Клара: другие произведения.

Часть 1. Конкурс: поймать невесту!

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 7.90*13  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Общий файл первой части - надеюсь, так удобней будет читать))) КСТАТИ, ДАВНО ХОТЕЛА СКАЗАТЬ: АВТОР ВЫРАЖАЕТ БЛАГОДАРНОСТЬ ЗМЕЁНЫШУ, КОТОРАЯ ОЧЕНЬ МЕНЯ ПОДДЕРЖАЛА В НАЧАЛЕ)))) БЕЗ НЕЁ КНИГИ Б, НАВЕРНО, НЕ БЫЛО, ИЛИ БЫЛО НАМНОГО МЕНЬШЕ))) СПАСИБО))))

  Смерть любит танцы
  
   В тёплом воздухе кружатся
  Эти маленькие феи,
  Увлекая легким танцем,
  Убивают не бледнея.
  
  Их жестокая привычка -
  Их холодные объятья.
  Разлетаются, как птички,
  На ветру смешные платья.
  
  Наша жизнь - игра без правил,
  Коль не гибель - значит, песня!
  Чем безумней - тем забавней,
  Чем больней - тем интересней!
  
  Ничего не боюсь и не грущу,
  Потому что теперь я одна из них,
  Потому что, делая что хочу,
  Забываю все в тот же самый миг.
  Flёur "Маленькие феи"
  
  На дне бокала было вино, и в нём отражалась луна. Я, чуть щурясь, смотрела в окно. Я была пьяна. Я занималась абсолютно бессмысленным занятием - пыталась убедить себя, что не люблю его.
  А он стоял у окна, глядя на Лассат у своих ног.
   - Я тебя ненавижу, - заметила я тихо. Он хмыкнул:
   - Я знаю, милая. Но - можно подумать, ты сможешь сейчас уйти.
   - Смогу!
   Резкий поворот - и он в шаге от меня:
   - Ты уверена?
   Я замерла, уже зная, что отвечу... Именно в тот миг перед глазами пронеслось прошлое. Помню, как все это началось...
  
  Глава 1
   Какая крыша не любит быстрой езды!
  Я сидела, свернувшись клубочком, на каменном парапете старинного замка и флегматично наблюдала за парящими в воздухе глюками со змеиными телами и перепончатыми крыльями, которым затруднялась дать точную классификацию. В лиловом небе плыло рыжеватое солнышко. Иссиня-чёрный лес ласково шелестел под порывами весеннего ветерка. Из глубокого рва с мутной водой время от времени всплывали чёрные чешуйчатые тела. Своды замка поддерживали статуи, изредка оживающие и неприязненно косящиеся на меня. Романтика!
   - Тан, иди сюда! - капризно пропел знакомый голосок в голове. Шизофрения? Если бы!
   Я печально вздохнула, бросив косой взгляд на летающие глюки в надежде, что я, наконец, проснусь. Они не отреагировали, зато из-за чёрных туч робко выглянуло второе солнышко. Я нервно икнула, и, решив не травмировать больше детскую психику, рванула в сторону покоев той... хм... хорошей девушки, из-за завихрений которой я и очутилась в Талисс, столице королевства некромантов.
   Привычно скромно опустив глаза, я несмело заглянула в комнату. Мимо меня на приличной скорости спикировала чернильница и ударилась об стенку. Дверь я прикрыла - от греха подальше. Кажется, у кого-то месячные. Или магнитные бури. Или ей опять приснилось что-то плохое. Что за невыносимый человек!
   В дверь опять что-то с треском врезалось. Я вздохнула, но тянуть дольше было противопоказано, потому я, предварительно пригнувшись, влетела в комнату. Как и предполагалось, над головой просвистел какой-то увесистый предмет - не то ваза, не то статуэтка. Надеюсь, мне не придётся всё это убирать...
   Я слегка поклонилась и направила на Тассеру выжидательный взгляд.
  - А, это ты... - пробурчала моя Хозяйка и лучшая подруга по совместительству, что-то наливая себе в высокий бокал. Да, я очень сомневаюсь в том, что это полезный для здоровья фруктовый компот. Впрочем... оглядевшись по сторонам и убедившись, что никто не смотрит, я танцующей походкой подошла к столу и от души отхлебнула прямо из бутылки. Горло обжёг настоящий оркский тас-та*. Ого!
  - Тасс, - сказала я ласково, - Не хотелось бы тебя огорчать, но сегодня вечером бал.
  - Угу, - согласилась она, отбирая у меня бутылку, - Я помню.
  - Ты - гостья Талисса, причём почётная.
  - Угу...
   Нет, по-хорошему она не понимает!
  - Слушай, чудо блондинистое, ты - дипломат! Не может же от тебя за версту нести перегаром! - злорадно припечатала я, выхватывая из её рук кособокое творение стеклодувов, за что удостоилась взгляда в стиле похмельного гнома. Ха, напугала ежа голой... хм... не важно, в общем.
   - Тан, у меня проблемы, - сказала между тем герцогиня, тихонько вздохнув. Я настороженно прищурилась: какая-то она сегодня потерянная...
  - А тебе не кажется, что в последнее время неприятности в твоей жизни приобретают хроническую форму? - уточнила я вежливо. Тассера бросила на меня хмурый взгляд, и я послушно заткнулась.
   Она же тряхнула копной волос, отбросив их назад, натужно помассировала виски, судорожно сжала пальцы...
   Боги, до чего ж она любит театральщину! Я закатила глаза. Подруга глянула на меня, оборвала очередной судорожный вздох и спокойно заметила:
   - Тан, я должна тебе кое в чем признаться. Прости, что не рассказала сразу... Помнишь, как нас сюда... хм... послали?
   Угу, такое забудешь!!! Помню как сейчас, в то утро я проснулась от диких воплей, доносящихся из покоев Тассеры. Это было, в принципе, дело привычное - юная герцогиня ненавидела ранние побудки. С утра её раздражали и слуги, и родственники, вода для умывания казалась ей слишком горячей, утренний напиток - чересчур холодным, вчера купленное платье - вылинявшим... Но в этот раз к голоску подруги, по утрам напоминающему брачный визг шахх-сы*, примешивался низкий, властный голос её папаши. Я тихо прокралась к двери.
  - ... И чем ты думала, когда послала лорда Ласта в... в общем, куда послала!?! Он единственный сын Тарраста, он унаследует власть в Талиссе*...
  - Да пусть хоть папины портянки вонючие наследует, нечего лапать, когда девушка против!!
  - Знаешь, не думал, что моя доченька настолько принципиальна. Уважаю! - ласковый тон герцога мне нравился всё меньше и меньше, - Но, милая, из тебя должен вырасти умный, дальновидный политик. В общем, милая, я отправляю к некромантам Жастонна с официальными извинениями. Ты едешь с ним.
  - Чтоооо?!? - перешла подруга в ультразвук. Я поморщилась, в комнате осыпались стёкла. Опять!
  - Доченька, не обсуждается! - ласково сказал "добрый папа". Повисло молчание - видно, подруга от шока потеряла голос и теперь судорожно пыталась его найти. Сумела она взять реванш только тогда, когда герцог наивно вознамерился покинуть комнату:
  - Папа, - голос тихий, добрый и безумно красивый, - Кстати, я его не просто послала, но и сказала, что он вонючий труп, залепила пощёчину и заехала между ног. Так что, пожалуй, мои извинения он надолго запомнит!!
   Теперь дар речи пропал у герцога. Я мысленно засчитала подруге очко.
  - Собирайся! - зло бросил он и хлопнул дверью.
   С этого начались наши проблемы.
   На следующее утро мы благополучно загрузились в закрытый экипаж (причём закрывался он не изнутри), который по чистой случайности провожал отряд стражи. И не смоешься, эх!
   До границ герцогства нас довезли в рекордные сроки и благополучно сплавили с рук на руки молчаливым стражам, восседающим на высоченных чёрных ящерах*. Все мои попытки завязать ненавязчивый разговор и что-то разузнать потерпели крах - некроманты молчали, как их непосредственные клиенты до оживления.
   Надо признать, город впечатлял - редкостное сочетание металла и тёмного камня с блестящими прожилками, мощные здания... Странные неторопливые прохожие без единой эмоции на лице...
  - Какие-то они здесь заторможенные! - громко заявила Тассера. Я застонала, лорд Жастонн, человек герцога, сопровождавший нас, позеленел.
  - Миледи, знаете, многие из них, впервые попав сюда, сказали то же самое, но потом поменялись. Климат, знаете ли... - безмятежно мурлыкнул ближайший ко мне стражник.
  -Я вам так сочувствую, - промямлила я тоном деревенской дурочки, округлив глаза, - Сложно жить в таких условиях. Видно, потому у вас такой измученный вид...
  Герцогиня тихонько фыркнула. Дальше мы ехали молча.
   В принципе, жаловаться нам было не на что. Нам выделили покои, в которых при желании можно было разместить роту солдат, и, вежливо сообщив про вечерний бал, оставили в гордом одиночестве. Я, как обычно, сразу начала изучать территорию. А что? Наткнусь на кого-то - прикинусь заблудившейся глупой служанкой...
   Но, видимо, пока я шастала по замку, где ни разу не встретила ни одной живой души (пара задумчивых зомби не в счёт), случилось что-то, что довело любимую подругу до громкого бешенства. Вопрос - что?..
  - Тан, - вздохнула Тассера, - Как ты думаешь, каким ветром наследничка некромантов занесло к нам в герцогство?
  - Ему захотелось острых ощущений? - предположила я.
  - Если бы... Оказывается, наши родители подписали брачное соглашение.
   Моя челюсть выразила стойкое желание повидаться с коленками. Признаюсь, в первый момент я решила, что это - просто дурацкая шутка, но потом заглянула в глаза подруги и поняла: грядут испытания. Ничего хорошего этот нездоровый энтузиазм не предвещал...
  - Тан, мы должны сбежать отсюда! Ты ведь мне поможешь?!
  Ну, а я о чём говорила?
  - Тасс, - вздохнула я, устраиваясь на столе, - Ну, предположим, мы найдём способ выбраться из хорошо охраняемого замка; сумеем выйти из города; может, боги явят нам мифическое чудо, и мы сумеем покинуть земли некромантов. Тасс, что дальше? - продолжала я, намеренно называя её коротким именем простолюдинки, - Или ты согласна за гроши обслуживать пожилых лысеющих красавцев с кучей болячек? Так некроманты лучше, у них всё стерильно. Или ты думаешь, что снова сможешь, как обычно, требовать по утрам у служанок, чтоб они смешивали лепестки роз, молоко и мёд и добавляли тебе в воду для умывания, которая должна быть стандартной температуры? Или, может, у тебя будет семь шкафов с нарядами, которые тебе не нравятся? Ведь единственный твой талант - магия, а использовать её после побега - всё равно что пробежать по улице столицы голиком со светящейся надписью: "Герцогиня Тассера Иш Рантон*, ловите, кто успеет!"
  - По-моему, лучше стать поломойкой, но по своей воле, - холодно сказала подруга. Мы помолчали.
   Всё-таки у меня в роду были сумасшедшие. Другого объяснения своей глупости я дать не могу. Что мне мешало в данной ситуации послать взбалмошную аристократку в долгое путешествие с интимным уклоном? В конечном итоге, свой долг я ей отдала... почти...
   - Я подумаю, что можно сделать. А пока - готовимся к балу! - поставила я точку в разговоре, - И пусть у некромантов поднимется... мнение о человеческих красавицах!!!
  
  - Лорд Жастон, моё почтение, - скороговоркой скромно сказала я, проскальзывая в комнату, - мне нужно с вами поговорить.
   На меня глянули абсолютно бесцветные глаза, не отражающие ни единой эмоции. Я в который раз посочувствовала жене милорда и позавидовала терпению его постоянных любовниц.
  - Чего тебе? - бросил он, глянув на меня, как на личинку в мясе. Во мне начало медленно закипать бешенство. Сохраняя испуганный вид, начала представлять милорда в любимом полупрозрачном пеньюаре Тассеры. Это простое упражнение помогло сохранить моральный тонус и не швырнуть чем-то в это земноводное.
  - Миледи Тассера... как бы вам рассказать... - я тихо всхлипнула, - Нет, я не могу!
   Он вздохнул и налил мне вина.
  - Выпей, дитя, - в его голосе плескалась скука, - И рассказывай!
   Я судорожно вздохнула, собираясь с духом, и выпалила:
  - Она решила сбежать!
   В комнате повисла тишина. Я опустила глазки и изредка вздрагивала, позволяя белобрысому земноводному переварить информацию. Потом, словно через силу, снова заговорила:
  - Я понимаю, что предаю её, но подумайте - что с ней будет, если она окажется на улице? - я зябко обхватила себя руками и вздохнула, снова замолчала, потом "решилась", - Она планирует после бала переодеться стражником и выйти за пределы города.
  - Спасибо, дитя, ты всё сделала правильно. Поверь, я позабочусь о твоей хозяйке... Всё будет в порядке. Иди.
  - Спасибо, милорд, - шепнула я, опрометью выскакивая из комнаты.
   Что ж, теперь займёмся подбором наряда для Тассеры... чтоб стражники её видели издалека!
   В комнате я застала забавную картину: юная герцогиня уселась на ковёр перед кроватью, на которой впечатляющей горой высились разноцветные наряды, и что-то им рассказывала. Маразм крепчал, деревья ржали...
   - Подруга, ты как себя чувствуешь? - осторожно уточнила я, - Головка не болит?
  - Что ты понимаешь? Я с ними прощаюсь!
   Я тихонько хмыкнула.
  - Попрощаешься потом! Там твой жених прислал двух служанок тебе в помощь - я их вежливо попросила зайти поздней. Сейчас, милочка, мы будем превращать тебя в мечту некроманта!..
  - Хм... Тан, а это не слишком?
  - Цыц!
  - Как ты разговариваешь с потомственной аристократкой?!
  - Цыц, я сказала!..
   ..Пристроив в её волосы последнюю шпильку, я с чувством выполненного долга отступила на пару шагов, чтоб полюбоваться результатом. Думаю, не заметят мою подопечную только слепые! Наряд прикрывал, выгодно подчёркивая, только стратегически важные участки тела. Волосы я ей тщательно накрутила и уложила каскадом. Ну, алая помада, угольки для глаз, тушь - это понятно. В общем, картинка получилась - загляденье, была б мужчиной - уже б облизывалась.
  - Теперь ты готова, - хмыкнула я, - Хотя нет, подожди...
   Я наклонилась к самому лицу Тассеры, якобы поправляя что-то в волосах, и шепнула, почти не разжимая губ:
   - Не обрывай ментальную связь, - искренне надеюсь, что наблюдатели Жастона не заметят секундной заминки...
   Моя взбалмошная подруга выпорхнула из комнаты. Я притушила свет и легла в постель, свернувшись клубочком.
   Так... теперь главное - сделать всё правильно...
   Я осторожно отпустила сознание, позволяя внутреннему зрению проснуться. Так... Как я и думала, возле моих дверей - двое, Герцогиню пасут по крайней мере пятеро. Ого, а её жених силён! Как бы проблем не было... ладно, не отвлекаемся... гости, залы, телепорты... есть! Телепорты!!
   Я резко вынырнула из теней и вскочила одним плавным движением. Время дорого, Тан, время дорого!
  Быстро подхватив сумочку с самыми ценными мелкими вещами, я метнулась к окну и резко его распахнула. В лицо ударил холодный ночной ветер, а замеченный ещё днем плющ показался мне таким незаметным. В голову снова полезли мысли о сумасшедшем предке, в которого я пошла характером.
   Ещё пару раз обозвав себя идиоткой, я вылезла из окна и намертво вцепилась в плющ. Что ж, зато интересный опыт... *тас-та - крепкий алкогольный напиток, аналог нашего самогона. На орков почти не действует, но людей доводит до кондиции очень быстро. *шахх-са - животное, не имеющее аналогов в земной зоологии. Внешне оно больше всего напоминает смесь ёжика и крысы, причём обе половины не лучшие. Весной издаёт звуки, напоминающие настраивающуюся скрипку. Очень разлаженную... *Талисс - столица земель Клана Некромантов, Тарраст - нынешний Глава данного Клана. *в Наррале, мире, где происходят события, лошади не прижились. Их используют только на юге Империи, где климат помягче и меньше нечисти. В северных же герцогствах, которые граничат с землями некромантов, Ночного Клана эльфов, Клана Смерти и Царством Демонов, лошади подыхали от одних только магических испарений. В итоге, для передвижения тут используют различных ящеров с широкими спинами, покрытыми удобно изогнутыми роговыми пластинками. И зрелищно, и на седло не надо тратиться... *герцогство Рантон - одно из самых богатых, занимает большую площадь на севере Иперии. Герцоги - потомственные маги Пылающей ветви (владеют магией огня).
  Глава 2
   Рожденный ползать, пролезет везде.
   Мерзкая любовь ботаника-шизофреника шевелилась под руками, как оживающие змеи. Мне показалось, что прошла вечность, пока в поле зрения появилось нижнее окно. Первое. А мне нужно третье...
  Сдавленно поминая сквозь стиснутые зубы всю родню герцогини до десятого колена, я полезла дальше, изо всех сил молясь богам, демонам и прочим плодам больной народной фантазии, чтоб у меня хватило сил скрывать свою ауру. А то мне что-то не нравится этот оживающий бурьян...
   Ха, повезло! Там балкон! Я всё запомнила правильно! Я удвоила усилия и была уже почти у цели, когда какой-то ушастой крокозябре пришло в голову воздухом подышать, на гуляющих зомби полюбоваться. Ненавижу эльфов!!!
   Тем временем это дитё леса, видимо, что-то услышало и повернуло голову в мою сторону. Да, правду говорят, у эльфов очень большие глаза, к тому же почему-то вытаращенные. И челюсть отвисла, аж клыки выпирают. Видно, мне больной попался...
   Что ж, поступаем, как всегда в подобных ситуациях - наглеем!
  - Молодой человек, помогите мне слезть, очень прошу! У меня так болят руки!
   Парень нервно икнул... и кинулся мне помогать. Как ни крути, странный народ. Никогда не понимала их логики!
   Пока я размышляла о странностях остроухих, меня осторожно ссадили на балкончик и даже поправили платье.
  - Спасибо! - сказала я, скромно потупив глазки, - Понимаете, мой отец меня не выпускает, а мне так хочется увидеть бал...
  - Как можно прятать от мира такой дивный цветок! - улыбнулся эльф, и я уже поверила, что отделаюсь лёгким испугом, когда он вкрадчиво продолжил: - А не скажите ли мне, как зовут вашего отца?
  Вот горгулью тебе в пасть! Ненавижу остроухих!!
  - Это информация, которую стоит держать в секрете, - промямлила я, но тут мне в голову пришла очередная "умная" мысль, - Но вам я, так и быть, скажу. Мой отец - лорд Жастон, слышали о таком?
   Судя по тому, как вытянулось лицо эльфа, я сделала вывод - слышал. Что ж, тем проще! Изящно присев в поклоне, я проскользнула мимо него в сторону бального зала и метнулась в дамскую комнату. Небольшие манипуляции - и всё готово для нашего скромного представления. Так, теперь главное - найти стражника из некромантов, который бы подходил по комплекции!
   Ага, вот оно, родимое! Молодой стражник шарахнулся от меня, как от неупокоенного духа. Ну и ничего странного, я б тоже "слегка" опешила б, если б ко мне на всех парах неслось нечто всклоченное, вымазанное в сажу и с вытаращенными глазами.
  - Помогите! Помогите!!! Там... - я тихонько всхлипнула.
  - Что стряслось, миледи? - потрясённо уточнил некромантик, глядя на меня, как на гнома, танцующего стриптиз.
  - Идите за мной, там ... в воздухе пепельная завеса, ну, из тех, что для шутников... кто ни войдёт, всё в саже...
   Несколько мгновений представители доблестной стражи отмалчивались, как статуи богов в ответ на молитвы, а потом вдруг захохотали. Парней буквально пополам сложило!
  - Да, до чего ж ему жениться-то хочется, - прорыдал один.
  - Да там такая невеста - не то смешно, не то сочувствую! Самая типичная человеческая особь, хоть клеймо ставь! - вторил другой. Я успевала только хлопать глазами, переваривая новую, крайне любопытную информацию.
  - Не, нужно там прибрать...
  - А, может, пусть чадит?
  - Знаешь, нам мозги через зад промоют, если все местные дамы станут похожи на трубочистов. Сходи, глянь. Ну, что тебе стоит?
  - Почему это сразу я?!
  - А кто в прошлый раз таскал его превосходительство на горбу из борделя? Я от него тогда таких оборотов наслушался! Стыдно, половины слов не знаю!
  - Молодые люди, может, вы потом обменяетесь впечатлениями от посещения борделя? - уточнила я вежливо. Парни даже слегка смутились. Второй тихонько вздохнул, признавая поражение, и буркнул:
   - Идёмте, миледи.
   "Тассера, - заорала я мысленно, - Тассера! Бегом в дамскую комнату, не обращай внимания на сажу. Там под третьим зеркалом платье - одевай его, распускай волосы и жди меня!!"
   Да, всё выглядело... впечатляюще: резная дверь распахнута настежь, оттуда валит дым с копотью. Вокруг истерически визжат знатные дамы, требуя не то сатисфакции, не то ширму. Я гаденько ухмыльнулась - всё-таки хорошо, что Тассера прихватила лик трубочиста, который любила взрывать в папочкином замке, в подарок "дружественным некромантам". Кто б мог подумать, что пригодится? Единственная проблема - устранять казус уже набежало громадное количество слуг. Стражник фыркнул:
  - Идёмте отсюда, миледи. Тут и без нас справятся.
   Лысый бес тебе в рот! Что делать?! Хотя...
  "Тасс, КРИЧИ!!!" - рявкнула я мысленно так, что у подруги голова должна была зайтись от боли. Разумеется, из комнаты донесся надрывный вопль. Стражник нахмурился и метнулся туда. Я - за ним.
   Тассера, грязная, как орк после полугодового похода, сидела посреди комнаты и верещала. Стражник подошёл к ней и опасливо уточнил:
  - Миледи, с вами всё в порядке? Вас кто-то обидел?
  - Я...
  - Боги её умом обидели, - встряла я невежливо, - идите, молодой человек, я сама разберусь, не пачкайтесь.
   Герцогиня увлечённо закивала. Парень философски пожал плечами и исчез в дыму, напоследок пробормотав: "Вокруг одни психи".
   Я мгновенно прикрыла глаза, втягивая в себя воздух. Клюнули!!! Стражники Жастона крадучись пошли за молодым некромантом. Ещё бы, его лицо в саже, фигурка хрупкая... Чем вам не переодетая Тассера?
   Я намертво вцепилась в руку герцогини и бегом метнулась к выходу. Долго маскарад не продержится, я только чуть-чуть изменила ауру парня, а у Жастона нюх звериный, нужно спешить...
   Мы вышли в зал, тонущий в мягком магическом свете. Картина та ещё - две всклоченные, грязные девицы, одна в наряде служанки (конечно же, Тассера; мне же нужна хоть какая-то моральная компенсация за перенесённые страдания?), вторая в алом, некогда дорогом платье.
  - Чтоб я ещё когда сюда приехала! - рыкнула я, - Сат, домой!
   Я с гордо поднятой головой плавно пошла в сторону телепортов, Тассера семенила за мной. Так, главное - не бежать, не паниковать, сделать постную мину...
   Впереди замаячили телепорты, и я уже решила, что всё пойдёт, как по маслу, когда удача решила, что чудес понемножку.
  - В сторону, - рыкнул сзади подозрительно знакомый голос. Я оглянулась и встретилась глазами с лордом Жастоном, остервенело пробирающимся сквозь толпу. Его взгляд ясно говорил - если он меня поймает, защита Тассеры не поможет. Можно будет сразу бросаться на кинжал - хоть мучиться не буду...
   Эта мысль придала мне прыти. Рыкнув, я намертво вцепилась в руку герцогини и бегом рванула в сторону светящихся порталов, откуда как раз выходила какая-то пафосная делегация, кажется, эльфийская. Подробней я разглядывать не стала - не было времени, просто оббежала одного из гостей, вильнула, чтоб не врезаться во второго, и, не отпуская ладони подруги, сиганула в телепорт.
   Кажется, я в кого-то врезалась, ушибла лоб, рядом кто-то начал напевно выплетать какие-то явно матерные обороты на непонятном языке, кажется, эльфийском, перед глазами завертелись странные зелёные создания, которые приходят в гости только к очень пьяным людям - и моё сознание решило, что с него хватит шуток, и ушло к кому-то в гости. Мир померк.
  
  Как я люблю запах высокой зелёной травы вечерами и её тихий шелест. Кажется, трава дышит, она шепчется с небом, рассказывая ему сказки... "...О том, как ты сильно ударилась головой!! Тан, проснись!!!".
   Ну, вот и ты, мой личный кошмар! Даже помедитировать не даст. А вот и не буду просыпаться!
  - Тан, у нас проблемы.
  - Кто б сомневался, - вздохнула я, - И куда ж нас занесло?
  - О, леди, поверьте, это сейчас абсолютно не должно вас волновать, - промурлыкал над моей головой чей-то голос, заставив подскочить из положения лёжа. Я резко обернулась...
   Мама, ну почему ты не родила меня чуть позже? Авось мозг сформироваться б успел...
   Что, маразм мне приходит в голову? Хи! А вы б что подумали, если б за вашей спиной материализовался эльф с вытатуированным на виске символом Клана Ночи*, оскаливший клыки в бешеной усмешке? Вот и мне в голову приходили только нецензурные мысли.
   Увидев, что я никак не реагирую, это чудо природы вцепилось мне в подбородок:
  - Либо ты сейчас же объясняешь мне, что происходит, человек, либо будет больно.
   Ик! И почему я? У Тассеры бы и спрашивал! И вообще, если выживу, прибью эту идиотку!
  - Тихо, милорд, не нервничайте, я всё расскажу, - негромко сказала я.
  - Учти, мне нужна только правда, - прошипел он.
   Почему всегда, когда говорят что-то подобное, я понимаю, что придётся много врать?
  
   *Клан Ночи - один из крупнейших эльфийских Кланов. Его представители не обладают такой красотой, как выходцы Кланов Леса и Смерти, но очень сильны в магии, наиболее развиты физически и очень человечны (ну, по эльфийским меркам). Выражается последнее качество в жадности, жестокости, порочности и почти полном отсутствии каких-либо приличий. Проще говоря, они делают, что хотят, не оглядываясь на последствия.
  
   Глава 3
   Никак не могу собраться с мыслями, то я занята, то они!
  
  - Понимаете, мне нелегко это рассказывать, - ага, я просто ещё не придумала, что буду говорить, - Но мы с подругой угодили в довольно щекотливую ситуацию.
  - Это что, мои проблемы? - прошипел этот псих, всё сильнее сжимая пальцы. Вот радость! Понаставит мне синяков!! Так, первое женское правило: если виновата - закатывай истерику! Я зашипела, как взбешенная кошка, и залепила эльфу пощечину. От неожиданности остроухий даже отпустил меня, просто впав в прострацию. Я тем временем зарычала:
  - И вы тоже! А ещё возвышенные создания, лучшие творения богов! Вы такой же, как эти мужланы некроманты! Вы тоже смеете причинять боль беззащитным! Они насильно затащили нас в свой замок, - я сбавила тон, глаза увлажнились, из горла стали вырваться всхлипы, - Они удерживали нас там против воли! Хоть бейте меня теперь, хоть режьте - я не признаю, что виновата в том, что захотела быть свободной!
   Закончила пламенную речь я эффектным паданьем на колени с тихими всхлипываниями, которые якобы пыталась подавить. Краем глаза глянула на Тассеру - та таращилась на меня округлившимися глазами и изредка открывала рот, не в силах сказать ни слова. "Подыграй мне, дурра!" - мысленно крикнула я ей. Это чудовище наконец разморозилось и энергично закивало, проникновенно вздыхая. Взгляд эльфика стал задумчивым, даже, пожалуй, сочувствующим. Повезло, молоденький попался! Будь он постарше, я б не смогла обмануть его таким фарсом. Нет, вообще-то все остроухие чувствуют ложь... но я ведь не сказала ни одного неправдивого слова, верно? Просто немного по-другому расставила акценты.
   Пока я размышляла на отстраненные темы, наш случайный знакомый внимательно нас разглядывал, казалось, принимая про себя какое-то решение. Наконец он покорно вздохнул.
  - Что ж, леди, пойдёмте. Думаю, стоит разобраться, куда нас занесло по вашей милости, - на последних словах эльф очень недовольно глянул на нас. Мы на всякий случай скорчили максимально невинные рожицы - бес их разберёт, этих остроухих!
  
   - Ты знаешь, я так люблю эльфов!
  - Правда? Ну, кто ж нас не любит!
  - Вот, именно за наглость и непробиваемое упрямство я вас и люблю!
  - Это оскорбление?
  - Это восхищение! Эльфёнок, ну давай выпьем на брюдерш-шафт! Ик!
  - А, может, тебе уже хватит пить?
  - Не-а, я ещё не дошла до кондиции!
   Я плелась сзади, изредка вздыхая. И какая нелёгкая меня дёрнула прихватить с собой ту самую заветную бутылочку, которую герцогиня не успела выхлебать с утра! И какие галлюцинации пришли ко мне, когда на вопрос: "У вас, надеюсь, есть еда?" - ответила, что есть не только еда, но и выпивка. В итоге...
   Итог я с некоторым недовольством наблюдала перед собой в данный момент. Таасера то ли с горя, то ли с радости основательно набралась и теперь нагло цеплялась к остроухому. К слову сказать, судя по сальному взгляду последнего, он тоже был совсем не против... Не жизнь, а божьи чертоги!
   Прошло ещё некоторое время, и, когда я уже решила, что пора делать привал и карабкаться с горя на сосну, в деревьях наметился просвет - мы вышли на протоптанную тропинку. С каждым шагом она всё расширялась, и вскоре мы смогли лицезреть композицию: "Деревня тупые углы". Несколько кособоких домиков, обнесённых невысокими деревянными заборчиками. И мне ещё говорят, что я рисковать люблю! Я б посреди леса жить в такой халупе не рискнула.
  - Урра!! Цивилизация! Ик! - заявила Тассера, - Эльфик, давай за это выпьем!
   Я тихонько застонала, тряхнула головой и решительно двинулась в сторону домиков. Думаю, местные не откажутся нам продать что-нибудь съедобное. Вот говорила мне мама: не пей на голодный желудок, а теперь у меня на горбу имеется наглядное подтверждение правдивости её слов.
   Осторожно войдя в шатающуюся калитку, я тихонько позвала:
  - Хозяева, ау!
  Тут же из-под крыльца высунулась рыжая собачонка и отчаянно меня облаяла.
  - Тоже мне, нашлась хозяйка, - фыркнула я. Кажется, зловредное животное осознало, что не произвело впечатления, и прибавило громкости. Я невольно поморщилась: ещё немного, и меня просто снесёт звуковой волной. Хозяева, которые завели такое животное, то ли мазохисты, то ли идиоты...
  - А оскорблять невежливо, особенно когда приходишь в гости незваннным! - вдруг вкрадчиво сказал чёй-то голос. Я ошеломлённо огляделась по сторонам. Пусто!
  - Эм... Покажитесь, пожалуйста! - с телепатами нужно быть повежливей...
  - И кто тут идиот? Истинное зрение включи, гениальный ребёнок! - ехидно предложили мне. Да, я даже слегка покраснела - со всеми этими волнениями мозги вообще атрофировались. Стремясь наверстать упущенное, я послушно расслабилась...
   Беса лысого! Чтоб тебе! Чем я думала?!!
  - Резонный вопрос, - флегматично отозвалась собачка, - Вот было б у меня настроение плохое, я б из тебя фарш сделала.
  - Спасибо, что не сделали, Хозяюшка, - сказала я вежливо. С чего вдруг такая отзывчивость? Дело в том, что с духами леса лучше не шутить, тем более с Хозяюшками. Помнится, мама мне про них много рассказывала: это универсальные метаморфы, способные управлять всеми тропками в лесу. Могут принять облик хоть пенька, обглоданного зайцами. Хозяюшки часто помогают таким, как я. Ну, если их не злить. А поскольку я повела себя, как последнее хамло, нужно реабилитироваться: - Простите дуру. У меня был сложный день.
  - Вижу-вижу, - хихикнула собачка, облизнувшись, - Но поверь, малышка, это только цветочки! Ягодки зреют к осени!
  - До этой осени я могу такими темпами и не дожить, - фыркнула я, - С такой подругой...
  - Ну, ты всегда можешь её оставить, - заметила Хозяюшка, - В принципе, ты отдала свой долг. Тебя ничто не держит, верно?
   В голосе духа сквозило неприкрытое ехидство. Издевается, заразка!
  - По-моему, тебе будет проще в одиночестве.
   И что тут ответишь?
  - Хозяюшка, я очень люблю острые ощущения. Согласитесь, с этой парочкой они мне обеспечены!
  - Вот уж не поспоришь, малышка!
  - Вы не против, если мы у вас погостим... немного...
  - Что происходит? - раздался у меня над головой знакомый голос. Певуче-эльфийский. Да что ж ты всюду нос-то суёшь, остроухий?
  - Да вот, малышка с ума сошла. С собаками разговаривает, - сообщила Хозяюшка, невинно вильнув хвостом. Глаза эльфа стали квадратными. Тассера, знавшая меня с детства и, соответственно, более морально устойчивая, отделалась лёгким нервным тиком. Тем временем контур собаки подёрнулся лёгкой дымкой, и на её месте возникла прекрасная блондинистая эльфийка с огромными небесно-голубыми глазами, - Вот, так правдоподобней, - сказала она нежным голосом. Я хихикнула. Надо отдать должное остроухому - он быстро оценил ситуацию и склонился в поклоне:
  - Моё почтение, лана-сса*, - сказал он. Герцогиня сообразила, что, раз эльф кланяется, то дело пахнет гоблином, и сделала положенный по этикету реверанс, напялив на лицо почтительное выражение.
  - Егоза, - фыркнула Хозяюшка, мельком глянув на Тассеру, - Такую кашу заварила, а теперь кланяется... Ладно, всему своё время. Зайдите ко мне, выпьем пряных трав, потолкуем о жизни. И радуйтесь, что её - кивок в мою сторону, - с собой взяли. Без неё, небось, я б вас не потчевала. Много б без неё не было...
   Я кисло скривилась, следуя за духом в покосившийся домик. От матери я некогда слышала, что Хозяюшкам ведомы все дорожки, которыми пройдёт человек, и плоские намёки на грядущие проблемы меня отнюдь не радовали.
   Я услышала восхищенный вздох Арана и тоже переступила через порог. Да уж...
   Роскошный просторный холл, хрустальная люстра, свет, пробивающийся сквозь золотистые витражи - вот такая обстановка деревянной хатки с покосившейся соломенной крышей.
  - Чтоб мне до конца жизни в такой халупе жить! Я б даже гадким духом стать согласилась! - восхищенно воскликнула герцогиня.
  - Тасс, заметь, тебе никто и не предлагает, - заметила я негромко.
  - Да я тут грешным делом подумала...
  - Тассера, хватит думать грешным делом, подумай головой! - рявкнула я. Аран тихонько закашлялся и как-то чересчур внимательно глянул на меня. Внимательно и... оценивающе? Боюсь, он может оказаться чуть старше, чем мне показалось вначале. И намного умнее...
  - Действительно, Тассера, - сказал он мягко, - Будь повежливей.
   Герцогиня надулась, как мышь на крупу, и примолкла. Дух вежливо не заметила заминки и усадила нас в мягкие кресла перед пылающим камином. В воздухе перед каждым тут же материализовалась тарелка с едой и глиняная кружка, тёрпко пахнущая травами. Меня тут же начало клонить в сон, но, как любила говорить герцогиня, отоспаться я и в гробу успею.
  - Хозяюшка, позволь задать тебе несколько вопросов, - взяла я кота за хвост.
  - Позволяю, - фыркнула эльфийка, манерно отбросив назад волосы.
  - Скажи, где мы сейчас? Мы немного заблудились...
   На лице духа появилась пакостно-предвкушающая ухмылка. Она принялась наматывать прядь белоснежных волос на палец, насмешливо глядя на то, как я нервно постукиваю пальцами по столешнице. Когда пауза затянулась до неприличия, а моё желание прибить пакостного духа стало возрастать уже не в арифметической, а в геометрической прогрессии, Аран негромко напомнил о себе:
  - Миледи?..
  - Вы во владениях его величества императора Лассана третьего, на севере империи, в графстве Кэтарр*, точнее, в Кэтаррском лесу, в просторечье называемом Колючим. До ближайшего жилья день пешим ходом и полдня пешим бегом, что более вероятно с учётом того, что в лесу много хищной нечисти. Ещё вопросы будут?
  - Вопросов нет, сплошные выражения, - простонала Тассера, - Как нас сюда занесло?!
  - Каком кверху, - пробурчала я, чувствуя стойкое желание швырнуть тарелкой в стену. Духи предков, что я вам такого сделала?!
   В этот момент эльф выпал из нирваны и буквально простонал:
  - Братец меня прибьёт...
  - Если сам выживет, - заметила Хозяюшка, чем, кажется, ещё больше огорчила остроухого.
  - Вопросы есть. Где тут ближайший телепорт?! - рявкнул он.
  - В Кэтарране, центральном городе графства. До него дней десять пути.
  - Это ходом или бегом? - уточнила я, помня о своеобразном чувстве юмора духов.
  - Бегом. Звериным, - уточнила Хозяюшка с ехидной ухмылочкой. Просто отлично!
  - Мы должны туда попасть как можно быстрее, - сказал эльф холодно.
  - А ты не хочешь спросить нашего мнения? - уточнила я. Ответом мне стал жёсткий взгляд.
  - Тебя, человек, я вообще ни о чём не спрашивал. Ты делаешь то, что я приказываю.
   Вот, пожалуйста. Приплыли. Это основная причина, по которой я не люблю этот народ: вроде и друзья верные, и отличные любовники, и достойные враги - но это лишь тогда, когда им выгодно. Люди для них - инструменты.
  "Эльфёнок наглеет. Поучим?" - промурлыкал в голове голос Тассеры. Хорошо хоть она перестала корчить из себя глупую аристократку!
  "Подождём. Пока примем его игру. Он может пригодиться" - мысленно отозвалась я, мельком глянув в сторону герцогини. Та едва заметно кивнула.
   Я напустила на лицо испуганно-обиженное выражение:
  - Хорошо, Аран, мы пойдём с тобой.
  - В этом никто не сомневался, - надменно заметил остроухий. Хозяюшка, слышавшая наш мысленный диалог, подмигнула нам. Живём!
  
