Клара: другие произведения.

Четыре шага в Бездну(Танцы - 2)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 5.74*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    обновила 20 апреля)))) немного прошлого, немного о слизнях...

  Четыре шага в бездну
  
  
  Цыганская страсть разлуки!
  Чуть встретишь - уж рвёшься прочь!
  Я лоб уронила в руки,
  И думаю, глядя в ночь.
  
  Никто, в наших письмах роясь,
  Не понял до глубины,
  Как мы вероломны, то есть -
  Как сами себе верны.
   М. Цветаева
  
  
  Часть 1. Первый шаг
  
   Глава 1
  
  Теорема от противного:
   Женский пол слабый пол, мужчины сильный пол. Сильный пол имеет слабость над слабым полом, а значит он слабее слабого.
  
  Тан
  - Асса!
  - Иду, мам!
   - Ты уже полчаса идёшь! Честно, на месте твоих учителей я б тебя просто убила!
  - Вот и хорошо, что ты не учитель, а то бедные б были детки!.. Так, а что у нас на завтрак?
  - О чём ты бредишь, ребёнок! Какой завтрак? Вот, пакет с перекусом взяла - и побежала! Ты уже и так опоздала, а демоны терпением не отличаются! Что ты там делала, можешь мне внятно объяснить?!
  - Что-что... Волосы завивала!
   Я тихонько вздохнула и обернулась. Асса стояла, пряча глаза и обижено надув губы. Я покачала головой.
   Асса - не родная моя дочь. Три года назад, во времена моей буйной молодости (мне было всего-то семнадцать), в Лассате, столице Ночного эльфийского клана, я купила эту малышку вместе с парочкой других рабов. Как выяснилось, девочка - сирота, никого у неё особо нет - в общем, она осталась со мной. Для меня она была родной дочерью, но того факта, что к её рождению я непричастна, это не меняло. Асса была полуэльфийкой, и это сказалось на внешности: тонкая, гибкая, бледнокожая, обладательница громадных чёрных с синим отливом глаз и прямых светлых волос до пояса. Красавица? О, да! Но в последнее время у моего солнышка, увы, наметилось приближение переходного возраста: она решила быть похожей на меня.
   Я чуть не упала в обморок, когда, вернувшись с работы, обнаружила, что Асс выкрасила волосы в тёмно-каштановый, магической завивкой зафиксировала их в состоянии "барашек" и нанесла на кожу несмываемый магический тон - для смуглости.
   Улыбаясь мне во все зубы, это чудо радостно поинтересовалось:
  - Нравится?
   Я смогла только похлопать глазами в ответ. Говорить я смогла только минуты через три...
   С тех пор мы ведём фронтальную войну. С переменным успехом.
  - Нужна тебе эта завивка! Ты ж полуэльфийка, у вас волосы жёсткие и прямые, ты их безбожно портишь...
  - Вот! Я не хочу жесткие, эльфийки - уродины! Хочу мягкие и пушистые, как у степнячек!
   Я прикрыла глаза, недрогнувшей рукой протянула своему взрослеющему дятятку пакет с едой и не своим голосом рявкнула:
  - Вон!!!
   Асса обижено фыркнула и походочкой "от бедра" плавно выплыла из дому, на прощание бросив:
  - Тэя я покормила, так Ками и передашь!
   И в кого она такая, а? Просто не понимаю!
   Философски пожав плечами, я запихнула в рот последний кусочек вкуснейшего вишнёвого пирога и со страдальческим вздохом пошла будить Ками.
   Тут стоит пояснить: Ками - наша няня. Нет, на самом деле её зовут Камарэтиррей, или что-то в таком духе, но я, поразмыслив, решила, что просто не смогу выговаривать это каждое утро. Так, с моей лёгкой руки, это зубодробительное имечко и сократилось до удобоваримых размеров, хоть мне и пришлось накинуть за это надбавку к жалованию. Но, после того, как я сменила двадцать семь (!) нянечек разных рас, возраста, вероисповедания и цвета волос, я была согласна на что угодно, лишь бы кикимора Ками работала у нас и дальше.
   Проблема выбора няни встала передо мной года два назад, когда, разобравшись с долговыми обязательствами, висевшими на мне, я решила всё же остаться в Царстве Демонов. Арэд, синекожая садистичная лапочка с рожками, предложил мне тёпленькое местечко аналитика аур при дворе. Работёнка для меня, обладающей идеальным истинным зрением, непыльная, но, увы, отбирает много времени. Ребром встал вопрос: что делать с Ассой, кто будет дома готовить, стирать и убирать, а также кормить Тэя? Помучившись некоторое время, я последовала совету своего парня, Раса, и решила найти няню. Ой, что началось...
   Асса, такая добрая и милая вместе со мной, с другой женщиной, попавшей в дом, превращалась в настоящего маленького демонёнка. После того, как пятая нянечка-человек убежала от нас с воплями, я сменила тактику и начала нанимать представительниц других рас. Хули там! Самая стойкая, оборотень, продержалась у нас ровно месяц. Потом сказала: "Все Жрицы - чокнутые!", встряхнулась, разбрасывая брызги зелёной краски, вылитой доброй Ассой ей на голову, и гордо ушла прочь, предварительно стребовав с меня нехилую моральную компенсацию.
   Тогда, помнится, я орала, как потерпевшая. Асса сидела передо мной с очень виноватым видом, поглаживая пушистика Тэя по шёрстке. Когда я выдохлась, она невинно хлопнула глазами и заканючила:
  - Мам, давай обойдёмся без няни!
   Я задумчиво покосилась на это маленькое чудо, вступающее в девятилетний возраст, и категорично отозвалась:
  - Няни не будет. Будет - нянь!
   Так в нашем доме появился Аван. Миленький лысенький демон с зеленоватой кожей, ехидной улыбкой и отличной фигурой. Ему пришлось платить в семь раз больше, чем оборотнихе, но оно того стоило! Я приходила домой, уже зная, что у ребёнка голова помыта, новая одежда куплена, старая постирана, в доме уборано, а ужин готов. И постель для меня уже взбита! И, главное - демон быстро нашёл на Ассу управу. Девочка не буйствовала. Но, как выяснилось, вынашивала план мести...
   По прошествии месяца пребывания рогатого няня в нашем доме ко мне в гости без предупреждения заявился Рас (как позже выяснилось, Асса отправила ему вестника с просьбой срочно прийти). Так вот, застав меня, блаженствующую в кресле, и зеленого демона, делающего мне массаж, Рас взбеленился не на шутку. Наши с ним отношения в тот период не заходили дальше скромных поцелуев, вздохов и моральных терзаний (по большему счету, с моей стороны), но он по какой-то неизвестной мне причине считал меня своей.
   Скандал был знатный. Каюсь, наорались мы всласть, посуды разгатили на энную сумму, но в итоге я послала Раса... далеко и сказала, что Аван будет жить у нас. Ага! Наивная! На следующий день мой зеленокожий друг пропал в неизвестном направлении. Проявив неслыханную ловкость и пронырливость, я через три дня, на которые забросила все дела, и обнаружила зеленокожего рогатика в больнице с переломом челюсти.
   С Расом мы поскандалили снова, более эмоционально. Через два дня в нашем доме появился десяток присланных им нянечек. Как и следовало ожидать, все они забежали, в чем не только Асса, но и я приняла самое деятельное участие.
   А потом, во время очередной плановой чистки улиц от нечисти, мои подчинённые изловили Ками. Кикиморы сами по себе - редкость, а уж беременные кикиморы... В общем, я воззрилась на данное чудо природы с открытым ртом, забыла даже порицание вынести. Ками, обижено кривя тёмно-зелёные губы, гнула выражения, от которых даже я почти краснела, а мои ребята смущенно покашливали. Это демоны-то!
   Сначала, выслушав очередной поток нецензурных пожеланий, я хотела просто выпихнуть это зелёное нечто, напоминающее шарик на ножках, обратно на улицу, и забыть об этом инциденте, но потом мою нещасную голову посетила очередная бредовая мысль. Строилась эта великая дума на двух пунктах: во-первых, няни-кикиморы у меня ещё не было, а во-вторых, бесы не любят мелкую нечисть! Потому я, пряча огоньки радости в глазах, повернулась к ками:
  - Эй, солнышко, скажи-ка мне, у тебя дом есть?
  - Был, - буркнула кикимора, - На помойке под мостом.
   Я поцокала языком:
  - В нашем Царстве бродяжничество по указу его величества жестоко карается... А кто отец ребёнка, позволь спросить?
  - Капитан плаванья. Очень дальнего. Что пристала, чиновница рафинированная? Сама без греха?
   Я скорчила высокомерную гримасу:
  - Поосторожней, нечисть! Ты знаешь, что с тобой сделают, если выяснится, что отец ребёнка - женатый мужчина? А я ведь вижу ауру малыша, я могу прямо сейчас проверить...
  - Стоп. Детка, чего ты хочешь?
  - Добра тебе, себе - покоя. Не хочешь подработать, нечисть?
   Так в моём доме появилась Ками. Ушлая кикимора быстро сообразила, что я - далеко не так плоха, как пытаюсь казаться, и стала чувствовать себя в доме хозяйкой. Асса присмирела - во-первых, как она сама мне призналась, ей было неудобно нервировать няню, напоминающую шарик на ножках, а во-вторых - кикимора умела метко плеваться в обидчицу зелёной слизью.
  А месяцев через семь (у кикимор беременность длится в полтора раза дольше, чем у людей), наша развесёлая компания пополнилась очередным странным существом, которое Ками неоригинально назвала Киком.
   Если честно, больше всего Кик напоминал яйцо. Ну, или личинку. Или что-то среднее. Мы с Ассой нервно икали, увидев его впервые, на что Ками жутко обиделась. "Это часть нашего жизненного цикла, вы, темнота!" - вопила она возмущенно. Мы слажено кивали, осознав, что ребёночек, кажется, все же не родился уродом.
   Прочитав облегчение на наших лицах, Ками сменила гнев на милость и предложила нам погладить дивное создание. Асса потом весь день ходила пришибленная и на диво послушная, а Рас опять начал орать: "Вечно ты тащишь в дом всякую гадость!". Я обиделась за личинкоподобного ребёночка Ками, выразительно покосилась на парня и пропела: "Это точно. На какое только дерьмо тянет!". Полубес обиделся и ушёл. Ками осталась работать няней. Кик спокойно лежал себе в детской кроватке, питаясь энергией стоящего рядом аквариума, плюс жизненными силами мамы. Короче, жизнь наладилась.
   И вот сейчас со дня на день мы ожидали радостного события: у Кика должен был смениться жизненный цикл. В связи с этим Ками дрыхла сутками, ела за шестерых и постоянно ругалась. Каюсь, даже я боялась её нервировать.
  - Ками, солнышко, я убежала, Асс тоже, котёнок покормлен, можешь спать, - пробормотала я скороговоркой и с облегчённым вздохом выскочила за дверь. С той стороны что-то загрохотало. Да, нельзя будить беременных...
  
   На работе меня ожидала привычная рутина: кипы бумаг для анализа, услужливо подсунутые секретаршей-демоницей, очередные грязные результаты "чистки улиц", которых надо было проверить на наличие среди этого сброда шпионов Ирриды, и очередной вечерний приём, на котором нужно будет просканировать гостей.
   Поморщившись, я с тоской взглянула на дрожащих бродяг и дешёвых продажных девок. Вот зачем мне их проверять? Сит что, идиот - таких вот присылать? Ясно ведь, что поймают...
   Сит... Правящий Ситтирр, Повелитель Ирриды... До боли знакомое имя резануло сердце ножом, воспоминания завертелись перед глазами, и возникло почти непреодолимое желание...
   Нет!! Хватит! Тихо фыркнув, я начала бегло осматривать ауры. Хватит думать о прошлом! Моя судьба более не связана с Ирридой!
   И всё же, настроение было безнадёжно испорчено. Рыкнув на помощницу, я с хмурым видом копалась в бумагах, дожидаясь обеденного перерыва, как праздника. Не надо будет перед подчинёнными кипучую деятельность изображать...
   И вот, когда мне начало уже казаться, что грёбаное время окончательно остановилось, мои помощницы с весёлым щебетанием начали собираться.
  - Миледи, - после небольшой заминки начала Лори, моя любимица, - У вас всё хорошо? Вы сегодня рассеяны...
   Я приоткрыла было рот, чтоб осадить наглую девку, но вовремя одумалась: в конечном итоге, она проявляет обо мне заботу. Потому я просто ответила:
  - Простите, девочки. Месячные, первый день.
   Девчонки сочувственно заахали, двое парней, заскочивших с отчётами на огонёк, шустро засобирались, а Лори развила бурную деятельность: в рекордные сроки мне приволокли успокаивающие и обезболивающие настои, тёплую кофточку и - зачем-то - гору сладостей. Как ни странно, при виде всего этого настроение немного улучшилось. Правда, ненадолго...
   Стоило мне поднести чашку ко рту, как окно резко распахнулось, едва не прибив нерасторопную меня, и в комнату ввалился крылатый придурок, скалящийся во все клыки. Стоит ли говорить, что я расплескала настой?!
  - Рас!! - рявкнула я не своим голосом, - Ты меня чуть не убил, скотина! Забыл, где дверь?
   Полубес прищурился, внимательно осмотрел меня с ног до головы и, повернувшись к девчонкам, доверительно попросил:
  - Погуляйте где-то полчасика, а?
   Те с понимающими ухмылочками засобирались. Я прищурилась, заготавливая чашку для метания:
  - Милый, мне скучно, - пропела я привычно, - Давай делать весело! Где ты был вчера вечером?
   Он вздохнул:
  - Милая, не поверишь.
  - Ну?
  - Изменял тебе.
  - Не верю.
  - Вот видишь? - демон вроде бы обиделся, - Можно подумать, я изменять не могу!
   Я только пожала плечами:
  - Рас, я - Жрица... нет, не так. Я когда-то была Жрицей Луны. Ты всерьёз думаешь, что я не почувствовала бы исходящий от тебя запах другой женщины? Да я могу сейчас тебе даже перечислить всех, на кого ты за день с интересом смотрел! Так что кончай дурить и рассказывай: где тебя таскали... хм... твои родственнички по папиной линии, то бишь бесы?
   Рас вздохнул и странно глянул на меня:
  - Тан, у меня для тебя новость... Скорее плохая.
   Я напряглась:
  - Это то, о чём я думаю?
   Рас вздохнул:
  - Да. Тан, сегодня-завтра оборона эльфов будет окончательно сломлена. Я был в Лассате, передавал Эррару очередное послание. Кажется, город скоро падёт....
   Я прикусила губу. Рас тихо продолжил:
  - В заваруху вмешался Лесной Клан - предоставил убежище Ночным. Туда же полезли и некроманты... Сама понимаешь, на стороне Ирриды. Зашевелился Клан Смерти - по слухам, они тоже хотят поддержать Ситтирра. В общем, Тан... Не в обиду, но многие считают, что, если не остановить нового Правящего, начнётся очередная Война Кланов.
   Судорожно вздохнув, я прижалась лбом к стеклу, стараясь унять жар:
  - Не будь слепым, Рас. Она уже началась...
   Полубес вздохнул, подошёл ко мне сзади и обнял:
  - Тан, милая моя. Не переживай, до Царства демонов ему не добраться...
  - Я не переживаю, - резко бросила я. Бес хмыкнул:
  - Я вижу. Тан... Ну, что, ты решила, наконец?
   Мои мысли путались, их занимал один конкретный зеленоглазый Правящий, которого я так и не смогла забыть окончательно, потому я даже не поняла вопроса, на автомате переспросив:
  - Ты о чём?
   За моей спиной раздался тяжкий вздох:
  - Ты издеваешься?... Ладно, если изволишь, повторю: Тан, ты выйдешь за меня замуж?
   Ой... Как я могла забыть? Опять он за старое... Ну, что за день?!
   Надо сказать, впервые этот вопрос бес мне задал ещё два года назад, когда я, прорыдав три дня, всё же приняла решение: стать обычным человеком и остаться в Царстве Демонов. И забыть Ситтирра. Насегда!..
   В общем, когда Рас узнал о моём решении, у него на почве радости малость поехал верхний этаж, и он мне предложил руку, сердце, язык... ну, и то, что ниже по списку. Тогда у нас с ним вообще никаких отношений не было, потому я с чистой совестью послала его в далёкое путешествие с интимным уклоном. Я не учла одного: все бесы очень упрямы...
   За последние два года Рас умудрился стать для меня и другом, и помощником, и опорой. Не могу сказать, что я была так уж в него влюблена, но в тот тяжелый период он заменил мне тех, кого я столь опрометчиво потеряла.
   И вот теперь он снова задавал мне тот же самый вопрос, но - куда более серьёзным тоном. И что мне теперь делать? Я знаю Раса, он - форменный псих и не понимает полутонов. Сказать ему "нет"? Он уйдёт. Согласиться? Но... а почему бы и нет, кстати? В конечном итоге, он - очень милый мальчик. И потом, меня ещё тетка учила: нельзя отказывать своему мужчине. Но как же быть?
  - Я согласна... Но давай поженимся поздней, хорошо. Через год там...
   Меня резко развернули и прижали спиной к окну. Губы полубеса оказались в сантиметре от моих:
  - Нет уж, милая! Не увиливай! Учти, я не буду, как дурак, ждать, пока ты перебесишься. Ты согласна?
  - Ну...
  - Тан! Если нет - так и скажи.
  - И ты уйдёшь?
  - А зачем мне оставаться с женщиной, которая меня не любит? Оно мне надо? Согласна?!
  - Да, да!
  - Отлично. Значит, свадьба через месяц.
  - Но...
  - Не спорь.
  - Что?! Вообще-то, меня это тоже как-то касается! Это моя жизнь, и я...
  - И ты до сих пор надеешься в глубине души, что твой Хозяин вернётся за тобой, а я останусь только промежуточным этапом. Так?
   Я сверкнула глазами. В жилах вдруг закипела кровь, и сущность Жрицы подняла голову:
  Сделав плавный шаг вперёд, я медленно провела языком по его шее и щеке, параллельно запустив руки под куртку. Почувствовав, как напряглись его мышцы, я наклонилась к самому его уху и ласково шепнула:
  - Всё правильно. Но зря ты надеешься - свадьба вряд ли что-то изменит. Как говорили наши предки, сколько волка не корми...
   Он дёрнулся, как от удара. Я улыбнулась, и, чуть отстранившись, спокойно сказала:
  - Рас, не стоит давить на меня. Ты же знаешь, мне очень тяжело было отказаться от Ирриды. Там остался не только Ситтирр - там моя тётка с маленькой сестричкой, там мой брат, моя лучшая подруга, там... там мой Храм. Там осталась вся я, понимаешь? А то, что видишь ты... Это только кусочек той Тан, что была. Так что - не дави на меня. Я ведь уже осталась с тобой, причём по своей воле! Чего ты ещё хочешь?!
   Полубес вздохнул:
  - Ладно. Но - год. Ты меня слышала? Ни днём больше!
   Я покорно кивнула, скосив хитрые глаза на раздражённого Раса. Как можно отпускать его в таком настроении? Улыбнувшись, я плавно обошла полубеса и нажала на руну блокировки двери. А что? Люди в обеденный перерыв должны позволять себе маленькие радости! Улыбнувшись, я повернулась к бесу. Он оскалился в ответ. На какой-то миг в душу даже закралось желание что-то ему станцевать, но я безжалостно подавила в себе этот порыв. Хватит! С танцами покончено! Как и с сущностью Жрицы...
   Я сделала несколько плавных шагов к нему, обняла, обхватив руками и ногами, и поцеловала. Есть три способа забыть о проблемах: выпивка, драка - и то, что мы применили!
  
   Спустя где-то час я уже сидела, с невинным видом просматривая планы предстоящего мероприятия. Настроение, как ни странно, действительно улучшилось, и я не обращала внимания на косые взгляды девчонок-помощниц. Ой, подумаешь! Можно подумать, вы святые!
   Улыбнувшись своим мыслям, я тихонько позвала:
  - Лори, солнышко, будь добра, принеси мне наряд, подходящий для предстоящего приёма, желательно, красный. И себе тоже что-то подбери - не хочу шляться по залу в одиночку. Идёт?
   Девчонка просияла, а остальные её товарки недовольно скривилась. Я с трудом подавила улыбку.
   Когда меня только поставили заведовать группой Читающих Аур, многие демоны и демоницы были слегка... недовольны данным назначением. Я пережила несколько очень неприятных минут, когда эти красавцы подставили меня перед начальством. Но в итоге мне повезло: Арэд меня выгородил, а моим милым подчинённым в отместку "забыл" заплатить. Что тут началось! Мне тут же приписали роман с Арэдом, о чём тут же сообщили Расу. Мы в который раз поскандалили, после чего я уволила двух демониц. Остальные притихли. А потом мне и вовсе повезло: я сдружилась с Лори.
   Она была новенькой, как и я. Её перевели ко мне, потому что никто из высокомерных демонов не хотел работать с ней, полукровкой. А мне что? Мне ничего, так даже лучше! И я подгребла совсем молоденькую девочку себе под крылышко, сразу сделав своей личной помощницей. Её благодарности не было предела, и мы стали подругами. Я тут же позволила ей пользоваться моим гербом для крупных покупок, ходить со мной на приемы... Короче, её сотрудницам оставалось только скрипеть зубами. Ну, что поделаешь! Расчетливей надо быть, девочки! Улыбнувшись, я скользнула за ширму и влезла в своё платье.
   Нет, я не оговорилась. Учитывая моду демонов, в их наряды нужно ВТИСКИВАТЬСЯ! Они облипали, как вторая кожа, полностью повторяя очертания тела. Демоницы справедливо считали, что такими телами, как у них, стоит гордиться...
   Вздохнув, я подняла волосы в высокий хвост, а потом и вовсе заплела в косу, полностью открывая шею. Вам это кажется глупым? Мне тоже, но от моды всё же далеко не уйдешь. Демоны-то все лысые, на них ни волоска нигде не растёт! Потому наофициаьных мероприятиях нужно максимально подчёркивать форму черепа, иначе - сочтут уродиной. Мне вообще побриться предлагали, но на такие жертвы я не способна...
   В последний раз улыбнувшись своему отражению, я плавно вышла из-за ширмы и одобрительно кивнула Лори, облачившейся в тёмно-синий наряд. С голубым цветом кожи он отлично гармонировал!
  - Ты - красавица! - улыбнулась я искренне.
  - Как и вы, миледи! - вернула она мне улыбку. Я кивнула:
  - Что ж, идём. На приёме всё будет, как обычно: я копаюсь в грязном дерьме, а ты пьёшь коктейли!
  
  Думаю, стоит пока кое-что рассказать о себе. Меня зовут Тан, я принадлежу к человеческой расе. Не стоит удивляться - у нас, на Наррале, рас больше, чем стран. Сейчас мне двадцать лет, и я, как вы уже поняли, живу в Царстве демонов. Почему? Я упрямая дура-мазохистка! Шучу, конечно...
   В общем, я из человеческого Клана Жрецов. Я - дочь Ханнирры, у меня в жилах течёт так называемая "мёртвая кровь", которая позволяет мне пить чужую силу, воздействовать на сознание... ну, и так далее. У меня много талантов! Это плюсы. Минусы тоже есть: из-за этой самой крови у меня постоянно мигрени, мне часто бывает холодно, а при свете полной луны мои мозги берут долгосрочный отпуск, оставляя меня на растерзание инстинктов. Печально? Но это всё ерунда по сравнению с тем, что таких, как я, создавали ради утехи Правящих. Перестарались с интеллектом, правда, но всё равно во мне на генном уровне заложена потребность - подчиняться Хозяину! Кто мой Хозяин, спросите вы? О, его зовут Ситтирр, он Правящий, а по совместительству - Повелитель Ирриды, государства людей. Вот так я вляпалась! А сталкиваемся мы с ним далеко не впервые, мы ещё с прошлых жизней знакомы...
   Да, я рождалась раньше. Да, я порождение Тьмы. Нет, я не сумасшедшая, просто немного одержима. Тьмой. Вот так! Но это всё - в прошлом! Сейчас я спокойненько себе живу и работаю. У меня есть дом, есть дочь, скоро будет муж. И я не хочу ничего другого. Честно! Я не вру. Мне это нравится - быть свободной. А то, что на душе муторно - это пройдёт. У всех с годами проходит, правда?
  
