Кирова Елена Юрьевна: другие произведения.

С чего началось.

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Всем здравствуйте! Вот и очередной плод моей больной фантазии:) Выкладываю в сыром виде, концовка будет подлатана 100%. Описание: Очередная героиня, которой покой лишь снится! Занимаясь любимым делом, девушка находит магическую вещицу, благодаря которой в ее жизни появляются новые знакомые и новые "приключения"...


   - Прошу, добавь еще пару самоцветов, ты ведь их и так с лихвой набрала в той пещере, - в сотый раз взмолился заказчик - полноватый мужчина средних лет с искусственным глазом и множеством шрамов, исчертивших лицо, - Без моей наводки, ты бы и не узнала об ее существовании.
   Я тяжело вздохнула, продолжая изучать потолок.
   - Нет,..
   - Линда! - он, наконец, разозлился, но ему пришлось умолкнуть, ибо этим он привлек не только мое внимание, но и всех присутствующих в этой забегаловке посетителей.
   - Н.Е.Т, - процедила я сквозь зубы, склонилась к столу и поманила пальцем мужчину, чтобы он последовал моему примеру(уж больно много любопытных вокруг), что он и сделал. - Я чуть ноги не лишилась в твоей этой "пещере"! Ты обещал мне безопасный, просторный путь, а что обнаружилось? Узкий лаз, множество ловушек, на которые мне пришлось потратить большую часть запасов отмычек и магических бумажек, ну, а в конце разбитый сундук с жалкой горсткой монеток и твоим алмазом. То, что я догадалась пошариться вокруг и найти еще парочку камешков полностью моя заслуга - это моя награда! - мне пришлось глотнуть водички, а то в горле пересохло от столь пламенного шипения, - А про то, как меня чуть не завалило, когда я выбиралась из "пещеры" - лучше умолчу.
   И гордо вздернув нос, встала и двинулась к выходу, старательно прихрамывая на левую ногу. Конечно, я немного драматизировала, лаз завалило, но уже после того, как мне удалось смыться. Нога пострадала от небольшой ловушки, которую я не приметила - камень скользнул по лодыжке, отчего появилась ссадина. Не более.
   Как, наверное, многие догадались, я наемник. Не наемный убийца, а наемник, который выполняет некие поручения за деньги. В моем случае - ищу сокровища, магические артефакты, древние письмена во всевозможных пещерах, гробницах, руинах и тому подобному. Заказчик, как мой недавний собеседник, просит принести мне что-нибудь, о чем он сам узнал случайно, рассказала бабушка, прочитал в книге, "какой-то гад украл у меня", нагадала тетя Шура... Нахожу заказ, он должен быть доставлен точно в руки к нанимателю, а вот то, что было так же рядом - достается мне, как и деньги за доставку. Бывает, правда, я по собственному желанию устраиваю вылазку, подслушав или прочитав где-нибудь, о чем-то ценном или просто интересном.
   Этот заказчик дал неполную информацию, еще и потребовал большего. Поэтому я была несколько строга с ним. Обычно я вежлива с клиентами. Они же дают мне деньги!
   Выбравшись на улицу под теплые лучи летнего солнца, я перестала изображать жертву, и пошла бодрым шагом в сторону моего пристанища. Одного из моих пристанищ, если точнее. Ведь в каждом городе у меня есть место, где можно переночевать без опасений за свою жизнь. Чего нельзя сказать о настоящем доме. Но это не важно! Сейчас я бы приняла горячую ванну, съела кабана и завалилась спать. Устала.
   Таверна "Лосиная стоянка" приветливо мерцала на солнце вывеской, на которой была изображена пара вышеупомянутых лосей, жующих листву близстоящего дерева. Зайдя внутрь, я потянула воздух носом. М-м-м, пахнет свежей выпечкой. Видимо, сегодня постояльцев будут угощать вкуснейшими булочками с корицей. Вовремя я заглянула!
   -Лисичка! - послышался восторженный возглас хозяина таверны - Луи, - Ты вернулась, наконец!
   Я улыбнулась и встала в защитную стойку, предвещая бурные объятия со стороны мужчины. Он ведь не маленький, хрупкий паренек - полная противоположность! Упитанный, высокий, лысеющий мужчина с круглым животом, которым и прибить ненароком можно. Добрейшей души человек, находящийся всегда в оптимистичном настрое. А его семья? Старший сын - весь в отца, разве что следит за фигурой и дочка совсем крошка, стремящаяся везде помочь. А вот жена, к сожалению, умерла в родах.
   Ребра жалобно заныли в крепких объятьях. Я стойко терпела, пока меня трясли над землей, выражая бурную радость, в честь моего возвращения. Наконец, меня поставили на ноги и заботливо придержали за плечо, пока меня шатало.
   - Ну, как у тебя дела? Рассказывай,..- Луи, подталкивая в спину, повел меня к барной стойке. Ответить я не успела, так как из кухни выскочила его дочка( Санни, кстати ее зовут) и, всплеснув ручками, побежала обнимать меня же.
   - Привет, Линда! Карл будет рад тебя видеть! - звонким голосом возвестила она и, забыв обо мне, повернулась к отцу, - Папа! Там булки сейчас подгорать начнут, а я не достаю до печки!
   - Извини, дорогая, уже иду, - Луи искренне засмущался и, бросив мне, - Я сейчас вернусь, - удалился вслед за младшим отпрыском.
   Мне оставалось лишь умиленно улыбаться и присесть у стойки. Как же мне нравится эта таверна! Мое любимое пристанище. Стены здесь раскрашены вручную, изображения представляли собой лес, между деревьями которого местами паслись лоси. Потолок был будто листвой, кое-где просветы с солнечным светом, замененным в здании люстрами со свечами.
   - П-привет, Л-линда, - робкий голос внезапно раздался за спиной, и я едва не подскочила на месте, вцепившись в рукоять кинжала, висящего на поясе.
   - Ох, Карл! Напугал меня до смерти! - повернувшись к парню, выдохнула.
   Парень отступил на шаг, опустив глаза. То, что он ко мне неравнодушен, стало мне известно полгода назад. К сожалению, ответить взаимностью я ему не могу.
   Мило побеседовать у нас не вышло - вернулся Луи и сын ретировался, изобразив, что его тут и не стояло.
   - Ну, что, Лисичка? Надолго к нам, надеюсь? - поинтересовался хозяин, вытирая руки о засаленный фартук.
   - Конечно... нет, - снова тяжелый вздох с моей стороны, - Ты же знаешь. Пару дней побуду здесь, потом пойду дальше - зарабатывать.
   - Ох уж эта твоя работа, - хохотнул Луи, - Небось, заработала в свои юные годы больше чем я за всю свою жизнь!
   Я нервно улыбнулась, ведь этот милейший человек и понятия не имеет, сколько мне лет на самом деле. По человеческим меркам выходит, что я старше, по моим - он. Но уточнять я не буду, ибо неприлично это: у девушек о возрасте спрашивать!
   - Ладно, скрытная особа, твоя комната все также забронирована на твое имя, располагайся, ужин принесу позже.
   - Благодарю, Луи! - я соскользнула с высокого стула, - Я обязательно заплачу в срок.
   - Лисичка, еще раз повторяю: Ты можешь жить здесь бесплатно, сколько твоей душе угодно, - казалось, что мужчина слегка оскорбился.
   Благодарная улыбка с моей стороны, и я удалилась в свои апартаменты, расположенные поближе к кухне. Так удобнее ночами бегать подкрепиться. Люблю поесть и поделать ничего с этим не могу. Порой бывает вещи, которые беру с собой на задание или собственное развлечение, в основном состоят из провизии.
   Комната встретила меня знакомым уютом. Кровать, дубовый шкаф с зеркалом, стол со стулом и большое окно. Вот, что еще хорошего в этой таверне, это то, как здесь ответственно относятся к делу. Луи умудряется уследить за всем, белье всегда чистое, ни одной пылинки на полках, про моль здесь будто и не слышали вовсе.
   Машинально заглянула в зеркало, ужаснулась, насколько у меня растрепаны волосы. Вроде бы, короткая мальчишеская стрижка, а от ветра может дыбом встать. Ужас... В отражении на меня смотрела высокая девушка, действительно похожая на лису, лет двадцати - двадцати трех, с коротко стриженными, светлыми волосами, при этом ни чуть не убавляющими ей женственности. Небольшой рот со средней полнотой губ, остренький вздернутый нос и большие глаза-хамелеоны. В буквальном смысле слова - они у меня на самом деле меняют цвет по моему желанию. Раньше, в детстве и подростковом возрасте, я не могла управлять этим, из-за чего у меня были сплошные проблемы. Меня подозревали в колдовстве, в тайных заговорах с участием самого Дьявола! Нет, магией у нас обладает чуть ли не каждый второй, и она не пугает, но когда человек, ни с того ни с сего, из голубоглазого становиться кареглазым, при этом в краткий срок сменяя чуть ли не всю гамму цветов - вызывает некоторое сомненье. Теперь же, я могу выбрать себе цвет сама и не пугать мнительных жителей. Волосы, правда, тоже имеют свой нрав. В основном они блондинистые, но иногда приобретают рыжий цвет. Возможно, это случается из-за смены освещения, но порой они посреди светлого дня берут и становятся медными. Бороться с этим я устала, поэтому забросила это дело, решив, что так даже интереснее жить. Уши так же немного не такие, как у остальных. Они заострены, но не так, как у нормальных эльфов и остальных рас, имеющих такую отличительную черту. У них они торчат вверх или слегка кзади, а у меня кзади и вдруг, будто бы кпереди. Получается подобие крючка. Что же касается одежды... лишь бы была удобная и практичная, что значит - никакой мешковатости! Зацепишься так в пещере за корень, камень, подсвечник, в конце концов, потянешь и... вся тяжесть нависающего свода давит тебя. Если повезет - выживешь и останешься калекой.
   Я растянулась на кровати, разглядывая потолок. Луи упомянул возраст, а ведь я даже не знаю, когда смогу назвать себя старушкой. Конечно, я не уверена, что доживу до старости с моей-то профессией, но хотелось бы хотя бы предполагать. В моей крови намешано столько, что представить продолжительность жизни сложно. Все, что мне запомнилось о моих родителях, это то, как меня привели к дверям сиротского приюта. Кто привел? Какого пола, расы - не помню. Будто кто-то стер это из моей памяти. Мне дали в руки свиток и женщина, которая открыла дверь, прочитав его, сказал, что я удивительное создание, объединяющее множество рас в одном теле.
   Позже, когда я научилась читать, узнала, что мои предки имели склонность к... связям с другими расами... всевозможными... люди, эльфы, темные эльфы, русалки, кентавры, вампиры, оборотни, джинны, орки, гномы(от двух последних, надеюсь, мне перешел лишь характер), дриады, сатиры, домовые и многие-многие другие. В том свитке говорилось, что кто-то из родителей меня очень любит и просит прощения за свой поступок. Ниже записи был странный символ с человеческой фигуркой и множеством лучей впадающих в него. Позже мне объяснили, что это и означает мою... поликровность. А один колдун заявил, что в моей крови также присутствует божественный и демонический след. Добавил радости, спасибо.
   От всей этой гремучей смеси мне не досталось ни капли магической силы, только специфическая внешность, да пара сомнительных способностей. И если говорить честно, такие новости меня не очень радовали. Видимо, родственники были любвеобильными... Значит, и мне передалась эта... этот дар. Остается радоваться, что этого так и не проявлялось за мою жизнь. Пока...
   В дверь постучали, отвлекая меня от мрачных мыслей. Это был Карл со стопкой полотенец и каких-то бумажек. А его пунцовая от смущения физиономия вызывала лишь умиленную улыбку.
   - Отец просил передать, - сорвавшимся голосом сообщил парень, - Здесь... здесь информация, которая, возможно, тебя заинтересует.
   - Спасибо, Карл, - я приняла ношу и, развернувшись, повела кокетливо плечом, сама того не заметив. А вот парень заметил и с громким охом, умчался. Боги! Что я творю?
   Скрывшись в ванной, дверь в которую находилась за шкафом, я просматривала листовки, переданные Карлом. Оказалось, что это объявления о найме "искателей сокровищ" и тех, кому просто нужно подзаработать. Большинство из них повторялось и говорилось там о сокровищах нашего императора, часть которых похитил не кто-нибудь, а дракон! Предлагалось десять тысяч золотом за "спасение из лап чудища сундука драгоценностей очень дорогих нашему правителю". Сумма, конечно, неплохая, но я не самоубийца! Драконы алчны до неприличия и прибьют тебя без сомнения, если ты притронешься к их сокровищам. А мне пока жить хочется. Ладно, злиться на Луи не стоит, он, наверное, даже не читал эти листовки, заметив на них лишь слово "Наймем...".
   Да и к тому же у меня уже есть планы на будущее дело. Недавно, побывав в библиотеке города Эй(А), нашла интересную книжку о могущественном артефакте, который лежит в одной из пещер, неподалеку от города Кей(К), в котором я, собственно, и нахожусь. Все, кто не пытались его взять, терпели неудачу: кто умирал пока пытался добраться до камня(а это драгоценный камень), кто после того, уже в пути на выход из пещеры, а кто выбравшись мистическим образом погибал. Это вызов для меня, думаю, те путешественники были слишком самоуверенны, шли, не обдумав пути отхода, а я... всегда все продумываю.
   Уже через день, как и планировалось ранее, я вернулась в конюшни к своему скакуну. Его серебристая шерсть мерцала в утреннем солнце, грива была черна, как ночь. Глаза настолько умны, что казалось, будто он понимает каждое слово, обращенное к нему. Повесив походные запасы на спину красавцу, я провела рукой по его морде, и он ткнулся холодным, мокрым носом мне в ладонь, вынуждая меня улыбнуться.
   - Здравствуй, Ослик, - я вручила ему свежую морковку, специально припасенную для этого случая.
   Да, мой скакун - осел! И зовут его Осел! А уменьшительно-ласкательно просто Ослик. Увидела я его около полугода назад в нашей столице. Увидела и влюбилась. Раньше мне приходилось путешествовать пешком, таская добычу на плечах, но все изменилось с нашей встречи. Он был настолько красив, что затмевал любую лошадь, стоящую рядом. Тогда я не поскупилась и выкупила его( проклятый торговец запросил целых полторы тысячи золотом!). Теперь я таскаю его с собой повсюду, разве что в пещеры не беру - он ждет меня снаружи. И мне даже не приходится волноваться за него, ибо, почуяв хищников, Ослик находит безопасное место.
   Схрумкав морковь, осел последовал за мной бодрой рысцой. В очередной раз убедилась, что полностью доверять данным книг глупо. В указанном месте(в пятидесяти метрах от мертвого дерева и семидесяти шагах от подножия гор) никакой пещеры не обнаружилось. Пришлось потратить немало времени, чтобы отыскать заветное место. И лишь когда до уха начала доноситься горная река, и скала близлежащих гор резко пошла вверх, показался черный провал входа в пещеру.
   Оставив Осла в зарослях горной травы, запихала в карманы, наплечный мешок и за пояс магических бумажек, зачарованных магом. Полезное изобретение, хочу заметить. Если у тебя нет магических способностей, друзей обладающих этим даром или просто нет возможности нанять колдуна (ибо они такую цену назначают, что даже императору жалко тратиться на такую роскошь), покупаешь зачарованную определенным заклинанием бумажку и, кинув на землю или приказав ей сработать, применяешь в нужное время. Лишний раз поправила перчатки без пальцев, махнула на прощание Ослику и шагнула в зияющую дыру входа. Первая бумажка пошла на освещение - маленький шарик оторвался от куска бумаги и будто прилип к моей макушке. Никаких намеков на ловушки пока не наблюдалось.
   Чем глубже я погружалась, тем уже становился ход. Время шло, уже третья "бумажка света" была использована, приходилось идти, пригнув голову, от нависающего потолка. Ловушек не было, камни, которые я ощупывала пальцами, тщательно протаптывала ногами, казались весьма устойчивыми. Оставалось лишь гадать, почему кто-то погибал здесь. Возможно, это было творческое приукрашивание, для нагнетания интереса. Что ж, я разочарована... О! Хоть какое-то разнообразие - развилка. Причем три дороги вели в неизвестность. Вздохнув, пошла прямо. Чутье так подсказало.
   Минус еще две бумажки. Теперь я уже ползла по каменному полу с острыми камнями, между прочим! Исцарапала себе все пальцы... От этих мрачных мыслей меня отвлек знакомый звук... река! Хм, неужели я не угадала, и этот ход ведет меня к обрыву? Но нет, из-за поворота показался дневной свет, я убрала светящийся шарик и несколько раз моргнула, привыкая к новому освещению. Когда окружение перестало резать глаза, впереди показалась причина моего пришествия - камень. Вытянутый, ограненный, прозрачный... чарующе переливался на солнечном свете. Кажется, у меня даже слюна потекла. Справившись со странным наваждением, я подползла ближе и обнаружила, что камешек парит над небольшим каменным островком, который, в свою очередь, висел над бездной... На дне которой шумела знакомая река. Бросив взгляд вниз, передернула плечами. Совсем не хочется туда падать. Задрав голову, увидела источник света - оказалось, что здесь есть отверстие, через которое видно солнце и ветку какого-то дерева. Вот повезет кому-нибудь, наступит так в темноте.
   Каменный островок находился на небольшом расстоянии от свода пещеры. Но оно было небольшим, и дотянуться можно было. Правда, сомневаюсь, что опираться на этот "оплот суши" безопасно. Наверняка, все так и задумано, чтобы наивные путники падали вниз, не добравшись до цели, а кто-то коварный гаденько хихикал, наблюдая за этим.
   Вцепившись левой рукой в отвесную часть пола, потянулась правой к заветному камню. Не хватало пары миллиметров. Кончики пальцев подрагивали от напряжения, еще мгновение и я упаду вниз, но отступить не могла себе позволить.
   Внезапно послышался знакомый звук. Будто, кто-то ненароком сбил камень носком сапога, и он скользнул по каменному полу. Я подняла глаза и замерла с открытым ртом, обнаружив напротив лицо незнакомого мужчины с зелеными глазами и платком, скрывающим волосы. Незнакомец выглядел не менее удивленным. Он также тянулся к камню, но не спешил, разглядывая меня. Вздрогнув, будто отходя от транса, мужчина подался вперед, но я успела схватить камень раньше и отдернуться, тем самым не дав себе свалиться в пугающую бездну. А вот зеленоглазому не повезло. Он не успел правильно сгруппироваться, посмотрел на меня перепуганным лицом и полетел вниз. Я ахнула, подалась снова вперед, продолжая прижимать артефакт к груди. Мужчина умудрился ухватиться за край парящего островка, но лишь одной рукой, и силы явно покидали его. Палец за пальцем соскальзывали, а я не могла помочь. Он был слишком далеко. Наконец, мизинец последовал за своими собратьями и мужчина с протяжным воплем сорвался. Мне оставалось наблюдать, как он летит и погружается в бурную реку.
   Да, жаль парнишку. Симпатичный был... Хотя, почему был? Может он жив остался? Хватит об этом думать, Линда! Пошли назад.
   Дорога обратно, как это часто и бывает, оказалась куда быстрее. Снаружи смеркалось, осел ждал меня, отмахиваясь от комаров коротеньким хвостиком. Я вдохнула свежий вечерний воздух полной грудью. Хорошо-то как! После нависающих, давящих стен выбраться наружу - мой любимый момент. Перекусив, попросила прощения у Ослика и села ему на спину, направив в нужном направлении.
   Темнело подозрительно быстро, а лес, окружающий нас, только нагнетал ситуацию. Звуки природы звучали пугающе, каждый треск ветки вынуждал вздрогнуть. Мне это совсем не нравилось. Наконец, терпение у меня кончилось. Я слезла с несчастного животного, затолкала добытый артефакт поглубже в карман и повела Осла на поводу, оглядываясь по сторонам. Снова треск ветки. Слишком близко от нас. Ослик тоже почувствовал неладное, заволновался, начал дергать головой, пытаясь вырваться. Я не давала, но тут среди деревьев показалась человеческая фигура. Отпустив поводья, вынула свой длинный кинжал. Осел, что-то решив, поспешил куда-то вправо. Пусть идет, он сам знает, как лучше поступить.
