обернулся к остальным гномам, которые наблюдали за ходом моих "научных изысканий" и рявкнул: - Чего ждете?! Быстро все в телегу! Кто не успеет залезть, будет на своих двоих догонять! -
   Дважды повторять не пришлось. Гномы быстро разместились на скамейках телеги и стали привязывать себя к стальным скобам веревкой, непонятно откуда вытащенной. Меня тоже усадили посередине, возле цилиндра, напротив Гарга.
   - Этот амулет срабатывает, когда его поворачиваешь! - объяснил мне маг.
   Это что? Если бы я сейчас его повернул, то вместе с этой телегой помчался бы один по туннелям? У-пс... в следующий раз надо поосторожней баловаться с чужими амулетами. Гарг зажмурился, вжался в скамейку и повернул вокруг оси цилиндр. Лично у меня сложилось такое впечатление, что телега получила гигантский пинок, уж слишком быстро мы поехали, хотя, наверное, больше подходит слово - полетели. Вот, правда, куда прилетим, было непонятно. Будем надеяться на то, что Ночная хозяйка не посоветует мне плохого, до этого момента, во всяком случае, она только помогала.
   Через некоторое время я стал привыкать к монотонному движению верх - вниз. И, судя по внимательным взглядам гномов, пора открывать тайну нашего предприятия.
   - Думаю, в такой дикой тряске нас будет сложно подслушать, поэтому, я расскажу вам о настоящей цели нашего путешествия. Дело в том, что вашему королю доложили, что вампиры приготовились к встрече нашего отряда. Причем, комитет по встрече будет состоять в основном из Высших вампиров. -
   Гномы испуганно стали переглядываться, еще бы, каждый в нашем мире знает, насколько опасны Высшие вампиры.
   - Поэтому, мы с вашим королем решили отвлечь их от входа в Дартар. Для этого мы сейчас отправляемся в Великий лес, чтобы помочь драконам добыть одну очень важную для них вещь. После этого, мы перейдем горы и нападем на любое гнездо вампиров, они просто обязаны кинуться защищать свои гнезда. И тем самым бросить охрану входа в Дартар. Теперь, почему мы не воспользовались порталом. В нашем мире заперты демоны нижнего престола (про Владыку я решил умолчать, нечего их пугать больше, чем надо), и эти демоны помогают вампирам. Они умеют уничтожать тех, кто путешествует порталами. Вопросы? Если нет, давайте спать. А то я, лично, не выспался. -
   Мы ехали очень долго. Я оказался прав. Все амулеты имели сообщение между собой. Включив один из них, мы активировали все. Все-таки надо отдать должное гномам, это очень умный народ, ведь чтобы придумать такое, нужно иметь немалую смекалку! Пока мы ехали, гномы готовились к предстоящей схватке, воины делились между собой своими секретными приемам, маги обсуждали варианты боевых заклинаний.
   Всю дорогу я тренировался в быстром создании плетений. Когда гномы засыпали (не без моей помощи), учился вплетать в узор мечей, увиденное во сне плетение. Примерно через два дня, а может и три, считать время здесь было невозможно, телега стала замедлять свой ход, и, вкатившись в прямой туннель, постепенно остановилась. Нашей радости не было предела. Сидеть сиднем надоело абсолютно всем. Конечно, туннели были высокими и позволяли выпрямляться во весь рост даже мне. Что мы периодически и делали. Постоянно сидеть было невозможно, ноги просто отекали. Как гномы умудрялись путешествовать на таком транспорте постоянно, для меня было загадкой. Это же, какое здоровье надо было иметь?
   Тактов сто мы все разминались. Кто-то подпрыгивал, кто-то, наоборот, приседал, чтобы разогнать кровь по жилам. Размявшись и создав несколько светляков, мы начали исследовать место, в котором оказались. Перед нами находился просторный грот, в стенах которого были вырезаны большие ниши. В них мы обнаружили каменные ларцы, а внутри аккуратно уложенные доспехи и оружие. Все было густо смазано жиром и завернуто в промасленную ткань. Плюс ко всему, на все вещи когда-то давно был наложен узор сохранения. Иное объяснение такой прекрасной сохранности вещей тяжело найти. Ведь, если верить рунам, изображенным на ткани, в которую было завернуто оружие, оно ждет здесь своих владельцев более полутора тысяч лет. Гномы славятся своей педантичностью, естественно они написали дату, когда упаковали в лари оружие. Зачем гномам понадобилось строить тоннель с потайными ходами и оставлять здесь такую кучу оружия? Частичный ответ смог дать мне Олграм - один из гвардейцев. Как выяснилось, это была одна из тайн гномов. Эти тоннели строили по всему периметру Подгорного королевства. Смысл их был в быстрой переброске войск в тыл напавшего врага. На выходе из тоннелей строили такие запасники. К сожалению, о многих тоннелях теперь неизвестно. Их строили в рассвет Дартара. Естественно схемы тоннелей хранились в королевской сокровищнице. Ведь страшно даже представить себе, что было бы, если бы враги нашли эти тоннели и по ним смогли бы напасть на города Подгорной страны. Но в данном случае, подобная секретность вышла боком самим гномам. После падения Дартара, были найдены только те тоннели и проходы, про которые помнили выжившие во время атаки воины. Да еще периодически их находят при расширении городов. К сожалению, гарнизоны, расположенные в простых городах, не были посвящены в тайну тоннелей.
   Гномы, между тем, перебирали содержимое ларцов. Все оружие было превосходного качества. Я стал ловить на себе выжидающие взгляды своих спутников.
   - Что еще случилось? - устав ждать, когда гномы спросят напрямую меня о том, что их терзает, спросил я.
   - Такое дело, - замялся Уграр. - Обычно, когда находят такой запасник, все оружие отправляют в королевскую оружейную. Но, если Вы говорите, что нам нужно будет драться с Высшими вампирами, может, мы возьмем во временное пользование эту амуницию? Все же она будет получше, чем наша, по крайней мере, сможем подольше продержатся против них. -
   - Гарг, ты говорил, что печать дает мне право действовать от имени короля? -
   Гарг в ответ только кивнул, видимо догадываясь о том, что я сейчас сделаю.
   - Воины, вы должны выбрать достойную замену для своего оружия из этого запасника, и с этого момента оно будет только ваше. -
   Гномы довольно заулыбались.
   - Магам тоже нужно подобрать себе кольчуги и оружие. И не спорить! - увидев, как мне собирается возразить Вар, сказал я. - Если вы не сможете бить заклятиями из-за того, что будете бояться задеть своих, поможете клинком. С оружием обращаться умеете? -
   Маги синхронно кивнули и стали разбирать содержимое ларцов вместе с гвардейцами. Вскоре все переоделись и вооружились новым оружием. Оглядев гномов, которые сосредоточенно упаковывали старое оружие в лари, решил не мешать им. В противоположной стене была видна каменная лестница, ведущая наверх. Поднявшись, обнаружил небольшую площадку размером в пять квадратных локтей. В противоположной стене была явно сделана дверь. Но меня больше заинтересовало смотровое окно, расположенное возле двери, к которому вела маленькая приставная металлическая лестница. Забравшись на нее, я откинул защелку и открыл крохотное окошечко, чтобы в следующее мгновение кубарем скатиться с нее и ущипнуть себя за руку.
   "Нет, этого просто не может быть!" - мелькнула в моей голове мысль.
   По лестнице, тем временем, стали подниматься гномы.
   - Гарг, тебе не будет сложно подняться и посмотреть, что там снаружи? -
   Гарг удивленно глянул на меня, молча, поднялся наверх и заглянул в окно.
   - Что ты там видишь? - спросил у Гарга я.
   - Полянка, небольшая речка невдалеке... -
   - Там справа, случайно, на том берегу небольшой замок не стоит? -
   - Стоит... -
   - Весело... -
   - Что случилось, Анри? -
   - Это моя бывшая застава... -
   - У-пс... -
   Значит, мы почти у цели... -
   - Так. Вы все ждете здесь. Я пойду на переговоры с егерями. Потом вернусь и решим, что делать дальше. Гарг, открывай дверь. -
   Выйдя на поляну, я огляделся, так и есть, именно на этой поляне мы всегда разделялись, когда шли на патрулирование границы. Вон за тем косым деревом идет тропинка на юг, а прямо за этим каменным валуном, из-за которого я вышел, идет тропа в том направлении, где напали на наших парней. Меня охватила ностальгия, захотелось посидеть у костра во дворе заставы, поболтать с парнями... На миг захотелось повторить шутку со стражами на воротах - незаметно подкрасться к ним и напугать. Но, пришлось отбросить эту мысль. Никто не должен знать до последнего момента о моем прибытии сюда. Вполне возможно, что у эльфов здесь есть шпионы, если уж даже гномы у нас под носом смогли построить такой схрон. Лучше дождусь здесь один из патрулей и передам весточку на заставу. Сказано - сделано. Я затаился среди деревьев в высокой траве, скопировав на свой плащ узор из амулета, придуманного Юджином. Ждать пришлось долго. Уже ближе к вечеру я услышал, как зашелестела неподалеку трава. Егеря, только они могут так тихо идти по лесу. Мимо меня прокралась егерская четверка. В этой четверке было знакомое лицо. Я застрекотал, как кузнечик, - наш условный сигнал. Раз, два, пауза и еще раз. Егеря замерли, быстро залегли в траву и активировали амулеты Юджина.
   - Прейер, это я. Нужно поговорить, ползи к косому дереву, - тихим шепотом обратился я к своему старому товарищу.
   Один из холмиков дрогнул и тихо пополз в мою сторону. Приблизившись, Прейер приподнялся, выглядывая меня в траве.
   - Анри, ты?! - на лице Прейера было написано нешуточное изумление. - Откуда ты? И что за маскировка? Почему ты не идешь на заставу?
   - Прейер, все потом. Слишком много проблем. На меня охотятся. Поэтому никто не должен знать, что я здесь. Скажи, Людви или Юджин на заставе? -
   - Да, - лицо Прейера стало серьезным. - Тебе нужна помощь? -
   Вот, за что я люблю егерей, так за нашу дружбу. Прейера не интересовало, кто именно охотится на меня, его не волновало, что это могут быть опасные противники, у Тиеров просто не может быть других. Он сразу предложил свою помощь, и я знал, что это не пустой треп. Ради такой дружбы, можно отдать свою жизнь, не задумываясь...
   "Нет, Прейер, я не втяну тебя в этот бой, я не имею морального права рисковать ни твоей жизнью, ни жизнью наших парней, это мой бой и бой гномов" - подумал я, глядя в его глаза.
   - Передай им, чтобы они пришли сюда, как можно быстрее. Нужно поговорить с ними. Можешь организовать? -
   - Не вопрос, сделаю. Что-то еще? -
   - Пока нет. -
   Прейер кивнул, застрекотал пять раз. Из травы поднялись егеря, и почти бесшумно, с максимально возможной быстротой, направились к заставе. Теперь осталось только ждать.
   Как только егеря вошли в ворота крепости, я полностью перешел на магическое зрение. Через небольшой промежуток времени я заметил, что потоки начали изменять свое движение, - за камнем открывался портал.
   Переместившись за камень, увидел стоящих под пологом невидимости двух людей. Да, полог невидимости у эльфов все же получше будет, надо нашим подкинуть свой вариант заклинания невидимости. Я вошел под полог и тут же попал в объятия Юджина и Людви. Они трясли меня, обнимали и засыпали кучей вопросов. В моем горле застряли комом все слова, которые я хотел им сказать, все, что я мог, это смотреть на дорогие лица моих друзей. Мне стоило огромных усилий, решиться сказать им истинную причину моего прибытия сюда. "Единый! Как же страшно вовлекать своих друзей в такие передряги!" - думал я, слушая своих друзей.
   - Мужики, стоп. Подождите. Давайте все немного позже. Сейчас я изменю, твой купол, Юджин, и поговорим. -
  
   15. Схватка.
   Перехватив управление у Юджина над щитом и, усилив его, я уселся на траву, приглашая друзей располагаться рядом.
   - Я неспроста здесь оказался, мне придется вовлечь вас в очередные неприятности. Если вы будете не против...
   - Говори, Анри, что случилось? - сразу сделался серьезным Людви.
   - Сначала, я попрошу вас сохранить в тайне то, что я сейчас скажу. Я прошу вас об этом, как своих друзей, а не как егерь - егерей. Прошу, потому что от этой тайны зависит очень много жизней. Вы готовы поклясться? -
   - Я клянусь сохранить твою тайну, друг. -
   - Я клянусь сохранить твою тайну, брат мой. -
   - Тогда по порядку, вы оба знаете, чей я сын, - дождавшись утвердительных кивков, продолжил, - именно по этой причине я сбежал тогда из дворца, не хотел встречаться с отцом. -
   - Но почему?! -
   - Когда-то отец предал меня, хотя я сейчас думаю, что он выбирал из двух зол меньшее. Но, не об этом. После дворца я переместился в один маленький городок, и мне неподалеку повезло встретить друга - дракона Сонимора. Он был в плену у остроухих. Я смог разрушить заклятья, что держали его, и мы улетели в город драконов, который находится за Гремучими морями. К сожалению, в том городе мы смогли найти только Хранителя мира, его деда. Вот только и там была проблема, эльфы и там смогли напакостить. Они почти убили Хранителя. Но, совместными усилиями мы спасли его. Анимор, так зовут Хранителя, смог многое мне рассказать, и в частности о том, что я не совсем человек. Не надо так удивляться, Юджин. Да, я не человек, а атерр. -
   Из горла Юджина послышался хрип, его глаза стали такими большими, что, пожалуй, сейчас их размеру позавидовал бы даже дракон.