  - Моё почтение, ма ирра, - прозвучал знакомый голос рядом, - довольно мечтать! У нас сегодня много других дел...
   Я улыбнулась:
  - Привет, Арэд. Не переживай, я слежу...
  - Я тебе доверяю, но учти: в зале много непроверенных гостей...
  - Перешли мне телепатически...
  - Хорошо... Слышал, полубеса скоро можно будет поздравить?
  - Твои шпионы, как всегда, на высоте!
  - Девочка, ты б не спешила. Не нравится мне этот щенок.
   Я пожала плечами и прищурилась, глядя на Арэда. Это был высокий синекожий демон с красивыми витыми рожками, по инициативе которого я, в общем-то, и очутилась в их Царстве. Многие боялись Арэда до заикания, но я, проработав с ним бок о бок три года, убедилась: с ним можно иметь дело. Я даже привязалась к этой расчетливой сволочи, и он мне ответил тем же. И теперь он на правах друга пытался дать мне совет: Я знаю: он никогда не одобрял Раса, пытаясь ненавязчиво сосватать меня за кого-то из демонов.
  - Я подумаю, Арэд, - отозвалась я честно, - Но, боюсь, не изменю решения. Он мне нравится.
   Демон прищурился:
  - Что ж, девочка, тебе видней. Но знай: я не одобряю его. Подумай об этом... Жду твой отчёт завтра утром, если что серьёзное - сообщишь сразу.
   - Договорились! - подарив ещё одну очаровательную улыбку, я сосредоточилась на гостях. Итак, что у нас здесь...
   ГЛАВА 2
  
  На границе ада и рая,
  Душу разрывая по шву,
  Я давно живу, как играю,
  И играю, как живу...
   А. Пугачёва "Игра"
  
  Я улыбалась, как большая кукла, просвечивая гостей взглядом. Ого, похоже, планируют заговор против Арэда! Нужно будет его предупредить... Ой, а вот этот - наркоман... А это интересно... Странная аура, словно бы знакомая... И во внешности что-то знакомое... И некромантские корни...
  "Арэд, кто это?" - послала я мысленный вопрос.
  "Сайти, Глава Гильдии Убийц. Понимаю, она тебе не нравится, но - будь повежливей. Эта малышка далеко пойдёт, и она сотрудничает с Царством"
  Я выпучила глаза:
  "Погоди!! Сайти - это не та эри-ти, что из твоей лаборатории сбежала?! Ну, из-за которой вы ещё с Ситом отношения порвали?"
  "Она самая"
  Я ошеломлённо моргнула:
  "Арэд, ты - псих! Я лично перерыла весь город в поисках этой нечисти, у меня от напряжения кровь носом шла, ты бесился, когда она уходила от погони... И сейчас строишь ей глазки на приёме. Не кривись, я всё вижу! Где у вас, демонов, логика?!"
   В моей голове зазвучал тихий смех:
  "Девочка моя, мы, демоны - такие же порождения Тьмы, как и ты, только потому ты у нас и прижилась. Посуди сама: как я могу пытаться сломать эту Сайти, если она сумела доказать, что она - не жертва, а охотник? Мы - Тёмные, детка. Мы в первую очередь уважаем силу. Эта девочка обыграла меня, и я порву глотку любому демону, который пожелает попробовать её крови!"
   Я широко улыбнулась: кажется, нашлась управа и на моего непробиваемого синекожего шефа! И пусть после этого говорят, что эри-ти - тупые тёмные духи, я-то знаю, что они тоже могут добиться чего угодно!
   Поймав взгляд черных глаз Сайти, я искренне улыбнулась ей. Девчонка вопросительно подняла брови, и я, сделав улыбку более явной, склонилась в уважительном поклоне, и, не дожидаясь реакции черноволосой, отвернулась.
  "Арэд, остальные чисты, только тут против тебя заговор строят..."
  "А, это? Не переживай, я в курсе!"
  "Серьёзно? А, видишь того, серокожего? Он - наркоман, сидит на Золотых Слезах"
  "Вот это новость! Малышка, я тебя люблю!"
  "В особо извращённых позах... Остальное - неинтересно, я тебе завтра расскажу - сплошная рутина. Я свободна на сегодня?"
  "Да, развлекайся!"
  "Что-то не тянет. Я - домой, у меня там сын няни должен жизненную фазу сменить..."
  "Тан, ты - больная. Какого ты разводишь дома кикимор? Уж я б тебе выделил лабораторию!"
  "Арэд, ты за своими эри-ти следи! И хватит так на Сайти пялиться, косоглазие заработаешь! Всё, я ушла!"
  "Погоди! Тан... Я подумал, тебе это будет интересно. Вчера миледи Тассера родила первенца. Мальчика. Предвижу твой вопрос - он здоров, и дар некроманта ему передался в полной мере"
  Я кивнула, прикусив губу. По душе острейшим клинком полоснула тоска. Не прощаясь, я сбежала из зала, зашвырнув на ходу туфли на шпильках в ближайший вазон с растениями.
   Мне повезло - небо было скрыто за низкими тучами. Не хватало ещё под свет полной луны...
   Распустив волосы по плечам, я медленно брела босиком по ночному городу, вдыхая прохладный аромат. Тасс и Ласт... Лучшая подруга и любимый братик... У них родился ребёночек, а я его не увижу... По щекам моим потекли слёзы. Боги, ну когда я всех их забуду?!
   Я шла, сцепив зубы, и вспоминала. Да, я отказалась от прошлого! Я отказалась от Хозяина! Почему, спросите вы? Потому что он начал войну, напал на земли Ночного Клана! Потому что наводнил земли Ирриды тёмными духами, сделав имерию Людей - Тёмной Империей! Потому что он пытался убить Арэда, моего друга! Потому что он сломил разум большинства людей, вложив им в сознание пункт: "Вы должны подчиняться!"
   И после этого я должна была остаться с ним? Нет, не думаю.
   Но вот так, наедине с собой, никто не запретит мне по нему тосковать...
   Дома меня ждал изящно сервированный стол, вино и высокие бокалы. И свечи. И Рас - как маленькое дополнение...
   Я поморщилась. Не хотелось его видеть, но и послать...
   Изображаю дежурную радостную улыбку. Подхожу, беру из его руки бокал, отхлёбываю вино. Целую. Хочу быть сладкой для тебя, милый мой жених. Ты меня любишь. А я тебя... Разве это важно?
  ... Ночь. Тишина. Рас спит рядом, осторожно прижимая к себе, но мне сон не идёт. Я лежу и молча смотрю на песчинки в часах. А они, кажется, замедляются с каждой секундой. И мне становится всё холоднее, и всё быстрее течёт по жилам мёртвая кровь...
   Застонав, я обернулась и прижалась тесней к Расу. Куда там! Стало только холодней. Тихо вздохнув, я выбралась из объятий полубеса и осторожно подошла к громадному окну. Одного взгляда хватило, чтоб понять причину моего состояния: там, где тяжелые шторы были прикрыты неплотно, в комнату проникал лунный свет.
   Такой навязчивый, такой манящий...
   Судорожно вздохнув, я бочком подобралась к окну и задёрнула основательно шторы, не оставляя просвета и чувствуя, как душа рвётся к луне. Убедившись, что в комнату свет не проникает, я прикусила губу и прижалась спиной к окну.
   Мне заказан путь на родину. Когда я отказалась возвращаться, Сит запретил мне общаться с кем-либо, кто живёт на территории Ирриды. И я приняла эту игру! Завтра пройдёт ровно три года с тех пор, как ноги мои не ступали на родную землю.
   Я тихо вздохнула, подошла к столу и взяла бутылку. Отхлебнула из горла. Не выдержала - снова оперлась спиной на окно. Пью.
   Идёт время. Перевалило за полночь. Итак, ровно три года.
   Вино кончилось. В комнате - темно. Боги, я запуталась...
   Очень холодно, этой ночью даже хуже, чем обычно. Нет, полнолуние - это всегда паршиво, но сегодня...
   Я сижу, тупо пялюсь в темноту и повторяю, как мантру: я - человек. Я хочу быть свободной - от тьмы, от порока, от Проклятия. Я - человек!!!
   По щекам текут слёзы, руки - ледяные, виски рвет мигрень. Желание одно - встать и распахнуть шторы.
   Нельзя!
  Хочется позвать Раса, но - он спит. И что-то подсказывает, что не проснётся, что б я не делала. Сейчас правит Луна, и она хочет побыть наедине со своей дочерью!
   Но вот минул ещё час - и меня понемногу начало отпускать. Обессиленная, я сидела на полу, кусая губы. Поздравляю, Тан! Ты пережила ещё одно полнолуние, как пережила три года - без тёмных духов, без особых страстей, без жестоких игр во власть. Ты должна радоваться! Ты многого добилась! Слышишь? Ты занимаешь пост при дворе Царя Демонов! И все видят тебя, улыбающуюся, со спокойными добрыми глазами. Кому интересно, как ты ревёшь по ночам? Кого волнует, сколько ты пила успокоительных? Кто поймёт, каково тебе это - не танцевать?!
   Я прикрыла глаза, чувствуя, что ещё пара минут - и луна окончательно скроется. Я сжала руки в кулаки - я сильная, я победила! Осталась минута... Открыла глаза, гляжу на то, как шелестит песок в часах... Несколько секунд. Я прикусила губу...
   Боги, какая я слабая!
   Поворачиваюсь. Рывком распахиваю шторы.
  Лунный свет ударил в лицо, и всё вокруг перестало существовать, растворилось, как дым. Я стояла, застыв, глядя только на НЕЁ.
  Иногда в жизни каждого бывают моменты, когда он пытается обмануть себя. Это как девушка, которая в сердцах шепчет: "Ненавижу гада! Нет, я его не люблю!", как Правитель, который говорит: "Я справедлив, и мой народ ЛЮБИТ меня!", как мать, которая утверждает: "Нет моей вины в том, что оно такое выросло!". Это любимая человеческая игра - самообман. Она ведёт в никуда. Сколько бы ты не рассказывала своему отражению, какой ты есть - оно от этого, увы, не изменится. Вот так и я. Три года я угробила на то, чтоб изменить своё отражение... Но сейчас, заглянув в глаза Луне, поняла: это была иллюзия, а я бегала за призраком. Ну, останусь я матерью семейства, идеальной работницей, верной женой. Ну, буду плакать по ночам... Что теперь? Рано или поздно лунный свет ворвётся в мою жизнь и позовёт за собой. И я полечу за ним, как ночной мотылёк, потому что я - слабая, я - Тёмная. Я не умею иначе...
   Тело становилось всё холоднее, но это больше не причиняло неудобств - я уже не была человеком. Повинуясь секундному порыву, я широко распахнула окно - и спрыгнула в сад. Со второго этажа. Не думая о последствиях. В небе сияла полная луна, и я замерла, обнаженная, бледная, как труп, глядя на неё, не отрываясь. Небо уже начало светлеть, но я слишком давно не видела лунного света. Мой мозг успел отвыкнуть... и отключиться. Как иначе объяснить то, что я сделала дальше?
   Луна понемногу ускользала с небосклона, и я - устремилась за ней! Я только рассмеялась, заметив, как моё тело кулём свалилось на обожаемую Ассой луговую траву. Мой разум уже был далеко, я была теперь одним из тёмных духов, летящих на зов Правящего Ситтирра. В Ирриду...
   Очутившись на Грани, я поразилась размаху Правящего. Растёт мальчик, однако...
   Их были тысячи. Разномастных духов, изгнанных некогда в Бездну ценою жизней тысяч магов. Они кружили на границах с Ирридой, тихонько перешёптываясь между собой, и с любопытством косились на неизведанные ещё земли. Эти существа ходили среди людей, помогая и мешая им - на свой лад, и подчиняя их только своим законам...
   В ту ночь они принимали меня за свою. А я и была такой же, как они, в общем-то - Луна не оставила во мне человека. И это меня спасло, поскольку приказ Правящего явственно витал в воздухе. Я буквально видела его необычные, черные с зелёным глаза, теперь - взрослые и жёсткие, и слышала бархатистый, завораживающий голос: "Привести Верховную Жрицу ко мне, если только она или её сила переступит границы Ирриды!"
   Остальные духи витали вокруг, недоумённо поглядывая. Это должно было пугать, но - мне было весело!!! И я хохотала, как полоумная, и они принимали меня за свою... А мне было так весело! Я летала по Грани, преодолевая за секунду громадные расстояния. Я кого-то искала...
   Знакомый замок! Я его искала, точно! Улыбаюсь статуям горгулий с заключенными в них духами-хранителями, и, легко минуя защитные заклинания, бесплотной тенью проникаю в здание. Коридоры, коридоры... Я их точно когда-то видела!
   Повинуясь непонятному чувству, лечу вперёд, слышу знакомые, родные голоса - и детский плач. Что-то знакомое, очень знакомое...
   Оказываюсь в уютной спаленке, обставленной в розовато-бежевых тонах. На кровати, поджав под себя ноги, сидит заспанная девушка с коротко стриженными светлыми волосами. Рядом торчит темноволосый зеленоглазый парень. Я вас узнала! Правда, имён не помню... Но не понимаю - зачем ты обрезала волосы?!
   Понимаю, что пора возвращаться, но не могу удержаться - подлетаю ближе, чтоб рассмотреть маленькое пищащее существо, на которое данная парочка взирает со смесью обожания и какого-то благоговейного страха.
  - Ласт, я боюсь. Почему он кричит? Может, ему плохо?
  - Откуда я знаю! Я что, по-твоему, похож на эксперта по младенцам?.. Может, его распеленать? Если б меня так замотали, я б тоже орал...
  - Нянька сказала, что он может себя напугать!
  - Тасс, мой сын - не идиот, чтоб сам себя бояться! И потом, если что - успокоим ментальной магией... Слушай, может, он есть хочет!
  - Он только поел! И пелёнки сухие! Говорю тебе, ему плохо!
  - Да хорошо ему, хорошо! Ты его только подними и покачай...
  - Я?! Я боюсь, он такой маленький... Давай лучше ты!
  - Тасс, ты издеваешься?! Я мужчина, и вообще... я тоже боюсь, у него руки и ноги тоненькие, шею ещё не держит...
  - Ну, Ласт...
  - Всё! У меня завтра важное заседание!
  - Ты меня не любишь!.. - всхлипнула блондинка. На лице парня отразилась обречённость.
  - Тасс, не реви. Я с тобой посижу, но пеленать его будешь ты! И укачивать тоже.
  - Но...
   Я покачала головой и подобралась к ребёнку. Он тут же настороженно замолчал - все дети видят духов, и даже могут с ними делиться эмоциями. Я прищурилась - младенец был здоров, его мучили обычные колики в животике. Забив на ненормальных родителей, я осторожно взяла ребёночка на руки и начала покачивать. Ути, какой хорошенький... глаза, как у папочки!
  В комнате воцарилась странная тишина. Ну, наконец-то! Поцеловав ребёночка в лобик, я начала тихонько напевать песню тёмных. Спи, маленький, ты будешь великим...
  - Ласт, - услышала я за спиной дрожащий голос блондинки, - Что происходит?!
   - Кажется, это какой-то неприкаянный дух...
  - Я рада!!! Что ему нужно от моего ребёнка?!
  - Эм... Ей. Кажется, это она. Голос женский.
  - Ты что-то слышишь?
  - Она поёт. Колыбельную тёмных. Ну, ты её знаешь...
  - Спи, маленький, здесь, среди духов безликих, года пролетят - и ты станешь великим?..
   Парень усмехнулся:
  - ..Закружит свободной игры колесо,
  Тебя увлекая в песчинки часов
   Жить серо не можем,
   Ведь это - как рана,
  Такая судьба тебе не по карману.
   Тебя позовет и свобода, и ветер,
   И ты научишься быть в ответе,
   За все ошибки в твоей судьбе,
  Что приведут от неё - к тебе.
  И сердце заноет, как дикая скрипка,
  И всё, что незыблемо - станет зыбко,
  И станет понятно, в чём наша суть:
  Живи, как живётся, ведь миг - не вернуть!
  Не бойся смеяться, танцуй до упаду,
  Стремись лишь туда, где всегда тебе рады -
  И помни, что тают песчинки-мгновенья,
  Стирая всё прошлое. Без сожаленья.
  И я с Тьмой в глазах молюсь нашим богам,
  Чтоб ты стал, кем хочешь, а не - кем-то там!
   Запомни навек эту глупость, малыш!
  И будешь великим, хоть ныне - спишь...
  Мы с парнем отлично спели дуэтом. Ребёночек уснул, и я, поцеловав на прощание его в губки, положила на кровать. Его мать тут же молнией метнулась вперёд и намертво вцепилась в своё чадо. Ой, да больно надо!
  - Ласт, ты спятил! Нашёл, что петь ребёнку!
  Парень, в котором я почуяла некроманта, пожал плечами:
  - Тасс, мне это пели с пелёнок и до четырнадцати лет, если мне было страшно или плохо. Я не представляю, как ты можешь не знать этой песни! Я был уверен...
  - Зря! Она глупая и немного жутковатая! Я не хочу, чтоб мой ребёнок такое слушал! Пожалуй, с нас и так довольно всего... хм... темнейшего!
  Вздох:
  - Тасс, это - их природа. Нет тварей вероломней, чем Безликие, и нет верней. Поверь, Тан вернётся!
   Я вздрогнула. И вспомнила...
   - Тасс! - взвизгнула я громко. Она вздрогнула.
  - Ласт, - в её тихом голосе смешались воедино страх и надежда, - Скажи, мне послышалось?!
   Брат побелел:
  - Тан?!
   Я буквально завизжала от восторга:
  - Ребята, вы не поверите, как я рада...
   Тасс приоткрыла рот, чтоб что-то сказать...
   И в этот момент меня с невероятной силой рвануло назад. Я возмущенно заверещала, постаралась ухватиться за протянутую братом руку... Куда там! Неведомая сила увлекала меня назад...
   И вдруг - резкий рывок. Я зависла в воздухе над каким-то лесом, чувствуя, что кто-то с силой вцепился в свободную руку. Теперь я была буквально распята в воздухе, и две силы тянули меня в разные стороны: одна - в Царство демонов, а вторая - в столичный Храм...
   И у меня внутри всё завизжало от восторга. Я снова увижу Хозяина! Я потянулась в сторону Храма...
   Безжалостный рывок - и я снова в человеческом теле, лежу в ледяной утренней росе, а рядом стоит на коленях Рас, бледный, как привидение. Увидев, что я очнулась, он подхватил меня и с силой встряхнул:
  - Ты что сделала, идиотка?! Ещё немного - и ты б умерла, понимаешь?!
  Я посмотрела на него, и по моим щекам потекли слёзы. Он вздрогнул:
  - Тан... милая, не плачь, всё прошло...
   Я рывком вывернулась из его рук:
  - Сам идиот! Зачем ты полез? Вот именно, всё прошло!
   С этими словами я вскочила и пошла к дому, ежась от холода. Разочарование тоскливо выло в груди. А ведь он был совсем рядом....
  