   - Выходи! - с вызовом потребовала я.
   Удивительно, но меня послушались. Из-за дерева вышел знакомый мужчина. Он выпустил свой магический огонек, благодаря чему я и разглядела его. Последний мой заказчик! Выглядел он совсем не добродушно, а двуручный меч, выглядывающий из-за его спины, ну совсем не обещал мне ничего хорошего. Я судорожно сглотнула слюну.
   - Линда, здравствуй еще раз, - говорил он пока спокойно.
   - Что тебе нужно?!
   - Грубо, - вздохнул заказчик, - Но, действительно, нет необходимости церемониться. Я пришел за своей долей.
   - Мы все обсудили, я выполнила наш договор! - пальцы заболели, так сильно я вцепилась в рукоять.
   - Эта жалкая безделушка ничто по сравнению с тем, что я тебе заплатил!
   - Сам виноват. Ты назначал цену.
   - Заткнись! Я требую доплаты! - он схватился-таки за свой двуручник.
   Признаюсь, мне стало немного не по себе, когда он вынул меч из ножен. Да он по размеру, наверное, мне по подбородок, а я-то не маленькая ростом!
   - И что же ты хочешь? - голос предательски дрогнул.
   - То за чем ты лезла в ту пещеру.
   Почему-то я вздрогнула. Камень не хотелось отдавать ни за что! Шаг назад был сделан без моего на то желания.
   - Нет, - прохрипела.
   К моему удивлению мужчина не разозлился еще больше. Он улыбнулся и это совершенно не обнадеживало. Заказчик качнул головой и справа раздался душераздирающий крик. Я тут же повернулась в ту сторону и увидела, как на наш пятачок еще один мужчина выводит моего осла. Не за поводья... За уши! Мешки, висящие на его спине, были вывернуты наизнанку, но это меня совершенно не волновало. Я подалась вперед, но замерла, когда незнакомец поднес нож к шее несчастного животного.
   - Отдай нам камень или он умрет, - щедро пояснил заказчик.
   Рука потянулась к карману с артефактом, но сказала я почему-то "нет!". Странное чувство появилось, хотелось возразить себе же, но не получалось, рот просто не слушался, оставаясь закрытым. Заказчик, пожав плечами, кивнул, и второй мужчина провел лезвием по шее бедному ослику. Я вскрикнула, упав на колени, животное плакало, брыкалось, а живодер продолжал держать его, чтобы оно не могло сбежать или навредить ублюдку. Плакала и я, будто бы ощущая ту боль, что ощущал сейчас Осел. Наконец, он дернулся в последний раз и обвис в руках мучителя. Я закрыла лицо руками, не сдерживая рыданий.
   К паре ублюдков присоединился третий мужчина. Если эту троицу вообще можно назвать мужчинами. Трое "сильных" представителей человеческой расы выбрали в жертву себе девушку и животное. И, что не менее важно, убили совершенно беззащитное создание. Уроды. Мрази!
   Рядом со мной вырос заказчик и приставил кончик клинка к подбородку. Я подняла на него заплаканные глаза.
   - Ну, отдавай по-хорошему или будешь следующей.
   Скептическая усмешка скользнула по моим губам. Мужчина нарочито печально вздохнул и замахнулся своим мечом. Мне было безразлична собственная смерть от рук этих подонков. Их настигнет кара за все, что они сделали. Но бездыханное тело любимого ослика так и стояло перед глазами. От чего я и не могла прекратить плакать.
   Раздался вой. Отовсюду. Меч опустился рядом, мужчины озирались. Странный испуг внезапно навалился на меня. Из кустов, между деревьями загорелись желтые глаза волков. Мужчины подобрались, заказчик загнал меч в ножны и попятился.
   - Будь ты проклята! - выплюнул он, - Еще из-за тебя руки марать.
   И эта бравая троица ретировалась, сверкая пятками и оставив шарик света над местом стычки. Бросив меня на корм волкам. Наверняка их привлек запах крови. Я снова всхлипнула, сжалась, обнимая колени, и продолжила рыдать. Меня не зарежут, хах! Зато сожрут...
   Внезапно все прекратилось. Вой, глаза, гнетущая обстановка, страх улетучились так же неожиданно, как и появились. Подняв голову и не обнаружив больше опасности, подползла к телу несчастного животного. Тогда-то и треснула ветка под чьей-то ногой. Я вскочила на ноги, повернувшись к угрозе лицом. На полянку вышел мужчина, лицо которого скрывала повязка, лишь глаза были видны. Зеленые глаза. Я моргнула, не веря самой себе. Незнакомец, решив что-то, снял повязку, продемонстрировав, что я не ошиблась.
   - Ты жив, - для уверенности констатировала.
   Мужчина тряхнул влажными каштановыми волосами, которые, кстати, были немного длиннее моих, потер шею, потрепал влажную рубашку... Да что там?! Он весь был сырой! С него вода ручьем текла... Совесть уколола, где-то в области сердца. Я опустила глаза, сама собой глянула на лужу крови, увеличившуюся в размере вокруг ослика. Судорожный вздох вырвался из груди.
   - Ты в порядке? - меня подбросило от такого, казалось бы, обычного вопроса.
   Как завороженная уставилась на незнакомца. Кивнула. Что это со мной? Бр-р-р!
   - Спасибо! - выпалила, - Если бы не ты, я бы лежала также, как и,.. - мотнула головой в сторону бездыханного тела, - Это тебе в знак признательности.
   Влезла в наплечный мешок под подозрительным взглядом мужчины, извлекла кошелек, заполненный под завязку, и кинула его ему. Не приближаясь и на шаг. Зеленоглазый не ожидал, но успел сориентироваться и поймал мешочек. Одобрительно покачав головой, взвешивая плату в руке, он кинул его мне обратно.
   - Нет, благодарю, - сказал он, на мой вопрос в глазах. Приблизился на шаг, теперь уже выжал рубашку и продолжил таинственным голосом, - Понимаешь, я едва не утонул, потратил последнюю пугалку на твое спасение и... хотел бы получить другую благодарность.
   Мои глаза приобрели размер блюдец от того, как он рассматривал меня с ног до головы.
   - Чего? - прохрипела я.
   Мужчина оторвался от изучения моих ног, встретился со мной взглядом и открыл рот, поняв, как прозвучали его слова.
   - Нет-нет-нет! - он примирительно поднял руки, - Я имел ввиду артефакт!
   Я выдохнула с облегчением. Поначалу, затем такая злость навалилась, что зубы скрипнули, так сильно я их стиснула.
   - Нет!
   - Но, девушка...
   Отвернувшись, пропустив его слова мимо ушей, пошла в сторону города.
   - Я ведь спас тебя! - упертый догнал и поймал меня за локоть.
   - Я сказала - НЕТ! - резко развернувшись, сверкнула глазами, сделав их алыми, светящимися и с узким зрачком. Мужчина попятился, тут же отпустив меня. Сработало, Ха!
   Швырнув злосчастный кошелек к его ногам, вздернула подбородок и пошла дальше, не оборачиваясь.
   Лишь за полночь я вернулась в "Лосиную стоянку". Луи трудился не покладая рук, ибо поздний час никогда не был причиной пойти спать(для кого-то это наоборот был вызов). Таверна была практически вся заполнена. Толстяк бегал от стола к столу, разносил блюда и напитки и замер лишь, когда заметил меня, скромно стоящую у двери. Он охнул, увидев мое опухшее, заплаканное лицо, едва не выронил поднос с тарелками.
   - Лисичка, дорогая, что произошло? - мужчина в мгновение ока оказался рядом, оглядел меня с ног до головы, вздрогнул, - Это твоя кровь?!
   Я посмотрела в том же направлении, куда и он.
   - Не волнуйся, Луи, не моя, - туманно ответила, - Не удачный день. Пойду, отдохну. Вот тебе плата заранее.
   Я вручила ему изумруд, размером с ноготь большого пальца.
   - А где все твои вещи? - не унимался Луи, следуя за мной.
   Демоны подери! Все осталось там. Только заплечный мешок остался... Замечательно, хотя, со мной и хуже было. Так что натягиваем слабую улыбку и идем дальше, не отвечая.
   Сил не было ни на ванну, ни на переодевание или хотя бы просто стягивания одежды с себя. Легла пластом на кровать поверх покрывала и уснула тяжелым сном. Нет, отдохнуть нормально мне не удастся... Снилось, как я убиваю людей, зачем-то мне нужны были души людей и я за ними охотилась. Сначала все было забавно: я бегала за хихикающим, отнекивающимся человеком с огромным сачком, меньшими размерами которого ловят бабочек. Долго бегали по изумрудным лугам, освещенных странным солнцем, которое, как выяснилось было верхушкой моего трофея. Когда же сачок опускался на счастливого человека я подкрадывалась сзади, хихикала, как идиотка и с большим наслаждением вонзала нож с кривым лезвием ему в спину. После третьей жертвы я все же проснулась. Мокрая от пота и задыхающаяся, будто пробежала от Эй до Кея на своих двоих, а в руках у меня был добытый артефакт. Странно.
   Этот камень завораживающе переливался даже в скудном освещении. Он так удобно лежал в руке, будто рукоять моего кинжала, сделанная на заказ. А расставаться с ним совсем не хотелось. О! Мои пострадавшие пальцы выглядели совсем нетронутыми, будто и не вонзались мне в руки острые камни. Так вот, что за сила у этого камешка...
   Живот недовольно буркнул, напоминая о себе. На столе обнаружилась тарелка с пирожками, поставленная догадливым Луи. Вкусно-о-о...
   Следующий день был облачным, но сухим. Я прогуливалась по главной площади города К, искала работу, слухи, а может чего и прикупить себе из одежды. Сапоги вот совсем дырявые стали. На столбах и досках объявлений не обнаружилось. Слухи тоже не производили впечатлений. Оставались покупки. Голова кружилась от разнообразия товаров. И как же неловко я себя чувствую в этой обстановке! Понятия не имею, что купить! Мода, фасоны, идет- не идет... Ужас!
   - ... девушку с короткими светлыми волосами и голубыми глазами, - внезапно уловила краем уха.
   Я как раз стояла рядом с прилавком со шляпками. Вот зачем мне шляпка? Продавец уверяет, что жизненно необходима. Но сейчас не об этом. Покосившись через плечо, я заметила, знакомого зеленоглазого мужчину, который беседовал с какой-то дамой. Все мышцы напряглись, пришлось пятиться в сторонку под удивленным взглядом продавца шляпок. На мое счастье сегодня волосы решили стать рыжими, а голубые глаза сменить - раз плюнуть! А еще этот зеленоглазый гений не смог запомнить моих ушей! Такие же не каждый день встречаются! Да они вообще не встречаются, я единственная и неповторимая... Хм, а с чего меня вообще волнует, что он запомнил, а что нет? Наоборот хорошо.
   Отдалившись на приличное расстояние и сменив цвет глаз на карий, развернулась и... врезалась нос к носу с каким-то эльфом. Он учтиво склонился в полупоклоне и пропустил меня дальше. Я улыбнулась ему уголком рта и поспешила сбежать отсюда. Но снова меня остановили... на этот раз в отличие от эльфа, неприятный тип. Заказчик. Он скользнул по мне взглядом и пошел уже дальше, но вдруг замер и повернулся к тому месту, где стояла я. Но меня уже там не стояло, я шмыгнула в узкий переулок и была такова.
   Обычно я не задерживаюсь в одном городе надолго. Но не теперь, делать было нечего, приходилось скрываться от этого гнусного заказчика. Да и от зеленоглазого незнакомца. Немного удивляло, что тогда, когда я была беспомощна, можно сказать, он не воспользовался случаем и не отнял артефакт. Он просто крикнул вслед "Ну, девушка...". Видимо, не так уж и сильно нужен был ему этот камешек, который сейчас так греет мне руку. Ну и демоны с ним! Пойду и... и... посплю, наконец, а то все не спится ночами. Всякие глупости вынуждают проснуться, хочется убить кого-нибудь.
   Проснулась я посреди ночи... посреди комнаты, стоя на ногах. Округлив глаза, уставилась на камень в руке. Что за?.. Я теперь еще и лунатик?! Замечательно. Мне определенно нужно дело, которое вымотало бы меня, и я смогла бы уснуть спокойным сном, а не шляться по таверне, пугая постояльцев, хозяина и его семью. А кого-то и не пугая, ибо сейчас на мне только белье... кхм.
   Говорят, в разрушенном храме Богини Света спрятан золотой жезл все того же Света. Будто бы он может разогнать любую тьму, согреть замерзших, накормить голодных и тому подобное. Если в первую из перечисленных его возможностей, я верю, то что-то в остальных сомневаюсь. Но, как бы то ни было, мне он нужен, чтобы сбыть его в какой-нибудь храм одного из городов, где все еще Богов почитают. Боюсь, правда, его могли найти до меня, как пару раз случалось...
   Что же, храм встретил меня полуобрушенным сводом входа. Дверей давно уже не было, окон не наблюдалось, сплошная паутина вместо ковров, занавесок, гобеленов. Булыжники вместо мебели - красота! Пришлось согнуться в три погибели, пытаясь пройти дальше. Уже в следующей комнате пришлось упасть на живот и поползти в узкий лаз, молясь Богам(да, я в них верю), чтобы вся эта махина меня не пришибла. Воздуха было мало, шарик света(как символично вышло-то!) помогал мало, ибо лез в глаза и я просто ползла наугад, ругаясь сквозь стиснутые зубы. Наконец, шарик вырвался вперед и взмыл куда-то вверх. Пространство!
   Я оказалась в зале. Вероятно церемониальном. Удивительно, что он так хорошо сохранился. Даже статуя Богини, стоящая у противоположной стены была цела, более того, ни одна деталь не откололась или треснула. Орнамент на стенах выцвел местами, но все еще был достаточно читабелен. Я засмотрелась на всевозможные узоры, чудом огибая остатки каменных скамеек, продвигаясь к статуе.
   Даже в камне женщина была прекрасна. Руки ее были обращены к небу, но лицо смотрело на нас - смертных. Роскошное платье спадало, образуя шлейф за спиной, а левая стройная нога, даже для гигантской статуи, была оголена. Сразу захотелось себе такое платье! Я сделала еще шаг к ней и вдруг почувствовала, как каменная плитка под ногой поддалась и пошла вниз. Отскочив, села рядом на колени и попыталась отодвинуть плиту. Вышло!.. Обрадоваться как следует мне не дал подозрительный щелчок, раздавшийся откуда-то сверху. Я замерла, продолжая держать каменюку, ожидая будет ли продолжение. Ну, что за дура? Забыла проверить на наличие ловушек! Проклятье! Сейчас отпущу камень и как вонзится в меня что-нибудь, голову снесет, взорвусь на месте или еще чего...
   Ла-а-адно. Глубокий вдох и,.. быстрый кувырок назад. Тут же вслед за мной откуда-то сверху в землю воткнулся стальной кол с металлическим звоном и, что самое неприятное, колья продолжали вбиваться в каменный пол, преследуя несчастную меня. Кувыркаться неизвестно куда весьма неприятное занятие, скажу я вам. Подалась в сторону - колья за мной. Проклятье! Каким-то чудом встала на ноги и просто начала носиться по залу, проклиная все, что можно и нельзя.
   - Демоны-ы-ы-ы! - простонала, не видя путей отхода.
   Внезапно краем глаза заметила, как часть стены отъехала в сторону. Мне, наверное, померещилось. А за этим звоном ничего больше не слышно! Разве что сердце в ушах...
   То-то было мое удивление, когда меня поймали за руку и дернули куда-то, потянули, и я упала на кого-то. За нами закрылась стена, но звуки втыкающихся кольев продолжался. Тьма была непроглядная, оставалось лишь прислушиваться к ощущениям. Звон металла, наконец, прекратился, и теперь я слышала тяжелое дыхание. Свое и кого-то еще. И этот кто-то дышал подо мной. Ойкнув, села, предположительно сползая с тела. Незнакомец болезненно охнул, но от комментариев воздержался. Я достала бумажку света и бросила ее на пол. Шарик взмыл в воздух над нашими головами...
   - Ты?!
   Удивлению моему не было конца, а зеленоглазый усмехался, потирая себе ребра.
   - Меня Сэдрик зовут, если что, - сообщил он.
   - Да хоть "Императрица София"! Что ты здесь делаешь?! Преследуешь меня, да? Как? Почему?
   Мне бесцеремонно заткнули рот рукой. Я отбросила его конечность, он перехватил меня за запястье, затем вторую руку и так мы замерли, тяжело отдуваясь. У меня лоб заболел, так я сдвинула брови.
   - Я второй раз спасаю тебе жизнь, - заметил зеленоглазый, подливая масла в огонь.
   Я зарычала, вырываясь. Меня отпустили, подняв руки в знак временного перемирия.
   - И тебя никто об этом не просил, СЕдрик, - передразнила, - Все было под контролем.
   - Ага, так это у тебя называется? Бегать, ругаясь во всю глотку по залу, не зная куда податься?
   Парень явно нарывался.
   - Не ругалась я во всю глотку...
   - Только я вот слышал, будучи еще за стеной.
   - Ладно, - я фыркнула, вздернув нос, - Что ты здесь забыл?
   - Так получилось, - он пожал плечами, сомнение в моих глазах его развеселило. Начал ржать. Гад. Справившись с собой, наконец, мужчина добавил, - Серьезно. Я тоже слышал, что в этом храме может быть нечто полезное. Вот я и пошел, а тут... ты. Кстати, как зовут тебя, Лисичка?
   Меня передернуло. "Лисичка"?! Да как он смеет звать меня так? Только люди, значащие, что-то в моей жизни имеют право так меня называть! Я даже задыхаться начала от возмущения. Вскочила и уткнула руки в бока.
   - Не твое дело, Седрик! - ответила, нарочно вновь исковеркав его имя, развернулась и собралась идти куда-то, но встала, обернулась и добавила, - И не зови меня "Лисичкой"!
   - А то что? - снова улыбнулся зеленоглазый.
   - Улыбку прорежу.
   Он изобразил бурный ужас и заржал в голос, чуть ли не хватаясь за бока от смеха. Больной какой-то. Плюнув на ненормального, пошла искать выход отсюда. Сделав буквально десять шагов, наступила снова на податливую пластину и... на этот раз сразу получила в лицо золы. Закашлялась, оступилась, едва не упала, если бы не этот.
   - Осторожнее, здесь полно ловушек, - сообщил он мне в ухо.
   - Спасибо, чтоб тебя демон сожрал, что предупредил!
   Я извернулась, освободившись от посторонних рук. Протерла лицо, хоть как-то возвращая зрение.
   - Хочешь, я проведу тебя безопасной дорогой, грубиянка ты моя? - ласки в голосе было чрезмерно много.
   - К демонам иди, сама справлюсь! - проворчала я.
   Мужчина печально вздохнул и отпустил меня окончательно. Я продолжила демонстративно тереть глаза рукавом куртки. Сэдрик после непродолжительного разглядывания меня, пожал плечами и пошел дальше по коридору. Хех, мой коварный план сработал. И я медленно пошла следом, старательно не глядя на мужчину. Когда он что-то переступал - тогда и я. И уже через несколько минут мы вышли на свободу. Я не удержалась и потянулась. Привычка.
   - Ну вот, ушли без трофея, - вздохнул Сэдрик, наблюдая за мной.
   Я смерила его недовольным взглядом.
   - Плевать! Жизнь дороже.
   - Думал, ты профессионал, а оказывается, нет, - продолжил мужчина и получил очередную порцию гневного взгляда, но его это совершенно не остановило, - Не смотришь под ноги, попадаешься в нелепые ловушки...
   Захотелось его убить. Вонзить нож в сердце раз, второй, третий, смотреть, как жизнь уходит из его несчастного тельца, а глаза потухают. Видимо, это было видно на моем лице, ибо Сэдрик помрачнел.
   - Извини, - пробурчал он.
   Я фыркнула, поправила рюкзак на спине и собралась уйти, но меня вновь остановили.
   - А что стало с тем камнем?
   Это было словно удар в спину. Я напряглась, глаза стали красными, развернулась к мужчине и прошипела: "Не твое дело!"
   Сэдрик напрягся, держа руку на рукояти меча. Я удивленно моргнула, не понимая, почему он так насторожился. Обнаружила, что вынула свой кинжал и направила в сторону мужчины. Когда это я успела? Быстро убрала обратно в ножны, пригладила волосы.
   - Ладно, прощай!
   Пока я спешно покидала территорию храма, меня продолжало посещать чувство, будто кто-то наблюдает за мной. Наверняка Сэдрик... Ну и демон с ним!