   - Вот так и выяснилось, кто я такой. Анимор многое рассказал мне о том, что на самом деле произошло в этом мире. Как погиб мой народ, как почти был уничтожен род драконов, а также многое другое. И главное, кто виной всему происходящему. Вот только даже он не знал, что всем управляют не просто демоны нижнего престола через эльфов и вампиров. За всем этим стоит сам Владыка нижнего престола, запертый в этом мире. Именно он и есть мой главный враг. -
   - Анри, если это правда, то у тебя нет шансов, - глядя мне в глаза, сказал Людви.- Но знай, лично я с тобой. Даже, если это мое последнее решение. Что нужно делать? -
   - Людви, не забывай, что я тоже здесь. Анри, я тоже с тобой до конца, каким бы он не был. Пожил я уже немало. Так что имею право на такую драку. -
   Я, молча, обнял своих друзей. Думаю, что я самое богатое существо в этом мире, у меня есть, как минимум, шестеро настоящих друзей, только ради этого стоит драться даже с самими Владыкой!
   - У нас есть план, чтобы собрать армию против эльфов, вампиров и демонов, нужно вернуть память всем диким драконам. Мы уже частично осуществили его. Правда, демоны пронюхали про наши намерения, и мне пришлось внести кое-какие коррективы. И, кстати, нам теперь, помогают гномы. Они тоже решили выйти на эту войну. Теперь, что мне нужно от вас. Первое, мне нужна карта вампирских гор с указанием их гнезд. Если есть возможность, с примерным соотношением сил кланов - я хочу через несколько дней напасть на одно-два гнезда, чтобы отвлечь их от места, которое охраняют сейчас все Высшие вампиры. И второе, нужно отвлечь эльфов от того места, где мы с Юджином тогда бились с вампирами. Драконам нужен тот камень. Без него ничего не получится с дикими драконами.
   - Анри, карта у тебя будет через удар часов. Эльфов тоже отвлечем. А вот насчет гнезд, информация о Высших точная?
   - Абсолютно, за ними следит разведка гномов. Они там сейчас ждут нас.
   - Тогда предлагаю, не удовлетворяться парой гнезд, а разворотить их хотя бы с десяток. Я могу, не объясняя причин, собрать здесь нескольких моих друзей - Тиеров. Думаю, им будет приятно посидеть у костерков с хорошей компанией, поговорить о том, о сем, а костры сделаем из вампирских замков, - сейчас кровожадной улыбке Людви позавидовал бы людоед. - Как думаешь, а?
   - Людви, мне бы не хотелось рисковать людьми. Я гномов-то впутал в это дело, скрипя сердцем, да и только потому, что им самим это очень важно...
   - Не спорь, Анри! У нас у всех таки счеты накопились к зубастым, что и сотней замков их не оплатишь! Давайте лучше обсудим план наших действий. -
   Мы обсуждали наш план, наверное, около двух ударов часов. Юджин порталом прыгнул на заставу и притащил оттуда карту гор. Мы наметили, кто и куда будет выдвигаться. Согласовали время, когда егеря начнут отвлекать эльфов.
   В конце мы попрощались, и Людви с Юджином ушли порталом на заставу, я же, обойдя камень, вошел в гномий схрон. Теперь мне предстояло обсудить с гномами порядок наших действий, в соответствии с принятым планом.
   Гарг открыл дверь, едва увидел, как я подхожу к входу.
   - Ну, что там? - засыпали меня вопросами гномы. - О чем ты договорился с егерями?
   - Они помогут, завтра они почти полным составом выдвинутся к границе Великого леса. -
   - А ваш Император не будет против?
   - Официально, это просто военные учения. Тем более, эту заставу возглавляет Тиер. Так что вопросов, думаю, к нему не будет. Но самое главное то, что сегодня к вечеру, сюда на заставу, прибывают несколько Тиеров, которые на рассвете, разбившись на группы, порталом перейдут в вампирские горы, прямо к замкам зубастых. После того, как мы вытащим камень и перейдем порталом к этому гнезду, - я развернул карту, подаренную мне Юджином, прямо на полу и ткнул пальцем в точку под названием "Закрем", - они нападут на гнезда вампиров. Всего будет четыре группы, включая нас, после разгрома гнезд, они поочередно нападут сюда, сюда и сюда. -
   Я показывал пальцем гнезда, которые мы решили уничтожить.
   - А, почему сначала нападаем одновременно, а потом по очереди? - поинтересовался Брахкам, пожалуй, самый старый из гвардейцев.
   - Для того чтобы вампиры смогли просчитать на какой замок мы нападем напоследок. -
   - Чтобы они просчитали?!
   - Да. Чтобы они просчитали. Смотрите, первые четыре гнезда принадлежат самым слабым кланам. Следующие три, кланам посильнее...
   - Подожди, Анри, ты сказал - следующие три? Я правильно тебя услышал?
   - Правильно, первые четыре гнезда разносим разрозненными группами, потом егеря объединяются и нападают на остальные, мы в это время переходим подземным проходом (ваш король мне дал карты старых путей по этим горам) как можно ближе к входу в Дартар. К сожалению, последние пять лье придется идти по поверхности. Но, выбора у нас нет. Да, еще неизвестно, что нас ждет в самих пещерах. Ладно, я отвлекся. Если вы заметили, последние три замка находятся почти на одной прямой, если идти по ней, то пройдя вот этот замок, на краю гор, атакующие попадут на территорию Империи. Вампиры, скорее всего, постараются возле него перехватить егерей.
   - Анри, но мы же, таким образом, подставляем егерей под удар?! - возмутился Гарг.
   - Нет, никто не будет нападать на этот замок. После атаки на седьмой замок, егеря уйдут под землю. Там есть старая шахта, протяженностью около восьми лье, из нее, если верить карте, идет тупиковое ответвление почти к краю гор. Именно оттуда егеря перейдут порталом обратно на заставу. Наша задача, пока вампиры будут их искать, прорваться к входу в Дартар. Вопросы?
   - Когда выходим? -
   - Прямо сейчас, если вы все готовы. -
   Гномы переглянулись и стали выстраиваться в походное каре перед выходом.
   - А как мы закроем дверь снаружи? - вспомнил я о том, что нужно обязательно сохранить в тайне этот схрон.
   - Закроем. Я разобрался с замком, пока ты с егерями общался, - самодовольно улыбнулся Гарг.
   - Ну, тогда открывай дверь, и пошли. -
   Накинув на всех маскировочный полог, я вышел первым и внимательно огляделся вокруг. Убедившись, что все тихо, дал отмашку гномам. Те, стараясь ступать как можно тише, по двое вышли из убежища. Едва Гарг закрыл дверь, мы побежали в сторону нашей цели. Примерно через четыре удара часов, Гарг попросил сделать привал.
   - Анри, скажи мне, - спросил он, вытягиваясь во весь рост на траве, - все атерры такие двухжильные? -
   - Не знаю, я ведь не встречался с ними, но скажу тебе честно, для егерей, если они будут бежать в нашем темпе, это расстояние будет сродни легкой прогулки. -
   - Ты серьезно?! -
   - Да. Нам порой приходилось в таком темпе пробегать целый день, охраняя купеческие обозы. -
   - Кажется, мне нужно будет пересмотреть свои взгляды на людей... - пробурчал Брахкам. - Всегда считал, что люди хлюпики. Но, если они выдерживают такие забеги, да еще при полном обмундировании... то, я извиняюсь, за свое мнение о них.
   - Брахкам, не все люди такие. Просто граница - это особое место, и егеря - особые подразделения в армии его Величества. В них служат только мастера меча. Это правило было придумано для того, чтобы враг с самого начала своей агрессии против Империи получил самый жесткий отпор. Все знают, что егеря не отступят даже на один шаг от границы, которую охраняют, ибо они в первую очередь охранят не Империю, а людей в городах, находящихся вблизи границы. Ведь в случае нападения, всему населению надо дать время собраться и уйти подальше от врагов. Хотя, насколько я знаю историю, из приграничных городов, под небольшой охранной уходили только женщины и дети. Мужчины защищали свои дома до последнего вздоха. Поэтому и гибнут именно егеря в первую очередь, поэтому и враг сто раз подумает, прежде чем сунуться к нам, ибо каждый егерь унесет с собой на тот свет, как минимум врагов десять-двадцать. Да, и каждый дом врагу придется захватывать штурмом, теряя при этом множество своих солдат. И поэтому, так ценит и любит пограничников все местное население. Поэтому, и всех без исключения мужчин приграничья так уважают в Империи. Граница не любит слабым духом, но всегда привечает с любовью настоящих, мужественных людей.
   - Знаешь, Анри, судя по твоим словам, местные люди не столь сильно отличаются от нас - гномов. Мы тоже бьемся до последнего вздоха. Если все кончится благополучно, обязательно приеду сюда. Познакомлюсь поближе с такими людьми, - произнес Брахкам.
   - Анри, может, все-таки рискнем, и переместимся порталом хоть немного? - спросил Гарг, приподнимаясь на локтях и устало глядя на меня. - Можно ведь отправлять наш отряд частями. Так, думаю, нас не поймают. А если мы будем постоянно бежать, то ближе к цели просто выдохнемся.
   - Хорошо... - после долгих раздумий согласился я, маг прав, гномы непривычные к столь долгим забегам, а время терять нельзя.
   Гарг, немного полежав, встал, достал из своего мешка Портальный ключ, и, выяснив приблизительные координаты, куда нужно перемещаться, активировал портал. Гномы разбились на три части. Сначала в портал вошло восемь гномов, затем один из них вернулся, и, отрапортовав, что все нормально, пошел обратно с тремя гномами и мной, мы прошли сквозь портал и увидели, что гномы, прошедшие до нас, расположились вокруг портала и держат взведенными арбалеты, высматривая возможную опасность. Буквально сразу за нами, через портал прошел Гарг с оставшимися двумя гномами. Маг деактивировал портал, все выстроились опять в походное каре, и мы двинулись в сторону Великого леса. Через пол удара наша группа стояла возле границы.
   Меня настойчиво не отпускала мысль, что я что-то упустил важное, но что, понять не мог. Точно!!! Я собрался доставать камень из земли для драконов, а самих драконов об этом предупредить забыл! Схватившись за серый поток, срочно стал звать Анимора. Когда он откликнулся, я ему коротко обрисовал ситуацию и объяснил, что он должен быть через пару ударов над местом, где спрятан камень. Анимор хотел прилететь сразу, но мне удалось его убедить, что его появление эльфы точно не проворонят. Поэтому он должен появиться только тогда, когда мы извлечем камень из земли.
   Закончив переговоры с драконом, я посмотрел на Великий лес. В магическом спектре, я увидел знакомые мне по прошлому визиту щупальца, растущие из ауры деревьев. М-да, интересно, получится у меня, как у вампиров, "усыпить" лес?
   Не знаю, что на меня нашло, но я почувствовал, что мне просто необходимо подойти к лесу. Махнув рукой, чтобы гномы не лезли, я переступил границу. Щупальца леса сразу потянулись ко мне, чисто интуитивно я протянул к ним руку и погладил их.
   - Создатель? - раздался неуверенный вопрос на ментальном уровне.
   - Создатель!!! -
   В этот раз возглас леса, больше походил на радостный вопль ребенка. Таким же голосом кричала малышка Мао, когда увидела меня во дворце.
   Щупальца соседних деревьев мгновенно удлинились и ласково стали тыкаться в меня, словно прося их тоже погладить. Аура леса приобрела радужный оттенок. Я стоял и машинально гладил все, что подворачивалось под мои руки. Что происходит? Почему лес так назвал меня? Стоп, дракон говорил, что каждая травинка в этом мире появилась на свет благодаря атеррам, значит, и Великий лес вырастили они?! Поэтому лес думает, что я его родитель.
   - Я не твой Создатель... - грустно сказал я, продолжая ласкать ауру деревьев.
   - Ты, мой Создатель! Только очень молодой. Я помню, как Старшие Создатели приводили сюда, таких маленьких, как ты. Они всегда приносили с собой маленькие растения и высаживали между моих деревьев. Спасибо, что пришел, мне так было скучно без вас, ведь живущие во мне, не могут говорить со мной. А эти, что за твоей спиной, это кто? -
   - Мои друзья, нам нужно пройти на полянку, которая находится внутри тебя, там под землей лежит камень, который мне нужен. Разрешишь войти?
   - Создатель, - я всем телом почувствовал недовольство леса, - конечно проходи. Почему ты спрашиваешь об этом?!