  
  С той памятной ночи прошло несколько дней. Понемногу, по чуть-чуть, я пришла в себя, прошёл холод в жилах, головная боль...
   И началась ломка.
   Знаете, я окончательно поняла, что чувствуют наркоманы, и даже где-то восхитилась силе воли тех, кто бросает психотропные зелья. Как меня перетрусило!
   Мир стал мне не мил. Готовка навевала тоску, работа - уныние. Рас меня бесил, его прикосновения вызывали отвращение, а запах - тошноту. Единственной моей отрадой стала Асса, но - не могла же она находиться со мной постоянно!
   А легче не становилось. Я слышала Зов Хозяина, чувствовала и прохладу его пальцев на щеке, и привкус его губ, и отголоски Силы...
   Я сходила с ума.Чем сильней я твердила себе: "Нет, нет!", тем больше тёмная сторона моей души шептала:"Да!"
   Я не могла спать ночами. Я могла часами с тоской смотреть на убывающую луну, и мне от одиночества хотелось ВЫТЬ! И я отчётливо чувствовала: Иррида зовёт меня. Ситтирр призывает свою верховную Жрицу... И мне снился Иртан в плену ночных огней, мне снились высокие заснеженные ели герцогства Рантон, где прошло моё детство, снился свет, пробивающийся сквозь крону леса. Я видела тех, кто был мне дорог, слышала шёпот духов - и отчаянно цеплялась за свою гордость. Я нормальная, я обычная, я - смертная...
   Но минуло новолуние, Ночная Госпожа начала расти, и я с горечью поняла, что всё меньше остается во мне человека. Ночь вновь манила терпким холодом, духи нашёптывали свои сказки, и ничто уже не могло заглушить кровь, кипящую в жилах. Перестали помогать успокоительные, алкоголь, потребляемый в нереальных количествах, уже не пьянил.
   Не знаю, до чего б я докатилась, если б не Асса и... как ни странно, Ками.
   Её зелёный сыночек уже вошёл в стадию перерождения, и к полнолунию он должен был полностью приобрести облик обычного ребёнка. На фоне этого будущая мать завязала с капризами и часто шушукалась с Ассой. И вот, когда луна перевалила за половину, а я помимо трёх бутылок тас-та ещё и выкурила количество Духов Красотки, после которого даже демон рухнул бы замертво с поражением нервной системы, девчонки делегацией пришли ко мне. С молчаливого согласия дочери, начала Ками:
   - Так, слушай сюда, чиновница бесова. Ты рожу свою в зеркале видела?
   Я с сожалением затушила сигарету:
   - Ну, видела. Что дальше?
   - Да я вот интересуюсь: очень тебе нравится эта девка непонятного возраста с запавшими глазами, горящими, как у нечисти?
   Я поморщилась:
   - Тебе какое дело, глюк зелёный?
   Ками покачала головой:
   - Тан, знаешь, классная ты баба! Всё у тебя: и сердце на месте, и башка варит, и руки растут, откуда надо. Одна беда: надо тебе всё усложнять. Вот расскажи мне внятно, какого члена ты вот тут щас делаешь?!
   Я призадумалась и честно сказала:
   - Пью.
   - На беса?
   - Чтоб забыть.
   - А... бывает. И как, получается?
   Я ухмыльнулась и покачала головой:
   - Нет. Ни беса... Но после полнолуния станет легче!
   - Ага! Если ты, дура малолетняя, с моста сиганёшь. Не станет легче! Ни через месяц, ни через год, ни через век. Тёмный зов - это надолго... Ану, дай бутылку!
   Кикимора сказала это таким агрессивным тоном, что я невольно подчинилась. Ками хлебнула тас-та и подняла на меня болотно-зелёные глаза с золотистыми вкраплениями:
   - Эх, детка! Я ж полукровка, и, в отличие от Кика, дар мой не сразу проявился - а не то сожгли б меня, и дело с концом. Но с семи лет... Я начала слышать Зов. День за днём. Его можно было заглушить - алкоголем, любовью, наркотой - но он возвращался, накатывал с новой силой. Как это паршиво - бегать от себя... Но я не сдавалась, и в какой-то момент - Зов утих. Какая это была радость! Я остепенилась, вышла замуж... И ровно через месяц голос болота снова выл в крови. И я поняла, что ни ему, и мне никакой жизни не будет. Жена? Женщина? Нет, нечисть. И мой суп будет зельем, мой шёпот - заклятьем, а взгляд - трясиной, хочу я того или нет. И я ушла - в своё болото. Вот так! И ты кому врёшь, детка? Тебе не место в Царстве демонов. Здесь золотишко звенит? О да! Но тебя зовет родной край, я же чую. Хочешь спиться или спятить?
   Я вздохнула.
   - Ками-Ками... Вернуться - значит ухнуть в Бездну с головой. Если я сделаю первый шаг, то потом - не остановлюсь...
   - Э, детка! Шагов всегда четыре! Но если ты и дальше будешь сжигать себя - спятишь. Моё мнение - тебе пора развлечься. Ясно? Подумай об этом!
  - Э, детка! Шагов всегда четыре! Но если ты и дальше будешь сжигать себя - спятишь. Моё мнение - тебе пора развлечься. Ясно? Подумай об этом!
   И я начала думать. Я всю ночь пролежала, глядя в потолок и не зная, что предпринять. Вернуться к Ситу? Моя душа желает этого, но в том-то вся и беда! Ведь это - не моя мечта, это стремление той половинки моей сущности, что дарована Тьмой. И - смогу ли я остаться собой, сохранить гордость, веру в себя, если вернусь к нему?
   Ответ однозначный - нет.
   Я со вздохом встала, отбросила одеяло и вышла на балкон. Небо было затянуто тучами, но неповторимый аромат ночи тут же заполнил сознание.
  Мне нужна помощь - это явно, но все, кто мною дорожат и могут помочь разобраться в себе, далеко. Не к Расу ведь обращаться!Но и с той же Ками откровенничать не хочется, я и так знаю, что она меня напрямую к Хозяину пошлёт...
  Вдохнув терпкий аромат ночных лилий, я вдруг замерла. А что? У меня есть в Царстве Демонов друг, который может помочь...
  Утром следующего дня я сидела,скромно сложив ручки на коленях, в приёмной у Арэда. Увидев меня, синекожий изумленно вздёрнул чешуйчатую бровь и вежливо предложил войти.
  Признаюсь, двигалась я неуверенно, а в помещении неуклюже устроилась на краешек стула и начала томиться. Мне и самой это казалось глупым, но необходимость попросить совета у существа, древнего, как сам мир, нервировала.
  Понаблюдав за моими метаниями, Арэд страдальчески вздохнул:
  -Девочка моя, ты ведёшь себя глупо.Во всех смыслах.
  Я пожала плечами, а демон спокойно продолжил:
  - Если так будет продолжаться и дальше, я верну тебя Хозяину. Свобода - явно не для тебя!
  Я зашипела:
  - Только посмей! Я свободна!
  - Правда? Так докажи это, солнце моё! Ты вот мне тут мозги пудришь, а ведь мы оба понимаем - стоило ему тебя позвать, и ты побежала! Шавка прикормленная, а не гордая Кошка! Где твоё достоинство, Таннирра? Хозяин позвал "к ноге" - и тебе уж и жених, и дочь побоку. Так? И тебе уже плевать на то, что твой Ситтирр начал очередную Войну Кланов! Как же, тебя Хозяин зовёт! Хочешь моего понимания? Ты его не получишь. Нужен тебе совет? Пожалуйста: ты со скуки бесишься. Кровь Жрицы - не водица, а Рас - слишком поверхностен, чтоб тебя зацепить. Тебе надо походить по краю, малышка! Тебе огонь нужен, страсти, адреналин! Вместо того, чтоб терзать себя - подумай, не желаешь ли взяться за одно предприятие. Довольно опасное, но оплата за него обеспечит твоей дочери безбедную жизнь, а тебе поможет разогнать застоявшуюся кровь.
   Я прищурилась, глядя на демона. Ясно и ежу, что он пытается играть, причём небезуспешно, на моей гордости, а это самое предприятие - полное... хм... короче, ничего там хорошего, раз оно опасно даже по демонским меркам. НО! Мне-то любопытно...
  - Итак? - вернул меня демон в реальность. Я усмехнулась:
  - Надо знать суть дела, синекожий.
  - Разумно...Ну, если отбросить ненужные расшаркивания, полутона и возвышенный тон, то суть мероприятия сводится вот к чему.По официальной версии, демоны держатся в стороне от войны, но сама понимаешь: полностью пускать всё на самотек нельзя. И у нас наметилась проблема: нынешний Глава Клана Смерти решил принять сторону Ирриды. Нам это невыгодно. Задача твоя и твоей группы будет сводиться к тому, что вы должны переубедить упрямца... или сделать так, чтоб больше некому было упрямиться. Задача ясна?
  - Да.
  - Возьмёшься?
  Я прищурилась. Впервые за последние месяцы в крови закипело нечто, подозрительно напоминающее настоящее тёмное удовольствие.
  - Хочешь сказать, моё согласие вызывает сомнение?
  - Ни на секунду! Более того, твоя группа уже проинформирована о том, под чьим началом им предстоит работать.
  - Полагаю, они не в восторге?
  - Разумеется. Но это, по большему счёту, их сложности...
  Я усмехнулась:
  - Арэд, расскажи мне всё о клиенте.
  - Итак, его имя - Латтарр. Он стал Главой относительно недавно, беспощадно вырезав остальных представителей семейства. Мальчик молод, силён, психологически неуравновешен. Как и его старший братец, ныне покойный, питает нездоровое пристрастие к малолеткам, увлекался Духами Красотки. Между прочим, увлечён легендами о Древних. В его окружении полно нечисти!
   Я оскалилась:
  - Мальчик - конфетка! Я уже его почти люблю! Я так понимаю, в моей команде - девочки?
  - У тебя трое подопечных. Саймар, Лортан и... Сайти.
  - Сайти? Арэд, ты же женат! Давно и прочно! Забыл? Нечего так глазками сверкать!
  - Узнаю свою Тани...Итак, солнце, ты за это взялась?
  - Да. Это будет весело!
  - Держи. Тут вся более-менее достоверная информация о Латтарре.
  - Спасибо, милый... Когда приступить?
  - Завтра.
  - По рукам. Знаешь, Арэд...
  - Да?
  - Твоей жене, кем бы она ни была, очень повезло!
  
   Напевая, я сортировала вещи, собранные в дорогу. С каждым часом, приближавшим меня к новому заданию, моё настроение улучшалось. Я несколько раз перечитала информацию, предоставленную Арэдом, уложила сделанные недавно покупки и оставила у демонов-распорядителей несколько копий завещания, по которому моё имущество переходит Ассе - на 90 процентов. Десятую часть, помучившись сомнениями, я отписала Ками и Кику. Мало ли что, мало ли как...
   Спустя час я стояла перед зеркалом, создавая образ. Чтоб понравиться Латарру и проникнуть в его окружение, нужно подчеркнуть тёмную сторону себя. Я прищурилась. Однозначно одно - на дешёвые подстилки мальчик насмотрелся, ему нужно нечто иное... Ожившая легенда, неуловимый призрак... Почему бы и нет, в общем-то? Улыбнувшись, я занялась собой.
   Втёрла в волосы ароматное масло, после чего слегка подкрасила передние пряди алым. Заколола на висках локоны шпильками-ящерками, открывая ушки, в которых мерно покачивались длинные, до средины шеи, серьги-лианы. Втёрла в кожу экстракт ночной лилии, придавая себе аромат. Улыбнулась отражению. Остальные штрихи - завтра!
  - Ты такая красивая...
   Я вздрогнула и обернулась. Асса стояла в дверях, должно быть, уже долго. Плечи печально поникли, губка прикушена, взгляд тоскливый, и как-то особо жалко свисают местами каштановые волосы, полураспрямившиеся и непричёсанные.
  - Ты уходишь... - пробормотала девочка. Я вздохнула:
  - Асс, я вернусь, очень скоро. Просто пойми...
  - Ты не можешь долго без риска, страсти и боли. Я знаю, мне Рас сказал.
  - Рас?..
  - Он заходил сегодня, пьяный, как грузчик. Рассказывал, что любит тебя, но ты, наверно, не вернёшься. Говорил, что Арэд запретил к тебе приближаться...
   Я прикусила губу, подошла к Ассе и ласково погладила волосы, походя распрямляя их.
  - Асса, девочка моя... Я вернусь, к тебе - уж точно. Но не к нему. Не люблю я его, понимаешь? Мне хорошо с ним рядом, он очень помог мне, но знаешь... представь, что ты пришла в гости на девичьи посиделки, но тебе в бокал налили не вина, а компот. И вот ты смотришь на него - то же самое, но когда отхлебнёшь... Асса, я должна уйти. Именно потому, почему ты, пока меня не будет, вернёшь себе прежнюю внешность.
  - Не дождёшься!
  - Дождусь. Знаешь, молодых Жриц обучают по книге, которая называется "Кошачьи истины". Они повествуют о том, что некогда жил на свете Правитель. Ему было скучно, все вокруг казались ему серыми, пока однажды в его замок не пришла Кошка. Это была обычная киска, каких тысячи гуляет по дворам, но Правителю нравилось гладить её чёрную, как смола, шёрстку, нравилось слушать её мелодичное мурлыканье и смотреть, как она, грациозно изогнувшись, гордо ступает по коридорам его замка. Ему было интересно угадывать, какой его черненькая будет сегодня, завтра - ибо не было в мире существа, более непредсказуемого и переменчивого, чем его Кошка. И она стала ему нужна! День был ему не мил, если он не успевал погладить своё пушистое сокровище. Но Кошка - всегда остается собой, и она не может долго жить без яркого, без перемен. Так или иначе, она будет ускользать, как призрак, когда ночь и Ночная Госпожа зовут за собой, а в крови поёт холодное пламя... И Правителю было поначалу больно от этого, ведь, по большему счёту, он считал это несправедливым: он может гладить тигриц, когда хочет, а какую-то дворовую кошечку - только с её позволения! Как это? И он решил это исправить. Он делал всё - садил её в клетку, одевал ошейник, приставлял охранников - всё было впустую. Кошка ускользала.
   И однажды, когда она снова вернулась к нему, он зарылся носом в её шёрстку и, забыв о гордости, начал её умолять остаться. "Я дам тебе всё. Только останься, умоляю! Ты нужна мне!" Кошка долго смотрела в его глаза, а после тихо ответила: "Знаешь, некогда у меня уже был Хозяин. Видит Бездна, я любила его, и слушалась его, и день за днём я поступала так, как он велит. Но очень скоро я стала замечать, что мир становится серым для меня. Мне не сладко молоко, для меня не хороши его руки, когда они чешут за ушком, и я не ловлю ежесекундно его слова, как высшее откровение. И я поняла с ужасом, что он больше не Хозяин, а я - не ЕГО Кошка. Когда я покинула богатый, сытный,тёплый уголок, все вокруг шептались за моей спиной. Слышал бы ты, милый, как лаяли шавки во дворах моего города! Но я дёрнула лапками, вдёрнула хвост повыше - и шла вперёд. Потому что там, за спиной, остался главный враг кошки - скука. В такой вот сытной тиши растворяется личность, как печенье в молоке, и сердцу не хочется гореть. А я не хочу стать, как они. Я хочу вечно оставаться Кошкой, какой родилась, какой впервые глянула на Ночную Госпожу. Кто-то скажет - это плохо. Кто-то облает меня... Шавки! Только шавки отдают себя полностью тем, кто этого не ценит, и меняются ради них. Я - Кошка. Пусть мир вокруг меняется ради меня! Я люблю тебя, Хозяин. Но любил бы ты меня, если б я была постоянно рядом, когда пожелаешь ты? Подумай об этом..."
   - А дальше?! - воскликнула Асса, когда тишина затянулась. Я пожала плечами:
   - Всё. Это конец притчи. Одной из ста тринадцати, заключенных в Кошачьих Истинах. И пускай эту книгу считают глупостью, я верю: это лучшее, что было когда-либо написано о женщинах в нашем мире. Вот так, Асса. Я верю, ты - Кошка, иначе не была б моей дочкой. И рано или поздно поймёшь: лучшая красота - оригинальность, единственно верный путь - тот, который выбрал сам. Я выбрала - я ухожу. Но скоро вернусь. Мы, Кошки, всегда возвращаемся...
   Асса вздохнула:
   - Мам, я буду тебя ждать. Правда. Очень-очень... Мне с тобой нельзя?
   - Пока что - нет.
   - А у тебя нет томика этих Кошачьих Истин? Я хочу почитать...
   - Увы. Маги уничтожили все их экземпляры, они остались только на устах у узкого круга: Жрицы, нечисть, некроманты, их дети и воспитанники.
   - Жаль...
   - Ещё как!
   - А что там в конце? Ну, в смысле, он счастливый? Кошка осталась? Или они просто умерли?
   Я улыбнулась:
   - Истины бесконечны. Видишь ли, у Кошки множество жизней, в каждом мире - по девять. А миров-то - бесконечное количество! Вот и выходит, что всё повторяется.
   - Чем-то ведь они кончаются! Так не бывает - бесконечно!
   - Асса, ты очень маленькая... Видишь ли, Истины начинаются со слов: "На дне бокала было вино, в нём отражалась луна. Она, чуть щурясь, смотрела в окно. Она опять была пьяна". Этими же словами книга и кончается.
   - Но...
   - Асса. Пройдёт время - и ты всё поймёшь. Идёт? А пока - поверь мне на слово: не бывает концов счастливых и плохих, бывает жизнь. А она не бывает гладкой, и после солнышка всегда тучки, а после туч - солнце. Так всегда говорила Кошка. И её повести кончаются тем, что она в очередной раз ушла. А вернулась ли - тут каждая Жрица решает для себя. Вот так...
   Асс вздохнула:
   - А я верю, что она вернулась! Почему в Истинах об этом нет? Чем конкретно они кончаются?
   Я улыбнулась:
   - Давай договоримся. Я вернусь, и расскажу тебе. Я буду приходить в снах и говорить. Просто, чтоб понять последнюю притчу, нужно знать большинство остальных.
   - Ладно...
   - Оставайся на ночь! Спи рядом.
   Асс не надо долго упрашивать. Она свернулась в клубочек у меня под боком и тихонько засопела. А ведь завтра мне предстоит риск, боль, тьма, грязь...
   Я улыбнулась. И впервые за последние три года уснула спокойно.
  
   Я открыла глаза, когда рассвет едва окрасил небо на восходе в розовый цвет. Ящерки-заколки не подвели - за ночь, проведенную в волосах, они идеально завили и уложили волосы, прядка к прядке, в продуманном беспорядке. Страдальчески поморщившись, я вылезла из-под одеяла, подоткнула края вокруг спящей дочери и, осторожно поцеловав шелковистые волосы, выскользнула за дверь.
   В ванной комнате я сунула голову в таз с холодной водой. Ящерки возмущенно завозились в волосах. Ой, переживете! Для того вас и создали, малявки!
   Прихватив уже собранные вещи, я направилась у выходу. У двери меня предсказуемо ожидала Ками.
   - Уходишь?
   - Что, не видно?
   - И правильно.
   - Ты присмотришь?..
   - Обижаешь.
   - Спасибо.
   - Не за что, танцовщица. Мой должок тебе ещё отдавать и отдавать...
   Я улыбнулась зеленоволосой и тенью выскользнула за дверь.
  
  ГЛАВА 3
  
  Асса
   Когда за мамой закрылась дверь, я тут же распахнула глаза. Как хорошо, что она не догадалась ещё и обнять меня на прощание!
   Ловко отбросив одеяло, я вскочила и стянула через голову бесформенную рубашку, под которой предсказуемо нашёлся дорожный костюм. Если кто-то думает, что я вот так запросто отпущу маму на рискованное предприятие одну... Не дождутся!
   В конечном итоге, мама права: настоящая Кошка всё и всегда решает сама!
   Залезть в мамины документы сложно? Ха! Она их вечно на пол бросает вместе с бельём, когда в ванную идёт! А остальное - такая ерунда...
   Нет, я сомневалась. До последнего. Но когда мама рассказала мне история Кошки - я поняла, что она права! И я не должна сомневаться, я всё делаю правильно!
   Усмехнувшись, я на скорую руку замешала в кувшине проявитель и промыла волосы, умывшись напоследок. Соответственно, и смуглость, и темный цвет волос мгновенно смылись. Наскоро вытершись полотенцем, я потянулась к полочку с благовониями, чтоб перебить запах проявителя...
   И тут скрипнула дверь моих покоев.
   Звериным прыжком я кинулась к вбитым в стенку крючкам...
   Когда вошла Ками, я сидела, очень сонная и печальная, с головы до ног закутанная в большой махровый халат. В глазах моих стояли слёзы.
  - Мама уехала? - спросила я тихо, не глядя на Ками. Кикимора вздохнула:
  - Да. Что, решила её послушаться?
  - Да... Ками... Мне так её не хватает!!! - и я натурально заревела, спрятав лицо в ладонях.
   Ками вздохнула:
  - Ты не поверишь - мне тоже! Но не переживай...
   и кикимора, проявив неожиданную нежность, двинулась ко мне с явным намерением обнять. Ой, а вот этого не надо! Я шарахнулась, и, судорожно всхлипнув, пробормотала:
  - Не надо меня утешать! Ками, просто уйди...
   Кикимора, вздохнув, вышла, качая головой.
  Фух!
   Сбросила халат, поправила охотничий костюм. Чуть не попалась! Проказливо подмигнув отражению,осторожно залезла пальчиком за раму зеркала и нажала на потайную пружинку. А что? У мамы, значит, есть тайник, а мне нельзя?!
   Распихав по карманам зелья и деньги, я, насвистывая, одела рюкзак и выскочила из ванной. Распахиваю окно и только усмехаюсь. Второй этаж? Ха! Я ж полуэльфийка...
   Передо мной стояло много серьёзных вопросов.
  Как добраться до земель Ночного Клана?
  Как подобраться к их Главе?
  И что делать дальше?
   Что ж, ответ по крайней мере на один вопрос я знаю...
  
  - Мне нужна Кровь Оборотня.
  - Юная леди, вы знаете, сколько оно стоит?..
  - Если б не знала - не пришла б!
  - Понял. Какой нужен зверь?
  - Кошка...
  
  Тан
   Сбор был назначен у стационарных телепортов, в здании ожидания. Когда я изволила явить свой ясный лик собранию, все уже были в сборе. В глубоком кресле развалился шикарный блондинчик с ярко-голубыми холодными глазами и клыкастой улыбкой. Итак, подозреваю, передо мной Лартан, Высший вампир из Клана Преображения. Я приветливо кивнула, холодно ему улыбнувшись - никогда не любила кровопийц из этого Клана.
   На стуле, небрежно закинув ногу на ногу, восседал темноволосый парень с коротким ежиком чёрных волос и чуть красноватой кожей. Саймар, демон-полукровка... Не слишком приятная встреча...
   И, наконец, на столе, гибко изогнувшись, восседала хрупкая девушка, затянутая в чёрную кожу, и рассеянно поигрывала хлыстом. Сайти. Так сказать, для комплекта...
  - Вы задерживаетесь, миледи, - подала голос девушка. Я пожала плечами:
  - Как руководитель, имею право.
  - Если вы считаете...
  - Мяу! Я обернулась и изумлённо уставилась на маленькую, изящную кошечку с необычным серебристым мехом. Надо же... прям как волосы Ассы...
  Асса
   Мама умилённо улыбнулась и принялась ласково гладить мою шёрстку. Я послушно замурлыкала и доверчиво потёрлась о её руку.
   Ой, хоть бы зелье не подвело...
   Кровь оборотня - одно из сильнейших зелий для трансформаций, придуманных в нашем мире. Оно может превратить любого человека в животное на столько, на сколько хватит резерва его ауры.
   Мама машинально взяла меня на руки, почёсывая за ушком. Начинаю понимать, почему кошкам это так нравится...
   Любопытно, как там мой багаж? Я его отправила магической посылкой в Миртас, второй по значимости город Земель Клана Смерти...
  - Только не говори, что ты потащишь этого зверя с нами! - возмутилась черноволосая. Я недовольно на неё посмотрела. Ох уж эти девочки с плёточками, вечно нам, скромняжкам, от них столько проблем...
  Но, надо признать, мне она помогла. Кажется, мама и не планировала брать меня с собой, но слова чернули её задели:
  - А почему бы и нет?
   Я благодарно посмотрела на выругавшуюся девчонку. И встопорщила шерсть. Не нравится мне она...
  - Что ж, - прошипела Сайти, - Но учти, если твоя... "киска"... всё испортит, я тебе лично повыдёргиваю патлы!
  - Сайти, я не думаю, что животное захочет вмешиваться в политику!
  Ой... Но как она почуяла?!
  - Как знаешь, Жрица! Тебе - виднее! - фыркнула черноволосая и отвернулась. Я мяукнула от облегчения. Блин, в туалет хочется...
  
  Ситтирр, Повелитель Ирриды
  - Верховная, всё уже готово?
  - Да!
  - Вы удостоверились, что вся Свита оповещена?
  - Да.
  - Вы подготовили зелье?
  - Да.
  - Вы хатт-ха человечинкой покормили?
  - Да!!!
  - И зачем вы это сделали?
   Киннирра негромко зарычала:
  - Слушай, ты, Повелитель...
  - Слушаю.
  - Я сейчас хатт-ха тобой покормлю!!!
  - Э, он есть не станет.
  - Ты что, с утра на среднюю ногу встал?!
  - Всё, Кин, не бесись. Каюсь, грешен - хочется над кем-то поиздеваться.
  - У тебя полхрама потенциальных мишеней!
  - С ними неинтересно. Они не огрызаются... как там Каррар?
   Кин сыто улыбнулась и послала мне по ментальной связи несколько откровенных воспоминаний. Я усмехнулся. Дело в том, что моя Верховная Жрица живёт двойной жизнью. У неё есть муж (мой дядя, между прочим), и дочь. И Кин - примерная женушка! Она нянчится с дочкой, сметает несуществующие пылинки с камзола мужа, и даже иногда готовит (правда, это лучше не пробовать, но всё же). Но есть у неё одна ма-аленькая такая слабость. Зовут её, точнее, его, Каррар. И раз в два месяца Кин пропадает на недельку... якобы по моему заданию. А что? Я-то понимаю, что она чувствует...
  - Этот визит Латарра - просто прорыв. Ты правильно сделал, что помог ему заполучить власть.
   Я пожал плечами:
  - А что? Забавный мальчик... С учётом всех обстоятельств, помощь нам очень нужна.
  - Да уж... Сит?
  - Что?
  - Ты меня любишь?
  - Упаси Бездна!
  - Ну, как тётку...
  - Кин, мой ответ - нет. Я никогда не узаконю в Ирриде мужские гаремы!
  - Противный! Но я не о том, - она на миг замялась. Надо же, как волнуется! - Мне кажется, что ты делаешь ошибку, уничтожая Ночной Клан.
   Я поморщился:
  - Кин. Я так похож на идиота? Поверь, для такого шага у меня были серьёзные причины... Как бы там ни было, я рад визиту Главы Клана Смерти. У меня странное чувство, что после - всё изменится...
  
