Клара: другие произведения.

Смерть любит танцы (название рабочее

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фанфиков на Фикомании
Продавай произведения на
Peклaмa
Оценка: 6.49*34  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Люди, создаю общий файл моего творения)))) ЗАКОНЧЕНО, НО НЕ ПРАВЛЕНО))) ребята, жду комментов и отзывов. особо интересует вопрос: КОТОРОАЯ ИЗ ЧАСТЕЙ ЛУЧШЕ - раз, ЧТО СТОИТ ИСПРАВИТЬ - два)))) всем, кто читает, большое спасибо)))

  Смерть любит танцы
  
   В тёплом воздухе кружатся
  Эти маленькие феи,
  Увлекая легким танцем,
  Убивают не бледнея.
  
  Их жестокая привычка -
  Их холодные объятья.
  Разлетаются, как птички,
  На ветру смешные платья.
  
  Наша жизнь - игра без правил,
  Коль не гибель - значит, песня!
  Чем безумней - тем забавней,
  Чем больней - тем интересней!
  
  Ничего не боюсь и не грущу,
  Потому что теперь я одна из них,
  Потому что, делая что хочу,
  Забываю все в тот же самый миг.
  Flёur "Маленькие феи"
  
   Я отхлебнула из высокого бокала немного вина и воровато оглянулась: если меня кто-то сейчас увидит, мой милый будет кричать. Долго и громко. Кто б знал, как он ругался, когда меня ловил... Ну, зато было весело!
  Луна подмигнула своей дочери с небосвода, и я по-кошачьи потянулась, разминая затёкшие мышцы. Знаете, я убедилась: в этой жизни всё так переменчиво! И то, что казалось добром, часто оборачивается злом, а все правила - глупой условностью, которую кто-то до нас ради развлечения придумал. Потянуло меня на философию, да? И то верно! Значит, давно пора спать, но я лучше его подожду. Он вернётся усталым, я знаю - вот и буду дремать у камина, как ручная кошка, в ожидании Хозяина. А что? В Кошачьих Истинах говорится: самое вкусное молоко - дома у камина. Вино, думаю, тоже, но увлекаться не стоит! Я с усмешкой погладила округлившийся живот и прищурилась, стараясь вспомнить, как всё это началось... А, давайте я вам расскажу! Трещит пламя, я смотрю на плавающую в бокале луну... тогда - как я была молода! Помню, я сидела, свернувшись клубочком, на каменном парапете...
  Глава 1
   Какая крыша не любит быстрой езды!
  Я сидела, свернувшись клубочком, на каменном парапете старинного замка и флегматично наблюдала за парящими в воздухе глюками со змеиными телами и перепончатыми крыльями, которым затруднялась дать точную классификацию. В лиловом небе плыло рыжеватое солнышко. Иссиня-чёрный лес ласково шелестел под порывами весеннего ветерка. Из глубокого рва с мутной водой время от времени всплывали чёрные чешуйчатые тела. Своды замка поддерживали статуи, изредка оживающие и неприязненно косящиеся на меня. Романтика!
   - Тан, иди сюда! - капризно пропел знакомый голосок в голове. Шизофрения? Если бы!
   Я печально вздохнула, бросив косой взгляд на летающие глюки в надежде, что я, наконец, проснусь. Они не отреагировали, зато из-за чёрных туч робко выглянуло второе солнышко. Я нервно икнула, и, решив не травмировать больше детскую психику, рванула в сторону покоев той... хм... хорошей девушки, из-за завихрений которой я и очутилась в Талисс, столице королевства некромантов.
   Привычно скромно опустив глаза, я несмело заглянула в комнату. Мимо меня на приличной скорости спикировала чернильница и ударилась об стенку. Дверь я прикрыла - от греха подальше. Кажется, у кого-то месячные. Или магнитные бури. Или ей опять приснилось что-то плохое. Что за невыносимый человек!
   В дверь опять что-то с треском врезалось. Я вздохнула, но тянуть дольше было противопоказано, потому я, предварительно пригнувшись, влетела в комнату. Как и предполагалось, над головой просвистел какой-то увесистый предмет - не то ваза, не то статуэтка. Надеюсь, мне не придётся всё это убирать...
   Я слегка поклонилась и направила на Тассеру выжидательный взгляд.
  - А, это ты... - пробурчала моя Хозяйка и лучшая подруга по совместительству, что-то наливая себе в высокий бокал. Да, я очень сомневаюсь в том, что это полезный для здоровья фруктовый компот. Впрочем... оглядевшись по сторонам и убедившись, что никто не смотрит, я танцующей походкой подошла к столу и от души отхлебнула прямо из бутылки. Горло обжёг настоящий оркский тас-та*. Ого!
  - Тасс, - сказала я ласково, - Не хотелось бы тебя огорчать, но сегодня вечером бал.
  - Угу, - согласилась она, отбирая у меня бутылку, - Я помню.
  - Ты - гостья Талисса, причём почётная.
  - Угу...
   Нет, по-хорошему она не понимает!
  - Слушай, чудо блондинистое, ты - дипломат! Не может же от тебя за версту нести перегаром! - злорадно припечатала я, выхватывая из её рук кособокое творение стеклодувов, за что удостоилась взгляда в стиле похмельного гнома. Ха, напугала ежа голой... хм... не важно, в общем.
   - Тан, у меня проблемы, - сказала между тем герцогиня, тихонько вздохнув. Я настороженно прищурилась: какая-то она сегодня потерянная...
  - А тебе не кажется, что в последнее время неприятности в твоей жизни приобретают хроническую форму? - уточнила я вежливо. Тассера бросила на меня хмурый взгляд, и я послушно заткнулась.
   Она же тряхнула копной волос, отбросив их назад, натужно помассировала виски, судорожно сжала пальцы...
   Боги, до чего ж она любит театральщину! Я закатила глаза. Подруга глянула на меня, оборвала очередной судорожный вздох и спокойно заметила:
   - Тан, я должна тебе кое в чем признаться. Прости, что не рассказала сразу... Помнишь, как нас сюда... хм... послали?
   Угу, такое забудешь!!! Помню как сейчас, в то утро я проснулась от диких воплей, доносящихся из покоев Тассеры. Это было, в принципе, дело привычное - юная герцогиня ненавидела ранние побудки. С утра её раздражали и слуги, и родственники, вода для умывания казалась ей слишком горячей, утренний напиток - чересчур холодным, вчера купленное платье - вылинявшим... Но в этот раз к голоску подруги, по утрам напоминающему брачный визг шахх-сы*, примешивался низкий, властный голос её папаши. Я тихо прокралась к двери.
  - ... И чем ты думала, когда послала лорда Ласта в... в общем, куда послала!?! Он единственный сын Тарраста, он унаследует власть в Талиссе*...
  - Да пусть хоть папины портянки вонючие наследует, нечего лапать, когда девушка против!!
  - Знаешь, не думал, что моя доченька настолько принципиальна. Уважаю! - ласковый тон герцога мне нравился всё меньше и меньше, - Но, милая, из тебя должен вырасти умный, дальновидный политик. В общем, милая, я отправляю к некромантам Жастонна с официальными извинениями. Ты едешь с ним.
  - Чтоооо?!? - перешла подруга в ультразвук. Я поморщилась, в комнате осыпались стёкла. Опять!
  - Доченька, не обсуждается! - ласково сказал "добрый папа". Повисло молчание - видно, подруга от шока потеряла голос и теперь судорожно пыталась его найти. Сумела она взять реванш только тогда, когда герцог наивно вознамерился покинуть комнату:
  - Папа, - голос тихий, добрый и безумно красивый, - Кстати, я его не просто послала, но и сказала, что он вонючий труп, залепила пощёчину и заехала между ног. Так что, пожалуй, мои извинения он надолго запомнит!!
   Теперь дар речи пропал у герцога. Я мысленно засчитала подруге очко.
  - Собирайся! - зло бросил он и хлопнул дверью.
   С этого начались наши проблемы.
   На следующее утро мы благополучно загрузились в закрытый экипаж (причём закрывался он не изнутри), который по чистой случайности провожал отряд стражи. И не смоешься, эх!
   До границ герцогства нас довезли в рекордные сроки и благополучно сплавили с рук на руки молчаливым стражам, восседающим на высоченных чёрных ящерах*. Все мои попытки завязать ненавязчивый разговор и что-то разузнать потерпели крах - некроманты молчали, как их непосредственные клиенты до оживления.
   Надо признать, город впечатлял - редкостное сочетание металла и тёмного камня с блестящими прожилками, мощные здания... Странные неторопливые прохожие без единой эмоции на лице...
  - Какие-то они здесь заторможенные! - громко заявила Тассера. Я застонала, лорд Жастонн, человек герцога, сопровождавший нас, позеленел.
  - Миледи, знаете, многие из них, впервые попав сюда, сказали то же самое, но потом поменялись. Климат, знаете ли... - безмятежно мурлыкнул ближайший ко мне стражник.
  -Я вам так сочувствую, - промямлила я тоном деревенской дурочки, округлив глаза, - Сложно жить в таких условиях. Видно, потому у вас такой измученный вид...
  Герцогиня тихонько фыркнула. Дальше мы ехали молча.
   В принципе, жаловаться нам было не на что. Нам выделили покои, в которых при желании можно было разместить роту солдат, и, вежливо сообщив про вечерний бал, оставили в гордом одиночестве. Я, как обычно, сразу начала изучать территорию. А что? Наткнусь на кого-то - прикинусь заблудившейся глупой служанкой...
   Но, видимо, пока я шастала по замку, где ни разу не встретила ни одной живой души (пара задумчивых зомби не в счёт), случилось что-то, что довело любимую подругу до громкого бешенства. Вопрос - что?..
  - Тан, - вздохнула Тассера, - Как ты думаешь, каким ветром наследничка некромантов занесло к нам в герцогство?
  - Ему захотелось острых ощущений? - предположила я.
  - Если бы... Оказывается, наши родители подписали брачное соглашение.
   Моя челюсть выразила стойкое желание повидаться с коленками. Признаюсь, в первый момент я решила, что это - просто дурацкая шутка, но потом заглянула в глаза подруги и поняла: грядут испытания. Ничего хорошего этот нездоровый энтузиазм не предвещал...
  - Тан, мы должны сбежать отсюда! Ты ведь мне поможешь?!
  Ну, а я о чём говорила?
  - Тасс, - вздохнула я, устраиваясь на столе, - Ну, предположим, мы найдём способ выбраться из хорошо охраняемого замка; сумеем выйти из города; может, боги явят нам мифическое чудо, и мы сумеем покинуть земли некромантов. Тасс, что дальше? - продолжала я, намеренно называя её коротким именем простолюдинки, - Или ты согласна за гроши обслуживать пожилых лысеющих красавцев с кучей болячек? Так некроманты лучше, у них всё стерильно. Или ты думаешь, что снова сможешь, как обычно, требовать по утрам у служанок, чтоб они смешивали лепестки роз, молоко и мёд и добавляли тебе в воду для умывания, которая должна быть стандартной температуры? Или, может, у тебя будет семь шкафов с нарядами, которые тебе не нравятся? Ведь единственный твой талант - магия, а использовать её после побега - всё равно что пробежать по улице столицы голиком со светящейся надписью: "Герцогиня Тассера Иш Рантон*, ловите, кто успеет!"
  - По-моему, лучше стать поломойкой, но по своей воле, - холодно сказала подруга. Мы помолчали.
   Всё-таки у меня в роду были сумасшедшие. Другого объяснения своей глупости я дать не могу. Что мне мешало в данной ситуации послать взбалмошную аристократку в долгое путешествие с интимным уклоном? В конечном итоге, свой долг я ей отдала... почти...
   - Я подумаю, что можно сделать. А пока - готовимся к балу! - поставила я точку в разговоре, - И пусть у некромантов поднимется... мнение о человеческих красавицах!!!
  
  - Лорд Жастон, моё почтение, - скороговоркой скромно сказала я, проскальзывая в комнату, - мне нужно с вами поговорить.
   На меня глянули абсолютно бесцветные глаза, не отражающие ни единой эмоции. Я в который раз посочувствовала жене милорда и позавидовала терпению его постоянных любовниц.
  - Чего тебе? - бросил он, глянув на меня, как на личинку в мясе. Во мне начало медленно закипать бешенство. Сохраняя испуганный вид, начала представлять милорда в любимом полупрозрачном пеньюаре Тассеры. Это простое упражнение помогло сохранить моральный тонус и не швырнуть чем-то в это земноводное.
  - Миледи Тассера... как бы вам рассказать... - я тихо всхлипнула, - Нет, я не могу!
   Он вздохнул и налил мне вина.
  - Выпей, дитя, - в его голосе плескалась скука, - И рассказывай!
   Я судорожно вздохнула, собираясь с духом, и выпалила:
  - Она решила сбежать!
   В комнате повисла тишина. Я опустила глазки и изредка вздрагивала, позволяя белобрысому земноводному переварить информацию. Потом, словно через силу, снова заговорила:
  - Я понимаю, что предаю её, но подумайте - что с ней будет, если она окажется на улице? - я зябко обхватила себя руками и вздохнула, снова замолчала, потом "решилась", - Она планирует после бала переодеться стражником и выйти за пределы города.
  - Спасибо, дитя, ты всё сделала правильно. Поверь, я позабочусь о твоей хозяйке... Всё будет в порядке. Иди.
  - Спасибо, милорд, - шепнула я, опрометью выскакивая из комнаты.
   Что ж, теперь займёмся подбором наряда для Тассеры... чтоб стражники её видели издалека!
   В комнате я застала забавную картину: юная герцогиня уселась на ковёр перед кроватью, на которой впечатляющей горой высились разноцветные наряды, и что-то им рассказывала. Маразм крепчал, деревья ржали...
   - Подруга, ты как себя чувствуешь? - осторожно уточнила я, - Головка не болит?
  - Что ты понимаешь? Я с ними прощаюсь!
   Я тихонько хмыкнула.
  - Попрощаешься потом! Там твой жених прислал двух служанок тебе в помощь - я их вежливо попросила зайти поздней. Сейчас, милочка, мы будем превращать тебя в мечту некроманта!..
  - Хм... Тан, а это не слишком?
  - Цыц!
  - Как ты разговариваешь с потомственной аристократкой?!
  - Цыц, я сказала!..
   ..Пристроив в её волосы последнюю шпильку, я с чувством выполненного долга отступила на пару шагов, чтоб полюбоваться результатом. Думаю, не заметят мою подопечную только слепые! Наряд прикрывал, выгодно подчёркивая, только стратегически важные участки тела. Волосы я ей тщательно накрутила и уложила каскадом. Ну, алая помада, угольки для глаз, тушь - это понятно. В общем, картинка получилась - загляденье, была б мужчиной - уже б облизывалась.
  - Теперь ты готова, - хмыкнула я, - Хотя нет, подожди...
   Я наклонилась к самому лицу Тассеры, якобы поправляя что-то в волосах, и шепнула, почти не разжимая губ:
   - Не обрывай ментальную связь, - искренне надеюсь, что наблюдатели Жастона не заметят секундной заминки...
   Моя взбалмошная подруга выпорхнула из комнаты. Я притушила свет и легла в постель, свернувшись клубочком.
   Так... теперь главное - сделать всё правильно...
   Я осторожно отпустила сознание, позволяя внутреннему зрению проснуться. Так... Как я и думала, возле моих дверей - двое, Герцогиню пасут по крайней мере пятеро. Ого, а её жених силён! Как бы проблем не было... ладно, не отвлекаемся... гости, залы, телепорты... есть! Телепорты!!
   Я резко вынырнула из теней и вскочила одним плавным движением. Время дорого, Тан, время дорого!
  Быстро подхватив сумочку с самыми ценными мелкими вещами, я метнулась к окну и резко его распахнула. В лицо ударил холодный ночной ветер, а замеченный ещё днем плющ показался мне таким незаметным. В голову снова полезли мысли о сумасшедшем предке, в которого я пошла характером.
   Ещё пару раз обозвав себя идиоткой, я вылезла из окна и намертво вцепилась в плющ. Что ж, зато интересный опыт... *тас-та - крепкий алкогольный напиток, аналог нашего самогона. На орков почти не действует, но людей доводит до кондиции очень быстро. *шахх-са - животное, не имеющее аналогов в земной зоологии. Внешне оно больше всего напоминает смесь ёжика и крысы, причём обе половины не лучшие. Весной издаёт звуки, напоминающие настраивающуюся скрипку. Очень разлаженную... *Талисс - столица земель Клана Некромантов, Тарраст - нынешний Глава данного Клана. *в Наррале, мире, где происходят события, лошади не прижились. Их используют только на юге Империи, где климат помягче и меньше нечисти. В северных же герцогствах, которые граничат с землями некромантов, Ночного Клана эльфов, Клана Смерти и Царством Демонов, лошади подыхали от одних только магических испарений. В итоге, для передвижения тут используют различных ящеров с широкими спинами, покрытыми удобно изогнутыми роговыми пластинками. И зрелищно, и на седло не надо тратиться... *герцогство Рантон - одно из самых богатых, занимает большую площадь на севере Иперии. Герцоги - потомственные маги Пылающей ветви (владеют магией огня).
  