  *лана-сса - уважительное обращение к женоподобным духам, придуманное эльфами. Означает дословно "изящная бесплотность". Вроде бы, и почтительно, но в то же время - подчёркивает нечеловеческую природу собеседницы.
  *Кэтарр - соседи Рантона, граничат с землями Ночного эльфийского Клана. по этой причине Кэтаррские леса, занимающие нехилую площадь, кишат нечистью, выгнанной эльфами из своей столицы, и очень малопригодны для жилья.
  
   Глава 4
   Любишь кататься - катись к чёртовой матери
  - Тан, проснись, - шептал кто-то рядом несчастным голосом. Я вяло попыталась отмахнуться от кошмара в лице и прочем теле Тассеры, но проще, пожалуй, скрыться от демонов-ищеек*. Подруга упрямо меня тормошила, и сон (кстати, очень красочный и интересный) помахал мне пушистым хвостиком и убежал. Я вздохнула и открыла глаза.
  - Чего тебе, прикол природы?
  - Тан, - всхлипнула она, - Он мне приснился.
  - Это повод будить несчастную глупую служанку посреди ночи?
   Я ожидала ответной колкости, но в Тассера только печально хмыкнула:
  - Что ж, прости. Тёмной ночи, - и всерьёз вознамерилась уйти.
  - Стой! - рявкнула я и с усилием потёрла лицо, стирая с него последнюю паутину дрёмы.
   Стоит пояснить, что мы слезами и банальными логическими доводами убедили эльфа, что топать посреди ночи по тёмному, кишащему всякими тварями лесу - не лучшее занятие для скромных изнеженных леди вроде нас, потому мы лучше погостим у Хозяюшки. Последняя нас поддержала и ненавязчиво предупредила, что после ночи в Колючем лесу последствия для эльфа будут не такими уж ошеломляющими: подумаешь, парочка пальцев! Целители ему за пару лет новые отрастят!
   Видимо, остроухого обрисованная картина впечатлила, да и спорить с духом леса ни один умный эльф не решится, но итог был очевиден: мы остались ночевать в гостях у Хозяюшки. Меня поселили в довольно просторной и уютной комнатке с громадным окном и широким подоконником, с большой невысокой кроватью, укрытой нежнейшим ярко-алым шёлком, неуловимо пахнущим ночью и пряностями. Всё-таки духи умеют видеть души! Я послала Хозяюшке мысленную благодарность и уже вознамерилась отоспаться на год вперёд, когда Тасс пришла жаловаться на зловредное сновидение. Но послушать я обязана...
  - Садись, - со вздохом кивнула я на кровать, - И говори.
  В неверном свете луны, пробивавшемся в окно, я видела, как неуверенно герцогиня устраивается на краешке кровати и подтягивает к себе колени, обхватывая их руками. Уж не знаю, что там у неё стряслось, но, раз она так себя ведёт, дело плохо.
  - Тасс, рассказывай, - напомнила я ей, когда пауза чересчур затянулась.
  - Тан, мне приснился мой жених.
  - Вот только не говори, что разбудила меня среди ночи из-за откровенных снов!
   Тассера вздохнула.
  - Он просил прощения, уговаривал вернуться... и обещал, что, когда поймает, просто прибьет за мою глупость. Меня! После всего, что мне наговорил! Сволочь, гад! Ненавижу!!!
   У меня отвисла челюсть. Очень медленно я, кажется, начала что-то понимать...
  - Тасс, а когда это вы успели познакомиться настолько близко? К твоему сведению, даже самый сильный маг не может забраться во сны к тому, кого практически не знает. Тут нужен очень близкий контакт, подруга. Минимум - многолетняя дружба. Ну, или намного проще - парочка совместных ночей.
  - Ну, понимаешь... - смущенно хихикнула Тассера, и я даже в темноте разглядела яркий румянец, вспыхнувший на аристократично-белой коже...
   И тут меня прорвало:
  - Да, кажется, понимаю! И, знаешь ли, чувствую себя дурой набитой! Ты хоть можешь представить, что со мной сделает лорд Жастонн, если всё же поймает?! А осознаешь ли ты, что этот Аран далеко не так прост, как кажется, и у нас могут быть проблемы? А знаешь, когда ты втирала мне о свободе, я-то тебе поверила! А оказалось всё просто, как лопата: ты поссорилась с любовником и решила его наказать! И нечего смотреть так обиженно! Если окажется, что я не права - извинюсь! Даже на колени встану! Ну, скажи, что я не угадала!
   Герцогиня зло тряхнула головой.
  - То, что я тебе говорила - не ложь. Я действительно не хочу за него замуж и желаю быть свободной. Заранее - прости, что втянула тебя в это всё, но ты знаешь - кроме тебя, мне не к кому было обратиться. Не к отцу ж бежать! - воскликнула она, - Он даже не пожелает понять того, что я чувствую! Тан, если хочешь, оставайся у Хозяюшки - мне кажется, она будет только рада заполучить в более продолжительное пользование такую, как ты. И этот садист Жастон до тебя не доберётся. Оставишь себе половину наших денег, а потом устроишься - ты шустрая, ты сможешь. И прости ещё раз, сестрёнка.
   Некоторое время мы молчали.
  - Миледи Тассера, вы просто сволочь, - заметила я проникновенно, дождалась, пока подруга дёрнется, как от удара, и вкрадчиво продолжила: - Вместо того, чтоб поделиться со скромной служанкой интересной историей жизни, вы бредите о каких-то глупостях.
   Герцогиня уставилась на меня основательно округлившимися глазами, а я похабненько ухмыльнулась:
  - Итак, каковы некроманты в постели? И как я умудрилась всё пропустить? И что он тебе такого наговорил? Давай уже, не томи!
   Несколько мгновений подруга таращилась на меня, после чего с писком повисла у меня на шее:
  - Тан, ты - лапочка! Ты самое доброе, светлое и отзывчивое существо на свете!
  Я только скептически приподняла бровь, мягко намекая, что жду подробного отчёта. Тасс ухмыльнулась.
  - Короче, помнишь, ты моталась полгода назад к тётке-травнице на месяц? Поскольку меня б в эту глушь пустили только в сопровождении почётного эскорта папочкиных высокоинтеллектуальных громил с такими лицами, что присниться - икать будешь, я рванула развлекаться в столицу.
  - И тебя отпустили без громил? - искренне удивилась я. Помимо прочих милых качеств, у старого герцога было явное обострение паранойи.
  - Ну, сначала с громилами, но ты ж меня знаешь - я от этих придурков чешусь. В общем, прикупила у знакомого мага лестницу-невидимку, и третий этаж больше не был помехой. Так что днём я, как и положено богатенькой наследнице, моталась по всяким занудным приёмам, улыбаясь малознакомым напыщенным идиотам, считающим себя высокородными, потом ужинала, жаловалась на головную боль - и дёру! И - танцы, выпивка... Свобода! А если кто-то пристал - приложила заклятьем, вот и все дела. Но в тот вечер меня просто перемкнуло, честно скажу. Плясала как сумасшедшая, твои любимые движения копировала, между прочим - и, как результат, нарвалась на парочку пьяных в хлам орков из Каменного Клана*. Ты же знаешь, этих тварей магия плохо берёт. Честно, этот вечер для меня кончился б паршиво, если б за меня не вступился один парень. Красивый, тёмные волосы, зелёные глаза... А ведь отец уже тогда заговаривал со мной о замужестве, причём политически выгодном, и я подумала: перед смертью не надышишься, но попробовать можно. Я ему наплела с три короба о том, что я из бедной семьи, рассказывала, как люблю, доказывала на деле - в общем, веселилась как могла, стараясь не думать о том, что будет завтра. Когда отец вызвал меня в имение, я уехала, даже не попрощавшись, немного поплакала и решила, что, по крайней мере, рядом с каким-нибудь старым "почтенным лордом", которого выберут мне в мужья, мне будет, о чём вспомнить.
  - И ничего не сказала мне? - на Тассеру это было откровенно не похоже. Уж с кем с кем, а со мной она предпочитала посоветоваться даже тогда, когда выбирала новое платье, я уж молчу о парнях. Любой, с кем она хоть пококетничала, сразу подвергался тщательному обсуждению.
  - Извини, просто я боялась, что ты будешь меня осуждать.
   Я только пожала плечами:
  - Я тебе не мамочка, не Непорочная Жрица* и не судья. А ты - не пятилетний ребёнок, укравший у родителей смертоносный клинок. Твоя жизнь - только твоя, тебе же платить за ошибки. Единственное, чего я не пойму: почему ты сбежала? Ведь оказалось, что тот парень и твой жених - одно некромантистое лицо, так?
  - Да, - хмыкнула герцогиня, - Только вот его этот факт не порадовал. Дело в том, что полгода назад я сбежала после того, как он сделал мне предложение. Неудивительно, что он воспринял это как предательство. Соответственно, при встрече назвал меня "мерзким человеческим отродьем". Слово за слово... В общем, это и кончилось тем, что я столь красочно описала папаше. А когда я узнала, что он ещё и мой жених - я чуть не спятила. Он ведь знал об этом с самого начала, но вылил на меня такой ушат гадостей... "Не захотела быть любимой - будешь куклой. И слова мне наперекор не скажешь, детка", - это его слова. И он уже не вспоминает о том, что сам многое "забыл" мне рассказать! И вот скажи, как бы ты поступила на моём месте? Неужели по-другому?
  Я фыркнула:
  - Тебе ответить честно или так, чтоб тебе понравилось?
  - А ты угадай!
  - Значит, честно. Так вот, я б выпила пару бокалов вина с пряностями, оделась бы в полупрозрачный наряд танцовщицы, создала подходящий образ, нанесла на кожу те же духи, что использовала в первую встречу, и накинула б поверх плащ. Через пять минут я б уже стучалась к нему в комнату. Потом немного потанцевала б - ну, на сколько б там его обиды хватило, а дальше цензура. Ну, если б уже и это не помогло, я б поступила так же, как и ты.
   Лицо герцогини отразило напряженную работу мысли, после чего она выдала:
  - Умно, запомню на будущее, - подмигнула мне и вылетела из комнаты прежде, чем я успела дать адекватную оценку её собственному великому разуму.
  Я подошла к окну и некоторое время таращилась в темноту, слушая шелест леса. Сон ушёл безвозвратно - нужно было обдумать и оценить новую информацию...
   Из прочувственного монолога герцогини я уяснила, что совершила промах. Теперь мне нужно не просто помирить поссорившуюся парочку (а то, что они что-то испытывают друг к другу, очевидно), но и по возможности построить домик из тех дров, которые я наломала. На мой взгляд, основная наша проблема сейчас - эльф. Его поведение меня настораживало: слишком уж правдоподобно он изображал из себя доверчивого идиота. Да, как уже упоминалось, эльфы лет до ста - сущие дети, однако меня царапало одно "но": таких вот малолеток никто из циничного и жестокого Ночного Клана в гости к "дружественным некромантам" с собой не возьмёт - слишком сложные, насколько я слышала, у них отношения. Настолько сложные, что даже непонятно, что эльфийское посольство делало в Талиссе...
   Чую, мы с герцогиней огребём гору проблем на свой копчик. Но сомневаюсь, что в ближайшем будущем удастся избавиться от остроухой рожи - печёнками чую, зачем-то мы ему нужны...
  
   С утра пораньше меня разбудили чьи-то вопли не самого цензурного содержания. С трудом сфокусировав зрение, никак не желавшее просыпаться, я, отчаянно щурясь, выглянула в окно. Небо серело, а над лесом только-только занимался рассвет. Вопли стали на порядок громче и поменяли тональность, из чего я сделала вывод, что эльф таки не оставил попыток разбудить Тассеру. На это однозначно стоит полюбоваться!
  - ...Уйди, чудище остроухое! В такую рань встают только мазохисты! Тебе надо куда-то идти - вот и иди, желательно глубоко и надолго!..
   Я подошла к двери. Хозяюшка стояла, привалившись к косяку, и наблюдала за представлением, изредка прихлёбывая вино из высокого бокала. Увидев меня, она усмехнулась и протянула мне такой же, подмигнув. Я заняла своё место в рядах зрителей.
  - Нам нужно идти! - рычал эльф, - Вставайте немедленно!
  - У тебя что, у родителей проблемы были?
  - Что?!
  - Ну, в смысле мама не хотела, а папа не старался? И это пагубно отразилось на сообразительности ребёнка? Я тебе уже несколько раз повторила: никуда я не пойду!
   "Тасс, ты б не перебарщивала", - мысленно предостерегла я её, - "Это пока нас Хозяюшка защищает, а потом?"
  "Да ладно, разгребёмся. Ну, подыграй мне!"
   Я ухмыльнулась. Подыграть, значит? Что ж, подруга, ты сама предложила...
  - Аран, не думала, что эльфов так дурно воспитывают...
  - Ты это о чем?! - хором уточнили эти двое, подозрительно глядя на меня.
  - Аран, вы бы для начала слезли с кровати честной девушки. Вы и так, судя по всему, проснулись вместе, ещё и такие крики...
   Эльф отскочил от герцогини, как ошпаренный, но меня уже понесло:
  - Да ладно, вы отлично смотритесь вместе. Тасс, я тебя понимаю, эльфов с некромантами и сравнивать глупо... Ну, вы развлекайтесь, а мы пойдём чай пить!
   Подхватив Хозяюшку под локоток, я выскочила за дверь и, насвистывая, защелкнула её со своей стороны. А что? И Тассеру поучу, и эльфёнка...и с духом наедине поговорю...
  -Тебя что-то гложет, - заметила Хозяюшка негромко. Я кивнула и лаконично отозвалась:
  - Эльф.
   Дух хмыкнула и спокойно кивнула:
  - Да, он принесёт много неприятностей. Думаю, для тебя не секрет: ни малейшей симпатии он к вам не питает.
   - Я не удивлена. Эльфы вообще любить не умеют.
  - Тебе виднее. Как бы там ни было, этот принесёт вам проблемы, но с его соучастием много хорошего случится. Уж поверь на слово.
  - То есть, от него не пытаться избавиться? - уточнила я, - Просто очень уж неправдоподобно он себя ведёт...
  - Пытайся избавиться, будь начеку... Но не действуй в полную силу. Пусть у тебя в запасе всегда остается не просто карта в рукаве, а ядовитая шпилька в волосах. Ясно?
   Повисла тишина. Всё же есть на свете вещи, о которых женщинам проще помолчать, чем поговорить...
   Вдалеке я услышала треск выламываемой двери.
  - Ты блокировала ему магию? - удивилась я.
  - А что? Нечего у меня в доме всякую мерзость колдовать!
   Я хмыкнула:
  - Ладно, создай ещё две чашки. Думаю, после такой ночки им хочется пить...
   Как раз вошедшая парочка синхронно прожгла меня яростными взглядами. Моё настроение мгновенно подскочило вверх, к солнышку. Сестрёнка, я тебя, конечно, простила, но за обман ты у меня всё равно получишь!
  
   Часа через два мы всё же вышли в путь, снабженные небольшим запасом еды и подробными инструкциями насчёт примерного направления и длительности нашей дороги. По мнению Хозяюшки, к форту, где можно купить верховых ящеров, мы выйдем уже к вечеру. Она даже шёпотом предложила мне выделить парочку лесных духов в качестве ездовых животных, но я отказалась. Мы с Тассерой никуда не спешили, а эльфу незачем знать, что я могу управлять неживыми...
  
  *демоны-ищейки - ветвь Алых Демонов, специализирующаяся на добыче информации всеми возможными способами, поимке преступников и организации провокаций. Составляют 10% приближенных Царя Демонов. Обожают бои без правил, кровь и смерть. В общем, милые ребята.
  *Каменный Клан - самый воинственный и горячий Клан Орков. В своё время один из их вождей вознамерился завоевать мир. Надо признать, ему удалось поработить несколько соседних земель, но потом он нарвался на Дэррира, Правящего. Это было его главной в жизни стратегической ошибкой - Повелитель людей, переживавший в тот период очередной кризис отношений, размазал орка ровным слоем по стенам города. С тех пор Каменный Клан немного поумерил свой пыл, но характеры его представителей от этого лучше не стали...
  *непорочные Жрицы - это прислужницы Солнечного бога, считаются последовательницами непорочной Лассинны, матери Солнечного бога. В угоду ей они прячут свои лица и тела, молятся и постятся, отрекаются от мирского и дают обет: подчиняться во всём Жрицам-настоятельницам. Из-за последнего правила женские Храмы Непорочной очень часто превращаются в высококачественные бордели...
  
  
  Глава 5
   В Москве открылся цирк на воде!
   Спешите, клоуны не умеют плавать!
   - Аран, а расскажи о себе, - капризно предложила Тассера.
  - А что ты хочешь послушать? - уточнил эльф ласково.
  - Ну, не знаю... Из какой ты семьи?
  - Мои родители - благородные эльфы. Я б назвал их имена, но, думаю, это не принципиально.
  - Да нет, простое любопытство. А где ты рос?
  - Город моего детства - Лассат.
   Я услышала, как Тасс мысленно присвистнула. Лассат - столица земель Ночного Клана, там, по большему счёту, живут представители богатейших семейств. Подчёркиваю - представители, так как молодняк, как рассказывала тётушка, предпочитают удерживать подальше от клановых разборок, отличающихся впечатляющей жестокостью. Хуже Ночного может быть, пожалуй, только эльфийский клан Смерти - но они вообще все поголовно на редкость извращенные психи, с которыми даже демоны предпочитают не связываться - не тронь, и вонять не будет...
   - А вы где росли, миледи?
  - О, мы с Тан родом из герцогства Рантон.
  - Вы, должно быть, дружите с детства?
  - Да, мы как сестры. А у тебя есть брат? Какой он?
  - Мы с ним очень похожи.
  - Бедненький, не повезло...
   Я закатила глаза. Честно, на месте эльфа я б её давно убила! С другой стороны, Тасс с её большими наивными глазами и пушистыми светлыми волосами настолько успешно умеет хлопать ресничками и строить невинные рожицы, что в её устах любое хамство выглядит почти комплиментом. Глядя на неё, просто не веришь, что у такого создания в голове могут помещаться кошмарные образования, именуемые извилинами.
  - А чем твой братик занимается?
  - А чем должен?
  - Да откуда я знаю, чем должны заниматься эльфы? Ну, например, он умеет вышивать?
  - Нет, - слегка удивлённо отозвался Аран.
  - Почему?
  - Зачем ему это?
  - Жаль, а я думала, что эльфы в идеале владеют всеми видами искусств, - решила подначить и я.
  - Мы же не клан Дня*! Наше искусство - война, - наконец-то его проняло - я почувствовала искренне возмущение остроухого. В этот костёр, пожалуй, стоит подкинуть дров:
   - Ну, почему же? Я слышала, между дневными и ночными впервые за добрую тысячу лет назревает настоящий мирный договор, включающий и торговлю, и сотрудничество. Глядишь, вообще скоро объединитесь и вышьете крестиком большую скатерть мира...
   Сама того не ожидая, я угодила в яблочко: меня затопила горячая, как кипящая лава, ярость остроухого:
  - Этого не будет! Пока жив дом Варр, этот договор не будет подписан! Эррар растерял последние крупицы разума, раз начал с ними переговоры! Этот щенок вообще не должен был заполучить Клинок! - рыкнул он. Я едва не сплясала на месте - парой фраз эльфёнок на-гора выдал очень много информации, правдивой, потому крайне важной. И, кажется, я нащупала его болевую точку - он ненавидит Клан Леса и, очевидно, принадлежит к дому Варр. Это стоит запомнить! Кстати, интересно, а как остроухий относится к остальным Кланам? Что ж, выясним:
  - Да, я всегда думала, что самые тесные отношения у вас с Лесом. В конечном итоге, у вас магия одинаковая.
  - Чушь! - презрительно фыркнул эльф, - Они в несколько раз слабее нас...
  Он что-то ещё говорил, но слушать я не стала - и так очевидно, что у несчастного эльфёнка в глубоком детстве какая-то бяка из другого Клана спёрла погремушку, и теперь у остроухого глубокая психологическая травма. Дом Варр... что-то крутится в голове, а никак не могу вспомнить! А ведь мне тётушка рассказывала о них, я в этом почти не сомневаюсь - она десять лет была любовницей прежнего Главы Клана и успела изучить ночных вдоль и поперек. И не свяжешься с ней - чересчур рискованно...
   Инициативу в разговоре вновь перехватила Тассера, благоразумно уведя его в другое русло:
  - А какие девушки Вам нравятся, милорд?
  - Молчаливые, - холодно отозвался эльф. Я прикусила губу. А он не безнадёжен!
  
   К форту мы вышли куда раньше, чем планировалось - думаю, не без содействия Хозяюшки. Когда мощная каменная стена появилась в просвете между деревьями, я окинула себя и своих спутников быстрым оценивающим взглядом. Никому из нас, даже высокомерному эльфику, пешая прогулка по лесным тропинкам не пошла на пользу - волосы встрепаны, одежда порвана и в пыли, лица усталые и замученные - в общем, красавцы. С другой стороны, для моей задумки это подходит идеально!
   - Ребята, слушайте сюда: мы путешествовали по Рантонскому тракту, к родителям Тассеры, которые живут в герцогстве; нас ограбили; Тасс, ты - любовница Арана, я - твоя служанка. Всем всё понятно?
  - Проще кукиша. Правда, милый? - промурлыкала Тассера, прильнув к плечу эльфа и слегка проведя рукой по его бедру.
  - Без сомнений, дорогая, - хмыкнул Аран в ответ, обняв герцогиню чуть пониже спины и насмешливо прищурившись, когда она инстинктивно дёрнулась, чтоб отстраниться, - Кстати, у твоей подружки, как выяснилось, очень богатая фантазия. Это стоит запомнить...
   Я закатила глаза и первой двинулась по направлению к форту.
   Тут, пожалуй, стоит дать небольшое пояснение. Форты в этой части империи встречаются чуть ли не чаще, чем даже муравейники - милые последствия сорокалетней войны Кланов*, да и засилие нечисти сыграло свою роль. Представляют они собой фактически военизированные деревни, обнесённые стеной в три локтя. Какой умный человек с перепою начал называть это "фортом" - не скажу, но в пределах империи название прижилось. В том, что примут нас спокойно, я почти не сомневалась - у империи исторически сложились неплохие отношения с Ночными, но перестраховаться стоило...
   Как только мы подошли к высоким резным воротам, в воздухе что-то свистнуло, и в землю перед нами врезался короткий арбалетный болт.
  - Однако! Господа имперцы, как всегда, гостеприимны, - холодно бросил Аран, одевшись в достоинство, как в невидимый плащ, - Вы б ещё ногу кому-то из нас прострелили - ради предупреждения. Что таращитесь! Командира сюда, живо!
   За стеной зашумели, после чего створки медленно разъехались в разные стороны, издав жуткий скрип.
  "Сочувствую тем, кто живёт недалеко от ворот, - долетела до меня мысль Тассеры, - Такие звуки и покойников на кладбище поднимут. Да что там, немые заговорят, услышав его! Причём нецензурно, многогранно и многоэтажно!"
   Я прикусила губу, стараясь сохранить несчастный и потерянный вид. Тем временем в поле зрения материализовался красноносый субъект лет сорока, который последние часа три явно занимался дегустацией алкогольных напитков, и заплетающимя языком выдал примерно такую речь:
  - Ик! Милорд эльф, не ругай, обознались! Не надо командира беспокоить, ему и в салате хорошо спится! Во, у сослуживца сын родился! Празднуем!
  - Пусть боги явят ребёнку свои лики! - набожно воскликнула я, - Простите нас, что мы помешали! Просто мы такое пережили! - я всхлипнула, герцогиня привычно подхватила, и мы пару минут благополучно изображали хор профессиональных плакальщиц.
  "Да, у меня истерики уже доведены до автоматизма" - подумала Тассера, старательно подвывая, - "Женские слёзы - вещь более необходимая, чем одежда".
  "Не согласна. Ничто так не красит девушку, как скромность и прозрачный пеньюар".
   Герцогиня фыркнула от смеха, старательно замаскировав это всхлипом. Я бросила косой взгляд на стражника и увидела на его лице озадаченно-сочувствующее выражение. "Тасс, объект дошёл до кондиции, слезолив прекращаем", - подумала я, вслух же срывающимся голосом выдала:
  - Простите, на нас напали разбойники... нам удалось сбежать, но наши ящеры украдены вместе со всей поклажей... слава милостивым богам, немного денег у нас осталось, и мы хоти купить новых ящеров... прошу, впустите нас!
   От такого заявления стражник почти протрезвел:
  - Да, конечно, проходите, милостивые господа, - скороговоркой сказал он, - Я доложу о вас командиру.
  - Намекаете, что нам придётся до утра ждать, пока он протрезвеет? - бросил эльф холодно, - Впускай нас живо, а то из стражи вылетишь!
   Я украдкой бросила на Арана косой пристальный взгляд. Сейчас от него веяло властью, как от некоторых веет дорогими духами. Нужно срочно избавляться от остроухого спутника... знать бы ещё, как это сделать...
  
  Как бы я ни фыркала на Арана, стоит признать, действовал он оперативно: нам выделили две большие комнаты, накормили - а денег за это мы отдали смехотворно мало. Эльф, как мужчина, был торжественно приглашён на ужин с командиром доблестной похмельной стражи, мы, как дамы, остались скромненько сидеть в отведенных нам покоях. Впрочем, ни меня, ни герцогиню такое положение вещей не смущало: Тассера развалилась на кровати и принялась медленно слизывать густые сливки с огромного пирожного, я свернулась клубочком на широком подоконнике, настежь распахнув окно.
  - Тан, о чём задумалась?
  - Да так, о ерунде, - пробормотала я, вновь взглянула в ночное небо и решилась:
  - Тасс, я подремлю, не разговаривай со мной пока.
  - Ладно, как скажешь...
   Я удобно устроила щеку на руках, подтянула колени к животу и прикрыла глаза. Сильный зов отправлять не рискнула - просто мысленно прошептала в ночь: "Тётушка...". В ответ - тишина. Кто б сомневался! Я уже собралась открыть глаза, когда звонкий голос совсем рядом произнёс:
  - Сколько раз повторять - не называй меня так! Мы почти ровесницы!
  - Ты меня на сто пятнадцать лет старше!
  - Наклеп! Причём наглый! Всего на сто четырнадцать!
   Я усмехнулась и распахнула глаза. В нос сразу ударил тёрпкий запах пряных трав, потрясающих чувственных духов и дорогого алкоголя. Тетушка, как всегда, в своём репертуаре!
   В этом сне она перенесла нас в свою гостиную. На первый взгляд - обычная комната очень зажиточной деревенской знахарки, но любой коллекционер, не задумываясь, отдал бы руку за право обладать многими из тетиных вещей.
  - Вечно тебя посещают странные мысли! Скажи, к чему мне чья-то рука? - насмешливо уточнила изящная черноглазая женщина с невероятно длинной копной огненно-рыжих, почти красных, волос. Она сидела в кресле, умудряясь выглядеть шикарно в относительно скромном наряде, характерном для простолюдинок империи.
  - Ну, детка, выглядеть шикарно - фамильный талант! - заметила она, - Но пришла ты не для того, чтоб обсудить семейные способности. У тебя проблемы? Я едва уловила твой зов.
  - Тетя, времени мало, и оно дорого. Ты ведь долго жила у Ночных?
  - О, да. Очень счастливые годы моей жизни. Так что нужно?
  - Ты когда-то слышала о роде Варр?
   Тётка поморщилась, словно ей подсунули фальшивую монетку:
  - Конечно. Я от них столько проблем в своё время огребла! Они, видите ли, за чистоту крови Ночных, прочность семейных уз и презрение ко всем остальным! А уж меня, любовницу - и любимую - Главы их Клана, они просто люто ненавидели! Кто ж им виноват, что они сводят детей, как племенных животных, даже не интересуясь их мнением! Как говорила ещё наша бабка, где брак без любви - там и любовь без брака! А они шипели, как клубок змей! "Она мерзкая человеческая шлюха, корыстная, как всё их племя", - это цитата, между прочим. Перл милашки Аранарра, чтоб у него загноилось и отсохло!
   В моей душе заворочались смутные сомнения - очень уж имя тётушкиного недоброжелателя мне кое-что напомнило...
  - Что?! - охнула тётка, - Ты нарвалась на этого психа?!!! Тан, ты в таком дерьме! Немедленно говори, где ты! Я еду к тебе!!
   Засомневавшись на мгновение, я всё же порвала связь. Если в этот спектакль вмешается ещё и тетушка, экстрим нам с Тассерой точно обеспечен...
  
  - Тан, - осторожно позвала меня герцогиня, - Ты уже с нами?
   Я так и подскочила, осматриваясь:
  - С кем?
   Герцогиня надула губки:
  - Со мной и моими второй и третьей личностями. Четвёртая я ушла погулять, я пятая в запое - так что нас сегодня мало.
   Я только хмыкнула. Голова начала уже побаливать, но, боюсь, сегодня мне ещё придётся эксплуатировать свой дар.
  - Тасс, сейчас я снова буду не с вами, - заметила я.
  - Не надорвешься? - обеспокоенно уточнила подруга.
  - Надеюсь, нет...
   Я снова прикрыла глаза, отыскивая нужную ауру. Наш мальчик спит! Значит, посмотрим, что ему снится...
   Пробираясь сквозь паутину чужих грёз, я услышала тихие голоса. Кажется, не одной мне сегодня приспичило поболтать с друзьями! Осторожно, чтоб не выдать себя, я начала пробираться вперёд...
  
   *Клан Дня - эльфийский Клан, живущий на острове Эштаррасса. Ребята по всем параметрам странные: в политику почти не лезут, переворотов не устраивают, рабами не торгуют, с представителями других рас не общаются. Психи? О, да! Но их промышленность - нечто. Эти невысокие хрупкие создания, обладатели золотистых волос и громадных серых глаз, своими руками создают такие шедевры, которые и не снились иным Кланам. Один носовой платок в их исполнении стоит больше, чем шикарное вечернее платье человеческого производства. Раньше считалось, что раскрутить этот Клан на Договор о сотрудничестве невозможно. Но Эррар доказал, что невозможного не бывает...
   *Клан Леса - потрясающе красивые, сильные магически создания, поклоняющиеся странной тысячелетней коряге, которую они почтительно называют "древом". Занимают большие территории, граничящие с югом Империи, отличаются высокомерием и консервативностью.
   *Война Кланов - кошмарное время, во время которого сталкиваются на поле боя представители различных рас. Этот статус присваивают только тем войнам, в которых участвовало больше пяти Кланов разных рас. Они оставляют за собой разрушения, смерть и разбитые судьбы. Последняя Война Кланов разразилась около трёхсот лет назад, когда Дэррирр и Таннирра, Тёмные Повелители людей, были преданы ближайшими соратниками и убиты. С тех пор людьми правит Солнце, и межклановых конфликтов не наблюдается.
  