   - Что изменится, Сит? Ты это так сказал...
  - Кин, прогуляйся. Мне надо поговорить... кое-с-кем...
  - Секреты?
  - Да. Мне повторить дважды?
   Жрица, нахмурившись, выскользнула из комнаты. Довольно кивнув, я тихонько позвал:
  - Сайти!
   Из воздуха тут же соткалась гибкая черноволосая фигурка.
  - Повелитель?
  - Рад видеть.
  - Взаимно!
  - Можешь разговаривать?
  - Да, Повелитель. Что вы хотели?
  Я усмехнулся:
  - Догадайся с трёх нот!.. Как она там?
  - Неплохо. С женихом у них вышел раздор, как вы и хотели. И выбор Арэда вы предвидели правильно - она действительно отправляется на земли Клана Смерти.
  Я нахмурился:
  - Ты ведь смогла добиться того, чтоб тебя поставили её сопровождать?
  В ответ - скептический взгляд:
  - Разумеется, Повелитель! Вы сомневались? Арэд с рук ест!
   Я искренне улыбнулся:
  - Сайти, я тобой горжусь! Но, боюсь, после этой партии ты будешь вынуждена вернуться домой...
   Презрительно искривлённые губы:
  - У меня нет дома, Повелитель.
  - Есть, - возразил я безмятежно,- Трёхэтажный, на окраине столицы, старый, с увитыми плющом стенами, неплохой подборкой слуг и закупленными всеми необходимыми мелочами. Документы уже лежат в твоей комнатке Храма. Хотя я б тебе всё же советовал помириться с матерью... Но это уже другая песня. Лучше скажи, есть ли у тебя возможность ненавязчиво уболтать Арэда отправить этого Раса... скажем, на земли Ночного Клана. Или ещё куда-то... ну, ты понимаешь...
  - Да. Вам нужно выманить его за пределы Королевства Демонов?
  - Умная девочка, возьми конфетку.
  - Я должна его убить?
   Я поцокал языком:
  - Сайти, милочка... Откуда такая жестокость? Конечно же, нет! Ты можешь представить, что я вот так вот просто убью жениха своей Жрицы? Чужими руками и не помучив?
  - Глупый вопрос, забираю назад.
  - Вот ещё, Сайти. Ты связывалась с Камаэтиуррей?
  - Разумеется, ма ирр.
  - Как там её сынишка?
  - Она передает вам благодарность и просит сообщить, что с ребёнком все отлично. Но - цитирую дословно: "Тани после моих слов и полученного задания стало легче, но её сердце разрывается на части. Боюсь, Правящий, ты совершаешь ошибку."
   Я поморщился. Что кикимора может понять в чувствах Жрицы?
  - Повелитель, мне пора, - напомнила Сайти о себе, - Позвольте предупредить ещё об одной сложности. Сбежала Асса, названная дочь Тани. Сейчас, если, конечно, у меня не паранойя, она путешествует вместе с нами в облике кошки.
   Итак, доця вся в мамочку. Кто б сомневался...
  - Это хорошая новость, Сайти. Просто намекни при ней, что у меня она может встретиться с Латарром раньше, чем мама.
  - Я поняла, ма ирр. До свидания.
  - Сайти...
  - Да?
  - Присмотри за ней. Я не останусь в долгу... Я посмотрел на опустевшее кресло, устало прикрыл глаза и потёр пальцами веки. Сколько дел ещё предстоит, боги... Достало всё! Я с усмешкой покачал головой. Война! Необходимость? Да. Месть сопернику? Ещё бы. Но в первую очередь - развлечение. Кто б на белом свете знал, как это скучно - быть Правителем...
   Асса
   Как оказалось, быть кошкой - крайне неудобное и неблагодарное занятие. Во-первых, мир выглядит очень странно, все запахи обостряются, а уши мало того, что не различают всех слов, так ещё и постоянно шевелятся! Во-вторых, тебя все постоянно тискают! В-третьих - блохи! В-четвертых - постоянно плюешься шерстью! В общем, жуть!
   Единственный плюс - Сайти, кажется, таки ничего обо мне не знает. Вот, сегодня она взяла меня на руки и долго трепала за ушком. А, между прочим, приятно...
   Пока что мы путешествовали через межгосударственные порталы, представляясь - чем бы вы думали? - бродячими артистами. Пограничники с сомнением косились на плёточку Сайти, но с документами всё было в норме. На меня тоже как-то странно смотрели, но заглядывали в бумаги и пропускали. Странно...
   Сейчас мы были в Ацтак, одной из столиц Волчьего Клана Оборотней. Я валялась на руках у Сайти, морщась от мерзкого привкуса сырого мяса во рту. Шоколада хочу...
   Сайти чесала меня за ушком. Начинаю любить эту черноволосую...
   - Таннирра! - позвала она - Подойди-ка ко мне, поговорить надо.
   Мать, нахмурившись, гибко присела на кончик дивана:
   - Сайти, у нас сейчас выступление. Забыла?
   - Всё я помню... Пришла информация от Арэда. Латарр на неделю направляется в Ирриду, к Ситтирру в гости. Удобнее всего будет перехватить его там!
   Моя мать буквально зашипела:
   - Нет!!! Арэд не может не понимать - я не могу появляться в Ирриде!
   - И что? Мы-то можем!
   - Сайти, при всём моём уважении к тебе, ты - дура!
   Девушка фыркнула:
   - Как вежливо... А я говорю - это лучший шанс!
   - Сайти, нет!!! Я не отпущу вас одних! Вы его прикончите, и дело с концом! А нам нужно, чтоб он стал - союзником, понимаешь?
   - Всё я понимаю. Жрица, ты просто боишься! Нам проще будет прижать его в Ирриде, но ты боишься, что Ситтирр тебя узнает! Я права?
   Мать сверкнула глазами:
   - Ты многовато себе позволяешь, Сайти! - рявкнула мама, - Довольно! Я не желаю слушать! Ты поступишь, как хочу я!
   - Самодурка! - буркнула Сайти, - Просто самодурка...
   - Довольно! - мать буквально шипела, - Ты, молокососка, не смей мне перечить! Я лучше знаю, что делаю! Я Сита знаю, в Ирриде мы не то что повлиять на эльфа - подобраться к нему не сможем! Правящий - душа Ирриды, он чувствует всех, кто живет на его земле, ему подчиняются все подлунные существа. Мы не сможем там ничего сделать, Сайти, просто поверь мне. Готовься к выступлению!
   - Пляши сама! - прошипела черноволосая, - Жреческая шлюха...
   Мать прищурилась и с размаху залепила Сайти пощёчину. Я спрыгнула с колен брюнетки и изумленно уставилась на маму. Да уж, такой я её ещё не видела...
   - Слушай, солнышко, - её голос был спокоен и тих, - Кровь - не водица. Ещё раз посмеешь рот открыть, я тебя уничтожу. Поняла?
   Сайти покривила губы, но промолчала. Мать, сверкнув глазами, выскользнула из комнаты, а я задумчиво прищурилась.
   Мама боится Ситтирра. Это ясно, как день. И способ помочь ей есть только один - сделать всё самой!
   Сайти встала и начала быстро собираться. Я изумлённо наблюдала за тем, как девчонка быстро упаковывает вещи.
   - Я ухожу, киска, - пробормотала она, - Довольно с меня! Я сама приручу этого Латтарра! Ты со мной?
   Поразмыслив минутку, я согласно мурлыкнула. Сайти мягко улыбнулась:
   - Хорошая девочка! - и почесала меня за ушком. Как хорошо...
  
   Сит
   Я ощутил её прибытие сразу же. Всё-таки неповторимая у девочки аура! Улыбнувшись, я направился к Храмовому телепорту.
   - Сайти! - мурлыкнул я, с трудом сдерживая смех, - Какая у тебя, однако, красивая кошечка...
   В глазах серебристоволосой девочки мелькнула растерянность. Она слабо дёрнулась на руках Сайти -и застыла, заворожено глядя мне в глаза. Я улыбнулся:
   - Ну, доченька, привет. Располагайся, надеюсь, тебе здесь понравится...
  
  Тан
   Бешенство клекотало во мне котлом Бездны, когда я, позвякивая монетками на одеянии, вошла в ресторан. Не было даже обычного мандража перед выступлением - в душе был сумбур, но что-то царапало мне нервы, не позволяя отвлечься. Что-то меня настораживало в поведении Сайти. Но что? Подумаешь, дура, эри-ти - все на редкость тупые, Сайти - ещё неплохой вариант...
   Сайти...
   Что-то знакомое - в имени. Что-то странное - в глазах. Что-то меня настораживает....
   Зазвучали настороженные аплодисменты. Я подняла глаза - и только тут поняла, что стою посреди переполненого зала, где за столиком сидят люди и чего-то от меня ждут. Да уж...
   Тут стоит кое-что прояснить. Я долго, очень долго не танцевала, а ногу мою так и опоясывала сеточка шрамов, причём довольно заметных - заклятые зубья капкана не могли не оставить следов. Нога сильно ныла на погоду, болела от перегрузок, и танцевать по-настоящему было тяжело. К тому же - каруселью проносились воспитание дочери, домашние хлопоты, работа...
   И вот я стояла и смотрела на ожидающий чего-то зал. И понимала - боги, как же мне этого не хватало!
   Улыбнувшись, кивнула музыкантам. Зазвучали первые звуки хорошо знакомой степняцкой мелодии.
   Знаете, танец - это как кровь, как любовь, как маленькая смерть. Начинать нужно медленно, осторожно, нежно, словно пробуя впервые чужие губы на вкус. Нужно нарисовать руками в воздухе узор, прошептать что-то непослушными губами - нужно почувствовать музыку не просто так, а в костях, в крови, в нервах.
   Потом нужно сделать несколько шагов. Плавно, обязательно - на носочках, гибко изгибаясь и напоминая окружающим, что ты - женщина, а не кто-то там. Замереть - и быстро повести плечами, зазвенев монетками. И улыбнуться залу - покровительственно, чуть насмешливо, щуря сияющие глаза. Сделать незаметный знак рукой, чтоб музыканты разыгрывались...
   И сорваться в танец. Извиваться, падать, подниматься, гладить своё тело, словно говоря - вот она я, гляньте на меня!
   Нога болела - первые несколько секунд. Потом пришла эйфория, и стало всё равно.
   Остался только ТАНЕЦ. Боги, как же я жила без этого?!
   Прогнуться, волна - замереть. Присесть - волна - поклон. И аплодисменты зала...
   Я широко улыбнулась, чувствуя себя на диво... живой. Не безликой, обыкновенной Тан - Танниррой, Верховной Жрицей Ирриды...
  
   Асса
   Меня напоили оборотным зельем, но оно по неведомым причинам не подействовало. Сначала Ситтирр встревожился, но потом рассмотрел мою полуэльфийскую магию, фыркнул и со словами: "Через неделю само пройдёт" свалил по своим повелительским делам. Оставшись в одиночестве, в громадной роскошной комнате, выделенной мне навсегда, я печально положила голову на лапы.
   По всему выходило, что маму я подвела. И что теперь делать? Нельзя же просто сидеть и ждать!
   Я глянула за окно. Мне некстати вспомнился эльф-Распорядитель и его извечное: "Безвыходных ситуаций не бывает, бывает, что недостает упорства". И он прав! Нужно попытаться сбежать...
   И отыскать Главу Клана Смерти. Это уже дело чести...
  
   Тан
   Сижу, смотрю в стенку. Настроение - паршивейшее.
   Сайти сбежала! Причем прихватив с собой кошку.
   Верх маразма!
   Прогнала из комнаты парней, теперь сижу, пью вино и таращусь в пустоту. Что-то мне не нравится в этой ситуации, о чём-то вопят притупленные инстинкты... Морщусь. Качаю головой.
   Пасьянс не складывается! Что-то во всём этом не так.
   Сайти утверждает, что Арэд сообщил ей о визите Латтарра в Ирриду и велел мне отправляться туда. НО! Арэд не мог за столь короткий срок прокурить, пропить или не знаю что ещё там сделать с последними мозгами. Напрашивается вывод: он играет в двойную игру. Арэд - марионетка Сита?
   Не верю.
   Но что остается?
   Сайти. Всё упирается в Сайти.
   Нахмурившись, я откинулась в кресле. Умом я понимала, что не стоит использовать Силу Жрицы, но - что мне остается?
   Отрешаюсь от тела, отпуская душу в полёт. Арэд, мне надо с тобой поговорить... Арэд... АРЭД!!!!
   Миг - и я вижу перед собой громадные очи демона:
   - Тан?! Какого беса? Ты же знаешь, что связываться сейчас - опасно! Маскировка...
   - Со мной нельзя, а с Сайти можно?! Она ж вообще ментальной магией не владеет, ваше общение издалека слышно!
   - Сайти? Да мне и в голову б не пришло с ней связываться! Тани, детка, если ты считаешь меня старым влюбленным идиотом...
   И вот тут я расхохоталась. Захотелось сделать одновременно две вещи: вцепиться ногтями в рожу Сайти - и ей же зааплодировать. Ну, эри-ти...
   - Мы с тобой оба - идиоты, Арэд. И как же нас изящно сделали...
   - Ты о чем?
   - Ох, Арэд... Расскажу позднее, я спешу. Скажи, как там Асса?
   - Откуда я знаю? Ты ведь сама забрала её с собой...
  
   Асса
   Я сижу, обернув хвост вокруг лап, и думаю. Вопрос нешуточный - что мне делать дальше?
   Я пробовала сбежать из Храма, причём использовала уже все методы, начиная от магии и заканчивая хитростью - ноль. На территории Храма я могла шастать, где заблагорассудится, но за её пределы духи меня не выпускали.
   Дерьмо!
   Встопорщив шерсть, пялюсь в одну точку. Очевидно одно - помочь мне может только появление союзника в Храме. Но - кто осмелится пойти против воли Повелителя?! Кто...
   Я прищурилась, стараясь мыслить логически...
   И вдруг вспомнила мамины Кошачьи Истины.
   Волю Правителя имеет право нарушить одна из его Кошек!
   Подскакиваю на месте - и кидаю заклятье-поисковик. Ох, хоть бы выгорело!
   Я хорошо помнила, как однажды мама мимоходом сказала мне:"У меня родилась сестричка. Назвали Лил. Лилирра, новая Жрица Таннирры... Только б она была в Храме!
   Вопреки опасениям, девочка отыскалась. Она сидела на газоне во внутреннем дворе здания и таскала хатт-ха за усы. Хищник фыркал, но терпел. Ещё бы, если он нападёт, Ситтирр из него отбивную сделает...
   Тихонько мурлыкнув, я подошла к девочке и "громко подумала":
   - Привет!
   Она подняла на меня удивленные глаза. А красивая будет! Громадные чёрные глаза, тёмно-рыжие густые кудри... Просто конфетка!
   - Привет, - коснулся моего мозга неуверенный отклик, - Ты умеешь разговаривать?
   - Да. А что, не видно?
   - А почему? - сколько любопытства...
   - Я - заколдованная!
   Лил прищурила чёрные глаза:
   - Ой, правда? А кто тебя заколдовал?
   Я тихо вздохнула и сказала:
   - Повелитель.
   - Неправда!!! Дядя Сит - хороший! Ты лжешь, ты - демон-шпиён!
   Я тихо вздохнула:
   - Нет, ты не понимаешь. Я - Кошка. Неужели мама не рассказывала тебе обо мне?
   Я бросила невод наугад, не надеясь на успех, но рыбка попалась:
   - Погоди! Так ты - Тан, нынешняя Кошка Повелителя?
   Ой, как всё запущено...
   - Да, ты угадала. И понимаешь, он хочет, чтоб я была с ним рядом...
   Девочка по-взрослому вздохнула:
   - Понимаю... Тебе тоскливо с ним. Ты любишь другого? Моя мама тоже постоянно уходит. А потом ей снятся сны. Про кладбище. Она не любит папу. Плохо, правда?
   Выдав последнюю мысль, Лил тихонько всхлипнула и потёрла кулачками глаза. Я вдохнула. Почему родителям кажется, что их дети, не умеющие нормально разговаривать, беспросветно тупы и ничего не понимают? Достаточно пару раз пообщаться ментально с ребёнком, чтоб понять: они всё улавливают гораздо лучше и точней, чем люди. И разум у них далеко не на таком низком уровне, просто они не способны, так сказать, высказать наболевшее...
   - Тебе кажется. На самом деле она любит твоего папу...
   - Не-а. Она с ним, потому что любит меня. Из-за меня она не может быть счастливой...
   Я встопорщила шерсть:
   - Неправда! Ты ни в чём не виновата!.. Ладно, речь не о том. Лил, пожалуйста, помоги мне!
   - Сбежать?
   - Да...
   Волна сомнения:
   - Я - маленькая, я не знаю, как...
   - Мне нужно выйти за пределы Храма.
   Печаль.
   - Это сложно. Понимаешь, мы - семья Повелителя, он нами очень дорожит и боится выпускать. На это разрешение нужно, даже мама не может выйти просто так, а я и вовсе почти не бывала за пределами Храма...
   Ого... А Ситтирр, однако, не то собственник, не то параноик... Теперь понятно, почему Храм Ирриды занимает чуть ли не три квартала - с учётом внутренних двориков, летних садов и прочей подобной дребедени. Эдакий маленький мирок с символом Свободы на крыше...
   - Но я помогу тебе выбраться. Ты ведь Кошка Повелителя!
  
   Тан
   Паника накрыла меня волной. Осталась только одна мысль - Асса! Моя девочка, моя маленькая... Где же она?!
   Узнав, что произошло, Арэд взялся за расследование. И вот сейчас я дикой кошкой металась по покоям, ожидая их результатов.
   - Тани! - громкий зов. По ментальной связи. Кажется, новости паршивые...
   - Я слушаю, Арэд, - сглотнув, я прикрыла глаза. Мы очутились рядом в мире, где клубился туман. Демон был хмур, кроме того, выглядел каким-то... виноватым?!
   - Тан, то, что ты услышишь...
   - Знаю. Мне не понравится! Не томи! Где Асса?!
   - Судя по всему, твоя дочь у Ситтирра. Определить наверняка сложно, поскольку и Сайти, и Ками, твоя нянька, бесследно исчезли.
   Мне стало дурно.
   - Ками?!
   - Камаэтиуррей, кикимора-полукровка. Её кровь проснулась три года назад, во времена становления Ситтирра. Если я хоть что-то понимаю, вы познакомились не случайно...
   У меня в глазах потемнело. Три года!!! Три года я подавляла все порывы моей бешеной души, я лицемерила, я мучилась в оковах правильного, считая, что свободна - и что?! Каждый мой миг, каждый шаг этот сукин сын контролировал!!! Он смотрел!!! Он забавлялся, как большой, лицемерный котяра!!!!
   Скотина!!!! Он думает, что выиграл?!? Ему кажется, что я уже его? Наивный!!!!
   Хватит! Я покажу ему, что такое Жрица в гневе!!!! меня, дочь Таннирры, унизить, как последнюю шавку?! Мы ещё посмотрим, Сит, кто кого!!
   Крутанувшись на месте, я отпустила душу в полёт. Раскинув руки, я пронеслась над Ирридой, мигом очутившись в роскошных покоях Повелителя.
   - Опаздываешь, милая! Я жду тебя уже семь минут... - пропел низкий, бархатистый голос за моей спиной. Незнакомый. С замиранием сердца оборачиваюсь...
   - Ничего. Мужчинам полезно подождать! - мурлыкаю, стараясь скрыть то впечатление, которое на меня произвела представшая передо мной картина. Боги, неужели этот гибкий красавчик с хищными глазами, небрежно почесывающий хатт-ха за ушком, и есть тот Сит, которого я знала?! Вроде бы, похож, но совсем другой... Смотришь - и понимаешь, что жизнь бы отдала за одну улыбку...
   Я тряхнула головой, прогоняя туман из головы, и мягко сказала:
   - Сит. Как жизнь? Как урожай пшеницы? Как армия? Жрицы умелые попадаются? Война нормально идёт? Вроде ничего не забыла...
   В его глазах демоны заплясали ррат: - Ты забыла упомянуть, что у меня хорошие шпионы.Двое вернулись недавно, подарок мне принесли... До чего ты дожилась! Доверяешь ребёнка непонятно кому!
  - Сит, - дарю ему ласковую улыбку, - А, может, ты не будешь вмешиваться в мои методы воспитания детей? В конечном итоге, для этих целей у меня есть жених...
   В ответ мне подарили полную кошачьего очарования улыбку:
   - Боюсь, твой Рас сейчас слишком занят. Под стенами Шасс-ротт бойня, и ему, боюсь, не до воспитания чужих детей. А своих ты ни от кого, кроме меня, не родишь. Забыла?
   Ах ты урод...
   - Спасибо, напомнил.
   - Не за что. Вино будешь?
   - Я в нематериальном обличье!
   - И что? Ты в Храме, и сейчас вполне реальна.
   - Я не пить сюда пришла!
   - Одно другому не мешает.
   - Сит, ты...
   - Это да, можешь не продолжать. Сволочь, гад, высокомерный нахал, урод, подонок.
   Я тихонько зашипела - и неожиданно успокоилась. Переговорить его - дело гиблое, однако...
   Резко меняю выражение лица, позволяя желанию чуть проступить в глазах.
   - Почему же - урод? Вы - прекрасны, мой Повелитель...
   Он замер с приоткрытым ртом, явно не зная, как реагировать. Ох уж эти семнадцатилетние мальчики, хоть обычные, хоть Правящие...
   Откровенно, задорно улыбаюсь, раздевая его глазами. Что щуришься? Я уже не та, что была тогда. Я теперь хорошо знаю цену любви - и человеческим предрассудкам...
   Его глаза темнеют, он поднимается одним гибким движением.
   - Решила сыграть по-другому? Логично.
   Молча улыбаюсь в ответ. Позволяю себе насладиться этим зрелищем - нечеловечески гибкое, ладное тело, громадные зелёные глаза, непослушные прядки чёрных волос...
   И, не отводя взгляда, медленно подхожу. Плавно, гибко, с полуулыбкой на губах, работая бёдрами по всем правилам жанра. Замираю в полушаге. Поднимаю руку и осторожно, мягко провожу пальцами по его губам, шее... Приближаю свои губы к его уху...
   - Ты слеп, милый, если думаешь, что я - в твоей власти. Вот сейчас, например, все наоборот...
   Он усмехнулся:
   - Тани, девочка моя. Давай не будем затевать этот спор заново. Я снова заставлю тебя вернуться в Ирриду, и ты это понимаешь. Я просто не отдам тебя никому, слышишь?
   Я улыбнулась:
   - Сит. А ты обнаглел!
   - А ты не знала?
   - Я не подчинюсь тебе.
   - Оставишь дочь?
   - Ты мне её вернёшь.
   - С какой такой радости?
   - Мне без неё плохо, Сит.
   - Это не мои трудности. Мне вот тоже без тебя плохо...
   - Вот! Поможем друг другу?
   - То есть?
   - Ты мне - дочь, я тебе - себя!
   Сит ошалел. Я даже почувствовала его изумление, волнами окутывающее моё тело. Да я, собственно, и сама была малость в шоке от своего поведения, но в голове что-то повернулось и безнадёжно заклинило. Слишком давно я его не видела...
   - Ты отпустишь Ассу, а я - вернусь в Ирриду... На семь дней. Как тебе?
   - Нет. Ты мне нужна на продолжительное время.
   Я обворожительно улыбнулась:
   - Сит, милый, ты опять торгуешься... Ну, ладно, так и быть. Сколько дней? Десять? Пятнадцать?
   Он оскалился в ответ:
   - Для начала - лет на десять, а там - посмотрим.
   Я поцокала языком:
   - Сит - Сит, вечно ты хочешь от жизни непонятно чего... Какие десять лет? У меня там жених, да и вообще - не усижу я столько времени на одном месте! Мне скучно станет! Ты что меня, не знаешь? Нет, это слишком долго.
   - У меня твоя дочь!
   - Уломал! Пусть остается у тебя!
   Он прищурился. Недоверчиво. Я безмятежно улыбнулась в ответ.
   Я тебе все нервы выем, хороший мой, за то, как ты надо мной поиздевался!
   - Тан, не ври мне!
   - Милый, я никогда не вру!
   И снова - глаза в глаза.
   - Прекрати! - прошипел он, - Не любишь ты своего жениха, и дочь не бросишь!
   - Откуда тебе знать? Сит, ты меня переоцениваешь. Мы, Жрицы, вообще существа непостоянные... Ну, дочь. Я всё равно пока занята, а тебя она за неделю до розовых зайчиков доведёт, ты её бесплатно вернёшь.
   - Это вряд ли. Я её в Жрицы Тарры уже посвятил - пусть и от неё польза будет! А что? Хани, бедненькая, устает сама...
   - ТЫ - ЧТО СДЕЛАЛ?!
   Он блеснул глазами:
   - Повелась, милая! Рассказывай теперь, что тебе всё равно!
   Я скрипнула зубами - и вдруг поняла, что буду делать:
   - Сит, ты, конечно, прав. Раса я не люблю, за Ассу отдам, что угодно. НО! У меня есть то, что нужно тебе. У меня есть я!
   - О том и речь!
   - Нет, милый, ты не понял! Если ты не вернёшь мне Ассу, то сильно пожалеешь об этом. Потому что тогда я выйду за Раса. Брак на крови. Хочешь этого?
   Его лицо стало жёстким:
   - Ты этого не сделаешь!
   - На что спорим?
   - Ты добровольно свяжешь свою жизнь с его?
   - Назло тебе? Без проблем.
   - Ты - просто капризный ребёнок...
   Философски пожимаю плечами:
   - Все мы - дети. Просто некоторые успешно маскируются...
   Вздох. Смешинки в глазах. Горячие пальцы на моей щеке.
   - Ты такая забавная. И такая красивая... Помнишь,как мы собирались на Ночь Мертвых? Тогда я впервые понял, что ты - богиня. И что ты мне нужна. Зачем ты бежишь, Тан? Это так глупо, это бессмысленно...
   Я улыбнулась:
   - Сит... Нет, не так. Темнейший Повелитель, помнишь ли ты Кошачьи Истины? " Но любил бы ты меня, если б я была постоянно рядом, когда пожелаешь ты? Подумай об этом..." Кошка не ошибается, Сит, и никогда не покоряется. И потом... ты меня обидел. За то и заплатишь!
   С этими словами я прервала связь. Так, теперь нужно поговорить с Ассой. Если мы скооперируемся, возможно, из этого всего выйдет толк...
   Асса
   - Мама, моя кошка болеет, - прохныкала Лил, глядя снизу вверх на гибкую рыжеволосую женщину, которую я смутно запомнила ещё с первого посещения Ирриды. Киннирра, мамина тётушка. Я постаралась сделать максимально глупые глаза, молясь всем богам, чтоб меня не раскусили.
   Кин прищурилась:
   - Лил, детка... А где ты её взяла?
   Упс...
   - Нашла! Мама, она болеет, её к ветеринару надо!
   - Лил, честно, выглядит эта животинка вполне здоровой. Я не чую даже блох и глистов!
   - Мам, ты не понимаешь! У неё диприсья!
   - Что?!
   - Ну, как у тебя осенью...
   - Депрессия? Так, Лил, покорми её мясом и не мешай маме. Мама должна встречать знатного гостя.
   - Какого?
   - Латтарр, Глава Клана Смерти. Хочешь на него взглянуть?
   Пользуясь тем, что Киннирра на меня не смотрит, я быстро закивала. В голове зародилась "умная" идея... А что?
   Ну же, Лил, соглашайся!
  На моё счастье, девочка отреагировала мгновенно. Сделав невинное лицо, она сообщила:
   - Мам! Я хочу посмотреть на эльфа! Он, наверно, красивый...
   Кин кивнула:
   - Идём, только оставь в комнате животное!
   Бес раздери!
   - Нет, мама! Она тоже хочет увидеть эльфа!!!
   - Лил, пойми, я не могу притащить кошку на официальное мероприятие!
   - Почему?!
   - Потому! Всё, ребёнок! Не спорить!
   Лил тихо вздохнула и вдруг выдала:
   - Мам, а этот эльф похож на того, что на кладбище живёт? Ну, на твоего эльфа?
   Кин резко села на кровать. Я любопытно повела ушами. Ой, щас что-то будет...
   - Солнышко, - начала женщина тихо, - А откуда ты знаешь про эльфа?!
   Лил нахмурилась:
   - Как - откуда?! Мам, не забывай - я могу видеть, о чём ты думаешь!
   Я знаю, например, что с ним тебе лучше, чем с папой, и что тебе очень нравится, когда он массирует тебе стопы...
   Я покосилась на покрасневшую Жрицу, потерявшую дар речи, и поняла, что не хотела б жить в такой вот семье. Где ребёнок чувствует себя препятствием...
   Воспользовавшись замешательством Кин, я незаметно выскользнула в приоткрытую дверь. Лил мне не сможет помочь - это ясно. Она тоже - невольница этого Храма.
   Прищурившись, я осмотрелась. Если б я была гостевыми покоями, где б я была? Ладно, пойдём налево...
  