  Глава 2
   Рожденный ползать, пролезет везде.
   Мерзкая любовь ботаника-шизофреника шевелилась под руками, как оживающие змеи. Мне показалось, что прошла вечность, пока в поле зрения появилось нижнее окно. Первое. А мне нужно третье...
  Сдавленно поминая сквозь стиснутые зубы всю родню герцогини до десятого колена, я полезла дальше, изо всех сил молясь богам, демонам и прочим плодам больной народной фантазии, чтоб у меня хватило сил скрывать свою ауру. А то мне что-то не нравится этот оживающий бурьян...
   Ха, повезло! Там балкон! Я всё запомнила правильно! Я удвоила усилия и была уже почти у цели, когда какой-то ушастой крокозябре пришло в голову воздухом подышать, на гуляющих зомби полюбоваться. Ненавижу эльфов!!!
   Тем временем это дитё леса, видимо, что-то услышало и повернуло голову в мою сторону. Да, правду говорят, у эльфов очень большие глаза, к тому же почему-то вытаращенные. И челюсть отвисла, аж клыки выпирают. Видно, мне больной попался...
   Что ж, поступаем, как всегда в подобных ситуациях - наглеем!
  - Молодой человек, помогите мне слезть, очень прошу! У меня так болят руки!
   Парень нервно икнул... и кинулся мне помогать. Как ни крути, странный народ. Никогда не понимала их логики!
   Пока я размышляла о странностях остроухих, меня осторожно ссадили на балкончик и даже поправили платье.
  - Спасибо! - сказала я, скромно потупив глазки, - Понимаете, мой отец меня не выпускает, а мне так хочется увидеть бал...
  - Как можно прятать от мира такой дивный цветок! - улыбнулся эльф, и я уже поверила, что отделаюсь лёгким испугом, когда он вкрадчиво продолжил: - А не скажите ли мне, как зовут вашего отца?
  Вот горгулью тебе в пасть! Ненавижу остроухих!!
  - Это информация, которую стоит держать в секрете, - промямлила я, но тут мне в голову пришла очередная "умная" мысль, - Но вам я, так и быть, скажу. Мой отец - лорд Жастон, слышали о таком?
   Судя по тому, как вытянулось лицо эльфа, я сделала вывод - слышал. Что ж, тем проще! Изящно присев в поклоне, я проскользнула мимо него в сторону бального зала и метнулась в сторону дамской комнаты. Небольшие манипуляции - и всё готово для нашего скромного представления. Так, теперь главное - найти стражника из некромантов, который бы подходил по комплекции!
   Ага, вот оно, родимое! Молодой стражник шарахнулся от меня, как от неупокоенного духа. Ну и ничего странного, я б тоже "слегка" опешила б, если б ко мне на всех парах неслось нечто всклоченное, вымазанное в сажу и с вытаращенными глазами.
  - Помогите! Помогите!!! Там... - я тихонько всхлипнула.
  - Что стряслось, миледи? - потрясённо уточнил некромантик, глядя на меня, как на гнома, танцующего стриптиз.
  - Идите за мной, там ... в воздухе пепельная завеса, ну, из тех, что для шутников... кто ни войдёт, всё в саже...
   Несколько мгновений представители доблестной стражи отмалчивались, как статуи богов в ответ на молитвы, а потом вдруг захохотали. Парней буквально пополам сложило!
  - Да, до чего ж ему жениться-то хочется, - прорыдал один.
  - Да там такая невеста - не то смешно, не то сочувствую! Самая типичная человеческая особь, хоть клеймо ставь! - вторил другой. Я успевала только хлопать глазами, переваривая новую, крайне любопытную информацию.
  - Не, нужно там прибрать...
  - А, может, пусть чадит?
  - Знаешь, нам мозги через зад промоют, если все местные дамы станут похожи на трубочистов. Сходи, глянь. Ну, что тебе стоит?
  - Почему это сразу я?!
  - А кто в прошлый раз таскал его превосходительство на горбу из борделя? Я от него тогда таких оборотов наслушался! Стыдно, половины слов не знаю!
  - Молодые люди, может, вы потом обменяетесь впечатлениями от посещения борделя? - уточнила я вежливо. Парни даже слегка смутились. Второй тихонько вздохнул, признавая поражение, и буркнул:
   - Идёмте, миледи.
   "Тассера, - заорала я мысленно, - Тассера! Бегом в дамскую комнату, не обращай внимания на сажу. Там под третьим зеркалом платье - одевай его, распускай волосы и жди меня!!"
   Да, всё выглядело... впечатляюще: резная дверь распахнута настежь, оттуда валит дым с копотью. Вокруг истерически визжат знатные дамы, требуя не то сатисфакции, не то ширму. Я гаденько ухмыльнулась - всё-таки хорошо, что Тассера прихватила лик трубочиста, который любила взрывать в папочкином замке, в подарок "дружественным некромантам". Кто б мог подумать, что пригодится? Единственная проблема - устранять казус уже набежало громадное количество слуг. Стражник фыркнул:
  - Идёмте отсюда, миледи. Тут и без нас справятся.
   Лысый бес тебе в рот! Что делать?! Хотя...
  "Тасс, КРИЧИ!!!" - рявкнула я мысленно так, что у подруги голова должна была зайтись от боли. Разумеется, из комнаты донесся надрывный вопль. Стражник нахмурился и метнулся туда. Я - за ним.
   Тассера, грязная, как орк после полугодового похода, сидела посреди комнаты и верещала. Стражник подошёл к ней и опасливо уточнил:
  - Миледи, с вами всё в порядке? Вас кто-то обидел?
  - Я...
  - Боги её умом обидели, - встряла я невежливо, - идите, молодой человек, я сама разберусь, не пачкайтесь.
   Герцогиня увлечённо закивала. Парень философски пожал плечами и исчез в дыму, напоследок пробормотав: "Вокруг одни психи".
   Я мгновенно прикрыла глаза, втягивая в себя воздух. Клюнули!!! Стражники Жастона крадучись пошли за молодым некромантом. Ещё бы, его лицо в саже, фигурка хрупкая... Чем вам не переодетая Тассера?
   Я намертво вцепилась в руку герцогини и бегом метнулась к выходу. Долго маскарад не продержится, я только чуть-чуть замаскировала ауру парня, нужно спешить...
   Мы вышли в зал, тонущий в мягком магическом свете. Картина та ещё - две всклоченные, грязные девицы, одна в наряде служанки (конечно же, Тассера; мне же нужна хоть какая-то моральная компенсация за перенесённые страдания?), вторая в алом, некогда дорогом платье.
  - Чтоб я ещё когда сюда приехала! - рыкнула я, - Сат, домой!
   Я с гордо поднятой головой плавно пошла в сторону телепортов, Тассера семенила за мной. Так, главное - не бежать, не паниковать, сделать постную мину...
   Впереди замаячили телепорты, и я уже решила, что всё пойдёт, как по маслу, когда удача решила, что чудес понемножку.
  - В сторону, - рыкнул сзади подозрительно знакомый голос. Я оглянулась и встретилась глазами с лордом Жастоном, остервенело пробирающимся сквозь толпу. Его взгляд ясно говорил - если он меня поймает, защита Тассеры не поможет. Можно будет сразу бросаться на кинжал - хоть мучиться не буду...
   Эта мысль придала мне прыти. Рыкнув, я намертво вцепилась в руку герцогини и бегом рванула в сторону светящихся порталов, откуда как раз выходила какая-то пафосная делегация, кажется, эльфийская. Подробней я разглядывать не стала - не было времени, просто оббежала одного из гостей, вильнула, чтоб не врезаться во второго, и, не отпуская ладони подруги, сиганула в телепорт.
   Кажется, я в кого-то врезалась, ушибла лоб, рядом кто-то начал напевно выплетать какие-то словарные обороты на непонятном языке, перед глазами завертелись странные зелёные создания, которые приходят в гости только к очень пьяным людям - и моё сознание решило, что с него хватит шуток, и ушло к кому-то в гости. Мир померк.
  
  Как я люблю запах высокой зелёной травы вечерами и её тихий шелест. Кажется, трава дышит, она шепчется с небом, рассказывая ему сказки... "...О том, как ты сильно ударилась головой!! Тан, проснись!!!".
   Ну, вот и ты, мой личный кошмар! Даже помедитировать не даст. А вот и не буду просыпаться!
  - Тан, у нас проблемы.
  - Кто б сомневался, - вздохнула я, - И куда ж нас занесло?
  - О, леди, поверьте, это сейчас абсолютно не должно вас волновать, - промурлыкал над моей головой чей-то голос, заставив подскочить из положения лёжа. Я резко обернулась...
   Мама, ну почему ты не родила меня чуть позже? Авось мозг сформироваться б успел...
   Что, маразм мне приходит в голову? Хи! А вы б что подумали, если б за вашей спиной материализовался эльф с вытатуированным на виске символом Клана Ночи, оскаливший клыки в бешеной усмешке? Вот и мне в голову приходили только нецензурные мысли.
   Увидев, что я никак не реагирую, это чудо природы вцепилось мне в подбородок:
  - Либо ты сейчас же объясняешь мне, что происходит, человек, либо будет больно.
   Ик! И почему я? У Тассеры бы и спрашивал! И вообще, если выживу, прибью эту идиотку!
  - Тихо, милорд, не нервничайте, я всё расскажу, - негромко сказала я.
  - Учти, мне нужна только правда, - прошипел он.
   Почему всегда, когда говорят что-то подобное, я понимаю, что придётся много врать?
  
   Глава 3
   Никак не могу собраться с мыслями, то я занята, то они!
  
  - Понимаете, мне нелегко это рассказывать, - ага, я просто ещё не придумала, что буду говорить, - Но мы с подругой угодили в довольно щекотливую ситуацию.
  - Это что, мои проблемы? - прошипел этот псих, всё сильнее сжимая пальцы. Вот радость! Понаставит мне синяков!! Так, первое женское правило: если виновата - закатывай истерику! Я зашипела, как взбешенная кошка, и залепила эльфу пощечину. От неожиданности остроухий даже отпустил меня, просто впав в прострацию. Я тем временем зарычала:
  - И вы тоже! А ещё возвышенные создания, лучшие творения богов! Вы такой же, как эти мужланы некроманты! Вы тоже смеете причинять боль беззащитным! Они насильно затащили нас в свой замок, - я сбавила тон, глаза увлажнились, из горла стали вырваться всхлипы, - Они удерживали нас там против воли! Хоть бейте меня теперь, хоть режьте - я не признаю, что виновата в том, что захотела быть свободной!
   Закончила пламенную речь я эффектным паданьем на колени с тихими всхлипываниями, которые якобы пыталась подавить. Краем глаза глянула на Тассеру - та таращилась на меня округлившимися глазами и изредка открывала рот, не в силах сказать ни слова. "Подыграй мне, дурра!" - мысленно крикнула я ей. Это чудовище наконец разморозилось и энергично закивало, проникновенно вздыхая. Взгляд эльфика стал задумчивым, даже, пожалуй, сочувствующим. Повезло, молоденький попался! Будь он постарше, я б не смогла обмануть его таким фарсом. Нет, вообще-то все остроухие чувствуют ложь... но я ведь не сказала ни одного неправдивого слова, верно? Просто немного по-другому расставила акценты.
   Пока я размышляла на отстраненные темы, наш случайный знакомый внимательно нас разглядывал, казалось, принимая про себя какое-то решение. Наконец он покорно вздохнул.
  - Что ж, леди, пойдёмте. Думаю, стоит разобраться, куда нас занесло по вашей милости, - на последних словах эльф очень недовольно глянул на нас. Мы на всякий случай скорчили максимально невинные рожицы - тселт их разберёт, этих остроухих!
  
   - Ты знаешь, я так люблю эльфов!
  - Правда? Ну, кто ж нас не любит!
  - Вот, именно за наглость и непробиваемое упрямство я вас и люблю!
  - Это оскорбление?
  - Это восхищение! Эльфёнок, ну давай выпьем на брюдерш-шафт! Ик!
  - А, может, тебе уже хватит пить?
  - Не-а, я ещё не дошла до кондиции!
   Я плелась сзади, изредка вздыхая. И какая нелёгкая меня дёрнула прихватить с собой ту самую заветную бутылочку, которую герцогиня не успела выхлебать с утра! И какие галлюцинации пришли ко мне, когда на вопрос: "У вас, надеюсь, есть еда?" - ответила, что есть не только еда, но и выпивка. В итоге...
   Итог я с некоторым недовольством наблюдала перед собой в данный момент. Таасера и эльф, представившийся Араном, плелись в обнимку по зигзагообразной траектории, чудом не врезаясь в деревья. Я, как самый трезвый член коллектива, шла сзади, обзывала себя не самой умной девушкой и следила, чтоб никто из этих красавцев не потерялся. Настроение плавно опускалось до уровня канализации. Ну, посудите сами: чешем мы уже довольно долго, вокруг одни ели, для разнообразия - сосны, изредка мимо пробегают какие-то непонятные создания, неизвестно, когда ближайший населенный пункт, а в небе уже загораются первые звёзды... И парочка спонтанных алкоголиков в плане довеска. Не жизнь, а божьи чертоги.
   Прошло ещё некоторое время, и, когда я уже решила, что пора делать привал и карабкаться с горя на сосну, в деревьях наметился просвет - мы вышли на протоптанную тропинку. С каждым шагом она всё расширялась, и вскоре мы смогли лицезреть композицию: "Деревня тупые углы". Несколько кособоких домиков, обнесённых небольшими деревянными заборчиками. И мне ещё говорят, что я рисковать люблю! Я б посреди леса жить в такой халупе не рискнула.
  - Урра!! Цивилизация! Ик! - заявила Тассера, - Эльфик, давай за это выпьем!
   Я тихонько застонала, тряхнула головой и решительно двинулась в сторону домиков. Думаю, местные не откажутся нам продать что-нибудь съедобное. Вот говорила мне мама: не пей на голодный желудок, а теперь у меня на горбу два подтверждения правдивости её слов. Надо их накормить, а то слышать от эльфа вопрос: "Человек, а ты мя уважаешь?" - мне как-то некомфортно.
   Осторожно войдя в шатающуюся калитку, я тихонько позвала:
  - Хозяева, ау!
  Тут же из-под крыльца высунулась рыжая собачонка и отчаянно меня облаяла.
  - Тоже мне, нашлась хозяйка, - фыркнула я. Кажется, зловредное животное осознало, что не произвело впечатления, и прибавило громкости. Я невольно поморщилась: ещё немного, и меня просто снесёт звуковой волной. Хозяева, которые завели такое животное, то ли мазохисты, то ли идиоты...
  - А оскорблять невежливо, особенно когда приходишь в гости незваннным! - вдруг вкрадчиво сказал чёй-то голос. Я ошеломлённо огляделась по сторонам. Пусто!
  - Эм... Покажитесь, пожалуйста! - с телепатами нужно быть повежливей...
  - И кто тут идиот? Истинное зрение включи, гениальный ребёнок! - ехидно предложили мне. Да, я даже слегка покраснела - со всеми этими волнениями мозги вообще атрофировались. Стремясь наверстать упущенное, я послушно расслабилась...
   Тселт! Чтоб тебе! Чем я думала?!!
  - Резонный вопрос, - флегматично отозвалась собачка, - Вот было б у меня настроение плохое, я б из тебя фарш сделала.
  - Спасибо, что не сделали, Хозяюшка, - сказала я вежливо. С чего вдруг такая отзывчивость? Дело в том, что с духами леса лучше не шутить, тем более с Хозяюшками. Помнится, мама мне про них много рассказывала: это универсальные метаморфы, способные управлять всеми тропками в лесу. Могут принять облик хоть пенька, обглоданного зайцами, причём пенька говорящего. Часто - нецензурно говорящего. Хозяюшки часто помогают таким, как я. Ну, если их не злить. А поскольку я повела себя, как последнее хамло, нужно реабилитироваться: - Простите дуру. У меня был сложный день.
  - Вижу-вижу, - хихикнула собачка, облизнувшись, - Но поверь, малышка, это только цветочки! Ягодки зреют к осени!
  - До этой осени я могу такими темпами и не дожить, - фыркнула я, - С такой подругой...
  - Ну, ты всегда можешь её оставить, - заметила Хозяюшка, - В принципе, ты отдала свой долг. Тебя ничто не держит, верно?
   В голосе духа сквозило неприкрытое ехидство. Издевается, заразка!
  - По-моему, сейчас птичка твоих спутников - перепил. Ты вполне можешь слинять...
   И что тут ответишь?
  - Хозяюшка, я очень люблю острые ощущения. Согласитесь, с этой парочкой они мне обеспечены!
  - Вот уж не поспоришь, малышка!
  - Вы не против, если мы у вас погостим... немного...
  - Что происходит? - раздался у меня над головой знакомый голос. Трезвый. Видно, Аран вспомнил-таки антипохмельное заклятие.
  - Да вот, малышка с ума сошла. С собаками разговаривает, - сообщила Хозяюшка, невинно вильнув хвостом. Глаза эльфа стали квадратными. Тассера, знавшая меня с детства и, соответственно, более морально устойчивая, отделалась лёгким нервным тиком. Тем временем контур собаки подёрнулся лёгкой дымкой, и на её месте возникла прекрасная блондинистая эльфийка с огромными небесно-голубыми глазами, - Вот, так правдоподобней, - сказала она нежным голосом. Я хихикнула. Надо отдать должное остроухому - он быстро оценил ситуацию и склонился в поклоне:
  - Моё почтение, лана-сса, - сказал он. Герцогиня сообразила, что, раз эльф кланяется, то дело пахнет гоблином, и сделала положенный по этикету реверанс, напялив на лицо почтительное выражение.
  - Егоза, - фыркнула Хозяюшка, мельком глянув на Тассеру, - Такую кашу заварила, а теперь кланяется... Ладно, всему своё время. Зайдите ко мне, выпьем пряных трав, потолкуем о жизни. И радуйтесь, что её - кивок в мою сторону, - с собой взяли. Без неё, небось, я б вас не потчевала. Много б без неё не было...
   Я кисло скривилась, следуя за духом в покосившийся домик. От матери я некогда слышала, что Хозяюшкам ведомы все дорожки, которыми пройдёт человек, и плоские намёки на грядущие проблемы меня отнюдь не радовали.
   Я услышала восхищенный вздох Арана и тоже переступила через порог. Да уж...
   Роскошный просторный холл, хрустальная люстра, свет, пробивающийся сквозь золотистые витражи - вот такая обстановка деревянной хатки с покосившейся соломенной крышей.
  - Чтоб мне до конца жизни в такой халупе жить! Я б даже гадким духом стать согласилась! - восхищенно воскликнула герцогиня.
  - Тасс, заметь, тебе никто и не предлагает, - заметила я негромко.
  - Да я тут грешным делом подумала...
  - Тассера, хватит думать грешным делом, подумай головой! - рявкнула я. Аран тихонько закашлялся и как-то чересчур внимательно глянул на меня. Внимательно и... оценивающе? Боюсь, он может оказаться чуть старше, чем мне показалось вначале. И намного умнее...
  - Действительно, Тассера, - сказал он мягко, - Будь повежливей.
   Герцогиня надулась, как мышь на крупу, и примолкла. Дух вежливо не заметила заминки и усадила нас в мягкие кресла перед пылающим камином. В воздухе перед каждым тут же материализовалась тарелка с едой и глиняная кружка, тёрпко пахнущая травами. Меня тут же начало клонить в сон, но, как любила говорить герцогиня, отоспаться я и в гробу успею.
  - Хозяюшка, позволь задать тебе несколько вопросов, - взяла я кота за хвост.
  - Позволяю, - фыркнула эльфийка, манерно отбросив назад волосы.
  - Скажи, где мы сейчас? Мы немного заблудились...
   На лице духа появилась пакостно-предвкушающая ухмылка. Она принялась наматывать прядь белоснежных волос на палец, насмешливо глядя на то, как я нервно постукиваю пальцами по столешнице. Когда пауза затянулась до неприличия, а моё желание прибить пакостного духа стало возрастать уже не в арифметической, а в геометрической прогрессии, Аран негромко напомнил о себе:
  - Миледи?..
  - Вы во владениях его величества императора Лассана третьего, на севере империи, в графстве Кэтарр, точнее, в Кэтаррском лесу, в просторечье называемом Колючим. До ближайшего жилья день пешим ходом и полдня пешим бегом, что более вероятно с учётом того, что в лесу много хищной нечисти. Ещё вопросы будут?
  - Вопросов нет, сплошные выражения, - простонала Тассера, - Как нас сюда занесло?!
  - Каком кверху, - пробурчала я, чувствуя стойкое желание швырнуть тарелкой в стену. Духи предков, что я вам такого сделала?!
   В этот момент эльф выпал из нирваны и буквально простонал:
  - Братец меня прибьёт...
  - Если сам выживет, - заметила Хозяюшка, чем, кажется, ещё больше огорчила остроухого.
  - Вопросы есть. Где тут ближайший телепорт?! - рявкнул он.
  - В Кэтарране, центральном городе графства. До него дней десять пути.
  - Это ходом или бегом? - уточнила я, помня о своеобразном чувстве юмора духов.
  - Бегом. Звериным, - уточнила Хозяюшка с ехидной ухмылочкой. Просто отлично!
  - Мы должны туда попасть как можно быстрее, - сказал эльф холодно.
  - А ты не хочешь спросить нашего мнения? - уточнила я. Ответом мне стал жёсткий взгляд.
  - Тебя, человек, я вообще ни о чём не спрашивал. Ты делаешь то, что я приказываю.
   Вот, пожалуйста. Приплыли. Это основная причина, по которой я не люблю этот народ: вроде и друзья верные, и отличные любовники, и достойные враги - но это лишь тогда, когда им выгодно. Люди для них - инструменты.
  "Эльфёнок наглеет. Поучим?" - промурлыкал в голове голос Тассеры. Хорошо хоть она перестала корчить из себя глупую аристократку!
  "Подождём. Пока примем его игру. Он может пригодиться" - мысленно отозвалась я, мельком глянув в сторону герцогини. Та едва заметно кивнула.
   Я напустила на лицо испуганно-обиженное выражение:
  - Хорошо, Аран, мы пойдём с тобой.
  - В этом никто не сомневался, - надменно заметил остроухий. Хозяюшка, слышавшая наш мысленный диалог, подмигнула нам. Живём!
  