   - Только не говори тем, кто живет между твоих деревьев о нас, хорошо? -
   - Создатель, ты хочешь им сделать сюрприз? Или они обидели тебя?! -
  Теперь в ауре леса появились красноватые оттенки.
   Я замер в нерешительности, сказать лесу, что да, именно они убили всех его мам и пап, думаю, он тут же разорвет всех эльфов, до которых сможет дотянуться. Но, ведь там есть женщины и дети... Нет, я не могу так поступить, ведь, в конце концов, я не эльф! Я не воюю с беззащитными
   - Просто не говори им, хорошо? -
   - Как скажешь создатель, а ты потом, когда возьмешь камень, опять уйдешь? - в тоне леса слышалась печаль, словно со мной разговаривал маленький ребенок, которого оставляют одного дома, а не сущность, прожившая в этом мире несколько тысячелетий.
   - Уйду, другим нужна моя помощь, но если все закончится хорошо, то обещаю, буду приходить, чтобы поболтать с тобой. -
   - Приходи, у меня столько есть о чем тебе рассказать! -
   Обернувшись, я посмотрел на серые лица гномов.
   - Анри, что это было? - выдавил из себя Гарг.
   - А что случилось? -
   - Да так, ничего, - приходя в себя, произнес маг. - Просто никогда не видел, ни чего подобного. У меня сложилось впечатление, что весь лес словно ожил. Все ветки потянулись к тебе, а ты стоял и гладил их! Мы хотели подойти к тебе на всякий случай, но нас буквально вышвырнуло!
   - Ничего страшного, теперь лес вас пропустит, он уже согласился. Пошли, думаю, что егеря уже начали выполнять свою часть плана. Так что, и нам стоит поторопиться.
   - Создатель, егеря это те люди, которые были с тобой в прошлый раз? -
   - Да, это они, не обижай их, это тоже мои друзья. -
   - Они сейчас стоят на моей границе всем войском, очень похоже на то, что собираются воевать. -
   - А эльфы что делают? -
   - Выстраиваются напротив. -
   - Вот и хорошо, тогда им точно будет не до нас. -
   - Создатель, мне почему-то кажется, что ты что-то не договариваешь, а? -
   - Потом приду, все расскажу и вместе подумаем, что с этим делать, хорошо? -
   - Обещаешь? -
   - Обещаю. -
   - Ну, вы идете, или нет? - обратился уже к гномам.
   Гномы, нерешительно перешагнув границу, устремились за мной. Бежать было очень легко, лес словно напитывал нас свой энергией, ветки поднимались верх, освобождая дорогу, корни деревьев прятались под землю, чтобы мы, задев их, ненароком не споткнулись.
   И вот, наконец, цель нашего путешествия. Выбежав на полянку, мы остановились. Здесь было так, как тогда, когда я убегал отсюда, только с той разницей, что не было луж крови и разрубленных на куски вампиров.
   - Господин Анри, я чувствую на глубине десяти локтей большой камень. Но он находится под непонятной мне защитой, - Вар задумчиво водил руками над землей.
   К нему подошел Гарг и стал, как его коллега, водить руками над тем же местом.
   - Действительно, странная защита. И эта защита не позволяет нам воздействовать на камень. -
   - Создатель, это про этот камень ты говорил? -
   - Да, именно он мне нужен. Вот только над ним стоит защита. Придется ломать. -
   - Эх, молодость, молодость, я был таким неразумным, наверное, только тогда, когда был небольшой рощицей, - в тоне леса слышалась легкая ирония. - Если камень лежит здесь, значит и защита на нем моя.
   - Уф, прямо камень с плеч, снимешь ее? -
   - Уже снял, если эти малыши помогут мне, мы его поднимем. -
   - Защита исчезла! - крикнул Вар.
   - Не исчезла, а убрали, - проворчал я, злясь на себя, что не мог додуматься до такой простой вещи, как то, что атерры не просто так поместили этот артефакт именно здесь.
   Маги стали квадратом и начали читать заклинание. Я увидел, как вокруг камня начал сплетаться узор, нижняя часть которого стала выталкивать артефакт наружу, а верхняя - разрыхлять землю на пути камня. Вскоре, поверхность между магами вспучилась горбом и, лопнув, извергла из себя камень.
   - Создатель, кто-то сильный проходит сквозь мир сюда. -
   Меня словно ужалило. Если лес назвал его сильным, то это может быть только демон.
   - Где?
   - Прямо перед тобой, в двух шагах. -
   - На нас нападают! - крикнул я, поспешно вплетая узор в свои мечи.
   Прямо передо мной стал открываться портал. Думать было некогда, и я не нашел ничего лучше, как подпрыгнуть к нему и рубануть по нему мечом. Прямо на меня из портала с бульканьем выпал демон, у которого была разрублена грудь. Я с ужасом посмотрел на него, и это чуть меня не погубило. В следующий миг я пролетел от мощного удара через всю полянку. Развернувшись в воздухе, швырнул в противника металлический смерч, но его уже там не было. Падая на землю, я поставил над собой активный щит, который тут же затрещал под ударами заклинаний демона. Почему я решил, что через портал пойдет только один демон?! Ну, когда уж поумнею?! Кинув все силы на поддержание щита, стал смотреть, что происходит с гномами. Маги среагировали правильно, накрыв себя защитным куполом, они закрутили вокруг себя мой металлический смерч. Судя по яростным взглядам, которые бросал туда демон, они для него пока не доступны. Вот только, насколько у них хватит сил поддерживать свои заклинания? Похоже, мне не удастся отсидеться под куполом, нужно атаковать. Я открыл свое сознание и стал впитывать окружающую энергию, одновременно формируя на виду демона узор огненного смерча. Демон, ухмыляясь, демонстративно уселся на землю и, со скучающим видом, стал ждать. Надев на себя "мягкую" защиту, я ринулся на него, предварительно отключив купол (все равно сил на поддержание много потребляет), и кинул в демона атакующий узор. Демон с показной ленцой развеял огненный смерч, но его ждал сюрприз, внутри смерча летел воздушный молот, а следом за ним огненное покрывало. Демон перекатом ушел от молота и выставил над собой защиту, на которую и упало мое покрывало. Я тем временем пробежал еще несколько шагов в его сторону. Тут, по наитию, я выставил воздушную стену справа от себя и припал к земле. Интуиция меня не подвела, с правой стороны в воздушную стену вонзилось тонкое копье, сплетенное из туманной дымки, которое пробило защиту насквозь и пролетело над моей головой уже изрядно ослабленное. Это что делается?! Демон смог выскочить порталом из под собственного защитного купола? Разве это возможно?! Так, истерить будем потом, сейчас бой. Неожиданно для меня, с неба на демона упал узор "каер" - огненная сеть. Правда, и из-под нее он выскочил. Мы с демоном одновременно подняли головы к верху. С огромной высоты на полянку пикировал дракон. Сонимор! Он не смог быть в стороне, когда на его друга напали. Демон развеял огромный файербол, падающий на него с неба, и одновременно уклонился от моего воздушного копья. Я ударил ему под ноги узором "Хар" - из земли в демона с разных сторон устремились копья, сплетенные из чистой энергии, с неба Сонимор ударил по нему струей пламени, неожиданно к бою присоединились гномы. Вокруг демона из порталов буквально посыпались тонны земли (эх, жалко здесь камней нет). Демон, по-видимому, просто ошалел от такого натиска, другим я не мог объяснить то, что он пропустил мой удар. Я создал портал и вырвал одно из его сердец, заменив его воздухом (у демона их два, если кто не знал), само сердце упало мне под ноги. Демон взвыл и рухнул в портал, открывшийся под ним. Эх, жалко, что мой двойной портал получился таким маленьким, на демоне стояла хорошая защита, и узор портала пришлось сжать, чтобы он прошел через брешь в его щите.
   - Анри, ты как? - взволнованно проговорил Сонимор, приземляясь возле меня.
   - Да нормально, - отмахнулся я, оглядываясь по сторонам в поисках места, откуда на нас сейчас выскочит демон.
   - Успокойся, Анри. Думаю, что он ушел. И нам тоже надо отсюда валить. Пока не пришли новые незваные гости. -
   - Сонимор, можешь подкинуть нас, тут недалеко. -
   - Анри, - Сонимор возмущенно обратился ко мне по ментальной связи, - ты думаешь, о чем просишь? Покатать на драконе своих гномов решил?!
   - Они не обязаны были вмешиваться в бой с демоном, однако влезли! И если ты забыл, они ваши дети!
   - Ладно, не ругайся. Кстати, обрати внимание на свое кольцо. -
   Я удивленно посмотрел на руку - кольца не было! Зато на моем запястье обнаружился белоснежный браслет, в виде улыбающегося дракона, который обвил мою руку и передними лапами держал свой хвост.
   - Поздравляю, Анри. Белый браслет - теперь ты не ученик, а мастер. Похоже, он счел этот бой твоим экзаменом.
   - Сонимор, а у тебя какой браслет? -
   - Не важно, - увильнул от темы дракон. - Да, кстати, представь, что у тебя на руке еще одно кольцо Тиера.
   - Зачем? -
   - Ведь кольцо это подтверждение твоего статуса, когда представишь его, оно появиться, когда будет нужно, развеешь его. -
   - Иллюзию распознает любой маг. -
   - Это не будет иллюзией, браслет знает, зачем тебе это кольцо, так что создаст нужную тебе вещь. Ведь этот амулет придумали мои предки, неужели ты думаешь, что они были такими бестолковыми, что создали амулет только с одной функцией? -
   - Спасибо, Сонимор, что объяснил. А теперь хватит болтать, хватай камень, нас и валим отсюда.
   - Создатель, кто-то опять идет сюда, - произнес лес.
   - Так! Валим отсюда, быстро! - рявкнул Сонимор, схватил камень и прилег, чтобы мы смогли забраться на него.
   Едва мы взлетели, на поляне открылся портал, и из него вывалилось около десятка демонов. К счастью, мы успели высоко подняться, и демоны не смогли нас достать. Сонимор сделал круг над поляной и взял путь на Эсинодр. Пролетев в этом направлении около ста лье, дракон стал кружить на одном месте.
   - Сонимор, нам вообще-то нужно в вампирские горы, - возмутился я.
   - Подожди немного, дед уже на подлете. -
   Вскоре на горизонте показалась небольшая точка, которая стремительно разрасталась, превращаясь в огромного дракона, который был больше Сонимора минимум раза в два. Анимор подлетел к нам, молча, кивнул мне, задержал взгляд на гномах, которые пытались ему поклониться, будучи прижатыми к спине дракона, взял Камень Памяти и помчался прочь. Сонимор развернулся и, быстро захлопав крыльями, понес нас в сторону нужных нам гор.
   Через пол-удара часов мы были на месте. Дракон приземлился на небольшом горном плато, в трех ударах часов пути от нужного нам замка. Брахкам специально попросил его об этом, мотивировав это тем, что к гнезду нужно будет подобраться как можно более незаметно.
   - Анри, я буду неподалеку, - обратился ко мне Сонимор, - если будет нужно, зови не задумываясь. Раз демоны напали уже в открытую, то думаю, они еще не раз повторят свою попытку. Дед просил передать, что он постарается по-быстрому инициировать наших, а затем тоже прилетит сюда, тебе на подмогу. -
   - Спасибо вам, Сонимор. -
   - Тебе спасибо, Анри. И береги себя, я не хочу потерять своего маленького брата.
   - Это кто маленький?! -
   - Все, все, я полетел, - рассмеялся дракон, и взмыл вверх. - До встречи, малыш.
   - Прилечу в Эсинодр, я тебе припомню на тренировочном поле твои слова! -
   - Заметано! - крикнул дракон и улетел.
   Ко мне подошел Гарг.
   - Анри, а обязательно было вопить на все горы? -
   Ой, я как то упустил, что мы на вражеской территории. Я сразу раскинул наблюдательную сеть на лье вокруг. Везде было пусто.
   - Все тихо, передвигаемся как можно незаметнее и, извините, что поорал здесь немного. -
   - Бывает, - пробурчал Бракхам, и, поправив секиру за плечами, первый стал спускаться с плато.
   Все-таки гномы - горные жители, так бодро шагать по этим сыпучим камням могут только те, кто прожил в горах всю жизнь. К нужной цели мы вышли за четыре удара до рассвета. На небольшом плато стояла маленькая квадратная крепость. Видимо, вампиры считают себя здесь в полной безопасности, иначе, почему они построили крепость в таком неудобном для обороны месте? Она стояла, словно в котловине, со всех сторон окруженная высокими скалами. Стены были высотой примерно в тридцать - тридцать пять локтей. Что удивило меня, так это то, что на стенах отсутствовали укрытия для лучников и магов, в виде зубцов или бойниц. Как они оборону держат? Рассмотрев внимательно сооружение, мы решили переждать до сигнала от других групп где-нибудь в укрытии и выспаться перед боем. Спрятавшись в небольшой расщелине, найденной гномами неподалеку, и замаскировав вход в нее камнями, мы стали устраиваться на ночлег. Первым сторожить наш покой решил Вар. Мы расстелили плащи и, прижавшись друг к дружке, уснули. Спать на камнях было холодно, но разжигать сейчас костер означало, что обнаружим себя, и не сможем напасть неожиданно, поэтому проще всего было греться об соседа.