   Нет, я не заблудилась. Просто эти коридоры все так похожи! Но я точно знаю, куда иду. Налево! Я не хожу кругами. И не хочу есть! Вот.
   И мне плевать, что у кого-то так потрясающе пахнет мясом и специями...
   Не выдержала. Приоткрыла магией дверь и скользнула внутрь. Роскошная спальня. Развороченная в беспорядке постель. Из соседней комнатки доносится шум воды. На столе возле кровати - столик с подносом. УРА, ЕДА!!
   Забыв обо всём на свете, я рванулась туда. Мр-р, мясушко... А какая подливка! Я так увлеклась, что пропустила момент, когда шум в ванной затих. Только слизав подливку с носа, я отметила краем сознания, что, кажется, что-то изменилось. "Мотай!" - запоздало проснулись инстинкты, и я распласталась в воздухе в красивом прыжке...
   И постыдно повисла, перехваченная кем-то добрым за шкирку. Ой-ё...
   Я подняла вверх глаза - и в дурацком зеленовато-желтоватом ореоле увидела внезапно самого красивого из виденных мною ранее мужчин. Я даже пасть приоткрыла, глядя на это совершенно обнаженное чудо с белоснежными волосами, чёрными глазами и порочными губами. Одно слово - ух! Мускулатура - во! Да и то, что пониже пупка...
   Да, мама права. Представители Клана Смерти - просто идеал извращенца! Говорят, рабы из этого Клана столько на подпольном рынке стоят...
   Пока такие вот умные мысли блуждали в моей головушке, эльф меня слегка встряхнул. Слегка испугавшись, я прижала ушки к голове. Конечно, в папочкином гареме я благодаря его извращенным вкусам на всяких насмотрелась, но - тогда я была внебрачной дочерью Хозяина, а не... хм... кошкой...
   Ой, мне что-то плохо...
   Осознав, в какое дерьмо вляпалась, я в срочном порядке сделала большие и невинные глаза. Очень-очень испуганные. Ну, эльфёночек, будь хорошим мальчиком...
   - Ну, что смотришь? - ой, а голос-то какой! - Между прочим, это был мой обед! И что мне теперь, тебя есть?! А я могу...
   Забывшись, я отчаянно замотала головой. Эльф прищурился:
   - Ого, какие мы умные... Ты - оборотень?
   Я снова замотала головой, ещё отчаянней. Блондин нахмурился:
   - Так, киса, я так не играю. Либо ты сейчас же превращаешься обратно, либо я делаю из тебя фарш.
   Ой, мать моя Жрица... Я испуганно прижала ушки к голове, попутно распахнув глаза пошире. Я б превратилась, касатик мой - но не могу!!!
   Остроухий приподнял бровь - и резко сжал моё несчастное горло. Я забилась в его руках. Ой, мамочки!!!!
   "Не надо, не надо, не надо!!!! - завопила я мысленно, - Я не могу превратиться, я - не человек, я - Разумная! Слышишь, живодёр?! Отпусти животинку!!!"
   Эльф разжал руку, и я судорожно вдохнула, предприняв уже сотую, наверно, попытку, высвободиться из его хватки. Разумеется, не помогло.
   - И что ты здесь делаешь? Шпионишь?
   "Да! И именно затем я так глупо засветилась, воруя мясо с твоей тарелки! Я - голодная, ясно?!"
   Эльф недоверчиво прищурился:
   - Что-то мне не верится, что в Храме некому тебя покормить. Насколько я знаю, Ситтирр просто фанатично относится к Разумным Животным, которые хранят Ирриду от бед, - сообщил он наконец, - Но и оборотное заклинание на тебя не действует... Чем же ты прогневила Повелителя, Киска, что он отказался тебя кормить?
   "Отпусти меня - и я расскажу" - обнаглела я.
   Эльф прищурился - и надавил кончиками пальцев на мои шейные позвонки. Почему-то я вдруг отчётливо представила, как он добавляет в движение силы, ломая мои кости...
   Ненавидя себя за слабость, я всё же заговорила:
   "Я сбежала от Повелителя. Понимаете, вышло так, что моя Хозяйка, Тани, прогневала своего Повелителя..."
   - Ты - кошка Таннирры?
   Ой,не нравится мне его вкрадчивый тон...
   "Да!" - отозвалась я. Эльф хмыкнул:
   - Любопытно! - и мир перед моими глазами померк.
  
   Тан
   Не могу связаться с Ассой: сначала она вела с кем-то мысленный разговор, а потом, кажется, и вовсе уснула. Боги! Сит отключил мою мыслесвязь с ней!
   На меня волной накатила паника. Боги великие, как я проживу без общения с дочкой?!
   Так, Тан, спокойно. Вдохнула, выдохнула... Сит ничего не сделает Ассе! Моя девочка в полной безопасности, и не стоит так тревожиться...
  
   Асса
   Мр-р, хорошо-то как! Тепло, уютно, за ушком чухают... Я замурлыкала, благодарно потёрлась о прохладные пальцы...
   Над моим ухом раздался смешок. Голос я не узнала, потому попыталась вскочить... Но мне не позволили, резко втиснув моё тело в мягкую ткань. Дёрнувшись, я приоткрыла глаза - и ошеломлённо уставилась на беловолосого эльфа.
   И всё вспомнила.
   Ой-ё... Мама меня убьёт...
   - Привет, киска, - оскалился Латтарр, - Рад твоему возвращению.
   Я снова постаралась подняться - куда там! Меня резким движением водрузили на место и снова начали лениво почёсывать.
   Сообразив, что свобода передвижения мне пока не светит, я начала осторожно осматриваться по сторонам. Настроение моё, мягко говоря, не улучшилось...
   Латтарр сидел, гибко изогнувшись, на роскошном позолоченном троне, разбросав по плечам роскошные белые волосы, и скучающе взирал на громадный зал, переполненный различными существами. Большинство из них были эльфами, но я смогла различить нескольких навий, вампиров и оборотней. К тому же, было много людей со странными аурами, чью рассовую принадлежность я затруднялась определить. Одного взгляда на двор Латтарра мне хватило, чтоб понять - маме не удастся перетащить его на сторону демонов. Слишком много Тьмы было в этом зале...
   Играла музыка, глубокая, свободная, сплетённая из боя барабанов, визга скрипок и глубокого, низкого и чувственного голоса сероволосой вампирши в алом платье, выплетающего слова в степняцкие напевы. В центре зала, окруженные потоками стихийной магии, плясали девушки. Все как на подбор - длинноволосые, гибкие, худощавые, облачённые в разноцветные одежды, они изгибались, падали и поднимались, то сходясь вместе, то разбредаясь по всему залу, касаясь придворных руками и губами. Их волосы струились изящными блестящими потоками, а глаза призывно блестели.
   Но главной во всей этой сцене была прекрасная, как ангел, беловолосая эльфийка, танцующая лат-ра с клинком. Это требовало полной отдачи и абсолютного владения телом, даже маме этот танец давался с трудом, не говоря уж обо мне; у эльфийки была самая дорогая одежда, звенящая драгоценными камнями, её ярко-синие, хитрые глаза то и дело возвращались к Латарру, что говорило само за себя. Главная Наложница, как пить дать! И Хозяйка собрания... Она мне уже не нравится!
   Я недовольно повела ушами и перевела взгляд на тех, кто снисходительно наблюдал за представлением.
   Это были эльфы, по большему счету, мужчины, хотя я заприметила несколько женщин. Они восседали на креслах, менее шикарных, чем сидалище Латтарра, тихо переговаривались, пили, веселились...
   - Тебе нравится, Киска? - уточнил он мягко, - Ты как-то странно смотришь на Иррили. Тебе она не по душе?
   Я дёрнула хвостом:
   "Двум Кошкам не место в одном зале. И потом, твоя Иррили - просто тень по сравнению с моей Хозяйкой!"
   Латтарр поморщился:
   - Да как ты смеешь? Этой девочке нет равных!
   Я встопорщила шерсть:
   "Глава, ты не понимаешь, о чём говоришь! Ты всерьёз считаешь, что эта девочка - лучше Верховной Жрицы? Тогда ты глуп!"
   Он неожиданно усмехнулся и мягко меня погладил, резко успокоившись.
   - Хочешь меня разозлить, Киска? Зря. Это, по меньшей мере, глупо. Конечно, ты мне нужна, но это не значит, что я тебя не трону. В конечном итоге, я не обязан беречь тебя, правда? Так что не зли меня.
   Я хмыкнула:
   "Самодур. Никогда не спрашиваешь мнения других!"
   - А ты, как и любая кошка, признаешь только свою точку зрения. Не так ли?
   Я возмущённо муркнула и перевернулась, позволяя беловолосому гладить мне брюшко. Надо же, как он на моего папу похож...
   Пока я любовалась роскошными белыми патлами, Иррили медленно приблизилась к Латарру, удерживая на голове громадную чашу, полную вина. Когда девка приблизилась, мой нос уловил в запахе явную примесь наркотического дурмана. Фи, мерзость...
   Я отметила, что другие танцующие тоже приближаются к сидящим. Ну, надо же, по одной на каждого... и к женщинам, сидящим в креслах, подоспели симпатичненькие мальчики, с изящными подносами.
   Я поморщилась. В воздухе запахло похотью, и этот навязчивый запах вдруг вызвал неприятные воспоминания о тех временах, когда я работала в папином гареме. Тан я всегда доказывала, что те времена были счастливыми, что мне совсем не было плохо...
   Но я врала. Мама не знает, что мне ... постоянно снятся кошмары. Папа - и наложницы, я - и папа... Знаю, это глупо. Отец любил меня, он и пальцем меня не трогал, но эти сны...
   Я ненавижу этот запах. И не хочу смотреть на то, что тут будет...
   Извернувшись в руках Латарра, я укусила его. Эльф, не ожидавший такой подлянки, разжал пальцы, и я молнией выскочила в коридор.
  
   Тан
   Я поселилась в гостинице столицы Клана Смерти. День брожения по телепортам изрядно вымотал меня, и, оказавшись в номере, я первым делом побрела к кровати. Спать! А о том, как достать Латтарра, я подумаю завтра...
   Мне снился сон. Тяжелый, вязкий, засасывающий, как омут.Я видела снова башни Лассата, столицы Ночного Клана эльфов. Перед глазами так и стояли потрясающе красивые, мерцающие огни этого города. Моё сердце сладко защемило - первая любовь, первая боль разочарования и утраты, осознание себя... Я всей душой потянулась туда, к Проклятой башне, к звенящей высоте... к Эррару, Главе Клана Ночных эльфов...
   И тут башня заполыхала. Дым начал подниматься к небу, у меня защипало глаза. Стало страшно:
   - Эррар! - крикнула я, - Эррар!!!
   - Он мёртв, - пропел странно знакомый ласковый голос за спиной, - И это - твоя вина. Всё это - твоя вина, Проклятая! Всё это! Смотри, Тани, девочка моя. Смотри!!!
  Вздрогнув, я обернулась. Рядом со мной в воздухе парил шестирукий. Я видела громадные, чёрно-голубые глаза, совершенное, если не считать двух лишних пар рук, тело, длинные белые волосы...
   В этой жизни я его не видела живым. Только вмурованным в хрусталь. Но мне и прошлой с лихвой хватило...
   - Здравствуй, Светлейший. Как всегда - читаешь проповеди?
   - А ты, как всегда, их игнорируешь... Тани, ты столько жизней прожила! Научись, наконец, слушаться старших!!
   Я покачала головой:
   - Я не умею учиться на ошибках, у меня на это интеллекта не хватает.
   - Снова пустые пререкания... Тани, прекрати!
   - Что - прекратить, Сэд? Что? Какого беса ты явился ко мне сейчас? - уточнила я холодно, намеренно назвав его так же, как и когда-то, - Ты снова пытаешься доказать мне, что я - первопричина всех грехов? Прости, но это твоя проблема, а не моя. И именно из-за неё ты отправил меня к эльфам, разлучил с родными, лишил возможности общаться с твоим братом! А то, что было после... Мне плевать на твои нравоучения, Светлейший. Ты виновен не меньше, чем я, и хватит глупостей!
  - Что - прекратить, Сэд? Что? Какого беса ты явился ко мне сейчас? - уточнила я холодно, намеренно назвав его так же, как и когда-то, - Ты снова пытаешься доказать мне, что я - первопричина всех грехов? Прости, но это твоя проблема, а не моя. И именно из-за неё ты отправил меня к эльфам, разлучил с родными, лишил возможности общаться с твоим братом! А то, что было после... Мне плевать на твои нравоучения, Светлейший. Ты виновен не меньше, чем я, и хватит глупостей!
   Он усмехнулся:
   - Видишь, что сталось с городом, Тани? Нравится тебе? Держу пари, нет. Но это - будущее, девочка моя. Ближайшее будущее. Как и то, что ты снова попадёшь под власть Проклятия...
   - Нет! Сэд, я решила - довольно этого. Я больше не попаду под власть Проклятия!
   - Серьёзно? - он презрительно поморщился, - А ты хоть знаешь, как оно возобновляется?
   Я нахмурилась:
   - А ты скажешь?
   - Я жду тебя в Лассате, Проклятая. Твой любимый умрёт, если ты не придёшь. И ты таки возобновишь Проклятие, если не успеешь. Ясно?
  
   Мой сон оборвался. Нахмурившись, я села на кровати, глядя в пустоту. Лассат... Мне нужно в Лассат...
  
   Киннирра
   Я смотрела задумчиво на дочь, увлечённо играющуюся соломенными куколками с заключенными в них лесными духами. На душе было - гадко. Мысли мои то и дело возвращались к Хозяину Кладбищ. Каррар... его лицо, глаза, губы... Чем чаще я с ним виделась, тем больше он мне был нужен! Но не могу же я уехать "по государственным делам" всего через три дня после того, как вернулась, не так ли?
   У меня начнутся проблемы. У Сита будут сложности.
   Но я на мужа уже смотреть не могу!!!
  - Лил, - позвала я тихо, - Девочка... ты любишь папу?
   Она подняла на меня громадные, такие недетские глаза. И кивнула. Мне стало так горько, так тоскливо, что выть захотелось. Я через силу улыбнулась...
   И тут по щекам дочки потекли слёзы:
   - Мама, не плачь. Не грусти. Тебя я люблю больше. Честно...
   - Я не плачу!
   - У тебя слёзы... внутри...
   - Лил, я хочу уехать.
   - Куда? Папа поедет? Я с вами!
   - Я хочу уехать... без папы.
   - И без меня?! - всхлипнула дочь. Я покачала головой:
   - Тебя я не оставлю, доченька. Ты мне дороже всех. Потому... если ты согласишься уйти со мной - я уйду. Если нет - я останусь...
   - Мам, но мы - Жрицы, - взгляд очень серьёзный, - Мы должны быть с Хозяином!
   - Да, я знаю...
   - Мам, если ты уйдёшь - я тоже. Мы ведь Жрицы! А папа - маг, он не Хозин, так ведь? Твой Хозяин - тот мужчина, о котором ты думаешь?
  - Я не знаю, - соврала я, - просто - я не могу без него.
   Лил серьёзно кивнула, встала и направилась в сторону своей комнаты.
   - Что ты делаешь, малышка?
   - Собираю вещи. Мам, а я увижу эльфов?
   Я приоткрыла рот, чтоб ответить, и тут у меня в голове зазвучал голос Сита:
   - Киннирра! Зайди ко мне!
   Я поморщилась и натолкнулась на понимающий взгляд дочери:
   - Сейчас тебе будут иметь мозги, как кролику, - сообщила дочь. Я аж подскочила:
   - Кто тебя такому научил?! - возопила я возмущенно.
   - Ты, - обиделась дочь. Я вздохнула и пошла "на ковёр" к Ситу.
   Повелитель восседал в высоком мягком кресле, рассеянно поглаживая хатт-ха. Рядом с ним, старательно строя глазки, увивалась Тининна, Жрица Жизни. Я невольно дернула губами: ох, стелится под нашего Хозяина эта блондиночка, а Тан ушами хлопает, с какими-то демонами развлекается!
   Завидев меня, Сит отвлёкся от пассии и резко бросил:
   - Все вон! - и ласково обвёл взглядом зал. Н-да, умеют Правящие смотреть! Даже мне захотелось свинтить куда подальше...
   Что уж про остальных говорить!
   Проследив взглядом за мгновенно испарившимися стражниками, я снова повернулась к Ситу. Он, не мигая, смотрел на меня и молчал. Я решила не начинать разговор первой. Куда там! Тяжелого, немигающего взгляда больше минуты я оказалась просто неспособна выдерживать...
   - Хозяин. Звали?
   - Киннирра, - мягкий холодный голос заставил меня вздрогнуть, - Ответь-ка мне на вопрос: сколько должно пройти веков, чтоб ты перестала быть капризным, взбалмошным, избалованным ребёнком, неспособным заботиться о ком-либо, кроме себя?
   - Боюсь, меня не исправит даже могила.
   - Правда? - его голос ударил, как кнут, - Так вот, моя дорогая! Истеричкам, не умеющим держать собственные эмоции в узде и способным подвергнуть риску ребёнка ради нелепых иллюзий, не место в моём Храме! А коль уж ты подрядилась быть Верховной Жрицей - будь добра знать не только права, но и обязанности! И помнить, сколько всего зависит от тебя. В частности, мне нужно, чтоб твой муж был послушен. Ясно тебе? Или ты и его в узде держать неспособна?
   Ох, умеет же он сказать... Я горько усмехнулась и отвела взгляд:
   - Ты во всём прав, Сит. Но я не могу больше. Если нужно, я передам кому-то обязанности Верховной, но - хватит с меня этого безумия!
   Правящий приподнял брови, потом вздохнул и кивком указал на подлокотник кресла. Поняв намёк, я кошкой присела рядом. Сит хмыкнул и устроил руку на моём животе. Сразу стало хорошо и тепло, и Сила заклекотала внутри.
   - Кин, твой муж нам нужен, да и твоя дочь слишком мала, чтоб уходить из дворца, - уже спокойней сказал Правящий, - И потом, не забывай, ты - жена...
   Я горько улыбнулась.
   - Я - Кошка, Сит. Мы признаем только Хозяев.
   Правящий вздохнул. Очень по-взрослому.
   - Кин, рано или поздно всем приходится смотреть на мир реально. Нельзя быть вечно дитям! Рано или поздно должен утихать зов дорог в крови, перегорать дурь в голове и успокаиваться пресловутое шило в причинном месте! Нельзя вечно жить порывом, невозможно подчиняться только шёпоту ветра... ты ведь не юная мечтательница!
   Я горько улыбнулась и нагло взлохматила Правящему волосы:
   - Сит, нет несчастней женщины, чем та, что живет с мужчиной только потому, что пора взрослеть.
   Правящий покачал головой:
   - Кин, хватит маяться! Пойми наконец, твоему сердцу не будет покоя и там, пока ты не вернёшься! Это безвыходный круг, и я уже вижу: ты не выберешь ни одного из них. Ты просто будешь бегать туда-сюда.
   - Сит, - позвала я тихо, - Если всё - так... если нужно - взрослеть... то как же тот портрет, что висит у тебя на стене вот уже три года? Все мы становимся глупыми, когда любим.
   Правящий отвел взгляд. Мы оба знали, что всю стену его спальни занимал, раздражая любовниц, громадный портрет - гибкая девушка, стоящая на парапете на фоне ночного города, и ветер ластится к её тёмным волосам, развевая подол алого платья...
   Сит вдруг тихо рассмеялся:
   - Давать советы порой куда проще, чем следовать им, верно, Киннирра? Но это совсем не значит, что я позволю тебе совершить такую глупость...
   - Не стоит, - неожиданно прервал нас холодный, полный горечи голос, от звука которого мне стало плохо, - Спасибо за поддержку, племянничек, но, коль уж пошёл такой разговор - я не шавка у твоих ног, Кин. Кое-какая гордость от того, кем я был, осталась. И я не буду бегать за тобой, поджав хвост. Боги свидетели: я, Лассан Третий, Глава Чарующих, расторгаю наш брак именем богов по обоюдной воле под сводами Храма. Подтверждаешь ли ты мои слова, Киннирра?
   - Подтверждаю, - прошептала я помертвевшими губами.
   - Подтверждает ли мой Повелитель слова мои7 - повернулся муж к Ситу. Я тоже уставилась на Правящего и чуть не упала с подлокотника: эта сволочь сидела с равнодушным видом, но там, в глубине его зрачков, плясали смешки:
   - Я дам подтверждение, если вы повторите эти же слова спустя месяц. Можете идти.
   - Ты... выдохнула я, но Правящий только насмешливо приподнял брови. Рыкнув, я выскочила из зала. Ненавижу их Клан! Он ведь с самого начала знал, что Лас все слышит!!!
   Тан
  
   Я улыбнулась отражению, насмешливо прищурившись. А идёт мне этот стиль!Подтверждая мои мысли, довольно завозилась заколка-ящерка в волосах, выбеливая отдельные пряди. Амулеты зазвенели на шее и запястьях, а пальцы заблестели россыпью колец. В меру откровенное алое платье обнимало тело волнами шёлка, а полупрозрачная тёмная накидка, в которую я зябко куталась, довершала образ. Я невольно вздохнула. Забавно, почему я выбираю каждый раз наряд именно такого покроя?
   Перед моими глазами вдруг снова, в который раз, встало видение: длинный зал, громадный стол, луна, отражающаяся в бокалах... Первая любовь, первая страсть, первое разочарование... Как ты там, Эррар? Говорят, у тебя уже есть дети... И я была в подобном наряде.
   И в подобном же платье я впервые предстала перед Ситом, кстати. Как ты там, Повелитель? Вспоминаешь ли меня хоть вполовину так часто, как я тебя?
   Взглянув в глаза отражению, я вдруг приняла решение.
   Довольно! Как только верну Ассу, снова уеду к демонам. и стану женой Раса. И сумею жить, как все!
   Я не такая взбалмошная дура, как Кин. Я - сильная. Я - смогу!
   Ободрённая этим решением, я выскользнула во тьму.
  