   Глава 4
   Любишь кататься - катись к чёртовой матери
  - Тан, проснись, - шептал кто-то рядом несчастным голосом. Я вяло попыталась отмахнуться от кошмара в лице и прочем теле Тассеры, но проще, пожалуй, скрыться от демонов-ищеек. Подруга упрямо меня тормошила, и сон (кстати, очень красочный и интересный) помахал мне пушистым хвостиком и убежал. Я вздохнула и открыла глаза.
  - Чего тебе, прикол природы?
  - Тан, - всхлипнула она, - Он мне приснился.
  - Это повод будить несчастную глупую служанку посреди ночи?
   Я ожидала ответной колкости, но в Тассера только печально хмыкнула:
  - Что ж, прости. Тёмной ночи, - и всерьёз вознамерилась уйти.
  - Стой! - рявкнула я и с усилием потёрла лицо, стирая с него последнюю паутину дрёмы.
   Стоит пояснить, что мы слезами и банальными логическими доводами убедили эльфа, что топать посреди ночи по тёмному, кишащему всякими тварями лесу - не лучшее занятие для скромных изнеженных леди вроде нас, потому мы лучше погостим у Хозяюшки. Последняя нас поддержала и ненавязчиво предупредила, что после ночи в Колючем лесу последствия для эльфа будут не такими уж ошеломляющими: подумаешь, парочка пальцев! Целители ему за пару лет новые отрастят!
   Видимо, остроухого обрисованная картина впечатлила, да и спорить с духом леса ни один умный эльф не решится, но итог был очевиден: мы остались ночевать в гостях у Хозяюшки. Меня поселили в довольно просторной и уютной комнатке с громадным окном и широким подоконником, с большой невысокой кроватью, укрытой нежнейшим ярко-алым шёлком, неуловимо пахнущим ночью и пряностями. Всё-таки духи умеют видеть души! Я послала Хозяюшке мысленную благодарность и уже вознамерилась отоспаться на год вперёд, когда Тасс пришла жаловаться на зловредное сновидение. Но послушать я обязана...
  - Садись, - со вздохом кивнула я на кровать, - И говори.
  В неверном свете луны, пробивавшемся в окно, я видела, как неуверенно герцогиня устраивается на краешке кровати и подтягивает к себе колени, обхватывая их руками. Уж не знаю, что там у неё стряслось, но, раз она так себя ведёт, дело плохо.
  - Тасс, рассказывай, - напомнила я ей, когда пауза чересчур затянулась.
  - Тан, мне приснился мой жених.
  - Вот только не говори, что разбудила меня среди ночи из-за откровенных снов.
   Тассера вздохнула.
  - Он просил прощения, уговаривал вернуться... и обещал, что, когда поймает, просто прибьет за мою глупость. Меня! После всего, что мне наговорил! Сволочь, гад! Ненавижу!!!
   У меня отвисла челюсть. Очень медленно я, кажется, начала что-то понимать...
  - Тасс, а когда это вы успели познакомиться настолько близко? К твоему сведению, даже самый сильный маг не может забраться во сны к тому, кого практически не знает. Тут нужен очень близкий контакт, подруга. Минимум - многолетняя дружба. Ну, или намного проще - парочка совместных ночей.
  - Ну, понимаешь... - смущенно хихикнула Тассера, и я даже в темноте разглядела яркий румянец, вспыхнувший на аристократично-белой коже...
   И тут меня прорвало:
  - Да, кажется, понимаю! И, знаешь ли, чувствую себя дурой набитой! Ты хоть можешь представить, что со мной сделает лорд Жастон, если всё же поймает?! А осознаешь ли ты, что этот Аран далеко не так прост, как кажется, и у нас могут быть проблемы? А знаешь, когда ты втирала мне о свободе, я-то тебе поверила! А оказалось всё просто, как лопата: ты поссорилась с любовником и решила его наказать! И нечего смотреть так обиженно! Если окажется, что я не права - извинюсь! Даже на колени встану! Ну, скажи, что я не угадала!
   Герцогиня зло тряхнула головой.
  - То, что я тебе говорила - не ложь. Я действительно не хочу за него замуж и желаю быть свободной. Заранее - прости, что втянула тебя в это всё, но ты знаешь - кроме тебя, мне не к кому было обратиться. Не к отцу ж бежать! - воскликнула она, - Он даже не пожелает понять того, что я чувствую! Тан, если хочешь, оставайся у Хозяюшки - мне кажется, она будет только рада заполучить в более продолжительное пользование такую, как ты. И этот садист Жастон до тебя не доберётся. Оставишь себе половину наших денег, а потом устроишься - ты шустрая, ты сможешь. И прости ещё раз, сестрёнка.
   Некоторое время мы молчали.
  - Миледи Тассера, вы просто сволочь, - заметила я проникновенно, дождалась, пока подруга дёрнется, как от удара, и вкрадчиво продолжила: - Вместо того, чтоб поделиться со скромной служанкой интересной историей жизни, вы бредите о каких-то глупостях.
   Герцогиня уставилась на меня основательно округлившимися глазами, а я похабненько ухмыльнулась:
  - Итак, каковы некроманты в постели? И как я умудрилась всё пропустить? И что он тебе такого наговорил? Давай уже, не томи!
   Несколько мгновений подруга таращилась на меня, после чего с писком повисла у меня на шее:
  - Тан, ты - лапочка! Ты самое доброе, светлое и отзывчивое существо на свете!
  Я только скептически приподняла бровь, мягко намекая, что жду подробного отчёта. Тасс ухмыльнулась.
  - Короче, помнишь, ты моталась полгода назад к тётке-травнице на месяц? Поскольку меня б в эту глушь пустили только в сопровождении почётного эскорта папочкиных высокоинтеллектуальных громил с такими лицами, что присниться - икать будешь, я рванула развлекаться в столицу.
  - И тебя отпустили без громил? - искренне удивилась я. Помимо прочих милых качеств, у старого герцога было явное обострение паранойи.
  - Ну, сначала с громилами, но ты ж меня знаешь - я от этих придурков чешусь. В общем, прикупила у знакомого мага лестницу-невидимку, и третий этаж больше не был помехой. Так что днём я, как и положено богатенькой наследнице, моталась по всяким занудным приёмам, улыбаясь малознакомым напыщенным идиотам, считающим себя высокородными, потом ужинала, жаловалась на головную боль - и дёру! И - танцы, выпивка... Свобода! А если кто-то пристал - приложила заклятьем, вот и все дела. Но в тот вечер меня просто перемкнуло, честно скажу. Плясала как сумасшедшая, твои любимые движения копировала, между прочим - и, как результат, нарвалась на парочку пьяных в хлам орков из Каменного клана. Ты же знаешь, этих тварей магия плохо берёт. Честно, этот вечер для меня кончился б паршиво, если б за меня не вступился один парень. Красивый, тёмные волосы, тёмные глаза... А ведь отец уже тогда заговаривал со мной о замужестве, причём политически выгодном, и я подумала: перед смертью не надышишься, но попробовать можно. Я ему наплела с три короба о том, что я из бедной семьи, рассказывала, как люблю, доказывала на деле - в общем, веселилась как могла, стараясь не думать о том, что будет завтра. Когда отец вызвал меня в имение, я уехала, даже не попрощавшись, немного поплакала и решила, что, по крайней мере, рядом с каким-нибудь старым "почтенным лордом", которого выберут мне в мужья, мне будет, о чём вспомнить.
  - И ничего не сказала мне? - на Тассеру это было откровенно не похоже. Уж с кем с кем, а со мной она предпочитала посоветоваться даже тогда, когда выбирала новое платье, я уж молчу о парнях. Любой, с кем она хоть пококетничала, сразу подвергался тщательному обсуждению.
  - Извини, просто я боялась, что ты будешь меня осуждать.
   Я только пожала плечами:
  - Я тебе не мамочка, не святой жрец и не судья. А ты - не пятилетний ребёнок, укравший у родителей смертоносный клинок. Твоя жизнь - только твоя, тебе же платить за ошибки. Единственное, чего я не пойму: почему ты сбежала? Ведь этот парень оказался твоим женихом, так?
  - Да, - хмыкнула герцогиня, - Только вот его этот факт не порадовал. Дело в том, что полгода назад я сбежала после того, как он сделал мне предложение. Неудивительно, что он воспринял это как предательство. Соответственно, при встрече назвал меня "мерзким человеческим отродьем". Слово за слово... В общем, это и кончилось тем, что я столь красочно описала папаше. А когда я узнала, что он ещё и мой жених - я чуть не спятила. Он ведь знал об этом с самого начала, но вылил на меня такой ушат гадостей... "Не захотела быть любимой - будешь куклой. И слова мне наперекор не скажешь, детка", - это его слова. И он уже не вспоминает о том, что сам многое "забыл" мне рассказать! И вот скажи, как бы ты поступила на моём месте? Неужели по-другому?
  Я фыркнула:
  - Тебе ответить честно или так, чтоб тебе понравилось?
  - А ты угадай!
  - Значит, честно. Так вот, я б выпила пару бокалов вина с пряностями, оделась бы в полупрозрачный наряд танцовщицы, создала подходящий образ, нанесла на кожу те же духи, что использовала в первую встречу, и накинула б поверх плащ. Через пять минут я б уже стучалась к нему в комнату. Потом немного потанцевала б - ну, на сколько б там его обиды хватило, а дальше цензура. Ну, если б уже и это не помогло, я б поступила так же, как и ты.
   Лицо герцогини отразило напряженную работу мысли, после чего она выдала:
  - Умно, запомню на будущее, - подмигнула мне и вылетела из комнаты прежде, чем я успела дать адекватную оценку её собственному великому разуму.
  Я подошла к окну и некоторое время таращилась в темноту, слушая шелест леса. Сон ушёл безвозвратно - нужно было обдумать и оценить новую информацию...
   Из прочувственного монолога герцогини я уяснила, что совершила промах. Теперь мне нужно не просто помирить поссорившуюся парочку (а то, что они что-то испытывают друг к другу, очевидно), но и по возможности построить домик из тех дров, которые я наломала. На мой взгляд, основная наша проблема сейчас - эльф. Его поведение меня настораживало: слишком уж правдоподобно он изображал из себя доверчивого идиота. Да, как уже упоминалось, эльфы лет до ста - сущие дети, однако меня царапало одно "но": таких вот малолеток никто из циничного и жестокого Ночного Клана в гости к "дружественным некромантам" с собой не возьмёт - слишком сложные, насколько я слышала, у них отношения. Настолько сложные, что даже непонятно, что эльфийское посольство делало в Талиссе...
   Чую, мы с герцогиней огребём гору проблем на свой копчик. Но сомневаюсь, что в ближайшем будущем удастся избавиться от остроухой рожи - печёнками чую, зачем-то мы ему нужны...
  
   С утра пораньше меня разбудили чьи-то вопли не самого цензурного содержания. С трудом сфокусировав зрение, никак не желавшее просыпаться, я, отчаянно щурясь, выглянула в окно. Небо серело, а над лесом только-только занимался рассвет. Вопли стали на порядок громче и поменяли тональность, из чего я сделала вывод, что эльф таки не оставил попыток разбудить Тассеру. На это однозначно стоит полюбоваться!
  - ...Уйди, чудище остроухое! В такую рань встают только мазохисты! Тебе надо куда-то идти - вот и иди, желательно глубоко и надолго!..
   Я подошла к двери. Хозяюшка стояла, привалившись к косяку, и наблюдала за представлением, изредка прихлёбывая вино из высокого бокала. Увидев меня, она усмехнулась и протянула мне такой же, подмигнув. Я заняла своё место в рядах зрителей.
  - Нам нужно идти! - рычал эльф, - Вставайте немедленно!
  - У тебя что, у родителей проблемы были?
  - Что?!
  - Ну, в смысле мама не хотела, а папа не старался? И это пагубно отразилось на сообразительности ребёнка? Я тебе уже несколько раз повторила: никуда я не пойду!
   "Тасс, ты б не перебарщивала", - мысленно предостерегла я её, - "Это пока нас Хозяюшка защищает, а потом?"
  "Да ладно, разгребёмся. Ну, подыграй мне!"
   Я ухмыльнулась. Подыграть, значит? Что ж, подруга, ты сама предложила...
  - Аран, не думала, что эльфов так дурно воспитывают...
  - Ты это о чем?! - хором уточнили эти двое, подозрительно глядя на меня.
  - Аран, вы бы для начала слезли с кровати честной девушки. Вы и так, судя по всему, проснулись вместе, ещё и такие крики...
   Эльф отскочил от герцогини, как ошпаренный, но меня уже понесло:
  - Да ладно, вы отлично смотритесь вместе. Тасс, я тебя понимаю, эльфов с некромантами и сравнивать глупо... Ну, вы развлекайтесь, а мы пойдём чай пить!
   Подхватив Хозяюшку под локоток, я выскочила за дверь и, насвистывая, защелкнула её со своей стороны. А что? И Тассеру поучу, и эльфёнка...и с духом наедине поговорю...
  -Тебя что-то гложет, - заметила Хозяюшка негромко. Я кивнула и лаконично отозвалась:
  - Эльф.
   Дух хмыкнула и спокойно кивнула:
  - Да, он принесёт много неприятностей. Думаю, для тебя не секрет: ни малейшей симпатии он к вам не питает.
   - Я не удивлена. Эльфы вообще любить не умеют.
  - Тебе виднее. Как бы там ни было, этот принесёт вам проблемы, но с его соучастием много хорошего случится. Уж поверь на слово.
  - То есть, от него не пытаться избавиться? - уточнила я, - Просто очень уж неправдоподобно он себя ведёт...
  - Пытайся избавиться, будь начеку... Но не действуй в полную силу. Пусть у тебя в запасе всегда остается не просто карта в рукаве, а ядовитая шпилька в волосах. Ясно?
   Повисла тишина. Всё же есть на свете вещи, о которых женщинам проще помолчать, чем поговорить...
   Вдалеке я услышала треск выламываемой двери.
  - Ты блокировала ему магию? - удивилась я.
  - А что? Нечего у меня в доме всякую мерзость колдовать!
   Я хмыкнула:
  - Ладно, создай ещё две чашки. Думаю, после такой ночки им хочется пить...
   Как раз вошедшая парочка синхронно прожгла меня яростными взглядами. Моё настроение мгновенно подскочило вверх, к солнышку. Сестрёнка, я тебя, конечно, простила, но за обман ты у меня всё равно получишь!
  
   Часа через два мы всё же вышли в путь, снабженные небольшим запасом еды и подробными инструкциями насчёт примерного направления и длительности нашей дороги. По мнению Хозяюшки, к форту, где можно купить верховых ящеров, мы выйдем уже к вечеру. Она даже шёпотом предложила мне выделить парочку лесных духов в качестве ездовых животных, но я отказалась. Мы с Тассерой никуда не спешили, а эльфу незачем знать, что я могу управлять неживыми...
  