  
  Глава 6
  Переходя через дорогу, смотрите не на светофор, а на машины - светофоры еще никого не сбивали.
   Ночной гость Арана в структуре сновидений разбирался явно намного хуже, чем тётушка - ни нормальной фоновой картинки, ни ощущений он создать не смог. С другой стороны, общение во снах и так считается высшим пилотажем манипулятивной магии, так что не буду судить эльфёнка строго, тем более что его оплошности мне на руку. Благодаря им я могла вольготно развалиться в двух шагах от разговаривающих эльфов. Пользуясь случаем, я принялась пристально разглядывать братишку Арана. Почему я так уверена, что они братья? Близнецы, что с них взять. Всё на лицах написано. Пожалуй, любая девчонка на моём месте восхищенно замерла б - всё же, эльфы очень красивые создания. Но я всматривалась в синие, насмешливо прищуренные глаза обоих братьев и не видела там ничего, кроме арктического холода. И жестокости.
   Да, Аран - потрясающий актёр: его лицо в мире сновидений, где не нужно разыгрывать перед двумя наивными малолетками высокомерного, но доброго парня, преобразилось до неузнаваемости! Увидь я его таким раньше, уже б убежала... причём любой ценой!
  - ... Некроманты в последний момент закобызились. Видите ли, Тарраст прислушался-таки ко мнению сынишки. Этот Ласт портит нам всю игру!
   Ого! Да жених Тассеры успел напакостить этим эльфикам! Точно, надо Тасс с суженым мирить! Идеальная пара будет!
  - Не переживай, - ухмыльнулся Аран, обнажив клыки, - Мы его прижмём так, что мальчику некуда будет деться. У меня его невеста.
   Последовала минута молчания по усопшим мозгам. Я наблюдала, как на холёных лицах братиков появляются одинаковые презрительно-торжествующие усмешки, и начинала понимать, как мы с Тассерой крупно влипли...
  - Отлично. Но не забывай - ты мне нужен уже сейчас. Кинь мне ориентировку, и я вытащу и тебя, и эту невесту.
  - Не слишком рискованно? Может, мне прогуляться до ближайших телепортов?
  - А, может, совершить кругосветное плаванье? - преувеличено радостно подхватил близнец Арана и рявкнул: - К демонам осторожность! Ещё пару часов - и Лассат захлебнётся в крови. Мы добьёмся свободы и справедливости! Мы принесём нашему Клану мир этой ночью!
  - Хорошо. Но забираешь не двоих, а троих. У герцогини есть служаночка...
  - Издеваешься? Поразвлекайся и прикончи! С какого перепугу мне тратить лишние силы?
  - Извини, хочу разобраться на месте, поспрашивать... Очень уж много в малышке странностей...
  - Ладно, плети ориентировку...
  Я рывком дёрнулась, чересчур резко вырывая себя из чужих грёз. Голова вспыхнула болью, а тело пронзила судорога, но это меня в данный момент не слишком волновало. Пошатываясь, я вскочила на ноги. Только глянув на меня, Тассера уронила на пол бренные останки пирожного и в одну секунду оказалась рядом, подхватив меня под локоток.
  - Тан?! Тан, чтоб тебя, я ж просила, осторожней!!!
  - Тасс, проверь дверь, - пробормотала я, ни на что особо не надеясь. Герцогиня застыла на миг, а после молнией метнулась вперёд, изо всех сил дёргая резную ручку. Как я и ожидала, последняя отреагировала пофигистически. Герцогиня резко стиснула руку в кулак, собирая силу, и швырнула сгусток в дверь. Заклинание бессильно по ней растеклось, натолкнувшись на эльфийское блокирующее. Сволочь, когда он только успел?!
   Тассера замерла на мгновение, после чего спокойно повернулась ко мне:
  - Аран?..
  - Да. Наш милый эльфик с братиком решили, как я поняла, устроить вооруженный переворот, чтоб принести Клану мир.
  - Война за мир? Это как любовь за девственность?
  - Угу. Забыла сказать - они хотят заполучить поддержку некромантов, и ты им нужна как заложница.
  Тассера вскинула глаза, пылающие яростью:
  - Угу, щаз! Бегу, падаю и спотыкаюсь! Думает, заклятье сплёл - и всё? Мы через окно выйдем!
   Я только хмыкнула. Тасс метнулась к окну, а я застыла посреди комнаты. Аран далеко не дурак, не сомневаюсь, что и окно блокировано. Но ждать с моря по морде тоже не хочется... разве только...
   Заклятье бессильно разбилось об невидимую стену.
  - И окно, - вздохнула Тассера, - Тан! Тан, ау?
  - Тасс, - сказала я тихо, - Как ты думаешь, эта стена несущая?
   Глаза герцогини опасно сузились:
  - Проверим?
  - Проверим.
   Сгусток силы, накопленной Тассерой, врезался в каменную кладку. Послышался грохот, что-то осыпалось, и я рухнула на пол, прикрывая голову руками. "Об этом Аран не подумал", - мелькнула в голове злорадная мыслишка, которую я поспешила отогнать.
   Когда пыль в воздухе немного улеглась, я вскочила на ноги. Надо признать, нам с Тасс повезло - за стеной обнаружилась другая гостевая комната. Переглянувшись, мы рванули туда. К сожалению, наше везение на этом кончилось: до выхода оставалось всего ничего, когда нас охватил бушующий водоворот портала.
  
   "Ещё немного - и у меня разовьётся стойкая аллергия на телепорты", - ударила мне в голову мысль герцогини. Тассера послала мыслеобразы совершенно правильно, но мои мозги и так плавились от чрезмерного использования силы, потому чужие мысли отозвались волной тошноты и нестерпимой болью в висках. Чувствовала я себя, по меньшей мере, запойным пьяницей: голова трещит, глаза так и норовят взглянуть друг на друга, а руки трусятся так, что и пальцем в нос попаду попытки с десятой. Романтика!
   Некоторое время мы с моим организмом пытались понять, кто в доме хозяин. К однозначному выводу так и не пришли, но мне стало чуть легче - по крайней мере, взгляд сфокусировался. Я слегка удивилась, осознав, что лежу на холодном полу, а голова моя покоится на коленях у насмерть перепуганной Тассеры, которая тихонько всхлипывает и шепчет:
   - Тан, сестрёнка, очнись... Прости меня, дуру, я не подумала... ну очнись, ну пожалуйста...
  Я вздохнула и хрипло уточнила:
  - Тасс, скажи, почему все мои неприятные пробуждения связанны именно с тобой?
   Вместо того, чтоб вякнуть что-то ехидное или, на худой конец, обнять так вовремя ожившую подругу, это светило мысли и логики заголосило так, что загуляло эхо:
  - Не смей больше так делать!!! Никогда!!! Я чуть не спятила!!!
   От её воплей моя несчастная головушка загудела, как потревоженный улей. Я застонала, и, к чести Тасс, она тут же сбавила громкость: - Прости. Но ты уже часа три лежишь и ни на что не реагируешь! А я ведь предупреждала - не рискуй!
   Я фыркнула и осторожно села, оглядываясь по сторонам. Да, увиденное впечатляло! Крошечная комнатка без намёка на мебель, каменные стены, к их чести, сухие, крошечное окошко под самой крышей и массивная дверь - вот такие апартаменты. И ассоциации возникают нехорошие...
   Я скосила глаза, разглядывая подругу. Видок у неё был тот ещё - волосы спутаны, под глазами тёмные круги, на одежде осели пыль с копотью. Но никаких серьёзных повреждений мои глаза не уловили...
  - Все в порядке, - махнула рукой герцогиня, перехватив мой взгляд, - Кажется, они не решились меня трогать - Ласта побоялись. С тобой сложней - боюсь, подруга, тебе придётся и дальше изображать труп. Видишь ли, думаю, среди стражников-эльфов некрофилов всё же меньше, чем садистов...
  
   Прошло, пожалуй, часа четыре. Мы с герцогиней успели поиграть в города, сёла и идиотов. Последняя игра оказалась самой увлекательной: мы знали больше всего слов по теме. Мы как раз спорили о том, можно ли причислять к избранной категории жениха Тассеры, причём она утверждала, что он чрезвычайно умный для некроманта и - тем более - для мужчины. Я психанула и заметила, что он влюбился в такую, как она, а значит, его автоматически можно причислять к идиотам. Тассера в ответ на это заявления надулась, как жаба на комара, и уже, видимо, собралась просветить меня на тему моих извращенных половых связей с животными и предметами интерьера, когда моё чутье уловило чьё-то приближение. Я сделала лёгкий знак рукой, предупреждая герцогиню, и мы заняли стратегически избранные позиции: я - безучастного трупа на полу, Тассера - склонившейся над ним плакальщицы.
   Я лежала на холодном камне, чувствуя раздражение. Что эти стражники там застряли в боковом коридоре? Им что, одновременно по нужде всем захотелось??? Они уже минут десять толкутся, но далеко - ничего не слышно, а чутьё буквально голосит, что у нас скоро будут гости. Ещё через пять минут любопытство победило осторожность:
  - Тасс, я на минутку тебя покину, - заметила я, сворачиваясь поудобней.
  - Что?! - охнула герцогиня, - Ты только в себя пришла! Я запрещаю!!!
   - Угу, оторва блондинистая, ты ещё покомандуй! - фыркнула я, нагло ухмыльнувшись подруге в лицо. Та онемела, и я со спокойной душой ушла из тела - пусть Тасс обдумает мои слова в полном одиночестве. А то она что-то слишком вжилась в роль хозяйки в последнее время...
   Боги, сколько архитектор выпил, выкурил и вынюхал перед тем, как начал строить данный шедевр?! Чутье говорит, что гости совсем недалеко, но даже я путаюсь в нереальном количестве коридоров. Вот! Наконец-то! Я услышала... звон оружия?!
   Я метнулась вперёд. Уже долетев до поворота, услышала странный булькающий звук и медленно заглянула в тёмный закуток, уже догадываясь, что увижу.
   На полу лежало то, что когда-то было эльфами-охранниками. Теперь, правда, заинтересовать они могли разве что жениха Тассеры - и то в силу специфики профессии.
   Неподалёку на языке знаков о чём-то переговаривались непосредственные виновники торжества - парочка эльфят в тёмной неброской одежде и со скромными, почти сочувствующими лицами. И с окровавленными клинками...
   Один из них повернул голову в мою сторону. Его жёлтые глаза с чёрным ободком начали прощупывать стену внимательным, острым, как лезвие, взглядом. Я охнула и рванулась назад...
   Охх, голова!!! Головушка, милая, не надо так громко, я исправлюсь, я буду хорошо себя вести...
   Самовнушение немного помогло: боль слегка ослабла, а зрение сфокусировалось и явило моему взору злую, как обиженная свекровь, Тассеру.
  - Очнулась? - прошипела герцогиня, - Щас опять уснёшь!! Это я-то оторва?!.
  - Тасс, выскажешься потом, - прошипела я и, превозмогая боль, показала подруге то, что увидела.
   Тасс ругнулась. Это немного затянулось. Если верить герцогине, эльфы произошли от скрещения эльфийских матерей с демонами, горгульями, крысами, пьяными гномами и ручкой от лопаты. И всё это в своеобразных позах.
   К концу прочувственного монолога я почувствовала, что горжусь фантазией подруги, а также её красноречием...
  - Браво, миледи. Думаю, к нам ваше описание тоже относится? - крайне вежливо уточнил кто-то. Мы с Тассерой синхронно обернулись, причём я почувствовала себя идиоткой: за болтовней я забыла о необходимости отслеживать перемещения гостей...
   Так что я совсем не удивилась, когда встретилась взглядом с уже знакомыми жёлтыми глазами. Ну, что тут скажешь? Ненавижу эльфов!!!!
  "Ничего, подруга, крепись", - возникла у меня в голове мысль герцогини, - "Я нас в это втравила, мне и крутиться. Пока строй из себя дуру".
  "Я это делаю так часто, что меня уже можно поздравлять с днём строителя", - хмуро подумала я в ответ, привычно придавая глазам испутанно-несчастное выражение. Тассере же, наоборот, приспичило изобразить мужественную аристократку: гордо вздёрнутый подбородок, упрямо сжатые, слегка вздрагивающие губы, руки, сжатые в кулаки...
  "Тебе б ещё знамя, - подумала я ехидно, - И кольчугу. И вполне б могла изобразить мифическую избранную, которая спасёт мир от всего его населения, пожертвовав собой".
  "Тан, смотри в пол и думай о зелёных белках".
  "Зачем?" - прибалдела я.
  "И меня не отвлекаешь, и в голове хоть какие-то мысли!"
  "Глупая", - фыркнула я, - "Можно подумать, ты б его взгляд выдержала, если б я тебя не отвлекала!"
   Герцогиня вздрогнула, осознав, что уже довольно долго таращится в звериные очи остроухого, взгляд которых вызывал почти физическую боль, и отвела глаза. Но достигнутого было уже достаточно - в глубине зрачков эльфа промелькнуло уважение. Теперь дело техники, но тут не мне её учить...
  - Вы друг или враг? - спросила Тасс спокойным голосом, который красиво дрогнул в конце фразы.
  - Я сочетаю в себе крайности, - ухмыльнулся наш гость, обнажив клыки. Интересно, где он напарника потерял? Впрочем, не важно...
  - Что ж, буду оптимисткой и понадеюсь на лучшее, - усмехнулась герцогиня, плавно подошла к эльфенку и доверительно подала ему руку: - Тассера.
   Кажется, остроухий слегка опешил, но потом склонился в галантном поклоне, прикоснувшись губами к запястью герцогини.
  - Тэрр, - мурлыкнул он, сузив глаза. Сокращённое имя, если не кличка! Умненький мальчик... - Думаю, нам есть что обсудить, миледи. Идёмте.
   Остроухий посторонился, вежливо пропуская нас вперёд. Тассера гордо выпрямила спину и стремительной походкой рванулась вперёд, я посеменила следом, не забывая изредка всхлипывать или вздрагивать.
  "Итак, пока есть время - что врём?"
  Я вздохнула: "Может, для разнообразия ты придумаешь что-то?"
  "Тан, не кобызись. У тебя фантазия на всякие пакости наследственно лучше!"
  "Ладно. Предлагаю не врать вообще".
  "???"
  "Он, по-моему, и так догадался, кто ты такая. Значит, валим всё на братцев: они нас украли, хотели стребовать выкуп с некромантов... в общем, ты поняла".
   В этот момент из темноты вынырнул давнешний напарник желтоглазого:
  - Здесь вроде бы всё.
  - Вот и отлично. Доложи Главе, что всё чисто. И что, похоже, у нас погостит её светлость герцогиня Тассера Иш Рантон. Думаю, эта информация его заинтересует... - мягко сказал наш провожатый, весело блеснув глазами, а я сделала небольшую поправку в своё жизненное кредо: ненавижу УМНЫХ эльфов!!!
  
  
  Глава 7
   Жил-был царь. И было у него косоглазие. Пошел он однажды куда глаза глядят... и порвался!
   - Это грёбанный случай, - возмущенно выговаривала мне герцогиня, - Я чувствую себя переносным знаменем! Не успели сбежать от некромантов - попали к эльфам!!
  - И кто в этом виноват? - вежливо уточнила я. Тассера раздраженно зашипела, но намёк предпочла проигнорировать.
   Так и не дождавшись ответной колкости, я вздохнула и откинулась на мягкие подушки. Делать было особо нечего, потому я принялась в который раз осматривать помещение, в котором нам, видимо, ещё кантоваться и кантоваться...
   Ну, что сказать? Эльфята, особенно Ночные и Лесные, всегда умели ваять безумно красивые, элегантные, дорогие, но неудобные и неуютные интерьеры. Как выражалась моя тактичная тётушка: "Накрутят везде завитушек, а в филейную часть всё равно дует: лучше б дыры заделали!". И теперь, испробовав на своей шкуре прелести архитектуры остроухих, я не могу с ней не согласиться. Например, в данной комнате, по задумке, явно должны жить дамы. Причём от слова "дам". Всё в розовом цвете и мерзких рюшах, везде вязкая мягкость и закруглённые углы - в общем, место явно способствовало развитию лёгкого маразма. А уж после таких разговорчиков...
   Слава всем персонажам фольклора, глава Клана своим присутствием нас не почтил. Расспрашивал (читай: вежливо допрашивал) нас желтоглазый Тэрр, что, в принципе, порадовало. Мы не лгали, на вопросы, довольно профессионально заданные, отвечали честно, быстро и без разногласий, а корсет герцогини, "слегка и случайно" разошедшийся на груди, всё же отвлекал эльфёнка от общих тем. В общем, всё шло отлично, пока Тассера ненавязчиво не уточнила:
  - Надеюсь, нас в скором времени отпустят?
   Желтоглазый цинично усмехнулся:
  - Боюсь, миледи, ваши надежды не оправдаются. Но не переживайте - вам ничего не грозит. Слуги покажут вам ваши комнаты.
   Не успели мы возразить, как в комнату вплыла человеческая девчонка, бросившая на желтоглазого весьма откровенный взгляд. Тэрр её проигнорировал, так как все ещё жадно пожирал Тасс глазами. Служаночка мгновенно просекла ситуацию - я почуяла волны ярости, исходящие от хрупкой черноволосой красотки, и, не удержавшись, послала ей насмешливую улыбку...
   Я легко потянулась и тихонько фыркнула: судя по прощальному взгляду чернули, мы с герцогиней огребли себе очередного врага. В душе поднялась волна спортивного азарта - что ж, поиграем!
  
   Устроившись на подоконнике, я любовалась ночным небом, изредка поглядывая на дрыхнущую герцогиню. Она уснула мгновенно, как уходящий в спячку зверёк; ресницы и во сне тревожно подрагивали, а под глазами залегли глубокие тени - всё же, она очень утомлена. Говоря откровенно, влипла Тасс конкретно - и я вместе с ней. Нет, возможность уйти и бросить её есть даже сейчас - но я не сделаю этого никогда. Потому что наши боги учат возвращать долги...
   Мне вдруг вспомнилась вся наша история от начала до конца.
   Моя мать работала гувернанткой при юной блондинистой герцогине. Девчонка была старше меня всего на два года, но ненавидели мы друг друга люто, так, как только умели.
   Вокруг Тасс тогда вертелись все дворовые девочки, беспрекословно подчиняясь ей; я её господства не признавала. Даже смешно вспоминать, какие только пакости мы друг другу делали: подсиживали, подстраивали каверзы... Помню, она "случайно" толкнула меня в бочку с вином, после чего я долго икала и видела странные цветные картинки. А потом, в день её десятилетия, должен был состояться её первый вальс. Она блестяще танцевала, но в тот вечер помешал червяк, брошенный "кем-то" ей за шиворот...
   А потом было осиное гнездо в моей комнате, прикрытое горшком...
   И ослиная моча в чаше с её утренним напитком...
   И мои волосы, резко поменявшие цвет с тёмно-каштанового на болотно-зелёный - как невинно пояснила герцогиня, под цвет глаз...
   А потом умерла мама. Смерть вышла на редкость глупой: она пошла в лес за новыми травами для зелий и поскользнулась на склоне. Упала неудачно - сломала шею. Итог очевиден...
   И я много часов подряд сидела и молча смотрела в окно на зелёные деревья, ни на что не реагируя. Изредка ко мне кто-то подходил, но я отмалчивалась в ответ на все вопросы.
  И тут в комнату вошла женщина. Даже в том своём состоянии я обратила на неё внимание: копна чёрных волос, ярко подведенные глаза и трость в руке. Привел её наш управляющий, старый, лысоватый, худой, как палка, полукровка, которого я откровенно не любила.
  - Я думаю, она подойдёт вам, госпожа. Гляньте, какая милашка! И никто её не хватится! Самое то для шлюхи! И я ведь недорого прошу...
   Я застыла в ужасе, как зверёк, увидевший змею. Женщина тем временем плавно скользнула вперёд и приподняла мой подбородок, разглядывая лицо на свет:
  - Да, миленькая, хоть и замученная. Но у меня достаточно клиентов, которым нравится молодняк... Сколько ей?
  - Вроде десять, - отозвался управляющий. Гостья провела рукой по моим губам. Не знаю, что она хотела посмотреть, может, качество зубов, но я извернулась и, неожиданно для себя самой, укусила её. Женщина грязно выругалась и наотмашь ударила меня по щеке. Я отлетела к стене...
  - Руки убери, мразь, - прошипел от двери подозрительно знакомый голос. Я обернулась и увидела взбешенную Тассеру. Молоденькая герцогиня молнией метнулась вперёд и прикрыла меня собой, создавая в руке сгусток огня.
  - Пошла вон, - бросила Тасс, глядя женщине в глаза, - А то от тебя останется только обугленный след на камнях. А ты, - кивок в сторону управляющего, - Знай: она - моя личная служанка. А начнёшь взбухать - навру отцу, что ты меня чуть не изнасиловал. Зная твои пристрастия - поверят. А знаешь, как папочка за такое накажет?..
  Управляющий позеленел и стал похож на своего папу-гоблина больше, чем когда-либо. Тассера презрительно хмыкнула и повернулась ко мне:
  - Тан, идём. Тебе надо поесть - мне тощие служанки ни к чему...
   Я вздрогнула, выныривая из воспоминаний. Не думаю, что когда-то смогу оплатить этот долг...
   Тассера застонала во сне. Я подошла поближе и положила руку ей на лоб, вытягивая дурные эмоции. Подруга успокоилась и улыбнулась, а я тихонько выскользнула из комнаты. Говорят, Лассат особенно красив ночью. Что ж, гулять нам не запрещали, всё равно не спится - так что, проверю.
  
   Я уже говорила, что эльфы - плохие архитекторы? Уточняю: они - прогрессивные архитекторы! Я просто не знаю, какие новейшие галлюциногены они принимали перед тем, как строили это чудо техники, по недоразумению именуемое Дворцом Лассата. Представьте: я вот уже три часа блуждаю по бесконечным коридорам, закрученным, как извилины гения, и никак не могу попасть в хоть какое-то смутно знакомое место! Я уже успела повидать и статую основателя Лассата, и гобелены времён начала первой Войны Кланов, и даже статуэтку, изображающую двух эльфиек, застывших в очень откровенной позе. Собственно говоря, на эту скульптуру я сейчас и любовалась, восхищаясь гибкостью увековеченных в камне девчонок - я б, пожалуй, даже после тётушкиных уроков так не изогнулась! Хотя тот, кто ваял сей шедевр - явно извращенец...
   Коридоры, коридоры... и никого. Куда я забрела? По моему скромному мнению, тут должен быть хоть кто-то! Это же дворец, а не пустырь!
   После ещё получаса блужданий я вышла на громадный балкон, с которого открывался вид на город. Я потрясённо застыла: луна, огни, ветер... Луна... Полнолуние! Ой...
  
   Я хотела было отступить в тень, подальше от навязчивого бледного света, но безнадёжно опоздала - он уже заполнил всё моё сознание, напрочь вымывая из него здравый смысл. Я гибкими шагами подошла к перилам и присела на них, поглубже вдыхая терпкий запах ночи. Мр-р, хорошо-то как! Я поджала ноги и улеглась на тоненькой каменной полоске, ежесекундно рискуя рухнуть вниз и преодолеть в бреющем полёте все десять этажей, отделяющих меня от любимой матушки-земли. Ночь обнимала меня, ласковая и жестокая, бессильная и могущественная, прекрасная и опасная - настоящая женщина, самая первая из тех, что пришли в мир. Днём властвуют мужчины: они правят государствами, командуют полками, принимают решения, но Ночь - час Женщины...
   Я улыбнулась, уловив за спиной чьё-то присутствие. Там, в тени коридора, кто-то стоял и изумлённо разглядывал меня. Я автоматически изогнулась пособлазнительней, а в крови пряным вином закипел азарт. Захотелось расслабиться, сбросить с себя напряжение последних сумасшедших дней...
   Захотелось потанцевать...
   Помню, когда тетушка учила меня танцам, она заставляла меня, обутую в туфельки на тончайшем высоком каблуке, отплясывать на тонкой деревянной доске по несколько часов. Не пропадать же таким талантам! Я легко поднялась над звенящей высотой и сделала пару гибких движений, буквально кожей ощущая, как изумление случайного наблюдателя переходит в самый настоящий столбняк. Мне стало смешно: ещё не такое увидишь, милый! Легко выгибаясь, я поднялась сначала на колени, а потом и ногами встала на тонкий каменный парапет...
   Адреналин забурлил в крови, смешиваясь с эмоциями наблюдателя, чистыми и сильными. Боги, как вкусно... я пила его ощущения, танцуя всё быстрее. Ночь, опасность, луна, чужое восхищение и желание - вот что нужно таким, как я. Я сделала волну, потом прогнулась назад, чувствуя, что ноги чересчур напряжены, что ещё немного - и рухну вниз, но это так мало волновало! В душе ещё много боли, много страсти, много несказанного - того, что нужно станцевать...
   Итог был предсказуем - на следующем пируете я всё же оступилась, колени подогнулись, и моё тело начало неумолимо скользить в сторону гостеприимной смерти. В тот же миг страх моего зрителя накрыл меня с головой - он боялся, что не успеет...
   Успел - сильные руки в последний момент обхватили меня поперёк туловища и втянули обратно на балкончик. Я прижалась к нему, кожей ощущая его эмоции, втягивая их в себя. Небо, какое наслаждение...
   Меня резко, почти грубо ухватили за плечи и развернули к себе. Я с искренним любопытством уставилась на очередное создание, которому "повезло" столкнуться со мной в полнолуние. Тёмные волосы, светлые, желтовато-серые глаза, небольшой шрам на смолянистой брови... Не такой уж красавчик - по эльфийским меркам, по крайней мере. Но такое лицо уж точно не забудешь...
  - Спятила? - прошипело дивное видение, приблизив своё лицо к моему, - А если б меня рядом не было? Ты б в пропасть рухнула, ты это понимаешь?
   Я проказливо улыбнулась:
  - А тебе какое дело, эльфёнок? Думаю, мостовую потом не тебе отчищать!
   Он изумлённо застыл, глядя в мои глаза, сейчас наверняка отражающие свет луны. На мгновение у несчастного просто отобрало дар речи - видимо, с ним редко разговаривали так невежливо. Я только улыбнулась шире, хищно прищурившись, и тут эльф меня удивил: его глаза резко приобрели вполне нормальный размер, а вулкан эмоций сменило холодное, расчетливое любопытство. Следующий вопрос прозвучал резко и неожиданно властно:
  - Кто ты?
   В душе наконец-то звякнул тревожный колокольчик, пробиваясь сквозь навеянный луной дурман.
  - Тан, служанка миледи Тассеры, - отозвалась я, чувствуя, как ко мне медленно возвращается способность здраво мыслить. Сама того не желая, я затравленно зыркнула в ночное небо и мгновенно поняла причину внезапного озарения: Ночную Госпожу, как её называют оборотни, медленно заволакивали тучи...
   От созерцательной деятельности меня отвлёк тихий смешок. Я повернула голову - и с ужасом вспомнила об эльфе. Мать моя псих, что я наделала!
  - Это ты-то служанка? - тем временем уточнил мой новый знакомый, - Брось, малышка, я не о том спрашивал.
   Его откровенно ласковый тон мне нравился всё меньше и меньше. Глядя мне в глаза, он приподнял мой подбородок - осторожно, бережно, но у меня возникло ощущение, что стоит только ему чуть повернуть руку - и я рухну к его ногам сломанной куклой. Стало страшно, и его ласковый голос только прибавил острых ощущений:
  - Итак, вопрос номер два - кто ты? - мурлыкнул он, поглаживая меня по подбородку. Ветер гнал тучи всё дальше - ещё немного, и меня снова подчинит лунный свет; мой страх уже начал медленно преображаться в какое-то другое чувство, а лёгкая дрожь становилась такой приятной...
   Не придумав ничего лучше, я тихонько заплакала. Слёзы побежали по щекам, оставаясь солью на губах.
  - Я Тан, - зашептала я, - Я служанка. Я ничего не знаю о своих родителях. Пожалуйста, не трогайте меня. Я хочу в свою комнату. Я не думала, что вы на меня смотрите.
   Он фыркнул:
  - Очень правдоподобно!
   Луна почти полностью показалась из-за туч, и я уставилась на эльфа с настоящей мольбой во взгляде, чувствуя, как там, где меня касаются его пальцы, по коже расплывается приятное тепло. Уж не знаю, что его убедило: то ли мой взгляд, то ли дрожание в голосе, которым я прошептала:
  - Пожалуйста! - но он хмыкнул и повёл меня за собой.
   Шли мы молча, но я постоянно чувствовала на себе его изучающий взгляд - это нервировало. У двери я, сцепив зубы, вежливо с ним попрощалась.
  Пару минут он насмешливо на меня смотрел, после чего вдруг выдал:
   - Дура.
   Однако...
  - Почему?
  - Зачем шляться в одиночестве по незнакомому замку? Проблем мало? Я вообще не понимаю, почему ты там не погибла! К твоему сведению, в этом крыле всё проклятиями пропитано.
   Я чуть не ляпнула, что на меня никакие проклятия не действуют, кроме тех, что и так в крови, но вовремя прикусила язык. Вместо этого я уточнила:
  - А что там произошло?
  - Не твоё дело, - бросил эльф, вперив в меня ледяной взгляд, - Ещё раз пойдешь куда-то без разрешения - закрою в комнате. И никогда не спорь с моими приказами, девчонка!
   Выдав это, он пошёл прочь и уже на ходу бросил:
  - Приглашаю вас завтра на завтрак, миледи. Думаю, там мы вернёмся к прерванному разговору...
  Так, Тан, спокойно. Ты добрая, тихая и скромная. Ты никого никуда не пошлёшь. Ты мягко улыбнёшься этому дитю аборта, осторожно откроешь дверь и тихо, медленно её прикроешь. Ты спокойна...
  - Тан, ты где была?! - воскликнула Тассера, - Полнолуние, ты забыла?!
   Я нежно улыбнулась, танцующим шагом подошла к столику - и с размаху опрокинула всё с него на пол.
  - Значит, это я дура? - бешено прошипела я, - Я девчонка?! Ты у меня по струночке ходить будешь, остроухий...
   У Тассеры отпала челюсть. В комнате где-то с минуту стояла полная тишина, после чего герцогиня буквально зашлась в приступе хохота. Я изумлённо смотрела, как подруга сползает по стеночке, не в силах удержаться на ногах.
  - Хотела бы я посмотреть на того, кто так тебя уделал, - промурлыкала Тасс, встретилась со мной взглядом и благоразумно замяла тему: - Уже утро скоро. Может, хоть немного поспим?
  
  
  Глава 8
   Хорошие девочки - это плохие девочки,
   которые никогда не попадаются.
  Не успела я свернуться клубочком в кровати, как в дверь кто-то постучал.
  - Видно, сегодня нам поспать не суждено, - печально резюмировала Тассера. Я согласно рыкнула и пошла открывать.
   Резко рванув ручку, я нос к носу столкнулась с желтоглазым Тэрром. Увидев меня, одетую только в короткую рубашку, красующуюся всклоченной копной волос и взбешенным взглядом, эльфёнок опешил и, кажется, забыл, зачем пришёл.
  - Ну, чего не спится ночью тёмной? Мы не обязаны исправлять недочёты других дам, так что хватит таращиться на мои ноги! Пришёл зачем? - решила я поторопить мыслительный процесс гостя.
   Тассера за моей спиной подозрительно закашлялась. "Тан, подруга, ты - скромная служанка, забыла?" - осторожно уточнила она. "Я - скромная служанка, которой всякие желтоглазые уроды не дают спать!!!" - подумала я в ответ, но взгляд слегка смягчила.
   К чести эльфа, существом он оказался закалённым - из прострации выпал быстро, после чего вежливо сказал:
  - Я просто пришёл напомнить, что вы на утро приглашены к Эррару, Главе Клана Ночи.
   Вот чтоб тебе тесак туда и прокрутить! Почему мне везёт, как скелету?!
  - Что значит - напомнить? - слегка опешила Тасс, - Нас никто не приглашал!
   На лице эльфа расплылась пакостная ухмылка:
  - Если верить Главе, он уже высказывал приглашение одной из вас. Он попросил меня напомнить о нём, поскольку у Главы много дел, встаёт он рано - а вы, возможно, захотите подготовиться...
   - Если Глава нас приглашает - значит, понимает, что мы хотим предстать перед ним во всей красе, и даст нам на это немного времени, - пропела я, - Спасибо, Тэрр, пусть за нами зайдут утром, - и захлопнула дверь.
   Юная герцогиня впала в подозрительную задумчивость. Провожаемая её пристальным взглядом, я спокойно подошла к кровати и зарылась в лёгкое одеяло. Когда я уже собралась отбыть в мир грёз, подруга выдала, наконец, мысль:
  - Боги, и она ещё МЕНЯ называет оторвой! - выдохнула она. Мы переглянулись, и нас скрутил приступ истерического хохота. Да, представляю, как это выглядело со стороны: небо за окном уже сереет, из-за чего розовато-белая отделка комнаты выглядит ещё более устрашающе; на кровати с помпезным балдахином, под которым нежелательно спать людям с клаустрофобией или просто "активно отдыхать" - ещё обвалится! - разлеглись две полуголые, всклоченные девицы и угорают со смеху.
  - Ну, что, готовимся к эпическому завтраку? - уточнила Тассера, тряхнув копной волос, - Я так поняла, Глава уже твой клиент? Эх, не люблю быть третьей лишней!
  - Третий - не лишний, третий - запасной! - на автомате выдала я одну из любимых тётушкиных фраз, - А вообще - давай ещё поспим!
   Тасс подозрительно глянула на меня:
  - А завтрак? Нам собраться надо...
  - Подождёт! Он же мужчина... - муркнула я, устраивая себе уютное гнёздышко из одеяла и подушек.
  - Ну, тебе виднее, - хитро прищурилась Тасс и тоже завалилась спать. Уже через минуту её дыхание выровнялось. Я же с тихим вздохом перевернулась на спину и осторожно позвала силу. Мне позарез нужно было кое с кем поболтать...
  