   Я лёгким шагом шествовала по улице, вдыхая аромат матери-ночи и чувствуя, как живыми жгутами Силы, пляской мрака за спиной шествует моя стихия. Что может быть прекрасней Тьмы? Она может проникнуть всюду. И если уж покровительница решила идти за мной в видимом обличье - предстоит веселье. Большое веселье.
   Широко улыбнувшись стражам на воротах, судорожно схватившимся за копья при виде хрупкой фигурки, за которой, извиваясь, ползли щупальца Бездны, но я их опередила.
   - Пропустите! - мой мягкий, мурлыкающий голос ударил по самой глубине их сущностей. Они шарахнулись в стороны, деактивируя магическую защиту. Интересно, а почему Правящие никогда не использовали своих Жриц вместо таранов? Действеннее получается, надо будет Ситу посоветовать...
  В замке царило странное оживление. Меня, набросившую на себя легкий отведиглаз, никто даже не замечал. Ну и система безопасности у них!
   Слуги бегали туда-сюда. Я с сомнением посмотрела по сторонам, и, устав от этой маеты, поймала за полу пробегающую мимо служанку.
   - Эй, не скажешь, что это тут за веселье? Бегут все куда-то...
   Меня их сознание воспринимало как ещё одну служанку, потому отловленная мною женщина поспешно заговорила:
   - Хватит ушами хлопать, дурочка! Кошку ищи!
   Мне стало нехорошо.
   - Кошку?!
   - А то! Глава Клана вчера упился сильно, в сторонку глазки отвел - а животинки-то нет! Сбежала. Весь замок перерыли - отыскать не можем. А его светлость гневается...
   В моей душе зародилось плохое предчувствие. Ну, попадись мне только эта паршивка!
  
   Асса
   Я обиделась на эльфа. Сильно. Потому находиться не спешила. Пусть помучается, извращенец остроухий!
  Я нервно дёрнула хвостом, почувствовав очередной порыв ветра. Холодно...
   Внизу, подо мной, простиралась столица Клана. Хотелось есть - сижу, видят боги, на парапете целые сутки, - а ещё душа стремилась домой. К маме под крылышко. Мне так страшно быть тут одной...
   - О! Нашлась!
   Я абсолютно не по-кошачьи взвизгнула и сделала неубедительную попытку упасть. К счастью, бдительный эльф успел подцепить меня за шкирку и прижать к себе.
   - Решила покончить с жизнью? Ты что, всё-таки оборотень?
   Я надулась и дёрнула ушами. Вот ещё! Буду я с тобой разговаривать!
  Я нервно дёрнула хвостом, почувствовав очередной порыв ветра. Холодно...
   Внизу, подо мной, простиралась столица Клана. Хотелось есть - сижу, видят боги, на парапете целые сутки, - а ещё душа стремилась домой. К маме под крылышко. Мне так страшно быть тут одной...
   - О! Нашлась!
   Я абсолютно не по-кошачьи взвизгнула и сделала неубедительную попытку упасть. К счастью, бдительный эльф успел подцепить меня за шкирку и прижать к себе.
   - Решила покончить с жизнью? Ты что, всё-таки оборотень?
   Я надулась и дёрнула ушами. Вот ещё! Буду я с тобой разговаривать!
   Беловолосый эльф хмыкнул:
   - Глупо получается, как в легенде. Кошка Повелителя... Кто же ты такая? Человек? Почему тогда не действует оборот?
   Вздохнув, парень поднял меня на уровень своего лица и пытливо заглянул в глаза. Я поджала хвост - ой, страшные глаза у Клана Смерти, белые и пустые...
   "Кто ты?" - и снова - мысленный диалог, но на этот раз соврать - невозможно!
   "Асса"
   "Это твоё имя?"
   "Да"
   "Ты - человек?"
   "Нет"
   "Ты - кошка?"
   "Нет"
   "Я так и думал. Как ты стала кошкой?"
   "Выпила настойку"
   "А почему не действуют обороты?"
   "Не знаю!!!!" - мой мысленный вопль был полон боли и горечи.
   Меня саму это пугало, но чем дальше, тем больше я убеждалась, что мне продали что-то не то, тем чснее понимала - обернусь я ещё не скоро...
   Эльф нахмурился:
   "Утихни, котёночек. Что-нибудь придумаем... скажи-ка лучше, зачем ты пила оборотное зелье?"
   Я не хотела отвечать, честно. Но разум эльфа давно контролировал моё тело, и сил на то, чтоб сопротивляться, не было.
   "Чтоб проследить за мамой"
   "А кто у нас мама?"
   "Тан"
   Глаза эльфа загорелись:
   "Стоп... Полное имя!"
   "Таннирра, Жрица Ханнирры"
   По красивым губам эльфа замеилась странная улыбочка:
   - Надо же, как мне повезло, котёночек... Что ж. Будем ждать появления твоей мамы!
  
  Тан
  Как говорят опытные маги, телепатия - лучший советчик. Не прошло и получаса, как я вышла-таки к залу для пиршеств. И поморщилась от запаха наркоты. Ох уж эти "возвышенные" эльфы...
   Тряхнув осветлёнными прядями, я сбросила морок и спокойно вошла в зал, цокая каблучками по полу. Вот так так...
   Мне нереально "повезло" попасть на "маскарад". По крайней мере, лица всех присутствующих были скрыты вычурными масками разной сложности. Но гости все же делились на две большие группы: те, на ком были условные костюмы, и те, чьё тело прикрывала только маска...
   Видимо, все придворные уже были основательно под кайфом: в зале творилось такое... скажем так: благородная эльфийка, отплясывающая танец ведьмы на столе, и орк, слизывающий вино с груди обнаженной девушки, на фоне остальных казались целомудренными детками. Стоит признать: если бы эльфы, как те же люди, были подвержены венерическим заболеваниям, а организм был менее крепким, их раса давно вымерла бы.
   Я облизала губы, стараясь не обращать внимания на дурманящий запах, и создала себе вычурную маску с перьями, решительно вливаясь в круговерть тел.
   Её я заметила почти сразу - совершенно обнаженная, нереально красивая девушка стояла на помосте посреди зала.
  - Иррили прекрасна... - прошептал кто-то рядом. Я неприязненно прищурилась - высокомерная усмешка этой Иррили вызвала отвращение.
   Она, словно почуяв мой взгляд, медленно повернула головку. Наши глаза встретились.
   Есть на свете категория людей, которым ничего не надо говорить, чтоб понравиться друг другу.
   У нас всё было строго наоборот - нам не пришлось знакомиться, чтоб друг друга возненавидеть.
   Она поджала губы и медленно, чувственно прогнулась, рукой манерно отбросив волосы назад. Обнажённое тело соблазнительно покачнулось, губки полураскрылись, руки взлетели, как птицы, а взгляд устемиля в другой конец зала...
   Я подняла глаза - и уставилась на потрясающе красивого светловолосого мужчину, затянутого в чёрную кожу. Лицо его только подчёркивала маска кота, в небрежно отставленном бокале плескалась алая жидкость, слишком густая, чтобы быть вином, а на коленях лежала маленькая кошечка, слишком хорошо мне знакомая...
   Ах ты, сукин сын!
   Он обворожительно улыбнулся Иррили и поднял бокал:
  - Ты отдашь мне следующий танец, красотка?
   Она торжествующе изогнула губы, а я встретилась глазами с Ассой...
   Ой. Ой-ой-ой.
   Моя девочка смотрела то на эльфа, то на эту самую иррили так...
   Я прикусила губу. Беловолосая медленно двинулась к трону, и я, на ходу выхватив из ослабевших рук одного из уснувших эльфов бокал со смешанной с наркотой кровью, преградила ей дорогу.
   - Госпожа... выпьет перед таким танцем? - мой хриплый шёпот прошёлся по нервам всех близстоящих, но волновала меня только эльфийка, на которую я и обрушила всю силу притяжения, которое только могла применить, не раскрыв себя.
   Мой палец медленно, осторожно опустился в напиток. Я медленно, дразняще слизнула с него капельки, а потом улыбнулась эльфийке.
   Глаза её загорелись, разум перемыкало. Логика наверняка подсказывала, что происходит что-то плохое, но инстинкт сильнее.
   Да, чары Жриц сильнее действуют на мужчин. Но кто сказал, что на женщин они не влияют?
   Я облизнула губы, поднесла бокал к её рту, дождалась, пока она, не отводя глаз от меня, глотнёт, и шепнула:
  - Потанцуй со мной, малышка... - и подняла взгляд на Латарра.
   Он ухмылялся. Я вернула усмешку.
  "Решили повеселить меня, Верховная Жрица?" - мысленный голос. Сильный, зараза... узнал.
  "Хочу показать, чего она на самом деле стоит. Я бы на месте мужчины в такое... впрочем, если вам нравятся..."
   Я не закончила фразу, повела плечом и ухватила эту дуру за подбородок.
   Наркота сделала своё - очи у неё были абсолютно бессмысленные.
   Да, я подмешала ещё кое-что свое ей в бокал, когда пробовала напиток. Кто тут играет честно?
   Моя улыбка стала хищной. Я быстро подняла здоровую ногу и упёрлась носочком туфли ей в грудь, вынуждая опуститься передо мной на колени. Толпа выжидающе зашумела, послышался свист и поощрения... ох уж эти непогрешимые эльфы!
   Я чуть поморщилась - всё это было отвратительно. Эта толпа, жаждующая скандала и перчика, этот повелитель, превративший собственных придворных в похотливых животных, эта шавка у моих ног...
   Тьма заклубилась вокруг. Я отключила мозг, нагнулась и жёстко схватила эльфийку за волосы, заставив запрокинуть голову. Асса дёрнула ушками и растеряно посмотрела на меня. Эх ты, ребёнок! Думала, что всё повидала в жизни, что знаешь, куда лезешь? Наивная! Не зря люди боятся выходцев Клана Смерти. Они невменяемы... по нашим меркам. Хотя, наверное, им просто скучно...
   Придётся развлечь! Я медленно опустила руку ещё ниже, заставляя эльфийку посмотреть мне в глаза, и полностью подчинила себе её разум.
   Она улыбнулась. Вернее сказать, её губы искривились, отражая мою усмешку...
   Я начала танец первая. Медленно и чувственно провела по её лицу, отметив молочно-белую кожу, провела ногой дугу у неё над головой и пошла прочь, виляя бёдрами... до ближайшего наркомана, уснувшего с чашей в руке.
   Я взяла из его рук "напиток жизни", чуть отхлебнула, послала Латарру воздушный поцелуй и так же медленно подошла обратно, к сидящей на полу эльфийке.
   Кровь медленно полилась на её кожу, потекла по волосам. Она начала глотать стекающие по губам капли...
   Латарр улыбался. Ему было весело.
   Я усмехнулась, прогнувшись, присела, обняла эльфийку, потянула её за собой. Раз - я прогибаюсь, а она проводит рукой у меня над головой; два - я отталкиваю её, она приседает в шпагате, бесшабашно отбросив назад волосы. Пожалуй, такое станцуют не в каждом борделе, - она оказалась чудесной танцовщицей.
   Раз - и мы рядом, изгибаемся почти касаясь друг друга телами, два - я выхватываю клинки у ближайшего вельможи... повезло, что он одурманен, иначе это бы не вышло так легко.
   А дальше - танец с клинками. На двоих. Нога начала подозрительно побаливать, я даже изменила немного форму маски, чтоб гримаса боли не была видна. Шаг, прыжок, прогиб, волна, клинок то на груди, то на голове...
   Нужно, чтобы всё выглядело натурально. Никто раньше времени не должен ничего заподозрить! Ещё покружись... а вот теперь можно, проводя руками по телу эльфийки, легонько поцеловать её в шею и вложить клинки в руки. Резкий поворот - и я приседаю рядом с ней и, переборов мгновенное отвращение, целую её в губы, привычно выпивая до дна. Но в этот раз я не только брала, но и отдавала...
   Она медленно поднялась, облизав губы, и подняла глаза на Латарра. Он понял в тот же миг, дёрнулся - но не учёл, что самонадеянность - тоже порок. Он недооценил меня, забыл, что я могу создавать, и не озаботился своей безопасностью.
   Зря.
   Созданная мною тварь, оскалившись, кинулась вперёд. Эльф, реакция которого была притуплена наркотиком, не успел отбросить сотворенное существо.
   "Ко мне!" - мысленно рявкнула я Ассе. Она поколебалась, но все же кинулась прочь от эльфа.
   Я подхватила кошку на руки и опроместью рванула прочь из зала, наполненого воем разбушевавшейся нечисти. Сзади что-то загрохотало - кажется, рухнул потолок...
  
   Я провела расческой по волосам расстроенной дочери. Мне не составило особого труда вернуть ей нормальный облик - просто заставила слизнуть пару капель моей крови. Асс кривилась, недовольно мяукала, но выпила.
  - Мам, а он умер?
   Я вздохнула:
  - Насколько я знаю, серьёзно ранен, но жив. Как бы там ни было, в ближайшее время ему будет не до сотрудничества с Ситом: в зале все были под градусом, и сивилла многих успела перекусать.
   У Ассы округлились глаза:
  - Сивилла?! Ты... ты превратила...
   Я усмехнулась и откинулась на спинку сидения:
  - о, да. Наш мальчик пару недель проваляется в отключке, а когда очнётся, ему будет не до войны и не до наших поисков. Когда твои подданные постепенно превращаются в плотоядную разумную нечисть, одержимую жаждой власти, способную сколь угодно долго оставаться в человеческом обществе незамеченными - тебя не тянет на сложности международной политики.
   Асса прижалась ко мне и уставилась на пейзажи, мелькающие за окном экипажа. Спустя пару минут она шепнула:
  - Мам, я очень тебя люблю. Но иногда ты бываешь страшным человеком.
  - Я не человек, девочка моя. Я - Жрица.
  
   Мы замолчали. Я прикрыла глаза, стараясь заглянуть в мысли дочери, но натолкнулась на нехиленький такой блок. Губы мои тронула горькая улыбка. Учишься, девочка моя. И взрослеешь...
  - Мама, знаешь, когда ты танцевала с Иррили, это было... я не знаю. Так нежно, так порочно, так... Когда я впервые увидела, как танцует Иррили, я подумала, что она лучше, чем ты. Теперь я понимаю, что это - глупости! Но, если честно, я не думала, что ты способна на такое... Я никогда так не смогу!
   Я фыркнула:
  - Девочка моя... Иррили лучше меня. Более гибкая, более быстрая и выносливая. Но дело не в этом. В жизни побеждает не тот, кто лучше, а тот, кто лучше смог себя подать, понимаешь? И ты, полуэльфийка, спустя лет десять будешь в тысячу раз лучше меня. Как и Иррили. Но не знаю, сколько пройдёт времени, прежде чем ты станешь опытней - может, год, а может, и тысячелетие. А любое искусство - это то, что ты прожил, прочувствовал, чем дышал... Ладно. Поспи, детка.
  - Куда мы, мам?
  - В королевство демонов. Не обижайся, но тебя я оставлю дома.
  - А ты останешься?
   Перед глазами замелькали картинки из сна:
  - Меня ждут в Лассате.
  
   Асса давно уснула, а я сидела, свернувшись клубочком, в кресле и пила обжигающе горячий отвар. Мы достаточно запутали следы, силы я немного восстановила, так что можно воспользоваться телепортом...
   Вот любопытно, как там Рас? Милый мальчик, безлаберный немного, а так... но смогу ли я быть его женой? Изо дня в день, каждый час изображать любовь, которой нет и никогда не было. с другой стороны, Кин-то со своим Императором нормально живут. Безо всякой любви! Почти.
   Как хотелось бы повидать тётушку, обнять сестрёнку, посидеть с ними. Вот любопытно, как они там? Счастливы ли?
  
  Лиллирра
  - Лил - моя дочь! Понял? Только моя!
   Лас презрительно поморщился:
  - Слушай и запоминай, дорогая! Гуляй с кем хочешь, но портить ребёнка я тебе не дам! Поняла? Лилирра останется со мной, и точка.
  - Сит тебя не поддержит!
  - Поспорим?!
   Я сжалась в комочек в шкафу, чтобы они меня случайно не услышали, и зажала уши руками. Они ссорятся, и ссорятся, постоянно! Из глаз хлынули слёзы. Мама, папа, ну почему? Я не хочу... так...
  - Хватит!!! - я заорала во всю мощь лёгких, - Хватит!!!
   И с рёвом убежала прочь из комнаты.
  
  Рас
   Я кружил над Шасс-ротт, глядя на беснующуюся под стенами нечисть. Силы были на исходе, и у меня, и у выжившей горстки демонов, а сивиллы и свены кружили вокруг, закрывая солнечный свет и вытягивая силы из защитников.
   Шасс-рот - крепость на границе Царства демонов и Ирриды. В последнее время тут стало... очень горячо.
   Когда приказом Арэда меня отправили именно сюда, я даже не удивился: старый извращенец никогда меня не любил, более того, его голубой мечтой было свести Тан со своим сыночком. Демон надеялся, что я умру на этой границе!
   Тан, Тани, Танирра... моё маленькое безумие. Она ни разу не связалась со мной с тех пор, как покинула столицу демонов. Как она там? Для кого танцует, кому улыбается?
   Я сам себе противен, но я готов отдать всё, весь свой мир, чтобы она была со мной рядом... жаль только, что моя всленная ей без надобности...
   Рыкнув, я швырнул сгусток пламени в горстку сивилл. Арэд думает, я тут умру? Не дождётся!
  Тан
   Следующим вечером мы с Ассой и Арэдом сидели в столовой. Все молчали: каждый думал о своём. Лично мне без Ками, её странного ребёночка и, конечно, Раса с его извечными придирками это здание уже не казалось домом: просто коробка с голыми стенами. Рас...
   Снова я сама оттолкнула прошлое, стёрла его грязной тряпкой равнодушия. Ещё одна потеря...
   - Он умер?
   - Мне жаль, малышка, - тон Арэда говорил об обратном, - Но - ты его даже не любила. Невелика трагедия!
   Я горько хмыкнула:
   - Под стенами Шасс-ротт, говоришь? - наши взгляды переплелись, как змеи, - Пошёл вон!
   - Таннирра!
   - Что? Ты отправил его туда... ты знал, что тем, кто сражается там, не выжить!
   - Не будь такой! Это существо, с позволения сказать, из жалости вырастили в приюте. Он был почти моим рабом. Нет смысла привязываться к таким отбросам! Он тебя не стоил, девочка моя. Я желаю тебе, дуре, только лучшего!
   Я усмехнулась:
   - Не сомневаюсь. Пошёл. Вон.
  
   Арэд фыркнул, насмешливо поклонился на прощание и выскользнул из комныта. Мы с Ассой остались в гулкой от тишины столовой. Дочь низко опустила голову.
   - А я любила его, - вдруг заметила она.
   - Я тоже. Но не так, как стоило бы.
   Асса тихо всхлипнула. Я подошла и обняла девочку, уткнувшись лицом в сияющие светлые волосы.
   Раса больше нет. Ками меня предала.
   И что дальше?
   - Асс, иди в кровать. Как говорила Кошка, с проблемой надо переспать. В прямом ли смысле - это по ситуации, а так...
   Асса засмеялась сквозь слёзы, чмокнула меня в щёку и убежала.
   - Ты идёшь?
   - Чуть позднее.
   Нервы звенели, как натянутые струны. Я подкурила сигарету, вышла на балкон и уставилась на город демонов, ставший враз чужим. Рас, Рас... Мальчик, который помог мне устроиться, веселил, когда было грустно, присматривал за Ассой, дарил мне лилии, белые, как снег, и так забавно ревновал...
   Он был для меня другом. Он заменил тех, кого я потеряла по-глупости.
   Я вдохнула поглубже горький дым.
   Гномья мерзость, если так подумать. Но нервы успокаивает... иногда хочется горечи и дурмана.
   Чтобы просто не думать...
   Прикрыть глаза, затушить сигарету. Заесть веточкой мяты - чтоб дочь не почувствовала запаха.
   У меня есть Асса.
   Но будущего в Царстве Демонов у меня больше нет...
  
   Утро встретило горьковатым привкусом на губах и холодным одиночеством в душе. И решением, стоившим мне метаний в бессоннице.
   Я проснулась рано и долго бродила по комнатам чужого мне дома, думая о прожитых тут годах. Я разглядывала своё отражение в высоких зеркалах, прикасалась к мебели, отводила в сторону тяжёлые шторы. Я прощалась с домом, с прошлым и прожитым.
   - Мама! - Асса тёрла кулачками глаза. Я улыбнулась:
   - Доброе утро, девочка моя. Поспеши: сегодня мы уезжаем.
   - Вместе? Куда?
   Я усмехнулась: на душе отчего-то стало легко.
   - Домой!
  
   Я кусала губы, глядя на синекожего демона. Арэд цедил вино, глядя на меня с задумчивым холодом в глазах:
   - Значит, ты едешь в Лассат? Оставь тут дочь, ей так будет лучше.
   - Нет, я так не думаю. Рас мёртв, Ками предала, а на чужого я её не оставлю. Так что...
   Демон лениво улыбнулся:
   - Таннирра, - его голос лился, как патока, - Ты же умная женщина, должна понимать: не отпущу я тебя с ней. Девочка - гарант того, что ты вернёшься.
  Я неприязненно прищурилась:
   - Хочешь сказать, что хочешь меня тут удержать? Самонадеянно...
   - Но - факт. Ситтирр далеко, Рас мёртв, Наррал охватила война. Ты осталась одна, девочка моя, тебя некому защитить. Хватит чувствовать себя всмогущей, Таннирра. Ты - человек, самый обычный. Может, ты умнее других - немного, ведь за твоей спиной стоит много прошлых жизней. Но - не зарывайся, девочка. Мне ты не пустишь пыль в глаза, и я не испугаюсь тебя. И я не отпущу тебя, если ты не оставишь дочь... либо как-то по-другому не гарантируешь мне своё возвращение.
   Я прикрыла глаза, стараясь загнать подальше панику:
   - Арэд... я честно выполнила условия нашего договора. Я призвала для тебя с Грани дух Правящей и заключила его в медальон, что у тебя на шее. Я - свободна! Ты давал слово!
   - Я ему хозяин: захотел - дал, передумал - забрал обратно.
   Я поплотнее сжала губы, стиснула кулаки и попыталась унять бешено колотящееся сердце:
   - Ладно. Хорошо! Мы оба понимаем, что после такого я не оставлю тут дочь. Что ты хочешь... в качестве гаранта? Мою чистую душу?
   - Без подобного дерьма вполне обойдусь - там чистотой давно и не пахнет. Будешь свободна, как ветер, когда выйдешь за моего сына. Поняла?
   Я закашлялась.
   - Что? Арэд, ты спятил?! Я всё понимаю, но - зачем? Сит придёт в ярость, детей я ему родить не смогу... какого беса, в конечном итоге?!
   Арэд усмехнулся:
   - Ах, Тани... ты все поймёшь, правда. Но позднее.
   Я тихо вздохнула:
   - Арэд... я всегда считала, что мы, конечно, не друзья, но и не враги. И я хочу понять: зачем? Даром какой стихии обладает твой сын?
   - Свет. Он сын Света, Тани.
   Я задохнулась:
   - Ты что, с дуба рухнул?! Решил таким нехитрым способом избавиться от ребёнка? Его Сит в капусту нашинкует!!!
   - Попробует, без сомнения. Но если ты не выйдешь за него... в общем, решай, Жрица: или оставляешь мне дочь, или вступаешь в брак с Сэдаром...
   Я вздрогнула:
   - Его зовут Сэд?
   Губы Арэда тронула горькая улыбка:
   - Да.
  Я зябко передёрнула плечами.
   - Сколько времени на раздумья, Арэд?
   - Ночь. Одна ночь, и тебе не сбежать, не докричаться ни до кого. Я жду положительного ответа, Тани.
   Я медленно кивнула и вышла, но на выходе остановилась:
   - Арэд... ты всё это время ему подчинялся? Это ты... убил меня тогда?
   - Нет, - последовал тихий ответ, - Но я действительно подчиняюсь Светлейшему. Не по своей воле.
   - Зачем ему этот брак?
   - Я не знаю. Мне кажется, за время пребывания в хрустале он впал в окончательный маразм...
   Я горько хмыкнула:
   - Вряд ли. Он всегда был умненькой сволочью...
  - Чем он зацепил тебя?
  - Он исцелил Сэда ещё в утробе матери, назвал его в честь себя и получил полную власть над ним... и, разумеется, надо мной.
   Я прикусила губу:
  - То есть, твой сын - не его воплощение?
  - Его слуга. Не бойся, он тебе понравится.
  - Я уже ничего не боюсь!
  