  Глава 5
   В Москве открылся цирк на воде!
   Спешите, клоуны не умеют плавать!
   - Аран, а расскажи о себе, - капризно предложила Тассера.
  - А что ты хочешь послушать? - уточнил эльф ласково.
  - Ну, не знаю... Из какой ты семьи?
  - Мои родители - благородные эльфы. Я б назвал их имена, но, думаю, это не принципиально.
  - Да нет, простое любопытство. А где ты рос?
  - Город моего детства - Лассат.
   Я услышала, как Тасс мысленно присвистнула. Лассат - столица земель Ночного Клана, там, по большему счёту, живут представители богатейших семейств. Подчёркиваю - представители, так как молодняк, как рассказывала тётушка, предпочитают удерживать подальше от клановых разборок, отличающихся впечатляющей жестокостью. Хуже Ночного может быть, пожалуй, только эльфийский клан Смерти - но они вообще все поголовно на редкость извращенные психи, с которыми даже демоны предпочитают не связываться - не тронь, и вонять не будет...
   - А вы где росли, миледи?
  - О, мы с Тан родом из герцогства Рантон.
  - Вы, должно быть, дружите с детства?
  - Да, мы как сестры. А у тебя есть брат? Какой он?
  - Мы с ним очень похожи.
  - Бедненький, не повезло...
   Я закатила глаза. Честно, на месте эльфа я б её давно убила! С другой стороны, Тасс с её большими наивными глазами и пушистыми светлыми волосами настолько успешно умеет хлопать ресничками и строить невинные рожицы, что в её устах любое хамство выглядит почти комплиментом. Глядя на неё, просто не веришь, что у такого создания в голове могут помещаться кошмарные образования, именуемые извилинами.
  - А чем твой братик занимается?
  - А чем должен?
  - Да откуда я знаю, чем должны заниматься эльфы? Ну, например, он умеет вышивать?
  - Нет, - слегка удивлённо отозвался Аран.
  - Почему?
  - Зачем ему это?
  - Жаль, а я думала, что эльфы в идеале владеют всеми видами искусств, - решила подначить и я.
  - Мы же не клан Дня! Наше искусство - война, - наконец-то его проняло - я почувствовала искренне возмущение остроухого. В этот костёр, пожалуй, стоит подкинуть дров:
   - Ну, почему же? Я слышала, между дневными и ночными впервые за добрую тысячу лет назревает настоящий мирный договор, включающий и торговлю, и сотрудничество. Глядишь, вообще скоро объединитесь и вышьете крестиком большую скатерть мира...
   Сама того не ожидая, я угодила в яблочко: меня затопила горячая, как кипящая лава, ярость остроухого:
  - Этого не будет! Пока жив дом Варр, этот договор не будет подписан! Эррар растерял последние крупицы разума, раз начал с ними переговоры! Этот щенок вообще не должен был заполучить Клинок! - рыкнул он. Я едва не сплясала на месте - парой фраз эльфёнок на-гора выдал очень много информации, правдивой, потому крайне важной. И, кажется, я нащупала его болевую точку - он ненавидит Клан Дня и, очевидно, принадлежит к дому Варр. Это стоит запомнить! Кстати, интересно, а как остроухий относится к остальным Кланам? Что ж, выясним:
  - Да, я всегда думала, что самые тесные отношения у вас с Листвой. В конечном итоге, у вас магия одинаковая.
  - Чушь! - презрительно фыркнул эльф, - Они в несколько раз слабее нас...
  Он что-то ещё говорил, но слушать я не стала - и так очевидно, что у несчастного эльфёнка в глубоком детстве какая-то бяка из другого Клана спёрла погремушку, и теперь у остроухого глубокая психологическая травма. Дом Варр... что-то крутится в голове, а никак не могу вспомнить! А ведь мне тётушка рассказывала о них, я в этом почти не сомневаюсь - она десять лет была любовницей прежнего Главы Клана и успела изучить ночных вдоль и поперек. И не свяжешься с ней - чересчур рискованно...
   Инициативу в разговоре вновь перехватила Тассера, благоразумно уведя его в другое русло:
  - А какие девушки Вам нравятся, милорд?
  - Молчаливые, - холодно отозвался эльф. Я прикусила губу. А он не безнадёжен!
  
   К форту мы вышли куда раньше, чем планировалось - думаю, не без содействия Хозяюшки. Когда мощная каменная стена появилась в просвете между деревьями, я окинула себя и своих спутников быстрым оценивающим взглядом. Никому из нас, даже высокомерному эльфику, пешая прогулка по лесным тропинкам не пошла на пользу - волосы встрепаны, одежда порвана и в пыли, лица усталые и замученные - в общем, красавцы. С другой стороны, для моей задумки это подходит идеально!
   - Ребята, слушайте сюда: мы путешествовали по Рантонскому тракту, к родителям Тассеры, которые живут в герцогстве; нас ограбили; Тасс, ты - любовница Арана, я - твоя служанка. Всем всё понятно?
  - Проще кукиша. Правда, милый? - промурлыкала Тассера, прильнув к плечу эльфа и слегка проведя рукой по его бедру.
  - Без сомнений, дорогая, - хмыкнул Аран в ответ, обняв герцогиню чуть пониже спины и насмешливо прищурившись, когда она инстинктивно дёрнулась, чтоб отстраниться, - Кстати, у твоей подружки, как выяснилось, очень богатая фантазия. Это стоит запомнить...
   Я закатила глаза и первой двинулась по направлению к форту.
   Тут, пожалуй, стоит дать небольшое пояснение. Форты в этой части империи встречаются чуть ли не чаще, чем даже муравейники - милые последствия сорокалетней войны Кланов. Представляют они собой фактически военизированные деревни, обнесённые стеной в три локтя. Какой умный человек с перепою начал называть это "фортом" - не скажу, но в пределах империи название прижилось. В том, что примут нас спокойно, я почти не сомневалась - у империи исторически сложились неплохие отношения с Ночными, но перестраховаться стоило...
   Как только мы подошли к высоким резным воротам, в воздухе что-то свистнуло, и в землю перед нами врезался короткий арбалетный болт.
  - Однако! Господа имперцы, как всегда, гостеприимны, - холодно бросил Аран, одевшись в достоинство, как в невидимый плащ, - Вы б ещё ногу кому-то из нас прострелили - ради предупреждения. Что таращитесь! Командира сюда, живо!
   За стеной зашумели, после чего створки медленно разъехались в разные стороны, издав жуткий скрип.
  "Сочувствую тем, кто живёт недалеко от ворот, - долетела до меня мысль Тассеры, - Такие звуки и покойников на кладбище поднимут. Да что там, немые заговорят, услышав его! Причём нецензурно, многогранно и многоэтажно!"
   Я прикусила губу, стараясь сохранить несчастный и потерянный вид. Тем временем в поле зрения материализовался красноносый субъект лет сорока, который последние часа три явно занимался дегустацией алкогольных напитков, и заплетающимя языком выдал примерно такую речь:
  - Ик! Милорд эльф, не ругай, обознались! Не надо командира беспокоить, ему и в салате хорошо спится! Во, у сослуживца сын родился! Празднуем!
  - Пусть боги явят ребёнку свои лики! - набожно воскликнула я, - Простите нас, что мы помешали! Просто мы такое пережили! - я всхлипнула, герцогиня привычно подхватила, и мы пару минут благополучно изображали хор профессиональных плакальщиц.
  "Да, у меня истерики уже доведены до автоматизма" - подумала Тассера, старательно подвывая, - "Женские слёзы - вещь более необходимая, чем одежда".
  "Не согласна. Ничто так не красит девушку, как скромность и прозрачный пеньюар".
   Герцогиня фыркнула от смеха, старательно замаскировав это всхлипом. Я бросила косой взгляд на стражника и увидела на его лице озадаченно-сочувствующее выражение. "Тасс, объект дошёл до кондиции, слезолив прекращаем", - подумала я, вслух же срывающимся голосом выдала:
  - Простите, на нас напали разбойники... нам удалось сбежать, но наши ящеры украдены вместе со всей поклажей... слава милостивым богам, немного денег у нас осталось, и мы хоти купить новых ящеров... прошу, впустите нас!
   От такого заявления стражник почти протрезвел:
  - Да, конечно, проходите, милостивые господа, - скороговоркой сказал он, - Я доложу о вас командиру.
  - Намекаете, что нам придётся до утра ждать, пока он протрезвеет? - бросил эльф холодно, - Впускай нас живо, а то из стражи вылетишь!
   Я украдкой бросила на Арана косой пристальный взгляд. Сейчас от него веяло властью, как от некоторых веет дорогими духами. Нужно срочно избавляться от остроухого спутника... знать бы ещё, как это сделать...
  
  Как бы я ни фыркала на Арана, стоит признать, действовал он оперативно: нам выделили две большие комнаты, накормили - а денег за это мы отдали смехотворно мало. Эльф, как мужчина, был торжественно приглашён на ужин с командиром доблестной похмельной стражи, мы, как дамы, остались скромненько сидеть в отведенных нам покоях. Впрочем, ни меня, ни герцогиню такое положение вещей не смущало: Тассера развалилась на кровати и принялась медленно слизывать густые сливки с огромного пирожного, я свернулась клубочком на широком подоконнике, настежь распахнув окно.
  - Тан, о чём задумалась?
  - Да так, о ерунде, - пробормотала я, вновь взглянула в ночное небо и решилась:
  - Тасс, я подремлю, не разговаривай со мной пока.
  - Ладно, как скажешь...
   Я удобно устроила щеку на руках, подтянула колени к животу и прикрыла глаза. Сильный зов отправлять не рискнула - просто мысленно прошептала в ночь: "Тётушка...". В ответ - тишина. Кто б сомневался! Я уже собралась открыть глаза, когда звонкий голос совсем радом произнёс:
  - Сколько раз повторять - не называй меня так! Мы почти ровесницы!
  - Ты меня на пятнадцать лет старше!
  - Наклеп! Причём наглый! Всего на четырнадцать!
   Я усмехнулась и распахнула глаза. В нос сразу ударил тёрпкий запах пряных трав, потрясающих чувственных духов и дорогого алкоголя. Тетушка, как всегда, в своём репертуаре!
   В этом сне она перенесла нас в свою гостиную. На первый взгляд - обычная комната очень зажиточной деревенской знахарки, но любой коллекционер, не задумываясь, отдал бы руку за право обладать многими из тетиных вещей.
  - Вечно тебя посещают странные мысли! Скажи, к чему мне чья-то рука? - насмешливо уточнила изящная черноглазая женщина с невероятно длинной копной огненно-рыжих, почти красных, волос. Она сидела в кресле, умудряясь выглядеть шикарно в относительно скромном наряде, характерном для простолюдинок империи.
  - Ну, детка, это фамильный талант! - заметила она, - Но пришла ты не для того, чтоб обсудить семейные способности. У тебя проблемы? Я едва уловила твой зов.
  - Тетя, времени мало, и оно дорого. Ты ведь долго жила у Ночных?
  - О, да. Очень счастливые годы моей жизни. Так что нужно?
  - Ты когда-то слышала о роде Варр?
   Тётка поморщилась, словно ей подсунули фальшивую монетку:
  - Конечно. Я от них столько проблем в своё время огребла! Они, видите ли, за чистоту крови Ночных, прочность семейных уз и презрение ко всем остальным! А уж меня, любовницу - и любимую - Главы их Клана, они просто люто ненавидели! Кто ж им виноват, что они сводят детей, как племенных животных, даже не интересуясь их мнением! Как говорила ещё наша бабка, где брак без любви - там и любовь без брака! А они шипели, как клубок змей! "Она мерзкая человеческая шлюха, корыстная, как всё их племя", - это цитата, между прочим. Перл милашки Аранарра, чтоб у него загноилось и отсохло!
   В моей душе заворочались смутные сомнения - очень уж имя тётушкиного недоброжелателя мне кое-что напомнило...
  - Что?! - охнула тётка, - Ты нарвалась на этого психа?!!! Тан, ты в таком дерьме! Немедленно говори, где ты! Я еду к тебе!!
   Засомневавшись на мгновение, я всё же порвала связь. Если в этот спектакль вмешается ещё и тетушка, экстрим нам с Тассерой точно обеспечен...
  
  - Тан, - осторожно позвала меня герцогиня, - Ты уже с нами?
   Я так и подскочила, осматриваясь:
  - С кем?
   Герцогиня надула губки:
  - Со мной и моими второй и третьей личностями. Четвёртая я ушла погулять, я пятая в запое - так что нас сегодня мало.
   Я только хмыкнула. Голова начала уже побаливать, но, боюсь, сегодня мне ещё придётся эксплуатировать свой дар.
  - Тасс, сейчас я снова буду не с вами, - заметила я.
  - Не надорвешься? - обеспокоенно уточнила подруга.
  - Надеюсь, нет...
   Я снова прикрыла глаза, отыскивая нужную ауру. Наш мальчик спит! Значит, посмотрим, что ему снится...
   Пробираясь сквозь паутину чужих грёз, я услышала тихие голоса. Кажется, не одной мне сегодня приспичило поболтать с друзьями! Осторожно, чтоб не выдать себя, я начала пробираться вперёд...
  
  Глава 6
  Переходя через дорогу, смотрите не на светофор, а на машины - светофоры еще никого не сбивали.
   Ночной гость Арана в структуре сновидений разбирался явно намного хуже, чем тётушка - ни нормальной фоновой картинки, ни ощущений он создать не смог. С другой стороны, общение во снах и так считается высшим пилотажем манипулятивной магии, так что не буду судить эльфёнка строго, тем более что его оплошности мне на руку. Благодаря им я могла вольготно развалиться в двух шагах от разговаривающих эльфов. Пользуясь случаем, я принялась пристально разглядывать братишку Арана. Почему я так уверена, что они братья? Близнецы, что с них взять. Всё на лицах написано. Пожалуй, любая девчонка на моём месте восхищенно замерла б - всё же, эльфы очень красивые создания. Но я всматривалась в синие, насмешливо прищуренные глаза обоих братьев и не видела там ничего, кроме арктического холода. И жестокости.
   Да, Аран - потрясающий актёр: его лицо в мире сновидений, где не нужно разыгрывать перед двумя наивными малолетками высокомерного, но доброго парня, преобразилось до неузнаваемости! Увидь я его таким раньше, уже б убежала... причём любой ценой!
  - ... Некроманты в последний момент закобызились. Видите ли, Тарраст прислушался-таки ко мнению сынишки. Этот Ласт портит нам всю игру!
   Ого! Да жених Тассеры успел напакостить этим эльфикам! Точно, надо Тасс с суженым мирить! Идеальная пара будет!
  - Не переживай, - ухмыльнулся Аран, обнажив клыки, - Мы его прижмём так, что мальчику некуда будет деться. У меня его невеста.
   Последовала минута молчания по усопшим мозгам. Я наблюдала, как на холёных лицах братиков появляются одинаковые презрительно-торжествующие усмешки, и начинала понимать, как мы с Тассерой крупно влипли...
  - Отлично. Но не забывай - ты мне нужен уже сейчас. Кинь мне ориентировку, и я вытащу и тебя, и эту невесту.
  - Не слишком рискованно? Может, мне прогуляться до ближайших телепортов?
  - А, может, совершить кругосветное плаванье? - преувеличено радостно подхватил близнец Арана и рявкнул: - К демонам осторожность! Ещё пару часов - и Лассат захлебнётся в крови. Мы добьёмся свободы и справедливости! Мы принесём нашему Клану мир этой ночью!
  - Хорошо. Но забираешь не двоих, а троих. У герцогини есть служаночка...
  - Издеваешься? Поразвлекайся и прикончи! С какого перепугу мне тратить лишние силы?
  - Извини, хочу разобраться на месте, поспрашивать... Очень уж много в малышке странностей...
  - Ладно, плети ориентировку...
  Я рывком дёрнулась, чересчур резко вырывая себя из чужих грёз. Голова вспыхнула болью, а тело пронзила судорога, но это меня в данный момент не слишком волновало. Пошатываясь, я вскочила на ноги. Только глянув на меня, Тассера уронила на пол бренные останки пирожного и в одну секунду оказалась рядом, подхватив меня под локоток.
  - Тан?! Тан, чтоб тебя, я ж просила, осторожней!!!
  - Тасс, проверь дверь, - пробормотала я, ни на что особо не надеясь. Герцогиня застыла на миг, а после молнией метнулась вперёд, изо всех сил дёргая резную ручку. Как я и ожидала, последняя отреагировала пофигистически. Герцогиня резко стиснула руку в кулак, собирая силу, и швырнула сгусток в дверь. Заклинание бессильно по ней растеклось, натолкнувшись на эльфийское блокирующее. Сволочь, когда он только успел?!
   Тассера замерла на мгновение, после чего спокойно повернулась ко мне:
  - Аран?..
  - Да. Наш милый эльфик с братиком решили, как я поняла, устроить вооруженный переворот, чтоб принести Клану мир.
  - Война за мир? Это как любовь за девственность?
  - Угу. Забыла сказать - они хотят заполучить поддержку некромантов, и ты им нужна как заложница.
  Тассера вскинула глаза, пылающие яростью:
  - Угу, щаз! Бегу, падаю и спотыкаюсь! Думает, заклятье сплёл - и всё? Мы через окно выйдем!
   Я только хмыкнула. Тасс метнулась к окну, а я застыла посреди комнаты. Аран далеко не дурак, не сомневаюсь, что и окно блокировано. Но ждать с моря по морде тоже не хочется... разве только...
   Заклятье бессильно разбилось об невидимую стену.
  - И окно, - вздохнула Тассера, - Тан! Тан, ау?
  - Тасс, - сказала я тихо, - Как ты думаешь, эта стена несущая?
   Глаза герцогини опасно сузились:
  - Проверим?
  - Проверим.
   Сгусток силы, накопленной Тассерой, врезался в каменную кладку. Послышался грохот, что-то осыпалось, и я рухнула на пол, прикрывая голову руками. "Об этом Аран не подумал", - мелькнула в голове злорадная мыслишка, которую я поспешила отогнать.
   Когда пыль в воздухе немного улеглась, я вскочила на ноги. Надо признать, нам с Тасс повезло - за стеной обнаружилась другая гостевая комната. Переглянувшись, мы рванули туда. К сожалению, наше везение на этом кончилось: до выхода оставалось всего ничего, когда нас охватил бушующий водоворот портала.
  
   "Ещё немного - и у меня разовьётся стойкая аллергия на телепорты", - ударила мне в голову мысль герцогини. Тассера послала мыслеобразы совершенно правильно, но мои мозги и так плавились от чрезмерного использования силы, потому чужие мысли отозвались волной тошноты и нестерпимой болью в висках. Чувствовала я себя, по меньшей мере, запойным пьяницей: самочувствие, как с жесточайшего похмелья, глаза так и норовят взглянуть друг на друга, а руки трусятся так, что и пальцем в нос попаду попытки с десятой. Романтика!
   Некоторое время мы с моим организмом пытались понять, кто в доме хозяин. К однозначному выводу так и не пришли, но мне стало чуть легче - по крайней мере, взгляд сфокусировался. Я слегка удивилась, осознав, что лежу на холодном полу, а голова моя покоится на коленях у насмерть перепуганной Тассеры, которая тихонько всхлипывает и шепчет:
   - Тан, сестрёнка, очнись... Прости меня, дуру, я не подумала... ну очнись, ну пожалуйста...
  Я вздохнула и хрипло уточнила:
  - Тасс, скажи, почему все мои неприятные пробуждения связанны именно с тобой?
   Вместо того, чтоб вякнуть что-то ехидное или, на худой конец, обнять так вовремя ожившую подругу, это светило мысли и логики заголосило так, что загуляло эхо:
  - Не смей больше так делать!!! Никогда!!! Я чуть не спятила!!!
   От её воплей моя несчастная головушка загудела, как потревоженный улей. Я застонала, и, к чести Тасс, она тут же сбавила громкость: - Прости. Но ты уже часа три лежишь и ни на что не реагируешь! А я ведь предупреждала - не рискуй!
   Я фыркнула и осторожно села, оглядываясь по сторонам. Да, увиденное впечатляло! Крошечная комнатка без намёка на мебель, каменные стены, к их чести, сухие, крошечное окошко под самой крышей и массивная дверь - вот такие апартаменты. И ассоциации возникают нехорошие...
   Я скосила глаза, разглядывая подругу. Видок у неё был тот ещё - волосы спутаны, под глазами тёмные круги, на одежде осели пыль с копотью. Но никаких серьёзных повреждений мои глаза не уловили...
  - Все в порядке, - махнула рукой герцогиня, перехватив мой взгляд, - Кажется, они не решились меня трогать - Ласта побоялись. С тобой сложней - боюсь, подруга, тебе придётся и дальше изображать труп. Видишь ли, думаю, среди стражников-эльфов некрофилов всё же меньше, чем садистов...
  