***

   - Ладно, Карл, давай сыграем в карты? - я облокотилась локтями о стол и кокетливо водила пальцем по столешнице, поглядывая на парня. Бедняга так зарделся, что мне стало страшно, и я быстро приняла официальную позу.
   Снова я задержалась в Кее. Дел новых так и не находилось, идти наобум в лес не хотелось. Да и в таверне было мало народу. Утро будней, что еще сказать? Карл слонялся без дела, в отличие от отца и сестры, вот я и решила хоть как-то развлечься. Правда перестаралась кажется...
   - Давай, а на что? - Карл, наконец, перестал изучать собственные колени.
   - Хм, - я задумчиво закатила глаза, приложив палец к губам, поняла, что творю и быстро исправилась, спрятав руки под стол. Парень старательно изображал, что ничего не заметил, правда его бардовые уши говорили без слов. Я поперхнулась смешком, собралась с духом и выдавила, - А что у тебя есть?
   - Небольшие сбережения,..
   - Можно на раздевание, - я не удержалась.
   Карл округлил глаза, стал еще краснее, хотя и казалось, что это невозможно, старался не смотреть на меня, но глаза все время косились, куда не надо. Я закусила губу, постанывая со смеху. Парень закрыл лицо руками и я упала-таки на пол, смеясь во все горло. Смех перешел в истерический визг, на глаза навернулись слезы.
   - Да что с тобой такое?! - раздался голос Карла. Настолько серьезный, что я мгновенно успокоилась и села, выглядывая из-под стола. Парень продолжал быть красным, но выглядел не смущенным, а злым, - Ты издеваешься надо мной уже неделю и смеешься над этим! Да, ты мне нравишься и да, я прекрасно понимаю, что мне не суждено заполучить такую прекрасную девушку, как ты! Я это знаю, знаю, что ты знаешь, но издеваться-то зачем?
   Я удивленно моргнула, разглядывая разгневанного юношу. Стало ужасно стыдно. Ведь он прав. После того, как вернулась из того храма все было как-то не так. Я ругалась с друзьями, издевалась над Карлом, заигрывала с мужчинами направо и налево, а ведь раньше не позволяла генам брать верх! Не то чтобы мужчин у меня не было. Были, но романы были непродолжительными и заканчивались одинаково - мужик убегал вместе с моим кошельком. Печаль. Но сейчас не об этом. Мое поведении выводит не только Карла, но и меня.
   - Извини, Карл, ты прав, - я поднялась, - Что-то со мной не так. Мне нужно пройтись.
   - Линда, ты же не обиделась? - парень снова стал милой скромняшкой.
   - Нисколько.
   Слабая улыбка с моей стороны и я вышла из таверны. Куда пошла - не знаю. Как-то все серо было, чего-то не хватало в жизни. Рука сама собой обхватила артефакт. И почему я никак не избавлюсь от этой каменюки? Давно пора... На глаза попался бродяга, спящий у стены в одном из узких переулков города. Как я сюда пришла - не помню.
   Мужчина тихо посапывал, а мне так хотелось подойти к нему и... избавить от мучений? Зачем ему страдать на улицах в мороз, питаться отбросами, болеть всевозможными болезнями? Один удачный взмах ножом и все. Он и не заметит. У меня в ушах послышался стук сердца, дыхание участилось. Камень нагрелся в руке, я потянулась к кинжалу и...
   - О, знакомые все лица! - послышался отчасти забытый голос.
   Я очнулась, выпустила камень и уставилась на заказчика. В этот раз он был один, но не менее самоуверен.
   - Ничего я тебе не дам! - предупреждая все его слова, отрезала я.
   - Не волнуйся. Я заберу.
   Хищная усмешка с его стороны, двуручный меч свистнул в нескольких миллиметрах от меня. Я рванула в сторону, избегая удара. Бродяга проснулся, обозрел замерших нас, назвал нас "козлами, не дающими ему спать", встал и, пошатываясь, удалился. Мы снова встретились взглядами, заказчик, заревел, напугав меня внезапностью, и кинулся, замахнувшись двуручником. Я взвизгнула и поднырнула под его рукой, оказалась у него за спиной, пнула гада под зад и помчалась дальше по переулку. Мой кинжальчик не идет ни в какое сравнение с его мечом, так что самое разумное решение - спасаться бегством!
   Спасительная улица оказалась неподалеку. Я вылетела прямо в толпу народа и выдохнула еще в полете. Рано радовалась. Почему-то именно в этой толпе угадила в еще одну знакомую физиономию. Сэдрик. Мужчина был удивлен, но чуть меньше меня. Поймал за плечи и не дал растянуться на земле. Злиться на него времени не было, поэтому плюнула на это дело и обернулась. Заказчик маячил в полумраке переулка, сжимая меч и скрежеща зубами. Самодовольная улыбка скользнула по моим губам.
   - Привет, - напомнил о себе Сэдрик. Настроение тут же испортилось.
   - Два раза я еще могу понять, но третий?! Это уже ни в какие рамки не лезет! - проревела я, вырываясь из цепких пальцев зеленоглазого.
   - Да я же не знал! - мужчина выглядел чрезмерно искренним.
   - Ага...
   - Иди сюда, тварь! - послышался голос заказчика, который смог-таки разглядеть нас в толпе недовольных помехой на пути прохожих.
   - Как же вы меня достали, - вздохнула, ибо сил орать уже не было. Взяла удивленного Сэдрика за руку и потащила за собой в другой переулок. Он не сопротивлялся, следуя за мной и улыбаясь, как счастливый идиот.
   Я нашла самый грязный, мерзкий, вонючий переулочек, только тогда остановилась и отпустила Сэдрика. Мужчина с брезгливой физией огляделся, принюхался, поморщился, но побоялся комментировать.
   - Если ты еще раз спросишь про камень - я тебя убью, - просто предостерегла я. Тем более что мне этого действительно хотелось.
   Зеленоглазый нахмурился, но лишь на мгновение, уже через секунду нацепил милейшую улыбку.
   - Я даже не думал, - заверил, - Мне лишь интересно, зачем ты притащила меня сюда? М?
   Вот это вот "М?" звучало слишком... ласково. Мое недовольство на лице, похоже, совершенно не беспокоило его, оставалось лишь тяжело вздохнуть и отмахнуться.
   - Я просто знала, что ты от меня не отстанешь. И раз уж ты здесь, я решила воспользоваться твоей помощью.
   - И что мне за это будет?
   Нет, ну он издевается! Спокойной, спокойно... Мысли об убийстве в сторону.
   - Бесплатный обед?
   - Сойдет! - удивительно, но он согласился! У меня даже рот от удивления открылся. Сэдрик не преминул этим воспользоваться и ткнул пальцем в подбородок. Радовался как дитя, а я злилась. Ну, что за жизнь?
   Нашу "идиллию" прервало тяжелое дыхание заказчика, который нашел-таки наше "убежище". Отчасти, я даже была рада его видеть.
   - И сколько мне за тобой бегать? - прорычал преследователь.
   Сэдрик, изображая бравого рыцаря, сдвинул меня себе за спину и выпятил грудь. Красавчик... Мужчины буравили друг друга взглядами. Напряжение нарастало, а мне почему-то становилось лишь веселее. Бррр!
   - Этот камень мой! Так что иди, пока цел, - посоветовал Сэдрик, и я усмехнулась. Лишний раз доказал, что носиться за мной только из-за этой каменюки. Даже немного жаль.
   За этими мыслями я проглядела момент, когда мужчины сцепились. Мечи звякнули, Сэдрик что-то такое сотворил, моргнуть не успела, а клинок заказчика с жалобным лязгом улетел в сторону, воткнулся в кладку стены(!), а сам заказчик осел на землю, сжимая правую кисть левой рукой. Снова рот открылся и снова мне его закрыли знакомым способом. Я недовольно сморщила носик.
   - В следующий раз просто убью, - милым голосом сообщил зеленоглазый, оторвав от меня взгляд.
   - Да и не нужен мне этот кусок стекла! - пробурчал оскорбленный мужчина, встал, пошатнулся, но удержался на своих двоих. Плюнул напоследок в нашу сторону и удалился, не оборачиваясь.
   Я еще некоторое время провожала его спину взглядом и, когда он наконец скрылся за углом, выдохнула, улыбаясь.
   - Спасибо! - повернулась к Сэдрику, который вогнал меч обратно в ножны, - Моих угроз он не понимал, а ты вовремя оказался рядом.
   - Ты все еще должна мне обед, - мужчина ухмыльнулся, сделал шаг ближе, - И, может, назовешь свое имя или мне тебя и дальше "девушка" называть?
   - Ладно, - изобразила великого мученика, - Я - Линда.
   - А "Лисичкой" можно называть?
   - Щедростью моей не злоупотребляй! Пошли, - я дернула его за ворот рубашки, потянув за собой.

***

   - А я надеялся, что готовить будешь ты, - столько печали в голосе Сэдрика прозвучало, что могло любое сердце растаять. Но не мое.
   Я привела его в одну из таверн города. Конечно не в "Стоянку" ибо нечего ему знать, где мое тайное пристанище. Вообще житья не даст. Мы сидели за столом у окна и ожидали заказа, попивая напитки. Я - чаёк, зеленоглазый взял вина. Гад хочет меня разорить! И так на мели сижу, все свои заначки истратила, с тех пор, как отдала все тому же "гаду" кошелек.
   - Не дорос до такой роскоши.
   Тишина повисла над нашим столом. Я смотрела в окно, прихлебывая неплохой чай, в задумчивости умиротворенно вздохнула.
   - Ну, а как дела вообще? - Сэдрик явно не мог дать мне возможности получить удовольствия от процесса.
   - Сойдет.
   - А чувствуешь себя как?
   - Нормально, - бровь скептически взметнулась, - Что за допрос?
   - Пытаюсь начать беседу, - пояснил мужчина, пригубив вина, - Ничего странного в последнее время не происходило?
   - С тех пор, как встретила тебя в той пещере у меня постоянно все странно! - я зарычала, Сэдрик понимающе кивнул, заинтересовался своим бокалом и более не задавал вопросов.
   Моя очередь пришла изучать этого странного мужчину. Как я уже говорила: он симпатичный. Его даже не портит отросшая щетина. Миленькая ямочка на подбородке, прямой нос. Каштановые волосы действительно длиннее моих. Брови... прекрасны! Лет тридцати по человеческим меркам. Я загляделась и пропустила момент, когда он покосился на меня и усмехнулся.
   - Ну как?
   - Что? - я вздрогнула, отвела глаза и продолжила пить чай, изображая невинность.
   - Я.
   - Слишком прекрасен для меня, - томно выдохнула я.
   Сэдрик усмехнулся, подвинулся, давая пространство официантке, принесшей обед. Он заказал себе здоровенную тарелку жаркого из утки с овощами, которое стоило баснословных денег, между прочим! Мне пришлось ограничиться десертиком, чтобы уложиться в бюджет. Печаль на моем лице задела Сэдрика и он предложил половину своей порции. Скрипя сердцем отказалась. Можно памятник поставить. Эх, жаль они несъедобные.
   - Может ты о себе, что-нибудь расскажешь? - ковыряясь в десерте, предложила, чтобы хоть как-то разогнать гнетущую тишину.
   - Это безумно вкусно! - с набитым ртом сообщил мучитель. Увидев мой скепсис, поперхнулся, прокашлялся и продолжил-таки, - Я... так же, как и ты, охотник за сокровищами с маленькой поправкой - ищу только магические артефакты. Второй половинки нет, - многозначительный взгляд в мою сторону.
   - Жуй дальше, - пробурчала на это.
   Конечно, я покончила с обедом быстрее. Сэдрик никак не мог добить порцию, но явно бросать не собирался. Я встала, перед этим элегантно протерев ротик салфеткой, оставила деньги на столе и сказала: "Удачи тебе в твоих поисках, Сэдрик. Надеюсь, повода встретиться еще раз не будет."
   Тяжелый вздох вслед вызвал у меня улыбку.

***

   Я была практически счастлива уже недели две. Никто из предыдущих раздражителей меня не донимал, спалось мне неплохо и даже работа нашлась. Правда, лень было идти, запас драгоценностей пока позволял жить припеваючи у Луи. Так что я не спешила. Лежала в бадье с теплой водой и мыльной пеной, разглядывала торчащую ступню... Крупноваты они у меня, это печалит. Нормальную обувь найти на себя не могу, сапоги раз в тысячелетие подходят, а про туфли лучше умолчать.
   Не будем об этом. Перевернувшись на живот, потянулась к столику, на котором лежало полотенце, но почему-то вместо него нащупала злосчастный камень. Хм...
   Я оказалась в кухне. За спиной у Санни. Больше никого в комнате не наблюдалось. Видимо, повар и Луи удалились "подышать". А девочка осталась, пыхтя, помешивать что-то в огромном котле. Оставался один маленький вопрос: "Как я здесь оказалась?!" Последнее что помню, это, как принимала ванну, потянулась к полотенцу и... взяла артефакт.
   А теперь я в кухне, в левой руке, прижатой к груди, все тот же камень, а в правой... Нож?! Я занесла его над головой ничего неподозревающей Санни?! Да я бы в жизни так не поступила! Спрятать нож не успела, девочка резко обернулась, едва не свалилась в котел от неожиданности, увидев меня.
   - Ой, ты меня так напугала! - она перевела взгляд на холодное оружие в моей руке, - Ты чего здесь делаешь, Линда?
   - Я пришла... порезать,.. - промямлила, бегая глазами по всевозможным поверхностям в поисках подсказки, - ... Сыр.
   - Сыр? - порой Санни выглядела старше своих юных лет. Вот и сейчас она казалась строгой мамочкой, читающей нравоучения нерадивой дочери.
   Опустив-таки нож, а вместе с ним и глаза, кивнула. Было жутко стыдно.
   - Ну ты даешь! - девочка мгновенно переменилась, расхохотавшись, - Пришла на кухню в полотенце, чтобы сыру нарезать?
   Я бросила взгляд на себя. Действительно в полотенце. Хвала Богам! Представляю, чтобы Санни сказала, если бы я приперлась с ножом и в чем мать родила!
   - Пойду я, - пунцовея, засеменила к двери.
   - Сыр-то вон лежит, порежь, раз уж так хочется.
   Нервная улыбка с моей стороны. Пришлось резать. Ну, а когда я покинула-таки злосчастную кухню с куском сыра в зубах, меня встретили бурными аплодисментами и одобрительными выкриками... Блеск.
   Дверь захлопнулась с такой силой, что едва не вылетела из косяка. Я подлетела к столу и швырнула на него артефакт. Это уже не смешно! Происходит что-то странное и я не могу с этим справиться! Почему-то вспомнился Сэдрик с его допросами и попытками заполучить каменюку. Может, он что-то знал и пытался помочь или просто хотел получить камень, чтобы сотворить самому какое-нибудь зло. Я не удивлюсь, если этот камешек способен сделать, что-то жуткое. Нет, Линда, хватит. Избавиться пора от этой штуки и сбежать, чтобы не наделать бед. Правильно.
   Пока одевалась, появилось некое чувство, которое с каждой секундой нарастало. Я слышала голос в голове. Он просил взять его с собой. Боги. Он умеет читать мысли?!
   - Заткнись ты... стекляшка! - я упала на пол, нащупала податливую половицу, где у меня был тайник, и сунула туда эту проклятую штуку. Надеюсь, его никто не найдет.
   Голос стал тише, затем совсем пропал. Выдохнув, будто после длительной пробежки, сгребла вещи в рюкзак и подползла к столу. Ноги плохо слушались, но я справилась, забралась на стол, на клочке бумаги оставила записку Луи, чтобы он не переживал из-за моего внезапного исчезновения. Покончив с этим, вылезла в окно, и тогда уже тело полностью принадлежало мне, и я поспешила к городской стене. Покинуть город. Как можно быстрее.

***

   Лишний раз поняла, что делать, что-либо наобум чревато неприятными последствиями. В этот раз я забыла провизии. Три дня блуждаю по лесу, не решаясь вернуться в город. Да и в другой пойти не могу, ибо денег нет. Все сбережения остались в тайнике "Стоянки". Остается одно: идти в пещеру на дело, найти там драгоценностей и обратно в цивилизацию - к людям. А пока пить водичку(благо пустую флягу прихватила) и питаться ягодками-фруктами. Бедный мой живот...
   О, кажется, у меня обонятельные галлюцинации начались. Пахнет... чем-то жареным. Вот, что голодуха с людьми делает. В лесу темень, магические бумажки со светом подходят к концу, а мне мясо жареное мерещится. Или не мерещится? Вдалеке среди деревьев светился рыжеватый огонек, будто от костра. Воодушевленный желудок весело буркнул, и мне ничего не оставалось, кроме как пойти и разведать.
   Последние несколько метров проползла на пузе, стараясь не пыхтеть, привлекая внимание. Под раскидистым дубом весело потрескивал костер, на нем на самодельном вертеле запекался кто-то. Судя по форме тушки - птица. Я невольно сглотнула слюну, вмиг наполнившую рот. Но мое временное воодушевление прервал хозяин этого небольшого лагеря.
   - Нет, ну этого просто не может быть! - я не могла сдержаться.
   Сэдрик встрепенулся, отлипнув от дерева, к которому прислонялся. Я также встала, уперев руки в бока. Мужчина настолько натурально изобразил удивление, что даже меня посетило сомнение, в собственных подозрениях.
   - Линда?! - для большей достоверности воскликнул он, - Ты что здесь делаешь?
   - Ой, прошу тебя, не изображай невинность, - я была непреклонна, - Это ты что здесь делаешь?!
   - Я первым сюда пришел!
   - Ты следишь за мной!
   - Ни за кем я не слежу!
   - А я садовник!
   - Что?
   - Ничего, - устало выдохнув, я выбралась на полянку, - Давай серьезно, ты преследуешь меня?
   - Нет.
   Он стойко выдержал мой сверлящий насквозь взгляд. Выдохнув еще раз, отвернулась.
   - Ну, а что тогда?
   - Занимаюсь делом, - Сэдрик сделал приглашающий жест, разрешая мне сесть(будто мне его разрешение надо, пф!), я прошествовала и села, вытянув уставшие ноги, - Здесь неподалеку есть интересующее меня место.
   - Пещера, если быть точнее, - понимающе кивнув, продолжила.
   - Да.
   - И там есть магические артефакты?
   - Пока не уверен, приду - проверю.
   Честно говоря, я уже не слушала, пожирая глазами скворчащую птичку, с которой так аппетитно капал жирок. Снова сглотнула слюну. Сэдрик зачем-то встал, медленно подошел к ней и оторвал ножку, шипя от боли и перебрасывая вкусность из руки в руку, повернулся ко мне. Я как заворожённая, смотрела на ногу, еле сдерживалась, чтобы не начать грызть губы.
   - Держи.
   Я подняла влюбленные глаза на мужчину, не веря счастью своему. Сэдрик усмехнулся, а я вцепилась в ножку дрожащими пальцами и едва не расплакалась от радости.
   - Спасибо, - успела сказать перед тем, как впилась в мою прелесть зубами. О, Боги!
   - Кость не проглоти, - фыркнул мужчина, наблюдая.
   Я отмахнулась, но старалась кусать кусочки поменьше, тем более что ножка маленькая была. После трапезы с удовольствием облизала пальцы. Теперь мне этот хмырь казался еще более симпатичным. Да и он на меня как-то по-другому смотрел.
   - Линда, что ты здесь делаешь? - спросил Сэдрик после непродолжительного переглядывания со мной.
   - Денег заработать решила, ты ж у меня последние кровные тогда, можно сказать, отнял!
   - А что с тем камнем?
   - Ты опять?! - снова приступ ненависти, - Да выбросила я его! Выбросила, избавилась, видеть его больше не хочу!
   - Правда? - доверием его лицо явно не горит.
   Я закатила глаза и неосознанно опустила правую руку в карман и едва сдержалась, чтобы не вскрикнуть или просто сохранить лицо спокойным. Он был там. В кармане.
   - Правда, - еле выдавила нейтральным голосом.
   - Замечательно! Ведь это весьма опасная штука, как выяснилось! - улыбаясь до ушей, сообщил Сэдрик, присев рядом и толкнув меня плечом.
   Правда, что ли?
   - А раньше сказать мне не мог?! - я все же вспыхнула, пытаясь отодвинуться.
   - А у тебя что-то случилось? - парировал он.
   - Нет. - тут же отвернулась, - Лишь проявил целительный дар.
   Меня прожигали взглядом. Даже затылок заболел.
   - Может объединим усилия? На этот раз? Добычу пополам, - внезапно сменил тему.
   Я с подозрением на него уставилась. Снова выглядел непринужденно, будто про камень и не говорили.
   - Нет уж! Все для меня, - усмехнулась.
   - Не капризничай, - меня ткнули под ребра локтем. Случайно, но ощутимо.
   - Я подумаю, - моя щедрость границ не знала, - Но только не сегодня. Спать хочется.
   - Можешь разделить со мной мой лагерь, - тем же ответил зеленоглазый, - Чур, не приставать!
   Я фыркнула. Сдался ты мне. И вообще ты тип подозрительный, уж больно щедрый и положительный весь. Но я не в том положении, чтобы отказываться от такой возможности. Одеяло у меня промокло, выпав из рюкзака, когда я воды набирала из ручья. Тогда еще нога попала на скользкий камень, и я чуть вся в воду не нырнула. Умудрилась спастись.
   Пока предавалась воспоминаниям, Сэдрик расстелил свой плед, подложил в головной конец походный мешок. Я скромно переминалась у костра, бросая голодные взгляды на остатки дичи. Мужчина щедро махнул рукой, позволяя мне доесть. Ну, я и доела под пораженным взглядом зеленоглазого.
   - Я думал ты нам на завтра оставишь!
   - Ой, - искренне смутившись, издала я с набитым ртом. Мужчина был так оскорблен, что мое благодушное состояние вновь сменилось недовольством, - Ничего страшного! Так даже лучше, меньше хищников на запах придет.
   - Я застраховался на этот счет, - обиженно буркнул он, укладываясь на спальном ложе.
   Ну откуда же я знала-то?! Сэдрик быстро сменил гнев на милость, что-то для себя решив. Коварная улыбка на его лице вызвала бурю сомнений с моей стороны. Он призывно похлопал рядом с собой по пледу. Я фыркнула вновь и, вздернув нос, отвернулась.
   - Линда, устраивайся, вдвоем теплее, - ласковый голосок от которого даже во рту приторно сладко стало.
   - Ладно, - пожав плечами, я пристроилась рядом, чем вызвала бурю удивления на лице мужчины, - Но только без рук!
   - ...Само собой, - выдохнул зеленоглазый.
   Я с усмешкой повернулась на бок, спиной к Сэдрику. Никогда я чрезмерно скромной не была. Совесть у меня была и напоминала о себе достаточно часто, в отличие от некоторых, но чтобы мне приходилось, пунцовея убегать от мужчины - никогда такого не случалось. Надеюсь, и не случится, ибо скажет это, что я влюблена по уши.
   Но что-то увело меня от этих мыслей. Что-то, что находилось у меня в кармане. В данный момент это уткнулось мне в бедро и мешало лечь удобно. Сэдрик улегся-таки у меня за спиной, дождавшись, когда он уснет, сунула руку в карман и нащупала злосчастный камень, про который почему-то забыла вновь! Это еще более странно, я же помню, что убрала его в тайник, а он оказался со мной и старается заставить меня забыть о себе. Для чего? Чтобы пользуясь моим телом убивать? Но зачем это камню?! Не понимаю. Как и то странное чувство, от которого никак не хотелось избавляться от артефакта. От которого мне было совершенно безразлично случайное прикосновение спящего Сэдрика к моему бедру. Раньше бы возмутилась. А сейчас? Странно.
   День не задался с самого утра. Веселый солнечный лучик мило лупил мне прямо в глаз. Корень дерева упирался мне меж позвонков, вызывая мучительную боль. И Сэдрик... Сэдрик мирно сопел в ухо, закинув на меня одну ногу, рукой прижимая к себе и тыкаясь носом в щеку. Спокойствие, только спокойствие. Я покосилась на спящего, чрезмерно безмятежное выражение лица не дало мне ткнуть гада локтем под ребра. О, ощущения вернулись! Радость-то какая... Теперь самой приходится сдерживаться, чтобы не врезать.
   Настал тот момент, когда понимаешь, что кто-то сейчас проснется. Будто бы тень смещается на лице и вот Сэдрик медленно открывает глаза, и мы встречаемся взглядами. Мужчина оглядел свое положение, нервно улыбнулся и убрал-таки руку с моей груди(да-да, удачно он ее положил), затем ногу и быстро откатился подальше. Не удержавшись, фыркнула, настолько смущенно выглядел зеленоглазый.
   - Кхм, доброе утро, - выдавил он, поняв, что мстить меня пока не тянет.
   - Добрее не бывает, - пробурчала я.
   - Завтракать будем?
   - Конечно! А есть чем?- гнев на милость сменилась мгновенно.
   Сэдрик счастливо улыбнулся и полез к себе в мешок, извлек оттуда какие-то сухарики и вручил мне. Тяжело вздохнув, все же улыбнулась. Ведь я гостья, пользуюсь добротой малознакомого мужчины. Не следует быть грубой злодейкой.
   - Линда, я давно хочу тебе кое-что сказать, - от неожиданности я подавилась сухариком.
   Повернувшись к нему, кивнула, позволяя продолжать. Но мужчина почему-то молчал, опустив глаза. Сомнения вновь посетили мою голову.
   - Давай потом, ладно? - он затолкал свою порцию сухарей в рот, запил водой и вскочил собирать вещи.
   Пожав плечами, последовала его примеру. Странный он.