   Оббитый бархатом диван в незнакомой мне комнате, мягкий свет светильника, женщина, небрежно закутанная в махровый халат...
  - Тётушка!
  - Тан, ты - чудовище! У меня тут небольшое дельце! Прикинь его реакцию - любовница, с которой только что в постели трепался о пылкой страсти, вдруг хлопнулась в обморок! Цени - для тебя на такие жертвы пошла!
  - Скажи спасибо, что не в процессе! - огрызнулась я.
  - Чур тебя! - фыркнула тётка, - Ещё чего не хватало! Ну, судя по всему, проблемы с эльфятами ты разгребла и без меня? Вот и отлично. Как только полностью освободишься, приезжай в столицу империи - я тебе такое местечко подыскала... Тан?
  - Хм, тётя...
  - Ты так и не решила проблемы с эльфами?! Прибью!
   - Тётя, не нервничай, - попросила я.
  - Не нервничать?! Ты вообще где?!
  - В Лассате.
  - Чтоб тебя...
  - Валяй.
  - Хамка! Не бережёшь старую больную женщину!
  - Мы почти ровесницы!
  - Я на сто пятнадцать лет старше!
  - Поклёп, всего на сто четырнадцать!
  - Всё равно! У меня уже не то здоровье, чтоб терпеть твои выходки!
  - Кстати, о здоровье: у тебя опухли губы и три засоса на шее. Советую ванну с травами - помогает...
  - И в кого ты такая, а? Со старшими нужно разговаривать вежливо!
  - Как ты? - уточнила я, припомнив грандиозные разборки, которые устраивала тётушка престарелым соседкам-травницам.
  - Ладно, думаю, ты пришла не за этим, - свернула тётка тему, - Спрашивай, дитя моё!
  Я фыркнула:
  - Вопрос: что за проклятие висит над одной из башен дворца?
   Тетка вздохнула:
  - Не думаю, что это важно.
  - И всё же...
  - Тан, видишь ли, это довольно грязная история. Я не думаю, что она может быть тебе полезна...
  - Тётушка, эта информация мне нужна.
  - Ну, как знаешь! Слушай. Я расскажу тебе ещё одну сказочку о прекрасных принцах и принцессах. Только, как всегда в реальной жизни, она не слишком добрая. Начинается она банально: в семейке Главы Клана Ночи родился талантливый во всех отношениях, очень красивый мальчик. Им восхищались, и его обучали, как преемника отца. Когда ему было двадцать три (а по эльфийским меркам это, уж поверь, ничтожно мало) в Клане начались брожения - назревал конфликт с одним из древних родов. Чтоб восстановить равновесие, Глава женил своего сына на представительнице агрессивного семейства, которой к тому времени стукнуло восемьсот. Сама понимаешь, мнение сыночка не учитывалось вообще - а он её ненавидел. Дико, люто, так, как умел. Она строила против него интриги, путалась в его играх - а он в лоб ей завёл себе громадный гарем. Кого только там не было - на любой вкус: эльфийки разных кланов, и оборотни, и люди. Даже одна демоница была! Кстати, очень приятная девчонка...
  - Ты её знала?!
   Тётка глянула на меня, как на полную идиотку:
  - Конечно. Сама суди: я в этом гареме полгода прожила!
  Н-да, чем больше я узнаю тетушку, тем больше опасаюсь за собственное будущее...
  - Короче, я спешу, не перебивай старших. К тому времени он стал Главой Клана, возможности у него были те ещё. Сыночка он себе уже сделал - и отправил в дальнюю крепость, подальше от влияния мамочки. Долг перед родиной выполнен - можно и погулять: в гареме чуть ли не каждую неделю появлялись новинки. Законная супруга возмущалась, но терпела: в конце концов, и она была не лыком шита. Одно её пристрастие к маленьким девочкам чего стоило! Но потом Глава Клана сильно привязался к одной из новеньких человеческих девушек...
   Тётушка замолчала, а взгляд её затуманился. Я с изумлением наблюдала, как смягчаются резкие черты её лица, а в глазах появляется отблеск чего-то, что она, может, и хотела б забыть... но никогда не сможет.
   - Он, может, и не любил её... Но дорожил ею больше, чем кем-либо. Она не просила его об этом - но он распустил гарем. Просто для того, чтоб она осталась... И уж этого его законная супруга стерпеть не смогла. Достаточно сказать, что проклятье - её рук дело.
   Тётка помолчала и тихо спросила:
  - Ты видела статую? Две девчонки?
  Я, с опаской поглядывая на тётку, кивнула.
  - Это две мои подруги из гарема, которых я упросила остаться в Лассате. До сих пор кляну себя за это! Я ж говорю, эта извращенка очень любила молоденьких девочек - и проклятие, наложенное на крыло, где был когда-то гарем, она замкнула именно на них...
   У меня ком подкатил к горлу:
  - Эти скульптурки?..
  - Да, - сухо бросила тётка, - Да. Эта шизофреничка вообще поехала от ревности и наркоты, которую очень уважала, и решила таким образом обстряпать своё самоубийство. Теперь все, кто оказывается в той части замка, просто растворяются в чёрной ауре проклятия. Был человек - и нет. Это не касается только кровной родни той эльфийки и таких, как мы с тобой. Ну, и ещё, может, высших демонов. Весело?
   Я заглянула в пустые глаза собеседницы, медленно подошла к ней и обняла. Она вздрогнула, словно очнувшись, и скептически глянула на меня:
  - Кстати, а как тебе Эррар? Скажи, милашка?
  Я кисло зыркнула на тётку, но её это только раззадорило:
  - Его папаша в постели был неповторим. А как тебе этот?
  - Не пробовала.
  - Я что, зря потратила на твоё обучение лучшие годы жизни?! - патетичный всхлип, - Или он тебе не понравился?
  - Не понравился! Высокомерный, наглый, считает себя центром вселенной!..
   Тётка закивала с умным видом.
  - Ясно. Значит, этот вопрос мы обсудим через полгода. Удачи!
  
   Утро для меня началось со стука в дверь, на который моя несчастная больная головушка отозвалась равномерным гулом. Рядом Тассера пробормотала что-то явно ругательное. Я согласно фыркнула и попыталась спрятаться от навязчивых звуков в ворохе подушек. Помогло мало: долбодятел за дверью замолотил с новой силой, да так, что бедная деревяшка заходила ходуном.
  - Тан, открой!! - простонала Тасс замученным голосом, но я не поддалась на провокацию:
  - Я ночью открывала, помнишь? Теперь твоя очередь!
  - Ты жестокая!
  - О да, я злобная садистка!
   Тассера, ежесекундно постанывая, поплелась к двери. На пороге обнаружилась давешняя черноволосая служанка.
  - Миледи, идемте, я вас проведу, - затянула было она, но тут разглядела неумытых, непричёсанных и ненакрашенных нас и буквально подавилась воздухом: - Как? Вы не готовы?!
  - А что, не заметно, да? - противным тоном уточнила герцогиня. Давно за ней замечала: темноволосых девчонок, за исключением разве что меня, она нутром не переваривала. Особенно по утрам...
  - Глава Клана ждёт вас!
  - Это его личные проблемы.
  - Он приказал мне привести вас к нему!!!
  - А вот это уже твои личные проблемы.
  - Вас накажут!! Глава не потерпит такого обращения!!!
  - Накажут разве что нерасторопную служанку, которая не успела вовремя разбудить гостей, милочка. И учти: я не позволю прислуге, пусть и эльфийской, поднимать на меня голос! Пошла вон!
   Чернуля на пару мгновений застыла, полыхая карими глазами, после чего пулей вылетела в коридор. Я похабно усмехнулась:
   - Ты была неподражаема. Правда, я б за такое выбила б тебе пару зубов...
   Тасс фыркнула:
  - Тьху на тебя! Сравнила себя с этим быдлом!
  Я чуть нахмурилась:
  - Ты б осторожней. В ней чувствуется что-то опасное. Уж не знаю, что она здесь делает, но...
  - Да что особо гадать? Девочка облегченного поведения!
  - Такие часто добиваются многого. У меня насчёт неё предчувствие... странное... Ладно, хватит лирики! Собираемся?
  - Собираемся.
  
   В чём нам с Тасс никогда нельзя было отказать - так это в оперативности сборов. Помню, ещё в годы буйного детства мы частенько прибегали в крепость из леса всего за пару минут до начала бала, причём за это рекордное время Тасс нужно было помыть, одеть, накрасить, надушить, причесать - в общем, список впечатлял. Хорошо ещё, что герцогиня сразу освоила заклятье быстрой просушки - остальное уже было делом техники. Так что, когда минут через двадцать к нам заглянула черноволосая в компании Тэрра, мы, уже при полном параде, как ни в чём ни бывало, сидели и болтали о пустяках.
  - Что так долго? - пропела я, кокетливо наматывая на палец локон, - Мы уже и проголодаться успели.
   Тэрр скосил на брюнеточку откровенно нехороший взгляд. Служаночка позеленела, а карие очи запылали огнём мстителя. Судя по выражению лица Тассеры, она мне едва не зааплодировала.
  - Идёмте, леди. Глава приготовил вам сюрприз! Думаю, он вас порадует, - проговорил вдруг желтоглазый с улыбочкой палача. Мы с Тассерой озадаченно переглянулись.
  "Тан, ты же видела этого Главу. Что от него можно ждать? Надеюсь, этот сюрприз нас не порадует, так сказать, до смерти?"
  "В прямом смысле, думаю, нет. Но очень велика вероятность того, что от лицезрения этого сюрприза нам захочется сдохнуть..."
   Тасс невесело хмыкнула, и мы церемонно двинулись по направлению к столовой. Я хмурилась: какое-то странное ощущение не давало покоя, но использовать силу не рисковала, а чутьё после изматывающих ночных разговоров было основательно подпорчено. В общем, я приказала себе плюнуть на всякую ерунду и просто идти вперёд...
   Глава Клана ждал нас в относительно небольшой уютной гостиной, обставленной в серебристо-чёрных тонах. Сам он, одетый в той же цветовой гамме, небрежно развалился в высоком кресле, больше похожем на трон. Нас он встретил откровенно предвкушающей улыбкой и заинтересованным взглядом, большая часть которого, правда, досталась моей фигурке в обтягивающем алом платье.
  - Рад, миледи, что вы смогли выспаться, - заметил он со смешком, - Окажете ли вы мне честь украсить мой сегодняшний завтрак?
  - В качестве первого или второго? - уточнила я деловито. Тассера, застывшая рядом, подозрительно покосилась на меня. Да, когда я его вижу, меня клинит! Что тут поделаешь?
   Бровь эльфа взлетела вверх явно отрепетированным движением:
  - Я ожидал, что ты поиграешь в служанку хотя бы на начале разговора. Ну, если так... Не обижайся, малышка, но ты у меня на второе! - и оскалился. Вот...
  - Тогда я ем только первое, - спокойно заметила подруга, - Хоть это и не радует - я уже дико проголодалась!
  "Тасс, спасибо!"
  "Да не за что. У тебя такое лицо было, будто ты ему сейчас врежешь!"
  - Ох, миледи, простите. Присаживайтесь! Приятного аппетита. Я пока воздержусь - подожду одного гостя. Он должен явиться с минуты на минуту...
   Вот тут-то до меня дошло, что за ощущение меня настораживает. Я буквально онемела и застыла, в бешенстве глядя на него. Глава Клана, конечно же, поймал мой взгляд и шаловливо улыбнулся:
  - Тан, что же вы не едите?
  - Ну ты и сволочь! - выдохнула я.
  - И ты мне нравишься, малышка! - рассмеялся он, блеснув равнодушными звериными глазами, - Но я ещё даже не принялся за первое. Не так приятно, как ты, но, увы, необходимо...
   У Тассеры округлились глаза: "Тан, что стряслось?".
  Я только вздохнула и подумала: "Тасс, у нас сейчас будут гости. Ты, главное, будь очень спокойна..."
  "Издеваешься?!?"
   Глава, насмешливо наблюдавший за нами, отвлёкся и приветливо улыбнулся кому-то за нашими спинами. Моё чутьё составило окончательную картину происходящего.
  "Тан, обернись, только медленно" - посоветовала я и сделала то же самое. В комнату как раз входил высокий красивый парень, зеленоглазый и темноволосый, с циничной усмешкой на губах...
   И с аурой Высшего некроманта...
   Я услышала, как герцогиня рядом со мной судорожно вздохнула. Меня захлестнула бешеная волна её эмоций: страх, страсть, злость, радость... и он ощущал то же самое. Несмотря на это, глянуть на неё он позволил себе только мельком, после чего перенёс внимание на Главу Клана, откровенно наслаждающегося ситуацией.
  - Лорд Ласт, вы оказали мне честь. Я давно хотел увидеться с вами, но вы не желали мне предоставлять такой возможности... Повезло, что ваша невеста куда как дружелюбней относится к эльфам! - последняя фраза в устах Эррара прозвучала на редкость двусмысленно.
   "Тан, я тебя понимаю, - подумала Тассера отстранённо, - Эту тварь хочется просто прибить - чтоб не мучился..."
  - Лорд Эррар, я рад, что вы оказали мне и моей невесте достойный приём. Со своей стороны, рад видеть вас. Раньше ваши решения я мог знать только от любезных представителей рода Варр. Должно быть, у вас по-настоящему доверительный отношения...
   Теперь я чуть не зааплодировала жениху Тассеры. Однако! Эльфа он смог-таки задеть: прищур глаз Эррара стал чуть хищней. Чувствую, это будет весело...
  
  Глава 9
   Бибилия учит любить ближнего своего,
   а Камасутра объясняет, как именно...
   Не дожидаясь приглашения, Ласт спокойно прошёл в комнату и устроился в пустующем кресле. Я прищурилась, разглядывая его, но так и не смогла понять, что в его ауре меня так настораживает. Тем временем мальчики покончили со взаимными разглядываниями и приступили, собственно, к разговору.
  - Итак, я думаю, что в связи с такой встречей нам есть, что обсудить, - заметил Эррар, - Насчёт упомянутого вами дома Варр - думаю, вы не можете не знать о заговоре против правящего рода, который, к счастью, был раскрыт. Однако мне доподлинно известно, что некроманты были союзниками мятежников; знаю я и то, что именно вы были против подобного союза. Именно потому я не послушал советников и не вывесил голову вашей невесты на шпиле наказаний.
   Мы с Тассерой потрясенно переглянулись, а Ласт холодно заметил:
  - Это очень мило с вашей стороны. И разумно, как ни крути - отрезанный орган быстро протухнет...
  "Убью сволочь!!!" - рыкнула Тассера мысленно. Каково же было моё удивление, когда в наших головах всплыла ответная дума некроманта: "Сама виновата!". Глаза Тасс непроизвольно округлились. Однако, силён...
  - Лорд Эррар, при всём моём почтении, я предлагаю перейти к конкретике, - спокойно продолжил тем временем Ласт, - Тут нет никого, перед кем можно б было ломать комедию. Я прекрасно понимаю, что просто так мою невесту ты не отпустишь, потому: говори, что тебе нужно.
  Эррар фыркнул:
  - Во-первых, мне нужен торговый договор с некромантами и дружеское соглашение. Во-вторых, мне нужны Актарр и Аранарр иш Варр, что вполне предсказуемо.
   Брови Ласта взлетели вверх:
  - Они смогли удрать? - косой удивлённо-разочарованный взгляд на Эррара, - Шустрые ребята.
   Глаза Главы потемнели, а ухмылка стала откровенно опасной:
  - Да, но проблемы это твои, а не мои: я упустил заговорщиков, а ты - любимую. Уж поверь, второе для правителя куда опасней, чем первое! Так что теперь братики Варр - твоя забота: пока они не будут у меня - и пока не будет договора! - тебе придётся покантоваться без невесты. Увы, как говорили древние, за любовь всегда приходится платить!
   Ласт прищурился.
  - И ты так уверен, что я соглашусь на такое? Невест в мире ой как много...
   Глава снисходительно улыбнулся:
  - Ты пришёл в одиночестве в гости к Главе вражеского Клана, торгуешься с ним на откровенно невыгодных для тебя условиях - и это после того, как она от тебя сбежала, выставила идиотом и сама угодила ко мне в лапы. Насколько я тебя знаю, любую другую ты б на сегменты поделил и за малую толику этого. И потом...
   Я даже не успела заметить, когда Глава выплел это заклятье - но секунду спустя сгусток чистой боли летел к Тассере. Ласт метнулся наперерез...
  - Вот тебе и ответ, - заметил Глава печально, наблюдая, как некромант пытается вдохнуть воздух после нескольких судорог, изогнувших тело, - Потому ты сделаешь, как я сказал.
   Я мёртвой хваткой вцепилась в Тасс, которая порывалась то ли кинуться к Ласту, то ли выцарапать глаза Эррару. И то, и другое, по моему мнению, было не слишком разумно. Глава насмешливо прищурился, наблюдая за мной.
  - Что ж, ко второму мы перейдём позднее. Я вас сейчас оставлю - думаю, вам есть, о чем поболтать.
  - Урод, - прошипела Тасс. Эльф только хмыкнул и вышел, осторожно прикрыв за собой дверь.
   Я облегчённо вздохнула и разжала руки, в который раз мысленно поблагодарив одну свою родственницу за изматывающие тренировки: удержать герцогиню на месте было ой как непросто. Тасс сразу же метнулась к Ласту. Некромант выглядел неважно: дыхание тяжёлое, голова безвольно опущена, неподвижно лежащее тело...
  - Тан, что ты стоишь! Помоги ему!!
   Я метнулась было вперёд, но прислушалась к чутью и осталась на месте. Тем временем подруга продолжала тормошить жениха:
  - Ласт, очнись!
   Ноль реакции. Тассера затряслась, как в лихорадке, по щекам покатились слёзы:
  - Тан, что с ним? - плачущим голосом спрашивала она, - Тан?? Он умирает?!?
   Я покосилась на некроманта - того начало слегка потряхивать. Тассера наклонилась ещё ниже...
   Ласт, воспользовавшись этим, ловко извернулся и сцапал герцогиню в объятия, хохоча уже в голос. Тассера возмущенно заверещала что-то матерно-прочувственное, но парень поступил умно: банально закрыл ей рот поцелуем. Вырываться Тасс сразу перестала, и парочка, кажется, слегка увлеклась. Я закатила глаза и бочком стала пробираться к выходу, старательно делая вид, что меня здесь нет. Когда я уже протягивала руку, чтоб открыть дверь, Ласт с явным сожалением прервал очередной поцелуй и мягко заметил:
  - Милая, верю, что тебе не терпится, но нам нужно кое-что обсудить...
   Тассера натурально зарычала, я покосилась на некромантика с явным уважением: начинаю понимать, за что все эльфы так не любят его Клан. Если они там все такие...
  - Может, мне выйти? - всё же уточнила для проформы.
   Ласт тихо хмыкнул:
  - Нет уж, милочка. В конечном итоге, это ваши общие художества, девочки.
  Я вздохнула и с откровенным сожалением отошла от двери.
   Ласт легко поднялся с пола, подхватив Тасс на руки, и устроился в кресле, притянув невесту ближе. Кажется, Тассера начала возмущаться, но парень запихнул ей в рот маленькое пирожное, к которым у подруги была непреодолимая слабость. Жевать и ругаться одновременно - это, конечно, можно, но уже куда как проблематичней.
  - Итак, девочки, а теперь поговорим серьёзно, - сказал он неожиданно резким, властным голосом, - Как я понимаю, обращаются с вами нормально?
  - Да, - отозвалась Тасс, - Никаких проблем с тех пор, как мы гостим у Главы. Он, конечно, сволочь...
  - Эррар? По сравнению с папочкой он просто душка. А до того, как вы очутились тут, проблемы были?..
   Вопрос был задан спокойно, но я ощутила страх парня. Да уж, почти завидую Тасс. Если б я до того, как помогла ей сбежать, хоть раз увидела их вместе - сама б её к нему в спальню затолкала!!
   - Нет, у чокнутых братиков в гостях мы пробыли совсем недолго, - быстро ответила я, - Правда, я так и не поняла, как вас угораздило с ними связаться?
  Облегчение некромантика накрыло меня с головой. Вот интересно, почему я так явно ощущаю его эмоции?
  Пока я предалась философским размышлениям, герцогиня с усилием всё же проглотила очередную пироженку и выдала:
  - Ласт, слушай, ты не мог бы всю эту историю пересказать, а то мы с Тан чувствуем себя немного идиотками, потому что нам, сам понимаешь, никто ничего не объясняет.
   Парень невесело усмехнулся:
  - Ну, насколько я знаю, началось всё довольно давно. У моего отца с папашей Эррара отношения были довольно сложные. Говоря откровенно, предыдущий Глава ночных был существом экстремальным, да и папа мой - не бог справедливости и моральности... В общем, ещё лет двадцать назад мой отец подписал договор с домом Варр о поддержке восстания против Главы Клана Ночи. Пять лет назад Глава сменился, но договор-то остался! И месяц назад братцы Варр в ультимативной форме потребовали выполнения его условий. Отец не противился - только попросил поменять пару пунктов в договоре. Не знаю, чем бы это кончилось, если б двое взбалмошных девчонок не сунулись именно в тот портал, которым должна была пройти тайная делегация...
   Говорил Ласт спокойно, но выражение его глаз заставило меня немедленно сделать лицо тумбочкой и притвориться мебелью. Тассера подавилась шестым пирожным и невинно захлопала глазками. Некромант хмыкнул:
  - На меня это не действует, не старайтесь. Выдерну вас из его лап - огребёте обе!
   Я поморщилась - Ласта явно нужно было отвлекать от темы:
  - Ладненько, я думаю, остальное ты уже лично Тасс расскажешь, а я пойду, прогуляюсь...
  "Тасс, я отвлеку главу Клана где-то на часик. Вы тут пока общайтесь..."
   Подруга вытаращилась на меня, некромант тоже. Ну, как он вообще слышит наши мысленные разговоры?! Впрочем, какая разница...
   Я пакостно усмехнулась. "Челюсти с пола подберите! Комната закрывается, время у вас есть, элемент опасности опять таки... А я пойду разбираться, кто кого съест на второе..."
   Минута молчания.
  - И это чудовище мне в детстве ставили в пример!!! - наконец возопила герцогиня. Я усмехнулась и выскочила за дверь, повернув ключ в замке и быстро спрятав его в карман. Дверь зачарована, ни заклятьем, ни плечом ни вышибешь, а ключик Главе я верну, только если он очень попросит...
  
   Эррар предсказуемо ждал в соседней комнатке, попивая на пару с Тэрром вино. Увидев меня, он изумлённо вздёрнул бровь.
  - Они поболтают наедине, - мило улыбнувшись, пояснила я. Глава повернулся к Тэрру и драматично спросил:
  - Видишь, до чего я дожился? Мой замок медленно, но верно превращается в бордель...
   Желтоглазый философски кивнул:
  - За это и выпьем!
  - Нет, давай-ка помешаем нашим голубкам, а то поиски братцев могут затянуться, а мне тут младенцы не нужны, - промурлыкал Эррар, ехидно поглядывая на меня. Я только пожала плечами:
  - Может, хватит выделываться, а? Ты ведь для того и оставил их вместе?
   Глава Клана мягко улыбнулся, машинально поглаживая край бокала:
  - Какая умненькая служаночка... Конечно, насколько я успел узнать эту милашку-герцогиню, она напомнит женишку, ради чего он старается - а мне это только на руку, верно?
   Я понимающе улыбнулась, холодно разглядывая эту тварь. Он ответил мне равнодушно-оценивающим взглядом.
   Да, этот эльф на меня ОЧЕНЬ плохо влияет! Мне неожиданно - и не в тему - вспомнился тётушкин любимый анекдот про курицу, на которую наступил верховой ящер. Бойкая птичка вскочила, встряхнулась и сказала: "Ха, в нашем курятнике и не такие зажимали!" ...
   Я ласково улыбнулась Главе, танцующим шагом подошла к столу и устроилась на его краешке, повернувшись корпусом к Тэрру.
  - Он меня обижает, - пожаловалась я желтоглазому, напрочь игнорируя Эррара, - Я напьюсь. Поделишься с девушкой вином? Ну позязя...
   Я наивно похлопала глазками и ещё больше наклонилась к ошалевшему эльфу. Тот затравленно покосился куда-то поверх моего плеча и попытался осторожно отстраниться. Я только улыбнулась и потянулась рукой к нему... в последний момент резко цапнув со стола оставленный им бокал с вином.
  - Вкусно, - доверительно сообщила я Тэрру, залпом выпив до дна благородный напиток, - Я тут подумала, на столе сидеть неприлично...
  - Здравая мысль! - прошипел сзади Глава. Ему-то открывается самый интересный вид - чего он жалуется?..
  - Вот, - продолжила я, - А я - девушка приличная, - и одним движением перебралась к Тэрру на колени, открыв таким образом себе обзор на Эррара. О, заявляю авторитетно: там было на что посмотреть!
   На лице Главы Клана, обычно спокойно-равнодушном, сейчас отражалось самое настоящее бешенство! Его глаза слегка светились, зрачки сузились, черты лица заострились и приобрели хищность... Красавчик, однако! Понятно, почему Тэрр так нервно на него косится!
   Всё с этим фруктом ясно - привык, что все замечают только его и падают только к его ногам. Ещё бы, Глава Клана! Что ж, мальчик, теперь ясно, где твоё больное место...
  - Я, пожалуй, пойду, - промямлил Тэрр тем временем, осторожно ссадил меня в кресло и чуть ли не бегом рванул из комнаты. Да уж, не замечала за ним раньше такой пугливости!
   Следуя избранной роли, я разом поскучнела и принялась лениво разглядывать гобелены.
  - А этот Тэрр женат? - уточнила я как бы между прочим.
  - Кончай ломать комедию! - рявкнул Эррар в ответ, - А то будешь сидеть в темнице, пока не станешь повежливей!
   Я наивно захлопала глазами:
  - Что вы, я же просто спросила...
   Кажется, палку я всё же слегка перегнула - не успела я моргнуть, как кресло, где восседал до того эльф, опустело. Мгновение спустя мне на плечи легли чьи-то руки, и мягкий бархатистый голос негромко произнёс:
  - Ты б не играла со мной, малышка. Если не доходит, напомню - ты в полной моей власти. Думаешь, я не понимаю, куда ты ведёшь? Хочешь манипулировать мной? Наивная... ты мне на один укус!
   Я выгнулась и подняла голову. Наши губы были рядом, мы смотрели друг другу в глаза...
  - Вот-вот. Ты такой сильный, тобою манипулировать невозможно... - шептала я, приближая свои губы к его...
  - И зачем мне такой нужен?! - закончила я мысль и ловко вывернулась из его рук.
  Взгляд Эррара стал откровенно нехорошим. Я буквально почуяла его бешенство - как вкусно... и какая у него гибкая, красивая фигура...
   Честно, не знаю, чем бы этот маразм мог кончиться, если б в этот момент в комнату не вплыл Ласт.
  - Простите, я не помешал? - пропел некромант насмешливо, - Лорд Эррар, я б хотел перекинуться с вами парой слов. Наедине.
   Воспользовавшись замешательством Главы, я благодарно улыбнулась Ласту и рыбкой выскользнула из комнаты. "Сочтёмся, сестрёнка. Кстати, заклятие на двери плёвое стояло!", - долетела до меня его прощальная мысль. Я только фыркнула - что мне, всех любовников Тасс в братцы записывать? Нашёлся родственник...
  
   Тассеру я обнаружила в нашей комнате: герцогиня задумчиво общипывала ни в чём не повинную розочку. Чёрную. Красиво, однако...
  - И как прошло? - уточнила подруга, - Завидую твоей стойкости: я б скорее под верхового ящера легла, чем под эту тварь остроухую.
   Я удивлённо глянула на Тасс - в её глазах пылал огонь праведной мести. Н-да...
  - Я тоже, - сообщила я ей по большому секрету, - Так что будешь беречь мою девичью честь!
  - Как? Телом закрывать тебя от Главы Клана? Или, может, прятать под кровать, чтоб он не нашёл?
   Я ехидно ухмыльнулась:
  - Ну, первый вариант предпочтительней... А, если серьёзно, мы в ближайшее время будем притворяться сиамскими близнецами - куда ты, туда и я. Надеюсь, при тебе он будет вести себя относительно прилично.
  - Угу, относительно маньяков в подворотне, - пробурчала подруга и обиженно посмотрела на меня. Да что с ней такое?
  - Тасс, тебя какой бешеный вампир покусал? Я ради тебя, между прочим, трачу время, либидо и нервные клетки! Что уже стряслось?
   Некоторое время герцогиня отмалчивалась и дулась, но я упорно маячила у неё над душой. В конечном итоге Тасс выдала вопрос, да такой, что я чуть не села мимо стула:
  - Тан, только честно: что у тебя было с Ластом?!
   Некоторое время я таращилась на подругу, не в силах выговорить ни слова, а потом начала истерически хохотать. Когда приступ прошёл, я покрутила пальцем у виска Тасс - для наглядности.
  - Ты спятила?! Да я его сегодня впервые увидела!
  Тасс прищурилась:
  - У вас налажена ментальная связь, он пару раз косился на тебя, пока ты не видела, и очень за тебя переживает. Хочешь сказать, только потому, что ты - моя подруга?
  Я удивлённо приподняла брови. Да уж...
   - Тасс, я не знаю, но клянусь моей Кровью, моей Силой и моей Прародительницей* - я никогда не была его любовницей и не буду ею, и раньше мы никогда не пересекались, - бросила я холодно. В комнату ворвался порыв ветра, и ласковая тьма спиралями обвила моё тело. Если б произнесённое было неправдой, она убила б меня на месте...
   Волна сумрака схлынула, и я смогла разглядеть бледную Тассеру, прижавшую дрожащие пальцы ко рту.
  - Вопрос исчерпан? - уточнила я равнодушно. Герцогиня прикрыла глаза, её колотило.
  - Дура, - выдохнула она, - Ты понимаешь, что будет, если ты нарушишь эту клятву?! Ты понимаешь, чем поклялась?! С кем связалась?!
   Я резко шагнула вперед, и наши глаза оказались на одном уровне:
  - Если я переступлю через такое - значит, туда мне и дорога. Но никому, даже тебе, я не позволю разговаривать со мной таким тоном, подруга.
   Я крутнулась на мете и вышла из комнаты.
  
  * если существо, так или иначе связанное с Ночью, нарушает подобную Клятву, оно погибает, а за Гранью навек попадает в Зал Масок, лишаясь возможности переродиться и обрекая себя на вечную муку.
  
  Глава 10
   То ли жизнь прекрасна, то ли я мазохист...
   Я неслась, не разбирая дороги; хотелось одного - напиться.
   Казалось бы, ничего особого мне Тасс не сказала, только... Я с болью вспомнила презрение и ненависть в её глазах. С тех пор, как умерла мать, юная герцогиня заменила мне всех: родителей, сестру, семью... Тётушка нашла меня только три года назад, мне было уже 15, но росла я с Тассерой. И наивно считала, что сестрёнка мне верит так же, как и я ей...
   Зло тряхнула головой - нет уж, хватит, Тан! Сколько раз ты убеждалась в том, что любое чувство - вещь относительная? Вот, налицо лишнее подтверждение! И гори оно всё пламенем Бездны* - буду тем, кем меня считают!
   Я прикрыла глаза, разыскивая в переплетении аур одну-единственную. Ах, вот ты где, голубчик! Что ж тебя туда тянет-то постоянно?!
   Я зло улыбнулась, проходя мимо двух каменных девчонок, и ускорила шаг. Вскоре впереди замаячил знакомый балкончик и Глава, задумчиво рассматривающий город с высоты. Услышав мои шаги, он удивлённо обернулся.
  - Тан?..
  - А кто же ещё? Тебя, похоже, так сюда и тянет. Это мазохизм?
  - Если так, то мы оба этим страдаем, - фыркнул Эррар, пристально глянул на меня и вдруг спокойно уточнил: - Что стряслось? Нужна помощь?
   Я фыркнула:
  - Нужно напиться до разноцветных белочек. Составишь компанию?
   Эльф хмыкнул:
  - Не боишься?
   Я равнодушно заметила:
  - Сегодня - нет.
   Глава спокойно протянул мне руку, и я вложила свою ладонь в его, ни секунды не сомневаясь.
   Нас закружило в разноцветном вихре телепорта, и мне в нос ударил запах выпивки, курева и духов среднего качества. Мгновение спустя я услышала ритмичную музыку, и туман перед глазами развеялся. Мы стояли посреди зала таверны среднего качества, в которой явно собрался "цвет рас" - орки, парочка гномов, небольшая компания молодых некромантов, люди, эльфы Клана Смерти, блистающие своими легендарными снежно-белыми волосами и нереальной красотой, полуголые танцовщицы, большей частью полукровки...
  - Идеальное место для отдыха Главы Клана, - заметила я. Глаза Эррара хищно блеснули:
  - О, да! Хочешь сказать, ты меня не понимаешь?
   Я только хмыкнула и целенаправленно двинулась по направлению к стойке.
  - Бутылку оркского тас-та, пожалуйста. Для начала... Платит мой спутник.
  - Не возражаю, - промурлыкал Эррар у меня за спиной, - Мы не закусываем?
   Я отрицательно мотнула головой.
   - Я не голодна.
  
  Мы с Главой уже заказывали вторую бутылку - что у меня, что у него сопротивляемость к алкоголю куда выше, чем у обычных людей. Разговор не клеился, и мы, как профессиональные алкоголики, пили молча. Впрочем, чтоб расслабиться, выпивки мало...
  - Давай потанцуем! - предложила я. Эльф гибким движением поднялся и потянул меня за собой. Хорошо, что от выпитого меня ещё не шатает!
   Да, кто б ни учил Главу, это был явно не почитатель традиций - иначе эльф не умел бы так отплясывать ррат*, традиционный танец демонов, считающийся в приличном обществе запрещённым из-за довольно откровенных движений. Но для такой забегаловки - это самое оно...
   Я прогнулась назад, подчиняясь первым аккордам музыки, и сделала вперёд волну, коснувшись тела эльфа поочерёдно грудью, животом и бёдрами. Он крутанул меня в резком пируэте, я извернулась, оказалась спиной к нему и махнула ножкой назад, аккурат между его ног и в каком-то сантиметре от причинного места. Эррар бросил меня на пол, удерживая только за руку, я присела в полушпагате, но он уже с силой рванул меня вверх и сжал в объятьях...
   Мы плясали, потеряв счёт времени, и вся моя боль растворялась в бешеном танце. Всё же, демоны знают в этом толк! Пусть дети света поют, рисуют, слагают поэмы, но танец - это для тех, чья мать - Тьма. Только они могут танцевать по-настоящему - на краю...
   Дрогнул в воздухе финальный аккорд музыки. Эррар подхватил меня на руки, я прогнулась назад... как хорошо...
   Но всё хорошее когда-то кончается. Раздавшиеся в странной тишине восхищенно-одобрительные возгласы живо вернули нас с небес на землю. Как оказалось, мы стали объектом пристального внимания всех посетителей таверны, а музыканты, демоны-полукровки, вообще начали нам аплодировать.
   - Сплетники Клана будут в восторге, - весело сообщила я Главе. Он улыбнулся, и нас окутал телепорт. Вот и финал вечера... что ж, сама напросилась...
   Я открыла глаза, приготовившись лицезреть спальню эльфа, и вытаращила глаза, увидев дверь собственной комнаты.
  - Тебе нужно поспать, малышка, - заметил он, - И не делать из слепня ящера.
   Я потрясённо смотрела на него. Эррар только ухмыльнулся, провёл рукой по моей щеке и исчез в телепорте.
   Я стояла, потрясённо глядя в стену. Всё же, этот парень читает чужие души, как книги... Он опять сумел меня поразить...
  
   Тихо, чтоб не разбудить Тасс, я приоткрыла дверь... и наткнулась на герцогиню, сидящую на полу и давящуюся одновременно слезами и пирожными. Страх мгновенно выгнал из моей головы и злость, и опьянение:
  - Тасс! - я кинулась к ней, - Сестричка, что стряслось? Пирожные были просроченные? - уточнила я, надеясь, что это её рассмешит, но герцогиня только заревела ещё надрывней. Я перепугалась не на шутку:
  - Тасс... - и тут эта сумасшедшая с верещанием, которое б сделало честь любому виду нечисти, кинулась мне на шею.
  - Тан!!! Прости меня, я не хотела! Это я во всём виновата, понимаешь?! Это у меня крышу рвёт, - всхлип, - Я просто подумала... Вы с Ластом так похожи... я не знаю, что на меня нашло! Прости, прости, и просто пообещай, что больше никогда, никогда ты из-за меня не будешь клясться Госпожой!
   Я фыркнула:
  - Сестричка, я никогда не даю близким обещаний, которых не смогу выполнить. Давай замнём тему.
   Тасс неодобрительно на меня посмотрела, но любопытство победило обиду, и она жадно спросила:
  - И как тебе Глава?
   Я хмыкнула:
  - Потрясно танцует!
   Герцогиня приподняла бровь, явно ожидая продолжения. Я пожала плечами:
  - Не знаю.
  - Решила пока его подинамить?
  - Теперь, кажется, он меня...
   Глаза Тасс округлились:
  - Вот сволочь! Но уважаю...
  Я согласно кивнула и собралась уже начать пересказ своего насыщенного вечера, когда произошло очень странное событие: наша дверь буквально взлетела в воздух и красиво приземлилась в шаге от нас, выбитая мощным ударом. Не успела я и рта раскрыть, как в комнату влетела смазанная тень...
   Спасли нас, как ни странно, боевые рефлексы, вдолбленные в Тасс ещё её мамочкой, почтенной магичкой из Ветви Пламени*. Когда нечто на запредельной скорости рвануло в мою сторону, герцогиня умудрилась одновременно оттолкнуть меня плечом и запустить в нежданного гостя несформированной волной силы. Это простое, но действенное средство отшвырнуло вновь прибывшего на стенку, оставив в ней красивую вмятину.
   Я ошарашено уставилась на бледного, как мел, незнакомого мне эльфа, который мог похвастаться полным отсутствием зрачка и радужки: сплошная белая пелена вместо глаз. Тассера охнула и снова направила в его сторону силу, но это существо увернулось...
   И на полной скорости, как тараном, было снесено чистым потоком силы. Я стремительно обернулась - в дверном проёме застыли Эррар, Тэрр и ещё несколько эльфов. Глава мельком глянул на нас и рявкнул:
  - Тэрр, уведи их отсюда, - и метнулся к существу, которое уже оправилось после падения. Страх накрыл меня с головой, я попыталась было вмешаться...
   Но меня бесцеремонно обхватили поперёк туловища, сбивая концентрацию, и швырнули в телепорт.
  