   Меня разбудила вибрация переговорного амулета, настроенного на Юджина. Вынув из-за пазухи кругляш амулета, я сжал его между пальцев. И тут же услышал голос Юджина:
   - Анри, мы на месте. Через удар часов, я дам сигнал и мы все одновременно атакуем. И будь осторожен, эльфы сегодня от границы помчались куда-то, как ошпаренные.
   - Спасибо за предупреждение, Юджин. А помчались они, я так думаю, на ту полянку в лесу. Мы там пошумели изрядно.
   - Вас там поджидали эльфы?! -
   - Нет, два демона нижнего престола. -
   - Ооо, но вы успели выдернуть камень? -
   - Успели, и одного демона там тоже успели оставить, второй, зараза, ушел. Имей ввиду, Юджин, и передай остальным, их нужно бить, когда они выходят из портала. Потом, уничтожить их в разы сложней. -
   - Ну, ты даешь, Анри! Ладно, сейчас передам всем. Удачи.
   - Вам всем тоже удачи, и не лезьте там зря на рожон. -
   - Анри, думаю, мы сегодня отомстим за многих наших братьев. Жалеть себя никто не будет. Все, до сигнала, - сказал Юджин и разорвал связь.
   Я посмотрел на гномов, которые внимательно прислушивались к нашему разговору. Первым заговорил Гарг.
   - Как будем действовать? Крепость хоть и небольшая, но и нас не так уж и много для атаки.
   - Думаю, мы сделаем так: маги располагаются по периметру и отлавливают тех, кто попытается сбежать, спрыгнув со стен замка. Лучше используйте заклинание каменной пыли. Вампиры очень быстры, на простое боевое заклинание их сложно поймать поодиночке. Мы же пойдем к воротам. Я вынесу их воздушным тараном и сразу поставлю узор каменной пыли. Хоть парочку, но прижарю там. Думаю, вампиры уверены в своих силах и кинутся на обидчиков. А так как, через ворота им проход будет закрыт, они полезут через стены. Соответственно, сразу всей толпой кинуться на нас не смогут, и мы сможем их перебить. Тех, кто побоится спуститься со стены и останется в замке, перебьем позже.
   - Гениальный план, долго думал?! - возмутился Гарг, под молчаливое одобрение остальных гномов.
   - У тебя есть лучше? Тогда предлагай. Перебить на расстоянии всех магией мы не сможем, они просто не выйдут из замка. Ждать всех на честный бой тоже нельзя, прямой атаки толпы вампиров можем не выдержать, ведь никто не знает, сколько их там, внутри крепости. Учитывай еще то, что гвардейцы хоть и являются старшими мастерами, но никогда не дрались с вампирами. Они просто не знают, что это такое. А набраться опыта им нужно, ведь неизвестно, удастся наш план по отвлечению Высших вампиров от ворот в Дартар или нет! Вполне может быть, что нас там будет ждать целая армия зубастых. -
   - Прости, Анри, не подумал. Просто план такой зыбкий... -
   - Знаю, но другого, придумать не смог. Ладно, за дело. Нужно до сигнала успеть расположиться вокруг замка. И еще, дайте уйти паре подранков. Нужно, чтобы Высшие вампиры узнали о нападении на гнездо. -
   Маги кивнули и, молча, побежали занимать свои места вокруг крепости вампиров. Дождавшись условного сигнала от них, мы выдвинулись к воротам замка. Подойдя на расстояние в двести шагов, мы услышали рев сигнального рога. Значит, все-таки вампиры не совсем дураки, и, все-таки, хоть и плохо, но охраняют свой замок. Медлить было нельзя, последние сто шагов мы с гномами пробежали за несколько ударов сердца. Я сходу сформировал узор тарана и врезал по уже открывающимся воротам. Из замка раздался возмущенный моим поведением рев вампиров. Створки ворот от удара не разломились, а целиком влетели во двор замка, прихватив, по-видимому, с собой в этот впечатляющий полет вампиров, стоящих за ними. Я спешно сформировал узор каменной пыли и активировал его прямо в арке, расположенной в надвратной башне. Из каменного тумана в нашу сторону выскочило около десяти дымящихся вампиров, которые, пробежав несколько шагов, рухнули на землю. Я говорил, что вампиры не дураки? Беру свои слова обратно. Тактов двести, ничего не происходило. Видимо, вампиры решали, что делать со столь неожиданной преградой, возникшей у них на пути. А потом началось... Я прямо почувствовал, как на моей голове зашевелились волосы. Со стены стало спускаться не меньше сотни разъяренных вампиров. На такое количество врагов я не рассчитывал даже в своих кошмарах. Рядом со мной гномы судорожно вздохнули. Обернувшись, увидел, как они становятся в круг. Все-таки хорошо, когда рядом с тобой стоят плечом к плечу настоящие мужики, а не трусливые хлюпики. Мне пришлось сформировать сразу несколько боевых плетений и одновременно бросить их в вампиров. Это были и каменные иглы, и пара воздушных кулаков, откинувшие самых прытких обратно в ловушку, созданную предыдущим узором. Металлический смерч тоже значительно проредил количество нападающих, но их по-прежнему было слишком много. Боюсь, гномы не выдержат такого натиска. Активировав напоследок узор каменной пыли прямо посреди бегущих к нам вампиров, призвал своих убийц и помчался навстречу врагам. Потанцуем?! Перед моими глазами, на миг, возникло воспоминание того боя на поляне, и наши мертвые парни, лежащие на камне. Во мне поднялась холодная ярость, ну, твари, этот бой вы запомните на всю жизнь и детей своих будете пугать сказками про злых людей!
   - Опять развлекаешься без меня? - раздался в моей голове знакомый осуждающий голос.
   - Присоединяйся, - ответил я и врубился в толпу вампиров.
   Бой я помню плохо, я раскрутил свои мечи до такой степени, что сам стал их осознавать, как крутящиеся металлические диски. Я уворачивался от ударов, бил сам, формировал плетения и щедро угощал ими вампиров. Пару раз я почувствовал сильную боль, один раз в ноге, когда увлекся и попытался достать особо прыткого вампира, другой раз, толкая плечом огромного здоровяка и отбивая мечами летящие в меня дротики. Под конец, чувствуя, что физических сил уже не остается, сформировал вокруг себя металлический смерч и, вложив в него весь остаток силы, максимально расширил, чтобы захватить как можно больше вампиров.
   -Хватит, Анри, больше никого не осталось, - промурлыкал нежный голос в моей голове.
   Рядом со мной возникла знакомая фигура, закутанная в белый плащ.
   - Наверное, уже тысячу лет так не развлекалась, - произнесла Смерть, танцуя вокруг меня. - Анри, если ты в следующий раз опять решишь танцевать без меня, учти - обижусь. -
   Я смотрел на танцующую девушку сквозь пелену, появившуюся перед моими глазами.
   - Анри, ой, извини, увлеклась. В тебе яд, я уберу его, но дальше, ты должен лечиться сам. Таковы правила. -
   Смерть тихонько прикоснулась ко мне и исчезла.
   Из моего бока, пульсируя, вытекала кровь. Левая нога тоже была разодрана ниже колена. Сил, чтобы сформировать лечебное плетение не было. Последний резерв я использовал для формирования смерча. Откинувшись на землю, стал смотреть на восходящий Согран. Боли почему-то не было, видимо Смерть позаботилась об этом. Я почувствовал, как на меня обратили исцеляющее заклятие.
   - Анри, ты как? - услышал я голос Вара
   - А, как ты думаешь, весело.
   - Ну, раз можешь шутить, значит, жить будешь. -
   - Как там наши, много погибло? -
   - Отделались легкими царапинами. Вампиры, как сумасшедшие, лезли в основном только на тебя. Мы даже не могли уследить, что происходит, ты метался между ними как призрачная тень. Я с Гаргом создал, на всякий случай, вокруг каменную завесу. Нам оставалось добивать только тех, кто вырывался из нее, убегая от тебя.
   - Да, вот такой я страшный, особенно, когда начинаю улыбаться, - попытался я пошутить.
   - А, так ты им там анекдоты рассказывал, что они под конец с таким воем, кинулись врассыпную? - рассмеялся подошедший Гарг.
   Гарг присел на корточки и стал осматривать мои раны. После осмотра он покачал головой и отвел Вара в сторону.
   - Гарг, хватит секретничать. Ничего страшного не произошло, самое главное, что яда в теле не осталось, остальное заживет. Через полдня наберусь силы и подлатаю себя. Говорил же мне Анимор, что нельзя до дна вычерпывать себя, не послушал его, дурак! -
   Я, ворча на себя, попытался подняться, но у меня ничего не получилось. Левая нога отказывалась слушаться. Гномы, увидев мои потуги, подскочили и, подхватив меня под руки, уложили на пару плащей. Взявшись за углы импровизированных носилок, они понесли меня.
   Приблизительно через четыре удара часов, мы подошли к огромному валуну, отмеченному на карте, как вход в подземелье. Гарг включил механизм двери, и вскоре мы стояли на пороге большой пещеры, уходящей в глубину горы. Именно здесь мы решили сделать привал. Один из гномов заметил неподалеку ствол старого дерева, который совместными усилиями перетащили в пещеру. Быстро порубив его секирами, гномы разожгли костер, возле которого мы все уселись.
   Меня очень волновала судьба моих друзей, которые сегодня также как и мы атаковали гнезда вампиров. Достав из-за пазухи амулет, я активировал его.
   - Юджин, ты меня слышишь? -
   - Да, слышу, Анри. -
   С моей души, словно гора упала. Гномы, тревожно глядящие на мой амулет, тоже радостно заулыбались.
   - Много наших пострадало? -
   - Да нет, есть, конечно, несколько тяжелораненых, но мы их отправили порталом в Журнгер. А так, можно сказать, нормально. Правда, вампиров оказалось очень много, в замке, на который мы напали, было около ста, а в том замке, куда направился Людви, их было больше трехсот! -
   Вокруг меня раздался единовременный изумленный вздох гномов.
   - Юджин, Людви живой? -
  Меня затрясло мелкой дрожью. Терять своих друзей я не могу.
   - Живой, мы ему в помощь перекинули двадцать боевых магистров, они там не только вампиров перебили, но и замок в щепки разнесли! -
   - Подожди, Юджин, какие двадцать магистров? -
   - Да, мои друзья тоже решили присоединиться к нам. -
   - И сколько людей вы понагнали на эту атаку? -
   - Шестнадцать Тиеров, и сорок боевых магистров. Ну, еще столько же старших мастеров меча. Короче, повеселились. Вампиры надолго запомнят эту нашу экскурсию по их горам. Хотя, никто не ожидал такого количества вампиров во второстепенных кланах. Хорошо, что мы пошли в этот поход. Очень похоже на то, что вампиры готовились к войне. Слишком много среди них было бойцов. Ладно, Анри, береги себя, мы выдвигаемся к следующей цели. -
   - Триста вампиров?! - проговорил Олграм. - Это как же они их одолели?!
   - Как-то одолели... Постой! Он говорил, что в том замке сто, в другом триста, в третьем, думаю, было сто не меньше, да наших подсчитать... Более шестисот вампиров?!! - в конце своих подсчетов Уграр побледнел, и, неверяще, обвел нас всех ошарашенным взглядом.
   - Это сколько же тогда в остальных замках сидит?! - прошептал Вар.
   - Если верить карте, в этих горах стоит одиннадцать замков, - развернув карту, мы все наклонились над ней,- минус четыре, остается семь замков. Итого семьсот вампиров, а если учитывать, что сильные кланы больше остальных, как минимум, раз в пять, и их, как минимум, три... -
   Кто-то охнул у меня над плечом. Да, подсчеты не радовали. В пик рассвета вампиров насчитывалось около тысячи сто - тысячи двести. Все помнят, что тогда устроили зубастики, когда решили расширить свои охотничьи угодья. Ту войну назвали "Кровавой". В течение трех лет, войска людей загоняли вампиров назад в горы. Потери, которые несли люди, были огромными. Высшим вампирам в открытом бою могли противостоять только Тиеры и боевые магистры. И то, последние могли атаковать, только находясь под мощным куполом защиты. Говорят, что после войны из трехсот Тиеров, осталось только пять. Именно с тех пор, Империя никак не могла восполнить их количество. Вовремя мы затеяли этот поход, и удачно не дали воспользоваться вампирам Камнем Памяти. Даже не хочу представлять, что произошло бы, если бы мы тогда не вмешались. Против армии, состоящей из более, чем тысяча Высших вампиров, не выстоит никто... У меня появился еще один обвинительный пунктик в приговоре для Владыки нижнего престола. Ничего, как только вспомню все, что умели атерры, побеседую с ним, смертельно побеседую!!! -
   Я откинулся на стену пещеры и проверил свой резерв. Похоже, на узор лечения хватит. Все-таки тяжело драться с демонами, и они и мы одинаково пользуемся потоками, поэтому во время схватки приходиться использовать внутренние резервы, так как потоки, получая совершенно разные команды, просто перестают реагировать на них.