   Прошло, пожалуй, часа четыре. Мы с герцогиней успели поиграть в города, сёла и идиотов. Последняя игра оказалась самой увлекательной: мы знали больше всего слов по теме. Мы как раз спорили о том, можно ли причислять к избранной категории жениха Тассеры, причём она утверждала, что он чрезвычайно умный для некроманта и - тем более - для мужчины. Я психанула и заметила, что он влюбился в такую, как она, а значит, его автоматически можно причислять к идиотам. Тассера в ответ на это заявления надулась, как жаба на комара, и уже, видимо, собралась просветить меня на тему моих извращенных половых связей с животными и предметами интерьера, когда моё чутье уловило чьё-то приближение. Я сделала лёгкий знак рукой, предупреждая герцогиню, и мы заняли стратегически избранные позиции: я - безучастного трупа на полу, Тассера - склонившейся над ним плакальщицы.
   Я лежала на холодном полу, чувствуя раздражение. Что эти стражники там застряли в боковом коридоре? Им что, одновременно по нужде всем захотелось??? Они уже минут десять толкутся, но далеко - ничего не слышно, а чутьё буквально голосит, что у нас скоро будут гости. Ещё через пять минут любопытство победило осторожность:
  - Тасс, я на минутку тебя покину, - заметила я, сворачиваясь поудобней.
  - Что?! - охнула герцогиня, - Ты только в себя пришла! Я запрещаю!!!
   - Угу, оторва блондинистая, ты ещё покомандуй! - фыркнула я, нагло ухмыльнувшись подруге в лицо. Та онемела, и я со спокойной душой ушла из тела - пусть Тасс обдумает мои слова в полном одиночестве. А то она что-то слишком вжилась в роль хозяйки в последнее время...
   Боги, сколько архитектор выпил, выкурил и вынюхал перед тем, как начал строить данный шедевр?! Чутье говорит, что гости совсем недалеко, но даже я путаюсь в нереальном количестве коридоров. Вот! Наконец-то! Я услышала... звон оружия?!
   Я метнулась вперёд. Уже долетев до поворота, услышала странный булькающий звук и медленно заглянула в тёмный закуток, уже догадываясь, что увижу.
   На полу лежало то, что когда-то было эльфами-охранниками. Теперь, правда, заинтересовать они могли разве что жениха Тассеры - и то в силу специфики профессии.
   Неподалёку на языке знаков о чём-то переговаривались непосредственные виновники торжества - парочка эльфят в тёмной неброской одежде и со скромными, почти сочувствующими лицами. И с окровавленными клинками...
   Один из них повернул голову в мою сторону. Его жёлтые глаза с чёрным ободком начали прощупывать стену внимательным, острым, как лезвие, взглядом. Я охнула и рванулась назад...
   Охх, голова!!! Головушка, милая, не надо так громко, я исправлюсь, я буду хорошо себя вести...
   Самовнушение немного помогло: боль слегка ослабла, а зрение сфокусировалось и явило моему взору злую, как обиженная свекровь, Тассеру.
  - Очнулась? - прошипела герцогиня, - Щас опять уснёшь!! Это я-то оторва?!.
  - Тасс, выскажешься потом, - прошипела я и, превозмогая боль, показала подруге то, что увидела.
   Тасс ругнулась. Это немного затянулось. Если верить герцогине, эльфы произошли от скрещения эльфийских матерей с демонами, горгульями, крысами, пьяными гномами и ручкой от лопаты. И всё это в своеобразных позах.
   К концу прочувственного монолога я почувствовала, что горжусь фантазией подруги, а также её красноречием...
  - Браво, миледи. Думаю, к нам ваше описание тоже относится? - крайне вежливо уточнил кто-то. Мы с Тассерой синхронно обернулись, причём я почувствовала себя идиоткой: за болтовней я забыла о необходимости отслеживать перемещения гостей...
   Так что я совсем не удивилась, когда встретилась взглядом с уже знакомыми жёлтыми глазами. Ну, что тут скажешь? Ненавижу эльфов!!!!
  "Ничего, подруга, крепись", - возникла у меня в голове мысль герцогини, - "Я нас в это втравила, мне и крутиться. Пока строй из себя дуру".
  "Я это делаю так часто, что меня уже можно поздравлять с днём строителя", - хмуро подумала я в ответ, привычно придавая глазам испутанно-несчастное выражение. Тассере же, наоборот, приспичило изобразить мужественную аристократку: гордо вздёрнутый подбородок, упрямо сжатые, слегка вздрагивающие губы, руки, сжатые в кулаки...
  "Тебе б ещё знамя, - подумала я ехидно, - И кольчугу. И вполне б могла изобразить мифическую избранную, которая спасёт мир от всего его населения, пожертвовав собой".
  "Тан, смотри в пол и думай о зелёных белках".
  "Зачем?" - прибалдела я.
  "И меня не отвлекаешь, и сама, наконец, подумаешь о чём-то умном!"
  "Глупая", - фыркнула я, - "Можно подумать, ты б его взгляд выдержала, если б я тебя не отвлекала!"
   Герцогиня вздрогнула, осознав, что уже довольно долго таращится в звериные очи остроухого, взгляд которых вызывал почти физическую боль, и отвела глаза. Но достигнутого было уже достаточно - в глубине зрачков эльфа промелькнуло уважение. Теперь дело техники, но тут не мне её учить...
  - Вы друг или враг? - спросила Тасс спокойным голосом, который красиво дрогнул в конце фразы.
  - Я сочетаю в себе крайности, - ухмыльнулся наш гость, обнажив клыки. Интересно, где он напарника потерял? Впрочем, не важно...
  - Что ж, буду оптимисткой и понадеюсь на лучшее, - усмехнулась герцогиня, плавно подошла к эльфенку и доверительно подала ему руку: - Тассера.
   Кажется, остроухий слегка опешил, но потом склонился в галантном поклоне, прикоснувшись губами к запястью герцогини.
  - Тэрр, - мурлыкнул он, сузив глаза. Сокращённое имя, если не кличка! Умненький мальчик... - Думаю, нам есть что обсудить, миледи. Идёмте.
   Остроухий посторонился, вежливо пропуская нас вперёд. Тассера гордо выпрямила спину и стремительной походкой рванулась вперёд, я посеменила следом, не забывая изредка всхлипывать или вздрагивать.
  "Итак, пока есть время - что врём?"
  Я вздохнула: "Может, для разнообразия ты придумаешь что-то?"
  "Тан, не кобызись. У тебя фантазия на всякие пакости наследственно лучше!"
  "Ладно. Предлагаю не врать вообще".
  "???"
  "Он, по-моему, и так догадался, кто ты такая. Значит, валим всё на братцев: они нас украли, хотели стребовать выкуп с некромантов... в общем, ты поняла".
   В этот момент из темноты вынырнул давнешний напарник желтоглазого:
  - Здесь вроде бы всё.
  - Вот и отлично. Доложи Главе, что всё чисто. И что, похоже, у нас погостит её светлость герцогиня Тассера Иш Рантон. Думаю, эта информация его заинтересует... - мягко сказал наш провожатый, весело блеснув глазами, а я сделала небольшую поправку в своё жизненное кредо: ненавижу УМНЫХ эльфов!!!
  
  
  Глава 7
   Жил-был царь. И было у него косоглазие. Пошел он однажды куда глаза глядят... и порвался!
   - Это грёбанный случай, - возмущенно выговаривала мне герцогиня, - Я чувствую себя переносным знаменем! Не успели сбежать от некромантов - попали к эльфам!!
  - И кто в этом виноват? - вежливо уточнила я. Тассера раздраженно зашипела, но намёк предпочла проигнорировать.
   Так и не дождавшись ответной колкости, я вздохнула и откинулась на мягкие подушки. Делать было особо нечего, потому я принялась в который раз осматривать помещение, в котором нам, видимо, ещё кантоваться и кантоваться...
   Ну, что сказать? Эльфята, к какому клану б они не относились, всегда умели ваять безумно красивые, элегантные, дорогие, но неудобные и неуютные интерьеры. Как выражалась моя тактичная тётушка: "Накрутят везде завитушек, а в филейную часть всё равно дует: лучше б дыры заделали!". И теперь, испробовав на своей шкуре прелести архитектуры остроухих, я не могу с ней не согласиться. Например, в данной комнате, по задумке, явно должны жить дамы. Причём от слова "дам". Всё в розовом цвете и мерзких рюшах, везде вязкая мягкость и закруглённые углы - в общем, место явно способствовало развитию лёгкого маразма. А уж после таких разговорчиков...
   Слава всем персонажам фольклора, глава Клана своим присутствием нас не почтил. Расспрашивал (читай: вежливо допрашивал) нас желтоглазый Тэрр, что, в принципе, порадовало. Мы не лгали, на вопросы, довольно профессионально заданные, отвечали честно, быстро и без разногласий, а корсет герцогини, "слегка и случайно" разошедшийся на груди, всё же отвлекал эльфёнка от общих тем. В общем, всё шло отлично, пока Тассера ненавязчиво не уточнила:
  - Надеюсь, нас в скором времени отпустят?
   Желтоглазый цинично усмехнулся:
  - Боюсь, миледи, ваши надежды не оправдаются. Но не переживайте - вам ничего не грозит. Слуги покажут вам ваши комнаты.
   Не успели мы возразить, как в комнату вплыла человеческая девчонка, бросившая на желтоглазого весьма откровенный взгляд. Тэрр её проигнорировал, так как все ещё жадно пожирал Тасс глазами. Служаночка мгновенно просекла ситуацию - я почуяла волны ярости, исходящие от хрупкой черноволосой красотки, и, не удержавшись, послала ей насмешливую улыбку...
   Я легко потянулась и тихонько фыркнула: судя по прощальному взгляду чернули, мы с герцогиней огребли себе очередного врага. В душе поднялась волна спортивного азарта - что ж, поиграем!
  
   Устроившись на подоконнике, я любовалась ночным небом, изредка поглядывая на дрыхнущую герцогиню. Она уснула мгновенно, как уходящий в спячку зверёк; ресницы и во сне тревожно подрагивали, а под глазами залегли глубокие тени - всё же, она очень утомлена. Говоря откровенно, влипла Тасс конкретно - и я вместе с ней. Нет, возможность уйти и бросить её есть даже сейчас - но я не сделаю этого никогда. Потому что наши боги учат возвращать долги...
   Мне вдруг вспомнилась вся эта история от начала до конца.
   Моя мать работала гувернанткой при юной блондинистой герцогине. Девчонка была старше меня всего на два года, но ненавидели мы друг друга люто, так, как только умели.
   Вокруг Тасс тогда вертелись все дворовые девочки, беспрекословно подчиняясь ей; я её господства не признавала. Даже смешно вспоминать, какие только пакости мы друг другу делали: подсиживали, подстраивали каверзы... Помню, она "случайно" толкнула меня в бочку с вином, после чего я долго икала и видела странные цветные картинки. А потом, в день её десятилетия, должен был состояться её первый вальс. Она блестяще танцевала, но в тот вечер помешал червяк, брошенный "кем-то" ей за шиворот...
   А потом было осиное гнездо в моей комнате, прикрытое горшком...
   И ослиная моча в чаше с её утренним напитком...
   И мои волосы, резко поменявшие цвет с тёмно-каштанового на болотно-зелёный - как невинно пояснила герцогиня, под цвет глаз...
   А потом умерла мама. Смерть вышла на редкость глупой: она пошла в лес за новыми травами для зелий и поскользнулась на склоне. Упала неудачно - сломала шею. Итог очевиден...
   И я много часов подряд сидела и молча смотрела в окно на зелёные деревья, ни на что не реагируя. Изредка ко мне кто-то подходил, но я отмалчивалась в ответ на все вопросы.
  И тут в комнату вошла женщина. Даже в том своём состоянии я обратила на неё внимание: копна чёрных волос, ярко подведенные глаза и трость в руке. Привел её наш управляющий, старый, лысоватый, худой, как палка, полукровка, которого я откровенно не любила.
  - Я думаю, она подойдёт вам, госпожа. Гляньте, какая милашка! И никто её не хватится! Самое то для шлюхи! И я ведь недорого прошу...
   Я застыла в ужасе, как зверёк, увидевший змею. Женщина тем временем плавно скользнула вперёд и приподняла мой подбородок, разглядывая лицо на свет:
  - Да, миленькая, хоть и замученная. Но у меня достаточно клиентов, которым нравится молодняк... Сколько ей?
  - Вроде десять, - отозвался управляющий. Гостья провела рукой по моим губам. Не знаю, что она хотела посмотреть, может, качество зубов, но я извернулась и, неожиданно для себя самой, укусила её. Женщина грязно выругалась и наотмашь ударила меня по щеке. Я отлетела к стене...
  - Руки убери, мразь, - прошипел от двери подозрительно знакомый голос. Я обернулась и увидела взбешенную Тассеру. Молоденькая герцогиня молнией метнулась вперёд и прикрыла меня собой, создавая в руке сгусток огня.
  - Пошла вон, - бросила Тасс, глядя женщине в глаза, - А то от тебя останется только обугленный след на камнях. А ты, - кивок в сторону управляющего, - Знай: она - моя личная служанка. А начнёшь взбухать - навру отцу, что ты меня чуть не изнасиловал. Зная твои пристрастия - поверят. А знаешь, как папочка за такое накажет?..
  Управляющий позеленел и стал похож на своего папу-гоблина больше, чем когда-либо. Тассера презрительно хмыкнула и повернулась ко мне:
  - Тан, идём. Тебе надо поесть - мне тощие служанки ни к чему...
   Я вздрогнула, выныривая из воспоминаний. Не думаю, что когда-то смогу оплатить этот долг...
   Тассера застонала во сне. Я подошла поближе и положила руку ей на лоб, вытягивая дурные эмоции. Подруга успокоилась и улыбнулась, а я тихонько выскользнула из комнаты. Говорят, Лассат особенно красив ночью. Что ж, гулять нам не запрещали, всё равно не спится - так что, проверю.
  
   Я уже говорила, что эльфы - плохие архитекторы? Уточняю: они - прогрессивные архитекторы! Я просто не знаю, какие новейшие галлюциногены они принимали перед тем, как строили это чудо техники, по недоразумению именуемое Дворцом Лассата. Представьте: я вот уже три часа блуждаю по бесконечным коридорам, закрученным, как извилины гения, и никак не могу попасть в хоть какое-то смутно знакомое место! Я уже успела повидать и статую основателя Лассата, и гобелены времён начала Войны Кланов, и даже статуэтку, изображающую двух эльфиек, застывших в очень откровенной позе. Собственно говоря, на эту скульптуру я сейчас и любовалась, восхищаясь гибкостью увековеченных в камне девчонок - я б, пожалуй, даже после тётушкиных уроков так не изогнулась! Хотя тот, кто ваял сей шедевр - явно извращенец...
   Коридоры, коридоры... и никого. Куда я забрела? По моему скромному мнению, тут должен быть хоть кто-то! Это же дворец, а не пустырь!
   После ещё получаса блужданий я вышла на громадный балкон, с которого открывался вид на город. Я потрясённо застыла: луна, огни, ветер... Луна... Полнолуние! Ой...
  