  Минуты ожидания тянулись особенно долго. Нам, конечно, дали успокаивающий чай, заверили, что всё позади, но тревога не отступала. Тасс уже заснула, а я сидела в кресле и смотрела на дверь...
   Он пришёл поздно, измотанный, но живой и здоровый, и уставился на меня злым взглядом:
  - Скажи-ка, скромная служаночка, что ты не поделила с Кланом Жрецов*?
  Опа... Тоните, пассажиры, мы приплыли...
  - Этот Клан давно мёртв, - напомнила я Эррару осторожно. Эльф хмыкнул:
  - Не строй из себя идиотку - тебе не идёт! Я спрашиваю, пока по хорошему: что ты сделала Проклятым, что они хотят тебя убить?
   Ой, какая прелесть! Только этого мне не хватало, чтоб почувствовать, что жизнь полна яркости и красок!
  - Ты уверен?
  - Тан, над ним поработали не некромантией, если ты на это намекаешь, а магией Проклятых богов. И этот милый мальчик, который уже успел сгнить до костей, вежливо сообщил нам, что целью была ты, а не её светлость. Потому, малышка, я жду объяснений!
   И что, интересно, я ему должна сказать, чтоб он поверил? Ладно, косим под дурочку - обычно помогает...
  - Я не знаю, - сказала я тихо, - Эр, ты уверен, что это именно Жрецы? Их уничтожили, так ведь? Да я и не знаю, чем могла их заинтересовать...
   Он прищурился, и в комнате повисла нехорошая тишина. Он разглядывал меня, как учёный редкое животное, я же сидела и изо всех сил пыталась удержать на лице невинное выражение. Следующего вопроса эльфа я почти ожидала:
  - Кто ты?
   Начинается...
  - Я - великая и несравненная древняя сущность, которую заточили в смертном теле, а представители Жрецов узнали об этом и пришли по мою душу! Правдоподобно?
   - Не слишком...
  - Я могу соврать правдоподобней - это я умею. Может, ты мне даже поверишь - но оно тебе надо? Я не могу рассказать тебе того, чего не знаю сама... Я - маленькая служанка, у которой нет никого, кроме тётки, обычной деревенской знахарки, которая понятия не имеет, кто мой отец, а моя мама - уж точно обычная смертная... Но она умерла, когда мне было десять, и я уже никогда не спрошу у неё...
   Мой голос сорвался, и меня накрыло вольной сочувствия, исходящей от Эррара. Отлично! То, что нужно...
  - Значит, так. Я хочу потолковать с твоей тёткой. Где её можно найти?
   Вот счастье привалило! Я скромно потупилась:
  - Вообще она живёт в Реане, это на землях Рантон...
   Тётя, надеюсь, у столичного любовника ты задержишься...
   - Знаю. Она знахарка?
  - Да...
  - Отлично. Что-то же о любовниках твоей матери она должна знать?
   Я философски пожала плечами. Говоря откровенно, пожалуй, тетка б замучилась разгребаться в этих вопросах - мама отлично умела пускать пыль в глаза.
  - Я спрашивала у тётушки, но мама в разговорах называла моего отца "любимым" - и всё. Ни имён, ни намёков. А почему ты думаешь, что это имеет отношение к моей родословной?
  - На тебя не действуют проклятия, а это большая редкость...
  - Тоже мне, аргумент! - воскликнул кто-то. Мы с Главой, увлекшись друг другом, пропустили момент, когда герцогиня появилась в комнате. Допились, называется... - Редкость - и что? Между прочим, я знаю Тан уже давно - и авторитетно заявляю: вы не там копаете! Должно быть, кто-то просто хотел напакостить мне... или вам, милорд. Подумайте об этом. Говорили на Ласта, а сами вон как сразу в драку сунулись... - Тасс многозначительно улыбнулась и поманила меня за собой, оставив Главу сидеть в кресле с отвисшей челюстью. Я скромненько юркнула за подругой в спальню, плотно прикрыв за собой дверь. Пару секунд мы с герцогиней таращились друг на друга, после чего начали беззвучно хохотать...
  
   Мне не спалось, и я восседала на подоконнике, обдумывая ту потрясающую ситуацию, в которую угодила. Тут нужно, пожалуй, провести небольшой краткий экскурс в историю...
  Сейчас все земли людей объединены в единую и великую Империю Лассан; то же название носил и единственный человеческий Клан - Императорский. Но раньше, ещё лет триста назад, всё было иначе - более несправедливо, более жестоко. В те времена люди, как и остальные расы, делились на Кланы. Но, как говорил мой знакомый орк: "Ваша раса даже зубы через зад удаляет - чтоб интересней было!" - и история это подтверждает. Только мы додумались до того, чтоб создать Клан Низших - тех, кто будет слугами для Правящих, подопытными зверьками для Познающих, резервуаром сил для Чарующих, слепыми игрушками для Жрецов... Стоит ли говорить, что Низших было больше всего?
   Это продолжалось веками, пока у одного мага клана Чарующих не родился сын Лассан. Он отрицал древних, диких, как стихия, богов, он презирал их законы, поделившие людей на Кланы...
   Лессан первый поднял восстание среди Низших, и родственники-маги поддержали его. Слуги поднялись против господ, и Главы человеческих Кланов были убиты. Сто долгих лет обычные люди и маги Чарующих боролись за свою свободу, уничтожая своих гнобителей, и им это удалось. Лассан объявил о том, что теперь власть будет только в руках его наследников по мужской линии, и справедливость наконец восторжествовала...
  И теперь вопрос: что могло понадобиться Жрецам от меня? Могучий древний Клан, ныне мёртвый, дети Проклятых богов, которым теперь молятся только в глубинке - теперь у власти бог-солнце, символ Императора, и бог-земля, покровитель свободы. Жрецы же обращались к совершенно другим божествам, тёмным и жестоким... Чем и куда я успела им нагадить?..
   Думаю, об этом стоит спросить у высшего разума, до которого мне далеко! Всё равно её предупредить нужно...
  
  - Тётя...
  - Опять ты? Тан, хватит тратить на меня ночи - найди лучшего кандидата! - страдальчески простонал в сумраке сновидения знакомый голос, и я очутилась в уютной комнатке с маленьким, но очень скромным золотым фонтанчиком, изображающим целующуюся парочку в полный рост. Тётка в полупрозрачном халатике, который не скрывал вообще ничего, вольготно развалилась на вышитых подушечках, позвякивая внушительным количеством золотых украшений.
  - Ого! Да на тебе больше металла, чем материи! - заметила я, но смутить мою родственницу - задача невыполнимая.
  - Да, так и должна быть одета настоящая леди! В идеале на ней должны быть только украшения! - наставительно изрекла тётушка, - И вообще, все эти побрякушки я заслужила честным, непосильным трудом!
   Я понимающе покивала:
  - Угу, ты ещё пожалуйся на производственные травмы!
   - А что? Может, мне нужна компенсация! За моральный ущерб! И вообще, может, я устала уже языком чесать...
  - Что-что ты там устала языком?
  - И это тоже! - согласилась тётка, как ни в чём не бывало, - Ты опять сказочку послушать хочешь?
  - Нет, рассказать. Сегодня меня пытались убить с помощью силы Тарры*. Тебе это ни о чём не говорит?
  Брови тётки поползли вверх:
  - Нет, я с ними не заедалась. Я вообще не знала, что из них кто-то выжил... И как ты выкрутилась? Свидетели были?
  - Не пришлось, мне помогли.
  - Дай угадаю! Эррар? Хороший мальчик...
  - О, очень! Но перед тем я ещё и свою сопротивляемость к проклятиям засветила, и в связи с этим "хороший мальчик" заинтересовался моей роднёй. Я дала твои координаты, так что погости пока у нового друга...
   Тётка расхохоталась. Я вздохнула и стала терпеливо ждать, когда же она соизволит заткнуться.
   Истерика у родственницы прекратилась так же резко, как и началась, и она абсолютно спокойно заметила:
  - Ну, ты и наворотила! Ты б ещё кому-то в полнолуние показалась - для комплекта, чтоб уж наверняка...
   Я сделала умное лицо:
  - До такого я б не додумалась!
  - Надеюсь! Так, сиди тише воды, ниже травы, ни во что не вмешивайся, скромно себя веди - а я займусь этим. И учти - теперь к Эррару в постель лучше не соваться. Ты сразу окажешься на виду, к тому же, он мальчик догадливый. А информации у него и так много...
   Я кивнула и сделала шаг назад, в сновидения. Тетя права. А жаль...
  
  Как только я вернулась в тело, сразу вырубилась - сказались бессонные ночи. Спустя некоторое время Тасс, кажется, пыталась меня разбудить, но я метко швырнула чем-то в источник звука. Не знаю, то ли я попала слишком точно, то ли к герцогине в кои-то веки заглянула в гости совесть, но она от меня отстала и даже укутала в ещё одно тёплое одеяло. Я благодарно мурлыкнула и снова провалилась в сон...
   Когда я снова проснулась, чувствовала себя отдохнувшей, выспавшейся и свеженькой. Любопытно, и сколько я продрыхла? Я мужественно собрала глазки в кучку и бросила взгляд на окно. Как выяснилось, кто-то очень добрый плотно прикрыл его тяжёлыми бархатистыми шторами, которые погрузили комнату в приятный полумрак. Тассеры в пределах видимости не наблюдалось, но чутье говорило, что с этим блондинистым кошмаром всё в порядке. Я по-кошачьи потянулась и принялась нежиться... хорошо...
   Дверь тихонько приоткрылась, и в комнату скромненько проскользнула Тасс с таким хитрющим выражением лица, что я заочно начала готовиться к трудностям. Предчувствие не подвело...
  - Он готов, - заговорщицким шепотом сообщила мне Тасс, устроившись рядом, - Ну, подруга, знала я, что тебе в ротик что-то вложить - себе дороже, но не думала, что до такой степени...
   Я похлопала глазами, но в полёт мыслей Тассеры вписаться это мне не помогло.
  - Тасс, ты это вообще о чём? Или о ком?
  Герцогиня улыбнулась:
  - Да ладно, а то ты не понимаешь!
   Я закатила глаза и сделала попытку снова отбыть в мир грёз, но тут герцогиня произнесла фразу, изрядно меня насторожившую:
  - Так что, ты правда спала?
  - Ты о чем?..
   - О, видишь ли, с утра пораньше к нам заявился Глава - ему очень срочно понадобилось о чем-то с тобой поговорить. Не знаю, что ты там магичила ночью, но разбудить тебя оказалось почти нереально - кончились мои попытки тем, что ты швырнула в меня подушкой и тихонько застонала. Мне жаль тебя стало - я-то знаю, как тебя после перерасхода сил плющит, а ты бледная такая, в комочек сбилась - но ничего не поделаешь, надо. Я уже сунулась, чтоб тебя добудить, но лорд Эррар меня остановил. Я на него оглянулась, а он на тебя так смотрит... Дальше вообще цирк пошел! Он к тебе подходит, в ещё одно одеяло закутал... Представь! У меня челюсть на пол шмякнулась! Тут ты устраиваешься уютней, выгибаешься так, что даже у меня пошлые мысли появились, тихонько, по-звериному мурлычешь и трёшься щекой о его руку! Кажется, я лишилась дара речи. Это ж до чего вчера надо было допиться, чтоб такое вытворять?! Мне и в голову не пришло, что ты это не специально... Так эффектно смотрелось...
   На этой фразе герцогиня соизволила, наконец, обратить внимание на моё перекошенное лицо. От хохота подруга даже на бок завалилась:
  - Ох, ты б себя видела...
  - По-твоему, это смешно?!
  - Да ладно тебе, в этом облике он тебя ещё не видел. Знаешь, беззащитная такая... Смотрю - проняло! Ну, лепи глину, пока мягкая, начала я ему вычитывать.
   Мне резко поплохело:
  - Что ты ему наболтала?
  - Что от всех этих стрессов у тебя пошатнулось здоровье, что ты очень устала. Ну, потом я вошла во вкус, рассказала о твоём несчастном детстве, о том, какая ты из себя глубокая и одинокая...
  - Прибью!!!
  - Тихо, я не закончила... В общем, потом я намекнула, что, мало того, что над нами братцы издевались, так ещё и тут мы живём на птичьих правах, у нас, мол, даже самого необходимого нет, по типу белья и предметов гигиены для месячных... Пляши, подруга, нам обеспечили турне по лучшим магазинам Лассата!
   - УБЬЮ! - рявкнула я. Тасс сообразила, что "потрясающая" перспектива меня не слишком порадовала, начала шустренько пятиться по направлению к двери:
   - Подруга, не переживай, всё очень хорошо, нам столько золота отвалили - зашибись, и ничего уж очень личного я ему не рассказывала - только общие факты...
   Я изловчилась и швырнула в эту идиотку вазой, но Тассера успела выскочить за дверь. Некоторое время я просто таращилась на осколки, в которые превратилось произведение искусства времён человеческих Кланов, а потом встала и принялась собираться. В принципе, ничего непоправимого не произошло - но, если тётка обо всём этом узнает, воплей будет...
   Я вздохнула, тряхнула волосами и пошла искать Тассеру. Может, она права и мне стоит развеяться?..
  
  *Бездна - древняя огненная сущность, которую изображают бездонной огненной пропастью. По легенде, она живёт в каждой душе, медленно поглощая её и принося за собой Тьму.
   *Ррат - эдакая смесь земных румбы и танго. Сплясать его способны далеко не все, он требует гибкости и полной отдачи, хотя и даёт широкий простор для импровизации - стандартных канонов ррата нет. Главное, чтоб было страстно, красиво и огненно.
   *Ветвь Пламени, или Школа Пламени - маги, подчиняющие стихию Огня. Отличные воины. По совместительству - неуравновешенные холерики.
   *Тарра - хвостатая, рогатая и красноглазая богиня войны. На мой взгляд,она - сумасшедшая мужланка, а её Жрицы - твари! Вот...
  
  Глава 11
   Если гора не идёт к Магомету...
   Значит, травка была не очень!
  - Всё-таки жизнь - потрясная штука, - сообщила мне Тасс доверительно, разглядывая центральную торговую улицу Лассата, всё пространство которой было занято разнообразными магазинами и магазинчиками. Светило солнышко, дул лёгкий ветерок, у нас было достаточно денег, чтоб купить небольшой домик комнат на десять - в общем, жизнь была прекрасна! Не портили её даже охранники, навязчивыми галлюцинациями маячившие у нас за спиной. Любопытно, кстати, зачем Эррар их к нам приставил: охранять нас от кого-то или приглядывать, чтоб мы не сбежали? Что ж, пожалуй, и то, и другое справедливо...
  - Ну, с чего начнём? - уточнила я у герцогини. Её светлость хищно сверкнула глазами:
  - С чего женщина должна начинать покупки, если деньги ей отвалил мужчина? С белья, конечно! Правда, мальчики?
  "Мальчики", грациозные эльфы с холодными внимательными глазами, насмешливо оскалились в ответ, и Тассера уверенно потащила нас по направлению к шикарному магазинчику...
   Встретила нас красивая эльфийка с удивительно умными глазами. Побродив немного по залу, мы с Тасс выбрали себе по покупке. Всё бы ничего, но герцогиня возжелала во что бы то ни стало его примерить. Я хотела было отказаться - и так видно, что подойдёт, но наткнулась на умоляющий взгляд Тасс и безропотно пошла за ней и эльфийкой в примерочную, морально настраиваясь на испытания. Один из охранничков сунулся за нами, но Тасс заметила:
  - Милорд, при всём моём уважении к вам - я вам не любовница, и на бесплатный стриптиз не нанималась. Сунетесь - пожалуюсь Главе, что вели себя некорректно. Вы меня поняли?
   Эльф шарахнулся от хищного оскала подруги, как монашка от демона, и послушно отступил. Мы вошли в уютную комнатку, предназначенную для примерки, и тут Тасс вытащила из кармана внушительную сумму золотом и протянула продавщице. Бровь эльфийки вопросительно взлетела вверх, и Тасс одними губами сказала:
  - Запасной выход.
   Я едва не схватилась за голову, эльфиечка же всё мгновенно просекла, и, не забывая увлечённо шебуршать нарядами, кивнула в сторону одного из громадных зеркал, висящих на стене. Тасс понимающе ухмыльнулась и бросила в стекло проявляющее заклятье.
   Вежливо кивнув улыбчивой эльфийке, подруга метнулась в образовавшийся проход, протащив за собой меня...
  Выбросило нас на заднем дворе магазина. Переглянувшись, мы рванули с места в карьер, петляя по разным улицам. Закончилась наша пробежка в небольшом уютном парке, где мы устроились, чтоб отдохнуть. Слегка отдышавшись, я очень ласково посмотрела на герцогиню. Та просекла, что её сейчас будут убивать, и быстро затараторила:
  - Тан, брось! Развеемся, отдохнём, а с этими гамадрилами какой отдых - знай за спину оглядывайся.
  - Эррар меня убьёт, - заметила я обречённо, - Надо возвращаться, пока не поздно!
  - Да, а дальше больше будет...
  - Ты о чём? - хитрый тон подруги меня насторожил.
  - Да всё о том же: ты с ним ещё даже не спала, а уже ведёшь себя, как правильная во всех отношениях жёнушка. Посмотри на себя: "А что он скажет...", "Он меня убьет...". Нет, если ты боишься...
   Я понимала, что это банальная манипуляция. Умом. Но злость уже подняла свою голову:
  - Идём, - бросила я, - Мы ещё даже бельё не прикупили! А до вечера они нас вполне могут подождать. Кстати, представь, что огребёт продавщица!
  - Угу, - согласилась Тассера, изогнув бровь, - И по заслугам: жадность - порок!
  Я расхохоталась, и мы с Тасс двинулись в сторону торговых рядов.
  
  - Я его хочу, - заметила я задумчиво. Гоблин-полукровка, на которого я пялилась в тот момент, шарахнулся от меня, как от заразной больной. Тассера фыркнула:
  - Не надейся, прикол природы! Это она о кинжале!
   Продавец оглянулся на игрушку, которую вертел в руках, так, словно напрочь успел о ней забыть. Но я смотрела только на поблескивающий тёмный металл...
  - Госпожа, это коллекционный вариант. Он из последнего храма Проклятой Ханнирры*, разрушенного два года назад. Стоит недёшево, а пользоваться игрушками Жрецов я б вам не советовал...
   Я только мотнула головой, глядя на кинжал горящими глазами. На его рукояти был выгравирован необычный символ: бокал с выгравированным звериным глазом, внутри жидкость, в которой плавает луна, а вокруг его ножки обернулся ночной цветок. Такая тонкая работа - и безумно красивая...
  Мне мгновенно вспомнилась красивая женщина с тёмно-рыжими волосами и тёмными глазами, полными странной печали: "Я расскажу тебе сказку, малышка, о том, что принесло твоему роду много бед. Слушай... На дне бокала было вино, и в нём отраженьем плыла луна. Она сидела за столом. Она была пьяна..." Мама-мама, как жаль, что ты так и не поняла - эта сказка совсем не грустная...
   Я вздрогнула, выныривая из воспоминаний, и заметила:
  - Беру. Сколько б он не стоил.
   Тасс закатила глаза, но я уже протягивала полукровке деньги, даже не торгуясь. Кинжал, изящный и лёгкий, сразу отправился в специальный кармашек платья, для которого был предназначен, а мы с Тассерой двинулись дальше.
   - Тан, я решила: будем работать над тем, чтоб Глава, как только увидит тебя, забыл обо всех претензиях. Я вот думаю, с чего начать...
  - Так покупки не для тебя? - опешила я. Герцогиня закатила глаза:
  - При чём тут я вообще? Ласт далеко, а для души долго выбирать не будем - возьмём то, что подороже; а у тебя, подруга, разговор совсем другой! Такой накал: Глава Клана Ночных - и скромная служанка! Это будет нечто!
   Я только вздохнула:
  - Нет, не будет. Тасс, я и так наворотила глупостей...
  Герцогиня только хмыкнула.
  - Подруга, в твоей ситуации пытаться держать себя на привязи - всё равно, что тушить пожар спиртом! Ну, скажи, неужели ты не хочешь увидеть в его глазах себя такой, какой хочешь быть? Не хочешь видеть, как он не может отвести от тебя взгляда? Если нет - идем обратно во дворец.
   - Идём, - согласилась я безмятежно, повела Тасс в сторону дворца... и свернула в боковую улочку, - Начнём, пожалуй, с нарядов...
  
  - Ну, если он увидит тебя в этом, то вы даже до кровати не доберётесь! Ну, может, доберётесь, но после пары обязательных программ... А проживёт эта тряпица после вашей встречи не больше минуты. А то и меньше - Эррар шустрый... - прокомментировала Тасс, отправляя в рот пирожное. Я слегка пожала плечами и глянула на себя в зеркало. Да, заставили мы торговок побегать, подбирая мне наряд! Всё, что было сшито по эльфийской моде, мне не нравилось. Вроде и сидело идеально, и отлично ощущалось на коже - но не то, не то... Слишком правильные линии, слишком пастельные тона...
   Наверно, это б затянулось надолго, если б одной из человеческих продавщиц не пришло в голову позвать сюда начальницу-эльфийку. Та вплыла в зал с высокомерным лицом, оглядела нас, как бог нищих, и фыркнула:
  - И что удивляться, что клиентка недовольна? Вы что на неё напялили, не видите, она не ощущает наряд? Идиотки! Вот так и работай с людьми! Тащите сюда последнюю демонскую коллекцию, ну, и, пожалуй, от оборотней то, что подойдёт. И не отвлекайте меня больше - у меня процедуры! Ещё раз потревожите - зарплату выдам только после того, как вы её через себя сзади наперёд пропустите!
   Девчонки позеленели и рванули тащить требуемое. Эльфийка кивнула нам, презрительно вздёрнула подбородок и ушла, виляя бедрами и громко цокая каблучками.
  - Да, умеет тётка быть убедительной, - после минуты молчания сказала Тасс, я согласно кивнула, но в этот момент девчонки приволокли кучу разноцветных тряпок, и мы, забыв о эльфийском видении, увлечённо занялись примеркой...
   И вот теперь я стояла перед зеркалом и подозрительно любовалась на результат трудов праведных. Я выбрала платье алого цвета с изображением золотистой змеи, которая обвивалась вокруг туловища кольцом, уютно устроив голову на внутренней стороне бедра. Низ наряда плотно облегал бёдра, не стесняя движений, и выгодно подчёркивал ноги - у оборотней в моде как раз были облегающие вещи. Верхняя половина платья радовала глаз наблюдателя довольно глубоким вырезом, руническими серебристыми и чёрными узорами, выгодно подчёркивающими талию, и длинными перчатками. Всё это смотрелось на мне очень даже неплохо: вон с каким неудовольствием на меня продавщицы пялятся...
   - Думаю, это подходит, - заметила я.
  - Куда теперь?
  - Духи! Аромат - это святое!
  - Тан, а ты входишь во вкус...
  - Тасс, ты ещё успеешь пожалеть о том, что пришло тебе в голову...
  - Ни за что!..
  
  - Уважаемый, эта сладкая бурда, которую вы выдаёте за духи, меня не интересует!
  - А что же вам надо? - невинно поинтересовался эльфенок из Лесного Клана, хлопнув голубыми наивными очами. Угу, ныряли, знаем!
   В руки остроухого перекочевало ещё несколько монет. Эльф понимающе хмыкнул и деловито уточнил:
  - Наркота или афродизиак?
  Я хищно улыбнулась:
  - Лёгкая смесь того и того. Чисто для создания декораций!
  - У вас хороший вкус... Это, думаю, подойдёт.
   Я кивнула, взяла свёрток и выскочила за дверь, волоча за собой ошеломлённую герцогиню.
  - Так, теперь косметика... - пропела я предвкушающе, на что Тассера только кивнула. Нет, за годы дружбы могла б уже и привыкнуть!
  
  - Мне нужно то, что мне подойдёт и мне понравится. Я плачу - вы делаете. Это понятно?
  Дриада кивнула и деловито оглядела меня с головы до ног.
  - Сразу нанести или дать средства с собой?
  - С собой, - хмыкнула я. На задворках сознания начала маячить одна мыслишка... - Они мне понадобятся чуть поздней.
   Дочь леса хихикнула и выдала мне несколько скляночек:
  - Оттенит глаза, смягчит кожу, смягчит губы и придаст им привкус пряностей, а вот это - на волосы: для блеска, нереальной мягкости, привкуса; вот это нанести на кожу, чтоб не было синяков - это в случае, если ваш любимый другой расы; это - чтоб ненароком не сломать ноготки. Вроде всё?
  - Пока да... А, нет. Мне нужно зелье, чтоб не обзавестись раньше времени детками. Надеюсь, у Вас это есть?
  - Разумеется, миледи...
  
  Когда мы с Тассерой покинули обувной магазин, где я выбрала себе пару туфель на головокружительных шпильках, Тасс развернула меня к себе:
  - Ты что задумала?
  - Я тут... В общем, расскажу потом, а пока пошли поужинаем. Чувствую, нас скоро найдут...
   Мы с Тасс устроились за угловым столиком в маленьком, но очень уютном кафе, заказали бутылку вина и фирменное блюдо. Когда нам принесли сей шедевр кулинарии, мы, честно признать, слегка опешили. Я осторожно уточнила:
  - Как ты думаешь, это что?
  - Похоже на чей-то глаз.
  - А это?
  - Ну, не знаю... Видимо, это зелёная слизь, символизирующая мозг любого эльфа...
   Я фыркнула:
  - Тогда я догадываюсь, что эти странные шарики символизируют...
  - Какая же ты догадливая! - ласково проговорил за моей спиной подозрительно знакомый голос, и чьи-то руки легли мне на плечи, - Я не позволю выставлять себя идиотом, милая. Запомни это.
   Вокруг нас полыхнул телепорт, и мы снова очутились в уже знакомой розовато-белой комнате. Эррар резко толкнул меня на кровать и прошипел:
  - Больше, девочки, вы из этой комнаты и носа не покажете. Считайте, что у вас домашний арест.
  - Ты... - начала было я, но тут этот псих сделал резкий рывок вперёд, прижал мои руки к кровати и прошипел:
  - Ты что-то сказала?
   Я заглянула в полыхающие глаза и замотала головой так, что она только чудом не оторвалась. Эльф усмехнулся, наклонился ко мне и поцеловал в губы. Я слегка опешила и потому даже не сопротивлялась.
   - Вот так... Чем больше целуешься, тем меньше говоришь глупостей! Запомни, малышка... Ты никуда отсюда не денешься, пока я не разрешу....
   Эльф скрылся в телепорте. Тассера, которая до того изображала предмет мебели, отмерла и заметила:
  - Ты была права. Он разозлился.
   Я только пожала плечами, машинально облизнув губы. Вкусный...
  - Тасс, не говори ерунды. Лучше помоги мне, а?
  - В чём?
  - Итак, примерный план: выпить, накраситься, одеться, сделать причёску, снова выпить. Сегодня я займусь улучшением нашего бедственного положения. Во всех смыслах...
  
  На двери было ограничивающее заклятие, но для меня это не помеха. Прикоснувшись к мерцающей структуре, я легко выскользнула в коридор. Потоки силы, прикрывающие выход, чётко сомкнулись за моей спиной.
   Чутьё вело меня за собой. В крови бурлило предвкушение. Иногда мне навстречу попадались эльфы, встречались со мной взглядом... и шли дальше. Я улыбнулась: ночь - моё время...
   Притяжение стало сильнее, и я поняла - он там, за резными двухстворчатыми дверями. На мгновение вспомнились слова тетушки, и в душу закрались сомнения в правильности того, что я делаю... но быстро исчезли. В конечном итоге, в такой ситуации нам с Тасс нужна защита...
   Я улыбнулась и толкнула створки. Они бесшумно и плавно, как я и планировала, разошлись в стороны.
   Я очутилась в просторном зале, со стенами, обитыми дорогущим бархатом, высокими окнами с разноцветными витражами, громадной люстрой, полыхающей светом доброй сотни магических свечей, и громадным длинным столом на возвышенности.
   Эльф сидел, небрежно откинувшись на спинку стула, во главе стола. Единственными его собеседниками были бутылка и высокий бокал. Сквозь витражи пробивался мертвенный свет Ночной Госпожи, отражаясь в вине бликами. Я улыбнулась, лёгким шагом подошла к противоположному краю, и, гибко выгибаясь, устроилась на краешке стула, едва ли не впервые до конца осознав, зачем тётушка заставляла повторять по сто раз, казалось бы, обычные движения.
  - Милорд, может, вы предложите мне выпить?
  - Я тебя не приглашал, - прозвучал ответ, сопровождаемый холодным взглядом. Ах ты, паршивый котяра! Ты смеешь так говорить - со мной?! В груди бешенство закипело горячей лавой. Я уже говорила, ты у меня попляшешь!
   Я нежно улыбнулась, встала, словно собираясь уйти, поставила одну ногу на стул, словно мимолётом провела по ней рукой, и поднялась на стол. Тяжёлая ткань платья эффектно шуршала, когда я, грациозно изгибаясь, медленно шла к нему по столу, чувствуя, как в его взгляде лёд медленно тает, сменяясь желанием. Мгновение - и его эмоции обожгли, почти причиняя боль - и лаская. Я помимо воли слегка выгнулась. Вкус-с-сно...
   Шаг - и острый каблучок резко стукнул по дереву там, где ещё секунду назад была его рука, два - я резко нагнулась, подхватив бутылку, и плавно перетекла вниз, выгнувшись на столе.
  - Милорд ещё хочет, чтоб я ушла? - мой голос звучал спокойно и насмешливо, а в глазах наверняка появились демоны, отплясывающие ррат. Наблюдая за его реакцией, я медленно поднесла бутылку ко рту, и, запрокинув голову, медленно сделала глоток, нарочно позволив части вина алыми струйками стечь вниз по коже...
   Этого слабые хрупкие нервы эльфика уже не выдержали - он резко схватил меня в охапку и поцеловал.
  - Кто ты такая, в конце концов? - прошептал он, заглядывая мне в глаза. Я улыбнулась и спокойно уточнила:
  - А ты действительно хочешь знать?
   В жёлтых очах что-то мелькнуло, и клыки обнажились в ухмылке:
  - Пока нет.
   Все двери в зал вдруг захлопнулись, словно от порыва ветра, а губы эльфа снова нашли мои.
   Тасс была права - до спальни мы дошли... в смысле, дошли, но не сразу...
  
  *Ханнирра - богиня Ночи, страсти и тьмы, покровительница нечисти, считалась Верховной богиней и была покровительницей Таннирры, Верховной Жрицы.
  
  Глава 12
   Правильно натасканная совесть никогда не грызёт своего хозяина.
  Мр-р, хорошо-то как! Чьи-то пальцы водили по моему хребту вверх-вниз, нежно поглаживая кожу. Я мурлыкнула и инстинктивно выгнулась, параллельно пытаясь вспомнить, что вообще было вчера. Воспоминания приходили неохотно - но всё же приходили... М-дяя...
  - Может, хватит притворяться? Я же вижу, ты не спишь.
   Я улыбнулась и приоткрыла глаза:
  - Ну, подыграл бы мне, в конце концов, продлил бы удовольствие...
  - Милая, вот для этого как раз и нужно проснуться!
   Я усмехнулась. А почему бы и нет, в общем-то?..
   Процесс "продления удовольствия" у нас слегка затянулся. Из спальни мы выползли ближе к вечеру, и то только потому, что мой организм в ультимативной форме потребовал подпитки.
  - Пожалуй, милый, я променяю тебя на еду.
  - Вот хамство...
  - Нет, серьёзно! Представь - сейчас жареные цыплята меня возбуждают куда как больше, чем ты!
  - Извращенка...
   Я выразительно покосилась на шелковые ленты, которыми ещё недавно была привязана к столбикам кровати:
  - Кто б говорил!
   Эльф хмыкнул и поднялся с ковра, на котором мы в данный момент расположились.
  - Пошли, а то твою голодную смерть я тебе не прощу. И потом, послезавтра должна прибыть какая-то делегация от Лесного Клана. Кузен и так ругаться будет - куча дел...
  - Кузен?
  - Тэрр, начальник моей стражи.
   Я вытаращила глаза.
  - Тан, ты планируешь одеваться? Нет, мне ты так больше нравишься, но учти: перед остальными я не дам тебе так разгуливать - убивай их потом...
   Я хмыкнула и заметила:
  - Ну, ты мне тогда что-то одолжи, а то я, кажется, забыла платье на обеденном столе вместе с бельём и туфлями. И потом, оно в таком состоянии, что надевать просто нет смысла - все равно просвечивает...
   Эльф хмыкнул и сделал пасс рукой. Спустя пару секунд в дверь кто-то неуверенно постучал, и на пороге материализовалась молоденькая служаночка-полукровка.
   - Принеси госпоже подходящую одежду, - бросил Эррар, даже не глянув на вошедшую. Та бросила на меня ненавидящий, а на него обречённый взгляд. Однако...
   Ничего странного - он же Глава Клана. Ничего - но настроение подпортилось, и Эррар это заметил.
  - Брось, малышка, это просто подстилка. Хочешь, я её выкину из замка?
  - Нет, - отозвалась я спокойно, - Зачем? Я тут ненадолго, да мне и всё равно...
   Глаза эльфа потемнели:
  - Всё равно?.. Ненадолго?..
   Ну, где эта служанка, чтоб ей! Ссориться с мужчиной, лёжа голиком на ковре, как-то морально неудобно, что ли...
  - Ты останешься тут, милочка, так долго, как я захочу, - сообщил он мне. Вот, пожалуйста, он ещё и командует!
  - Я останусь, пока захочу оставаться. Сколько б ты ни бился, милый, я всё решаю сама!
   Уже закончив фразу, я поняла, что говорить этого не стоило - глаза Эррара опасно сузились, и он шагнул ко мне.
   Как раз этот момент и выбрала служаночка, чтоб появиться на пороге. Время неудачное, и это мягко сказано - Глава в бешенстве, и считает её причиной всех бед...
  - Вон из замка, - рыкнул он.
   Девчонка побелела и пулей вылетела за дверь, выронив то, что принесла. Я мгновенно подхватила платье, натянула на голое тело и выскочила из комнаты, прошипев:
  - Да пошёл ты...
  