***

   К месту назначения прибыли мы лишь к вечеру. Должна признать, в компании все же веселее путешествовать. Сэдрик отошел от своих внезапно навалившихся странностей и теперь был почти нормальным. Если бы только руки не распускал, пытаясь приобнять меня за талию. Конечно, он аргументировал это, будто бы помогал недалекой мне обойти некое препятствие(которого, естественно, не было). Сначала я отбрасывала его конечности, потом смирилась.
   Сэдрик рассказывал байки о каком-то магическом месте, существующем вне нашего мира, но связанное с ним. Туда можно попасть, если знать как или того, кто может туда перенестись. Мое скептическое фырчание раздражало его. А потом начало нравиться и он открыто это признал. Прекрасный способ заставить меня прекратить.
   Пару раз мне показалось, что за нами кто-то следит. Даже шея заболела, так долго я озиралась по сторонам, но никого не обнаружила. Наверное, это все каменюка...
   Теперь же пред нами предстал черный провал пещеры. И выглядел он, прямо скажем, не безопасно. Мурашки промчавшиеся по коже, ясно дали это понять. Но, где наша не пропадала? Я уже ступила под каменный навес, как меня поймали за локоть и с силой дернули назад.
   - Ты что делаешь?! - повернувшись к Сэдрику, завопила.
   - Ужин, - миролюбиво ответствовал тот.
   Я тут же успокоилась. Мужчина носился по будущему лагерю, разводя костер, нанизывая какие-то грибы на веточки, достал откуда-то зайца(!). Я даже не заметила, когда это он успел его поймать. Мне оставалось подготовить место для будущего сна. Признаться, такой удачной выемки в скале мне уже давно не доводилось найти! Здесь был будто бы каменный пол и возвышение, на которое можно было постелить одеяла и плед, что не позволит им намокнуть от росы... И дождя, о приближении которого говорили нависшие тучи. Замечательно, если он ливанет, придется отложить "прогулку по пещере" на завтра.
   Все шло замечательно. Заяц начал благоухать, грибы оказались удивительно вкусными, Сэдрик молчал, я полулежала на одеялах, жуя гриб и мечтая о своем. И всю эту идиллию нарушил внезапно возникший у меня в руке камень! Здесь только что был гриб! Что за...
   - Линда! - вопль Сэдрика откуда-то издалека, - Ты же сказала, что избавилась от него!
   Я, глупо моргая, уставилась на мужчину, перевела взгляд обратно на руку. Артефакт остался на ладони.
   - Я пыталась, - казалось, что у меня такой слабенький голосок, что не сразу поняла, что он мой, - Спрятала его, а он оказался в кармане.
   И почему я это выложила так просто?
   - Отдай его мне! - мужчина возник рядом и протянул руку, я отмахнулась, вскочила и отбежала от него.
   - Нет! Он мой!
   - Линда, пойми, он хочет повелевать тобой, чтобы... чтобы...
   - Заткнись! Ты врешь! Этот камень просто хочет быть со мной, а я с ним! - прорычала, меняя цвет глаз, - Ты казался таким нормальным парнем, а оказывается ты возишься со мной лишь из-за него! Не отдам.
   - О, Линда, - Сэдрик печально вздохнул, - Я "вожусь" с тобой потому, что ты мне нравишься. Уж поверь...
   - Я не могу тебе нравиться! Вам всем нужно лишь мое золото!
   Я моргнула, а этот тип оказался рядом со мной и заключил в объятия. Новое ощущение пересилило накатившее безумие. Я тяжело дышала, ощущая, как крепко сжимает меня в руках Сэдрик. Мысли начали складываться в цепочку, понимание происходящего и...
   - Пусти,.. - прошептала я, почувствовав, как краснею. С чего бы мне краснеть? Не понимаю.
   - Нет.
   - Почему?
   - Сложно объяснить, но отпускать тебя мне совсем не хочется, - прошептал мне на ухо зеленоглазый.
   - Ты не можешь быть в меня влюблен, - Боги, какие глупости я несу.
   - Почему же?
   - Я не сделала ничего такого за что меня можно любить.
   - Видимо, мне мало нужно, чтобы влюбиться, - вздохнул он, отодвигая меня от себя лишь для того чтобы... Его губы приближались, а я никак не могла понять почему он вдруг на пустом месте признается мне в любви. Да мне вообще не знакомо это чувство. С детства я одна, в приюте приходилось драться с детьми за внимание няни, в подростковом возрасте доказывать, что чего-нибудь стою, не давая обесчестить себя. В нынешнем возрасте меня все обманывали и кидали, единицы благосклонно относились, но и им я толком не доверяла. Даже Луи и его семье. Поэтому платила всегда за ночлег и пищу. А Сэдрик вдруг влюблен и признается в этом. Заподозрить его в жажде наживы нельзя, ибо денег у меня с собой нет. Что же это?..
   - Я не верю тебе! - усилием воли, я пришла в себя и оттолкнула ловеласа.
   - Линда...
   Почему-то хотелось плакать. Почему?! Мне обидно, что он врет, обидно, что столь важное слово - "люблю" - произносит не искренне? Ведь я берегу его для настоящего чувства, а тут он им разбрасывается... Или потому, что так жду, что кто-то мне скажет это самое "люблю"?
   Как ненормальная, замотав головой, я попятилась от его новых попыток обнять меня, развернулась и рванула в пещеру. Сэдрик вскрикнул мне вслед, а для большего эффекта раздался гром. Но мне было наплевать, я уже бежала среди камней и паутины, надеясь, что все обойдется и меня не придавит...
   Бежала, натыкалась на торчащие камни, спотыкалась, падала и все это в кромешной тьме. Наконец, мне под ногу попался-таки "неустойчивый" камень. Это должно случится, поэтому я даже не вскрикнула, когда раздался жуткий треск, земля задрожала, и каменный свод обрушился на мое несчастное тело.
   Грохот падающих камней оглушал, я все ждала боли, сжавшись на полу от страха и обиды, что все это произошло со мной - человеком с таким "профессиональным стажем". А виноват во всем Сэдрик, этот проклятый ублюдок и его несвоевременное признание... Нет, не его это вина, а моя и камня, который сейчас напуган не меньше меня, даже чувствуется, как трясется у меня в кармане. Ну, хоть один плюс - эта штука погибнет вместе со мной и не причинит больше никому вреда.
   Резкая боль в правой ноге отвлекла от радужных размышлений. Ну, вот и все. Прощайте все, кто меня знал... Грохот прекратился, каменная пыль медленно оседала. Я осталась жива. Единственное, что приносило теперь дискомфорт, кроме кашля, невозможность сдвинуться с места. Видимо, завалило. Что ж, легко отделалась!
   Тьма и тишина. Ну, теперь можно и поплакать. Давненько я так не ревела, захлебываясь слезами, воздухом, пылью. Попыталась протереть глаза левой рукой и зашипела от боли. Замечательно, еще и с ней что-то. Из груди вырвался такой несчастный выдох, что я не удержалась и разревелась с новой силой. Помру от голода. Это еще лучше. Лучше бы раздавило!
   Нарыдавшись всласть, решила, что сидеть, сложа руки, не лучшая идея. Ощупав себя с ног до головы, обнаружила, что у меня есть наполовину полная фляга и одна бумажка "Света". Остальные, видимо, растеряла по пути сюда. Бросив бумажку на пол, зажмурилась от резкого перепада освещения.
   Я была в небольшой нише, оставшейся благодаря древней деревянной балки, которая удерживала многотонный свод. И, кажется, это ненадолго, буквально видно было, как она проседает. Замечательно.
   Левая рука. В крови из-за множества ссадин и осколка камня, вонзившегося в предплечье, разодрав рукав куртки. Стиснув зубы, вырвала его. К счастью, сильного кровотечения не было. Промыла пострадавшую конечность под струей воды. Ну, а нога удачно лежала под здоровенным валуном и еще с десяток таких же лежало на нем. Боюсь, останусь без ноги... Про мелкие ссадины и порезы лучше умолчу.
   Я сжала в кулаке артефакт, чего-то ожидая от него. Когда-то же он вылечил меня, но сейчас медлил. Ну и демоны с тобой, каменюка! Не буду я плясать под твою дудку, помрешь со мной!
   И снова я разревелась от безысходности. Умирать совсем не хочется, скоро погаснет магический свет, закончится воздух или балка не выдержит-таки и все... Вспомнился Сэдрик. Вдруг он пошел за мной? Тогда его также могло завалить, убить. Или же нет. Может ему повезло и он найдет меня, вытащит отсюда и я тогда точно влюблюсь в него! Если он успеет конечно... Пф! О чем я думаю? "Влюблюсь!", что за бред.
   Шарик таял на глазах, а вместе с ним и надежда. И вот я снова в темноте, сверху еще радости добавила каменная крошка, новой порцией упавшая на голову. Снова закашлялась и расплакалась, в горле пересохло... Вот и камни вновь начали движение. Было слышно, как они падают, где-то там за завалом. Булыжник, сжимающий ногу зашевелился, причиняя боль, я закусила губу, ожидая, что вся громада камней завалиться-таки на меня, но что-то пошло не так. Откуда-то сверху подул свежий ветерок и пробился лучик света. Я удивленно смотрела на пробивающийся все сильнее свет и то, как камни один за другим откатываются куда-то туда - за завал. Затем показалась рука, обхватила очередной булыжник и потащила его за остальными. Справлялись весьма профессионально и уже через несколько минут(по сравнению с тем временем, что я провела сидя здесь - будто пара мгновений) я заслоняла лицо рукой от бьющего по глазам света.
   - Линда!
   Я уставилась на темный силуэт, стоящий в лучах яркого магического света. Разобрать кто это было сложно, но и не нужно было ибо и так понятно.
   - Сэдрик, - отчего-то я всхлипнула и протянула к нему руки, как ребенок к папе.
   Он будто подскочил и оказался рядом со мной, насквозь мокрый снова. Присел на одно колено, приобнял за плечи и под коленом, попытался встать, и я вскрикнула от боли.
   - Что случилось? Сломано что-то? - тут же затараторил он, оглядывая меня.
   - Ногу придавило, - слабо ответила, ткнув пальцем в нужном направлении.
   Сэдрик кивнул, рванул к остаткам завала, разбросал камни, и в нишу пролилась вода. Видимо от дождя. Хвала Богам, я все же переоценила ситуацию, и оказалось, что камень не сдавил мне кость, лишь зажал лодыжку, оставив болезненную ссадину. Мужчина вернулся ко мне и повторил попытку. Я обняла его, прижавшись носом к шее.

***

   Дождь лил, как из ведра. Я сидела на одеялах босая и без куртки, пила воду и постоянно щупала ссадину еще и на лбу. Сэдрик с деловым видом смешивал какую-то мазь, которая даже на расстоянии жутко воняла.
   - Перестань ее ковырять! - закончив с этим, строго сказал он, подходя ко мне.
   Я тут же прекратила, скромно опустив глазки. Мужчина сел рядом и приподнял мое лицо за подбородок, зачерпнул другой рукой вонючей гадости и поднес это к месту ранения. Меня перекосило, сначала от отвращения, потом от боли.
   - Потерпи, лисичка, - промурлыкал Сэдрик. Я стойко сжала губы, зажмурив глаза и не обращая внимания на кличку. Было так неловко, нужно было что-то сказать, но мужчина меня опередил, - Удачно ты след оставила из магических огоньков.
   Теперь я уже покраснела от позора.
   - Не знаю, что на меня нашло, - выдавила из себя.
   - Не продолжай, - Сэдрик закончил со лбом и потянулся к левой руке, - Этому есть простое объяснение: эмоции. - я вопросительно склонила голову к плечу, - Я хочу сказать, что немного погорячился, сказав, что влюблен.
   - Фу ты, хвала Богам! - вырвалось у меня. Мужчина затих с открытым ртом и не сказать, что выглядел счастливым. Я снова опустила глаза.
   - Ты мне симпатична, - ядовито добавил он, чтобы я не расслаблялась, - Весьма, но не об этом сейчас. Мне нужно было вызволить тебя из влияния камня, а внезапно нахлынувшие яркие эмоции - лучший способ. А что может быть лучше признания в любви?
   Зеленоглазый придвинулся к моему уху, горячо прошептав последнее. Теперь я краснела, смутившись. Пришлось постараться, чтобы отстраниться от него.
   - Понятн-но, - выдавила, стараясь приобрести беспристрастный вид , - Ну, а тебе-то зачем камень? От него одни беды.
   - Я хочу его уничтожить и знаю действенный способ, - пояснил мужчина, вернувшись к излечению нерадивой меня.
   Я заинтересованно смотрела на него, но он, видимо, не стремился мне все выкладывать. Ну и ладно! Снова поморщилась, получив гадкой мази в рану.
   - И почему я должна тебе верить? - прошипела, закусывая губу.
   - По-моему, я доказал свою порядочность.
   - Угу, признавшись в любви, а потом заявив, что пошутил! - я сложила руки на груди от чего-то разозлившись.
   - Но я же все объяснил!
   - Ладно, - я фыркнула, - В любом случае, я должна тебя отблагодарить. Когда вернемся в Кей, отдам все остатки драгоценностей, что у меня есть.
   - Да не нужны мне твои драгоценности, - он как-то грустно улыбнулся, - Отдай артефакт и все.
   Мы встретились взглядами и долго не могли оторвать друг от друга глаз. Это была напряженная битва, мое подсознание сопротивлялось, но благоразумие все же взяло верх и я сунула здоровую руку в карман, где лежал камень. Но его там не оказалось.
   - Его нет! - выдохнула, улыбаясь до ушей, проверив еще раз, - Видимо выпал в пещере!
   Сэдрик с сомнением смотрел на мое сияющее лицо, вздохнул и тоже улыбнулся.
   - Ну и замечательно. Завтра поищу его там, - он отпустил теперь уже мою ногу, - А сейчас спать? Нормально поужинать нам уже не удастся ибо,.. - криво усмехнулся, покосившись на сгоревшего зайца. Мне снова стало стыдно. Такие труды насмарку пошли из-за меня! Такой перспективно вкусный заяц пропал, эх... Хотя, может его еще можно поковырять и найти съедобные кусочки?
   Я с коварным видом опустила ногу на землю, намереваясь подобраться к уголькам. Сэдрик громко фыркнул, глядя на это. Снова стыд. Ладно, завтра отъемся вволю, а то травонусь еще совсем запунцовею.
   - Ладно, Лисичка, спокойной ночи, - за своими думами я проглядела момент, когда мужчина улегся на спальном месте, ближе к стенке.
   Запоздало пробурчала нечто похожее, глядя, как он засыпает на глазах. Что-то где-то внутри кольнуло. Снова совесть? Бедняга так устал из-за меня, а я даже не отблагодарила его по-человечески. Придвинулась к нему поближе, заглядывая в лицо. Он умудряется доверять мне при том, что я постоянно вытворяю какие-то глупости, нахожусь временами под влиянием камня. А он спит! Так безмятежно, что поражаться уже не хочется, лишь улыбнуться и погладить его по щеке. Не-е-е-е! Линда, что ты творишь? Пусть спит, не мешай. Но вместо того, чтобы отойти - еще приблизилась, чуть ли не уткнувшись в Сэдрика носом.
   - Спасибо тебе, - прошептала, подалась назад, но мне не дали: Сэдрик, продолжая сопеть, обхватил меня за шею и притянул к себе. Я чуть позвоночник себе не сломала, выгнувшись, а он не замечал, держа шею стальным захватом! Мои вялые хрипы о помощи были проигнорированы, пришлось смириться, слегка извернуться, чтобы удобнее лечь и закрыть глаза, ожидая сна. Угораздило же!
   Очнулась я(а по-другому и не сказать) в более удобном положении - на боку, с рукой зеленоглазого, обнимающей меня за талию. Все вокруг было будто в тумане, солнце еще не поднялось, освещение было лишь от тлеющего костра, дождь прекратился. Я хотела продолжить спать, отбросив конечность мужчины, но ни двинуть собственной рукой, ни закрыть глаз у меня не вышло! Тело наоборот село, посмотрело на спящего Сэдрика и голос в голове прошептал: "Убей". Я бы вскрикнула, но тело осталось безразлично пялиться на мужчину. Наконец, правая рука потянулась к кинжалу, а в левой откуда-то появился знакомый камень! Я испугалась, тело замахнулось, но не могло вонзить клинок в тело, благодаря моему сопротивлению. Было слышно, как скрипят мышцы от напряжения, так камень стремился прикончить невиновного Сэдрика, и так я препятствовала этому. Тогда снова послышались слова в голове: "Зачем он тебе? Лишняя помеха, которой нужен лишь я. Он тебя обманул, оскорбил твои чувства..."
   Рука дрогнула, приближаясь к телу, но я снова смогла остановить это.
   - Нет! - я смогла вскрикнуть и отдернуть кинжал. Сэдрик тут же проснулся, посмотрел на мученическое выражение моего лица, перевел взгляд на дрожащую руку с кинжалом. Я смогла встать, борясь с собой, камень отступал.
   - Линда? - зеленоглазый последовал за мной.
   - Не подходи! Я не могу долго его сдерживать, - слезы навернулись на глаза, пока я пятилась.
   - Постой, я могу тебе помочь, - он потянул ко мне руки, обнадеживающе улыбаясь.
   - Прости, - всхлипнула, - Я опасна. Я уйду в лес, не ищи меня!
   С силой развернулась на пятке и побежала в чащу. Сэдрик что-то кричал вслед, но не смог догнать. Я бежала босиком, без куртки, утопая в грязи, поскальзываясь, пока место стоянки не скрылось из виду.