   Я хотела было отступить в тень, подальше от навязчивого бледного света, но безнадёжно опоздала - он уже заполнил всё моё сознание, напрочь вымывая из него здравый смысл. Я гибкими шагами подошла к перилам и присела на них, поглубже вдыхая терпкий запах ночи. Мр-р, хорошо-то как! Я поджала ноги и улеглась на тоненькой каменной полоске, ежесекундно рискуя рухнуть вниз и преодолеть в бреющем полёте все десять этажей, отделяющих меня от любимой матушки-земли. Ночь обнимала меня, ласковая и жестокая, бессильная и могущественная, прекрасная и опасная - настоящая женщина, самая первая из тех, что пришли в мир. Днём властвуют мужчины: они правят государствами, командуют полками, принимают решения, но Ночь - час Женщины...
   Я улыбнулась, уловив за спиной чьё-то присутствие. Там, в тени коридора, кто-то стоял и изумлённо разглядывал меня. Я автоматически изогнулась пособлазнительней, а в крови пряным вином закипел азарт. Захотелось расслабиться, сбросить с себя напряжение последних сумасшедших дней...
   Захотелось потанцевать...
   Помню, когда тетушка учила меня танцам, она заставляла меня, обутую в туфельки на тончайшем высоком каблуке, отплясывать на тонкой деревянной доске по несколько часов. Не пропадать же таким талантам! Я легко поднялась над звенящей высотой и сделала пару гибких движений, буквально кожей ощущая, как изумление случайного наблюдателя переходит в самый настоящий столбняк. Мне стало смешно: ещё не такое увидишь, милый! Легко выгибаясь, я поднялась сначала на колени, а потом и ногами встала на тонкий каменный парапет...
   Адреналин забурлил в крови, смешиваясь с эмоциями наблюдателя, чистыми и сильными. Боги, как вкусно... я пила его ощущения, танцуя всё быстрее. Ночь, опасность, луна, чужое восхищение и желание - вот что нужно таким, как я. Я сделала волну, потом прогнулась назад, чувствуя, что ноги чересчур напряжены, что ещё немного - и рухну вниз, но это так мало волновало! В душе ещё много боли, много страсти, много несказанного - того, что нужно станцевать...
   Итог был предсказуем - на следующем пируете я всё же оступилась, колени подогнулись, и моя тушка начала неумолимо скользить в сторону гостеприимной смерти. В тот же миг страх моего зрителя накрыл меня с головой - он боялся, что не успеет...
   Успел - сильные руки в последний момент обхватили меня поперёк туловища и втянули обратно на балкончик. Я прижалась к нему, кожей ощущая его эмоции, втягивая их в себя. Небо, какое наслаждение...
   Меня резко, почти грубо ухватили за плечи и развернули к себе. Я с искренним любопытством уставилась на очередное создание, которому "повезло" столкнуться со мной в полнолуние. Тёмные волосы, светлые, желтовато-серые глаза, небольшой шрам на смолянистой брови... Не такой уж красавчик - по эльфийским меркам, по крайней мере. Но такое лицо уж точно не забудешь...
  - Спятила? - прошипело дивное видение, приблизив своё лицо к моему, - А если б меня рядом не было? Ты б в пропасть рухнула, ты это понимаешь?
   Я проказливо улыбнулась:
  - А тебе какое дело, эльфёнок? Думаю, мостовую потом не тебе отчищать!
   Он изумлённо застыл, глядя в мои глаза, сейчас наверняка отражающие свет луны. На мгновение у несчастного просто отобрало дар речи - видимо, с ним редко разговаривали так невежливо. Я только улыбнулась шире, хищно прищурившись, и тут эльф меня удивил: его глаза резко приобрели вполне нормальный размер, а вулкан эмоций сменило холодное, расчетливое любопытство. Следующий вопрос прозвучал резко и неожиданно властно:
  - Кто ты?
   В душе наконец-то звякнул тревожный колокольчик, пробиваясь сквозь навеянный луной дурман.
  - Тан, служанка миледи Тассеры, - отозвалась я, чувствуя, как ко мне медленно возвращается способность здраво мыслить. Сама того не желая, я затравленно зыркнула в ночное небо и мгновенно поняла причину внезапного озарения: Ночную Госпожу, как её называют оборотни, медленно заволакивали тучи...
   От созерцательной деятельности меня отвлёк тихий смешок. Я повернула голову - и с ужасом вспомнила об эльфе. Мать моя псих, что я наделала!
  - Это ты-то служанка? - тем временем уточнил мой новый знакомый, - Брось, малышка, я не о том спрашивал.
   Его откровенно ласковый тон мне нравился всё меньше и меньше. Глядя мне в глаза, он приподнял мой подбородок - осторожно, бережно, но у меня возникло ощущение, что стоит только ему чуть повернуть руку - и я рухну к его ногам сломанной куклой. Стало страшно, и его ласковый голос только прибавил острых ощущений:
  - Итак, вопрос номер два - кто ты? - мурлыкнул он, поглаживая меня по подбородку. Ветер гнал тучи всё дальше - ещё немного, и меня снова подчинит лунный свет; мой страх уже начал медленно преображаться в какое-то другое чувство, а лёгкая дрожь становилась такой приятной...
   Не придумав ничего лучше, я тихонько заплакала. Слёзы побежали по щекам, оставаясь солью на губах.
  - Я Тан, - зашептала я, - Я служанка. Я ничего не знаю о своих родителях. Пожалуйста, не трогайте меня. Я хочу в свою комнату. Я не думала, что вы на меня смотрите.
   Он фыркнул:
  - Очень правдоподобно!
   Луна почти полностью показалась из-за туч, и я уставилась на эльфа с настоящей мольбой во взгляде, чувствуя, как там, где меня касаются его пальцы, по коже расплывается приятное тепло. Уж не знаю, что его убедило: то ли мой взгляд, то ли дрожание в голосе, которым я прошептала:
  - Пожалуйста! - но он хмыкнул и повёл меня за собой.
   Шли мы молча, но я постоянно чувствовала на себе его изучающий взгляд - это нервировало. У двери я, сцепив зубы, вежливо с ним попрощалась.
  Пару минут он насмешливо на меня смотрел, после чего вдруг выдал:
   - Дура.
   Однако...
  - Почему?
  - Зачем шляться в одиночестве по незнакомому замку? Проблем мало? Я вообще не понимаю, почему ты там не погибла! К твоему сведению, в этом крыле всё проклятиями пропитано.
   Я чуть не ляпнула, что на меня никакие проклятия не действуют, но вовремя прикусила язык. Вместо этого я уточнила:
  - А что там произошло?
  - Не твоё дело, - бросил эльф, вперив в меня ледяной взгляд, - Ещё раз пойдешь куда-то без разрешения - закрою в комнате. И никогда не спорь с моими приказами, девчонка!
   Выдав это, он пошёл прочь и уже на ходу бросил:
  - Приглашаю вас завтра на завтрак, миледи. Думаю, там мы вернёмся к прерванному разговору...
  Так, Тан, спокойно. Ты добрая, тихая и скромная. Ты никого никуда не пошлёшь. Ты мягко улыбнёшься этому дитю аборта, осторожно откроешь дверь и тихо, медленно её прикроешь. Ты спокойна...
  - Тан, ты где была?! - воскликнула Тассера, - Полнолуние, ты забыла?!
   Я нежно улыбнулась, танцующим шагом подошла к столику - и с размаху опрокинула всё с него на пол.
  - Значит, это я дура? - бешено прошипела я, - Я девчонка?! Ты у меня по струночке ходить будешь, остроухий...
   У Тассеры отпала челюсть. В комнате где-то с минуту стояла полная тишина, после чего герцогиня буквально зашлась в приступе хохота. Я изумлённо смотрела, как подруга сползает по стеночке, не в силах удержаться на ногах.
  - Хотела бы я посмотреть на того, кто так тебя уделал, - промурлыкала Тасс, встретилась со мной взглядом и благоразумно замяла тему: - Уже утро скоро. Может, хоть немного поспим?
  
  
  Глава 8
   Хорошие девочки - это плохие девочки,
   которые никогда не попадаются.
  Не успела я свернуться клубочком в кровати, как в дверь кто-то постучал.
  - Видно, сегодня нам поспать не суждено, - печально резюмировала Тассера. Я согласно рыкнула и пошла открывать.
   Резко рванув ручку, я нос к носу столкнулась с желтоглазым Тэрром. Увидев меня, одетую только в короткую рубашку, красующуюся всклоченной копной волос и взбешенным взглядом, эльфёнок опешил и, кажется, забыл, зачем пришёл.
  - Ну, чего не спится ночью тёмной? Мы не обязаны исправлять недочёты других дам, так что хватит таращиться на мои ноги! Пришёл зачем? - решила я поторопить мыслительный процесс гостя.
   Тассера за моей спиной подозрительно закашлялась. "Тан, подруга, ты - скромная служанка, забыла?" - осторожно уточнила она. "Я - скромная служанка, которой всякие желтоглазые уроды не дают спать!!!" - подумала я в ответ, но взгляд слегка смягчила.
   К чести эльфа, существом он оказался закалённым - из прострации выпал быстро, после чего вежливо сказал:
  - Я просто пришёл напомнить, что вы на утро приглашены к Эррару, Главе Клана Ночи.
   Вот чтоб тебе тесак туда и прокрутить! Почему мне везёт, как скелету?!
  - Что значит - напомнить? - слегка опешила Тасс, - Нас никто не приглашал!
   На лице эльфа расплылась пакостная ухмылка:
  - Если верить Главе, он уже высказывал приглашение одной из вас. Он попросил меня напомнить о нём, поскольку у Главы много дел, встаёт он рано - а вы, возможно, захотите подготовиться...
   - Если Глава нас приглашает - значит, понимает, что мы хотим предстать перед ним во всей красе, и даст нам на это немного времени, - пропела я, - Спасибо, Тэрр, пусть за нами зайдут утром, - и захлопнула дверь.
   Юная герцогиня впала в подозрительную задумчивость. Провожаемая её пристальным взглядом, я спокойно подошла к кровати и зарылась в лёгкое одеяло. Когда я уже собралась отбыть в мир грёз, подруга выдала, наконец, мысль:
  - Боги, и она ещё МЕНЯ называет оторвой! - выдохнула она. Мы переглянулись, и нас скрутил приступ истерического хохота. Да, представляю, как это выглядело со стороны: небо за окном уже сереет, из-за чего розовато-белая отделка комнаты выглядит ещё более устрашающе; на кровати с помпезным балдахином, под которым нежелательно спать людям с клаустрофобией или просто "активно отдыхать" - ещё обвалится! - разлеглись две полуголые, всклоченные девицы и угорают со смеху.
  - Ну, что, готовимся к эпическому завтраку? - уточнила Тассера, тряхнув копной волос, - Я так поняла, Глава уже твой клиент? Эх, не люблю быть третьей лишней!
  - Третий - не лишний, третий - запасной! - на автомате выдала я одну из любимых тётушкиных фраз, - А вообще - давай ещё поспим!
   Тасс подозрительно глянула на меня:
  - А завтрак? Нам собраться надо...
  - Подождёт! Он же мужчина... - муркнула я, устраивая себе уютное гнёздышко из одеяла и подушек.
  - Ну, тебе виднее, - хитро прищурилась Тасс и тоже завалилась спать. Уже через минуту её дыхание выровнялось. Я же с тихим вздохом перевернулась на спину и осторожно позвала силу. Мне позарез нужно было кое с кем поболтать...
  
   Оббитый бархатом диван в незнакомой мне комнате, мягкий свет светильника, женщина, небрежно закутанная в махровый халат...
  - Тётушка!
  - Тан, ты - чудовище! У меня тут небольшое дельце! Прикинь его реакцию - любовница, с которой только что в постели трепался о пылкой страсти, вдруг хлопнулась в обморок! Цени - для тебя на такие жертвы пошла!
  - Скажи спасибо, что не в процессе! - огрызнулась я.
  - Чур тебя! - фыркнула тётка, - Ещё чего не хватало! Ну, судя по всему, проблемы с эльфятами ты разгребла и без меня? Вот и отлично. Как только полностью освободишься, приезжай в столицу империи - я тебе такое местечко подыскала... Тан?
  - Хм, тётя...
  - Ты так и не решила проблемы с эльфами?! Прибью!
   - Тётя, не нервничай, - попросила я.
  - Не нервничать?! Ты вообще где?!
  - В Лассате.
  - Чтоб тебя...
  - Валяй.
  - Хамка! Не бережёшь старую больную женщину!
  - Мы почти ровесницы!
  - Я на пятнадцать лет старше!
  - Поклёп, всего на четырнадцать!
  - Всё равно! У меня уже не то здоровье, чтоб терпеть твои выходки!
  - Кстати, о здоровье: у тебя опухли губы и три засоса на шее. Советую ванну с травами - помогает...
  - И в кого ты такая, а? Со старшими нужно разговаривать вежливо!
  - Как ты? - уточнила я, припомнив грандиозные разборки, которые устраивали моя мама с тётушкой.
  - Ладно, думаю, ты пришла не за этим, - свернула тётка тему, - Спрашивай, дитя моё!
  Я фыркнула:
  - Вопрос: что за проклятие висит над одной из башен дворца?
   Тетка вздохнула:
  - Не думаю, что это важно.
  - И всё же...
  - Тан, видишь ли, это довольно грязная история. Я не думаю, что она может быть тебе полезна...
  - Тётушка, эта информация мне нужна.
  - Ну, как знаешь! Слушай. Я расскажу тебе ещё одну сказочку о прекрасных принцах и принцессах. Только, как всегда в реальной жизни, она не слишком добрая. Начинается она банально: в семейке Главы Клана Ночи родился талантливый во всех отношениях, очень красивый мальчик. Им восхищались, и его обучали, как преемника отца. Когда ему было двадцать три (а по эльфийским меркам это, уж поверь, ничтожно мало) в Клане начались брожения - назревал конфликт с одним из древних родов. Чтоб восстановить равновесие, Глава женил своего сына на представительнице агрессивного семейства, которой к тому времени стукнуло восемьсот. Сама понимаешь, мнение сыночка не учитывалось вообще - а он её ненавидел. Дико, люто, так, как умел. Она строила против него интриги, путалась в его играх - а он в лоб ей завёл себе громадный гарем. Кого только там не было - на любой вкус: эльфийки разных кланов, и оборотни, и люди. Даже одна демоница была! Кстати, очень приятная девчонка...
  - Ты её знала?!
   Тётка глянула на меня, как на полную идиотку:
  - Конечно. Сама суди: я в этом гареме полгода прожила!
  Н-да, чем больше я узнаю тетушку, тем больше опасаюсь за собственное будущее...
  - Короче, я спешу, не перебивай старших. К тому времени он стал Главой Клана, возможности у него были те ещё. Сыночка он себе уже сделал - и отправил в дальнюю крепость, подальше от влияния мамочки. Долг перед родиной выполнен - можно и погулять: в гареме чуть ли не каждую неделю появлялись новинки. Законная супруга возмущалась, но терпела: в конце концов, и она была не лыком шита. Одно её пристрастие к маленьким девочкам чего стоило! Но потом Глава Клана сильно привязался к одной из новеньких человеческих девушек...
   Тётушка замолчала, а взгляд её затуманился. Я с изумлением наблюдала, как смягчаются резкие черты её лица, а в глазах появляется отблеск чего-то, что она, может, и хотела б забыть... но никогда не сможет.
   - Он, может, и не любил её... Но дорожил ею больше, чем кем-либо. Она не просила его об этом - но он распустил гарем. Просто для того, чтоб она осталась... И уж этого его законная супруга стерпеть не смогла. Достаточно сказать, что проклятье - её рук дело.
   Тётка помолчала и тихо спросила:
  - Ты видела статую? Две девчонки?
  Я, с опаской поглядывая на тётку, кивнула.
  - Это две мои подруги из гарема, которых я упросила остаться в Лассате. До сих пор кляну себя за это! Я ж говорю, эта извращенка очень любила молоденьких девочек - и проклятие, наложенное на крыло, где был когда-то гарем, она замкнула именно на них...
   У меня ком подкатил к горлу:
  - Эти скульптурки?..
  - Да, - сухо бросила тётка, - Да. Эта шизофреничка вообще поехала от ревности и наркоты, которую очень уважала, и решила таким образом обстряпать своё самоубийство. Теперь все, кто оказывается в той части замка, просто растворяются в чёрной ауре проклятия. Был человек - и нет. Это не касается только кровной родни той эльфийки и таких, как мы с тобой. Ну, и ещё, может, высших демонов. Весело?
   Я заглянула в пустые глаза собеседницы, медленно подошла к ней и обняла. Она вздрогнула, словно очнувшись, и скептически глянула на меня:
  - Кстати, а как тебе Эррар? Скажи, милашка?
  Я кисло зыркнула на тётку, но её это только раззадорило:
  - Его папаша в постели был неповторим. А как тебе этот?
  - Не пробовала.
  - Я что, зря потратила на твоё обучение лучшие годы жизни?! - патетичный всхлип, - Или он тебе не понравился?
  - Не понравился! Высокомерный, наглый, считает себя центром вселенной!..
   Тётка закивала с умным видом.
  - Ясно. Значит, этот вопрос мы обсудим через полгода. Удачи!
  
   Утро для меня началось со стука в дверь, на который моя несчастная больная головушка отозвалась равномерным гулом. Рядом Тассера пробормотала что-то явно ругательное. Я согласно фыркнула и попыталась спрятаться от навязчивых звуков в ворохе подушек. Помогло мало: долбодятел за дверью замолотил с новой силой, да так, что бедная деревяшка заходила ходуном.
  - Тан, открой!! - простонала Тасс замученным голосом, но я не поддалась на провокацию:
  - Я ночью открывала, помнишь? Теперь твоя очередь!
  - Ты жестокая!
  - О да, я злобная садистка!
   Тассера, ежесекундно постанывая, поплелась к двери. На пороге обнаружилась давешняя черноволосая служанка.
  - Миледи, идемте, я вас проведу, - затянула было она, но тут разглядела неумытых, непричёсанных и ненакрашенных нас и буквально подавилась воздухом: - Как? Вы не готовы?!
  - А что, не заметно, да? - противным тоном уточнила герцогиня. Давно за ней замечала: темноволосых девчонок, за исключением разве что меня, она нутром не переваривала. Особенно по утрам...
  - Глава Клана ждёт вас!
  - Это его личные проблемы.
  - Он приказал мне привести вас к нему!!!
  - А вот это уже твои личные проблемы.
  - Вас накажут!! Глава не потерпит такого обращения!!!
  - Накажут разве что нерасторопную служанку, которая не успела вовремя разбудить гостей, милочка. И учти: я не позволю прислуге, пусть и эльфийской, поднимать на меня голос! Пошла вон!
   Чернуля на пару мгновений застыла, полыхая карими глазами, после чего пулей вылетела в коридор. Я похабно усмехнулась:
   - Ты была неподражаема. Правда, я б за такое выбила б тебе пару зубов...
   Тасс фыркнула:
  - Тьху на тебя! Сравнила себя с этим быдлом!
  Я чуть нахмурилась:
  - Ты б осторожней. В ней чувствуется что-то опасное. Уж не знаю, что она здесь делает, но...
  - Да что особо гадать? Девочка облегченного поведения!
  - Такие часто добиваются многого. Ладно, хватит лирики. Собираемся?
  - Собираемся.
  