  Я влетела в комнату, подспудно надеясь, что Тассера ушла куда-нибудь. Не знаю, пособирать цветочки, повышивать крестиком - всё равно, лишь бы ни с кем не разговаривать, но подруга верно ждала, потягивая какой-то напиток из бокала. Она меня встретила ехидненькой ухмылочкой, которая мгновенно сползла с её лица, когда наши взгляды встретились.
  - Тан...
   Я прикрыла глаза и тряхнула головой.
  - Всё нормально, мы просто немного поссорились.
  - Что он тебе сделал?!
  - Ничего. Просто с такими, как он, лучше молча спать, утром поклониться и уйти, ничего не говоря!!
   Я не выдержала, схватила со стола первую попавшуюся статуэтку и с размаху швырнула её в стену. Дорогой фарфор брызнул в разные стороны, мне стало чуть-чуть легче, но нервы всё равно звенели, как перетянутые струны.
   Тассера, наблюдавшая за мной с приоткрытым ртом, понимающе кивнула, чётким шагом подошла к своей сумке и достала оттуда кособокую бутылку из тёмного стекла. Так же молча герцогиня её откупорила, отхлебнула глоток и протянула мне. В нос ударил ядрёный запах какого-то явно алкогольного напитка - с ходу и не разберёшь, да и какая разница...
   Крепкое зелье обожгло горло, напрочь выметая из головы мысли. Я сделала глотков семь, прежде чем напряжение немного отпустило, и уже относительно спокойно посмотрела на Тасс. Подруга кивнула:
  - Рассказывай!
   Я пожала плечами...
  
   - Вот гад!!! - бушевала Тассера, расхаживая взад-вперёд по комнате, - Сволочь!!! Убила б, задушила...
   Я наблюдала за подругой, пылающей праведным гневом, с искренней улыбкой и жевала то, что осталось от её обеда - всё-таки акробатические этюды на столе, в постели и на ковре меня основательно вымотали. Прочувственный монолог герцогини грозил затянуться, с цензурных высказываний она плавно перешла на нецензурные...
  - Да ладно, Тасс, этого и следовало ожидать. Тем более что ситуация нам на руку. Я и планировала что-то эдакое выдать в ближайшее время, чтоб его грызло чувство вины, а тут такой случай... - заметила я. Тасс подавилась очередным нецензурным перлом и внимательно посмотрела на меня:
  - Тан, а ты его вообще любишь? Ну, хоть немного?!
   Я поморщилась. Вот уж не хотелось бы об этом думать...
  - Нет, зачем? Тасс, повторяю: сейчас его защита нам нужна, только и всего, - отозвалась я холодно, стараясь не замечать странного взгляда герцогини.
  Я не имею права его любить, подруга... любовь - в сказках, там же, где и счастливый конец...
   Но хватит философии! Я резко тряхнула головой и подошла к зеркалу. С отражающей поверхности на меня смотрела гибкая девушка с холодными глазами, спутанной копной каштановых волос, в небрежно зашнурованном платье... То, что нужно! Я подцепила со стола ещё один кусочек сочной ветчины, добавила во взгляд тоски и боли и, привычным движением отодвинув ограничивающее заклятье, выскользнула в коридор...
  
   Когда я добралась до балкончика в проклятой башне, солнце уже зацепилось краешком за горизонт. Я привычно устроилась на перилах, поджала ноги и обхватила их руками. Чутьё подсказывало, что дворец облетает уже третье поисковое заклятье в исполнении Главы. Первые два я благополучно отражала, с этим и возиться нужды не было - проклятие скрывало всё, что творилось в его недрах, и скоро до Эррара это дойдёт...
   Волны поиска следовали одна за другой, с разным диапазоном и частотой - я даже зауважала Главу за такую оперативность. Но вот заклятья стихли - кажется, мы, наконец, догадались. Вот и отлично, а то я уже замерзать начала...
   Его присутствие я ощутила минут через десять. Я ещё больше сжалась, сгорбилась, зябко обхватив себя за плечи, и принялась увлечённо разглядывать город, одевшийся в огни.
   Я чувствовала, что он остановился у меня за спиной. Его эмоции ласкали меня, как тёплый шёлк. Пользуясь тем, что моего лица он всё равно не видит, я прикрыла глаза, впитывая в себя этот миг: и холод ветра, и равнодушный свет Лассата, развернувшегося, казалось, у моих ног...
   И его запах...
  Эррар наконец на что-то решился, сделал шаг вперёд, и мне на плечи легла тёплая меховая накидка. Он обнял меня сзади, лишая возможности сдвинуться с места. Я осторожно взяла его за руку. Он вздрогнул - ещё бы, мой организм адаптировался к проклятию, я в лёгкой одежде, потому температурой тела я сейчас больше напоминала мертвеца. Этот факт очень сыграл мне на руку - меня тут же подхватили, прижали к себе, как ребёнка, и требовательно заглянули в глаза, пытаясь понять, что со мной. Я попыталась вырваться, но, разумеется, толку с этого было, как с быка кефира. Эльф же, убедившись, что я жива-здорова, создал телепорт, и мы снова очутились в его комнате. Здесь меня укутали в два одеяла так, что я стала больше напоминать мумию. Тем временем Глава сделал лёгкий пасс рукой, явно вызывая служанку. В дверь несмело вошла эльфийка лет 10 с таким милым детским личиком, что я невольно улыбнулась, увидев её. Девочка радостно разулыбалась в ответ и протянула мне какой-то напиток. Я подозрительно принюхалась. Тёплое вино с пряностями, вкусно!
  
   Девочка давно ушла. Эррар сидел в кресле возле полыхающего камина, спиной ко мне. Я согрелась под одеялом, свернулась клубочком и теперь пыталась понять, что за борьба идёт в его душе. Судя по моим ощущениям, эльф решал, стоит ли что-то делать, причём медленно, но верно склонялся к мысли, что стоит...
  - Прости.
   Сначала я решила, что мне послышалось. Похлопала глазами, огляделась по сторонам, но других возможных собеседников так и не заметила. На комнату снова свалилась тишина, Эррар начал злиться - к его чести, в первую очередь на себя, и я поняла, что нужно что-то делать. Я медленно подошла к нему, села на колени и поцеловала...
  
   В нашу с Тасс комнату я пришла, когда было уже темно. Герцогиня скучала, выщипывая ворс из ковра. Увидев меня, она радостно встрепенулась:
  - Тан?!
   Я заговорщицки ей подмигнула:
  - Я не одна, я со спутниками.
  Тассера огляделась по сторонам, после чего заметила:
  - Этот эльф на тебя плохо влияет!
   Я ухмыльнулась и достала из-за спины тарелку с пирожными:
  - Вот они, знакомься!
  Мы переглянулись и расхохотались. Количество моих спутников стало уменьшаться в арифметической прогрессии, и разговор пошёл живее:
  - Кстати, - Тасс покосилась на меня очень хитро, - Ко мне наведывался Ласт. Ментальное общение. Я надавила на него, и он раскололся!
  - Бедненький. Крови много было?
  - Тан!!! Нет, не в том смысле! Знаешь, он рассказал, почему так к тебе относится!
   Тасс выдержала драматичную паузу, дожидаясь, пока я отхлебну травяного отвара:
  - Знаешь, он твой брат!!
   Как и следовало ожидать, я подавилась. Правда, потом обдумала ситуацию и признала, что это вполне вероятно: маме, конечно, до тётушки далеко, но в тихом омуте... Учитывая тот факт, что даже тётка не знала, кто мой папа... нет, предположения она строила, но имени Главы Некромантов в этой переписи населения не было. Значит, мама в очередной раз заморочила всем голову. Что ж, уважаю...
   А братец - молодец. Даже я не сразу поняла, на чём строится сродство наших аур. Чувствовала подвох, но не понимала...
  - Ладно, это всё страсти. Он что-то говорил про братцев?
   - Да. Их почти поймали, но они успели ускользнуть. Снова! И помогла им в этом магия Жрецов...
  Мы с Тасс понимающе переглянулись. Ну, дела...
  - Это ещё не всё! Удалось поймать одного их приспешника. Так вот, его поспрашивали, потом зомбировали и ещё раз поспрашивали, и он вспомнил интересную деталь: оказывается, у братца нашего Арана была любимая, которая и продумала всю эту катавасию. Одна пикантная подробность: она - человек.
  - Ну, да, - понимающе покивала я, - Самый простой способ бороться с появлением полукровок, нарушением вековых традиций и падением морали - самому завести себе человеческую любовницу и доказать на своём примере, что люди - это плохо!
   Тасс фыркнула и кивнула:
  - Вот-вот. Но Ласт обещал изловить этих уродов - говорит, ему попала в руки какая-то информация...
  - Какая? - заинтересовано подалась я вперёд.
  - Мне говорить не захотел...
  - Значит, плохо просила!
  - Попробуй "хорошо попросить" астральную проекцию человека!
   Я честно призадумалась:
  - Ну, чисто теоретически...
  - Всё, цыц, я поняла! Ну, значит, я не так просила, но он мне не рассказал! И вообще, не перебивай, я тебе важную вещь сообщить хочу! У меня, между прочим, свадьба в конце месяца, вот!
   Я вытаращилась на герцогиню. Та сидела и печально щипала ковер.
  - Это ведь хорошо? - уточнила я осторожно. Тасс вздохнула, помолчала и подняла на меня абсолютно счастливые глаза:
  - Это отлично! - выдохнула она и кинулась меня обнимать, - Подруга, ты понимаешь, я так счастлива!! Я его люблю, я его обожаю! Он даже лучше пирожных!
  - Подруга, для тебя это убойный аргумент! - улыбнулась я, - И какое же он пирожное?
  - О, - начала фантазировать герцогиня, которая на моей памяти часто сравнивала знакомых с выпечкой, - Он многослойное пирожное со светлой молочной начинкой, но в тёмном подтаявшем шоколаде. Внутри у него несколько прослоек разных восточных сладостей, а украшен он тонким кремовым узором с фруктовым привкусом. Вот!
   Тут мне в голову пришёл вопрос. Я пыталась его прогнать, но он навязчиво маячил в сознании, и я его всё же задала:
  - А Эррар? Он какое пирожное?
   Тассера задумчиво посмотрела на меня, но от комментариев воздержалась, привычно начав фантазировать:
  - Ну, он тоже в чёрном шоколаде, но с алкогольной начинкой. Его тесто пропитано вишней, он тоже многослойный, но все слои фруктово-шоколадные. Украшен он шоколадными, опять таки, узорами. Вот так...
  Я улыбнулась краешком губ:
  - Понятно...
  
   Я скользила по коридору, стараясь не шуметь, когда услышала чей-то страстный шепот. Прослушка эмоционального фона показала, что на небольшом балкончике, мимо которого я как раз проходила, действительно расположилась парочка. И какая! Тэрр, кузен Эррара, и черноволосая служанка. Ну надо же...
   Парочка перешла к активным действиям, и я поспешила ретироваться. Но это интересно...
  
  Когда я вошла, Эррар сидел за столом и увлечённо копался в каких-то бумажках. Непорядок! Он даже не услышал, как я вошла...
  Я улыбнулась, тихонько подошла к нему сзади и принялась осторожно массировать напряженные плечи. Эльф крутнулся в кресле, подхватил меня на руки и устроил у себя на коленях.
  - Что, страдаешь графоманией? - уточнила я весело, кивнув на листки.
  - Ага, - в тон мне отозвался Глава, - Пишу любовное послание Главе Лесного клана. Обещаю любить его в разных позах, если он таки подпишет этот грёбаный договор, а его перспектива все не впечатляет, хотя он через меня и может связаться с Кланом Дня...
  - Ну и дурак, он многое теряет! Зато мне больше шоколада достанется...
  - Ты это о чем?
  - Милый, чем больше целуешься, тем меньше говоришь глупостей, помнишь? Давай помолчим...
  
  Я уже начала дремать на его груди, когда на грани сознания услышала подозрительно знакомый голос:
  - Тан! Племяшка, так тебя и глубже! Долго мне ещё распинаться?!
  Я вздохнула и послушно нырнула в мир снов, снова оказавшись в комнате с золотой статуей:
  - Тётя, ты слегка не вовремя...
  - Скажи спасибо, что не в процессе! Зато теперь ты понимаешь, каково мне! Стоп. С кем ты там?
  - Да так, эльфенок один.
  - Тан, чтоб тебя, как боги черепаху! Ну, в кого ты такая, а?
  - Действительно...
  - Прощайся теперь с ним, как хочешь. Через неделю ты должна уже быть в столице Империи, поняла?
   Мне слегка поплохело:
  - К чему такая спешка?
  - Дела Клана, малышка. Назревают перемены. Эррар скоро женится на дочери Главы Лесных, Клан Смерти окажется в меньшинстве, а нынешний император хочет вводить кое-какие инновации. В общем, это обсудим в личном разговоре! Разгребай там свои великие проблемы, посылай любовника - на всё про всё у тебя неделя!
  - Две.
  - Тан, ты издеваешься?
  - Две. Я не могу пропустить свадьбу Тасс.
  - Ладно, бес с тобой. Но - ни днём больше!
  - Ты же знаешь, тётя. Я всё делаю вовремя и так, как нужно. Всегда.
   Тётка вдруг вздохнула и странно глянула на меня:
  - И ты знаешь: я никогда ничего не делаю зря.
   Я беззаботно улыбнулась и вынырнула из сна...
  
  Глава 13
  Меня окружали милые, симпатичные люди, медленно сжимая кольцо...
  
  Я выдохнула и подскочила на кровати, как ошпаренная. Эльф тотчас проснулся и приобнял меня.
  - Что с тобой?
   Ах ты, лживый сукин сын...
  - Сон плохой приснился, - буркнула я, гибко поднялась, завернулась в халат и подошла к окну. Ночная тьма немного успокоила, вернув в душу хоть немного равновесия. Эльф подошёл сзади и заключил меня в кольцо рук.
  - И когда приезжает делегация из Лесного Клана? - нарушила я молчание, искренне надеясь, что мой голос не дрожит. Эррар только фыркнул в ответ:
  - Послезавтра. Их Глава меня достал уже до кровавых белочек, всё мнется, как девица на сватанье, а мне этот договор нужен - кровь из носу. Без него Клан Смерти не прижать. Вот, Глава Лесного решился лично наведаться ко мне, чтоб обсудить какие-то там необходимые ему условия. Слухачи молчат, и я не знаю, что этот престарелый ботаник там надумал...
  Мне стало чуть легче, и я рассмеялась: просто смотрела в темноту и хохотала, как полоумная. Эррар развернул меня к себе:
  - Тан, ты чего?..
   Я хищно улыбнулась в ответ. Да пусть горит оно всё пламенем Бездны!! У меня есть два дня на то, чтоб быть с ним рядом - это не мало, ведь любовь - миг! И вообще, я в неё не верю... Её не бывает, это всё - звериные инстинкты...
   Моя улыбка сделалась мягкой и нежной. Я потянулась к нему и медленно провела языком по его щеке, от уха к губам.
   Завтра, милый. Всё будет завтра...
  
  Той ночью я так и не уснула - дождалась, пока эльф отбудет в мир грёз, и осторожно выскользнула из-под одеяла. Как ни странно, мне снова - до одури - захотелось в проклятую башню. Эррар прав, это уже мазохизм...
   Я медленно шла по пустому коридору, наслаждаясь тёмными жгутами старинного заклятья, когда ощутила, что в башне, кроме меня, есть кто-то ещё. Однако...
   Стараясь не шуметь, я осторожно подкралась к одной из дверей. Она была приоткрыта, лунный свет пробивался сквозь витражи, позволяя рассмотреть происходящее в комнате...
   Тьма бесновалась, кипела, как демонов котёл. В центре её свистопляски застыла фигурка с вполне характерной аурой Жрицы. Она питала силы из проклятия, завладевшего всем вокруг, и направляла их в плетение. Я попыталась рассмотреть творение Жрицы поближе, и она меня почуяла. Проклятая резко крутанулась на месте, капюшон слетел с её головы, и я без малейшего удивления узнала черноволосую служанку, правда, теперь её милый облик украшали острые витые рожки и ярко-алые глаза. И хвост! Вот это да...
   Она оскалилась в улыбке:
  - Какие гости... Давно хотела спросить - ты из какого-то Проклятого Клана, малышка? Небось, Познающие? Хотя нет, они были более принципиальны. Шлюхи вроде тебя у них не рождались. Правящие? Я ведь угадала, правда? Конечно, уважаю: мощные щиты, не пробьешь...
   Я только пожала плечами:
  - Взаимно.
  Она холодно прищурилась, глядя на меня. Я тем временем лихорадочно прощупывала её плетение. Как я поняла, эта больная хотела распространить проклятие по всему замку.
  - Тебе что, трупов мало? - уточнила я, кивнув на её творение, - Зачем это?
   Глаза девчонки загорелись фанатичным огнём:
  - Власть! - воскликнула она, - Представь, что начнётся в Лассате: паника, вопли, страх. Проклятие начнёт расползаться по всему городу, представила? И тут появятся отважные избавители...
  Да, доктор, ваша помощь не требуется - пациент безнадёжен! Сколько раз эту красотку в детстве роняли?
   Я прищурилась, глядя на узор силы. В принципе, я могла разомкнуть его парой слов, но светиться совсем не хотелось. Ладно, пойдём сложным путём! Я быстро достала из специального кармашка кинжал, и, не глядя, полоснула им по руке. Боль быстро сменилась тяжёлым перестуком капель - на пол падала тёплая кровь, вплетаясь в творимый узор. Жрица рыкнула и сделала пару предположений, касающихся личностей моих предков, одно другого ядрёней. Она попыталась снова перехватить власть над силой, но момент был упущен. Девчонка зашипела так, что любая змея б издохла от зависти, предварительно прикусив собственный хвост. Это стало мне бальзамом на душу, и я ласково ей улыбнулась. Ненавижу Жриц Тирры! Такие стервы...
   Глаза черноволосой потемнели, и в них промелькнуло озарение. Не успела я пикнуть, как мне в лицо полетела охапка порошка с характерным наркотическим запахом. Я автоматически вдохнула - и мир перед глазами померк...
  
  Тассера
  В этом сне мы перенеслись в уютную гостиную. Я свернулась клубочком у него на руках, глядя в огонь камина, и искренне сожалела о том, что некоторые физиологические аспекты в мире грёз невозможны - я так по нему соскучилась...
  - Милая, кстати, вы с Тан скоро вернётесь домой, - сказал он мне, как бы между прочим. Я мгновенно встрепенулась:
  - То есть?
  - Не хотелось бы тебя обнадёживать раньше времени, но, кажется, братцев мы нашли.
  - Так почему...
  - Видишь ли, в этом замешана магия Жрецов. Предполагают, что любовница Актарра - жрица Тарры. Понимаешь, что это значит?
  - Да, конечно! Какой кошмар!
   У Тан проблемы - вот что это значит...
  - Конечно, империя потребовала выдачи представительницы Проклятого Клана. Сама знаешь, Жрецы - это действительно чокнутые твари. Во времена человеческих Кланов их все боялись до заикания, больше даже, чем Правящих. Конечно, император аж испариной покрылся - он тут жениться надумал, а объявилась живая представительница мертвого Клана и мутит воду. Потому мы немного подождём и убьем сразу двух вепрей: братцев отдадим Эррару, а Жрицу - императору. Как там Тан, кстати?
  - Да так, нормально.
   Прости, милый, но тут уж сам с сестричкой беседуй на тему нравственности - я ещё жить хочу, причём желательно в здравом уме.
  - Точно?
  - Да, а что?
  - Да так, сон паршивый мне о ней приснился, а мои сны редко лгут...
  Вот, только этого не хватало...
  - Постараюсь ускорить процесс поимки братцев, как могу - хочу, чтоб вы были на виду.
  - Ну, вообще я не уверена, что Эррар запросто отдаст Тан, - заметила я осторожно. Ласт хмыкнул:
  - Шустра сестрица, вся в мамочку...
   Меня тут же принялось глодать любопытство:
  - А что там с её мамочкой?
   Ласт фыркнул:
  - Мамаша была - Талантище с большой буквы! Рассказываю: она в своё время ухитрялась параллельно морочить голову нескольким влиятельным лордам, рассказывая им о своей любви и благочестивых обетах, данных Солнечному богу, которые запрещают ей плотские утехи, и крутить сумасшедший роман с моим отцом. Ты, может, слышала про открытие Взгляда Смерти, котрое перевернуло некромантию и в несколько раз усилило наш Клан? Так вот, это коллективное творчество мамаши Тан и нашего общего папочки.
  Я нахмурилась:
  - А твоя мать...
  - К тому времени десять лет как была уже мертва, так что у меня никаких претензий. Правда, я мать Тан почти не знал - в тот период учился в Империи, но помню, как тосковал отец, когда она исчезла. Вот так сбегать, ещё и с ребёнком - идиотизм. С другой стороны, леди Ран всегда отличалась, судя по папиным рассказам, креативным мышлением... Ладно, милая, я спешу. Если сможешь, найди Тан и проверь, всё ли нормально.
   Ласт наклонился и нежно поцеловал меня в губы.
  - Я люблю тебя, - быстро протараторила я и поспешила вынырнуть из сна, не дожидаясь ответа. Всё-таки эти три слова сложно сказать, если они не лживы...
  
   После рассказа Ласта о сне тревога поселилась в душе, отравляя существование. Я попыталась связаться с Тан мысленно - но наткнулась на сплошную чёрную стену. Разумеется, радости мне это не прибавило. Я пометалась немного по покоям, но даже пирожные перестали радовать. Тревога разрасталась в груди, как бурьян на огороде, и я решила пойти прогуляться до покоев Главы. Подумаешь, удостоверюсь, что Тан жива-здорова, извинюсь и свалю по-эльфийски. Я решительно встала, набросила накидку и подошла к двери. Разумеется, та была закрыта - Глава так и не снял заклятье нашего "домашнего ареста". Я подёргала ручку, швырнула для чистоты эксперимента в дверь парочку огненных сгустков - дверь к моим стараниям отнеслась с выдающимся похренизмом.
   По идее, в данной ситуации логично б было завалиться спать, предоставив подруге возможность улучшить на пару с Главой общую гибкость и растяжку, но меня уже клинонуло. Я невинно огляделась по сторонам, пошаркала ножкой по полу, сгенерировала мощный сгусток силы - и швырнула в стенку. А что? Раз ведь повезло!
   М-дя... Картина, однако...
   Стенку не просто пробило - снесло напрочь. Хорошо хоть несущие колонны оставило...
   В коридоре послышался топот ног, и мгновение спустя дверь распахнулась, явив моему взору остроухих представителей внутренней стражи. Тот, что вбежал первым, темноглазый сероволосый эльф, быстро оценил обстановку и впитал болевой сгусток. Я на всякий случай сделала большие и испуганные глаза, но взгляд остроухого ясно дал понять, что это не тот случай.
  - Миледи, а что здесь случилось? - с изысканной вежливостью уточнил сероволосый.
  - Дверь была закрыта, а мне срочно надо было выйти...
  - При всём моём уважении к вам, обычно в таких случаях принято стучать, - просветил меня эльф с абсолютно непроницаемым лицом. Один из его спутников прикусил губу, второй подозрительно закашлялся, а я почувствовала себя полной идиоткой.
  - Куда миледи нужно попасть? - та же отрешённая вежливость. Вот бес, как Глава его терпит?! Я б уже точно придушила...
  - Я хочу нанести визит лорду Эррару, Главе Ночного Клана, - сообщила я холодно. На лице эльфа ничто не дрогнуло, когда он абсолютно спокойно отозвался:
  - Боюсь, вам придётся подождать до утра. У Главы важная деловая встреча.
   Спутники сероволосого понимающе переглянулись, а у меня желание швырнуть чем-то эльфу в наглую рожу переросло в стойкую потребность. Эх, Тан бы сюда...
  - Знаете, лорд Не-знаю-вашего-имени, что-то мне подсказывает, что, если вы меня не послушаетесь, у вас будут проблемы. Большие.
  - Вы мне угрожаете?
  - А что, непонятно?
   Эльф некоторое время отрешённо разглядывал меня, потом неожиданно уважительно усмехнулся:
  - Браво, леди. Идемте, но с Главой будете объясняться сами.
   Да, права Тан: все эльфы - чокнутые!
  
   Всю дорогу до дверей, ведущих в покои Главы, я была полна решимости и праведного гнева, но, когда мы пришли к цели и сероволосый эльф приглашающее махнул руками, пряча самое настоящее предвкушение в глазах, мне стало как-то нехорошо. В конечном итоге, мне ведь надо будет ещё и как-то объяснять свой визит...
   Отогнав непрошеные мысли, я осторожно постучала. В ответ - тишина, как в склепе, откуда ушли все покойники. Меня охватило раздражение, и я с остервенением замолотила в дверь. Ну, заняты, но не до такой же степени!..
  - Какому смертнику не спится? - донёсся из-за двери хриплый мужской голос, и моему ясному взору явился Глава, одетый только в бриджи. Фигурка, однако! Понимаю, почему Тан от него так пухнет! Стоп...
  - А где Тан?! - этот вопрос мы с Эрраром задали хором, после чего застыли на пару мгновений, таращась друг на друга. Моё дурное предчувствие медленно, но верно начало приобретать размеры паники...
  - НАЙТИ ЕЁ! БЫСТРО!!!! - от рыка Главы у меня волосы на голове решили изобразить пьяного дикобраза. Стражничков как ветром сдуло, а эльф повернулся ко мне, сверкая добрыми глазами потомственного садиста:
  - Рассказывай!!
   Мама, а я ещё так молода...
  Тан
  Ох, бедная моя головушка! Чего и сколько я вчера выпила и выкурила, что мне так хорошо?! Я попыталась собрать мысли в кучку, и тут мои органы чувств по большому секрету сообщили мне, что меня кто-то гладит по шее и губам. Ни малейшего удовольствия прикосновения неизвестного мне не приносили, потому я поспешила разлепить глаза...
   Ой. Лучше б я не просыпалась.
   На меня внимательно и очень недобро смотрели тёмно-синие глаза Арана. Именно его руки сейчас легко касались моего лица, вызывая волны отвращения в душе. Я осторожно попыталась пошевелить кистями, но толку с этого было, как с камня молока - кто-то добрый и чуткий приковал мои верхние конечности к каменной стене. Руки, на которые пришёлся вес тела, полностью онемели и уже даже не болели. Хоть бы кровообращение не перекрылось...
  - Очнулась, - промурлыкал эльф, покривив красивые губы в ухмылке, и наотмашь ударил меня по щеке, - Шлюха!
   В ушах зазвенело, из разбитой губы потекла горячей струйкой кровь. На мгновение в душе поднялся липкий страх, но я загнала его поглубже. Нет, Тан, паниковать не время. Нужно выжить. Любой ценой...
   Я плавным движением слизнула кровь с губ, искренне надеясь, что это будет смотреться эротично, и хрипло заметила:
  - И как, нравится чужая боль, Аран? Может, объяснишь, что я тебе сделала такого плохого?
  - Ты поступила так же, как эта Кин, пусть её живьем сожрут могильные духи!
   Ого, сколько экспрессии... Пожалуй, тётке б было даже приятно, что о ней так отзываются...
  - И ты даже чем-то похожа на неё, - перешёл Аран на шёпот, - Как я сразу этого не заметил?..
   Руки эльфа сжали мой подбородок, да так, что я едва не вскрикнула от боли. Речь Арана стала почти нечленораздельной, а мне резко поплохело - от остроухого за версту несло безумием. Я даже начала догадываться, чьё это тлетворное влияние...
   Собственно говоря, виновница торжества под ручку с братцем Арана как раз вошла в помещение, в котором эти садисты додумались меня разместить. Я восхищенно прищурилась, рассматривая гибкое тело, затянутое в чёрную кожу, алые глаза, когти и длинный хвост, вычерчивающий кончиком на полу узоры. А хороша, сучка!
   Черноволосая приветливо оскалилась в улыбке матёрой садистки, мурлыкнув:
  - Аранарр, отойди от неё пока. Мне нужно кое-что с ней обсудить - до начала твоих развлечений.
   Аран послушно, как марионетка на верёвочках, отступил от меня. Девчонка хмыкнула:
  - Что ж, детка, будем знакомы, я - Хан. Полное имя Ханарра. Я слуга величайшей из богинь! Моя госпожа, Тарра, укрыла меня от имперских очей. Пожалуй, я единственная выжившая Жрица. Весь Клан Правящих, все слуги Ханирры давно и бесповоротно мертвы, а я жива! А, да, не знаю, кто ты, ты пока тоже жива, но это ненадолго, так что в расчет можно не брать. Всё равно ты очень слаба для настоящей дочери Древних Кланов. Таннирра...
  Я дёрнулась, как от удара, но Хан продолжала гнуть свой бред:
  - Таннирра, Проклятая Жрица, давно мертва. Уж она б не позволила такой, как ты, родиться! Впрчем, хорошо, что остальных больше нет: я создам новый Клан Жрецов, где я буду Главой...
   Я смотрела на этих психопатов, чувствуя себя санитаркой в дурдоме. Нет, это ж надо - так попасть?!
  - Но ты мне поможешь, девочка, - закончила Хан свой прочувственный монолог.
  - Чем, интересно? - максимально вежливо спросила я, - Буду вдохновлять вас своим присутствием?
  - Скорее, своими криками. Они как музыка! - мягко поправила меня Хан. Я закатила глаза:
  - И тебе для создания музыкального сопровождения не хватает парочки случайных прохожих?
   Хан критично склонила голову набок:
  - Хамишь...
  - Нет, ну что ты, я б не посмела...
   Хан не дала мне договорить - в мою сторону понёсся сформированный сгусток боли. Частично я его, конечно, погасила, но досталось сильно - губу прокусила до крови...
  - Прости, Хан. Потанцуй пока без музыки.
   Она усмехнулась краешком губ.
  - Пообщайся пока с Араном, детка, а я свяжусь с твоим любовничком. Как ты думаешь, он согласится наведаться к нам в гости, узнав, что ты скоро превратишься в отбивную с кровью? Судя по тому, как он на тебя смотрит - он прибежит...
   Хан мягко улыбнулась, наклонилась ко мне и провела языком по моему подбородку, слизывая кровь. Мне пришлось собрать в кулак всю силу воли, чтоб не вздрогнуть. Жуть! Все Жрицы Тарры - настоящие извращенки!
   Черноволосая, улыбнувшись мне на прощание, наконец куда-то свалила, утащив с собой свою обезьянку на верёвочке. Я переключила своё внимание на Арана. Конечно, Хан его знатно обработала, но проблески разума в его голове всё же должны были остаться. Теперь моей задачей было повлиять на них.
   Синеглазый эльф улыбнулся и медленно пошёл ко мне. Я вздохнула и печально на него посмотрела:
  - Мне тебя жаль...
   Эльф приподнял бровь, а я продолжала:
  - До чего ты докатился?! Ладно я... - тихий всхлип, - Я слабый человек, подумай сам, могла ли я противиться воле главы эльфийского Клана... Но ты...
   Я сделала театральную паузу. По моим щекам текли слёзы, и в глубинах синих глаз эльфа дрогнуло сочувствие.
  - Он заставил тебя?..
   Я зло тряхнула головой:
  - Какая разница?! А ты?! Ты ведь подчиняешься смертной! А я считала тебя настоящим эльфом...
   Я фанатично поблескивала глазами, параллельно внимательно следя за реакцией собеседника. Аран медленно, но верно вникал в мои слова. Права была Тасс, мне давно пора организовывать секту - прослыла б великой мессией...
  
  
  Глава 14
   Не имей 100 друзей, а имей всех врагов!
  Тассера
   Весь дворец стоял на ушах. Это напоминало чрезвычайно масштабную игру в прятки: все метались туда-сюда, как угорелые, поисковые заклятья кружили вокруг, как рой взбесившихся пчёл, и сумеречные ищейки* рыли землю без толку. Я сидела в кресле и с искренним любопытством наблюдала за всем этим, мимо меня изредка пробегал Эррар...
   Вот будет потеха, если Тан попросту решила подействовать любовничку на нервы! С другой стороны, он так переживает, что за такие приколы сам её приколет к чему-нибудь, причём ритуальным кинжалом, чтоб уж наверняка...
   Когда эльф в очередной раз прошёлся по коридору, я заподозрила, что он мотается по замку кругами, и мне стало его жаль...
  - Лорд, вы посидите, не нервничайте, расслабтесь. Даже если у неё какие-то проблемы, она выкрутится, не маленькая. Говоря честно, она в разные передряги попадала...
   Эррар глянул на меня так, что я почувствовала себя амёбой. В смысле, чем-то бесформенным, отрешённым, тупым и - главное! - молчаливым. Ненавижу такое чувство!
  - Нет, правда, у вас такое лицо, - продолжила я гнуть свою кривую, - Будто вы сейчас впадете в депрессию. Знаете, от такого состояния очень помогает шоколад. Не пробовали?
   Глава тихонько, но прочувственно зарычал. Чувствую, ещё немного - и меня пошлют в длинное интимное путешествие с точным указанием пункта назначения. Ну, ничего, зато хоть пар выпустит, а то скоро закоптится...
   Сначала я почувствовала лёгкий порыв ветра. Наверно, я б не обратила на это внимания, если б не знала слишком хорошо силу Жрецов. Я прислушалась к ощущениям: воздух тёплый, даже жаркий, тяжелый и вязкий... надежда, затеплившаяся было в душе, сменилась опасением. Кажется, у нас проблемы...
   Я была настолько выбита из равновесия, что последнюю фразу сказала вслух. Эррар изумлённо оглянулся на меня и уже собрался задать вопрос...
   Она возникла внезапно - её точеная гибкая фигурка словно сплелась из лучей света, исходящих от свечей. Мы видели её словно наяву - недлинные прямые чёрные волосы, насмешливые карие глаза, сейчас отсвечивающие алым, и мерзкий оскал на губах...
   Служанка! Тан была права! Впрочем, как всегда...
  - Всем привет, - мурлыкнула эта... хм... брюнетка, - Мне кажется, или вы кого-то потеряли?
  - Пожалуй, всё зависит от того, кого вы нашли, - раздался рядом со мной хладнокровный голос. Я обернулась и восхищенно застыла, глядя на эльфа. Даже не так, на настоящего Главу Клана...
   Грациозная и непринужденная поза, легкая полуулыбка на губах, ледяной насмешливый взгляд - идеальная маска. Никто и никогда не поймёт, сколько страха, тревоги, боли за ней прячется...
   Начинаю понимать, что в нём так привлекает Тан. Они безумно похожи...
   - Кажется, вашу любовницу, Глава.
  - Которую из?..
  - Не притворяйтесь дураком. Ей от этого будет больней...
  - Смотри, крошка, как бы больней не было тебе. Всё-таки ты не с одним из своих подкаблучников беседуешь, Жрица.
   От интонаций, с которыми было произнесено последнее слово, меня покоробило. Кажется, брюнетку это задело: взгляд стал откровенно шальным, а губы скривились:
  - Вот! - к нашим ногам полетело колечко, от которого разило телепортационной магией, - Если хочешь подстилку свою живой застать, поторопишься!!
   И исчезла, оставив на губах мерзкий слащавый привкус...
   Раздался скрип - под пальцами Эррара смялась железная рама, на которую он опирался во время разговора. Эльф плавным движением метнулся вперед и подхватил кольцо...
  