***

   Кукушка настойчиво кукукала (или как это назвать) у меня над головой. Желудок вяло решил подпеть ей. Муравьи демонстративно не обращали на меня внимания, обходя стороной. Артефакт обиженно молчал. Ну и хорошо, надоел со своими уговорами вернуться в людное место и прикончить кого-нибудь, чтобы он мог подпитаться душой жертвы. Теперь он не скрывал своих намерений, заявляя открыто, что ему нужны приношения, чтобы он смог собрать силы и свершить свой долг. Что за долг он не уточнял, но зато обещал такие богатства, что мне всю свою долгую жизнь работать не придется. Я отказалась, хоть и хотелось принять предложение. Конечно не потому, что я так хочу, а потому, что каменюка снова пытался влиять.
   Вторую неделю блуждаю по лесам, благо в нашем королевстве их в избытке. Обхожу людные места ибо камень тут же начинает капать на мозг со своими пожеланиями, а на животных он не реагирует. Да и не так часто они мне встречаются. Но это не важно - главное, что приходится питаться ягодами, да травами, ходить босиком и мерзнуть по ночам. Боги, как же хочется принять ванну, а-то то, что стало с моими ногами и волосами - может испугать любого.
   Меня передернуло от вида пальцев ног. А ведь нельзя вернуться... Сорвусь, убью кого-нибудь... Да и денег нет. Никто меня не примет за так. Разве что Луи...
   Я замотала головой, отгоняя глупую идею. Сразу закружилась голова. Так и помереть недолго. Проклятье! Что же делать?!
   На следующий день лежала в канаве, в которую я свалилась, переоценив свои возможности, пыталась перепрыгнуть - допрыгалась. Так дальше продолжаться не может. Нужно как-то заработать денег, пойти в ближайшее поселение, закупиться провизией и тогда уже изображать отшельника. Да и камень последнее время молчит, может помер? Если он может помереть.
   Ладно, временно забудем о камне. Мне нужно раздобыть денег, а ближайшее место, где это можно сделать - Драконья Гора. Да-да, там живет дракон и туда же он складывает свои сокровища. Если мне сильно повезет - то, возможно, меня не сожрут, спалят, раздавят, сбросят с горы или еще чего веселого не произойдет. Будем надеяться, что императорский сундук ящерка еще не восприняла как часть своей коллекции.
   Умывшись и отмыв ноги в ледяном роднике, пообедала ежевикой(Боги, как же у меня от нее болит желудок), собрала волю в кулак и направилась на смерть.
   Картина предстала предо мной весьма оптимистическая: выжженный кругом участок леса, в центре которого возвышалась голая скала, дымящаяся на вершине. Сомнения закрались мне в сознание. Ладно, они оттуда и не вылезали, продолжая говорить, что я ненормальная, раз решила пойти на такое! Спорить с этим язык не поворачивался.
   До скалы добралась без проблем, правда отмытые-таки ноги вновь превратились в черное нечто. Но это как-то отходило на второй план, особенно после рева, раздавшегося откуда-то сверху. Как я не заорала, останется загадкой. Спряталась за валуном, молясь Богам и проклиная демонов. Пришла к выводу, что дура. И что это неизлечимо, ибо я уже поднимаюсь по кем-то сооруженным ступеням. Как мило с их стороны.
   Демоны! Да здесь еще и дико высоко! Мало того, что выдохнусь, пока доползу до вершины, так еще и страх новый проснулся - высоты. Замечательно! Ладно, Линда, ты всегда умела найти приключений себе на одно место. Смириться пора.
   Я скромно выглянула на каменную площадку вершины, приникнув животом к ступеням. Удивительно, но гора сокровищ, возвышающаяся на другой стороне, не вызвала у меня никаких эмоций. А вот милая золотистая ящерка размером с дворец нашего императора вызывала их бурю и желание смотать отсюда, пока не поздно. Но я ведь псих. Так что...
   Первой на площадку попала правая рука. Дракон продолжал спать, выпуская дымок из огромных ноздрей. Интересно, а влезет ли в одну из них моя голова? Бр-р-р! Что за мысли? Хотя, кажется влезет... Левая рука последовала за правой. Ящерка не реагировала. Половина туловища осмелилась выползти на площадку. Живот. Наконец, забралась по колено и... Дракон фыркнул, продолжая сопеть. Он бы даже показался милым, если бы не был... Драконом! Размышляя об этом, подползла к "милашке" ближе. Ладно, видимо, я мастер маскировки, так что пора двигаться к злату. Где этот проклятый императорский сундук? Я осмелилась сесть на корточки и поползти так дальше, но внезапно упавшая лапа преградила мне путь. Все тело окаменело, вытянув одну ногу вперед. Совсем не хотелось оборачиваться, надеясь, что дракон лишь перевернулся. Но долго стоять на одной ноге было сложно. Мышцы начали болеть, пот выступил на лбу, и я завалилась на бок. Молча.
   Какие красивые облака! Пушистые, воздушные, так и хочется закутаться в них и уснуть сладким сном. Но вот желания посмотреть, что там у меня в области пяток, почему-то не было.
   Тяжелый вздох раздался над площадкой, а вслед за ним меня обдало черным дымом. Я зажмурилась, едва не пища от ужаса.
   - Ты что, померла уже? - прогремел мужской глубокий голос. Я решила не разубеждать, изображая труп, тогда земля заходила ходуном под телом огромной ящерицы. Он встал!
   Боги! Дракон склонил надо мной голову и теперь смотрит, периодически облизываясь узким языком. Радужка стремительно меняла цвета, глаза заболели, так сильно я старалась не смотреть на свою участь.
   - А ты смешная, - решил он, обдав меня очередной порцией жаркого дыма, - Все обычно бегут, вереща от ужаса и штаны пачкая, а ты лежишь. Эй, - он толкнул меня в бок огромным пальцем с когтем, длиной с мое предплечье. Больше изображать бездыханное тело не было возможности, ибо меня отбросило в сторону, едва не сбросив со скалы.
   Откашлявшись от дыма, я приподнялась на локте и уставилась большими глазами на морду дракона. Кажется он улыбался. Ну и я улыбнулась. Конечно не от радости, а ужаса!
   - Ты зачем пришла, замарашка? - поинтересовалась ящерка.
   Я оглядела себя, поняла, что он прав. Все мои старания отмыться были безбожно сведены к нулю. Теперь то, что еще оставалось чистым стало черным от копоти. Эх, помирать, так на своих двоих. Я встала, пошатываясь.
   - За сундуком императора, - прозвучало это правда не очень уверенно. Скорее пискляво, но мы изобразим, что так и надо.
   - Что? - дракон слишком близко ко мне поднес свою голову. Снова стало жарко.
   - З... з... з... - у меня сейчас истерика случится, - За сундуком императора!
   - М, и как ты его забирать собираешься? Голыми руками меня поборешь? - добродушно поинтересовался ящер, благоразумно отодвинув от меня морду, иначе меня бы сдуло.
   И снова он прав. Кинжал остался у Сэдрика, да и если бы был при мне не смог бы потягаться с чешуей дракона.
   Я пожала плечами. Дракон сочувственно вздохнул.
   - Молоденькая такая, даже испепелять жалко, - сказал он, пробуждая у меня надежду, - Вот со скалы сбросить другое дело!
   Все похолодело. Дракон расхохотался, земля затряслась, я едва и впрямь не свалилась со скалы. Ящер придержал меня своей огромной лапой, придвинув ближе. И отчего-то замер, вглядываясь в поникшую меня.
   - Как интересно, - прошептал он, чтобы не снести мне голову, - Вижу, у тебя и без меня есть проблемы. Большие проблемы.
   Я удивленно посмотрела ему в глаза. Какие красивые! Медные, с узким зрачком, наполненные мудростью прожитых лет. И сейчас они будто выражали печаль. Но почему?
   - Тобою с каждым мгновением все больше и больше овладевает магический артефакт, пока ты держишься, но скоро, совсем скоро поддашься и погибнешь, выполняя очередную его волю.
   - Откуда?.. - у меня рот раскрылся от удивления.
   - Я же дракон! - ящерка фыркнул, - Мы самые могущественные, древние существа. Мы чувствуем предметы из других миров и опасность, которую они несут. Ты в большой беде, девочка, и одна вряд ли справишься.
   Обрадовал.
   - Странно прозвучит с моей стороны, но я тебе помогу, - дракон внезапно попятился, отпустив меня. Действительно странно звучат его слова, и сомневаюсь я почему-то. Мысль сбежать загорелась с новой силой. Но ящер, видимо, догадался о моих замыслах и положил хвост вокруг меня. Получилось нечто вроде колодца. - Не спеши, я не закончил.
   Пришлось согласиться, тем более что у него такие доводы! Дракон начал рыться в своих сокровищах, недовольно фырча. Я решилась и прикоснулась к чешуйкам хвоста, пытаясь выглянуть из своего места заключения. Тепленький. Наконец, ящер вернулся ко мне.
   - Это не сундук императора, но поможет тебе ненадолго заставить артефакт молчать, - прошептал он, опустив мне в руки амулет с изумрудом. Удивительно, как он такими огромными пальцами мог так аккуратно держать украшение! - Но знай, что только он израсходует свою силу - артефакт станет взывать к тебе более настойчиво. Ищи способы избавиться от него.
   - А ты не знаешь, как можно это сделать? - решилась обратиться.
   - Не наглей, замарашка, - фыркнул дракон, одарив меня очередной порцией дыма, - И так от сердца отнимаю свое сокровище!
   - Извините, - я опустила глаза, скромно шаркая босой ножкой по земле.
   - Все, иди отсюда, только не смей никому говорить, что я такой добрый! - потребовал он, - А-то отбою от вас - искателей приключений себе на филейную часть, не будет. Говори всем, что чудом выжила.
   Я судорожно закивала, едва не упала от старания. Да и если бы я решила рассказать, что милая ящерка решила меня пожалеть, меня приняли бы за сумасшедшую, и вид мой нынешний подтвердил бы их домыслы.
   - Э-э-э, спасибо? - выдавила, наконец, из себя.
   - Дуй отсюда, - устало выдохнул дракон, разворачиваясь и едва не сшибая меня с ног(и со скалы заодно) хвостом.
   Дую-дую. Развернувшись на пятке, сунула дар в карман и помчалась к лестнице. Мама! Как высоко, а ступени такие узенькие и древние... Глубокий вдох и решительный шаг на первый выступ.
   Спуск мне дался с большим трудом, чем подъем. Хотя, вроде бы, должно было быть наоборот, ну, это не важно. Преодолев выжженную часть леса, спряталась в кустах и начала разглядывать амулет: простой, круглый, золотой с - как я уже говорила - изумрудом в центре, на золотой же цепочке. То, что он магический было понятно по пульсации его на ладони. Ладно, дракон хотел, чтобы я это надела - значит надену. Но рука дрогнула, сопротивляясь моей воле. Ага, каменюка проснулся! Значит ящерка не соврал, значит есть еще надежда избавиться от тебя. Я с силой дернула вниз, и амулет блеснул камнем, разместившись в моем почерневшем декольте. И сразу почувствовалась разница! Будто я, наконец, освободилась от кандалов с огромной гирей на конце. Как хорошо! Надо будет еще раз, как-нибудь отблагодарить дракошу и поинтересоваться заодно, в честь чего он решил мне помочь.
   В приливе нахлынувшей внезапно свободы, я пробиралась через лес, стремясь вернуться в Кей. Стыдно, конечно, но придется воспользоваться-таки гостеприимством Луи. Но сначала нужно дойти до города не сожранной кем-нибудь.

***

   Я с наслаждением зевнула, потянувшись в уютной кроватке. Честно признать, не помню, как добралась до цели. В пути внезапно похолодало, прошел дождь, есть было нечего, перед глазами все плыло, ноги еле держали. Я даже думала, что умру и это вызывало улыбку. Ведь я пережила встречу с драконом, а тут помру от простуды какой-то! Последние пару дней шла на одной силе воли, вышла на дорогу, там от меня шарахались, как от прокаженной (хотя это не удивительно - мой видок оставлял желать лучшего). Далее была сплошная пелена, а теперь я лежу под одеялом и, судя по запахам, в таверне Луи. Как говориться, ноги помнят! И спасибо им за это.
   Глаза я открыла-таки, удостоверилась, что нюх меня не обманул. Приподнялась на локтях и в этот момент открылась дверь, и внутрь заглянул хозяин таверны.
   - Лисичка! - не знаю как, но он оказался рядом со мной за долю секунды и сжал в объятиях. Кости жалобно хрустнули, я едва не заорала от боли, но сдержалась, возможно, благодаря еще не проснувшемуся голосу. До перелома дело все же не дошло, Луи вовремя меня отпустил, давая отдышаться, - Куда же ты ушла так внезапно? А вернулась как? Ты так меня и посетителей напугала, когда ввалилась к нам в таверну вся черная, мокрая, с горящими глазами и пахло от тебя... будто тебя пытались подкоптить, что ли.
   Я улыбнулась, отчасти он прав, но думаю не стоит упоминать о моей встрече с драконом. Беднягу может удар хватить.
   - Это долгая и странная история, - я качнула головой и замерла, внезапно обнаружив, что вся простынь и пододеяльник с наволочкой были в черных, жутких пятнах, - Боги, это от меня? Прости, Луи, я все постираю.
   - Что ты, что ты! - толстяк улыбнулся, - Это же моя работа.
   - Я за все заплачу, обязательно, - я положила руку поверх его ладони и тут же отдернула, увидев, насколько она грязная! - Извини, - пробурчала, Луи отмахнулся, тогда я спросила, - Сколько я спала?
   - Три дня.
   - Три дня?! - я вскочила с кровати, - Как три дня?!
   Луи смотрел на меня, как на буйно-помешанную, но умудрился улыбнуться и пожать плечами. Теперь мне жутко стыдно. Ох.
   - Ты, это, приведи себя в порядок, а потом приходи ужинать, - мужчина попятился к двери, - Расскажешь, что с тобой произошло.
   Я кивнула и побрела в ванную, по дороге заглянула в зеркало и ужаснулась: копоть даже после дождя сошла с меня не полностью, одежда превратилась в лохмотья, и лишь золотой кругляшек в вырезе декольте оставался чист. И что-то было не так в нем... Я поднесла украшение ближе к лицу. Боги! Изумруд оказался вовсе не изумрудом! Если раньше он был темно-зеленый, то теперь едва салатовый. Видимо, это что-то вроде отображения, сколько осталось заряда в этом амулете. Дело плохо. Он практически прозрачен. Времени осталось: день? Два? А я без понятия, что делать!
   Так! Спокойно. Если ты будешь бросаться из крайности в крайность, от человека к человеку в таком виде - тебя сочтут за умалишенную и упекут куда следует. Так что, спокойный вдох, успокаиваемся, отмываемся, переодеваемся(благо комплект одежды я всегда оставляла прозапас в каждом своем пристанище) и тогда уже продолжаем паниковать.
   Уже на втором пункте моего плана были проблемы - отмыть всю эту грязюку было ну очень сложно и болезненно. Не знаю, сколько времени на это я убила, но камешек стал еще светлее, а в дверь раз в пятый постучали. Эх.
   Пусть времени было в обрез, пусть знала, что любое промедление чревато неприятными последствиями, я осталась поужинать. Тем более Луи требовал объяснений. Пришлось выдумать историю, будто я вытащила кота из горящего дома в одной из деревень, какой-то добрый человек обокрал меня, пока я геройствовала, ну а для большего счастья попала под дождь.
   Луи почему-то выглядел не убежденным. Зато поведал мне, что по всему городу ищут девушку сильно похожую на меня. В этот раз меня это совсем не огорчило. Если я правильно поняла дракона, то мне без помощи не обойтись, а Сэдрик намекнул, что знает, как уничтожить артефакт. Что ж, на этот раз мне придется его искать уже по собственной воле! От этой мысли почему-то стало щекотно внутри. К чему бы это?
   К счастью, спать совсем не хотелось. Распрощавшись с Луи в очередной раз, собрав немного вещей в дорогу, попрощавшись с Луи еще раз, выдернув свою руку из его крепкого захвата(настолько он не хотел меня отпускать), я выбралась на пустынную улицу. Ночь, что поделать? И как я умудрилась столько проспать? Можно лишь предположить, что это из-за временной свободы от влияния камня. Раньше меня мучили кошмары с массовыми убийствами людей моими руками. В этот же раз сновидений не было вообще. Ладно, сейчас позволить себе подобного удовольствия нельзя, ибо времени осталось меньше чем мало.
   Выбравшись из города, спустилась в придорожную канаву и от нее пошла к местной достопримечательности - камням разной величины, образующих круг. Сейчас там никого не было, поэтому я спокойной уселась на один из валунов и подперла подбородок рукой. Оставалось ждать Сэдрика. Почему-то мне казалось, что он сам сможет найти меня. Раньше ведь только так и было. Ладно, ждем.
   За этим сложным занятием извлекла наружу артефакт и медальон. Шарик света над головой освещал магические предметы. А что будет, если я поднесу один к другому? Ай! Каменюка раскалился за мгновение, и я едва его не выронила. Не нравится, да? Ха! Будешь знать, как пытаться подчинить меня, паршивец.
   Рядом хрустнула ветка, и я тут же спрятала руки в карманы, соскочив с камня. Огляделась. Никого. Все, галлюцинации пошли.
   - Линда? - или не галлюцинации?
   Я обернулась и увидела его.
   - Линда, Линда, Линда! - Сэдрик подлетел ко мне и заключил в объятия.
   - Э-э-э, - и почему так жарко вокруг? Кхм, - Привет...
   - Как я рад тебя видеть живой и здоровой! - он никак не унимался и вдруг приподнял меня над землей и закружился на месте, счастливо улыбаясь. Я смутилась в конец и покраснела. Но, демоны забери все что можно, как мне было приятно такое внимание!
   - Сэдрик, - Боги, да я от смущения глаз на него поднять не могу. Меня поставили на ноги. Спасибо и на этом. - Сэдрик я...
   Ну тут вообще что-то сверхъестественное произошло, ибо мужчина обхватил мне лицо руками и впился губами мне в губы. Я округлила глаза, замерев от неожиданности. Все прекратилось так же внезапно, как и началось... а я только во вкус вошла...
   - Вперед! - вдруг выдал Сэдрик, продолжая прижимать разомлевшую меня к себе.
   - Что?
   Объяснение появилось само. Из близрастущих кустов выскочил некто светловолосый и подлетел к нам. Пока я пыталась сфокусировать мысли, он без спросу влез мне в карман и также быстро отскочил. И тогда до меня дошло. Я рванула вперед, чтобы выхватить артефакт у этого гада из рук, но он был проворен и увернулся, да и Сэдрик держал крепко.
   - Готово, - изрек светловолосый (да еще и длинноволосый) вор со знакомой рожей.
   - Хорошо, - ответил зеленоглазый, продолжая держать меня в руках.
   - Что?! - я обернулась к Сэдрику, сияя алыми глазами, - Так это твой план?!
   - Линда,..
   Я дала ему звонкую пощечину, да так, что у самой чуть рука не отвалилась.
   - Козел!
   - Я же говорил, что она милашка, - продолжая улыбаться и ощупывая пострадавшее место, сказал он.
   Явно нарывается. Я замахнулась еще раз, но теперь Сэдрик среагировал и скрутил мне руки за спиной.
   - Да, она прелесть, - поддакнул вор, подходя ближе. Попыталась его лягнуть. Не вышло.
   Рядом вывалился кто-то еще. Буквально. Из кустов выкатился гном, отряхнулся, поправил кудрявую бороду и недовольно уставился на нас и мои попытки избить двух гадов, стоящих рядом.
   - Какой интересный экземпляр, - не унимался светловолосый, продолжая изучать меня с ног до головы.
   - Я тебе не диковинная зверюшка! - прорычала в ответ.
   Блондин усмехнулся и поцокал языком, изображая возмущение.
   - Заняться вам что ли нечем? - к нашему собранию вышел еще один человек. Ох, вот с ним проблем может быть много. Над его посохом горел такой же круглый огонек, но сиял он в разы ярче, попросту поглотив мой шарик. Он изобразил, что не заметил моего смятения, - Камень у нас - пошли отсюда.
   - Колдун дело говорит, - поддержал его гном.
   - Верните его! - прорычала я, вырываясь, - Отдайте!
   Дышать становилось все тяжелее, откуда-то снизу раздался легкий щелчок, но внимания я не обратила, прожигая взглядом светловолосого. Сэдрик с силой развернул меня к себе лицом и встряхнул за плечи, пока остальные настороженно смотрели на мои конвульсии.
   - Линда, послушай! - громко сказал, заглядывая мне в глаза, а я все хотела увидеть вора, стоящего у меня за спиной, - Линда! Мы помочь хотим!
   Я злобно посмотрела на него, сделав глаза черными, как у одержимой. Сэдрик сдвинул брови и повторил фразу, на этот раз она произвела более положительный эффект. Действительно, я же сама хотела отдать ему камень, чтобы он уничтожил его. Что-то не так. Я скосила глаза на амулет. Теперь понятно, что там щелкало - изумруд. В нем остался заряд, но артефакт так стремился вернуться ко мне, что амулет не выдержал и треснул. Дыхание успокоилось, я расслабилась, и мужчина ослабил хватку.
   - Я понимаю.
   - Вот и хорошо, - Сэдрик неуверенно улыбнулся и вздернул мне нос. Я раздраженно мотнула головой. - Мы отнесем его туда, где его можно уничтожить, а ты иди домой. Отдыхай и держи себя в руках.
   - Плохая идея, - подал голос колдун.
   - Именно, - удивила я его, усмехнувшись, - Я не смогу без него, даже если сейчас уйду, позже догоню вас, и кто знает, что будет?
   Колдун кивнул, пусть и выглядел слегка удивленным. Сэдрик же расплылся в улыбке.
   - Значит пойдешь с нами! Мы приглядим, чтобы ты не сделала глупостей, не давая прямого доступа к самому виновнику происходящего, - он заключил меня в объятия снова. На этот раз я отбивалась, шипя, как гадюка.
   Кажется гном и колдун готовы были убить Сэдрика за такую идею, а блондин... А где блондин?! На нашей полянке его уже не было.
   - Не волнуйся, он в лагере, - прошептали мне на ухо.
   Я отпихнула от себя зеленоглазого, отряхнулась, вздернула нос.
   - Все, бежать я не буду, убивать вас тоже, можно меня не держать, - пришлось уворачиваться от ручонок зеленоглазого.
   - Да проще убить, - обрадовал колдун.
   Я уставилась на него, как на маньяка-убийцу. Он демонстративно смотрел мимо.
   - Я тебе убью! - возмутился Сэдрик, и меня инстинктивно потянуло к нему за плечо. Так и замерла, вцепившись ему в руку и глядя на гада с палкой прищуренными глазами. Убиватель фигов!
   А этот продолжал меня игнорировать. Гном демонстративно зевнул.
   - Пойдем уже, а? Спать охота, - прозвучала здравая мысль.
   - Идем, - Сэдрик приобнял меня за плечо и повел куда-то, находясь между мной и колдуном. Я только вещи прихватить успела.
   Их лагерь оказался довольно далеко, оставалось загадкой, как они меня заметили. Блондин улыбнулся мне, когда мы пришли. Куда же он дел камень? Стоп! Плевать куда дел, думаем о другом. Например, о лагере: четыре большие палатки, костер в середине, окруженный камнями, рядом лежат бревна, чтобы можно было сидеть, над пламенем что-то варилось и вкусно пахло. Бр-р-р! Неподалеку паслась пара лошадей на уздечках и седлах, которых были какие-то символы. Символы, хм... Такие же символы присутствовали и в снаряжении этой группы. Я уставилась на пояс Сэдрика, который что-то вещал.
   - ...пойдет с нами!.. Линда, что ты делаешь? - мужчина уставился на меня большими глазами.
   Я отдернула руку от его пояса, побурев от смущения. Блондин тер глаз пальцем, давясь со смеху. Колдун покачал головой, проходя мимо и усаживаясь у костра, где уже сидел гном и ел, забыв о сне.
   - Меня зовут Линделлин, - блондин каким-то образом оказался рядом со мной и уже схватил мое запястье, притянул к губам и чмокнул тыльную сторону ладони, - Для друзей просто - Делл.
   Я смерила его взглядом.
   - Да хоть садовник.
   Сэдрик прыснул, блондин сник, и отошел в сторонку и тогда-то я заметила, что уши у него остроконечные! Эльф! То-то он такой красавчик, уж слишком красивый для человека: высокие скулы, прямой нос, тонкие губы, очерченные темные брови, а глаза синие. За спиной у него виднелись лук и стрелы, а на поясе пара длинных клинков. И этот символ на перевязи на груди.
   - Воспитание сразу видно, - ядовито заметили у костра.
   Я покосилась на колдуна. Какой взгляд светящихся синим глаз! Это свечение говорило, что он не просто среднестатистический колдун, а высший маг! Свет говорил, что в нем столько силы, что он может жить вечно... Интересно, сколько ему лет? Сам мужчина был короткостриженным брюнетом с выбритыми висками, тонкий, изящный нос, полные губы, подбородок с ямочкой. Из оружия у него был лишь посох с извитой верхушкой. Поверх серой рубашки, заправленной в брюки, наброшен плащ под цвет глаз.
   - Это Филипп, огневая мощь, лекарь - все в одном. - пояснил мне Сэдрик, пока я изучала того взглядом. Колдун отсалютовал мне двумя пальцами. Меня повернули лицом к гному, который старательно стряхивал что-то с пышной бороды, - Это Гармун.
   Единственный, кто решил надеть доспех. А именно кольчугу, которая была ему чуть выше колена, на пряжке пояса был знакомый символ. Сам гном был мне максимум по грудь, полноват с блестящей лысиной в окружении каштановых волос перетекающих в пышную кудрявую бороду, кустистые брови и карие глаза с озорным блеском, которые сейчас косились на меня. Он хотел, что-то сказать в знак приветствия, но вместо этого громко рыгнул. Охнул, округлил глаза и прикрыл рот рукой.
   - Очаровательно, - заметил эльф, сморщив нос.
   - Молчи, принцесса! - пробурчал Гармун и вновь посмотрел на меня, - Я здесь главный боец! Всех секирой в капусту и усе.
   - Ну, а я Линда, - почему-то мне было жутко неловко.
   - Да все знают уже давно, - отмахнулся гном, - Сэдрик все уши нам прожужжал.
   Тот скромно кашлянул в ладошку, отводя глаза.
   - Линда, присаживайся, - он подтолкнул меня к костру, и я пристроилась с краю, зато зеленоглазый уселся рядом и потрепал меня по голове, за что получил тычок под ребра. - Хех. Ладно, неприступная моя, наверное, ты хочешь узнать кто мы и почему все так, как идет?
   - Было бы неплохо.
   - Помнишь, я говорил тебе о некоем месте недоступном для не посвященных? Так вот в том месте находится база ордена "Искателей", и одна из его групп перед тобой, - Сэдрик гордо вздернул подбородок.
   - Вы? - кажется я перестаралась с сомнением в голосе ибо зеленоглазый сник.
   - Да, мы, - он вздохнул, - Наша цель искать магические артефакты, которые несут зло людям. Как тот камень, который ты успела схватить первой. Этот безобидный на вид камешек способен, накопив человеческих душ, открыть врата Ада. Что приведет к понятным последствиям.
   У меня отпала челюсть.
   - Конечно, тебе тоже суждено погибнуть, - добавил Сэдрик, ухмыльнувшись, - На твое счастье мы встретились тогда.
   - Почему же вы тогда не попадаете под его влияние? Ведь он у кого-то из вас, - я обвела каждого взглядом, - И освобожусь ли я от влияния, лишившись его?
   - Разумный вопрос, - встрял колдун, - Отвечу я, ведь ты не против, Сэдрик? - тот покачал головой, - Отлично, ты первой прикоснулась к камню, более того, ты дала ему своей крови, не зная этого. Он напитался ее силой и смог напрямик влиять на тебя.
   - Стоп! - я подняла руку, - Так ведь Линделлин тоже брал его в руки! Значит, я теперь свободна?! И идти с вами не обязательно?
   - Нет. Если ты не заметила, Делл был в перчатках, в отличие от тебя, - практически спокойно пояснил Филипп.
   Эльф махнул мне ручкой, которая действительно была в перчатке. Что за вздор?!
   - Перчатка может защитить от его влияния?
   - Как ни странно - да. В этом и исключительность магических артефактов - они сильны, практически неуничтожаемые, но слабы против простой тряпки. Им нужен прямой контакт, чтобы начать просыпаться. Тебе повезло не только в вашей встрече, но и в том, что ты все еще в своем уме. Обычно, артефактам хватает пары дней, чтобы полностью подчинить человека, эльфа, не важно.
   - Она же не просто человек или эльф, - Делл странно улыбался, глядя на меня.
   И откуда это ему известно?
   - Да, твоя исключительность спасает тебе жизнь. Пока что, - последнее было ядовито добавлено.
   - Не пугайте девушку! - возмутился Сэдрик, пока я пыталась сообразить, откуда им вообще это известно? Даже маг высшего уровня не может читать существо, не притронувшись к нему. - Мы уничтожим камень, и она будет свободна. Думаю, Линда протянет еще недельку - две.
   - Обязательно протяну.
   - Да уж придется держаться, ибо если ты попытаешься сделать что-то не так - я убью тебя. Без обид. - Филипп жестко улыбнулся, и его лицо исказилось, став пугающе решительным.
   - Я поручусь за нее, - Сэдрик приобнял меня за талию и притянул к себе, а я пыталась отвести глаза от колдуна. Какой же вызов был в его взгляде! Можно было не сомневаться - он и глазом не моргнет, размазывая меня по земле.
   - Филипп, ты перегибаешь палку, - эльф нервно улыбался.
   - Нет, я лишь говорю правду, - колдун не унимался. Наконец, отвел от меня взгляд и я смогла вздохнуть свободно. Валить отсюда надо. Валить.
   Будто прочитав мои мысли, Сэдрик обнадеживающе потрепал меня за плечо. Я покосилась на него. Он улыбнулся. Эх...
   - С этим уяснили, - я отбросила конечность зеленоглазого, - Тогда у меня другой вопрос: Как же вы узнаете где, как, когда появился артефакт "несущий зло людям"?
   Все уставились на Сэдрика, который приосанился.
   - Я узнаю в полезной литературе. Так что, если бы не я, мы бы рыскали по государствам наобум, и в нашей организации и группе в частности не было бы смысла.
   - А если бы не я и моя секира, все бы померли! - встрял Гармун.
   - Пф, если бы не я и моя способность к маскировке, связь с вечностью бытия, вы бы точно "померли", - возразил Делл.
   - Ну да, - Филипп снисходительно оглядел присутствующих, - Посмотрел бы я на вас без моих целительских способностей и магической поддержки в целом.
   Отчего-то я улыбнулась.
   - А почему вы решили вступить в этот орден?
   - Со скуки, - дружно ответили эльф и колдун.
   - А я встретил этого остроухого, напились мы изрядно и...
   - Напился только ты.
   - Не важно, главное, что на утро я оказался в ордене, - гном ухмыльнулся, - Да и не жалею особо. Зарплату платят, за вредность прибавки ежемесячно, крыша над головой есть и народу вокруг тьма, которых можно назвать друзьями.
   - У меня вроде как кто-то из предков состоял в "Искателях", вот и замолвил за меня словечко. Произошло это, правда, внезапно. До того как вступил, занимался мелкими делишками вроде... домушничества, да карманных краж и один раз влез не в тот карман, - Сэдрик глянул на Филиппа, - Он меня и приволок в орден. Позже выяснилось, что моя кровь уже знакома. Быстро прошел обучение и вот.
   Хм, значит этот колдун не такой уж злобный хмырь, каким пытается казаться.
   - Там еще и обучают?
   - Да, целая академия.
   - И кто же из вас дольше в этом ордене?
   Делл поднял руку.
   - Затем, лет через десять, пришел я, - добавил колдун, - Затем Гармун, ну и потом уже Сэдрик.
   - М-м-м, - протянула я, глядя, как горизонт начал алеть. Вот и поспали. Ладно, пока дают возможность, нужно спрашивать, - Как я понимаю, подобных вам групп в ордене множество и у каждой должен быть глава, так? И кто же у вас главный?
   Сидящего рядом со мной просто распирало от гордости.
   - Сэдрик?! - моему удивлению не было конца, - Так он же позже вас всех в "Искателях"!
   - Сам не хотел, но эти настояли.
   - Никто из нас не хотел брать на себя такую ответственность, - пояснил Филипп, - Я слишком требователен. Делл - романтик. Гармун... понятно без слов.
   - Эй!
   - А Сэдрик казался весьма одаренным и перспективным юношей, - проигнорировав гнома, продолжал колдун, - Пока все его приказы были весьма достойны. Кроме последнего.
   Я снова покраснела. Приятно конечно знать, что из-за меня Сэдрик ставит свой авторитет под вопрос, но из-за меня же у него проблемы с подчиненными. Как все сложно.
   - Могу я поинтересоваться? - вывел меня из размышлений эльф, - Как ты пробралась в город, что я тебя не заметил?
   - Шла по дороге, - пожала плечами.
   - Хм, - Делл нахмурил свой высокий лоб, - А! Ты была такая черненькая, потрепанная и рыжая, да?
   - Угу.
   - Ха-ха! Я же говорил, что это она! - он вскочил и ткнул пальцем в Сэдрика, - А ты "Не, не она это. Линда не может так жутко выглядеть.". Должен отдать тебе должное, Линда, прекрасная маскировка.
   Нервная усмешка с моей стороны. Мда, сомнительный комплимент.
   - Это не была маскировка, - пробурчала, опустив глаза, - Это дракон.
   - Дракон?! - меня оглушили на правое ухо.
   - Угу, он и сказал, чтобы я с вами связалась.
   - Как это? - Филипп явно заинтересовался больше остальных.
   - Ну не дословно сказал идти к "Искателям" или кучке сомнительных типов, сказал, что мне нужна помощь знающего человека. А Сэдрик обмолвился, что знает, как избавиться от камня. И вот я здесь.
   Группа заинтересованно разглядывала скромную меня. Филипп явно что-то решил для себя и боролся с желанием осыпать меня кучей вопросов. Гармун забыл через мгновение о моем существовании и начал засыпать, заваливаясь на бок.
   - Что ж, раз уж дракон решил, что мы можем помочь, у нас просто нет выбора! - Сэдрик, воодушевленно улыбаясь, встал, - Вперед, друзья. Нас ждет долгий путь!
   - Что?! - возмутился гном в очередной раз, едва не упав, - Я спать вообще-то собирался.
   - Уже светает, потерпишь до вечера, - Филипп последовал примеру своего лидера.
   - Но если уж совсем не можешь терпеть - езжай верхом, постараемся тебя не уронить, - Делл помог встать другу.
   - Еще чего, - пробурчал Гармун, - Гномы пешие воины, а не неженки, катающиеся на лошадках.
   И группа, не сговариваясь, начала собирать вещички. Мне оставалось наблюдать. И вот, когда последний мешок был погружен на несчастное животное и мужчины направились к горизонту, Сэдрик обернулся ко мне, вопросительно изогнув бровь.
   - Ты чего стоишь? Только тебя ждем, - он протянул мне руку, а я почему-то сомневалась. Никогда не было у меня команды, а тут БАЦ! И сразу четверо, да еще и мужчины. Мечта.
   Улыбка скользнула по моим губам, и я шлепнула по ладони зеленоглазого своей ладонью, прошествовала мимо него, вздернув нос.
   - Я тебе еще все припомню, ловелас-недоделанный, - пояснила на его праведный гнев в глазах, усмехаясь.
   Сэдрик также улыбнулся, ничуть не обидевшись.