   В чём нам с Тасс никогда нельзя было отказать - так это в оперативности сборов. Помню, ещё в годы буйного детства мы частенько прибегали в крепость из леса всего за пару минут до начала бала, причём за это рекордное время Тасс нужно было помыть, одеть, накрасить, надушить, причесать - в общем, список впечатлял. Хорошо ещё, что герцогиня сразу освоила заклятье быстрой просушки - остальное уже было делом техники. Так что, когда минут через двадцать к нам заглянула черноволосая в компании Тэрра, мы, уже при полном параде, как ни в чём ни бывало, сидели и болтали о пустяках.
  - Что так долго? - пропела я, кокетливо наматывая на палец локон, - Мы уже и проголодаться успели.
   Тэрр скосил на брюнеточку откровенно нехороший взгляд. Служаночка позеленела, а карие очи запылали огнём мстителя. Судя по выражению лица Тассеры, она мне едва не зааплодировала.
  - Идёмте, леди. Глава приготовил вам сюрприз! Думаю, он вас порадует, - проговорил вдруг желтоглазый с улыбочкой палача. Мы с Тассерой озадаченно переглянулись.
  "Тан, ты же видела этого Главу. Что от него можно ждать? Надеюсь, этот сюрприз нас не порадует, так сказать, до смерти?"
  "В прямом смысле, думаю, нет. Но очень велика вероятность того, что от лицезрения этого сюрприза нам захочется сдохнуть..."
   Тасс невесело хмыкнула, и мы церемонно двинулись, видимо, по направлению к столовой. Я хмурилась: какое-то странное ощущение не давало покоя, но использовать силу не рисковала, а чутьё после изматывающих ночных разговоров было основательно подпорчено. В общем, я приказала себе плюнуть на всякую ерунду и просто идти вперёд...
   Глава Клана ждал нас в относительно небольшой уютной гостиной, обставленной в серебристо-чёрных тонах. Сам он, одетый в той же цветовой гамме, небрежно развалился в высоком кресле, больше похожем на трон. Нас он встретил откровенно предвкушающей улыбкой и заинтересованным взглядом, большая часть которого, правда, досталась моей фигурке в обтягивающем алом платье.
  - Рад, миледи, что вы смогли выспаться, - заметил он со смешком, - Окажете ли вы мне честь украсить мой сегодняшний завтрак?
  - В качестве первого или второго? - уточнила я деловито. Тассера, застывшая рядом, подозрительно покосилась на меня. Да, когда я его вижу, меня клинит! Что тут поделаешь?
   Бровь эльфа взлетела вверх явно отрепетированным движением:
  - Я ожидал, что ты поиграешь в служанку хотя бы на начале разговора. Ну, если так... Не обижайся, малышка, но ты у меня на второе! - и оскалился. Вот...
  - Тогда я ем только первое, - спокойно заметила подруга, - Хоть это и не радует - я уже дико проголодалась!
  "Тасс, спасибо!"
  "Да не за что. У тебя такое лицо было, будто ты ему сейчас врежешь!"
  - Ох, миледи, простите. Присаживайтесь! Приятного аппетита. Я пока воздержусь - подожду одного гостя. Он должен явиться с минуты на минуту...
   Вот тут-то до меня дошло, что за ощущение меня настораживает. Я буквально онемела и застыла, в бешенстве глядя на него. Глава Клана, конечно же, поймал мой взгляд и шаловливо улыбнулся:
  - Тан, что же вы не едите?
  - Ну ты и сволочь! - выдохнула я.
  - И ты мне нравишься, малышка! - рассмеялся он, блеснув равнодушными звериными глазами, - Но я ещё даже не принялся за первое. Не так приятно, как ты, но, увы, необходимо...
   У Тассеры округлились глаза: "Тан, что стряслось?".
  Я только вздохнула и подумала: "Тасс, у нас сейчас будут гости. Ты, главное, будь очень спокойна..."
  "Издеваешься?!?"
   Глава, насмешливо наблюдавший за нами, отвлёкся и приветливо улыбнулся кому-то за нашими спинами. Моё чутьё составило окончательную картину происходящего.
  "Тан, обернись, только медленно" - посоветовала я и сделала то же самое. В комнату как раз входил высокий красивый парень, зеленоглазый и темноволосый, с циничной усмешкой на губах...
   И с аурой Высшего некроманта...
   Я услышала, как герцогиня рядом со мной судорожно вздохнула. Меня захлестнула бешеная волна её эмоций: страх, страсть, злость, радость... и он ощущал то же самое. Несмотря на это, глянуть на неё он позволил себе только мельком, после чего перенёс внимание на Главу Клана, откровенно наслаждающегося ситуацией.
  - Лорд Ласт, вы оказали мне честь. Я давно хотел увидеться с вами, но вы не желали мне предоставлять такой возможности... Повезло, что ваша невеста куда как дружелюбней относится к эльфам! - последняя фраза в устах Эррара прозвучала на редкость двусмысленно.
   "Тан, я тебя понимаю, - подумала Тассера отстранённо, - Эту тварь хочется просто прибить - чтоб не мучился..."
  - Лорд Эррар, я рад, что вы оказали мне и моей невесте достойный приём. Со своей стороны, рад видеть вас. Раньше ваши решения я мог знать только от любезных представителей рода Варр. Должно быть, у вас по-настоящему доверительный отношения...
   Теперь я чуть не зааплодировала жениху Тассеры. Однако! Эльфа он смог-таки задеть: прищур глаз Эррара стал чуть хищней. Чувствую, это будет весело...
  
  Глава 9
   Бибилия учит любить ближнего своего,
   а Камасутра объясняет, как именно...
   Не дожидаясь приглашения, Ласт спокойно прошёл в комнату и устроился в пустующем кресле. Я прищурилась, разглядывая его, но так и не смогла понять, что в его ауре меня так настораживает. Тем временем мальчики покончили со взаимными разглядываниями и приступили, собственно, к разговору.
  - Итак, я думаю, что в связи с такой встречей нам есть, что обсудить, - заметил Эррар, - Насчёт упомянутого вами дома Варр - думаю, вы не можете не знать о заговоре против правящего рода, который, к счастью, был раскрыт. Однако мне доподлинно известно, что некроманты были союзниками мятежников; знаю я и то, что именно вы были против подобного союза. Именно потому я не послушал советников и не вывесил голову вашей невесты на шпиле наказаний.
   Мы с Тассерой потрясенно переглянулись, а Ласт холодно заметил:
  - Это очень мило с вашей стороны. И разумно, как ни крути - отрезанный орган быстро протухнет...
  "Убью сволочь!!!" - рыкнула Тассера мысленно. Каково же было моё удивление, когда в наших головах всплыла ответная дума некроманта: "Сама виновата!". Глаза Тасс непроизвольно округлились. Однако, силён...
  - Лорд Эррар, при всём моём почтении, я предлагаю перейти к конкретике, - спокойно продолжил тем временем Ласт, - Тут нет никого, перед кем можно б было ломать комедию. Я прекрасно понимаю, что просто так мою невесту ты не отпустишь, потому: говори, что тебе нужно.
  Эррар фыркнул:
  - Во-первых, мне нужен торговый договор с некромантами и дружеское соглашение. Во-вторых, мне нужны Актарр и Аранарр иш Варр, что вполне предсказуемо.
   Брови Ласта взлетели вверх:
  - Они смогли удрать? - косой удивлённо-разочарованный взгляд на Эррара, - Шустрые ребята.
   Глаза Главы потемнели, а ухмылка стала откровенно опасной:
  - Да, но проблемы это твои, а не мои: я упустил заговорщиков, а ты - любимую. Уж поверь, второе для правителя куда опасней, чем первое! Так что теперь братики Варр - твоя забота: пока они не будут у меня - и пока не будет договора! - тебе придётся покантоваться без невесты. Увы, как говорили древние, за любовь всегда приходится платить!
   Ласт прищурился.
  - И ты так уверен, что я соглашусь на такое? Невест в мире ой как много...
   Глава снисходительно улыбнулся:
  - Ты пришёл в одиночестве в гости к Главе вражеского Клана, торгуешься с ним на откровенно невыгодных для тебя условиях - и это после того, как она от тебя сбежала, выставила идиотом и сама угодила ко мне в лапы. Насколько я тебя знаю, любую другую ты б на сегменты поделил и за малую толику этого. И потом...
   Я даже не успела заметить, когда Глава выплел это заклятье - но секунду спустя сгусток чистой боли летел к Тассере. Ласт метнулся наперерез...
  - Вот тебе и ответ, - заметил Глава печально, наблюдая, как некромант пытается вдохнуть воздух после нескольких судорог, изогнувших тело, - Потому ты сделаешь, как я сказал.
   Я мёртвой хваткой вцепилась в Тасс, которая порывалась то ли кинуться к Ласту, то ли выцарапать глаза Эррару. И то, и другое, по моему мнению, было не слишком разумно. Глава насмешливо прищурился, наблюдая за мной.
  - Что ж, ко второму мы перейдём позднее. Я вас сейчас оставлю - думаю, вам есть, о чем поболтать.
  - Урод, - прошипела Тасс. Эльф только хмыкнул и вышел, осторожно прикрыв за собой дверь.
   Я облегчённо вздохнула и разжала руки, в который раз мысленно поблагодарив одну свою родственницу за изматывающие тренировки: удержать герцогиню на месте было ой как непросто. Тасс сразу же метнулась к Ласту. Некромант выглядел неважно: дыхание тяжёлое, голова безвольно опущена, неподвижно лежащее тело...
  - Тан, что ты стоишь! Помоги ему!!
   Я метнулась было вперёд, но прислушалась к чутью и осталась на месте. Тем временем подруга продолжала тормошить жениха:
  - Ласт, очнись!
   Ноль реакции. Тассера затряслась, как в лихорадке, по щекам покатились слёзы:
  - Тан, что с ним? - плачущим голосом спрашивала она, - Тан?? Он умирает?!?
   Я покосилась на некроманта - того начало слегка потряхивать. Тассера наклонилась ещё ниже...
   Ласт, воспользовавшись этим, ловко извернулся и сцапал герцогиню в объятия, хохоча уже в голос. Тассера возмущенно заверещала что-то матерно-прочувственное, но парень поступил умно: банально закрыл ей рот поцелуем. Вырываться Тасс сразу перестала, и парочка, кажется, слегка увлеклась. Я закатила глаза и бочком стала пробираться к выходу, старательно делая вид, что меня здесь нет. Когда я уже протягивала руку, чтоб открыть дверь, Ласт с явным сожалением прервал очередной поцелуй и мягко заметил:
  - Милая, верю, что тебе не терпится, но нам нужно кое-что обсудить...
   Тассера натурально зарычала, я покосилась на некромантика с явным уважением: начинаю понимать, за что все эльфы так не любят его Клан. Если они там все такие...
  - Может, мне выйти? - всё же уточнила для проформы.
   Ласт тихо хмыкнул:
  - Нет уж, милочка. В конечном итоге, это ваши общие художества, девочки.
  Я вздохнула и с откровенным сожалением отошла от двери.
   Ласт легко поднялся с пола, подхватив Тасс на руки, и устроился в кресле, притянув невесту ближе. Кажется, Тассера начала возмущаться, но парень запихнул ей в рот маленькое пирожное, к которым у подруги была непреодолимая слабость. Жевать и ругаться одновременно - это, конечно, можно, но уже куда как проблематичней.
  - Итак, девочки, а теперь поговорим серьёзно, - сказал он неожиданно резким, властным голосом, - Как я понимаю, обращаются с вами нормально?
  - Да, - отозвалась Тасс, - Никаких проблем с тех пор, как мы гостим у Главы. Он, конечно, сволочь...
  - Эррар? По сравнению с папочкой он просто душка. А до того, как вы очутились тут, проблемы были?..
   Вопрос был задан спокойно, но я ощутила страх парня. Да уж, почти завидую Тасс. Если б я до того, как помогла ей сбежать, хоть раз увидела их вместе - сама б её к нему в спальню затолкала!!
   - Нет, у чокнутых братиков в гостях мы пробыли совсем недолго, - быстро ответила я, - Правда, я так и не поняла, как вас угораздило с ними связаться?
  Облегчение некромантика накрыло меня с головой. Вот интересно, почему я так явно ощущаю его эмоции?
  Пока я предалась философским размышлениям, герцогиня с усилием всё же проглотила очередную пироженку и выдала:
  - Ласт, слушай, ты не мог бы всю эту историю пересказать, а то мы с Тан чувствуем себя немного идиотками, потому что нам, сам понимаешь, никто ничего не объясняет.
   Парень невесело усмехнулся:
  - Ну, насколько я знаю, началось всё довольно давно. У моего отца с папашей Эррара отношения были довольно сложные. Говоря откровенно, предыдущий Глава ночных был существом экстремальным, да и папа мой - не бог справедливости и моральности... В общем, ещё лет двадцать назад мой отец подписал договор с домом Варр о поддержке восстания против Главы Клана Ночи. Пять лет назад Глава сменился, но договор-то остался! И месяц назад братцы Варр в ультимативной форме потребовали выполнения его условий. Отец не противился - только попросил поменять пару пунктов в договоре. Не знаю, чем бы это кончилось, если б две взбалмошных девчонок не сунулись именно в тот портал, которым должна была пройти тайная делегация...
   Говорил Ласт спокойно, но выражение его глаз заставило меня немедленно сделать лицо тумбочкой и притвориться мебелью. Тассера подавилась шестым пирожным и невинно захлопала глазками. Некромант хмыкнул:
  - На меня это не действует, не старайтесь. Выдерну вас из его лап - огребёте обе!
   Я поморщилась - Ласта явно нужно было отвлекать от темы:
  - Лян, я думаю, остальное ты уже лично Тасс расскажешь, а я пойду, прогуляюсь...
  "Тасс, я отвлеку главу Клана где-то на часик. Вы тут пока общайтесь..."
   Подруга вытаращилась на меня, некромант тоже. Ну, как он вообще слышит наши мысленные разговоры?! Впрочем, какая разница...
   Я пакостно усмехнулась. "Челюсти с пола подберите! Комната закрывается, время у вас есть, элемент опасности опять таки... А я пойду разбираться, кто кого съест на второе..."
   Минута молчания.
  - И это чудовище мне в детстве ставили в пример!!! - наконец возопила герцогиня. Я усмехнулась и выскочила за дверь, повернув ключ в замке и быстро спрятав его в карман. Дверь зачарована, ни заклятьем, ни плечом ни вышибешь, а ключик Главе я верну, только если он очень попросит...
  
   Эррар предсказуемо ждал в соседней комнатке, попивая на пару с Тэрром вино. Увидев меня, он изумлённо вздёрнул бровь.
  - Они поболтают наедине, - мило улыбнувшись, пояснила я. Глава повернулся к Тэрру и драматично спросил:
  - Видишь, до чего я дожился? Мой замок медленно, но верно превращается в бордель...
   Желтоглазый философски кивнул:
  - За это и выпьем!
  - Нет, давай-ка помешаем нашим голубкам, а то поиски братцев могут затянуться, а мне тут младенцы не нужны, - промурлыкал Эррар, ехидно поглядывая на меня. Я только пожала плечами:
  - Может, хватит выделываться, а? Ты ведь для того и оставил их вместе?
   Глава Клана мягко улыбнулся, машинально поглаживая край бокала:
  - Какая умненькая служаночка... Конечно, насколько я успел узнать эту милашку-герцогиню, она напомнит женишку, ради чего он старается - а мне это только на руку, верно?
   Я понимающе улыбнулась, холодно разглядывая эту тварь. Он ответил мне равнодушно-оценивающим взглядом.
   Да, этот эльф на меня ОЧЕНЬ плохо влияет! Мне неожиданно - и не в тему - вспомнился тётушкин любимый анекдот про курицу, на которую наступил верховой ящер. Бойкая птичка вскочила, встряхнулась и сказала: "Ха, в нашем курятнике и не такие зажимали!" ...
   Я ласково улыбнулась Главе, танцующим шагом подошла к столу и устроилась на его краешке, повернувшись корпусом к Тэрру.
  - Он меня обижает, - пожаловалась я желтоглазому, напрочь игнорируя Эррара, - Я напьюсь. Поделишься с девушкой вином? Ну позязя...
   Я наивно похлопала глазками и ещё больше наклонилась к прибалдевшему эльфу. Тот затравленно покосился куда-то поверх моего плеча и попытался осторожно отстраниться. Я только улыбнулась и потянулась рукой к нему... в последний момент резко цапнув со стола оставленный им бокал с вином.
  - Вкусно, - доверительно сообщила я Тэрру, залпом выпив до дна благородный напиток, - Я тут подумала, на столе сидеть неприлично...
  - Здравая мысль! - прошипел сзади Глава. Ему-то открывается самый интересный вид - чего он жалуется?..
  - Вот, - продолжила я, - А я - девушка приличная, - и одним движением перебралась к Тэрру на колени, открыв таким образом себе обзор на Эррара. О, заявляю авторитетно: там было на что посмотреть!
   На лице Главы Клана, обычно спокойно-равнодушном, сейчас отражалось самое настоящее бешенство! Его глаза слегка светились, зрачки сузились, черты лица заострились и приобрели хищность... Красавчик, однако! Понятно, почему Тэрр так нервно на него косится!
   Всё с этим фруктом ясно - привык, что все замечают только его и падают только к его ногам. Ещё бы, Глава Клана! Что ж, мальчик, теперь ясно, где твоё больное место...
  - Я, пожалуй, пойду, - промямлил Тэрр тем временем, осторожно ссадил меня в кресло и чуть ли не бегом рванул из комнаты. Да уж, не замечала за ним раньше такой пугливости!
   Следуя избранной роли, я разом поскучнела и принялась лениво разглядывать гобелены.
  - А этот Тэрр женат? - уточнила я как бы между прочим.
  - Кончай ломать комедию! - рявкнул Эррар в ответ, - А то будешь сидеть в темнице, пока не станешь повежливей!
   Я наивно захлопала глазами:
  - Что вы, я же просто спросила...
   Кажется, палку я всё же слегка перегнула - не успела я моргнуть, как кресло, где восседал до того эльф, опустело. Мгновение спустя мне на плечи легли чьи-то руки, и мягкий бархатистый голос негромко произнёс:
  - Ты б не играла со мной, малышка. Если не доходит, напомню - ты в полной моей власти. Думаешь, я не понимаю, куда ты ведёшь? Хочешь манипулировать мной? Наивная... ты мне на один укус!
   Я выгнулась и подняла голову. Наши губы были рядом, мы смотрели друг другу в глаза...
  - Вот-вот. Ты такой сильный, тобою манипулировать невозможно... - шептала я, приближая свои губы к его...
  - И зачем мне такой нужен?! - закончила я мысль и ловко вывернулась из его рук.
  Взгляд Эррара стал откровенно нехорошим. Я буквально почуяла его бешенство - как вкусно... и какая у него гибкая, красивая фигура...
   Честно, не знаю, чем бы этот маразм мог кончиться, если б в этот момент в комнату не вплыл Ласт.
  - Простите, я не помешал? - пропел некромант насмешливо, - Лорд Эррар, я б хотел перекинуться с вами парой слов. Наедине.
   Воспользовавшись замешательством Главы, я благодарно улыбнулась Ласту и рыбкой выскользнула из комнаты. "Сочтёмся, сестрёнка", - долетела до меня его прощальная мысль. Я только фыркнула - что мне, всех любовников Тасс в братцы записывать? Нашёлся родственник...
  