   Сформировал лечащий узор Руда и наложил его на себя. Сразу стало легче. Раны прямо на глазах стали затягиваться. Правда, сил двигаться не было. Похоже, все-таки, придется немного передохнуть. Совсем недолго... чуть-чуть... Я почувствовал, как засыпаю.
   Проснулся я от мерного покачивания, гномы несли меня на своих плечах, используя плащ, как носилки.
   - Стойте! Вы что это удумали?! Зачем меня было тащить?
   - Анри, не кипятись. Ты спал, как убитый, а время терять было нельзя. Мы и решили, что ничего не случится, если мы тебя раненого будем нести, пока ты приходишь в себя, - Гарг миролюбиво улыбнулся.
   - Спасибо... -
   Я спрыгнул с импровизированных носилок и проверил свое состояние. Вроде все нормально. Раны затянулись, от них остались лишь небольшие розовые швы, резерв тоже был полон. На всякий случай я решил проверить себя, взял поток и направил его для подзарядки в амулет Вара, висящий у него на шее.
   - Анри, как это ты сделал?! - Вар снял с себя амулет и рассматривал его, поднеся к глазам.
   - А что? Не надо было?
   - Анри, я его подзаряжаю в течение двух декад! Это самый сильный амулет защиты в нашей семье.
   - М-да? Ну, если будет нужно подзарядить его, обращайся. Первые две зарядки бесплатно. -
   У гномов вытянулись лица от услышанного, затем сначала расхохотался Олграм, за ним расхохотались остальные.
   - Да ну тебя, Анри! Я думал, ты всерьез говоришь... - Вар улыбнулся мне.
   - Ладно, похохотали, и хватит, - отсмеявшись, произнес Брахкам. - Надо поторопиться. Нам еще нужно возле врат хорошенько осмотреться. -
   Мы, улыбаясь, поспешили дальше. Туннель сильно петлял, постоянно изменяя свое направление, но, в конце концов, мы дошли до своей цели. Перед нами стояли огромные каменные ворота. Забравшись по каменной лестнице на площадку, расположенную прямо над вратами, мы повернули задвижку, которая прикрывала смотровые окна. Тактов двести, мы всматривались в ущелье, лежащее перед нами.
   - Вроде все тихо, - прошептал мне Гарг.
   - Не знаю... У меня такое ощущение, что что-то не так. Вот только не могу понять, что именно. -
   Я до рези в глазах смотрел в оконце, пытаясь понять, что меня тревожит.
   Даже при осмотре магическим зрением, ущелье выглядело вполне безобидным. Я сел на пол и начал прощупывать окружающее пространство сплетенным узором слежения. Вот, яркие ауры гномов, плетения амулетов, которыми обвешаны маги. Потоки энергии пронзающие все вокруг. Ничего странного вроде нет, но тогда почему моя интуиция просто кричит об опасности? Я расширил радиус своего восприятия, стараясь внимательно приглядываться к потокам. Есть! В одном из потоков, идущем над ущельем, виднелся бледный узор, который почти сливался по цвету с самим потоком. Но, что это может быть? Похоже, это может быть только одно - следящий узор демонов. М-да, кажется, мы попали. Демоны просчитали наши действия. Хотя... почему просчитали? Если бы они были уверенны, что мы пойдем здесь, то, что им мешало атаковать нас в самом тоннеле? Скорее всего, они взяли под контроль все подземные выходы, которые смогли обнаружить. С одной стороны это плохо, с другой стороны у меня есть идея, как их обмануть! Закрыв задвижку, мы тихо спустились назад, там я объяснил гномам причину, по которой я не хочу выходить через эти врата.
   - И что будем делать? Не идти же нам назад? - пробурчал Брахкам, с ненавистью глядя на ворота. - И в тоже время нельзя выходить отсюда... Вот задачка!
   - Я думаю, есть вариант выхода из нашего положения. Ведь всю дорогу мы спокойно дышали! А почему? Да потому, что есть выходы наружу!
   - Анри, конечно, есть небольшие вентиляционные шахты, но они очень узкие.-
   - А кто нам мешает их расширить? Прожжем их фаерболом. И камни не надо будет вытаскивать из них, и шахту сделаем больше.
   - Да, кто сможет в боевом состоянии поддерживать столько времени фаербол такого размера?! И потом, как ты будешь остужать расплавленный камень?! - Гарг выжидающе смотрел на меня.
   - Смотри и учись (все время хотел это сказать кому-нибудь)! -
   Я, прикинув размер талии самого полного из нас, сформировал фаербол, и направил его к ближайшему отверстию в потолке, из которого шел воздух. Огненный шар медленно стал вгрызаться в каменную плоть, постепенно погружаясь в нее все глубже. Я стал формировать новый узор. Это был узор заморозки, подсоединив к нему поток, отправил его вслед за первым узором. Надеюсь, демоны не догадались, что мы сможем выбраться отсюда таким способом. Гномы с восхищением смотрели на работу узоров, обсуждая, что вариант этих заклинаний можно будет использовать при рытье новых тоннелей. Ну, конечно, кому что, а гномам их шахты.
   Примерно через удар часов, я почувствовал, что фаербол мгновенно ускорился, значит все - тоннель пробит. Развеяв свои плетения, я встал под полученным тоннелем и посмотрел на виднеющееся через него небо. Так, теперь самое главное, помнится, у гномов была веревка...
   Веревка действительно нашлась, ее вместо пояса носил на себе Брахкам. Правда, она оказалась немного коротковатой, но гномы быстро решили эту проблему. Маги просто наломали из стен большие камни и порталом переместили их как раз под наш новый туннель. Получилась своеобразная горка почти под потолок. Я забрался на нее первым, держа в руках конец веревки. Сформировав под своими ногами узор левитации, я медленно стал подниматься наверх, одновременно сканируя потоки над выходом, на наличие следящего узора демонов. Но, к нашему счастью, все в этот раз было чисто. Поднявшись наверх, я перекинул веревку за камень и, упершись в него ногами, крикнул вниз, чтобы поднимался следующий. Первым показался из туннеля Гарг, едва он вылез, как сразу сформировал над нами защитный купол. Затем, подскочил ко мне и стал помогать удерживать веревку, одновременно контролируя защиту. Следующим показался Брахкам, который, выскочив из ямы, невежливо отстранил меня от веревки, попросив заняться своим делом. Послушав его, я сел на землю и стал усиленно прощупывать окружающее пространство. Вроде все тихо. Следящий узор демонов на месте, значит, они ничего не поняли. Ну, что же, прекрасно! Теперь потихоньку уходим отсюда.
   Едва Брахкам смотал веревку, с помощью которой мы выбрались на поверхность, гномы устремились вперед, к вратам Дартара. Продвигаться было очень сложно, мне постоянно приходилось проверять потоки на наличие следящего узора демонов. Пока все было чисто, но что нас ждет впереди? Если демоны навалятся на нас, то я сомневаюсь, что смогу осилить больше одного. Надо будет срочно поговорить с Анимором. Похоже, без его помощи, я ничего не смогу сделать.
  
   Великий лес, Нодрастил.
   В приемной зале было непривычно шумно, несмотря на наличие Владыки Леса на троне. Повод для этого был немалый, Великий лес вдруг ни того ни сего, запер всех эльфов в своих пределах. Все попытки перейти границу тут же пресекались, более того, стало невозможным пользоваться портальным кольцом. Лес стал ловушкой для эльфов.
   В дверь вошел герольд и объявил, что пришел Архимагистр золотой ветви, великий Канорэль. Разговоры сразу сошли на нет. Придворные эльфы побаивались Архимагистра, по дворцу ходили сплетни, что он сильнее даже Владыки Леса, а судя по тому, что он и старше Владыки в два раза, то и знаний у него соответственно больше. Архимагистр был родным дядей Владыки, поэтому очень жестко следил за придворными. Говорили, что все недовольные Владыкой, сейчас росли в виде молодых деревцев в личном саду Канорэля.
   - Позволь говорить, Владыка Леса, - степенно, но без лишней пафосности, проговорил маг.
   - Канорэль, ты нашел причину происходящего? - Владыка с нетерпением наклонился вперед, вцепившись взглядом в глаза старого мага.
   - Думаю, что да. Но причину я бы хотел обсудить с тобой наедине. Для остальных озвучу: никто не должен пытаться покинуть территорию Великого леса! Тех, кто продолжит злить Великий лес, ждет суровое наказание! Теперь, думаю, все могут идти. С вашего позволения, Владыка. -
   Эльфы, молча переглядываясь между собой, поспешили к выходу из зала.
   - Говори, Канорэль. Что говорит Нодрастил? - Владыка сошел с трона и подошел к своему дяде.
   - Нодрастил говорит, что мы все должны ждать суда. Великий лес обрел своего Создателя, и пока тот не объяснит причину недовольства нами, Лес никого не будет выпускать наружу. Но и трогать пока не будет. Так велел его Создатель. -
   - Но, что можно сделать?! -
   - Лучше всего, подумать над своими оправданиями. Если мы начнем злить Лес, то он уничтожит нас за один такт. Подумай над этим, прежде чем, что-либо предпринять. И дроу предупреди. Кажется, в этот мир возвращаются истинные хозяева.
   - Ты предлагаешь мирно сидеть, и ждать, когда атерр вынесет нам приговор?! -
   - А у нас есть другой выход?! И заметь, он не стал уничтожать нас сразу. Значит шанс, на благополучный исход для нас, все же есть.
   - Но, сколько нам ждать? -
   - Не знаю... Больше всего меня пугает то, как нас называли в свое время атерры - быстроживущие. -
   Архимагистр повернулся к выходу и, сутулясь, вышел из зала. Владыка, не отрывая взгляда от спины уходящего мага, сел на ступеньки, ведущие к трону и обхватил голову руками. Он впервые, за все время своего правления, не знал, что делать. Велионес взглянул на зеркало-портал, видимо, рассчитывая именно на это развитие событий, и подарил им таинственный партнер этот портал. Но сбежать сейчас, означало отречься от трона. Эльфы никогда не простят его за это. Немного походя по залу, Велионес решительно подошел к зеркалу и начал вызывать Дреномиэля. Нужно срочно обсудить сложившуюся ситуацию с братом и совместно придумать план дальнейших действий. Правда, какой он будет, Владыка еще не решил, но что будет точно, так это то, что он прекратит охоту на атерра. Не стоит злить того, от кого зависит жизнь полумиллиона эльфов.
  
   Берег Гремучего моря. Застава "Грансторг"
   Стоящий на берегу Верховный Архимагистр Империи удовлетворенно смотрел на бегущие к берегу волны. Они победили. Впервые за столько веков, совместными усилиями верховной ложи, маги придумали, как запечатать проход через берег Гремучего моря. Конечно, заклинание нужно будет периодически обновлять, да и гарнизоны надо не убирать отсюда, хотя бы первые сто лет, чтобы исключить вмешательство в работу амулетов, поддерживающих заклятие "границы".
   Герцог, не спеша, стал спускаться со скалы вниз. Там его ждали сыновья и охрана. Надо поторопиться, желательно до вечера выехать из зоны "границы". Теперь открытие портала невозможно на сто лье вокруг. Зато и демоны не смогут прорваться к людям. Герцог улыбнулся, вспоминая, как он и еще треть всех боевых магистров империи стояли в десятке локтей от огромной толпы демонов, остановленных заклятьем "границы" и методично, хвастаясь друг перед другом в изощренности своих боевых заклятий, уничтожали врагов.
  
   16. Проклятый Владыка.
  
   Мы тихо крались по скале, нависшей как раз над вратами в Дартар. Наш план был прост. Пока я отвлекаю возможных противников, гномы спускаются со скалы, затем, я активирую плетение Ключ от врат, и мы совместно заходим вовнутрь. Пока я закрываю врата, гномы из арбалетов отстреливаются от самых ретивых врагов. Проблема была в том, что я чувствовал, что врагов в этой небольшой долине было очень много. Да, сейчас на всем протяжении от нашей скалы до замка вампиров, казалось, не было ни одной живой души. Но, я видел, как искажаются потоки над долиной, здесь собралось, как минимум, когорты три врагов. Я не настолько был самонадеян, чтобы вступать в бой с такой толпой - меня же, элементарно, тапочками закидают. Поделившись своими соображениями с гномами, мы после короткого обсуждения, пришли к единодушному мнению, что наш предыдущий план никуда не годится и его надо менять. Загвоздка была в том, что гномы категорически отказывались бросать меня одного.
   - Пройдем в Дартар или будем биться до последнего вздоха, но по-любому вместе! - сказал, словно рубанул, Гарг. Остальные гномы согласно стали кивать головами.
   - Кто угодно, но только не мы, опозорим наши роды позором предательства друга! А Дартар может и подождать! - Брахкам твердо посмотрел в мои глаза.
   - Боюсь, что не сможет... - я глянул на гномов, - если в бой пошли демоны, то вам, как воздух, необходимы секреты Дартара, просто для того, чтобы выжить.
   - Тогда, что будем делать? - спросил взволнованно Вар, оглядывая товарищей.- Будем прорываться силой или будем ждать подмоги?