  Тан
   - ...Подумай: твой брат предал ваши идеалы, связавшись с ней. И тебя в это втянул... Она - Жрица. Неужели тебе это ни о чем не говорит?
   Аран хмыкнул:
  - Ну, на мой взгляд, Жрицы были далеко не так плохи...
   Я аж зашлась:
  - Не плохи? Да все Жрецы - чокнутые твари, помешанные на власти! Они даже друг с другом не ладили: я за ту богиню, а я за другую - и всё, война! Тот, кто истребил их, сделал великое дело, Аран. Говорят, ни у кого нет и не будет больше масок и ликов, чем у детей древних богов, изменчивых, как стихия. Говорят, они - мастера лжи. Ханарра лжёт, пойми. Ты можешь меня убить - я не боюсь, - мой голос сорвался, - Я не хочу жить...
   Я опустила голову так, что волосы упали на лицо, подождала пару секунд в тишине, после чего медленно откинулась назад настолько, насколько позволили отёкшие руки. Мой язык словно невзначай прошёлся по пересохшим губам. Аран шагнул ко мне, наклонился...
   Я подалась вперёд и осторожно, словно пробуя на вкус, поцеловала его, прикрыв глаза...
  Чтоб представить на его месте другого...
  - Развяжи мне руки, - разнёсся по комнатке мой шёпот, - Я их уже не чувствую. Подумай - я человек, а ты - перворожденный. Что я могу тебе сделать?
   Невероятно, но он послушался. Пара минут - и мои руки были свободны. Я их практически не чувствовала, но на то, чтоб взять Арана за руку, меня хватило. Его сила потекла тонким ручейком...
   Я наклонилась и снова поцеловала его, словно невзначай прикусив губу. Кровь попала мне в рот, круг замкнулся, и вся его жизненная сила потоком хлынула ко мне. Мгновение - и то, что было Араном, рухнуло к моим ногам.
   Благодаря ему моё кровообращение возобновилось полностью. Я легко повела плечами и со вздохом заметила:
  - Прости. Нельзя быть таким доверчивым...
  
   Я ощутила приближение моей чарноволосой знакомой, что не слишком порадовало. Вот, именно в такие секунды я всерьёз начинаю жалеть, что у нас фамильный отрицательный тип крови. Вот унаследовала б от папочки некромантию, подняла б Аранчика, придушила б его руками Хан, и всё солнечно: овцы целы, волки сыты, волки съели пастуха! А так нужно придумать, как слинять с глаз этой социопатки. У неё, я так думаю, тут много пешек под контролем. Сейчас я с ней не потягаюсь...
   Я быстро, оценивающе оглядела комнату, не обнаружила никаких скрытых дверей и опечалилась: видимо, придётся все же продолжить увлекательные диалоги с чокнутой Жрицей. Перестук её каблучков уже эхом разносился по коридору, когда мой блуждающий взгляд наткнулся на гору тряпья, небрежно сваленного в углу. Повезет - не повезёт... Что я теряю?
  Абсолютно не используя силу, я закопалась в гору тряпок, нестерпимо пахнущих продуктами жизнедеятельности крыс, и прелой соломы. Ну, если бог удачи не зачтёт мне такие жертвы, я на него обижусь...
   Как я и рассчитывала, Хан, опознав валяющуюся на полу мумию, бегло оглядела комнату, практически не используя чутье, подобрала челюсть с пола, выдала практически непереводимый матерный перл, крутнулась на каблуках и вылетела за дверь, забыв закрыть оную. Мне не пришлось даже рассеивать её дар. Фи, дилетантка...
   Я быстро выскользнула в коридор и скромненько потопала вперёд, полагаясь на чутьё. Всё, забираю слова насчёт отрицательного типа крови - мама, я всем довольна!
   В сердце огнём разгоралась тревога. Мне казалось, что в душе у меня заноза, которую я пытаюсь, но не могу вытащить. Пора выбираться отсюда...
  
  Тассера
  - Милорд, у нас нет ни зацепки. Кольцо-портал рассчитано на одного, отследить его невозможно. Конечно, мы можем отправить туда кого-то из профессионалов...
  Эльф задумчиво вертел в руках колечко, и на лице его абсолютно ничего не отражалось. Другой бы на моём месте решил, что Глава просто чуть-чуть задумался, но я слишком хорошо знала Тан. Когда у неё такой острый взгляд...
   Вперед я метнулась за секунду до того, как Эррар активировал портал. Я понадеялась на то, что заклятье не воспримет вес моего тела - и мне повезло! Нас завертело в водовороте портала, но по ходу я успела набросить на себя невидимость. Авось пригодится...
   Водоворот портала наконец улёгся, и волна отката отшвырнула меня на несколько метров в сторону. Я проехалась ещё и на пятой точке, после чего пребольно треснулась обо что-то спиной.
  - Выберемся - выпорю! - сообщил мне кто-то хладнокровно. Я соизволила, наконец, разлепить глаза. Увиденное меня покорило...
   Оказалось, что спиной я треснулась об купол универсального защитного заклинания, которое Глава, видимо, выплел, когда игрался колечком. Если б он не додумался этого сделать, нас бы однозначно вмуровало в сплошной каменный завал, в который добрая Жрица направила телепорт. Гуманная личность, однако...
   Эльф поморщился, и до тормозящей меня, наконец, дошло, как тяжело ему удерживать заклятье. Нужно ведь раздвинуть монолитные камни, заполнить образовавшуюся дыру нормальным воздухом - я б поддерживать такую метаморфозу смогла не больше минуты, а бедняжка вон сколько уже надрывается...
  - Хватит медитировать, Тасс! - рявкнул он, - Я не думаю, что они далеко. Телепортируй нас в ближайшее относительно жилое место, живо!
   Вот что значит - привык раздавать команды! Мой мозг не успел обдумать его слова, решить, хочет ли он этого и надо ли оно ему, а тело уже беспрекословно подчинилось: я прикрыла глаза, повела руки по дуге, вспоминая формулу, и сплела заклятье практически наудачу. Портал завертелся вокруг нас. Последним, что я услышала, был жуткий грохот падающих камней...
  
   На этот раз нас выкинуло в просторном зале, вполне прилично обставленном по последней эльфийской моде. Надо сказать, после жуткого подземелья, в котором возникали непрошенные ассоциации с гробом, в котором нас скоро замурует, это местечко вызвало лёгкий ступор: ноги тонут в ковре, в воздухе висит аромат пряностей, с потолка свисают изящные хрустальные люстры...
   И почему Глава так хмурится?..
  - Тэрр, где ты? - неожиданно позвал он, рукой делая мне знак отойти. Я похлопала глазами и осторожно отступила на пару шагов, вспомнив о своей невидимости. Сзади послышался тихий смешок. Я стремительно развернулась, Глава не шелохнулся.
   На верхней ступеньке лестницы застыла парочка. И какая! Тэрр и та жрицеобразная служанка! Вот гад, а так таращился мне в декольте! Если б знала - всё лишнее укоротила б, чтоб ничто не вставало и нигде не зудело!А служаночка-то с рогами! И зенки у неё красные! У, мымра черноволосая...
  - Здравствуй, братик, - бросил Глава иронично, медленно поворачиваясь, - И снова я у тебя в гостях. Может, чем-то угостишь?
   Тэрр насмешливо улыбнулся. Мгновение спустя Глава резко вильнул в сторону, а в стену за его спиной впился тонкий кинжал, войдя в неё на добрую половину лезвия. А я даже не уловила броска...
  - Значит, тебе надоело быть в тени? - спросил Эррар вежливо. Тэрр приветливо улыбнулся и легко перемахнул через перила, преодолел в прыжке метров пять. Я флегматично пронаблюдала за тем, как остроухий мягко приземлился, практически не спружинив. Да, я окончательно поняла, за что Тан ненавидит эльфов...
  - Да, братик, прости, надоело, - голос Тэрра был холоден и спокоен, без издёвки - он просто констатировал факт, - Ты мне чем-то даже нравишься. Надо же, отхватить себе подружку из Правящих... Если б ты не был Главой, у нас были б отличные отношения, а так... Хан!
   Брюнеточка резко кивнула, и в комнатку зашел эльф. Сначала я приняла его за Арана, потом поняла, что это, скорей всего, его братец с непроизносимым именем, после чего присмотрелась ещё внимательней - и сделала вывод, что сейчас это просто труп. Те же белые глаза без зрачка и радужки, та же бледная кожа в язвах - такой же красавчик нападал на нас с Тан. Это существо слепо повело головой и плавным движением вытащило из-за спины меч. Тэрр пакостно улыбнулся и стал генерировать в руке заклятье. Эррар, оценив ситуацию, начал медленно пятиться в угол.
   Я тоже вникла в обстановку - сейчас самое время было заорать, закатить глазки и свалиться в обморок. Ну, или просто и по-народному, без обморока, свалить.
   Я начала было склоняться ко второму варианту, но передумала: Тан мне потом мозги через зад промоет, если я её хахаля не уберегу. Но что сделать? Заклинаниями, с большой долей вероятности, я ни в кого из них не попаду - слишком быстро двигаются, только себя обнаружу, и тогда мне грозит бег с препятствиями, сопровождаемый моими воплями...
   И тут мой блуждающий взгляд наткнулся на Жрицу - как её там, Хан? Она стояла с остекленевшими глазами. Подозреваю, её разум сейчас контролировал тело Проклятого.
   Я быстро оглянулась на Главу. Он носился смазанным бликом, отбивая атаки обоих эльфов, пока что не выказывая усталости. Но поторопиться стоит...
   Я осторожно обошла святую троицу остроухих по широкой дуге, взбежала по лестнице, стараясь не шуметь, и подкралась со спины к жрице.
  - Ненавижу брюнеток! - сообщила я ей по секрету на ушко. Хан шатнулась от неожиданности - мне осталось только "слегка" подтолкнуть её в спину. Дальше последовал красивый полёт а-ля ласточка. Я задумчиво проследила взглядом за Жрицей: а что, хорошо летит...
   Тут Тэрр вытворил то, чего я от него никак не ожидала - он повернулся к брату спиной, чтоб сплести заклятие-батут...
   Такой возможности Эррар не мог упустить - в спину желтоглазого полетел жгут силы. Тэрр даже не вскрикнул - просто кулём повалился вниз. Правда, Хан он всё же успел поймать...
   Жрица зарычала, как раненый зверь, увидев, что произошло. Она даже рванулась, чтоб подойти к нему, но вовремя себя одёрнула. Однако...
  - Ты за это заплатишь, - прошипела она, - За него вы со своей подстилкой мне тройную цену заплатите, слышишь, ублюдок остроухий?!
   Эррар усмехнулся и одним движением отсек оживленцу голову, после чего, видимо, решил вплотную заняться Хан. Девчонка его опередила - кинулась к Тэрру, сдёрнула что-то с его шеи и, когда Глава был в шаге от неё, растворилась в телепорте. Я смотрела, как тает марево, и пыталась убедить себя в том, что, как бы эти двое друг друга не любили, они сами виноваты... тогда почему мне так паршиво?
  
  Тан
   Я немного пропетляла по коридорам, но где-то на середине пути чутьё пришлось отключить - голова вспыхнула невыносимой болью. Некоторое время я ещё упрямо плелась вперёд, копируя траекторию пьяного гнома, но потом колени подогнулись. Пол был холодным, мои руки - просто ледяными, тело то и дело сводило в судороге - плата за силу пришла раньше, чем я надеялась. Может, причина в том, что меня несколько раз били по голове...
   За чужую смерть надо платить. За силу надо платить...
   Я сжалась в комочек и запустила пальцы в волосы. Боль грызла изнутри, как зверь, текла вместе с чужой силой по венам, свежие ссадины воспалились и опухли. Хотелось упасть в обморок - но глупо надеяться на такой подарок...
   Кажется, я долго лежала на ледяном полу, изредка воя, как привидение. Ко мне даже подошла любопытная крыса и вопросительно коснулась мокрым носом моей руки. Кто её знает, то ли почуяла и пожалела, то ли решила, что труп, и захотела поесть - но я обрадовалась ей, как родной. Тот факт, что рядом есть что-то живое, как ни странно, прояснял разум и частично прогонял боль...
   Борясь с болью, я приподняла дрожащую руку и положила её на теплую шкурку. Крыса дернулась, но осталась на месте, опасливо косясь на меня глзками-бусинками. Я продолжала поглаживать зверька, чувствуя, как его тепло передается мне. Животина принюхалась, осторожно высвободилась и подошла вплотную к моему лицу.
   "Будь на моем месте Тасс, крысу уже б снесло звуковой волной", - неожиданно подумалось мне. Тваринка тем временем окончательно определилась, кто я - все голодные импульсы, исходившие от неё, исчезли напрочь. Я понадеялась, что сейчас она сядет рядом со мной и оттянет боль, но в пределах видимости прощально мелькнул серый хвост, а обострившийся слух уловил цокот маленьких коготков по камню. Жаль...
   Боль вспыхнула с новой силой, и в глазах потемнело. Обморок... ну, наконец...
  
  Тасс
   Когда Жрица исчезла, Эррар выдал такой многоэтажный комментарий, что я почти позавидовала многогранности его образования. Правда, на середине монолога его прервали - посреди комнаты образовалась воронка телепорта. С явным привкусом некромантии...
   Эррар напрягся, я приготовилась... и метнулась на шею тому, кто первым вышел из телепорта, с радостным верещанием. Ласт, быстро впитав в руку боевое заклятье, изловил меня за шиворот, встряхнул и ласково уточнил:
  - Ты что здесь делаешь?
  Я заглянула в глаза жениха - там, как говорит в таких случаях Тан, пьяные демоны отплясывали ррат. Мама родная, нужно резко тупеть...
   Я захлопала глазами, надула губки и наивно запела:
  - Эррар телепортировался сюда, и я прыгнула за ним - понимаешь, я так переживала за Тан...
   Некромант закатил глаза, перехватил меня поудобней и с рук на руки пердал своему помощнику:
  - Эту - в столицу. Пока не вернусь, глаз с неё не спускай. Головой отвечаешь!
   Эррар понимающе ухмыльнулся, я же задохнулась от возмущения и попыталась вырваться. Угу! Проще башкой протаранить стену!
   Некромант поволок меня к телепорту, я извернулась и мёртвой хваткой вцепилась в первое, что попалось под руку - в штору. Карниз был прикреплен на совесть, отодрать меня от ткани не представлялось возможным... Пока я не увидела Монстра!!
   Это маленькое, серое чудовище сидело в шаге от нас, привстав на задние лапки, и шевелило хвостом.
   МАМА!!! Я мёртвой хваткой вцепилась в шею державшего меня некроманта, и завизжала на одной ноте. Довольно громко, надо признать. Все мужчины завертели головами, кто-то из них заметил ЭТО - и истерично заржал. Я надулась и замолчала. Подумаешь...
   Ласт посмотрел на тварь и нахмурился:
  - Она странно себя ведёт...
  Я взвилась:
  - Странно? Эти мерзкие твари, как ещё на них реагировать?!
  Жених отмахнулся:
  - Я не о тебе, я о крысе.
  Преодолев себя, я глянула на животное. Оно продолжало стоять столбиком, переводя взгляд с меня на Эррара, на Ласта и обратно. В душе заворочались сомнения...
  *сумеречные ищейки - тёмные духи-охотники, способные настраиваться на определённую ауру и идти по её следу хоть годами, если понадобится.
  
  Глава 15
   Добрая Фея! Деньги я истратила, пью с крысами в тыкве. Твоя Золушка.
  
  
   Я резко двинула державшего меня некроманта в пах. Парень, не ожидавший от меня таких финтелей, послушно разжал руки. Я осторожно подошла к серому монстру. Крыса задумчиво пошевелила усиками.
  Я осторожно присела на корточки:
  - Веди! - предложила я серой. Та принялась умываться. Я вздохнула - ненавижу крыс! - и достала из кармана трофейную печеньку, прихваченную на всякий случай, - Вот, от сердца отрываю!
   Серая шустро сцапала угощение, снова махнула хвостом и побежала по коридорам. Недолго думая, я рванула за ней.
   Мы петляли, как мысли пьяницы. Я представила себе это зрелище со стороны: компания взрослых, магически одаренных представителей разных рас с сосредоточенным видом гуськом трусит по коридору за крысой. Да, наталкивает на странные мысли...
   Тут наш серый полководец, подозрительно покосившись на нас, вильнул в сторону жуткой картины, изображающей то ли пудинг, то ли пену, то ли рюши. Из этого белого великолепия торчала башка тётки, которая, судя по габаритам, могла б проглотить меня целиком. Крыса юркнула в нору.
  - Нам за ней туда лезть? Тогда дамы вперед, - мстительно мурлыкнул некромант, которому я заехала в пах. Ласт подозрительно на него глянул:
  - Ты ещё поговори...
  Эррар тем временем подошёл к картине и принялся сосредоточенно водить над ней руками. Минуту спустя он сжал руку в кулак, словно схватив что-то, и медленно повернул. С тихим скрипом картина отъехала в сторону, явив нашим ясным взорам узкий темный коридор.
   Меня тут же ненавязчиво взяли в клещи, чтоб не рыпалась. Эррар создал светящийся шар, бледное мерцание осветило серые камни, навевающие депрессию, и мы снова увидели нашего проводника. Сказал бы мне кто раньше, что я буду так радоваться крысе, я б ему у виска кинжалом покрутила! Острым концом, чтоб девушек неповадно было пугать...
   Крыса повела нас дальше, мы пару раз повернули... и нашли Тан.
   Подруга лежала, сжавшись, на полу, бледная, как привидение. Кровоподтёки на лице и запястьях, кровь на висках - видно, она сама себя поцарапала в припадке мигрени...
   Как ни странно, первой на происходящее среагировала крыса. Мы ещё тормозили, разглядывая открывшийся вид, а серая тварь уже щекотала девушке щеку усами. Ресницы Тан дрогнули.
  - Крыска, ты? - не открывая глаз, измученно прошептала она.
   Из нас первым очухался Эррар. Он метнулся вперёд, подхватил Тан на руки и вздрогнул. Я понимающе кивнула - видно, кровь подруги опять ледяная. Паршиво...
   Эльф осторожно укутал Тан в плащ, подошел Ласт, что-то там колдуя. Мне тоже очень хотелось вмешаться, но умом я понимала, что ничего полезного не сделаю. Хотя кое-что могу...
   Я сосредоточенно порылась в кармане, выудила конфетку, развернула и со вздохом протянула крысе:
  - Вот, держи, чудовище. Опять-таки, это заначка, но я б и больше отдала, если б было...
   Крыса скептически на меня глянула, сцапала угощение и драпанула прочь. Права Тан - животные умнее иных людей...
   Сама себе удивляясь, я швырнула в животное мощное заклятье. Универсальной защиты. Пусть живет...
  
  Тан
   В себя я приходила долго. Чутьё то просыпалось, выуживая из окружающего мира какие-то образы, то опять засыпало. Иногда мне казалось, что со мной кто-то разговаривает, потом - что кто-то ссорится...
   Тут мой мозг решил, что хватит выделываться, и начал различать отдельные слова:
  - ... Что они с ней могли сделать? Повреждения есть, конечно, но всё не так плохо, как я ожидал. Но она холодная, процессы заторможенные, регенерация почти нулевая...
  - Может, ей ввели какой-то наркотик?
  - Сомневаюсь, хотя... Что-то странное с составом крови...
  - Так, некроманты, предупреждаю: ещё одна фраза-намёк, и кто-то до собственной свадьбы не доживёт.
  - А...
  - А кто-то до свадьбы наследника Клана. Вопросы?
   Я улыбнулась, не открывая глаз. Он, как всегда, в своём репертуаре...
  - У меня вопрос: чего это ты жениха моей подруги обижаешь? - спросила я. Голосок у меня был - жуть, неудивительно, что все, кто был в комнате, потрясенно примолкли...
   Когда минута молчания по усопшим мозгам чересчур затянулась, я не выдержала и открыла глаза. Я лежала в комнате Эррара на хорошо знакомой кровати, укутанная в несколько одеял. Надо мной склонились Глава и Ласт, чуть в стороне маячил незнакомый мне некромант, а на столе сидела Тасс, болтая ногами и треская пироженку.
   - Как ты? - уточнил Ласт. Я только отмахнулась, подозрительно поглядывая на Эррара. Он смотрел на меня как-то странно, и я не удивилась, когда он развернулся и бросил:
  - Все вон!!! Живо!
   Второй некромантик безропотно подчинился, но подруга с женихом не поддержали порыва. Взгляд Ласта стал нехорошим. Я нахмурилась и мысленно шепнула: "Идите!". Тасс переглянулась с женихом, и они покинули комнату.
   Я поморщилась - даже короткая ментальная фраза забрала много сил - и вопросительно уставилась на Главу. Тот медленно устроился рядом и шепнул:
  - Я знаю, кто ты.
  Его дыхание ещё теплом щекотало шею, а мне уже стало дурно. Вот я и умерла...
  - И кто же? - мурлыкнула я безмятежно, доверчиво заглядывая в глаза.
  - Правящие, - бросил он коротко. Облегчение затопило меня волной. Я пожала плечами:
  - Знаешь, единственное, что у меня с ними есть общего - я ненавижу Жрецов. Впрочем, к Чарующим, Познающим и даже правящим я отношусь не лучше.
   Эррар скептически нахмурился, я только пожала плечами:
  - Ты помнишь основную особенность крови Правящих?
   Эррар поморщился:
  - Под действием мощных заклятий она приобретает голубой цвет....
  Я покивала и попросила:
  - Дай что-то острое.
   Эльф протянул мне кинжал, и я резко полоснула им по руке, предварительно мысленно чуть перестроив структуру крови - чтоб не было побочных эффектов.
   Алая жидкость закапала на простыню, и я поморщилась - больно! Видно, я потревожила прошлый порез...
   - Хватит, - бросил эльф и ухватил меня за руку. Миг - и царапины исчезли, словно их и не было. Обе. Вот и отлично...
   В руке Эррара тем временем дикой розой расцвело заклятье исцеления. Надо же, он даже мою кровь не хочет проклинать - и мне это на руку. А то могли б быть накладки...
   Разумеется, кровь отреагировала на заклятье абсолютно пофигистически. Я пожала плечами, Эррар облёгчённо вздохнул:
  - А я уже успел испугаться, что это правда.
   Я невесело улыбнулась:
  - И что, тогда отдал бы меня Империи?
  Он хмыкнул:
  - Нет. Но Империя попыталась бы тебя забрать... Тан.
  - Что?
  - Кто ты?
  - Секретная разработка. Под кодовым названием "шутка природы". Я ж говорила, обычный человек! Сколько можно?!
  Эррар нахмурился, а я вспомнила:
  - Слушай, а делегация от Лесных приедет завтра?
  - Да. А почему ты постоянно про них спрашиваешь?
  - Говорят, они прекрасны. Говорят, их женщины - неподражаемые примеры идеальных манер, чувственности, красоты, хрупкости и изящества. Хотелось бы посмотреть...
  Эльф только фыркнул:
  - Поверь, они скучные.
   Я улыбнулась, извернулась в его руках и страстно поцеловала в губы:
  - Милый, я плохо себя чувствую. Полечи меня, а?
  
   Я проснулась и теперь лежала, не открывая глаз, и вспоминала прошлую ночь. Надо же, а он умеет быть нежным...
   Впрочем, нега быстро сменилась странной пустотой - сегодня, уже сегодня...
   Прикрыть глаза, снова их распахнуть. Опять напомнить себе, что мы друг для друга ничего не значим. Легко приподняться, отбросить волосы назад, прикоснуться губами к его губам - тихо, чтоб он не проснулся, и провести языком по щеке. Запомнить вкус и запах. Запомнить губы и тело. Без каких-то эмоций - просто так... мы же не умеем любить, правда?
   Я оделась и выскользнула из комнаты. Он так и не проснулся - устал, бедненький...
   Первым порывом было пойти в гости к Тасс - но я вовремя напомнила себе, что им с Ластом может быть совсем не до меня. Вторым порывом было желание выпить - благо весёлая ночка полностью восстановила утраченные силы, и голова не болела. Остановил меня прозаичный факт - я не бог, выпивку из отходов делать не умею, а разыскивать кухню - себе дороже. Потому я просто потопала, куда глаза глядят, по замку, одетому в предрассветное марево, и вполне предсказуемо вышла на смотровую площадку проклятой башни. Пожалуй, скоро эта пустынная часть замка с громадными окнами-арками, высоченными потолками, витражами, громадным балконом, витыми перилами, тьмой и холодом станет мне дороже и ближе, чем все те дома, где я жила раньше. И этот город, над которым занимается рассвет, часто будет мне снится...
   Скоро нужно будет отправляться в столицу. Скоро нужно будет сжигать мосты. Скоро нужно будет поговорить с Эрраром...
   Но это будет завтра. Это будет потом. А сегодня я просто подставляла лицо под порывы ветра, чувствуя, как он треплет волосы, и старалась ни о чём не думать...
  
   Когда утром я вернулась в жилую часть дворца, там было настоящее светопреставление - все куда-то бежали, спешили, что-то искали, ругались и визжали. В меня чудом не врезался орк, тащивший на горбу блюдо с непонятной снедью. Я в последний момент ушла с траектории его движения, попутно отметив, что в другом конце коридора мелькнула парочка зеленоволосых девчонок-дриад. Всё-таки разделение нашего мира на государства по расовым признакам очень условно - на землях тех же эльфийских Кланов можно встретить кого угодно, и никакого удивления это не вызовет. А потом они на полукровок жалуются...
   С другой стороны, не будут же эльфы, Перворожденные (если не считать Проклятых богов, демонов, драконов, бесов и духов - но это мелочи) сами стирать, убирать и готовить! Вот и нанимают они представителей иных рас, и, надо признать, очень неплохо им платят. Я сама даже одно время собиралась уехать к Древним* эльфам, но Тасс не хотелось бросать, да и слишком уж им нравятся маленькие человеческие девочки...
  За такими размышлениями, изредка уворачиваясь от излишне шустрой прислуги, я добралась до покоев, где нас с Тасс раньше поселили, и услышала знакомый голос:
  - То есть, она не заходила? - спокойно спрашивал Эррар.
  - Только не говори, что её опять украли!! - возмутилась Тасс, - Ей ошейник надо надеть...
  - Веришь, я тоже об этом подумывал, - холодно бросил Глава. Я сделала пару шагов вперёд и насмешливо заметила:
  - Что, уже на ошейники потянуло? Извращение, однако...
  - Ты где была?
  - По замку гуляла, - отозвалась я холодно, бросив на эльфа равнодушный взгляд. Он нахмурился:
  - Ты б уже собиралась - скоро встреча послов.
   Я пожала плечами:
  - Учти, я буду в свите Тасс.
  - Ты будешь со мной, - судя по прищуру глаз, Эррар начал медленно звереть. Я чуть качнула головой:
  - Прости, но давай ты не будешь делать глупостей. Ты же знаешь, как Лесные относятся к отношениям эльфов и людей...
  - Мне плевать.
   Я усмехнулась и пристально глянула ему в глаза:
  - Правда?
   В коридоре повисло молчание. Ласт хмурился, Тасс старательно таращила глаза, Эррар смотрел на меня со странным выражением...
  - Ладно. Поступай, как знаешь, - Глава резко крутнулся и ушёл. Я некоторое время молча глядела ему вслед, после чего повернулась к Ласту:
  - Мы сможем уйти сегодня вечером?
   Брови некроманта поползли вверх, а я только улыбнулась в ответ на незаданный вопрос в его глазах.
  - Да, - сказал братец негромко, - Я планировал сегодня покинуть Лассат. Значит, ты с нами?..
  - Да. Будет много гостей, при них Эррар не станет скандалить, тем более он не станет удерживать нас здесь против воли. Идеальный вариант... Впрочем, неважно это. Давайте собираться.
  
  Когда десять минут спустя я выплыла из своей комнаты, братец с подругой синхронно уронили челюсти. Некоторое время Тасс хлопала глазами, после чего сообщила:
  - А я думала, ты уже ничем не сможешь меня удивить...
  Ласт согласно закивал.
   Я застенчиво улыбнулась, довольная произведённым эффектом, и оглянулась на собственное отражение.
   Оттуда на меня смотрела типичная представительница незнатного семейства, приставленная помощницей к знатной госпоже: волосы собранны в пучок, простое тёмно-синее платье только слегка подчеркивает фигуру, практически скрывая изящество и гибкость, макияж бледный, скорее скрадывающий, чем подчеркивающий глаза, парочка недорогих несочетающихся побрякушек, но подобранных со вкусом, и яркая, абсолютно неуместная помада.
   Я снова повернулась к сладкой парочке и увидела, что от шока они уже слегка отошли. Ласт уважительно хмыкнул и обошёл меня по кругу, критически разглядывая, после чего снова остановился напротив:
  - Всё отлично, только глаза подправь, - вынес он вердикт. Я нахмурилась:
  - В смысле?
  - Слишком живые, страстные глаза, сестричка. Опасные, почти звериные. Советую прятать их под ресницами и следить, чтоб в них было испуганное выражение.
   Я кивнула, мимолётом похвалив ярко-розовое, потрясающе красивое платье Тасс, и в комнату заглянула служанка, вежливо пригласив нас на торжественный обед. Ласт подхватил невесту под руку, я скромненько пристроилась сзади, и мы двинулись за служанкой.
  
   Этот зал я узнала мгновенно - и длинный стол, и мрамор пола, и витражи окон. Да уж. Смешно...
   Мы немного опоздали к началу банкета - делегация уже прибыла, и я из-под ресниц с интересом разглядывала их. С Эрраром сейчас разговаривал красавчик с длинными золотистыми волосами и огромными наивными глазами - их Глава Клана, которому стукнуло уже десять тысяч лет, умел производить впечатление. Неудивительно, что тётка ведёт с ним личные беседы...
   А вот и его дочь. Как я и предполагала, красива, двигается довольно грациозно - ей бы ещё сексуальности побольше, и вообще было бы то, что нужно. А так - светлые длиннющие волосы, громадные васильковые глаза, аккуратненькие губки бантиком, чуть пухленькие маленькие пальчики, удерживающие громадный веер, и взгляд высокомерной суки. Что ж, типичный идеал эльфийской красоты...
   Я стала за Ластом и Тасс, они взяли себе что-то поесть, но мне кусок не лез в горло. Я просто краем глаза следила за общением Глав. Я видела, как мимолётом меняется выражение лица Эррара, понимание мелькает в его глазах, и он оглдывается на пёструю толпу, кого-то разыскивая.
   Нашел. Наши взгляды встретились. Я пожала плечами и равнодушно отвернулась. Да плевать я на это всё хотела...
  Обед прошёл, как в тумане. Кажется, я пила много и без разбору, но веселое состояние, свойственное алкоголикам, всё не приходило. На Эррара и эльфийку, сидящих рядом, я старалась не смотреть. И дело не в ревности! И не в том, что пару дней назад он сидет на том же стуле, завороженно глядя на меня...
   - Дорогие гости, - начал Глава Ночных, - Позвольте сообщить вам радостную весть...
   Я слушала, опустив глаза, и старалась не реагировать на взгляды Тасс и Ласта. Вот все и сказанно...
  
   - Теперь всё ясно? - уточнила я у Ласта, когда банкет кончился. Глаза некроманта полыхнули:
   - Да, более чем. Поздравим счастливых помолвленных - и мотаем. И пусть только попробует что-то вякнуть...
   Я согласно кивнула и опрокинула в себя бокал вина, невесть какой по счёту. Быстрей бы это всё кончилось...
  
  *Древний Клан - первые эльфы, пришедшие в Наррал. Единственные, кто поклоняется не богам, а Сириусу - звезде. Короче, странные ребята...
  
  
  Глава 16
   Порой бывает так паршиво,
   что чай не лезет даже в глотку,
   а лезет в глотку только пиво,
   которым запиваешь водку...
  
  
   - Урод!
  Разбился об стенку сервизный чайничек...
  - Сволочь!!
  Туда же спикировал по криволинейной траектории бокал...
  - Гад!!!
   Юная герцогиня потянулась к бутылке, но я шустро сцапала этот дорогой моему сердцу предмет.
  - Тасс, успокойся, - повторила я раз, наверное, в пятый, - Я знала, что всё так будет. Вечная любовь может быть только в сказке с таким содержанием: они увидели друг друга - и умерли в тот же день. А я ещё пожить хочу!
  - Как ты можешь его оправдывать?!
  - Оправдывать? Ничего не случилось...
  - Ах, ничего?! - взвилась подруга ещё больше, - Хочешь сказать, тебя не волнует, что он вот так запросто променял тебя на эту... эту... эльфийку?! - последнее слово Тассера выплюнула с интонацией, обычно сопровождающей семиэтажную нецензурщину.
   - Нет, не волнует, - отозвалась я холодно, отхлебнув ещё тас-та и с сожалением отметив, что выпивки осталось только на донышке. Подруга резко успокоилась, некоторое время молча разглядывала меня, как редкий вид насекомого, после чего неожиданно уточнила, кивнув на бутылку:
  - Это которая?
  Я нахмурилась и честно попыталась включить мыслительный процесс. Признаюсь: вышло не очень. По какой-то странной причине в моей голове не желали решаться даже самые простые математические задачки вроде 1+1. Я уж молчу о том, чтоб выпитое посчитать...
   Где-то минуту Тасс разглядывала моё лицо, отразившее напряжённую роботу мысли, к сожалению, абсолютно бесполезную. Сообразив, что вопрос не протоптал тропки к моим пьяным мозгам, сгинув по дороге, подруга удовлетворённо кивнула:
  - Вот! И я о том же! С такой любовью ты скоро сопьешься!!
   Я фыркнула, но спорить благоразумно не стала: дешевле было сменить тему.
  - Как ты думаешь, долго Ласт их поздравлять будет? Что-то он долго...
  Вопрос нашёл адресата - Тасс отвлеклась от созерцания пьяной меня и нахмурилась, нервно теребя локон:
  - Да, он что-то задерживается...
  