***

   План был до неприличия прост: пункт назначения: Вулкан. А единственный Вулкан в нашем королевстве находился у города Зэт(Z). Сам город весьма неприятное место. Законов в нем не существовало, всем заправлял криминал. Император давно забросил попытки навести там порядок, и даже стража покинула город. За власть боролись главари банд, постоянного правителя избрать было просто невозможно, каждый месяц был кто-то новый, пытающийся ввести свои правила. Лишь один раз мне довелось побывать в Зэте, конечно, меня попытались надуть, обокрасть и просто убить. Пришлось сбежать, только зря несколько дней в пути потратила.
   Но это совершенно не важно, ибо нам в город заходить не нужно. Вулкан стоял немного западнее, к нему даже дорога вела.
   Как можно догадаться, артефакт необходимо сбросить в чрево Вулкана, где он погибнет. Это единственный способ уничтожить именно этот магический камень, как пояснили мне мои новые компаньоны... сопровождающие... мужчины в общем.
   Сэдрик обещал следить за мной и делал это с большим успехом, ибо меня достал его взгляд, сверлящий мне то висок, то затылок. Также раздражал эльф, как-то странно поглядывающий на меня. Про Филиппа вообще молчу, ему на глаза совсем попадаться не хочется. Одному Гармуну было на меня плевать, шел себе, спотыкался каждые пять минут, засыпая на ходу. И это только первый день нашего путешествия.
   Тяжелый вздох вырвался из груди. Ни одна зараза не предложила мне поесть, о привале никто даже не заикался, а начать плакаться означало, что я "слабая девушка, приносящая сплошные неприятности". Конечно, отчасти это правда, но не будем об этом.
   - У тебя интересные ушки, - внезапно заметил Линделлин, оказавшись рядом.
   Я смерила его взглядом, закатила глаза, ибо улыбался этот ловелас, как кот, сожравший миску сметаны.
   - Я говорила уже, что не объект для твоих изучений.
   - Но их очень сложно не заметить! - запротестовал эльф.
   Я покосилась на Сэдрика, который в очередной раз ткнул гнома в плечо, чтобы тот не заснул. Вот он не заметил, хотя уверял, что симпатизирует. Обидно почему-то и при этом безразлично.
   - А это ты заметил? - я продемонстрировала ему смену цвета глаз. Делл кивнул, совсем не удивившись, - Это не интересно?
   - Не так, как твои ушки, - он протянул руку к моему лицу и я отскочила, глядя на него, как на ненормального. Рядом оказался Сэдрик и взирал на эльфа глазами, полными праведного гнева. Делл чарующе улыбнулся и примирительно поднял руки.
   - Ох ты, бревна мне в подруги! Что вы встали здесь? Народу пройти не даете, - заворчал Гармун, врезавшись в зеленоглазого.
   - Извини, - отрывисто отозвался тот, взял меня за предплечье и отвел в сторонку. Приблизив лицо на опасное расстояние к моему, зашептал, - Не ведись на его речи, он тот еще любитель женского внимания.
   - Ну-у-у, - протянула, глядя на него исподлобья, - Он хотя бы не лез целоваться без спроса! Может, шанс ему дать?
   Искренний ужас отразился на лице мужчины. Я не удержалась и рассмеялась.
   - Ох! Не волнуйся, я не такая падкая на сладкие речи.
   - М-м-м, учту.
  
   О, это прекрасное время! Закат, привал, еда, свобода! Только скребущийся где-то в глубине сознания камень, портил момент. Проснулся, что б его! Филипп, как-то косо на меня смотрел, будто тоже почувствовал его влияние. Весьма возможно, что так и есть, кто их знает этих высших магов?
   Запах свежеприготовленного рагу, мгновенно отогнал все посторонние мысли. Сэдрик протянул мне деревянную миску и ложку. Давясь слюной и борясь с желанием проглотить все разом, я пристроилась у костра и начала ковыряться в блюде прибором. Продержалась не долго, когда засыпающему Гармуну предложили тарелку, плюнула на все и запихала рагу себе полный рот. Боги! Я самый счастливый в мире человек! Толком не прожевав, послала следующую ложку, и следующую и следующую...
   Как-то тихо стало в лагере. Подняв глаза, поняла почему: все смотрели на меня, разинув рты. Прокашлявшись, протерла уголки рта тыльной стороной ладони и улыбнулась, продемонстрировав зубы, между которыми застряли кусочки мяса.
   - Мне расхотелось есть, - выдохнул эльф, продолжая смотреть на меня с ужасом.
   Стало стыдно, перестала улыбаться и опустила глаза, пунцовея. Масла в огонь добавил колдун, тяжело вздохнув, будто бы говоря, что я безнадежна.
   - Мне интересно, тебя манерам учили в детстве? - спросил он.
   - Учили, - прошептала, будто оправдываясь перед папочкой.
   Соврала правда, в приюте было не до манер, няням бы поспевать уследить за сотней детей, чтобы они не поранились или не переубивали друг друга ненароком. "Учиться манерам" приходилось самой и вроде даже успешно пошло, но порой не могу уследить за собой. Например, когда дико голодная.
   - Извините, - добавила, чувствуя такую обиду на весь мир, что хотелось прирезать кого-нибудь. Замотала головой, отгоняя наваждение. Камень пользуется любыми возможностями, чтобы повлиять. Нужно пытаться мыслить позитивно.
   За размышлениями и не заметила, как остальные забыли о небольшом инциденте и уже уминали рагу, немногим отличаясь от меня ранее. А у меня аппетит пропал. Странно.
   Мужчины собрались отойти ко сну. А у меня палатки не было, конечно. Скептический взгляд Филиппа говорил без слов, но он не мог молчать!
   - В очередной раз удивляюсь решению лидера.
   - Линда, ты можешь лечь в мою палатку! - сообщил Делл.
   - А лучше в мою, - встрял Сэдрик.
   - Да, к ним иди, я не дам никому мое личное место занимать! - встрепенулся Гармун.
   Нервная усмешка с моей стороны.
   - Не, спасибо конечно, но я и под звездным небом неплохо посплю.
   Эльф и зеленоглазый пожали плечами и продолжили заниматься своими делами. Спина почему-то похолодела, я обернулась и встретилась взглядом с колдуном, который отчего-то стоял рядом.
   - Что-то не так? - что у меня с голосом?
   - Просто хотел поговорить, - Боги! Для этого пугать было не обязательно! Филипп качнул головой, предлагая отойти в сторонку. Я и пошла сомневаясь во всем. Колдун указал на подушку, предлагая сесть. Повиновалась. Он смотрел мне в глаза, что-то высматривая. - Как выразился Делл, ты действительно интересный экземпляр.
   Я изобразила, что поняла, не забыв грозно глянуть на эльфа, заинтригованно подслушивающего.
   - В тебе видно смешение крови, - пояснил Филипп, - Что тебе известно об этом?
   Я пожала плечами, не зная с чего начать.
   - Ну, один колдун сказал, что у меня в роду есть демоны и ангелы, это если не считать остальные расы.
   - Хм, - мужчина задумался, - Это кое-что объясняет. Можно? - он протянул руку к моей ладони. От неожиданности я кивнула. Сжав мою ладонь(которая, конечно же, начала предательски потеть!) меж своих, прикрыл глаза и продолжал уже так, - Твое смешение крови спасает тебя от влияния камня. Как мы уже говорили раньше, обычно артефакты овладевают жертвой за сутки - двое. Но ты держишься в разы дольше, и признаков необратимого одурманивания я не вижу. Тебе поразительно везет! Сэдрик, Дракон, наша жалость...
   Последнее, конечно, нужно было добавить. На мой скепсис в глазах Филипп не обратил никакого внимания.
   - Зато я не умею колдовать, - брякнула тогда, стараясь не злиться, - Это так странно. Вроде предки были с магическими способностями, а мне ничего не досталось.
   У него вытянулось лицо! Правда! Мне стало не по себе.
   - То есть, ты хочешь сказать, что твоя способность к смене цвета глаз и волос - это не магия? - наконец изрек он.
   Ой, об этом я никогда и не думала. Никогда не считала это за магию, а ведь у эльфов нечто похожее: они все имеют частичку колдовства. Природную магию, как говорят остальные. Напрямую наколдовать тебе чего-нибудь у них не получится, но находясь в лесу, они становятся сильнее, бодрее и веселее. Они понимают животных, могут слышать окружающую природу. А колдуны-эльфы - это отдельный вид: их обделили природной магией, зато наградили стихийной. Таких лучше не злить.
   Что-то я совсем не о том думаю. Филипп уже дыру прожег у меня во лбу.
   - Убедил, - расщедрилась-таки, - Еще что-нибудь?
   - Да. Я заметил, что ты не можешь контролировать цвет своих волос, - колдун разглядывал мою шевелюру, - Могу помочь.
   - Как?
   - Я - маг. Могу помочь оставить тебя либо блондинкой, либо рыжей, решай.
   Честно говоря, у меня было чувство, что он просто снесет мне голову.
   - Блондинкой хотелось бы, - решилась я.
   Тяжкий вздох сожаления раздался со стороны палатки эльфа. В том же направлении был направлен мой кулак. На это послышалось пренебрежительное фырчание. Филипп, пока я пребывала в раздумьях, приложил руку к моему лбу, я едва не подскочила от неожиданности. Маг изобразил, что не заметил, прикрыл глаза и... что-то возможно произошло. Волосы оставались светлыми, когда колдун отпустил меня.
   - Спасибо, Филя, - запоздало поблагодарила и теперь уже со стороны Сэдрика, раздался смешок. Правда ошарашенный вид колдуна почему-то не вызвал улыбки у меня.
   - Что ты сказала? - голос его был неземной. Совсем не райский. Я побледнела и замотала головой. Филипп встал и навис над застывшей мной. Боги, какой же он высокий! - Никогда. Не называй. Меня. "Филя".
   Теперь я кивала, как болванчик. Колдун смилостивился и отпустил с Богом. Уговаривать не нужно было, сама не заметила, как оказалась рядом с Сэдриком, вцепившись в его руку.
   Фил смерил нас взглядом, махнул рукой и полез к себе. Спать. Зеленоглазый ободряюще потрепал меня за плечо и я, наконец, смогла выдохнуть.
   - Он у нас немного нервный, - пояснил лидер, глядя на меня и ласково улыбаясь, - Не обращай внимания. Привыкнет к тебе и переменится.
   Я кивнула, отводя от него взгляд.
   - Что-то я устала. Пойду спать.
   - Может все же ко мне?
   Голова скоро точно отвалиться, ибо трясу ей уже в сотый раз. Мужчина пожал плечами и юркнул в свою палатку. Я устроилась на своей лежанке, завернулась в одеялко и уставилась на звездное небо.
   Стало совсем тихо, даже сверчки молчали. Пролежав без сна около получаса, решила, что так продолжаться не может. Ночь оказалась не такой теплой, как ожидалось. И эта тишина раздражала. Я села, огляделась. Конечно, никого из мужчин снаружи не было. Сомнения скреблись в груди, все никак не могла решиться и...
   - А, демоны с этим! - я подобралась к палатке Сэдрика. Естественно к эльфу я бы не полезла, ибо фиг его знает, чего он там надумать может. А Сэдрик проверенный человек. С этой мыслью сунула нос за полог. Внутри было тихо, лишь размеренное дыхание зеленоглазого, темно и тепло - что самое главное!
   Влезла целиком, стараясь не задеть мужчину. Он продолжал мирно спать, я пробралась к другому краю палатки, чтобы там скромно устроиться.
   - Линда, не крадись ты, - внезапно вздохнул Сэдрик, - Ложись и спи.
   Инфаркт у меня когда-нибудь точно случиться. Совсем нервная стала.
   - Там просто холодно, - несчастным голосом оправдалась.
   - Угу...
   Фух. Я наконец положила голову на подушку и вздохнула с облегчением. Так...
   - Сэдрик.
   - Что? - сколько печали в этом голосе.
   - Руку убери. Я тебе что, доступная девка какая-то?
   - Я тебя не трогаю! - возмутился зеленоглазый, приподнимаясь на локте (по крайней мере, звук был характерный).
   - Да? - я фыркнула, нащупывая нечто живое, тыкающееся мне в бедро, а теперь поглаживающее колено. Нащупала и резко дернула вверх, вынимая из-под одеяла, - А это что?
   - Мои руки при мне!
   И правда. Что-то для его ладони маловато и дергается, вырываясь, царапается. Волосатое...
   Я взвизгнула, выпустив пищащую от ужаса мышь, вскочила, шест, удерживающий потолок упал, а вместе с ним и вся палатка.
   - Что происходит?! - завопил Сэдрик, нащупывая меня внизу. Видимо ему, также попалась бедная мышка, он ойкнул и откатился в сторону, врезался мне в ноги, и я рухнула, придавив мужчину коленями.
   - Что вы там делаете?! - его голос замораживал меня изнутри.
   Мы молчали, тяжело дыша и изображая, что так и надо. Несчастная мышь вновь наткнулась на меня. Теперь я перенесла это более достойно и выпихнула ее из-под навалившейся на нас ткани.
   - Филипп, успокойся, - Делл зевнул.
   - Я готов убить ее прямо сейчас, - ответили ему.
   - Извините, - голос я подала-таки и снова завизжала, почувствовав, как Сэдрик впился пальцами мне в бедро. Фил взвыл снаружи, лидер прошептал нечто несвязное, выбираясь из-под меня.
   - Подвинься.
   - Убери от меня руки!
   - Двигайся, говорю! - Сэдрик, кажется, сам начал злиться, взял меня за талию и оттащил в сторону.
   Да, так куда удобнее и просторнее.
   - Спасибо, - прошептала.
   - Не за что, - писклявым голоском отозвался он, передразнивая меня. И все-таки он милый.