  И вот теперь я снова курю, глядя за окно. Асса лежит на моей кровати, притворяется спящей, но я-то вижу: не идёт сон. Я же свернулась клубочком, подпёрла рукой подбородок - и думаю.
   Чтобы понять, кто такой Светлейший и что ему от меня нужно, стоит окунуться в далёкое прошлое, в мою первую жизнь, положившую начало нависшему надо мной проклятию.
   Тогда миром правило тринадцать шестируких богов. Было среди них два брата: Светлейший - Сэд, Темнейший... Сит. И жили они долго и счастливо, пока не встретились со мной.
   Сит меня вырастил с самых пелёнок, няньчил и настолько увлёкся, что передал мне частицу своих сил. Я же с десяти лет была в него безответно влюблена и не видела вокруг ничего, кроме его зелёных глаз. Но долго идиллия не продлилась: Сэд заметил во мне силу Безликой. Кто не знает, Безликие - существа, одержимые Тьмой. Ой, что было... в общем, нас с Ситом разлучили. Меня отправили в столицу эльфов.
   Год я погоревала, но дело это мне быстро надоело - бесперспективно. И тогда я начала пользоваться тем, чему Сит успел меня научить.
   Описывать всю эту грязь лениво, скажу лишь, что спустя шесть лет я была невестой эльфийского принца и одной из самых уважаемых леди страны. А потом я снова встретилась с Ситом... и всё полетело в пропасть. Он всегда знал, как заставить меня забыть о правилах!
   Нам запретили быть вместе, я подбурила людей на восстание, которое стоило жизни мне и Ситу. Шестирукие же были заключены в хрусталь, но предварительно Сэд, праведник бесов, нас проклял: мы тысячи раз возрождаемся, проживая ту же жизнь и совершая те же ошибки.
   Эту часть легенды видели тогда все. Но есть те её строки, о которых известно только мне и Сэду. О том, как Светлейший меня ненавидел, знают. Но то, что пряталось за этой ненавистью... никто не догадывается об этом. Порок, ревность, страсть, измена... прав Арэд, чистота моей души - эфемерное понятие!
   Как бы там ни было, ненависть Светлейшего имела вполне определённые причины. И он пронёс её сквозь тысячи лет, сквозь ледяной холод хрусталя... он так и не смирился с тем, что я выбрала не его.
   Зачем Светлейшему выдать меня замуж за своего слугу? Загадка. Хочет унизить, развлечься, или это далеко идущие планы - не знаю. Но моё сердце разрывается: меня ждут в Лассате, нужно забрать Ассу из Царства Демонов...
   Рас мёртв. Что будет плохого, если я соглашусь?
   Но для начала, пожалуй, стоит познакомиться с потенциальным женихом...
  
   Не знаю, что подумал Арэд, обнаружив меня на пороге своего дома после полуночи. Как бы там ни было, вопросов он задавать не стал, просто спокойно отошёл в сторону, пропуская меня.
  - Я хочу поговорить с этим Сэдом.
  - Как знаешь, но предупреждаю заранее: он не в восторге.
   Я нервно хихикнула:
  - Подожди. Ты хочешь сказать, что он совсем не хочет этого брака?!
  - Ну, Тани... вот скажи: будь ты с младенчества передана во власть полубезумного божества, которое пытается женить тебя на высокомерной человечке с сомнительной репутацией... скажи честно, ты бы была в восторге?
   Я чуть поморщилась. Да уж...
  - Арэд, что будет с твоим сыном, если он не выполнит волю этого психа?
  - Он умрёт.
   Я тихо вздохнула, полюбовалась на красный ковёр и заметила:
  - Не переживай, я его уломаю.
   Демон слегка округлил глаза, а я уточнила:
  - Куда?
   Арэд неопределённо махнул куда-то рукой, видимо, он был ещё не в состоянии разговаривать. Я тихо фыркнула. Подумаешь, замуж! Я не смогу быть с Ситом. Какая тогда разница, с кем? Тем более что быть верными нас никто не заставит. Зато Ситтирр так взбесится...
   Поскольку хозяин дома застыл истуканом у двери, я, оставив его в раздумьях, побрела в указаном направлении, ориентируясь на маячившее гле-то впереди яркое пятно ауры.
   Мой потенциальный жених нашёлся на четвёртом этаже. Моё появление демон пропустил - он пил, развалившись в абсолютно неблагородной позе в кресле.
   Я задумчиво обозрела мощную фигуру, лысый череп и яркое, притягательное лицо с острыми хищными чертами. Демон останется демоном, какой бы стихией он ни владел...
   Лёгким шагом я подошла к нему, недрогнувшей рукой взяла со стола бутылку и сделала парочку немаленьких глотков.
  - Ну, привет, любимый. Приятно познакомиться!
   Он с трудом сфокусировал на мне взгляд абсолютно пьяных глаз. Я соизмерила количество валяющихся вокруг пустых бутылок и отметила про себя, что сильно рискую - ни одно живое существо не останется адекватным, выхлебав такое количество гномьего пойла. Вон у меня от двух глотков в голове всё туманится...
   Демон захохотал. Смеялся долго, с чувством и такой горечью, что мне его жалко стало. Потом он выдавил:
  - Ты? Пришла? - и снова расхохотался.
   Каюсь, я немного растерялась. Такие экземпляры мне ещё не встречались...
  - В общем-то да.
  - Ну, и чего припёрлась? Без бесёнка одиноко стало?
   Я пожала плечами:
  - Да. Вот, поболтать решила...
   Смех демона оборвался:
  - Вали отсюда, и забудь, что мой отец наговорил. Забирай свою дочь и вали! Я прослежу, чтобы вас не держали. Поняла?
  - Сдохнешь, идиот.
  - Тебе-то что?
   Я резко тряхнула головой:
  - Слушай, не глупи. Для самоубийства есть более простые способы...
  - Чем жениться на Безликой? Вот уж точно! Ты с кем только не таскалась...
   Я дёрнула губами:
  - С двумя - если говорить о постели. Это не много, правда? И, в отличии от многих демониц, по своей воле. Так что - не пытайся меня унизить!
   Демон вздохнул:
  - Сгинь. Это глупо, детка, и я не буду с тобой пререкаться. Мне просто надоело быть игрушкой бога!
   Я тихо вздохнула:
  - Знаешь... я тоже его игрушка. Потому всё понимаю. И не хочу, чтоб ты умер...
  - Выходить замуж из жалости? Забавная благотворительность!
  - О какой благотворительности речь? Какие земли отойдут мне и моей дочери, мы сейчас обсудим...
  
  Сэд
   - Я не думал, что она попадётся.
   Я презрительно посмотрел на хмурого отца. Чем он недоволен, интересно?
  - Чему тут удивляться? Обычная женщина, со своими слабостями и глупостями. Надавить на жалость, использовать материнский инстинкт, домешать капельку любопытства и понимания...
  - Из-за этой "обычной женщины" начинались величайшие войны нашего мира, Сэд!
  - Меня это мало волнует. Мне плевать на эту шваль, но я хочу жить, отец. И в точности выполню указания Светлейшего!
  По лицу Арэда пробежала тень:
   - Боюсь, сынок, что на верность мы присягнули не тому. Светлейший останется собой, сколько веков бы ни минуло.
   Демон вышел, а я позволил себе улыбнуться.
  Да, я такой! Я не меняюсь!
   Отражение в зеркале начало медленно, но верно преображаться, приобретая черты шестирукого. Вскоре я улыбнулся своему настоящему отражению, оскалив клыки.
   Твоё проклятие оживает, Танирра. И оно к тебе ближе, чем ты можешь вообразить!
  
  Тан
   - Малышка, я выхожу замуж.
   - Что?! - от вопля Ассы зазвенели стёкла, - Как - замуж?! За кого?
   Я спокойно пожала плечами:
   - Он - демон, зовут Сэд.
   Асса подскочила:
   - Я о таком даже не слышала! Мама, ты давно его знаешь?!
   - Пять часов. А что?
   Глаза дочери яростно блеснули:
   - Что? Ты спрашиваешь - что? Мы ещё не похоронили Раса, а у тебя другой жених, на которого тебе тоже плевать! - в глазах Ассы стояли слёзы, - Ты ведешь себя, как последняя...
   Дочь не договорила, и, в сердцах швырнув на пол графин с соком, вышла, хлопнув дверью.
   Я хмыкнула - иного и не ожидала. Асс очень любила Раса, он был для неё почти... отцом...
  На душе стало паршиво. Боги, как же лучше поступить...
   В голову пришла мысль, заставившая прищуриться. Ну, конечно!
   Впервые за последнее время я открыто и весело улыбнулась. Внутри забурлила кровь. Только бы Асса согласилась!!! Предвкущающе улыбнувшись, я устроилась в кресле в медитативной позе и принялась ждать.
   Как я и думала, Асс поскреблась в комнату спустя пару часов. Она выглядела смущенной, виноватой и немного испуганной.
   - Мама...
   Я тихо фыркнула:
   - Сядь, горе луковое! Перебесилась?
   Губы Ассы дрогнули, но она спокойно ответила:
   - Да.
   - Отлично. А теперь - выслушай.
  
   Она молчала долго, глядя в одну точку, и покусывала полные губки. Наконец, когда я уже отчаялась получить вразумительный ответ, она тихо отозвалась:
   - Это всё хитро, мам. Вот только... а как же... любовь?
   Я с горькой улыбкой приподняла подбородок дочери.
   - Ты у меня очень маленькая ещё, и потому смешная. Что - любовь, Асса? Она быстро проходит, а если и нет, то доставляет одни неприятности. Любовь - в сказках и эльфийских балладах - вечная, незыблемая. Но кончается почему-то свадьбой. Что потом? Никто не думает.
   Асса вздохнула:
   - Да. Но подло - пользоваться чужими чувствами!
   Я кивнула:
   - Да. Но за это расплачиваться мне одной. Как бы там ни было, я выросла из возраста, когда верят в большое и возвышенное. Моя тяга к Ситтирру - обычное желание, замешанное на магии крови. И оно не помешает мне использовать его в своих целях!
   Асса вздохнула:
   - Я всё сделаю, как ты скажешь, но верю: ты не сможешь.
   Я задорно улыбнулась:
   - Поспорим?
   - Нет... ладно! Я остаюсь у демонов, а ты едешь в Лассат. Но знай: это неправильно, мама.
   Я осторожно обняла её:
   - Береги себя, солнышко. Мама скоро вернётся...
  
   - Арэд, я выйду за Сэда. Сегодня же можем заключить помолвку. Потом я оставлю вам Ассу, а сама ненадолго уеду - до свадьбы нужно утрясти некоторые дела.
   Демон недовольно поморщился:
   - Это можно сделать и позднее!
   Я хмыкнула и пристально заглянула ему в глаза:
   - Думаешь, я брошу дочь?
   Он покривил губы:
   - Нет.
   - Смогу разорвать помолвку, скреплённую богами?
   - Нет...
   - Так в чём проблема?
   Демон дёрнул плечами и неожиданно устало прикрыл глаза:
   - Тут что-то не так, Тани. Я не знаю, что задумал Светлейший, но от этого несёт дерьмом. Я никогда не интересовался вашими отношениями, но твоя мать говорила...
   - Арэд, - я глубоко вздохнула, - Может, во мне и живёт частичка той самой Тани, но я - не она. И многие вещи из её жизни я помню смутно. Мне кажется, что о том же Светлейшем она предпочитала просто забыть. И всё.
   - Это меня и беспокоит... Тёмной дороги, девочка. И, если найдёшь способ вытащить моего сына - только намекни.
   Я улыбнулась Арэду на прощание и тихонько выскользнула из комнаты.
  
  Тан
  Я стояла среди благоухающих цветов и думала о том, что совершенно не так представляла себе день своей помолвки.
   Помнится, я мечтала о том, как буду красива и счастлива, о женихе, взирающем на меня с любовью и нежностью, о родных и близких людях, осыпающих меня поздравлениями.
   Что же в итоге?
   Был Храм Древних, и несколько свидетелей-демонов, совершенно мне незнакомых, и жених, взирающий на меня с плохо скрываемым отвращением, и задумчивый Арэд...
   И я, раздираемая сомнениями и противоречиями, заставляющая себя не вспоминать слова Ассы.
   Дочь на церемонию не пришла. Заглянув в её сны, я увидела там ненавистного мне беловолосого эльфа, в страну которого запустила древнюю и опасную нечисть.
   Асса не хотела себе в этом признаваться, но он стал ей нужен - подозреваю, просто напомнил отца. Ох, девочка моя, как бы много я отдала, чтобы стереть из твоей памяти все, что с ним связано! Но таблетки забвения, увы, ещё не придумали. Себе бы прикупила партию...
   Как бы там ни было, этим солнечным днём я стояла посреди залитого солнцем двора храма в полном одиночестве. Яркий свет неприятно бил в глаза, странный холод пробирал до костей, от запаха цветов кружилась голова, а на душе было как-то муторно.
   Помолвка прошла в таком себе деловом стиле: мы встали на колени перед вырезанной из кристалла непонятного происхождения фигурой божества плодородия, пробарабанили заученные наизусть слова клятв: в верности, понимании, чести... не знаю, что чувствовал Сэд, а мне было немного противно.
   Конечно, этот поступок обещал мне нехиленькую выгоду: во-первых, нам с Ассой отписывали громадные земли на севере Царства, куда потенциальная война Кланов если и докатится, то в последнюю очередь, один замок, три особняка... причём договор демон скрепил кровной клятвой, которую не обманешь. Конечно, была в этом ложка дёгтя: теперь я была обязана рано или поздно выйти за Сэда. Но, боги великие, не всё ли равно? Если получится то, что я задумала, это не будет иметь особого значения.
   В конце церемонии, повинуясь традиции, мы скрепили помолвку поцелуем. Мне было на удивление приятно, даже показалось, что когда-то где-то... но я не могу его знать, это невозможно! Считайте меня непорочной жрицей, но я неплохо помню тех, с кем целовалась...
   Он отстранился, словно обжёгся, и неприязненно посмотрел на меня, словно я совершила что-то предосудительное. Хорошее впечатление развеялось, как дым.
   Мы принимали поздравления, сухие, скупые, чисто формальные - дань традициям. Я фальшиво и натянуто улыбалась, кивала головой, как кукла-марионетка, и старалась ни к кому не прикасаться - руки стали просто ледяными, и настигла жестокая, выжигающая все мозги мигрень.
  - Возьми, - сквозь туман боли и фальшивых улыбок я, изумлённо моргнув, взглянула на Сэда. В его руке откуда-то появился неизвестный мне маленький серебристый цветок, который он осторожно вплёл мне в волосы.
   Головная боль тут же прошла.
   - Спасибо... - начала было я, но жених уже отвернулся, на ходу бросив:
  - Почти всё. Тебе самой не противно?
   Я мило улыбнулась в ответ. Ах, мальчик мой! Ты - мой билет в высший свет Царства, которого я так долго ждала. Благодаря тебе у меня и моей дочери есть будущее. Арэд, каким бы уродом он ни был, прав: мы с Расом жили взаймы. Пока мы работаем на Царство, приносим ему пользу - до той поры мы имеем свои дома, свои деньги. Стоит ветру переменится - и мы у перевёрнутой чаши.
   Возможно, кто-то сказал бы, что тот же Сит дал бы мне те же земли, те же деньги... но это не так. Он - Правящий, мой Хозяин, и судьба моя полностью зависела бы от его капризов.
   В начале своей жизни я была служанкой. Да, я имела на свою хозяйку громадное влияние, да, я подчинила её своим желаниям, да, я привязалась к ней и тем самым привязала её к себе... но я была зависима от её воли.
   Теперь я стану самостоятельна. И это не может не радовать...
   Не знаю, прочёл ли это всё Сэд в глубине моих глаз, понял ли что-то или просто почувствовал моё настроение, но по лицу его пробежала волна, и он отвернулся, презрительно поморщившись.
  - Годы тебя ничему не учат, - бросил он.
  Я не стала спорить с очевидным.
   При первой же возможности я ускользнула прочь, в одну из зелёных аллей, и принялась водить пальцами по нежным цветочным лепесткам.
   Я всё делаю правильно. Не так ли?
  
   Тем вечером я крутилась возле стационарного телепорта, ожидая отправки на Шасс-тарр. Арэд должен думать, что я направляюсь, в Лассат, но на самом деле моя первая цель - Шасс-рот. Не верю, что Раса удалось так легко убить. Как бы там ни было, это надо проверить...
  
  - Миледи, путь на Шасс-рот закрыт. Боюсь, мы потеряли эту крепость!
   - Мне нужно туда попасть! Там остался мой жених!
  - Простите, миледи, но боюсь, что это невозможно. Он мёртв.
  Я сидела на скамеечке в тенистой аллее и задумчиво взирала на крошечный пруд с выложенным камнями дном. Факт оставался фактом - добраться в Шасс-ротт телепортом нет возможности.
   Маги наотрез отказываются даже активировать это направление, намекая на то, что в крепости произошло нечто нехорошее. Я осторожно заглянула в их сознание. Ничего конкретного стражи не знали, и версии, крутившиеся в их головах, варьировались. Кто считал, что там поднялись мертвецы, кто - что там стёрлась Грань, а двое и вовсе были уверены, что там все гибнут от неведомой хвори. Так что, взломав сознание магов окончательно и заставив их открыть портал, я рисковала нарваться на нехиленькие неприятности. Предположительно, нечисть в случае чего моего приказа послушается, но сломить сопротивление более трёх десятков тренированных взрослых мужчин, полностью вменяемых и вооружённых противомагическими амулетами, будет значительно сложнее. Боец же в открытой схватке из меня никакой - одного, может, в запале кинжальчиком в бок и пырну, но меч просто не подниму, а боевой магией не владею. Не наделила меня природа и устойчивостью к смертельным болезням... в общем, телепортироваться в Шасс-ротт - самоубийство.
   По хорошему, мне вообще стоило бросить эту затею. Останавливало... я даже не могу объяснить это чувство. Я просто не могла, нет, не хотела думать, что Раса там просто похоронят, как собаку... если он мёртв, конечно. Те два года, что мы провели вместе, наши ночи, наши ссоры - это всё проносилось перед глазами.
   И если я сейчас отступлюсь, оставлю все, как есть - кем я буду в своих собственных глазах? Мне хватило мерзкого ощущения, оставленного помолвкой. Я не хочу, чтоб душу мою темнил ещё один грех - там и так царит непроглядная ночь...
   Но как же добраться до Шасс-ротт? Обозы туда не идут, тракт перекрыт и запечатан. Не то чтобы я не могла снять печать, но местности этой я не знала, верхового животного не было, да и путешествовать в одиночку... не слишком я умела в этом. Чтоб добраться верхом до крепости, нужно провести в пути около трёх дней, причем последние сутки нужно, свернув где-то с тракта. Можно, конечно, прикупить карту... но вряд ли она мне сильно поможет. На тракте Шасс куча разных поворотов и ответвлений, тупиковых троп и тому подобного.
   Вывод - мне нужен проводник. Денег я, конечно, струсила с женишка предостаточно, но не уверена, что хоть кто-то согласится провести сумасшедшую девицу в самое пекло неведомого бедствия.
   Как всё сложно! Не выгони Царь демонов всех детей Тьмы за пределы Царства, я бы попросту обратилась к духам или прогулялась по одной из их троп. Но - не судьба! Досадливо поморщившись, я встала и прикрыла глаза, стараясь отыскать хоть какое-то существо сродной со мной крови.
   Улов меня не слишком порадовал - самые умные, и, соответственно, необходимые мне Дети Тьмы давно сбежали от гнева Царя под крылышко к Ситтирру. Осталась только община неприятных для меня видов: город расположен недалеко от Ирриды, соответственно, в нём обитало внушительное количество людей. Естественно, бесплатным дополнением к ним шли мелкие и крупные человеческие паразиты. Самыми разумными среди этих были вампиры, но нарываться на них не хотелось: эти ребята не слишком уважали власть Клана, презирали Жриц и плевали на желания и проблемы других. Деньги для них не были аргументом, а отдавать что-то другое мне не слишком хотелось.
   Никого из ментальных паразитов вроде меня самой я не отыскала. На фоне города просматривались следы двух найтмаеров, духов, ворующих сны, но мне нужны были более материальные союзники.
   Помаявшись, я решила повидаться для разнообразия не с теми, кто вне закона, а с его непосредственными представителями.
   Спустя полчаса блужданий по незнакомому городу я стояла перед воротами Городского Управления и мысленно репетировала речь. Когда у меня поинтересовались, зачем я, собственно, явилась, я заявила, что хочу подать заявление о пропаже человека.
   Флегматичного демона это не впечатлило, но золотая монета, которую я ловко прокрутила в пальцах, развеяла его дурное настроение.
   - Пройдите, миледи. Обычно мы сразу не принимаем заявления о пропаже людей - вернутся, но, если вам срочно...
   Я мило улыбалась в ответ, поигрывая монеткой. В Царстве демонов справедливость стоит порой очень больших денег, особенно в тех случаях, когда дело касается смертных. И заработать на эту справедливость можно, только прислуживая демонам... вот такой замкнутый круг.
   - Мы на месте, миледи!
   Я кивнула и протянула демону деньги. Передо мной тут же распахнулась дверь просторного светлого кабинета, где за столом восседал ярко-алый демон с большими хищными глазами. Вдохнув поглубже, я переступила порог комнаты, предварительно показав ему кошель с золотом. Демон кивнул на глубокое кресло и спокойно пропел:
   - Ну?
   Я зябко повела плечами, прикусила губу - и посмотрела на краснокожего в упор.
   - Я заплачу, сколько нужно, за небольшую услугу: мне нужно найти проводника до Шасс-ротт.
   Его брови взлетели вверх:
   - Шасс-ротт? Тракт запечатан, и телепортация запрещена.
   Я кивнула:
   - Понимаю. Сколько?
   Он нахмурился:
   - Нет, мне кажется, не понимаете. Шасс-ротт сейчас похож на кошмар. Вы - некромант?
   Я усмехнулась:
   - А давай я дам чуть больше, а ты - не будешь задавать вопросов?
   Демон усмехнулся:
  - Даже так... получится очень дорого!
   Горькая улыбка тронула мои губы:
  - Не проблема. У меня в том котле любимый.
   Демон прищурился, его глаза блестнули:
  - Мне жаль, детка, но тебе лучше его не видеть. Забудь - и всё.
   Я усмехнулась и посмотрела на краснокожего в упор:
  - В нашем мире многие, кто пережил великую любовь, страдают потом местным склерозом. У меня чувства были земные, но память - хорошая. Ты привязывался к кому-то? Как думаешь, кем я буду себя чувствовать, если брошу его там - подыхать?
   В глазах демона полыхнуло первозданное пламя. Только так с детьми этой стихии и можно говорить - с позиции ярких эмоций и силы. Только это они могут понять...
  - Уважаю, детка. Ты ведь не человек?
   Я хмыкнула и лениво потянула шнурок на мешочке, показав его содержимое. Камушки блестнули огранкой.
  - Мы ведь договорились - вопросы задаю я... что произошло в крепости? Почему тракт перекрыт?
   Демон задумчиво подбросил кошель в руке и тихо заметил:
  - Крепость разрушена и переброшена за Изнанку.
   Я сцепила зубы, чтоб не охнуть. Изнанка, или Иная сторона зеркала! Повелитель Ситтирр, вы спятили!
  - Ясно, - голос мой был ровен и спокоен, - Могу я получить подробную информацию, как туда добраться?
   Краснокожий хмыкнул:
  - Ты таки пойдёшь туда? Хотел бы я, чтоб меня так любили... я дам тебе проводника.
   Я вопросительно вздёрнула брови.
  - Самоубийца?
  - Приговорён к смертной казни.
  - За что?
  - Тебе понравится, - фыркнул демон, протягивая мне какой-то талмуд. Мне поплохело:
  - Это что, словарь?
  - Не-а, - довольно сощурился собеседник, - Это обвинительная нота!
   Я приоткрыла рот, тем не менее вчиталась. Ого!
   Мошенничество. Кража государственного имущества. Наёмные убийства. Сутенёрство. Оу!
  - Наверно, долго ловили?
   Демон возвёл очи к небу:
  - Попался случайно, на уличный рейд напоролся, уличили в подделке нааурной печати.
   Я напряглась:
  - Нечисть?
  - Вампирюга. Аурный, правда. Шизофреник, как все ихние. Вы поладите!
  - Правда? - порадовалась я, - А то, что он меня прикончить может...
  - А ты - бедная овечка? Не дрейфь, девочка. Я одену на него ошейник, заключим пару нерушимых клятв, наденем на тебя защитный амулет...
  - ... угу, а ещё латы, шлем, кастеты, защитный круг нарисуем...
  - Так. Проводник нужен?
  - Да.
  - Вопросы?
   Я тяжко вздохнула:
  - Когда выезжаем?
  