   - Время поджимает нас, боюсь, ждать помощи из Подземного царства нам просто некогда, попробуем попросить ее у драконов. -
   Анимор откликнулся почти мгновенно, выслушав меня, он несколько мгновений думал, а потом сказал:
   - Анри, это стопроцентно, ловушка. Но мы прилетим, к тебе, обещания нужно выполнять, чего бы это ни стоило. Жди нас. -
   Через два удара часов в небе показались драконы. Одновременно, мы с гномами ударили магией в те места, в которых по моему предположению находились враги. В первую очередь мы напряглись и через двухсторонние порталы скинули на них огромные валуны. Со стороны - это смотрелось красиво. В небе появилось пять огромных валунов, в двадцать человеческих обхватов каждый, которые рухнув вниз, сотрясли всю долину. Камни мы закинули довольно удачно. Исчезнувшая маскировка показала, что они упали прямо посреди когорты огромных четырехруких демонов. Плохо было другое, помимо этих демонов, была еще одна такая же когорта и толпа вампиров голов в сто. И, кажется, Высших вампиров, слишком уж быстро они рванули к нам. Мы впятером стали сыпать в них боевыми заклятиями. Остальные гномы стали спешно спускаться со скалы вниз. Анимор зайдя в пике, совместно с внуком, ударил пламенем по демонам. Вот только, похоже, демонам пламя, исторгаемое драконами, было совершенно безразлично. Тогда, драконы приземлились перед вратами в Дартар и создали защитный щит перед бегущими вампирами. Вы когда-нибудь с разбегу бились об стену? Видимо, вампиры тоже нет, слишком уж удивленные у них были морды, когда они с разбегу врезались в невидимую им стену. Я, подхватив магов, слевитировал вниз со скалы.
   - Я же тебе говорил, это ловушка! - не оборачиваясь ко мне, крикнул Анимор, сплетая боевые плетения и осыпая ими вампиров.
   - Уводи гномов в проход, Анри! - крикнул Сонимор, пытаясь удержать уже трескающийся щит.
   - Они не уйдут. -
   - Их просто убьют. Пусть убираются в проход и не мешают! Если мы проиграем, то хотя бы не зря. -
   Гномы, крепко ухватив свои секиры, нахмуренно смотрели на нас. Весь их вид говорил, что они скорее умрут, чем отступятся от своих слов. Анимор, обернувшись, глянул на них и улыбнулся. Так улыбаются родители своим несмышленым детям.
   - Стойте и не мешайте, раз не хотите уходить. Маги, вмешаетесь только тогда, когда у нас не останется больше сил, Анри, присоединяйся к нам, - Анимор вновь стал сплетать боевые узоры.
   Я встал возле стены щита и заглянул в глаза вампира, стоящего напротив и пытающегося пробить каким-то заклинанием творенье Сонимора. Атакующие плетения Анимора вязли в защите вампиров. Странно было то, что от плетения наших врагов очень сильно попахивало искусством демонов нижнего престола. Слишком уж изящным было плетение защиты, слишком безупречным. Значит, хотите повоевать? Ну что, тогда сами нарвались. Я сотворил плетение металлического смерча и вплел в него узор, который до этого вплетал в свои мечи. Плетение получилось крайне нестабильным, продержится максимум тактов пятьдесят - шестьдесят, но зато успеет порадовать наших врагов. Я открыл портал, переместил свое плетение вглубь врагов и активировал. Перед моим взором возник огромный смерч, высотой, как минимум, в тридцать локтей и десять в ширину. Слишком много, наверное, я в него силы вбухал... Смерч прошелся по рядам демонов, которые уже подбежали к вампирам и ожесточенно лупили чем-то убойным поверх их голов. Над долиной раздался громогласный рев боли. Мое плетение продержалось все же меньше, чем я надеялся, тактов пятнадцать, но оно успело проложить широкую просеку среди врагов. В том месте, где оно прошло, не осталось даже трупов. Демоны, которых смерч лишь задел краем, прямо на моих глазах стали корчиться в муках и словно растворяться в воздухе. Увидев это, вампиры перенесли все свои силы на атаку. Тут на вампиров посыпался дождь из огромных валунов. К сожалению, такого эффекта, как в предыдущий раз, у нас не получилось. Все-таки, Высшие вампиры были более подвижными, чем демоны, они просто уворачивались от летящих в них камней. Вот тогда гномы преподнесли им сюрприз, сотворив заклинание "Каменная пыль" в нашей импровизации. Что тут началось! Вампиры с демонами одновременно взвыли и попытались отбежать от нас. Слава Единому, за то, что Анимор быстро сориентировался и поставил еще один щит, на пути убегающих врагов.
   - Анри, напитай это плетение по максимуму! - крикнул мне дракон.
   Я присоединился к гномам и стал вплетать потоки в узор плетения. Демоны с вампирами сгорали один за другим. Им просто было некуда бежать, и они метались, зажатые между двумя щитами, которые поддерживали драконы.
   - Вот уж не думал, что их так будет легко разгромить, - удовлетворенно крикнул Анимор, и тут случилась катастрофа.
   Все наши плетения с мелодичным звоном лопнули. Невдалеке от нас открылся портал, и из него вышли шестеро демонов нижнего престола, неся на своих плечах небольшие носилки, в которых кто-то сидел. Бережно опустив их на землю, демоны кинулись к нам.
   - Ну, красавица, потанцуем, и не говори потом, что не звал, - мысленно произнес я и рванул в бой.
   - Не могу вмешиваться, Анри, здесь Владыка нижнего престола, а он пока не в моей власти, - раздался грустный мелодичный голосок в моей голове.
   Ну, да ладно, сами потанцуем. Навстречу мне бежало сразу два демона. Краем глаза я увидел, как еще двое стали атаковать Анимора, который перешел в человеческую ипостась, и теперь бился такими же мечами, что и я. Сонимор совместно с гномами активировал алмазную защиту и укрылся за ней. Правильное решение. Если он сейчас ввяжется в бой, то гномов покрошат в капусту. Радовало одно, демон, скрывшийся от нас в портале, после боя в лесу, похоже, не выжил.
   Демоны были изумительными бойцами, в другое время я даже полюбовался бы ими, но сейчас в открытом бою против них мне было тяжело. Они не давали ни единого шанса на атаку, заставив меня своими стремительными ударами уйти в глухую оборону. Лишь единожды я смог чиркнуть одного из них кончиком меча по руке, но демону этого хватило, с воем, он упал, и начал растворяться в воздухе. Второй демон стал более осторожен. Он наседал на меня, крутя своими огромными мечами, как бешенная ветряная мельница во время урагана. Я стал медленно отступать к щиту Сонимора, понимая, что скоро просто проиграю этот бой. Демон был во много раз быстрее меня, и я держался только за счет своей интуиции, предугадывая, куда он будет меня атаковать в следующий миг. Вскоре, рядом со мной оказался Анимор, который отбивался от своего демона. Похоже, ему тоже удалось сократить поголовье рогатых. Мы синхронно стали спиной друг к другу и закрутили стальной веер. Оказалось вовремя, демоны атаковавшие щит Сонимора решили, что для начала нужно разобраться с нами, и, поэтому, присоединились к своим товарищам.
   - Анри, делай защиту, мы долго не продержимся! - крикнул мне Анимор и усилил веерную защиту, одновременно сплетая свой собственный щит.
   Все-таки хорошо, что Анимор много времени посвящал подобным ситуациям на наших тренировках. Мы одновременно сплели два щита вокруг себя и затем переплели их между собой. Едва мы успели свободно вздохнуть, как на наш щит обрушился чудовищный, по своей мощи, удар. От неожиданности мы с Анимором даже присели и стали крутить по сторонам головами, выискивая, откуда на нас обрушился этот воздушный молот, и нашли... К нашему щиту медленно приближалась невысокая фигура, полностью закутанная в серый плащ, по росту он доходил демонам максимум до груди. Но демоны, почтительно наклонив головы, отступили от нас, уступая ему дорогу. Сомнений не было, это был Владыка нижнего престола, только его могли уважать и бояться древние Высшие демоны, и именно он бил по нашему щиту своими мощными плетениями, от которых щит стал буквально вминаться внутрь, нарушая свою первоначальную структуру. Демоны, видя все это, развернулись и сосредоточили свое внимание на защите Сонимора.
   - Атерр, отдай мне ключ, и этот мир умрет быстро, я обещаю тебе, - проговорила фигура в плаще довольно приятным мягким голосом.
   - Не знаю, где он, но даже если бы знал, то первым делом, запихал бы его тебе поглубже в глотку, - я, сжав от бессилия кулаки, смотрел на убийцу моего народа и ничего не мог сделать. Это неимоверно меня бесило, но я действительно ничего не мог сделать, его сила была просто ужасающа.
   - Ну, что же, атерр, ты сам выбрал свой путь, я уничтожу сначала тебя, затем все равно уничтожу этот мир, который так тебе дорог, но он будет мучиться в агонии тысячу циклов! -
   - Ты не сможешь его уничтожить, лгун, - вмешался в наш разговор Анмиор, - если мир умрет, умрешь и ты! -
   - А ты поумнел за последние две тысячи циклов. Ну, что же, значит, вместо мира уничтожу вас обоих, затем ваших друзей. -
   Фигура в плаще махнула рукой, и в наш щит врезался огромный по мощи огненный таран. Страшные удары посыпались на нас, как град. Владыка использовал необычные плетения для атаки нашего щита. Вместо обычных ударов большими плетениями, он бил небольшими по объему плетениями, но загруженными энергией под завязку. Представьте, что в вас летит тонкая игла, сплетенная из воды, в которую закачано столько энергии, которой человеческому магу хватит для создания урагана над целым княжеством! А плетение лезвия, которое тоньше волоса и которое буквально вкручивается в нашу защиту! Тактов через сто, мы почувствовали, что щит просто начинается разваливаться. Я, используя весь свой энергетический резерв, стал максимально укреплять наш щит. Анмиор стал делать то же самое.
  
   Где-то во вселенной.
  
   Среди звезд, в почти вечной тишине, вспыхнула маленькая звездочка, превратившаяся в красивую стройную девушку, одетую в белоснежное кружевное длинное платье, которая тут же закружилась в танце. Прямо перед ней начиналась огромная темная пустота, растянувшаяся на несколько галактик.
   - Все танцуешь? - обратилась Тьма к Смерти.
   - Ты даже не представляешь, кого я нашла! -
   - Да? Ну-ка, подожди, - Тьма стала стремительно сжиматься, пока не сравнялась по размерам с девушкой, превратившись при этом в элегантного мужчину, одетого в черный камзол.
   - Рассказывай, что там у тебя интересного? -
   - Ага, заинтриговала? Ты помнишь о мире Колыбели?
   - Конечно, помню, ведь только в два мира, Он запретил всем, кроме тебя, заходить. -
   - Так вот, представляешь, в этом мире я нашла себе самого лучшего партнера по танцам! -
   - Лучшего, за какой период? - Тьма позволил себе иронично улыбнуться. - Напомнить тебе, сколько раз ты мне такое говорила? -
   - Ты не понял, он действительно лучший, он действительно танцует! -
   - Да? Это интересно. Хотел бы я на него посмотреть. -
   - Это не все... Он, атерр!
   - Погоди, что ты сейчас сказала?! Атерр?!
   - Да! Атерр! Представляешь? Он появился как раз к завершению большого цикла.
   - Ты им сообщила уже? -
   - Я с ними, после их идиотской выходки, не разговариваю. -
   - Но, это же их дитя. Ты же помнишь, что они чуть не разнесли тот мирок в пыль, когда узнали, что все атерры погибли. Только Он смог их тогда остановить. -
   - Тебе напомнить, что атерров погубило их же создание? -
   - Ты все не угомонишься, столько миллионов циклов во всех мирах прошло, а ты им все Таурс простить не можешь. -
   - Такое не прощают! Натворили дел, а потом просто прикрыли мир и решили, что все законченно. Ты хоть знаешь, что их создания там вытворяют?! Я там даже не появляюсь, только свою тень туда спустила.
   - Но, надо, все-таки, сказать им. -
   - А ты знаешь, что? Зови их. У меня есть, чем их обрадовать!
   - Смерть, что-то не нравится мне твоя кровожадная улыбка, опять придумала очередную свою шутку? -
   - Нет, но думаю, от этой новости их хорошенько тряхнет. Зови, давай! -
   Тьма замер, и тут, возле них, появилось огромное облако, в котором хаотично метались молнии и искры.
   - Не может без пижонства, - проворчала Смерть, глядя, как облако Хаоса превращается в красивую девушку, одетую в короткую юбочку и небольшой топик, по которому хаотично бегали мелкие всполохи.
   - Тьма, Смерть, привет! Зачем звали? - обратилась она к присутствующим.
   - И тебе привет, Хаос. Давай подождем Порядок, чтобы потом, два раза одно и то же не пересказывать, - ответил ей Тьма.
   Справа от них вспыхнула яркая звезда и из нее вышла еще одна девушка, одетая в светящийся наряд, состоящий из длинного платья и накинутого на плечи такой же длины плаща.
   - Всем, привет! Что случилось такого важного, что меня вытащили с другого конца Вселенной?