***

   Нож в моей руке... через мгновение впивается в плоть...
   Я открыла глаза и сразу получила солнечным лучиком в правый глаз. Рядом стоял Сэдрик и сворачивал палатку. Мы так и спали под упавшей тканью. Мужчина мне ласково улыбнулся, я хотела улыбнуться в ответ, но мышцы не слушались. Понадобилось некоторое время, чтобы я смогла открыть рот. Зеленоглазый настороженно наблюдал за мной, когда мне удалось сесть, он выдохнул и продолжил свое дело.
   Ох, во сне я совершенно беззащитна перед камнем. Сегодня снова снилось, как я кого-то убивала. Судя по плащу жертвы - это был Филипп. Хех, почему-то мне кажется, что жертвой в подобном сопротивлении скорее буду я.
   - Линда?
   Подняла на него глаза снова. Вроде отпустило.
   - Ты как?
   - Есть хочу.
   Сэдрик рассмеялся, окончательно расслабившись. Со скрипом, но встала, пригладила торчащие волосы и пошла к остаткам костра, где трапезничал эльф. Стоп! Только сейчас обратила внимание, что он ест...
   - Ты ешь мясо?!
   Делл подавился, не ожидая от меня такого вопля.
   - А что? - прокашлявшись, поинтересовался он.
   - Я думала эльфы не едят мясо.
   - Боги, - Линделлин устало вздохнул, - Это глупые стереотипы, придуманные людьми. Мясо - источник полезных элементов, необходимых любому нормальному организму. С чего бы нам не есть мяса?
   Я пожала плечами.
   - Вот именно, - Делл демонстративно отправил ложку вчерашнего рагу в рот и удовлетворенно причмокнул, - А люди решили, что раз у нас связь с природой - значит, есть мясо мы не должны. Также как решили, что все эльфы лучники.
   - А ты не лучник разве?
   - Лучник, - эльф кивнул, смутившись, - Но также мечник, как и многие мои сородичи.
   - Извини, - я скромно ковырнула кочку носком сапога.
   - Твое невежество уже никого не удивляет, - заметили мне на ухо. Тут же стало холодно, будто я обняла льдину размером с человека.
   - Филипп, прекрати, - пришел на выручку Сэдрик. Маг смерил его взглядом, но от комментариев воздержался. Зеленоглазый выглядел достойно, у меня даже сердцебиение участилось. Колдун капитулировал, бравый рыцарь остался победоносно улыбаться. Мы встретились взглядами и я скромно ему улыбнулась, чувствуя себя полным нулем, неспособным дать отпор какому-то колдунишке! Это раздражало, брови сами собой сошлись к переносице, и я забыла о зеленоглазом, отойдя в сторону - к вещам.

***

   День проходил мирно. Мужчины беседовали, периодически косясь в мою сторону. Больше всех старался, конечно, Сэдрик. И как можно не злиться? Утренняя вспышка гнева совсем не радовала, было стыдно, что не смогла отблагодарить своего спасителя, а теперь еще меня взглядами прожигают.
   Глубокий вдох, выдох, вдох... Кажется у меня немеют пальцы.
   - Ты чего? - поинтересовался Сэдрик, оказавшись рядом. Я перевела взгляд со своей руки на него. Пожала плечами.
   - Устала? - после продолжительного молчания предположил он, - Давай я поведу одну из лошадей?
   - Когда мне вернут мои вещи? - вместо ответа спросила, прожигая лидера взглядом.
   И снова сомнения в его глазах. Он зачем-то огляделся, потер шею, вздохнул.
   - Оружия ты не получишь пока мы не избавимся от камня, - наконец, мужчина ответил, - Пойми, ничего личного, это лишь для твоего же блага.
   - Где мой камень?
   Сэдрик осекся на полуслове. Остановился и обхватил мне лицо руками, притянул к себе. Я округлила глаза от такой наглости, а сделать ничего не могла, ибо держала в каждой руке по уздечке. Мужчина, увидев мое возмущение, тут же успокоился, улыбаясь.
   - Так я тебе и сказал, - на мой вопрос в глазах, вздернул мне нос.
   Оставалось провожать его пораженным взглядом. И почему мне не пришло в голову дать ему пинка? Эх, хорошая мысль, как всегда запоздала...

***

   Я видела человека. Вроде бы ничего необычного в этом нет, но что ему делать посреди степи? Если он искатель приключений, то почему сбежал, заметив, что я его обнаружила? Все так странно и подозрительно.
   Через пару часов снова кто-то показался на горизонте. И снова сбежал, увидев меня. Мужчины не подавали вида, что что-то происходит. Может мне все это мерещится?
   Нет, не мерещится! Когда пейзаж наконец сменился и показались горы и леса, из-за одного из кустов выглянула чья-то голова. Лично я его не знала.
   - Гармун! - гном подскочил от неожиданности, выронил секиру и уставился на меня, как на врага народа. Я изобразила, что не заметила, - Там в кустах кто-то есть.
   Он выглянул из-за лошади, вытянувшись в струнку от чего выглядел еще потешнее.
   - Нет там никого.
   Обернувшись, обнаружила, что незнакомец сбежал. Когда же вновь посмотрела на гнома, его на месте не оказалось. Он, сверкая пятками, бежал к Филиппу. Замечательно. Теперь мне еще скажут, что у меня галлюцинации. Но мои домыслы не спешили осуществляться: колдун, выслушав гнома, пошел к эльфу, тот к Сэдрику, а он уже ко мне.
   - Прибавим шагу, нужно кое-что проверить, - туманно изрек зеленоглазый и, вцепившись мне в локоть, потащил за собой, а за мной ускорились лошади.
   - Что происходит?
   Мне не ответили, настороженно оглядывая стены ущелья, куда мы успели проскользнуть. Делл был недоволен, подгоняя нас. У меня же просто отваливались руки от напряжения.
   - Шагу! - внезапно рявкнул гном.
   Я обернулась и увидела у входа в ущелье несколько пеших и верховых людей.
   Спросить не успела. Мужчины выхватили поводья у меня из рук, а один в наглую закинул меня себе на плечо.
   - Эй! - возмущению моему не было конца, я вырывалась, извивалась, пока мы спешно покидали опасную зону, - Я сама могу идти!
   Меня похлопали по ляжке, успокаивая... Успокоили, как же!
   Выдать тираду о том, что я думаю об этом наглом зеленоглазом гаде, вновь не успела. Мы выскочили наружу, где по правую руку вдруг вырос лес, а по левую продолжались поля. Вечерело...
   Но это совсем не важно. Меня поставили на землю, вернули поводья и велели стоять в сторонке и никому не мешать. Ха!
   Из ущелья вышел мужчина с лицом испещренным шрамами. Заказчик. Надо было его имя выучить для приличия. Ну да ладно!
   - Линда, вижу ты наняла себе телохранителей? - улыбаясь во все свои минус два зуба, произнес он, - Умно, но тебе не поможет.
   - Никого я не нанимала...
   Меня конечно уже никто не слушал. Люди заказчика повалили из ущелья. Их было человек десять, но выглядели они весьма внушительно.
   - Дайте мне меч! - на этот раз отреагировали: Филипп усмехнулся, а Сэдрик отрицательно замотал головой. Чудненько...
   Краем глаза заметила, как Делл под шумок скрылся в лесу. Буквально ступил под кроны ближайшего дерева и испарился! Герой называется.
   От радужных мыслей отвлек нечленораздельный вопль Гармуна, который с размаху всадил свой топор в тело несчастного наемника. Рот у меня открылся и отказывался закрываться. Гном подмигнул мне, извлек оружие и побежал к следующей жертве, у которой резко поубавилось энтузиазма.
   Сэдрик молча наносил удары сразу по двоим, я не успевала уследить, как на противниках появлялись все новые и новые повреждения.
   Филипп магией не пользовался, прекрасно справляясь посохом, он будто в танце укладывал уже третьего на лопатки.
   Каким-то образом троим оставшимся везунчикам удалось подобраться к мужчинам. Я хотела предупредить, но меня опередил свист пролетающих неподалеку предметов. Трое наемников, каждый по своему изогнувшись, упали на землю со стрелами, торчащими из жизненноважных органов.
   Иди сюда, тварь!- внезапно раздалось слева. Во всей этой суматохе я и забыла о заказчике. Как он был зол! Смотреть страшно. С пеной у рта и дикими глазами, он бросился на меня. Я и звука не издала, упав, придавленная им на землю.
   Зато он ругался за двоих, шипел, плевался. Я умудрилась перехватить его руки, вывернула одну, мужчина замешкался и тут же получил коленом промеж ног. Он взвыл, отстраняясь, но я не дала, переплетая свою ногу с его. Резко перевернувшись, дав ему по пути в ухо, оказалась сверху. Заказчик рванул на мне куртку, а вместе с ней и рубашку. С треском они порвались.
   - Демоны! - оглядела себя я, - Это была моя любимая куртка!
   Ударила его в мощную челюсть кулаком и сама зашипела от боли. Крепкая, зараза!
   Внезапно меня подхватили под руки и потянули назад. Я начала вырываться, но обнаружив, что это свои успокоилась, удивленно взирая на Сэдрика и Фила. С очередным боевым кличем Гармун подскочил к потирающему челюсть заказчику и... разрубил его голову надвое. Мою челюсть вновь пришлось искать где-то на земле.
   - Зачем? - прохрипела-таки я, - Он же не сопротивлялся...
   Сэдрик снова изучал мое лицо и после моей фразы улыбнулся, обменявшись взглядами с колдуном, который продолжал сжимать мою руку.
   - Он напал на нас - мы защищались, - пояснил зеленоглазый, помогая мне встать и отбирая мою конечность из цепких пальцев Фила.
   - Но он же даже без меча...
   - Он поддался жажде наживы и был уязвлен тем фактом, что его смог одолеть парень в два раза младше него, - отозвались за спиной, отчего я, вскрикнув, повисла на шее Сэдрика. Делл, Демоны его забери! Внезапно оказался сзади. Боюсь помру от инфаркта, а не от воздействий камня.
   Зеленоглазый пока пользовался случаем и обнимал меня за талию. Когда его рука опустилась на мою филейную часть, я извернулась, вырываясь, и отошла в сторонку. На всякий случай.
   - Ну, что скажешь, Филипп? - улыбнувшись мне напоследок, спросил с издевкой Сэдрик.
   - Ничего не скажу, - и глазом не моргнув, ответствовал тот.
   Видимо, Фил и Сэдрик поспорили, не сорвусь ли я и не поубиваю всех присутствующих. Не поубивала. Уже неплохо.
   - Э, вы долго миловаться будете?! - привлек к себе внимание гном, пытаясь догнать лошадь, - Кто этих монстров ловить должен, м?
   - Если бы кто-то их не отпустил, нам не пришлось бы за ними бегать, - не преминул ухватиться за это колдун.
   - На этого "кого-то" напали, - напомнил лидер.
   - Если бы не она ничего этого вообще не было бы!
   - Филипп, ты так волнуешься, будто ревнуешь, - ухмыльнулся эльф. Я подавилась смешком от разгневанного взгляда колдуна. Делл демонстративно ему улыбнулся, вышел вперед и тихонько, ласково свистнул. Лошади дружно повели ухом, повернули к нему головы и пошли навстречу, игнорируя протянутые руки Сэдрика и Гармуна. Эльфийское колдунство в действии.
   Я встретилась взглядами с Филиппом, не успела спрятать улыбку, попыталась сделать серьезную физиономию. Получилась страшная гримаса. Колдун вздернул бровь.
   - У тебя порвана куртка, - наконец изрек он.
   Точно. Опустив глаза, обнаружила, что не просто порвана... Теперь я демонстрирую всем желающим нижнее белье! Демоны!
   Для еще большей нелепости ситуации мимо прошествовало еще три лошади. Мы с колдуном молча проследили за ними. Животные подошли к Деллу и тот с улыбкой до ушей начал гладить им морды.
   - Вы теперь свободны, ребята.

***

   - Кажется, Филипп меня люто ненавидит, - пробурчала я, разглядывая синяки, оставленные на руке колдуном.
   Сэдрик оторвался от чистки меча.
   - Не волнуйся, Линда, - сказал, - Если бы ненавидел, тебя бы здесь не было.
   Я ухмыльнулась. Обнадежил, ничего не скажешь.
   Мы сидели в палатке Сэдрика после сытного ужина. С места стычки сбежали, заметая следы. Сначала меня это немного напугало, ибо так просто уйти с места убийства с такими спокойными лицами. Это говорило, что подобное в их практике не впервой и меня могут так же отправить к праотцам. Но вскоре почему-то мне начало нравиться. Приятная дрожь снова и снова обдавала тело, но и это вскоре прошло. Особенно после тяжелого взгляда Фила.
   Камень взывал ко мне с новой силой, видимо предчувствуя свою печальную участь. Я и отозвалась, пытаясь высмотреть хоть какие-нибудь намеки у кого он мог быть. Все были в перчатках и спокойны, как удавы. Артефакт смирился и отстал.
   - Лисичка, солнышко, спать пора, - вывел меня из размышлений зеленоглазый. Мои глаза сощурились и предупреждающе уставились на смельчака. Мужчина продемонстрировал свои зубы, широко улыбнувшись, - Что ты, что ты! Не стесняйся, если уж так хочется - ложись рядом.
   Проигнорировав мое гневное пыхтение, он завернулся в одеяло и прикрыл глаза. Я искренне пыталась испепелить его взглядом, но Сэдрик не реагировал. Эх... Не могу злиться только на него. И как это понимать? Ладно, Линда, утро вечера мудренее. С этой мыслью последовала примеру зеленоглазого, потушив перед этим шарик света.

***

   И вновь я очнулась, ничего не понимая. Все плыло перед глазами, и уже через мгновение размытая тень обрела четкие очертания, освещенная всплывшем шариком света. Невольно зажмурившись, выругалась, растирая глаза.
   Сэдрик нависал надо мной и следил за каждым движением. Наконец, мне это надоело, и я сдвинула брови, уставившись на него. И тут же осеклась: мужчина выглядел чрезвычайно встревоженным.
   - Ты говорила во сне, - пояснил он на мой немой вопрос в глазах, и не думая давать мне пространства.
   - Да? С кем?
   - Видимо с артефактом, - Сэдрик прикоснулся кончиками пальцев к моей щеке, к чему-то пришел и отдернул руку.
   - И о чем же? - изобразив, что не заметила, поинтересовалась.
   Сэдрик улыбнулся, слегка расслабившись.
   - Ты говорила, что не хочешь нас убивать, потому что мы стараемся во благо. А это означает, что ты все еще сопротивляешься. Что не может не радовать.
   Я кивнула, отводя от мужчины глаза. Его это может и радует, а вот меня совсем наоборот. Раньше я помнила, как общалась во сне с камнем, а теперь нет. Значит, предугадать, когда я потеряю контроль, будет невозможно.
   - Не волнуйся, - продолжил зеленоглазый, - Мы успеем. Ты, главное, борись.
   Угу, иначе меня прибьет колдун.
   Сэдрик продолжал странно смотреть на меня. Мы встретились взглядами и... мужчина резко склонился и поцеловал меня. Деваться мне было некуда, поэтому я просто округлила глаза. Через секунду он отстранился и старательно не смотрел на меня. Я приподнялась на локтях и изогнула бровь, ожидая продолжения.
   - Что, криков и избиений меня не будет? - после продолжительной паузы, Сэдрик все же осмелился на вопрос.
   Я покачала головой, усмехнувшись. Его это похоже обнадежило и он вновь потянулся ко мне. Приподняв лицо за подбородок, бросил взгляд на мои глаза и прикоснулся губами к моим губам. И я ответила на поцелуй. Сэдрик это заслужил.
   Я обвила его шею руками, притягивая к себе, опасаясь, что он внезапно прекратит. Сэдрик не удержался и завалился на меня. Поцелуй стал жестче, дыхание мужчины участилось, было слышно, как его сердце бьется в грудной клетке. Его руки потянули с меня одеяло, тогда-то я и отвернулась.
   - Нет, для этого еще рано, - пояснила, увидев легкое разочарование в его глазах.
   - Ты права, извини, просто...
   Он засуетился, попятился, наткнулся спиной на шест, едва вновь не уронил на нас палатку. Сэдрик в конец запунцовел, отчего я подавилась смешком.
   - Спокойной ночи, - выдавила, заворачиваясь в одеяло.
   Было слышно, как он судорожно кивал.

***

  
   Утро сразу не задалось. Проснулась я одна, Сэдрик уже сбежал. А когда я выглянула наружу, меня встретили: кислая физия со светящимися глазами, воодушевленную физию с влюбленными глазами, таинственная физия с лукавыми глазами и физия, говорившая, что я совсем обнаглела, заставляя ждать четырех мужиков, когда соблаговолю проснуться. Честно говоря, все это особого эффекта не произвело.
   Доброе утро, - пробурчала я, не дожидаясь, когда кто-нибудь откроет рот.
   - Линда, вот твой завтрак, - Сэдрик подскочил ко мне и протянул деревянную миску с дымящейся кашей.
   Я с сомнением оглядела ее. Интересно, где они взяли свежее молоко? Не лошадь же... Б-р-р-р!
   - Я не хочу есть, - выдала в итоге и сама удивилась своим словам. Чтобы я не хотела есть?! Со мной явно что-то не так.
   Зеленоглазый сник, покосившись на Филиппа, который ему ядовито улыбнулся.
   - Я съем! - встрял Гармун, - Не пропадать же добру. Вы пока вещички собирайте.
   Каждый пошел к своей палатке. Не зная куда податься, пошла за Сэдриком.
   - Больше я не говорила во сне? - поинтересовалась, когда мне наскучило наблюдать, как он сворачивает палатку.
   - Нет, - мужчина бросил на меня взгляд, не отрываясь от дела, - Проблемы были утром.
   Я вопросительно склонила голову к плечу.
   - Мы не могли тебя разбудить, - наконец, ответил Сэдрик, - Напугала меня, но Филипп сказал, что ты жива, так что решили подождать. И вот ты с нами.
   Он скромно улыбнулся. А я задрала голову и поняла, что уже полдень! Любви со стороны колдуна мне точно сегодня не добиться. Треклятый камень.
   - Линда, ты ничего не чувствуешь? - продолжил донимать Сэдрик.
   - Если ты насчет вчерашнего, знай, все в порядке, - что-то не так с его голосом.
   - Нет, - он скромно опустил глазки, - Я про то, что у тебя кровь на руке.
   Я удивленно уставилась на свои ладони, повертела их и ничего не обнаружила. Мужчина тяжело вздохнул и ткнул пальцем в нужном направлении. А! Предплечье, так бы сразу и сказал... Действительно, на коже был тонкий, кровоточащий порез. Возможно, порезалась травой, осоки здесь достаточно. Правда совсем не помню, когда умудрилась. Поднесла палец к порезу, ткнула и ойкнула, отдернув руку. Но не от неприятных ощущений я вздрогнула, лишь для того, чтобы Сэдрик, внимательно следящий за каждым моим движением, успокоился и продолжил заниматься делом.
   У нас новые проблемы. Я не чувствую боли! Для уверенности ущипнула себя... Ничего.
   - Пойдем? - Сэдрик вывел меня из мрачных мыслей и протянул руку.
   Машинально схватилась за нее, он потянул, я зацепилась за собственную пятку и налетела на мужчину. Он приобнял меня за талию и улыбнулся озадаченной мне.
   - Что-то я сегодня такая неуклюжая, - пролепетала, отстраняясь.
   - Это очень мило, - прошептал лидер, не спеша отпускать мою руку.
   Попыталась также мило улыбнуться. Получилось нечто жуткое, но Сэдрик и этим был удовлетворен, развернулся и повел отряд дальше.
   Все плохо.