   Припекает солнышко. По небу плывут тучки. Ящеры лениво обмахиваются хвостами.
   Я, здая, как все жители Бездны, мечусь туда-сюда по площади. Рядом со мной стоит не более добрый краснокожий.
  - Где этот вампир?!
  - Он клялся, что поедет с нами, - сообщил демон осторожно. Я рыкнула:
  - Ты сказал ему время?
  - Да...
  - Он пообещал, что будет точно к сроку?!
  - Ну...
   На виноватого демона смотреть было забавно. Его алые очи бещали излишне шустрому вампирчику все муки, и я неожиданно для себя рассмеялась:
  - Ладно. Я поехала, он меня догонит.
  - Но, миледи, он придёт...
  - Я не отношусь к терпеливым женщинам. Жить захочет - найдёт!
   С этими словами я вскочила на ящера, и, гордо вздёрнув подбородок, выехала из крепости.
   Больше, чем эльфов, я ненавижу только вампиров!!!
  
   Много веков назад
  - Тани!
   Она обернулась, беспечно тряхнув копной волос, и хитро улыбнулась. Сэд залюбовался ею - и улыбкой, и лукавым блеском раскосых глаз непонятного цвета... Уже очень давно она заполнила все его сознание.
   Светлейший, сильнейший из шестируких, молча смотрел на эту маленькую тварь, укравшую его покой. Безликая! Что можно ждать от существа, не имеющего души? И зачем он упрямо пытается изменить её, зная, что это невозможно?
  - У Вас снова какие-то претензии, Светлейший?
  - Остановись, - попросил он тихо.
   Она заглянула ему в глаза и, конечно же, всё поняла. И улыбнулась:
  - Никогда.
   Они смотрели друг на друга, стоя на пересечении нескольких коридоров. Магический светильник бросал блики на их лица.
  - Твоя любовь - безумие. Ты не ведаешь, что творишь! - попытался Сэд её образумить, но Безликая лишь тихо рассмеялась:
  - Любовь и должна быть безумием, Сэд.
   И снова - молчание, вязкое, как сироп. Только стук сердца...
   Тани улыбнулась - горько, несного по-шальному, - и, подойдя к Светлейшему, легко прикоснулась губами к его губам. Он застыл, он забыл обо всём...
  - Вот так-то, мальчик мой, - голос Тани был горьким, - Жаль, смелости тебе никогда не хватало - признаться, как тебя тянет к тёмной, жестокой и глупой мне. Но теперь - все потеряно, Светлейший. Ты разрушил мне жизнь...
  - Я хотел помочь!
   Она кивнула:
  - Спасибо. Помог, - вырвала руку и медленно пошла прочь, запретив себе думать о нём...
  
   Существо, заключенное в хрусталь, смотрело в своё прошлое сквозь пелену времени. Гордость и гордыня, страсть и предубеждения, сомнения и ошибки...
   Она проживает тысячу жизней, каждый раз сталкиваясь с Темнейшим. Но их мозаика не складывается, поскольку в ней не хватает...
   Светлейший моргнул - впервые за тысячи лет хрусталь позволил ему это сделать.
   Его темница трескалась, расходилась по швам...
   Ситтирр спешит завоевать Лассат. Но он не успеет...
   Губы существа дрогнули в слабом подобии улыбки. По сверкающей полупрозрачной глыбе пробежала очередная трещина.
  
  Тан
  - Явился? Хватит прятаться, садись на ящера - путь неблизкий, - заметила я, зевнув. Спустя пару мгновений мой строптивый проводник уже восседал верхом на втором ящере. Я быстро скосила глаза, чтоб получше рассмотреть вампира.
   Это был тощий, ничем не примечательный паренёк с серёжками в ушах и мечтательными голубыми глазами. Я бы обманулась, если бы тонкие щупы его ауры не плясали вокруг, пытаясь подключиться к моим жизненным силам. Я пресекла эти попытки мощным ментальным блоком.
  Глаза вампирчика хищно блестнули:
  - Даже так... а знает ли ваш демонический добродетель, КОМУ он помог?
   Я очаровательно улыбнулась:
  - Он догадывается.
   Паренёк хихкнул:
  - Ты что, идиотка?
   Я призадумалась:
  - Не знаю. А откуда такие выводы?
  - А то! Денежки он получил, но за нами наверняка идёт карательный отрядик, небольшой такой, человек из ста - чтобы уже наверняка!
   Я так и эдак обдумала слова проводника, почесала за ушком и заметила:
  - Парень, тебе хоть так, хоть эдак помирать - ты связан клятвой. Но со мной, родной мой, у тебя есь шанс. Сомнительный, конечно - но я сделаю все, чтобы ты выжил.
   Парень оценивающе посмотрел на меня:
  - С какой это радости такая доброта, малышка?
   Я фыркнула:
  - А я - гуманистка. Люблю людей, вообще-то всех, но в перспективе - полезных. А твой послужной список, не скрою, впечатлил.
   Вампирчик ухмыльнулся:
  - Это да, но мои услуги дорогого стоят.
  - Выживешь - внакладе не останешься. А там уж, быть может, сделаешь пару скидочек, как постоянной клиентке... тебя как зовут, чудовище?
  - А вас, миледи?
   Мы, оскалившись, смотрели друг на друга.
  Понятное дело, настоящего имени называть никто не хотел. В его досье я вычитала, что имён у него больше десятка - это только официальных. Даже любопытно, каким назовётся...
  - Меня зовут Нир, - вежливо улыбнулась я, - Прости, что не представилась сразу.
  - А... Очень приятно! Моё имя - Катэн.
   Мы переглянулись. Каждый понял, что оппонент соврал, и мысленно с этим смирился. Дальше ехали молча, чему я была очень рада - за годы оседлой жизни окончательно отвыкла от поездок, к тому же, ящеры, купленные в форте, были, мягко говоря, не самыми породистыми...
   В итоге, спустя полчаса езды у меня начала нещадно болеть нога. Выругавшись сквозь зубы, я честно попыталась принять более удобное положение. Куда там! Тело свело судорогой.
  - Стой!
   Вампирчик обернулся, презрительно прошипел:
  - Бабы! Надо будет, догонишь, - и спокойно поехал себе дальше. Всхлипнув от боли, я сползла-упала с ящера, порадовавшись, что догадалась одеть пусть и бесформенный, но удобный и немаркий наряд. Чистотой тракт никогда не отличался...
   Осторожно закатив шаровары, я, чуть морщась, ощупала ногу. Боль волнами побежала по телу - так дело не пойдёт. Я распотрошила сумку и извлекла оттуда флакончик с обезболивающим. Несколько глотков - и по телу расползлось благословенное онемение, притупляя реакцию и убирая все ощущения. Руки и ноги стали ватными, и на ящера я забиралась минут пять.
  "Догнать второго" - отдала мысленный приказ, и прикрыла глаза, отрешившись от реальности.
  - И зачем ты сюда сунулась, дура? - насмешливый голос вампирюги звучал над самым моим ухом, - Таким во дворце сидеть, Повелителя ублажать и интриги плести. Неженкам вроде тебя на трактах не место!
   Я зло зашипела:
  - Не твоё дело!
  - Говорю же - дура, - констатировал факт Катэн, и над нами снова воцарилось молчание.
  Тининна, Жрица Жизни
   - Любимый мой, не молчи. Почему ты хмуришься? Всё хорошо?
   Повелитель поднял голову от бумаг и пристально посмотрел на меня. Я улыбнулась как можно мягче. Ну же, не смотри на меня, как на пустое место! Скажи что-нибудь, улыбнись помягче, обними, прижми...
   - Тини, будь так добра - помолчи, - Ситтир скомкал бумажку, испортившую ему настроение, и стиснул тонкими пальцами виски. В глазах его плясала Бездна.
   Мне стало страшно. Он ведь всегда храбрый, сильный, и вообще...
   - Сит, что случилось? Что в том письме?
   Парень вдохнул, выдохнул и холодно бросил:
   - Или заткнись, или избавь меня от своего присутствия. Мне нужно подумать!
   Мне показалось, что меня ударили кнутом по щеке - настолько резкой и хлёсткой была боль. Вскочив, я рявкнула:
   - Может, хватит! Сит, я люблю тебя, очень сильно! Ты мне нужен, и не потому, что ты Повелитель! Не поступай так со мной, не отталкивай! Почему ты так холоден, почему всё время прогоняешь?!
   Он хмыкнул:
   - Высказалась? Полегчало? А теперь - выйди, и, на будущее - больше так не делай!
   От холода, сквозившего в голосе Повелителя, мне стало плохо. Собрав остатки гордости в кулак, я выскользнула за дверь молча, напоследок бросив взгляд на портрет на стене.
   Вы с ней - идеальная пара, мой Повелитель. Вы привыкли играть чужими чувствами.
   - Желаю вам любить безответно, мой Повелитель. От всей души!
  
   Ситтирр
   Я проводил Жрицу Жизни взглядом. Красивая девочка, милая и добрая, верная и преданная. Но не умеет чувствовать моё настроение, не знает, когда стоит промолчать, и так смешно плачет... Я поморщился - невелика беда, после просто подарю ей какую-то цацку. Она всегда прощает сразу, к тому же, никуда от меня не денется...
   Я упал на кровать, выбросил глупую Жрицу из головы и снова начал прокручивать в голове полученную информацию.
   Хрустальная темница рушится. Успею ли я остановить это? А всё этот Эррар! Пусть все демоны Бездны грызут кости этого остроухого упрямца! Что ему стоило на выгодных условиях разрешить доступ к залу Мертвого Хрусталя? Так нет ведь, он так богов не отдает...
   Я рыкнул. Кто бы знал, как же я ненавижу этого эльфа!
   Взгля мой упал на портрет на стене. Танирра... где ты там, милая? Почему в последнее время моя связь с тобой так ослабела? Тани, Тани, тебя зовёт Хозяин, именем Тьмы. Услышь меня... приди ко мне...
  
   Тан
   "Услышь меня... приди ко мне..."
   Охнув, я резко села.
   Ночь, адский холод, мягкое сияние обережного круга, окоченевшие пальцы...
   И мерзкий осадок от странного сна. Я ещё чувствую вкус этой Тининны на губах Хозяина, его голос ещё звучит в моих ушах, зовёт куда-то в Ирриду...
   Но ревость адским котлом кипит внутри. Ненавижу!
   Сажусь, обхватив саму себя руками, и только в тот миг понимаю, что что-то не так. Точно!
   Вампирчик ведь собирался сторожить, а тут - спит... что это с ним? Пошатнувшись, я поднялась и, стараясь не морщиться от боли в ноге, доковыляла до Катэна. Ой-ё... я с тихим вскриком отскочила на шаг.
   На груди парня, тихонько чавкая, разлеглось слизистое нечто, напоминающее смесь громадной медузы и пиявки. Мать моя Жрица! Да оно не меньше локтя длиной!
   От отвращения меня передёрнуло - и это мы в трех днях пути до эпицентра! Прикрыла глаза - так и есть, склизкое нечто питается жизненными силами парня. И, судя по раздаюшимся отовсяду чавкающим звукам, оно тут не одно...
   Оно выскочило из-под земли, как рпужина, и обвилось вокруг моей ноги. Завизжав, я резко упала вниз и проехалась ногой по корню дерева. Кожу содрала до крови, но и тварь раздавила. Мне досталась поменьше - должно быть, они растут, когда наедаются...
   Звуки раздавались с одной стороны, и я, переключившись на ночное зрение, посмотрела туда.
   Новость хорошая - большинство тварей сейчас заняты.
   Новость плохая - у нас больше нет ящеров...
   Тихонько ругнувшись, я увернулась от очередного червяка и вернулась к Катэну. Как оказалось, вовремя - к нему присосалось уже трое...
   - Прости, друг мой, я не нарочно - пробормотала я, ухватив лежащую тут же холщовую сумку, вытряхнула содержимое и сунула в неё руки. Прикасаться голой кожей к склизкой спине существ не хотелось...
   Спустя пару минут я поняла, что отодрать намертво присосавшихся и ожиревших тварей, отбрыкиваясь от их назойливых родственников - гиблое занятие. Меня уже несколько раз укусили, по телу расплывалась противная слабость, духи леса не отзывались...
   Выругавшись сквозь зубы, я отскочила от вампира и побежала в лес, изо всех сил стараясь докричаться до духов. Под ногами возникла тропа, хиленькая и нечёткая, но мне её хватило... правда, далеко я не убежала. Причём остановило меня самое ужасное для меня чудовище - я сама.
   Я ведь оставила Катэна там, на поляне. Он погибнет - из-за меня. Это моя вина!
   Я заметалась по тропе взад-вперёд. Ну, куда я пойду?! Кружится голова, тело немеет, во рту - сухо. Чем я могу реально ему помочь? Но и уйти... всхлипнув, я кулём упала на траву.
   Я тут бессильна. Что остается?
   "Хозяин!" - мой мысленный зов улетел к звёздам, скрытым низкими тучами, - "Отзовись, Хозяин! Ты мне нужен!"
   Несколько ударов сердца - и гулкая тишина в ответ.
   Боги...
   Неужели я ему больше не нужна?!
   " Хозяин!!! Отзовись!!! Прошу, умоляю..." - и - гулкая, вязкая тишина внутри.
   Такое было со мной впервые, и сосущее одиночество заполнило всё моё существо. Я рванулась всем существом в сторону Ирриды, надеясь восстановить связь... и осознала, наконец, что натворила. Помолвка! Я порвала нашу связь с Ситом!!! Но - как?! Как этому проклятому демону это удалось?
   И что делать дальше? Без помощи духов и Хозяина - что я могу?
   Сцепить зубы и заставить себя остановиться. Медленно прикрыть глаза, развести в стороны руки, включить чувства и ощущения. И потоки Силы вокруг, и жуткие твари, скребущиеся во тьме, и угасающая аура вампира...
   Вдох-выдох... я есть ночь, и ночь есть я. Стиснув руки, выкладывая последние силы, я вцепилась в сознание Катэна. Сначала прирождённые ментальные блоки сопротивлялись, но он был практически мёртв, потому долго противиться не мог. Я наполнила его тело своей силой, приказав: "Иди ко мне!"
   Безвольное, полумёртвое тело поднялось неловко, как громадная кукла, и двинулось ко мне. Медленно, нестерпимо медленно... и каждый шаг - мои жизненные силы. Ну же, мальчик мой... иди ко мне!
   Я не знаю, сколько это продолжалось. Просто в какой-то момент вампир явился передо мной.
   Слизистая мерзость разрослась, покрыв почти всю его грудину, и шевелилась, как кисель. Словно в тумане, я вцепилась руками в самое маленькое из мерзких существ, и изо всех сил потянула на себя. Руки тут же чем-то опалило, стало нестерпимо горячо, но тварь поддалась. Сложнее всего было вытащить, не порвав, её длинные щупальца из израненного тела.
   Со второй я управилась быстрей - сказался опыт. А вот третья...
   Когда я потянула её на себя, она выпустила жгуты, оплевшие мои руки. Тропа Духов тут же начала меркнуть под ногами, я теряла силы...
   Последним, отчаянным усилием я выдернула из тела вампира это существо.
   Отодрать его от себя оказалось сложнее. Кое-как, использовав подручные материалы, я это сделала. Последнее, на что меня хватило - зашвырнуть подальше тушу. Потом все обереги, купленные в дорогу, осыпались пеплом, и мир померк перед глазами...
  
  Ситтирр
   Я вздрогнул и широко распахнул глаза.
   Тихо и спокойно, рядом, прижавшись ко мне, дремает Тини, и Ночная Госпожа, явившая половину своего лика, заглядывает в окно...
   А на душе легко. Таннирра, женщина, воспоминания о которой не давали покоя, наконец перестала мне сниться. Всё чаще я возвращаюсь к мысли, что стоит сделать Тини Верховной Жрицей. А что? Она красива, умна, по-собачьи предана... усмехнувшись, я уткнулся носом в её светлые волосы.
   Что же мне снилось? Так сразу и не вспомнишь... кажется, меня кто-то звал... и ещё вроде привиделись какие-то слизни... чего только не бывает, когда переработаешься!
  
   Тан
   Плохо... как же мне плохо... болит всё тело, и пугает какая-то страная, гулкая пустота внутри. Словно я лишилась стержня, опоры...
   Вокруг меня - тьма, и я потеряла ориентир. Я запуталась, очень запуталась. Где же ты... Хозяин...
   - Да очнись же!!! - заорал кто-то над головой. Вздрогнув, я с трудом разлепила глаза.
   Надо мной стоял какой-то зомби: одутловатое существо с посиневшей кожей, трупными пятнами и проступившими сосудами. Как ни странно, меня это не испугало, а поразило.
   - Ты умеешь говорить? - такой вот "умный" вопрос я задала мертвяку.
   Зомби повёл себя странно - выпучил до предела глаза, сел рядом со мной на землю и покрутил пальцем у виска. Моего. Видимо, для наглядности.
   Я решила не обижаться на невежливого зомби, тем более что он не проявлял признаков агрессии. Вместо этого я постаралась устроиться поудобней, параллельно сделав попытку наладить диалог со странным существом:
  - А кто ты такой? Зомби?
   Дивное видение хлопнуло глазами - и расхохоталось.
  - Тебя, видать, сильно башкой шибануло... на руки свои глянь, красавица!
   Я удивлённо моргнула, и, тихонько постанывая, поднесла руки к глазам. Вспухшие, синюшные, покрытые продолговатыми следами то ли верёвок, то ли... щупалец...
   И тут воспоминания воскресли у меня в голове.
  - Катэн! - охнула я, - Боги велики. Это ты?!
   Вампир невесело усмехнулся:
  - Если честно, детка, уже не знаю. Как ты?
   Я хмыкнула:
  - Как будто меня десятеро по кругу пустили. Что, у меня такая же синяя рожа?
  - Не-а, только руки...
  - Можно сказать, удачно отделалась... эх ты, проводничок! Всё на свете проспал, из нас чуть мощи не сделали!
   Он закатил глаза:
  - Из-за меня?! Это ты, баба пустоголовая, попёрлась в Шасс-ротт, в самый разгар царящего тут безумия. Думаешь, мы выживем?! Да беса с два! Мы тут сдохнем...
   Я прошипела:
  - Заткнись! И не забывайся. Я тебя стащила с погребального костра, я дала тебе шанс. Но, если ты будешь мотать мне нервы, я передумаю.
  - Серьёзно?! Да сдохнешь ты без меня!
   Я усмехнулась:
  - А ты? Что будет, если ты не сдержишь слова, милый? Ты сгниешь изнутри, медленно, мучительно...
  - Сука.
  - Сам кретин. Ладно, прекратим препирательства и перейдём к конкретике: что с нашими ящерами? А с вещами? Думаю, нам стоит на них взглянуть...
   Он стиснул зубы, прошипел какое-то ругательство, но покорно двинулся в сторону той самой проклятой полянки. Я поднялась с третьей попытки и поковыляла за ним.
   То, что осталось от ящеров, заставило меня прижать ко рту изуродованные руки. Эта склизкая, ворошащаяся масса...
  - Детёныши, - прошипел Катэн презрительно. У меня в глазах потемнело:
  - Думаешь, мы... тоже...
  - Не знаю.
  Разговор оборвался; вещи мы искали в молчании.
   С моей сумкой, защищеной мощными амулетами, всё было хорошо. Катэну повезло меньше: свои вещи он с ругательством отшвырнул, и оттуда посыпался дождь из маленьких слизней. Я сдавленно охнула и отскочила на пару шагов, но ни малейшей активности твари не проявили.
  - Они неподвижны днём, - заметил вампирюга. Я зябко поёжилась: солнце высоко. Сколько ещё до заката?
   - У нас нет ящеров, - голос Катэна был тих, - Пропали одеяла, всё, что я нёс с собой... Детка, не пора ли тебе обратиться к Хозяину? Ты ведь не по своей воле здесь, я прав?
   Я обхватила саму себя руками. Мне стало до безумия страшно, одиноко и паршиво.
  - Хозяин от меня отвернулся, - заметила я тихо. Вампир выругался:
  - Тогда - мы обречены. Назад вернуться тоже не успеем...
   Я прикусила губу. И что дальше? Нет поблизости родных духов, и Хозяин далеко...
  - Катэн. Как ты себя чувствуешь? Мерзкий вопрос, но... внутри ничего не болит?
   Вампир невесело хмыкнул:
  - Не знаю, детка. А что?
   Я усмехнулась и впихнула ему в руки сумку, приказав самой себе не смотреть на то, во что превратились ладони, и только молилась Богине - отведи.
   Вдохнув воздух поглубже, я медленно, прядь за прядью, расплела косы, снова обращаясь к магии Крови. Не могли же все духи погибнуть! Кто-то должен был остаться!
   Тропа Духов соткалась неохотно, была она зыбкой и туманной, но - была! Медленно, чтобы не спугнуть удачу, я подхватила вампира под локоток и повела за собой.
  - Тут мы в безопасности. Главное - не сойти!
   Косого взгляда спутника я не заметила. Как оказалось, зря...
  
   В Зале Мёртвых Богов
   Хрусталь трескался - нестерпимо медленно. Жизнь Тани истончалась куда быстрей, и Светлейший видел: всё вышло из-под контроля. Она умрёт, погибнет окончательно. Проклятье прервётся, она перестанет перерождаться...
   Всё существо шестирукого противилось этому. Её наказание должно продолжаться!
   Громадные синие глаза бога закрылись, и перед мысленным взором снова и снова проносились картинки прошлого....
  
   Она сидела на полу, сжавшись в комок и сцепив зубы. Светлейший с невольным уважением смотрел на эту девочку, стонущую от боли в перегруженных мышцах.
  - Ну, здравствуй, Тани.
  - Мой Бог... - эти слова она выплюнула, - Я исполняю договор. Что ещё вам нужно?
   Её тон заставил Светлейшего дёрнуться:
  - Брось эту затею, - промурлыкал шестирукий, - Ты - всего лишь человек. Ты никогда не будешь танцевать, как эльфийки!
   Она вздёрнула остренький подбородок и заглянула в громадные глаза божества:
  - Я не хочу быть, как эльфийки. Я спляшу ещё лучше!
  - Тебя ослепляет гордыня, - поморщился шестирукий. Она покривила губы:
  - Не меня одну!
   Светлейший усмехнулся:
  - Прочь из зала, служанка. Твоё место - на кухне!
   Она медленно поднялась, придерживаясь рукой о стенку, и, чуть прихрамывая, вышла. Светлейший склонил голову набок, в его душе слились воедино восхищение и злость. Неужто и впрямь станцует?..
Оценка: 5.74*9  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"