   - Да вот, у Смерти, наконец, появился настоящий партнер по танцам, - улыбаясь, сказал Тьма.
   - И? - нетерпеливо перебила Тьму Хаос.
   - Этот партнер - атерр... -
   - Что?!- раздался сдвоенный вскрик, от которого несколько комет решили поменять свою траекторию движения, так, на всякий случай.
   - Где он воскрес?! - две пары глаз выжидательно уставились на Смерть.
   - В мире Колыбели. -
   - Колыбели? Это плохо! Там мы не сможем корректировать его путь. Смерть, ты можешь его оттуда вытащить в любой другой мир? -
   - Это ещё не все, он - Носитель! -
   - Носитель смерти? Значит, мальчик действительно хорош! Тогда ... -
   - Вы не поняли меня, я сказала: он - Носитель. Вы не можете вмешиваться в его путь. Таков закон, который установил ОН.
   - Смерть, ты уверена, что этот атерр - Носитель? -
   - Абсолютно! И к тому же... Вот гадость! Все, мне пора, он похоже, опять влип в переделку с вашим долбаным Владыкой! -
   Сказав это, Смерть исчезла. Три великие сущности остались, недоуменно переглядываясь между собой.
   - Ведь она, скорее всего, знает, что именно, он несет в себе, - задумчиво проговорила Порядок.
   - Я в этом абсолютно уверена, но она нам не скажет. Ты лучше подумай, что нам делать с нашим малышом из Таурса? Он ведь, уже всех вокруг, достал.
   - А что мы можем с ним сделать? Ты же помнишь, КАК мы их сотворили. Умрет он, умрет частичка нас. Это там внутри мира они могут делать что хотят, здесь его смерти допускать нельзя.
   - Если атерр решит убить его, мы не сможем вмешаться. Да, дилемма, и этого нельзя убивать, хотя очень хочется, и атерра терять ни в коем случае нельзя... -
  
   Замок "Нокарадо"
   В замке давно царила ночь. Сегодня герцог прибыл с семьей из столицы поздно вечером. Все решили после ужина лечь спать пораньше. Слишком утомительным был сегодняшний день. Построение печати, запирающей границу, отняло у всех много сил и мужчины еле держались на ногах, когда прибыли в замок. Наверно поэтому, так тихо было сегодня ночью в нем. Вдруг ночную тишину вспорол девичий крик: "Нет!!!". Крик раздался из спальни Глер. Через несколько мгновений в дверь спальни ворвались трое мужчин с оружием в руках и держа перед собой активированные боевые заклятья. Их взору предстала девушка, сидящая на кровати с бледным лицом и смотрящая куда-то вдаль. Она оглянулась на вошедших в ее спальню мужчин и кинулась, рыдая, на шею к отцу.
   - Папочка, папуля, помоги ему! - запричитала дочь, вглядываясь заплаканными глазами в недоумевающее лицо своего отца.
   - Глер, девочка моя, кому помочь? - он стал говорить, подхватывая одной рукой свою взрослую дочь, а второй, передав предварительно меч сыну, погладил ее по голове.
   - Папа! Там убивают Анри! - девушка снова заревела, пряча лицо на плече отца.
   - Где? - мертвым голосом произнес герцог, спуская дочь на пол, - где, Глер?! Ты можешь показать? -
   Дочка, всхлипывая, кивнула, и, быстро вытерев слезы, пристально посмотрела в глаза отца. Через несколько тактов, герцог, молча, взял свой меч из рук старшего сына и, открыв портал, вошел в него, сыновья, переглянувшись между собой, одновременно прыгнули туда же.
  
   Горная долина перед вратами Дартара.
  
   Мы с Анимором из последних сил поддерживали наш щит, под градом мощных ударов Владыки. Вдруг за его спиной открылся портал, и из него выпрыгнуло трое мужчин, которые с ходу атаковали нашего противника. Я стоял и не верил своим глазам, это был мой отец с моими братьями. Владыка, видимо от неожиданности, просто не придумал ничего лучше, как перепрыгнуть куда-то порталом. Этого времени хватило, чтобы отец с братьями успели добежать до нас и нырнуть под защиту, которую мы предварительно раскрыли для них. Войдя к нам под щит, отец задал лишь один вопрос:
   - Кто это? -
   - Если ты про того в плаще, то это Владыка нижнего престола, если про тех красавчиков, то это его демоны, - попытался сострить я, продолжая вливать свои силы в щит.
   Отец, неверяще, посмотрел на атакующее нас существо и, кивнув сыновьям, стал сооружать совместно с ними, свой собственный защитный щит. Вовремя. Мы с Анимором устало сели на землю. Короткая передышка нам не помешает. Отдышавшись, мы решили начать атаковать Владыку, и тем самым отвлечь его от разрушения защитного купола. Проблема была в том, что наши резервы с драконом были почти пусты.
   - Начинайте перемещаться к гномам, - скомандовал Анимор, стреляя копьем хаоса в нашего противника.
   Мы стали медленно отступать к нашим друзьям. Пока отец с братьями держали защиту, мы с Анимором атаковали редкими плетениями. Шагов за пятнадцать до нашей цели я почувствовал, что щит начинает слабеть. Глянув на бледные лица своих родственников, по которым градом катил пот, я перехватил управление щитом на себя и ткнул Анимора в плечо. Дракон, обернувшись, все понял и прекратил атаки, перекинув остатки сил на щит. Мы оба стали использовать для подержания щита свою жизненную энергию. Я чувствовал, как слабеет мое тело. Сначала появилась слабость в ногах, затем стали мерзнуть руки. Анимор выглядел не лучше меня. Перед моими глазами все поплыло, и я почувствовал, что начинаю падать, но братья кинулись ко мне и подхватили под руки. Повиснув у них на руках, я продолжал отдавать последние силы на поддержку щита. Из моего носа и ушей начала струиться кровь, в этот момент мой взгляд случайно упал на единственный поток, который не изменил свое направление во время нашей битвы, серый поток, используемый для связи. Наверное, я начал сходить с ума. Схватив поток, начал изо всех оставшихся физических сил дергать его и ментально орать: "Помогите нам!". Умом я понимал, что это глупо, но где-то в глубине души была надежда, что меня кто-нибудь услышит. Внезапно, я почувствовал, как с другого конца потока пришла эмоция радостного удивления, сменившаяся яростью. Откинув испуганно поток в сторону, я посмотрел на Анимора, который висел на руках моего отца. Дракон слабо улыбнулся мне и, закашлявшись, стал сплевывать кровь.
   - Ничего, Анри! Кто же знал, что сам Владыка вмешается в бой. Зато мы погибнем, не уронив чести. И ни один потомок не сможет усомниться в нашей доблести. Я рад, что познакомился с тобой, Анри, и рад, что у моего внука такой друг. -
   Я поднял свои глаза к небу, чтобы в последний раз посмотреть на свет Сограна, и стал часто моргать, пытаясь отогнать наваждение, - с неба к земле летело несколько сотен струй белоснежного пламени. Я закрыл глаза и темнота забрала меня в свои объятья.
   Очнулся я от монотонного гула голосов. Проверив себя, констатировал, что мое состояние было довольно приемлемым, более того, оно стремительно улучшалось. Я открыл глаза и тут же их зажмурил, так было необычно то, что я увидел. Открыв глаза вновь, я тихонько приподнял голову с чего-то мягкого, и осмотрел плетение, внутри которого я лежал. Плетение было невероятно сложным, в нем было более сотни различных узлов, от каждого узла к моему телу шла тонкая энергетическая нить, причем эти нити медленно двигались, внутри меня. Скорее всего, это было лечебное плетение, но тот, кто его создал, был, как минимум, гений!
   Слева от меня что-то зашевелилось, сфокусировав свое зрение, я смог разглядеть сквозь нити плетения, что рядом со мной лежит в почти аналогичном светящемся коконе Анимор. Мы лежали в белоснежном шатре, на большом мягком ложе. Полог шатра приподнялся, и вовнутрь вошла изумительной красоты женщина, одетая в длинную кремового цвета тогу, сотканную, словно из невесомой паутины. Она подошла к Анимору, протянула руку к нему и, просунув ее сквозь плетение, погладила дракона по голове.
   - Что же ты наделал, малыш?! - прошептала она, с любовью поглаживая Анимора по волосам.
   Полог еще раз приподнялся и в шатер вошел высокий мужчина, на нем был одет легкий летний камзол. Он прикоснулся к плечу женщины и, слегка отстранив ее, наклонился к дракону.
   - Не расстраивайся, Лазури, этот негодник жив и скоро придет в себя.
   - Ты уверен, Свиткет?
   - Да, дорогая, уверен. Но, меня больше беспокоит этот малыш, который сейчас наблюдает за нами, - мужчина подошел ко мне и, наклонившись, заглянул в глаза.- Ты почему не спишь?
   - А надо? -
   - Конечно, иначе как я вылечу тебя от того, что вы там натворили с собой? Спи. -
   Я вновь упал в темноту.
   Очнулся я от того, что кто-то тряс меня за плечо. Открыв глаза, увидел стоящего рядом с ложем Анимора и сидящего на моем ложе Сонимора, который и тряс меня за плечо.
   - Сонимор? Ты смог поменять ипостась вне своего города?!
   - Да! Старшие что-то поправили в моей ауре, и я теперь легко могу менять свою ипостась, когда захочу! Вот только не знаю, успею я этим воспользоваться или нет... - дракон понуро наклонил голову.
   - Что еще случилось?!
   - Понимаешь, Анри, - в разговор вмешался мрачный Анимор, - отец очень зол на меня, с Сонимором. Мы не оправдали его надежд...
   - Ты сейчас о чем? -
   - Ну... он оставил меня охранять этот мир... А я, как он считает, пропустил нападение на твой народ, проспал момент, когда эльфы почти захватили власть над миром, чуть не погубил своих детей, и сам угодил в ловушку... и самое главное - чуть не погубил единственного атерра во вселенной. Кажется, мой цикл закончен, слишком много ошибок свершилось из-за моего головотяпства... Сам виноват, - Анимор не мигая, уставился в одну точку на стенке шатра.
   Я перевел свой взгляд на Сонимора, тот глядя на меня, печально кивнул, подтверждая слова деда. Это что получается, Старшие драконы когда-то смылись, бросили мир на самого младшего из них, а теперь появились и решили осудить его, дескать, как ты мог такое натворить?! Они что там, обалдели, что ли?! Я своего друга в обиду не дам!
   - Что с моим отцом, братьями и гномами? -
   - Все нормально, все живы и здоровы. Твоего отца и братьев отправили переждать у себя в замке. Твой отец просил тебя связаться с ним, когда ты очнешься. Гномы ждут на краю лагеря в гостевом шатре.
   - Понятно. Ладно, пойдем, поговорим с вашим Старшим. -
   Решительно поднявшись с ложа, на котором лежал, я, махнув рукой драконам, чтобы не лезли ко мне, вышел. На улице стояло множество больших шатров разнообразной раскраски. В нескольких шагах от шатра под большим балдахином в удобных кресла сидело несколько мужчин и женщин. Среди них была та пара, что приходила к нам, когда мы лежали в лечащем узоре. К ним я и направился.
   - Доброго вам всем дня! Спасибо, что спасли нас от гибели, - я вежливо поклонился драконам, которые заинтересованно смотрели на меня. - Я вам очень благодарен за это, но у меня вопрос. Какие у вас претензии к моим друзьям? -
   Я решил с ходу брать быка за рога. Если есть у них претензии к Анимору с внуком, то пусть предъявят их сначала мне, а после и поговорим! У меня тоже есть, что сказать этим Старшим!
   - Они виновны и будут наказаны! - величаво произнес отец Анимора, Свиткет, если не ошибаюсь.
   - А кто это решил?! - я нагло уставился на ошарашенного моей дерзостью дракона. - По какому праву вы решили их судить?
   - Я... -
   - Что, Вы? Судить надо, скорее всего вас всех. Ведь это вы сбежали из этого мира, оставив в нем необученного дракона с толпой детей. Ведь это вы прокляли мир после того, как мой народ погиб, даже не удосужившись разобраться в причинах произошедшего. Вы подвели Анимора и Сонимора к тому, чтобы они погибли от рук демонов или Проклятого Владыки, потому что они просто не знали, как с ними воевать. А они бы погибли наверняка в этой схватке, ведь для них честь, верность данному слову и дружба не просто пустые красивые звуки. Да, они виноваты, что не смогли восполнить те прорехи, которые оставили в этом мире вы - Старшие. Они виноваты, что пришли на помощь другу, зная, что могут погибнуть. Но решили, что дружба и слово, данное гномам, важнее, чем жизнь. Вы их обвиняете в том, что они не подлецы и не трусы?! Это так?! - под конец разговора я сорвался на крик.
   - Простите меня, что дал волю своим эмоциям. Но, хочу вас всех предупредить, если вы посмеете, хоть что-нибудь сделать моим друзьям, то клянусь, этот день, для поднявших на моих друзей свою руку, станет последним. Даже, если, как вы говорите, - "мне придется разорвать цикл моей жизни". Надеюсь, я понятно все объяснил? - я поклонился и развернулся, чтобы уйти к своим друзьям.