***

   Ощущения роста дыры на моем затылке прекратилось лишь тогда, когда мы вновь остановились на ночевку. Время пролетело быстро, к ощущению реальности меня возвращал лишь прожигающий взгляд колдуна. За что ему спасибо.
   - Хорошие новости, друзья, - издалека послышался голос эльфа, - Неподалеку есть ручей. Мы, наконец, можем привести себя в порядок.
   - Пф, это только тебе, принцесса, нужно, - вставил свое гном.
   - Конечно, лучше ходить и отпугивать от себя живность собственной вонью.
   - Очередной плюс, - хмыкнул Гармун.
   Делл закатил глаза, но воздержался от комментариев, отходя в сторонку.
   - Что скажешь, Линда?
   - А? - я вздрогнула, обнаружив рядом Сэдрика.
   - Освежиться не хочешь? Я посмотрю,.. - увидев мои округлившиеся глаза, он затараторил, - Прослежу, имел ввиду прослежу, чтобы никто не подглядывал!
   - Ага.
   Лидер опустил глаза, пробурчал что-то и пошел выискивать место для установки палатки. Я не удержалась от улыбки, которая сползла, когда мой взгляд столкнулся с взглядом Филиппа. Колдун оглядел меня с ног до головы, пришел к чему-то и так же удалился.
   Этот кусок мяса раньше вызвал бы у меня прилив радости и предвкушающее урчание желудка, но теперь... ничего. Сэдрик щедро выделил мне лучший кусочек, а мне безразлично. И это безразличие вызывало праведный гнев со стороны гнома, который успел съесть две порции, чем-то измазаться и теперь смотрел на меня почти щенячьими глазами. Вздохнув, пододвинула к нему тарелку. Гармун счастливо улыбнулся и мгновенно в нее вцепился. Кажется, теперь у меня больше шансов с ним поладить.
   - Делл вернулся, пойдешь?
   Заикой я точно стану.
   Сэдрик учтиво предложил мне руку. Приняла, под подозрительные взгляды Филиппа. Лидер решил подтвердить свой статус и демонстративно назначил его "временно главным". Сам зеленоглазый уже успел искупнуться на правах все того же лидера.
   Ручей встретил нас веселым журчанием, сбегая с холма, он шел дальше вниз, в долину и куда он мог впадать невозможно было увидеть. Берега его были каменистыми и скользкими, но предусмотрительный Линделлин оставил плотную ткань вроде мешковины, на которой можно было стоять.
   Я покосилась на Сэдрика, который старательно смотрел себе на носки сапогов.
   - Кхм-кхм, - попыталась привлечь внимание.
   - Э-э-э, - лидер встрепенулся, нервно улыбаясь, - Да, я пошел... следить. Если что... я пошел.
   - Благодарю, - я проводила его взглядом, пока он взбирался на холм. Он споткнулся на ровном месте, тяжело вздохнул и запрокинул голову.
   - Не знаешь, почему я веду себя настолько неуклюже при тебе? - спросил достаточно громко, обернувшись.
   Я пожала плечами. Мужчина хмыкнул и внезапно направился обратно ко мне. Я стояла до последнего, пока он чуть ли не воткнулся в меня носом. Пришлось сделать шаг назад и опустить взгляд от неожиданности. Сэдрик обхватил мой подбородок пальцами и приподнял голову.
   - Кажется, я все-таки влюблен, - прошептал он на мой вопрос в глазах. Я нервно улыбнулась и подалась вперед, позволяя ему поцеловать себя.
   - Я не заслуживаю этого, - в тон ему ответила, отстранившись, кокетливо улыбнулась и запустила руки ему под рубашку, обнимая.
   Сэдрик напрягся на мгновение, но не растерялся, обвивая мои плечи руками.
   - Может быть, - ухмыльнулся.
   - Гад, - я не удержалась от смешка.
   Посмеяться всласть мне не дали, вновь заткнув поцелуем. Теперь он действовал напористее, скользнул рукой к моему бедру, склонил голову, вынуждал вцепиться ему в спину пальцами. Пришлось поднапрячься, чтобы не упасть.
   - Так нечестно, - уворачиваясь от его губ, прошептала, - Мне тоже нужно освежиться.
   Сэдрик некоторое время разглядывал мои глаза, пришел к чему-то и соизволил кивнуть, отпуская.
   - Я вновь спешу, прости.
   - Нет, все нормально! - внезапно для себя выпалила, чем удивила и его. Я вздернула подбородок, - Подожди в лагере, я приду, обещаю.
   Мужчина снова смутился, начал старательно чесать затылок, растрепывая волосы.
   - Как ты? - внезапно спросил, поглядывая на меня из-под упавших на лицо волос.
   - Все в порядке, - удивленно моргнув, ответила, - Немного страшно, - это было очередной неожиданностью для меня.
   - Почему?
   - Не знаю. Дурное предчувствие?
   - Из-за меня? - Сэдрик усмехнулся.
   - Нет, все камень.
   - Мы избавимся от него, - заверил лидер.
   - Я знаю.
   Мужчина ободряюще улыбнулся и попятился в сторону лагеря. На этот раз он не возвращался, оставив меня со своими мыслями.
   Все это было не случайно. Внезапную слабину я дала не просто так, ведь буквально предыдущей ночью дала отпор. Мне было действительно страшно, потому что... потому что я ничего не чувствовала. Совершенно. Ни эмоций, ни тактильных ощущений. И симпатии к Сэдрику больше нет, поэтому я и дала ему свободу, надеясь, что его версия о сильных эмоциях сможет вырвать меня из-под воздействия камня. Пока этого, видимо, недостаточно. Может, нечто большее поможет? И... может, я смогу ответить на чувства этого хорошего человека.
  

***

   Я стояла посреди лагеря в одной рубашке (при чем не своей) и с ножом в руке. Откуда он? Меня ведь лишили любых колюще-режущих предметов! И почему я в таком виде? А тело куда идет без моей воли? Ой-ёй...
   - Не спится? - довольно миролюбиво поинтересовался Филипп, даже не оборачиваясь на меня.
   "Я" молча смотрела на его спину, теперь уже без плаща. Рука с ножом медленно поднималась, тело сделало шаг к колдуну. Тот соизволил обернуться и тут же вскочил, примирительно держа перед собой руки.
   - Линда, ты чего? Не замерзнешь в таком виде-то? - он умудрялся отшучиваться в то время как мое лицо исказила гримаса отвращения.
   - Отдай его мне, - прошипела "я", сделав еще шаг к мужчине.
   Боги! Почему камень решил напасть именно на него?! Он же понимает, что это не новичок-недоучка... это высший маг! Разозли его и все - прощай жизнь...
   - Линда, ты там еще? Если да - подай знак, - колдун продолжал мило улыбаться и пятится от меня.
   - Я убью тебя! - ответило тело и бросилось на него.
   Удивительно, но Фил не спешил меня испепелять, он перехватил мою руку с занесенным ножом и с легкостью отпихнул одержимое тело.
   - Не вынуждай меня делать тебе больно, - мужчина скептически оглядел пыхтящую на земле меня.
   Ты даже не представляешь, насколько я не хочу чувствовать на собственной шкуре твои способности! Но поделать ничего не могу - тело уперто поднялось и пошло на колдуна с новой атакой.
   - Отдай!
   О, нет! Филипп сделал очередной шаг назад и зацепился ногой о бревно, которое лежало рядом с костром. Видеть удивление на его лице было, мягко скажем, непривычно. Тело оскалилось, мои жалкие попытки сопротивляться ни к чему не приводили.
   - Н-н-нет, - прохрипела настоящая я. Глаза защипало, наконец, появились ощущения... слеза скатилась по щеке. Филипп встретился со мной глазами, но уже через мгновение контакт был потерян, тело вновь замахнулось, ударило и...
   Внезапно весь мир перевернулся, тело ударилось о землю, что-то тяжелое висело на поясе. Меня несколько раз перевернуло, кто-то ойкнул, я оказалась на спине, мозг отказывался нормально оценить обстановку. Надо мной нависли встревоженные лица эльфа и Сэдрика, не хватало...
   Наконец, мне стало легче дышать, кто-то шипел от боли рядом.
   - Гармун, цел? - Филипп пришел в себя и уже сидел рядом с пострадавшим.
   Я наконец смогла подчинить себе тело, подняла руку к лицу. Чего-то не хватало...
   - О, нет! - осознание произошедшего пугало не меньше ярости колдуна, - Гармун!
   - Кхе-кхе, - гном сел и потряс растрепанной шевелюрой, - Ох ты, е-мое!
   Я подлетела к нему и обнаружила нож, лежащий неподалеку. А левый бок у Гармуна кровоточил, и кровавый след становился все больше и больше. Гном прижал руку к пострадавшему месту и оглядел окружавших его товарищей.
   - Чего уставились? Будто не царапались никогда, - пробурчал он.
   - Прости, Боги, мне так жаль! - я попыталась положить руку ему на плечо, но передо мной предстал Фил, преграждая путь. Подняв на него глаза, поняла, что все плохо, - Я не хотела.
   - Я предупреждал, - ответил колдун.
   - Я живой, не парься! - вступился гном.
   - Это моя вина, - встрял Сэдрик, - Я должен был понять, когда она пришла и... сразу уснула.
   Я перевела на него взгляд, парень не смотрел на меня, встревоженно вглядываясь в спину Филиппа. Колдун же продолжал холодно смотреть на меня, Линделлин помогал товарищу встать.
   - Сэдрик, - Фил, не оборачиваясь, обратился, - Ты - наш лидер, мы тебе верны, но ты должен быть благоразумен. Принимай решение, не опираясь на всплеск своих гормонов, а на голову. Желательно холодную.
   Колдун с важным видом удалился, оставив меня наедине с зеленоглазым. Глаза сами собой опустились, не решаясь подняться. Говорить что-либо казалось неуместным. Здесь и так все ясно.
   Мы молча смотрели каждый в свою сторону, я - в землю, Сэдрик - куда-то поверх моей головы. Тишина начала давить на уши, появилось чувство, будто я вновь теряю контроль над своим телом. Тряхнув головой, посмотрела на лидера, который также смотрел на меня. И почему мне так стыдно?
   - Прости, - еле слышно сказал он, - Мне придется это сделать...
   - Я понимаю, - еле заставив сердце биться, выдавила я. Ожидалось, что меня убьют, но, как бы то ни было, умирать совсем не хотелось. Проморгавшись, тем самым избавившись от скопившихся слез, попыталась улыбнуться, - Я бы поступила также.
   - Принесу твою одежду, - немного удивленно сообщил Сэдрик и пошел к своей палатке, но остановился и вернулся ко мне, взял под локоть, помогая встать.
   Я глупо моргала, глядя на его затылок, следуя за ним. Зачем так заморачиваться? Разве нельзя убить меня в том в чем я есть? Или он боится заляпать любимую рубашку?
   Недружелюбный взгляд отвлек от оптимистичных мыслей. Покосилась на Филиппа, он был на удивление спокоен, но добра явно не желал. Рядом с ним сидел Делл и бинтовал мохнатое тело гнома. Гармуну, казалось, все было безразлично. Он со скучающим видом изучал светлеющее небо. Хвала Богам.
   -Держи, - чуть ли не в нос мне ткнули сложенными вещами - мои брюки и рубашка.
   - Зачем? - решилась-таки спросить.
   - Ты так собралась отчаливать? - удивлению мужчины не было конца, а бровь его взметнулась чуть ли не до самих корней роста волос, - Я, конечно, не против такого вида, но тебе-то удобно без штанов?
   Я категорически ничего не понимаю.
   - Ты хочешь меня одеть, а потом убить? Это что-то вроде особого ритуала вашего Ордена?
   - Убивать?! - Сэдрик удивился не меньше моего, - Никто тебя не собирается убивать. Не позволю никому этого делать.
   Я буквально почувствовала, как мне в спину воткнулся ледяной штык, но изобразила смирение, скромно улыбнувшись лидеру.
   - План таков: мы продолжаем путь, только ты теперь будешь ехать верхом, чтобы преодолеть оставшееся расстояние в более краткий срок. Камень будет сопротивляться, но мы с этим справимся, - продолжил мужчина, а я продолжала ощущать ледяной взгляд, пронзающий позвоночник, - Но, если подобное повториться, мне... нам придется прибегнуть к более жестким мерам.
   Стало чуть теплее. Мне оставалось смириться, кивнуть и начать одеваться.

***

   Мне выделили лошадь. Это хорошо. Но лошадь не могла нести меня, при этом продолжая тащить груз группы. Пришлось распределить его между мужчинами. Что плохо, ибо любви мне от этого не прибавилось. По крайней мере, со стороны Филиппа. Эльф понимающе кивал, выслушивая распоряжения, одарил меня ободряющей улыбкой и пошел вперед. Гармуна, как раненого, освободили от лишней ноши, но он решил быть чем-то вроде моей совести, постоянно косясь на меня, как на главное зло мира. Может он отчасти прав, я сейчас представляю зло, но лишь маленький кусочек. Ну, а колдун испепелял теперь всех. По крайней мере, мысленно.
   Один плюс все же был. Артефакт боялся, даже на расстоянии я ощущала, как он дрожит. Камень буквально рыдал у меня в сознании, умолял, чтобы я каким-то образом высвободилась и сбежала, прихватив его с собой. Обещал оставить меня в живых, когда свершится, то для чего он был создан. Меня это нисколько не убедило, тогда камень пошел другим путем - пытался запугать. Я лишь фыркнула. Слышала уже его песни, хватит.
   Линда.
   Голос? Издалека. Снова камень? Это мы уже проходили, даже не пытайся.
   Ты меня слышишь?
   Слышу-слышу, к сожалению, только я.
   ЛИНДА!
   Я вздрогнула и только сейчас поняла, что пребывала в подобии полусна. Оглядевшись, обнаружила, что пейзаж внезапно изменился: вместо зеленых лугов, цветочков предстали луга с местами обгоревшей соломой, вместо гор возвышался единственный вулкан, из вершины которого валил черный дым, медленно перетекавший в такое же черное небо. Немного правее наблюдались очертания города с горящими окнами. От него тоже валил дым, но не такой насыщенный. Что ж, выходит в прострации я была около... полутора суток?! Боги...
   Налюбовавшись окружением, покосилась на стоящих рядом с серьезными лицами товарищей. Нервная улыбка скользнула по губам, ибо я представила, что они могли подумать.
   - Ты с нами? - после продолжительной игры в молчанку, поинтересовался лидер.
   Я могла лишь кивнуть, ибо язык отказывался подчиниться. Плохо, очень плохо. Колдун что-то решил и заговорщицки зашептал что-то Сэдрику на ухо. Судя по лицу лидера - ничего хорошего он не услышал. Мужчины обменялись напоследок взглядами и вновь вернули свои ясные очи ко мне.
   - Линда, прости, но дальше ты не пойдешь, - жалостливо сообщил Сэдрик. Я могла лишь нахмуриться. Мужчина протянул ко мне руку, но она была демонстративно проигнорирована. Я соскочила с лошади и сложила руки на груди, глядя на парочку исподлобья.
   - Сейчас ведь с нами не Линда? - подал голос Фил.
   Тело жестко усмехнулось, глядя на несчастного Сэдрика, а мне оставалось пытаться вернуть управление себе.
   - Мне плевать на твои чувства, - прошипело тело. Зеленоглазый вздрогнул, разглядывая "меня".
   - Это не она говорит, - пояснил колдун, то, что и так было всем ясно, - Берем веревку и связываем!
   "Я" рванула в сторону, зашипев, как дикая кошка. Тело потянуло к эльфу, камень взывал ко мне, но дойти не успело - гном вновь налетел на меня тараном, снося на землю. Мир вновь закружился и уже через пару мгновений меня тянули к старому, засохшему дереву. "Я" смирилась, глядя на окружающих волком. Сэдрик прятал глаза, уворачиваясь от вялых попыток его пнуть.
   - Линда, если ты меня слышишь, мы оставляем тебя здесь на время, - влез Делл, - Ты сразу поймешь, когда он будет уничтожен. Не волнуйся, с нами все будет в порядке. Мы же профессионалы.
   Он мне чарующе улыбнулся. Тело лишь ощерилось на это.
   - В последнее время я все больше и больше сомневаюсь в этом, - добавил колдун, подталкивая лидера в спину.
   Ну, что, камешек, спета твоя песенка?
   Мысленное ликование было омрачено очередной угрозой: меня обещались убивать медленно, сдирая кожу маленькими кусочками и поддерживать жизнь до тех пор, пока вся она не будет содрана. Неприятно.
   Как только мужчины скрылись за одним из особо крупных камней, тело начало дергаться, выворачиваться пытаться хоть как-то освободиться от веревки. В кои-то веки я была рада отсутствию магических способностей. И снова омрачало то, что веревка начала поддаваться, растираясь об остатки коры дерева. Проклятье!
   Это странное чувство, будто ты несешься галопом, верхом на лошади. Только вместо лошади твое собственное тело, ловко огибающее острые камни, гейзеры обжигающей воды и другие приятные мелочи. Боги, да я никогда не думала, что так могу! Вот только что прыгнула с камня на камень, как дикая кошка. Замерла, прислушиваясь к окружению и зову нового хозяина, и рванула вслед группе. Надеюсь, Искатели уже на месте...
   Наконец показался выступ, у основания которого находился проход в пещеру, ведущую к сердцу вулкана. Я улыбнулась, предвкушая хорошую драку. Почему-то мне это нравилось. Обожженные, расцарапанные руки со следами от веревки попеременно придерживались о стены прохода. Даже одержимые тела устают. Камень этого видимо не знал.
   - Давайте покончим с этим, здесь жарко, как в Аду! - послышался вновь недовольный голос гнома.
   - Кто это сделает? - поинтересовался Делл.
   - Конечно я! - усмешку было слышно даже в голосе Сэдрика.
   - Угу, а потом спустишься к ней верхом на белоснежном жеребце, сияя не менее яркой улыбкой? - цинизма в голосе колдуна хватило бы на роту солдат.
   Гармун фыркнул, а лидер молчал, видимо смутившись.
   - Я лидер, поэтому и избавлюсь я, - наконец, пробурчал он.
   - Думали так просто от меня отделаться? - злорадно прошелестело тело, еле передвигая ноги, выходя из узкого хода в пещеру.
   Четверка с сомнением оглядела потрепанную меня, переглянулась. На Сэдрика было жалко смотреть, таким несчастным он выглядел. Камню это было на руку, и он начал буравить его взглядом.
   - Отдай его, избавь ее от страданий.
   Лидер опустил глаза и резко рванул к краю выступа, торчащего над рекой бушующей лавы. Тело зарычало и поспешило следом, но не тут-то было - оставшаяся троица накинулась на меня и завалила на землю, повиснув на всех конечностях. Тело извивалось, рычало, скрипело зубами от бессилия, постоянно пыталось выхватить взглядом Сэдрика, замершего в замахе.
   - Кидай, чтоб тебя! - вопил на ухо Гармун.
   - Ах да...
   Сэдрик метнул камень и... тот врезался в свод пещеры и упал в паре метров от "мастера метания". Мы дружно уставились на него, как на идиота. Даже тело замерло на мгновение.
   - Ой, - добавил мужчина, краснея до корней волос.
   - Неееет!
   Лидер с разбегу ударил артефакт щечкой ступни и тот, описав красивую дугу, булькнул в лаву. Раздалось вялое шипение, плавившегося иноземного материала. Меня выгнуло дугой, глаза широко распахнулись, висящие на руках и ногах мужики встревоженно смотрели на корчащуюся меня. И все внезапно прекратилось, я расслабилась, получив свободу и замерла, тяжело дыша. Троица, не ожидая, чуть не раздавила вздымающуюся грудь. Во рту было сухо, как в пустыне, глаза при этом слезились, губы потрескались, но в целом все было неплохо. Пока не вернулась она. Боль.
   - А-а-а-аууууч! - взвыла я, сворачиваясь клубочком, когда мужчины отпустили меня.
   Болела каждая косточка, каждая связка, нерв. Больно! Пробежалась по раскаленной местности называется...
   - Линда! - Сэдрик буквально подскользил ко мне. Эльф успел отойти, а то бы и его снес, - Линда, что случилось?
   Я смотрела на его лицо сквозь слезы. Думала, какой он хороший и милый, как мне повезло с ним...
   - Я... не люблю тебя, - прошептали губы, и я прикрыла глаза, скривившись от очередного болевого спазма.
   - Что? Что ты сказала? - лидер глупо моргал, глядя на мои жалкие попытки сесть.
   - Она тебя не любит! Ты глухой чтоль?! - мило повторил Гармун.
   - Мы не уничтожили камень? - Сэдрик вскочил, забыв о калечной мне, и помчался к краю выступа.
   - Она не под воздействием артефакта, - сообщил Филипп, следя за ним.
   - Но я думал...
   Мне стало ужасно стыдно даже в таком состоянии, я опустила глаза, чтобы не смотреть на его несчастное личико.
   - Да, друг, женщин не поймешь, - похлопал Сэдрика по плечу Делл, - Вроде они и бегают за тобой и глазки строят, а выходит... Вот это.
   - Никому я глазки не строила...
   - Это он из личного опыта, - пояснил гном. Вздохнул, оглядел присутствующих и рявкнул, -Да вылечи ты ее, Фил! Смотреть больно.
   - Я лишь хотел досмотреть мелодраму, - ответил тот и занес над моей головой руку, пролился голубой свет и боль, наконец, отступила.
   - Благодарствую, - прошелестела я, поднимаясь и поворачиваясь к группе лицом.
   Четверка выжидательно смотрела на меня.
   - Прости, Сэдрик, - сказала под тяжелыми взглядами. Ухмылка сама собой появилась на восстановившихся губах, - Но, как мило заметил камешек, вы так просто от меня не избавитесь!
   У Фила вытянулось лицо, Линделлин продемонстрировал очаровательную улыбку (хм, почему раньше я не замечала, что он такой... не важно!), Гармун почесал подбородок, совершенно не заинтересованный. Сэдрик пришел в себя и смотрел на меня, выжидая.
   - Я пойду с вами!
   Сказать, что мужчины были ошарашены - ничего не сказать.
   - Вы уверены, что Линда - это та самая Линда, что была до воздействия камня? - нервно улыбнувшись, спросил эльф.
  
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"