  Ласт
   Получив копию официального заявления отца, я облегченно вздохнул: он всё же меня послушался и в ультимативной форме потребовал у Эррара вернуть в Талисс не только нас с невестой, но и всю нашу свиту, угрожая в противном случае войной. Этот листик - моя гарантия того, что Глава Ночных не сможет нас не отпустить...
   Хотя от отца, конечно, я таких словесных перлов наслушался - уши вянут. Дело в том, что я не радовал его известием о новоприобретённой дочке. И, пожалуй, не буду ему ничего говорить - всё равно ни крупицы Дара Тан не унаследовала, зато исхитрилась охомутать Главу Клана, на который папочка давно точит клыки. Не нужно быть гением, чтоб понять: для сестрёнки это может плохо кончиться...
   Хорошо ещё, что я в тот день, когда Тан и Тасс приехали в Талисс, отправил встречать их ребят, больше преданных мне, чем папочке. Они сразу почуяли кровное родство, о чём сразу доложили мне. В тот же вечер я поставил на сестру блок - с отцом желательно иметь козырь в рукаве...
   Пожалуй, нужно кое-что пояснить: наш Клан, как, впрочем, те же Правящие, Дочери Танирры и Преображенные, был результатом экспериментов Познающих, которые бредили идеей: вывести идеальных людей. Им пришла гениальная и, главное, светлая мысль: скрещивать провинившихся девчонок из Низшего Клана с разной нечистью. Им было плевать на то, что большинство из них умирают, а остальные сходят с ума и рожают уродов. Подумаешь - Низших много, их не жалко, а наука - это святое!
   Казалось бы, логика сражает наповал, но, как ни странно, им удалось! Правда, не совсем то, что они хотели, но что поделать: такова жизнь...
   Началась эта история вполне тривиально: они поймали очередную мятежницу из Низшего Клана и отдали её Хозяину Кладбища - чисто, чтоб помучилась. Наутро её на жертвеннике не нашли, верёвки были порваны, из чего сделали вывод, что девчонка мертва.
   Уже гораздо позднее, когда четверо детей этой своеобразной парочки основали Клан Некромантов, до Познающих с опозданием дошло, что Хозяева вполне разумны, с людьми генетически совместимы и своё потомство, в отличие от "человеков", не бросают и в лаборатории не отдают.
   Все некроманты - потомки той четвёрки, частично перенявшие Дар Хозяина кладбищ, частью которого является и кровное чутьё. Точнее нас родство могут определять только демоны и Великие вампиры, но этим кровопийцам по статусу положено.
   Надо сказать, Клан много зарабатывает на этой своей особенности. Каждый год в Талисс толпами валят рогатые мужья, верные жёны и потерянные дети. Иногда вообще бывают истории, над которыми ржёт вся столица. Например, лет 7 назад в городе объявилась 12-летняя малявка, которая сразу направилась к Ралту, лучшему Кровному Мастеру. Она вывалила ему на стол драгоценности, украденные у людей, у которых она раньше работала , и попросила хоть приблизительно определить, кто её папа, "а то мама не помнит, а я хочу этой кобелине в глаза посмотреть". Мастер уронил челюсть, вытаращил глаза, а потом взял эту малолетку в ученицы, наплевав на полное отсутствие у неё Дара. Никто не понимал, что на него вообще наехало, пока год назад он на ней не женился, заявив: "Эта девочка - единственная, чьих кровных связей не могу определить!"
   Мой папаша, рассказывая мне об этом, хохотал, как сумасшедший...
  Я так задумался, что чуть не проскочил мимо зала банкетов. Эррар как раз танцевал с невестой какой-то медленный танец, и я тихо порадовался, что сестрена этого не видит - кажется, ей бы это не понравилось...
   Когда вязкая плавная музыка кончилась, я уверенно двинулся сквозь пеструю толпу. Я успел привязаться к новоявленной родственнице - и кое-кто у меня огребёт за то, что она расстроена...
  - Приветствую вас, милорд, миледи, - я поклонился Главе и его невесте. Эльфийка присела в реверансе, Эррар вопросительно вздёрнул бровь, я оскалился в ответ:
  - Позвольте поздравить вас со знаменательным событием, - пропел я, глядя Главе в глаза, - К сожалению, мы с невестой уезжаем - сами понимаете, дела...
   И я с улыбкой протянул ему папочкино послание. Эльф пробежал глазами по строчкам и смял листик до состояния комочка:
  - Зачем она тебе?! - прошипел он. Угу, в его ситуации только сцены ревности устраивать!
  - Не ваше дело, лорд, - пропел я в ответ. Пусть помучается!
  - Простите, о ком речь? - мягко уточнила эльфийка, причём, судя по взгляду, ситуацию она уже просекла. Я заметил, что многие стоящие вокруг с искренним любопытством прислушиваются к разговору. Ладно, сами напросились...
  - Леди, проблема в том, что ваш жених - очень эмоциональный человек. Он так быстро привязывается к людям, особенно к прислуге...
   Судя по повисшей в зале тишине, услышали меня все. Я мягко улыбнулся и поклонился, прощаясь...
  - Ну что так долго, милый?!
  - Да, мы скучали...
   Ушам своим я не поверил, но чутью поверить всё же пришлось - к нам незаметно подошли Тан с Тассерой. Они наивно хлопали глазами, изображая идиоток. Тан смотрела на меня влюбленными глазами, полностью игнорируя Главу. Все зрители подались вперед в предвкушении, я покосился на эльфа и понял, что мне его почти жаль...
  "Братец, хватит самокопания! Подыграй, а?!" - прозвучал в голове знакомый мыслеголос. Вусмерть пьяный. Интересно, как она ещё ухитряется внятно говорить?!
   Я хищно улыбнулся и приобнял девчонок за талии. Они послушно прильнули ко мне.
  "Если этот псих меня прикончит, это ты будешь виновата! Мне так со всеми твоими любовниками нянчиться придётся? Так с твоими вкусами на это никаких нервов не хватит!" - сказал я сестре, но её это, похоже, напугало, как ящера комар. Она только теснее прижалась ко мне и подмигнула какому-то сероволосому эльфу, кажется, начальнику стражи. В жёлтых очах Главы зажглись яркие огоньки бешенства...
  "Щаз бабахнет!" - мысленно проинформировала меня Тан...
   Но тут в партию вмешался игрок, от которого хода никто не ждал:
  - Кажется, лорд Ласт, вы к людям привязываетесь ещё быстрей. Особенно к прислуге... - промурлыкала эльфийка, выразительно глядя на Тан. Их глаза встретились. Тёмно-зелёный и васильковый - несовместимые оттенки...
  - Что поделать, леди, что поделать... Этим даже эльфы грешат - за неимением лучших вариантов... Мы всего лишь берём пример с вашей расы, - пропела сестрёна.
  "А мне этот зал нравился..." - вздохнула невеста мысленно.
  - Да, боги создали Перворожденных как идеал, но появление иных рас совратило их... - мягко отозвалась невеста Эррара.
  - Под Перворожденными вы понимаете древних богов, демонов или драконов? Как бы там ни было, они - венец творения, им и без нас извращений хватало...
  - Не скажите... Низшие расы принесли с собой столько грязи...
  - Пожалуй. Простите, а какой эльфийский Клан появился последним? Кажется, Лесной?
  - Милочка, у вас отличная память... - прошипела дочь Главы Клана Леса, глядя на Тан, как хищник на мясо. У меня возникло нездоровое подозрение, что, учитывая нетрезвость сестры, они сейчас просто сцепятся, как базарные торговки...
  - Разумеется, на память не жалуюсь. Я же человек...
   Казалось бы, невинная фразочка - но у эльфийки напрочь снесло башню.
  - Ты, сучка, - зашипела она, - Да ты подстилка обычная, вот ты кто, а я скоро буду - женой! Ты ещё смеешь мне хамить...
  - Заткнись! - резкий голос Эррара прозвучал, как набат - вроде бы и негромко, но его "любимая" невеста прикусила поганый язычок. Замолчала и Тасс, которая уже начала защищать подругу громкими воплями нецензурного содержания, - Дорогая, если ты ещё раз откроешь рот без моего разрешения - брошу в темницу на пару дней. Я - твой будущий муж, и ты принадлежишь мне полностью, поняла? Здесь тебе не Лесной Клан, и я не потерплю таких выходок. Ты - всего лишь невеста...
   Эльфийка дёрнулась, как от удара, но не посмела ничего ответить...
  - Не смей! - прошипел кто-то негромко, и я вытаращил глаза, узнав голос сестры, - Не смей так говорить с ней. Ты же знаешь - она правду сказала. Не можешь не знать...
   Повисла тишина. Эррар и Тан смотрели друг другу в глаза, не отрываясь. Неожиданно Эррар шагнул вперёд и легко провёл рукой по её щеке, заправляя выбившуюся прядь:
  - Мы ещё увидимся, - спокойно, - И ты захочешь вернуться...
  - Посмотрим.
  - Посмотрим...
   Сестра резко развернулась и бросила:
  - Ребята, пошли домой. Этот балаган уже достал...
   Мы с Тасс смогли только кивнуть...
  
  Тан
   Столица некромантов встретила нас хмурой рожей Главы их Клана, прохладным ветром и моросящим дождем. Я засыпала в своей комнате под манящий перестук его капель. Может, все дело в погоде, в сером небе без луны и шёпоте воды; может, всё дело в мерцании магической свечи, излучающей синеватый свет. Может... Всё может. Но, когда смогла-таки задремать, мне приснился Эррар. Он поцеловал меня в губы - так мягко...
   Я отшатнулась от него, как от кошмара.
  - Пошёл вон! Ты мне никто! И видеть тебя не хочу! Ты мне был нужен только для того, чтоб выбраться из этой передряги - живой! Теперь же, милый, ты мне не нужен!..
  Выдохнув это, я вынырнула из сна.
  - Ты мне не нужен... - снова повторила я в темноту, только сейчас осознав, что не знаю, с кем только что общалась: с магией снов или собственной фантазией...
   Не в силах больше терпеть, я подошла к окну и рывком его распахнула.
  - Да пошел ты!!! - закричала в темноту. Ливень усилил свою барабанную дробь. Мне всё равно...
   А на щеках - это дождь. Просто дождь...
  
   Утро началось с вопля Тасс:
  - Тан, подъем! Жопа просит приключений, разум - впечатлений! Солнце уже высоко, а у меня такие планы...
  - Решила взорвать Талисс к демонам бездны?
  - Ха! Не дождутся! Вот выйду замуж - тогда посмотрим! И сегодня, подруга, мы идем выбирать платье!!!
   Я ухмыльнулась и вскочила с постели, порадовавшись, что вечером я хлебнула соответствующего зелья, потому удалось обойтись без зелёных похмельных чертей. Пока я быстро приводила себя в порядок, Тасс щебетала:
  - Ласт заказал музыкантов из Огненного* Клана...
  - Ой! - я случайно ткнула себе тушью в глаз, - Демоны?! На свадьбу?!
  - А что?! - оскорбилась Тасс в лучших чувствах, - Между прочим, приглашена делегация из пяти Кланов демонов - сама понимаешь, кроме Древних* - они к некромантам знаешь как относятся! Забыла сказать - будут ещё из эльфийского Клана Смерти. Эррара никто не приглашал, но не исключено, что он сам припрется - и можно будет не сомневаться в том, что свадьба кончится дракой - говорят, с Главой Смерти у них отношения - капут... А, ещё официально пригласили Императора с новой невестой - говорят, блядь редкостная, от неё весь дворец волком воет...
   Я нервно хихикнула:
  - На эту свадьбу придется отряд быстрого реагирования вызывать. Причем желательно не только некромантский...
   Тасс кровожадно ухмыльнулась:
  - Пошли уже, чудо похмельное! Между прочим, ты будешь сестричкой невесты, тебе тоже надо платье подобрать!
   Я благодарно улыбнулась. Дело в том, что по традиции Кланов, браки скрепляются небесными покровителями, которые так или иначе присылают молодым своё благословение. Также считается, что невесту должна привести к идолу девушка-сестричка, которая на день свадьбы становится воплощением одной из богинь. Это великая честь, и сестричке, по преданию, потом весь год будет сопутствовать удача...
  - Уже иду, - улыбнулась я, - Только схвачу чего-нибудь, жрать хочу - аж кишки сводит...
  - Вот что бывает, когда питаешься только спиртным! Не переживай, поедим в кафешке в городе - всё равно нам тут жить, пора изучить территорию...
  - Тасс...
  - И вообще, зная твоё мыльное шило в неприличном месте, долго без дела ты не просидишь: значит, нужно искать тебе в Талиссе работу...
   Я тихонько вздохнула и вклинилась в щебетание подруги:
  - Я уезжаю сразу после твоей свадьбы.
   Герцогиня резко крутанулась на месте:
  - Что ты сказала?!
   - Я уезжаю в столицу. Тасс, это дела Клана, я сама ещё ничего не знаю, но тётка требует моего присутствия. Да и, прости, мне нет места в Талиссе. Если я и вернусь, то только затем, чтоб погостить...
  - Как это - нет места?! Тан, послушай...
   Я качнула головой:
  - Это ты послушай. Да, ты ко мне привыкла, но - теперь у тебя есть кое-кто, кому ты должна уделять всё своё внимание. И потом, тебе уже 19, ты выходишь замуж - пора обзаводиться отпрыском! А что мне? Извини, заходить к тебе в гости я смогу только днём, и то не всегда - мало ли... Работу, которая меня очень увлечёт, я вряд ли найду... Да и нельзя мне надолго оставаться рядом с некромантами - особенности крови, знаешь ли...
   Тассера некоторое время смотрела на меня, после чего безапелляционно сообщила:
  - В столицу я еду с тобой!
  Я фыркнула:
  - О да, то-то Ласт обрадуется... Подруга, не болтай ерундой!
  - Я не поняла, ты со мной споришь? Я старше, я - герцогиня, и моя жизнь - только моя. Я уломаю Ласта поехать на свадьбу к Императору, а там посмотрим... Всё! Идём за покупками!
   Боги, и эта шизофреничка старше! Да у неё ж в голове вместо извилин - древние иероглифы! Вздохнув, я побрела за подругой. Остается слабая надежда, что Ласт гениальную идею не поддержит...
  
  - Э... Тасс, подруга, я, конечно, все понимаю, но, мне кажется, это не лучшая идея... - задумчиво сообщила я, разглядывая свадебный наряд герцогини.
   - Тебе не нравится? - обиженно надула та губки, наивно захлопав глазами, в которых старательно прятала злорадный блеск. Я ухмыльнулась:
  - Нет, смотрится потрясно, просто будут гости из нашего родного и любимого государства... А дочь Империи, по традиции, вообще должна в белом закрытом платье замуж выходить, как истинная почитательница солнечного Бога...
  - Тан, скажи честно: ты б припёрлась на свадьбу в белом саване, обшитом идиотскими рюшами...
  - Ну, смотря на чью...
  - На свою!!!!
  - Ну, я не герцогиня...
  - Всё! Цыц! Лучше покажи, что ты там для себя выбрала!..
  
  - Э... И ты мне ещё что-то говоришь?!
   - Тебе не нравится? Ну, я ж не невеста...
   - Тан, там будут гости из Империи...
  - И что? Это повод явиться на твою свадьбу в том жёлтом одеянии, предписываемом традициями?!
  - Лицемерка зеленоглазая!
  Огненный(Красный) Клан Демонов - демоны с алой кожей, творения огня. Не слишком сильные, но непредсказуемые, неуравновешенные и склонные к искусствам. Считаются творцами ррата, который они якобы переняли у кого-то из богов.
  Древний Клан - полумифический Клан демонов, пришедших из иного мира. Могут вселяться в других людей, опасны и непредсказуемы.
  
  Глава 17
   Грех предаваться унынию,
   когда есть другие грехи!
   Четыре дня пролетели, как один. Мы с Тассерой довели до лёгкого заикания добрую половину придворных некромантов. Ласт, не будь дурак, понял, что дай нам волю - и мы разберём столицу по камушку чисто потому, что нам скучно: Тасс после кульбитов в постели становилась только энергичней, а я активно пыталась забыть Лассат и всё, что с ним связано. Отдаю дань уважения брату: он терпел нас ещё целый день, скрипя зубами. Но, когда мы устроили гонки на верховых ящерах - я с использованием Шёпота Крови, Тассера с использованием магии, - у некроманта сдали нервы.
   Нет, я б, наверно, тоже занервничала, если б увидела эту картину... Представьте: по улицам города несутся верховые ящеры, причем один из них выделывает абсолютно нереальные кульбиты вроде пробежки по стенам и крышам, вследствие которых нормальный наездник не просто б свалился с животного, но ещё и сплющился. Перед второй зверушкой взрываются все препятствия, по мнению герцогини, "этот фонтан там не смотрелся".
   К сожалению, в самый разгар веселья наши ящеры резко врезались в мягкий магический барьер, и перед нашими ясными очами явилось дивное видение: мой милый, добрый братик, злющий, как голодный вурдалак. Мы с герцогиней переглянулись и невинно захлопали глазами. Судя по выражению лица Ласта, это не помогло...
  
  - И что это, по-твоему?
   Я честно осмотрела трофей:
  - Ну, думаю, саранча.
  - Закономерный вопрос: что она делает в цветочной гирлянде?!
   Я призадумалась:
  - Ну, сидит, наверно. Может, кушает...
  - ТАН!!!
  - Да...
  - Где та девчонка, что делает букеты?
  - Куда-то убежала.
  - Пусть прибежит обратно! Представь, что будет, если эта саранча сиганёт на кого-то из гостей! А если из Клана Леса приедут, у них же вечно в волосах учебный гербарий!! Представь, если она его начнёт "кушать"...
   Я хихикнула. В мозгу нарисовалась картинка: полчища саранчи, пожирающие наряд невесты Эррара. Эх, ещё чуть-чуть - и полюблю насекомых...
  - Ладно, что у нас там дальше?
  - Выбор блюд, - отозвалась Тасс обречённо, - Боги, я никогда не думала, что свадьба - это так сложно!!
   Я ухмыльнулась и потянула подругу за собой.
  
   К вечеру, надо признать, я устала, как после дня тренировок с моей доброй тётей. Тасс самоустранилась уже на этапе блюд, вежливо сообщив, что, поскольку я тут умею готовить, мне и выбирать. И теперь на моем счету были: громкий и безобразный скандал с поваром, который абсолютно неправильно составил список яств; потом мы по всему городу бегали искали распорядителя, которых куда-то сгинул вместе со списком гостей; после пришлось инспектировать комнаты, приготовленные для венценосных особ; по ходу этого всего к нам постоянно подбегали с дурацкими вопросами - Ласт не поленился всем сообщить, что за подготовку к свадьбе отвечаем мы.
   В общем, в свои комнаты мы с Тасс просто приползли. Ну, герцогиню, думаю, быстро в форму приведут, а у меня ещё дело есть...
   Просто я сделала вывод, что с тётушкой надо поболтать сейчас, чтоб потом магия Чарующих не перебила общение. А то буду бегать по столице с её портретиком наперевес и спрашивать у всех встречных: "Простите, вы эту женщину не видели?"
  Хотя, зная тётку, я не удивлюсь, если этот метод подействует...
   Я фыркнула, прикрыла глаза и погрузилась в мир снов. Вокруг сразу замелькали призрачные образы и тени. Подождав, пока туман достаточно сгустится, я занялась поиском родственницы.
   Не так уж много времени у меня ушло на то, чтоб понять - нырять в грёзы и уходить из тела тётка не планирует. Видно, занята чем-то важным...
   Но, вместо того, чтоб развернуться и уйти, я застыла в глубокой задумчивости. Во мне шёл эпический бой: совесть героически боролась с любопытством. Стоит ли напоминать, что герои всегда гибнут первыми?
   Я погрузилась в мир грёз ещё глубже, активизируя Зов Крови. Водоворот красок, эмоций, мыслей - и мой незримый призрак застыл гдё-то за сотни переходов от тела, там, где сейчас была тетка.
   Когда я огляделась по сторонам, приняла серьёзное жизненное решение: брошу пить. Вообще брошу. Если уж мне такое начало мерещиться...
   Моя дорогая родственница нарядилась в наглухо закрытый грязно-жёлтый наряд непорочных жриц Солнечного бога, собрала волосы в тугой пучок и спрятала их под какой-то бесформенный чепчик. Мало того, в таком распрекрасном виде она ещё и шла куда-то по богато обставленному коридору!
   Подобрав с пола челюсть, я ходко потрусила за тётушкой.
   Спустя пару поворотов мы остановились возле резной двухстворчатой двери. Тётка ещё раз бегло оглядела себя, похабненько ухмыльнулась и толкнула створку.
   Мы очутились в рабочем кабинете, где за столом сидел довольно привлекательный мужчина средних лет. Его лицо мне показалось смутно знакомым, но никого подобного я вспомнить не могла. При появлении гостьи он вытаращил глаза и приоткрыл рот. На тёткиных губах мелькнула улыбка - видимо, ей понравился произведённый эффект.
  - Я приняла решение, - сообщила она надрывно, - Коль Вы не цените даже мизерных моих просьб, я брошу всё и посвящу себя вере. Я отмолю у святого покровителя Империи все свои грехи!
   Мужчина, видимо, хорошо узнавший тётку, только закатил глаза:
  - По-твоему, это смешно?! Милая, если заскучала, займись рукоделием - все полезнее!
   Тётка гордо вскинула подбородок, неубедительно пряча слёзы в глазах:
  - Смешно! То, что вы ни в грош меня не ставите!
  - Я тебе столько всего купил, что закопаться можно. При чём тут грош? - перешёл мужчина в оборону. Наивный...
  - Вы меня не любите, - всхлип, - Вы все переводите в деньги, - всхлип, - Вы - подлец!! - рыдания. Мужик растерялся, помялся и со вздохом сказал:
  - Хорошо, я согласен.
   Слёзы мгновенно высохли:
  - Правда?!
  - Да!! Сними уже с себя эту гадость!!!
  - Как можно, это святое одеяние...
  - Кин, ещё слово в эту степь, и я закрою тебя в подвале. Снимай балахон и не строй из себя блаженную - роль великомученицы тебе не идёт.
  - Как пожелаете!
   Накидка полетела в одну сторону, чепчик - в другую. Как я и предполагала, поддето на тётушке было только золотое ожерелье.
  - Мой господин... Вы так много работаете... Думаю, Вам стоит отдохнуть, - промурлыкала она.
   Мужчина резко шагнул к тётке. Родственница как-то слишком уж терпеливо дождалась, пока он подойдёт... и резко отпрыгнула.
  - Не так, Хозяин. Поймай...
   Я глянула на лицо мужика, и меня скрутил приступ хохота.
  "Совсем обнаглело младшее поколение, - патетично провозгласил в голове тёткин голос, -Она не только подсматривает, но ещё и ржёт! Ты что здесь делаешь, юная отроковица? Как бы там ни было, смотри и учись!"
   Впрочем, мысленный разговор не мешал тете с хихиканьем носиться по комнате, опрокидывая всё на своем пути и уворачиваясь от рук распалившегося мужчины.
  "Я только пришла узнать, где мне тебя искать в столице?" - уточнила я осторожно, наблюдая очередной тёткин кульбит.
  "А ты догадайся!!!" - ответили мне. Вот, так всегда! Я вздохнула, наблюдая, как мужчина поймал тётку и прижал к стенке. Так, пора валить - сил мало осталось, а на конструктивный диалог тётя в ближайшее время вряд ли будет способна...
  
   После пробуждения я некоторое время просто провалялась в кровати, таращась в потолок. Ну, где, где я могла его видеть?!
   Озарение пришло внезапно. Нет, это, конечно, невозможно! Маразм и глупость! Но...
   Я метнулась к сумке, вытащила из внутреннего кармана имперские золотые монеты и начала рассматривать выгравированный профиль. Н-да... ну, тётя....
   Зато я могу собой гордиться - наверно, я едва ли единственный человек, который имел возможность лицезреть, как весело проводит ночи его императорское величество Лассан четвертый. Я в шоке...
   Зато у меня будет тётя-императрица! Кем только не были мои родственницы, но императриц среди них, надо признать, ещё не было. Кин неподражаема - как всегда! Только... Я печально усмехнулась. Ты всегда жила в мире иллюзий, тётя. Он ведь узнает, рано или поздно узнает... Да, он из Чарующих, но убить его - сможешь ли?..
   Впрочем, жизнь не моя, решать не мне. Я тряхнула волосами и стала одеваться. Свадьба через двое суток, потому день предстоит сложный...
  
   Из зеркала на меня с любопытством глянуло анатомическое пособие под названием "Хронический недосып". Вздохнув, я вытащила из бара первую попавшуюся бутылку с гномьим гербом на этикетке. По телу пробежала дрожь, горло обожгло огнём - зато сразу пришла бодрость и чёткость восприятия. Да, гномы, неделями бодрствующие в своих шахтах - мастера своего дела. Жаль, что к их пойлу быстро привыкают. Говорят, некоторые старые представители их расы не могут прожить без глотка и получаса...
   Пока мысли мои блуждали вокруг социальных проблем гномьей общины, руки машинально вылепливали из странного создания, отразившегося в зеркале, красотку. Невольно вспомнился тётин перл: "Хочешь знать, жениться ли на девушке? Окуни её в бассейн с магическим проявителем. Если всплыло то же, что и нырнуло - ура! Она таки симпатяжка". Что тут скажешь? Жестоко, но справедливо!
   Спустя двадцать минут я вылетела из комнаты и, оглашая коридоры замка звонким цокотом шпилек, понеслась к герцогине.
   Над её внешним видом уже трудилось несколько служанок, но, увидев меня, она их благополучно вытолкала взашей.
  - Тан, время...
  - Его полно! Мы успеем ещё травяной отвар с пирожными выпить!
  - Какой отвар? Какие пирожные?! Да меня тошнит от страха!!
  - Деточка, расслабься и представь, что скажут гости, когда нас увидят...
  - Юмор у тебя...
  
  До церемонии мы, действительно, успели не только поесть, но и подремать - все-таки, я привыкла к экстремальным темпам сборов...
   Традиционно, началось всё на заходе солнца. Дети Древних вообще считали, что браку покровительствуют исключительно ночные боги. Церемония проходила возле громадной статуи, изображающей Хозяина Кладбищ во всей красе - мужчина в строгом, но красивом наряде, с лицом, возраст на котором не читался, расслаблено сидящий на стуле с высокой спинкой. В руке он традиционно держал бокал с выгравированной надписью: "Я - Хозяин, у которого рано или поздно гостят все". Другой рукой мужчина обнимал сидящую на его коленях беременную женщину - по религии некромантов, их человеческую прародительницу. Это тоже был символ - мол, взамен ушедшим приходят новые, потому умирать - не страшно...
   В зале собралась куча народу, Ласт уже ждал невесту возле ковша с пылающим там магическим пламенем, рядом с ним статуями застыли отцы жениха и невесты.
   - Я надеялась, он не приедет, - простонала Тасс, косясь на любимого папочку, - Только его рожи...
  - Всё, топай! Тебя уже все ждут!
   Тассера недоверчиво вздохнула и отодвинула полог, непрозрачный с той стороны. Мы торжественно вступили в зал...
   По толпе пронесся ошеломлённый вздох - представители Древних рас впечатлились. Папаша Ласта (да и мой, судя по всему), одобрительно приподнял бровь, сам жених смотрел на Тасс сияющими глазами....
   Герцог Рантон презрительно отвернулся от дочери. Подруга даже на мгновение с шага сбилась - такое презрение было написано на лице отца. Застыла на миг, тряхнула головой - и пошла дальше, гордо вздёрнув подбородок.
   Тут надо сказать отдельное слово о наших нарядах.
   Сегодня ярко-алый выбрала себе Тасс. Платье обнимало её фигурку, красная помада подчеркивала яркость наряда, золотистые завитые волосы лежали на плечах тяжелыми кольцами, руки украшали кружевные перчатки, за спиной с мягким шелестом струился золотистый шёлковый шлейф...
   Я, чтоб не копировать подругу, выбрала сегодня облегающий серебристый наряд с изумрудными элементами - он подчёркивал гибкость движений и резко контрастировал с платьем Тасс...
   Стоит ли говорить, что приличия Империи предписывали невесте и сестрёнке совсем другие одеяния?!
   В общем, мы с подругой кое-как дошли до Огненной Чаши. Дальше выступил вперед отец Ласта, молодые перекрестили руки над огнём, и Глава Некромантов сказал:
  - Пути Богов привели вас сюда сегодня. Они соединят именем стихий ваши руки и судьбы. Они подарят вам и свободу, и путы. То пламя, которое горит под вашими руками - ваша страсть. Та кровь, что кипит в ваших жилах - ваша суть. Видим мы, и да видят боги - вы стоите здесь добровольно, вы можете уйти, коль пожелаете.
   Повисла пауза, дающая молодым возможность одуматься и по-тихому свалить.
  - Именем Бога...- начал Глава Некромантов.
  - Именем Богини, - выступила я вперёд,
  - Именами Древних предков, покровителей и духов, - теперь мы говорили хором, - Да будет так!
   Пламя заревело, взметнулось вверх, окутывая молодых плотным коконом. Сквозь его завесу я видела, как Ласт шагает впрёд и обнимает испуганно вскрикнувшую Тасс. Да, в Империи свадьбы проходят не так... зрелищно...
   Тем временем пламя соткалось в фигуру человека в плаще. Он откинул капюшон, и мы увидели то же лицо, которое изобразила статуя. Так, роль Бога взял Хозяин Кладбищ...
   Он выжидательно оглянулся, усмехнулся и кивнул нам с Главой. Мгновение спустя из пламени, смешанного с тьмой, соткалась вторая фигурка - гибкой, ловкой танцовщицы. Богиня тряхнула огненно-рыжими волосами, блеснула омутами глаз и шагнула вперёд.
   - Ханирра, - пронёсся по толпе шёпот, - Она сотни лет не приходила!
   Богиня ухмыльнулась, сделала волной реверанс и мимолётом мне подмигнула. После этого она повернулась и страстно поцеловала Хозяина в губы.
   Толпа приветствовала это криками. Поцелуй Богов* состоялся. Свадьба состоялась!
   Жених с невестой традиционно скрепили брак поцелуем.
  
  ... Свадьба шла своим чередом. Повеселевшая Тассера вовсю танцевала с Ластом, зал кружился в цветном водовороте, мне же дико хотелось спать. Усталость навалилась хомутом - сказались и переживания, и зелья, и недосып. Шатающейся походкой я отошла в сторонку, прижалась спиной к стене и прикрыла глаза. Мир снов накрыл меня тут же - и с головой...
   ...Тётушка сидела в кресле, перекинув ногу через ногу, и любовалась тьмой за окном. Когда я появилась в комнате, она даже не повернула головы - только слегка скосила глаза и резюмировала:
  - Платье - отпад. Выглядишь - паршиво. В тенях у тебя под глазами может спрятаться сотня воров, а уголки губ опущены. Я б на такое не клюнула.
  - Ты не в моём вкусе.
   Фырканье:
  - Да ладно... Ну, ты разгребла свои проблемы?
  - Да, всё уже в норме. Кстати, ты б поосторожней с репутацией: когда мне описывали невесту императора, её назвали женщиной ну очень облегчённого поведения.
   Тётка закатила глаза:
   -Я тебя прошу! Кто не гуляет в моём-то возрасте, тому просто не предлагают!
   - Ладно, это лирика. Расскажи, зачем я тебе понадобилась? Учти, если решила поиграть в трио...
  - Нет, что ты, тут моих собственных талантов вполне хватает!.. Видишь ли, малышка, у него, как ты отлично знаешь, есть племянник, который должен унаследовать трон. Парень - практически твой ровесник, на пару лет младше, лапша на ушах не просыхает, но это пока. Вообще, на мой взгляд, подаёт надежды.
   - Ты затесалась в сутенёры?
   Тетка нахмурилась:
  - Тан, что с тобой сегодня? Что случилось?
   Я нахмурилась. Правда, что я несу...
  - Прости, - вздохнула я, - Это всё из-за того пойла. Одно радует - эльфу сейчас раз в двадцать хуже...
   Тётка мгновенно встала и подошла ко мне, положила руки мне на виски...
  - Издеваешься?! Пару кружек исцеляющего отвара и - спать! Немедленно!!! Ты что, дитя малое - такую мерзость в рот брать?!
   Я только пожала плечами:
  - Поверь, для дела не жалко! Тётя, спустя пару дней я буду в столице и займусь этим твоим прЫнцем.
   - Угу. Если он сильно не понравится - чисто морочь ему голову. Поиграй в идеал непорочности и чистоты, хи! Помнится, твоей мамочке эта роль хорошо давалась! Так, племяша, всё, спать!!! До встречи!
   Водоворот цветов - и я снова стою в зале банкетов, привалившись спиной к стене. Разноцветная толпа перед глазами смазывается - использование Силы окончательно добило мой и без того больной мозг. Какое там спать?! Если я сейчас отлеплюсь от моей дорогой любимой стенки, то просто упаду...
  - Что с тобой?! - раздался над головой подозрительно знакомый голос. Ну, уже и глюки пожаловали...
   Чутьё отшибло напрочь, но взгляд я всё же смогла сфокусировать...
   Рядом со мной стоял Эррар, поддерживая меня за плечо и встревожено глядя в глаза...
   Первым моим побуждением было - кинуться ему на шею, страсно поцеловать в губы и никуда, ни к кому не отпускать...
  - Пошёл вон, - бросила я, - Ты мне не нужен, что, не доходит?! Зачем ты вообще сюда явился?! Никто тебя не приглашал!.. И вообще, милорд, вы ведёте себя неприлично. На нас уже люди смотрят...
   Я его таки довела - глаза полыхнули жёлтым бешенством, которое мгновение спустя сменилось арктическим холодом.
  - Я тебе не мальчик на побегушках, милочка. К чему мне твои выходки? Таких, как ты... Просто увидел, что знакомой плохо, хотел помочь. Ну, на нет и суда нет - так говорят в людских деревнях? Меня невеста ждёт...
   Я смотрела, как он уходит. Гордость... Если б не она, я б кинулась сейчас к нему. Гордость... Если б не она, он бы меня не отпустил...
   Гордость - это высшее благо, дарованное богами...
   Я крутанулась на каблуках, собрала силу воли в кулак, чтоб не шататься или не упасть, и гордо вышла из зала. До своей комнаты я буквально доползла. Да, не стоило смешивать наркотик, противоядие, вино и гномье пойло... вот, уже плачу без причины... и трусит почему-то...
   До кровати я всё же не дошла - рухнула по дороге на ковёр и потеряла сознание.
  
   "Братик, сестричка, со свадьбой вас. Простите, что пишу об этом в письме, но мне действительно не нужно, чтоб вы ехали со мной. Я спешу, очень спешу. Обещаю заглянуть в гости где-то через месяц. Надеюсь, к тому времени в проекте будет племянник или племянница? Вы работайте, не отвлекайтесь! А мне пора - моя тётя-травница открывает новое дело, ей помощь нужна. Вот так. Пусть боги, духи и стихии хранят вас, и не пустеет чаша ваша! И так далее. Учтите: увяжетесь за мной - покусаю! Ваша Тан"
   Я отложила исписанный рунами листок, подхватила дорожную сумку и с минуту постояла, глядя, как над Талиссом занимается заря. После я двинулась вниз, к уже знакомым телепортам, с которых всё это и началось...
   Стражники меня узнали. И пропустили без проблем. Водоворот красок улёгся, и я ступила на мощеную столичную мостовую. В лицо ударила тёрпкая утренняя прохлада. Что ж, милый мой принц, я иду к тебе!
  
  
   *Поцелуй Богов - обряд, который, по традиции, проводят для Правителей и могущественных Древних существ. Поцелуем боги подтверждают любовь, которую молодожены испытывают друг к другу, и то, что в их жилах течёт достойная кровь.
Оценка: 7.90*13  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"