   - Подожди, атерр, - меня окликнул самый старый дракон. - Ты ведь понимаешь, что ты слишком мал, чтобы угрожать нам?
   - Да, понимаю, но у нас, у пограничных егерей, говорят: "Егеря никогда не бросают своих!". И у нас атерров - Носителей смерти, есть аргументы для любого существа и не только в этом мире.
   - Хорошо, юноша, я считаю, что Вы прошли испытание. Вы действительно достойный представитель своего народа. Поэтому, предлагаю все забыть, и вспомнить истинную причину нашего появления здесь. А теперь... - старый дракон обратился к стоящим неподалеку двум драконам, - позовите этих оболтусов сюда, пусть сами расскажут, что именно, здесь произошло.
   - Простите, я не понял, какое испытание? - сказать, что я был ошарашен, это ничего не сказать.
   - Мы не знаем о Тебе ничего. Нам нужно было понять, кто Ты, на самом деле. Теперь мы знаем, кто именно - Ты.
   - И кто я? -
   - Существо, которое ради своих друзей, готово биться даже с теми, кто в данный момент во много раз сильнее его, такое поведение вызывает только уважение. Да и, похоже, ваши друзья также готовы отдать свою жизнь за вас. Сонимор и Анимор тоже прошли свое испытание, они отказались оставить тебя и улететь, даже, несмотря на угрозу их жизни. Да и гномы отказываются уходить и оставлять тебя. -
   Между тем, к нам присоединились мои друзья. Пока подносили дополнительные кресла, ко мне подошла мать Анимора и шепнула на ухо: "Спасибо".
   Когда мы все уселись, Старшие драконы в мельчайших подробностях начали выспрашивать про наши приключения. Затем, они потребовали от меня рассказать про мою жизнь. Больше всего их интересовало, когда я догадался, что Проклятый Владыка находится в этом мире. Я решил умолчать про помощь Смерти. Нечего им знать про наши отношения.
   - Ну, кто бы мог подумать, что Проклятый Владыка находится здесь! - сокрушался старый дракон. - И как ведь все подстроил, сам подкинул нам информацию, что он заперт в этом срезе мира, и мы, как наивные идиоты, все помчались его искать! А он в это время спокойно сидел тут и играл в свои игры!
   - Но теперь, вы можете помочь мне его поймать? - я с надеждой смотрел на смущенные лица драконов.
   - Ловить-то мы его будем по-любому, - начал пояснять один из драконов. - Но, проблема в том, что он за это время мог создать огромное количество подпространственных карманов. И теперь, стопроцентно отсиживается в одном из них. Найти вход в такой карман почти невозможно. Единственный вариант - это ловить его в тот момент, когда он его покинет. Но, это проблема, мы не сможем здесь все оставаться постоянно. После гибели атерров, охрана миров легла на наши плечи. А Владыку можно одолеть только всем скопом... -
   - А есть способ уничтожить его наверняка? - задал я вопрос.
   - Есть, для этого нужно использовать жезл атерров, но возникает ряд проблем: во-первых, никто не знает, где он, во-вторых, никто не знает, как им пользоваться, и, в-третьих, великие сущности явно дали понять, что мы не имеем права уничтожать Владыку, можем лишь отправить его назад, в его мир. -
   - А что это за мир? Где он находится? -
   - Далеко, для нас примерно восемь перелетов, но ты, атерр, не сможешь попасть в него. Таурс закрыт для всех. Эта планета проклята. Как проклято все окружающее ее пространство. После побега Проклятого Владыки, великие сущности скрыли ее в пространственно - временном кармане. Но она, все равно, остается опасной для других миров.
   - Но, почему просто не уничтожить там всех?! -
   - Как ты себе это представляешь? Если войти в этот мир, то ты останешься без магии. А те, кто там живут, приспособились жить без нее. Эти существа, создали множество амулетов, работающих без энергии потоков. Они называют свое искусство - создание мертвых приспособлений - технологией. Слово-то, какое придумали, - дракон содрогнулся, - они уже почти уничтожили свой мир, но, что удивительно, эти существа постоянно воюют между собой, и при этом они продолжают неуемно размножаться! Как-то я посетил это мир, еле крылья свои оттуда унес! Их натура разрушителей, подталкивает к созданию таких смертоносных приспособлений, что вся наша магия ничто для них. И этих созданий там несколько миллиардов.
   - Ужас какой-то! -
   - Да, ужас. А чтобы воспользоваться магией, нужно вернуть там все потоки в прежнее русло. Но, это обозначает, что жители Таурса тоже получат доступ к силе. Представляешь, что тогда произойдет?! Как представлю, что оттуда еще кто-нибудь вырвется, чешуя дыбом становится. Ладно, хватит об этом. Насколько я понял, вы обещали гномам вернуть их столицу? -
   - Да. -
   - Тогда идите. Но, после вашего возращения, мы еще побеседуем. -
   Я с друзьями поднялся и поспешил к указанной нам гостевой палатке, в которой нас ждали гномы.
   - Анри! - навстречу мне соскочили с низких лежанок друзья.
   - Анри! Как ты? - Гарг тревожно смотрел мне в глаза.
   - Да, все нормально. Лучше рассказывайте, как вы пережили этот бой.
   - Да, что нам будет. В основном-то досталось вам двоим, да тем трем людям, что к вам присоединились. Кстати, кто это был? Смелые парни, молотить так самого Владыку своими заклятьями.
   - Это мой отец и братья. -
   Брахкам крякнул и, окинув меня задумчивым взглядом, произнес:
   - У вас что, вся семейка такая, безбашенная? -
   - Видимо, да, честно, от кого я ну никак не ожидал помощи, так это от своих. Своих... Как же это приятно звучит... -
   Ладно, у нас осталось одно незаконченное дело.
   Гномы радостно заулыбались.
   - Так давайте его закончим! -
   Мы гудящей толпой вывались из шатра и пошли к виднеющемуся из временного лагеря входу в пещеру, в которой был спрятан "драконий" вход в Дартар. Пещера находилась буквально в паре десятков шагов от лагеря. Мы вошли под каменный карниз, нависший над входом в пещеру, и нерешительно остановились. Было как-то невероятно, стоять на пороге итога всей нашей экспедиции. Первым, глубоко вздохнув, в пещеру вошел Брахкам. Она была неглубокой, от силы шагов в сто. Как раз, чтобы в нее смогло поместиться несколько драконов. Сонимор подошел к стене пещеры и провел возле нее ладонью, смешивая два параллельных потока и направляя их в стену, по которой словно пробежала небольшая волна, и она просто растворилась в воздухе. За фальшивым препятствием был большой каменный прямой коридор, уходящий под небольшим углом вниз. Коридор был явно проплавлен, об этом говорили гладкие стены. Пол коридора был тоже идеально гладкий, идти по нему - одно удовольствие. Мы торопливо пошли вниз. Порой, возле стен нам попадались небольшие деревянные удобные скамейки, на которые был наложен узор сохранения. На наш вопросительный взгляд, Сонгорор пояснил, что идти по коридору долго и если кто-то уставал в пути, он мог посидеть, отдохнуть. Примерно через один удар часов, а может и больше, мы подошли к концу коридора.
   - Так, проходим быстро, здесь дверь настоящая. Она закроется через восемь тактов.
   Сонгорор произвел знакомую процедуру с открыванием двери.
   Мы быстро проскочили в открывшийся проход и замерли у входа в арку. Перед нами лежал огромный город. Он совершенно не походил на современную столицу гномов. Здесь не было соединяющихся между собой больших пещер. Дартар был размещен посреди огромного купола, который чудным образом был вырезан внутри горы. Что поддерживало высокий каменный свод и не давало ему обрушиться на дома, находящиеся под ним, было непонятно. Прямо под куполом висел до сих пор действующий огромный магический светильник, который излучал яркий, но в тоже время мягкий белый свет. Как я читал, этот светильник был подарен городу драконами, Сонимор рассказывал, что его подсоединили напрямую к потокам, которые, проходя через него, давали ему постоянную подпитку. Сам же город потрясал своим величием. Огромный, больше двадцати - двадцати пяти лье в поперечнике, Дартар был обнесен большой каменной стеной шириной примерно в восемь шагов, но не это главное. Эта стена носила функцию не защиты, а скорее городского бульвара! Когда-то на пешеходной части ее по краям росли небольшие деревья, стояли скамейки, на которых горожане могли посидеть и посмотреть на свой город с высоты тридцати локтей. Я читал в описаниях путешественников, что это место пользовалось огромным успехом у местного населения. Еще бы, существа, живущие под землей, в основном лишены возможности каждый день любоваться на красоту деревьев, цветов. Наверное, поэтому гномы в те времена так старались заслужить право, поселиться в своей Подгорной столице. Ведь здесь была создана полная иллюзия того, что город находится на поверхности, а не под землей. Дартар во всем отличался от других подземных городов. Большие дома, широкие мощеные улицы. Просто огромная площадь посреди города. Именно на ней располагались три самых великолепных сооружения этого города: Королевский дворец, Академия магии и ... Библиотека. Библиотека... от одной мысли, что там могут сохраниться до сих пор тысячи не прочтенных мною книг, у меня холодели руки. Если все будет хорошо, потребую неделю, нет, три недели отдыха и, захватив побольше еды и питья, запрусь в ней. Эх, буду сидеть, и читать, как в детстве... Я предвкушающее закрыл глаза и представил себе километровые стеллажи библиотеки. Мою эйфорию испортил Вар, он сжал мое плечо и толкнул вперед, предлагая первому начать движение к городу. Мы, молча, все переглянулись, и, нерешительно, пошли в сторону города. С каждым шагом наша группа шла все быстрей, пока не перешла на бег. До городской стены мы добежали за несколько тактов, хотя от портала драконов до нее было не меньше, чем триста шагов. Гномы, остановившись, и с дрожью в руках стали, словно не веря самим себе, ощупывать кованые врата города. Всего в городе было четыре огромных арки сделанных в городской стене. На крыше этих арок, обычно, располагался небольшой фонтан, окруженный великолепными цветами. В самих арках находились символичные ажурные кованые врата, на которых были изображены различные сцены из жизни гномов. Все врата отличались друг от друга: на главных вратах было изображение закладки первого камня Дартара, на вратах, ведущих к драконову порталу, были изображены величественные драконы, что было изображено на других, думаю, скоро узнаю.
   - Давайте разобьемся на пары, и внимательно осмотрим весь город. Если кто-то находит живых демонов, то в бой не ввязывается, а отступает сюда, крича во все горло об опасности. Не думаю, что демонов может быть много. Так что, перебить их, мы сможем легко. Если найдете что-то, крайне важное, запоминайте место, где увидели и идите дальше. Всем это понятно? - Гарг обвел всех взглядом.
   - Да, что тут непонятного. Вот только хочу вас всех огорчить. В городе нет, ни одного живого существа и не живого тоже. Так что, будем просто обследовать город. Помахать секирами, похоже, никому из вас не удастся, по крайней мере, сегодня. -
   Анимор улыбнулся и пошел по улице. Следом за ним устремился Уграр. Мы быстро разбились на пары и пошли исследовать улочки Дартара.
   Ну вот, ничего я не мог с собой поделать. Медленно, но верно... Не, не так. Быстрым шагом, мы с одним из гвардейцев, направились прямо на главную площадь к Библиотеке. Мы шли по городу и всюду видели следы пребывания демонов - разбитые окна и двери домов, которые явно были когда-то ограблены, глубокие следы от когтей, оставленные на стенах домов. Иногда, по пути, нам встречались кучи костей, видимо это все, что осталось от захватчиков. Почему-то мне кажется, что демоны, после того, как их здесь заперли, стали харчить друг дружку. Ведь у них явно не было другого выхода, столица гномов не была рассчитана на нашествие огромной орды, (ну, не запаслись гномы нужным количеством провизии).
   Пройдя полгорода, мы вышли на центральную площадь Дартара и медленно подошли к Библиотеке. Если гвардеец крутил головой по сторонам в поисках возможной опасности, то я рассматривал это величественное здание. Да, именно таким должен быть храм знаний. Великолепное многоэтажное здание из белоснежного камня стремилось ввысь. Судя по обилию окон, внутри здания должно быть очень светло. К большим дверям Библиотеки, явно покрытых золотом, вела широкая каменная лестница высотой в пять ступеней. Именно над ней висел в воздухе большой светящийся знак, он больше походил на пылающую белым огнем руну. Я решил поближе исследовать это необычное плетение. В книгах про Дартар о таком не упоминалось. Едва я сделал несколько шагов, как меня словно подхватило ураганом и понесло в сторону знака. Я попытался замедлить свой полет, но меня буквально стало затягивать вовнутрь, причем потоки вокруг, словно взбесились, отказываясь мне подчиняться. Кажется, я опять влип!
  
  
  
   Конец первой книги.
  
  
Оценка: 4.59*95  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Я.Ясная "Муж мой - враг мой"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 4. Священная война"(Боевое фэнтези) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) И.Коняева "Академия (не)красавиц"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) Д.Маш "Искра соблазна"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"