   Тассеру я обнаружила в нашей комнате: герцогиня задумчиво общипывала ни в чём не повинную розочку. Чёрную. Красиво, однако...
  - И как прошло? - уточнила подруга, - Завидую твоей стойкости: я б скорее под верхового ящера легла, чем под эту тварь остроухую.
   Я удивлённо глянула на Тасс - в её глазах пылал огонь праведной мести. Н-да...
  - Я тоже, - сообщила я ей по большому секрету, - Так что будешь беречь мою девичью честь!
  - Как? Телом закрывать тебя от Главы Клана? Или, может, прятать под кровать, чтоб он не нашёл?
   Я ехидно ухмыльнулась:
  - Ну, первый вариант предпочтительней... А, если серьёзно, мы в ближайшее время будем притворяться сиамскими близнецами - куда ты, туда и я. Надеюсь, при тебе он будет вести себя относительно прилично.
  - Угу, относительно маньяков в подворотне, - пробурчала подруга и обиженно посмотрела на меня. Да что с ней такое?
  - Тасс, тебя какой бешеный вампир покусал? Я ради тебя, между прочим, трачу время, либидо и нервные клетки! Что уже стряслось?
   Некоторое время герцогиня отмалчивалась и дулась, но я упорно маячила у неё над душой. В конечном итоге Тасс выдала вопрос, да такой, что я чуть не села мимо стула:
  - Тан, только честно: что у тебя было с Ластом?!
   Некоторое время я таращилась на подругу, не в силах выговорить ни слова, а потом начала истерически хохотать. Когда приступ прошёл, я покрутила пальцем у виска Тасс - для наглядности.
  - Ты спятила?! Да я его сегодня впервые увидела!
  Тасс прищурилась:
  - У вас налажена ментальная связь, он пару раз косился на тебя, пока ты не видела, и очень за тебя переживает. Хочешь сказать, только потому, что ты - моя подруга?
  Я удивлённо приподняла брови. Да уж...
   - Тасс, я не знаю, но клянусь моей Кровью, моей Силой и моей Прародительницей - я никогда не была его любовницей и не буду ею, и раньше мы никогда не пересекались, - бросила я холодно. В комнату ворвался порыв ветра, и ласковая тьма спиралями обвила моё тело. Если б произнесённое было неправдой, она убила б меня на месте...
   Волна сумрака схлынула, и я смогла разглядеть бледную Тассеру, прижавшую дрожащие пальцы ко рту.
  - Вопрос исчерпан? - уточнила я равнодушно. Герцогиня прикрыла глаза, её колотило.
  - Дура, - выдохнула она, - Ты понимаешь, что будет, если ты нарушишь эту клятву?! Ты понимаешь, чем поклялась?! С кем связалась?!
   Я резко шагнула вперед, и наши глаза оказались на одном уровне:
  - Если я переступлю через такое - значит, туда мне и дорога. Но никому, даже тебе, я не позволю разговаривать со мной таким тоном, подруга.
   Я крутнулась на мете и вышла из комнаты.
  
  
  Глава 10
   То ли жизнь прекрасна, то ли я мазохист...
   Я неслась, не разбирая дороги; хотелось одного - напиться.
   Казалось бы, ничего особого мне Тасс не сказала, только... Я с болью вспомнила презрение и ненависть в её глазах. С тех пор, как умерла мать, юная герцогиня заменила мне всех: родителей, сестру, семью... Тётушка нашла меня только три года назад, мне было уже 15, но росла я с Тассерой. И наивно считала, что сестрёнка мне верит так же, как и я ей...
   Зло тряхнула головой - нет уж, хватит, Тан! Сколько раз ты убеждалась в том, что любое чувство - вещь относительная? Вот, налицо лишнее подтверждение! И гори оно всё пламенем бездны - буду тем, кем меня считают!
   Я прикрыла глаза, разыскивая в переплетении аур одну-единственную. Ах, вот ты где, голубчик! Что ж тебя туда тянет-то постоянно?!
   Я зло улыбнулась, проходя мимо двух каменных девчонок, и ускорила шаг. Вскоре впереди замаячил знакомый балкончик и Глава, задумчиво рассматривающий город с высоты. Услышав мои шаги, он удивлённо обернулся.
  - Тан?..
  - А кто же ещё? Тебя, похоже, так сюда и тянет. Это мазохизм?
  - Если так, то мы оба этим страдаем, - фыркнул Эррар, пристально глянул на меня и вдруг спокойно уточнил: - Что стряслось? Нужна помощь?
   Я фыркнула:
  - Нужно напиться до разноцветных белочек. Составишь компанию?
   Эльф хмыкнул:
  - Не боишься?
   Я равнодушно заметила:
  - Сегодня - нет.
   Глава спокойно протянул мне руку, и я вложила свою ладонь в его, ни секунды не сомневаясь.
   Нас закружило в разноцветном вихре телепорта, и мне в нос ударил запах выпивки, курева и духов среднего качества. Мгновение спустя я услышала ритмичную музыку, и туман перед глазами развеялся. Мы стояли посреди зала таверны среднего качества, в которой явно собрался "цвет рас" - орки, парочка гномов, небольшая компания молодых некромантов, люди, эльфы Клана Смерти, блистающие своими легендарными снежно-белыми волосами и нереальной красотой, полуголые танцовщицы, большей частью полукровки...
  - Идеальное место для отдыха Главы Клана, - заметила я. Глаза Эррара хищно блеснули:
  - О, да! Хочешь сказать, ты меня не понимаешь?
   Я только хмыкнула и целенаправленно двинулась по направлению к стойке.
  - Бутылку оркского тас-та, пожалуйста. Для начала... Платит мой спутник.
  - Не возражаю, - промурлыкал Эррар у меня за спиной, - Мы не закусываем?
   Я отрицательно мотнула головой.
   - Я не голодна.
  
  Мы с Главой уже заказывали вторую бутылку - что у меня, что у него сопротивляемость к алкоголю куда выше, чем у обычных людей. Разговор не клеился, и мы, как профессиональные алкоголики, пили молча. Впрочем, чтоб расслабиться, выпивки мало...
  - Давай потанцуем! - предложила я. Эльф гибким движением поднялся и потянул меня за собой. Хорошо, что от выпитого меня ещё не шатает!
   Да, кто б ни учил Главу, это был явно не почитатель традиций - иначе эльф не умел бы так отплясывать ррат, традиционный танец демонов, считающийся в приличном обществе запрещённым из-за довольно откровенных движений. Но для такой забегаловки - это самое оно...
   Я прогнулась назад, подчиняясь первым аккордам музыки, и сделала вперёд волну, коснувшись тела эльфа поочерёдно грудью, животом и бёдрами. Он крутанул меня в резком пируэте, я извернулась, оказалась спиной к нему и махнула ножкой назад, аккурат между его ног и в каком-то сантиметре от причинного места. Эррар бросил меня на пол, удерживая только за руку, я присела в полушпагате, но он уже с силой рванул меня вверх и сжал в объятьях...
   Мы плясали, потеряв счёт времени, и вся моя боль растворялась в бешеном танце. Всё же, демоны знают в этом толк! Пусть дети света поют, рисуют, слагают поэмы, но танец - это для тех, чья мать - Тьма. Только они могут танцевать по-настоящему - на краю...
   Дрогнул в воздухе финальный аккорд музыки. Эррар подхватил меня на руки, я прогнулась назад... как хорошо...
   Но всё хорошее когда-то кончается. Раздавшиеся в странной тишине восхищенно-одобрительные возгласы живо вернули нас с небес на землю. Как оказалось, мы стали объектом пристального внимания всех посетителей таверны, а музыканты, демоны-полукровки, вообще начали нам аплодировать.
   - Сплетники Клана будут в восторге, - весело сообщила я Главе. Он улыбнулся, и нас окутал телепорт. Вот и финал вечера... что ж, сама напросилась...
   Я открыла глаза, приготовившись лицезреть спальню эльфа, и вытаращила глаза, увидев дверь собственной комнаты.
  - Тебе нужно поспать, малышка, - заметил он, - И не делать из слепня ящера.
   Я потрясённо смотрела на него. Эррар только ухмыльнулся, провёл рукой по моей щеке и исчез в телепорте.
   Я стояла, потрясённо глядя в стену. Всё же, этот парень читает чужие души, как книги... Он опять сумел меня поразить...
  
   Тихо, чтоб не разбудить Тасс, я приоткрыла дверь... и наткнулась на герцогиню, сидящую на полу и давящуюся одновременно слезами и пирожными. Страх мгновенно выгнал из моей головы и злость, и опьянение:
  - Тасс! - я кинулась к ней, - Сестричка, что стряслось? Пирожные были просроченные? - уточнила я, надеясь, что это её рассмешит, но герцогиня только заревела ещё надрывней. Я перепугалась не на шутку:
  - Тасс... - и тут эта сумасшедшая с верещанием, которое б сделало честь любому виду нечисти, кинулась мне на шею.
  - Тан!!! Прости меня, я не хотела! Это я во всём виновата, понимаешь?! Это у меня крышу рвёт, - всхлип, - Я просто подумала... Вы с Ластом так похожи... я не знаю, что на меня нашло! Прости, прости, и просто пообещай, что больше никогда, никогда ты из-за меня не будешь клясться Госпожой!
   Я фыркнула:
  - Сестричка, я никогда не даю близким обещаний, которых не смогу выполнить. Давай замнём тему.
   Тасс неодобрительно на меня посмотрела, но любопытство победило обиду, и она жадно спросила:
  - И как тебе Глава?
   Я хмыкнула:
  - Потрясно танцует!
   Герцогиня приподняла бровь, явно ожидая продолжения. Я пожала плечами:
  - Не знаю.
  - Решила пока его подинамить?
  - Теперь, кажется, он меня...
   Глаза Тасс округлились:
  - Вот сволочь! Но уважаю...
  Я согласно кивнула и собралась уже начать пересказ своего насыщенного вечера, когда произошло очень странное событие: наша дверь буквально взлетела в воздух и красиво приземлилась в шаге от нас, выбитая мощным ударом. Не успела я и рта раскрыть, как в комнату влетела смазанная тень...
   Спасли нас, как ни странно, боевые рефлексы, вдолбленные в Тасс ещё моей мамочкой. Когда нечто на запредельной скорости рвануло в мою сторону, герцогиня умудрилась одновременно оттолкнуть меня плечом и запустить в нежданного гостя несформированной волной силы. Это простое, но действенное средство отшвырнуло вновь прибывшего на стенку, оставив в ней красивую вмятину.
   Я ошарашено уставилась на бледного, как мел, незнакомого мне эльфа, который мог похвастаться полным отсутствием зрачка и радужки: сплошная белая пелена вместо глаз. Тассера охнула и снова направила в его сторону силу, но это существо увернулось...
   И на полной скорости, как тараном, было снесено чистым потоком силы. Я стремительно обернулась - в дверном проёме застыли Эррар, Тэрр и ещё несколько эльфов. Глава мельком глянул на нас и рявкнул:
  - Тэрр, уведи их отсюда, - и метнулся к существу, которое уже оправилось после падения. Страх накрыл меня с головой, я попыталась было вмешаться...
   Но меня бесцеремонно обхватили поперёк туловища, сбивая концентрацию, и швырнули в телепорт.
  
  Минуты ожидания тянулись особенно долго. Нам, конечно, дали успокаивающий чай, заверили, что всё позади, но тревога не отступала. Тасс уже заснула, а я сидела в кресле и смотрела на дверь...
   Он пришёл поздно, измотанный, но живой и здоровый, и уставился на меня злым взглядом:
  - Скажи-ка, скромная служаночка, что ты не поделила с Кланом Жрецов?
  Опа... Тоните, пассажиры, мы приплыли...
  - Этот Клан давно мёртв, - напомнила я Эррару осторожно. Эльф хмыкнул:
  - Не строй из себя идиотку - тебе не идёт! Я спрашиваю, пока по хорошему: что ты сделала Проклятым, что они хотят тебя убить?
   Ой, какая прелесть! Только этого мне не хватало, чтоб почувствовать, что жизнь полна яркости и красок!
  - Ты уверен?
  - Тан, над ним поработали не некромантией, если ты на это намекаешь, а магией Проклятых богов. И этот милый мальчик, который уже успел сгнить до костей, вежливо сообщил нам, что целью была ты, а не её светлость. Потому, малышка, я жду объяснений!
   И что, интересно, я ему должна сказать, чтоб он поверил? Ладно, косим под дурочку - обычно помогает...
  - Я не знаю, - сказала я тихо, - Эр, ты уверен, что это именно Жрецы? Их уничтожили, так ведь? Да я и не знаю, чем могла их заинтересовать...
   Он прищурился, и в комнате повисла нехорошая тишина. Он разглядывал меня, как учёный редкое животное, я же сидела и изо всех сил пыталась удержать на лице невинное выражение. Следующего вопроса эльфа я почти ожидала:
  - Кто ты?
   Начинается...
  - Я - великая и несравненная волшебница древности, которую заточили в смертном теле, а представители Жрецов узнали об этом и пришли по мою душу! Правдоподобно?
   - Не слишком...
  - Я могу соврать правдоподобней - это я умею. Может, ты мне даже поверишь - но оно тебе надо? Я не могу рассказать тебе того, чего не знаю сама... Я - маленькая служанка, у которой нет никого, кроме тётки, обычной деревенской знахарки, которая понятия не имеет, кто мой отец, а моя мама - уж точно обычная смертная... Но она умерла, когда мне было десять, и я уже никогда не спрошу у неё...
   Мой голос сорвался, и меня накрыло вольной сочувствия, исходящей от Эррара. Отлично! То, что нужно...
  - Значит, так. Я хочу потолковать с твоей тёткой. Где её можно найти?
   Вот счастье привалило! Я скромно потупилась:
  - Вообще она живёт в Реане, это на землях Рантон...
   Тётя, надеюсь, у столичного любовника ты задержишься...
   - Знаю. Она знахарка?
  - Да...
  - Отлично. Что-то же о любовниках твоей матери она должна знать?
   Я философски пожала плечами. Говоря откровенно, пожалуй, тетка б замучилась разгребаться в этих вопросах - мама отлично умела пускать пыль в глаза.
  - Я спрашивала у тётушки, но мама в разговорах называла моего отца "любимым" - и всё. Ни имён, ни намёков. А почему ты думаешь, что это имеет отношение к моей родословной?
  - На тебя не действуют проклятия, а это большая редкость...
  - Тоже мне, аргумент! - воскликнул кто-то. Мы с Главой, увлекшись друг другом, пропустили момент, когда герцогиня появилась в комнате. Допились, называется... - Редкость - и что? Между прочим, я знаю Тан уже давно - и авторитетно заявляю: вы не там копаете! Должно быть, кто-то просто хотел напакостить мне... или вам, милорд. Подумайте об этом. Говорили на Ласта, а сами вон как сразу в драку сунулись... - Тасс многозначительно улыбнулась и поманила меня за собой, оставив Главу сидеть в кресле с отвисшей челюстью. Я скромненько юркнула за подругой в спальню, плотно прикрыв за собой дверь. Пару секунд мы с герцогиней таращились друг на друга, после чего начали беззвучно хохотать...
  
   Мне не спалось, и я восседала на подоконнике, обдумывая ту потрясающую ситуацию, в которую угодила. Тут нужно, пожалуй, провести небольшой краткий экскурс в историю...
  Сейчас все земли людей объединены в единую и великую Империю Лессан; то же название носил и единственный человеческий Клан - императорский. Но раньше, ещё лет триста назад, всё было иначе - более несправедливо, более жестоко. В те времена люди, как и остальные расы, делились на Кланы. Но, как говорил мой знакомый орк: "Ваша раса даже зубы через зад удаляет - чтоб интересней было!" - и история это подтверждает. Только мы додумались до того, чтоб создать Клан Низших - тех, кто будет слугами для Правящих, подопытными зверьками для Познающих, резервуаром сил для Чарующих, слепыми игрушками для Жрецов... Стоит ли говорить, что Низших было больше всего?
   Это продолжалось веками, пока у одного мага клана Чарующих не родился сын Лессан. Он отрицал древних, диких, как стихия, богов, он презирал их законы, поделившие людей на Кланы...
   Лессан первый поднял восстание среди Низших, и родственники-маги поддержали его. Слуги восстали против господ, и Главы человеческих Кланов были убиты. Сто долгих лет обычные люди и маги Чарующих боролись за свою свободу, уничтожая своих гнобителей, и им это удалось. Лессан объявил о том, что теперь власть будет только в руках его наследников по мужской линии, и справедливость наконец восторжествовала...
  И теперь вопрос: что могло понадобиться Жрецам от меня? Могучий древний Клан, ныне мёртвый, дети Проклятых богов, которым теперь молятся только в глубинке - теперь у власти бог-солнце, символ Императора, и бог-земля, покровитель свободы. Жрецы же обращались к совершенно другим божествам, тёмным и жестоким... Чем и куда я успела им нагадить?..
   Думаю, об этом стоит спросить у высшего разума, до которого мне далеко! Всё равно её предупредить нужно...
  
  - Тётя...
  - Опять ты? Тан, хватит тратить на меня ночи - найди лучшего кандидата! - страдальчески простонал в сумраке сновидения знакомый голос, и я очутилась в уютной комнатке с маленьким, но очень скромным золотым фонтанчиком, изображающим целующуюся парочку в полный рост. Тётка в полупрозрачном халатике, который не скрывал вообще ничего, вольготно развалилась на вышитых подушечках, позвякивая внушительным количеством золотых украшений.
  - Ого! Да на тебе больше металла, чем материи! - заметила я, но смутить мою родственницу - задача невыполнимая.
  - Да, так и должна быть одета настоящая леди! В идеале на ней должны быть только украшения! - наставительно изрекла тётушка, - И вообще, все эти побрякушки я заслужила честным, непосильным трудом!
   Я понимающе покивала:
  - Угу, ты ещё пожалуйся на производственные травмы!
   - А что? Может, мне нужна компенсация! За моральный ущерб! И вообще, может, я устала уже языком чесать...
  - Что-что ты там устала языком?
  - И это тоже! - согласилась тётка, как ни в чём не бывало, - Ты опять сказочку послушать хочешь?
  - Нет, рассказать. Сегодня меня пытались убить с помощью силы Дира. Тебе это ни о чём не говорит?
  Брови тётки поползли вверх:
  - Нет, я с ними не заедалась. Я вообще не знала, что из них кто-то выжил... И как ты выкрутилась? Свидетели были?
  - Не пришлось, мне помогли.
  - Дай угадаю! Эррар? Хороший мальчик...
  - О, очень! Но перед тем я ещё и свою сопротивляемость к проклятиям засветила, и в связи с этим "хороший мальчик" заинтересовался моей роднёй. Я дала твои координаты, так что погости пока у нового друга...
   Тётка расхохоталась. Я вздохнула и стала терпеливо ждать, когда же она соизволит заткнуться.
   Истерика у родственницы прекратилась так же резко, как и началась, и она абсолютно спокойно заметила:
  - Ну, ты и наворотила! Ты б ещё кому-то в полнолуние показалась - для комплекта, чтоб уж наверняка...
   Я сделала умное лицо:
  - До такого я б не додумалась!
  - Надеюсь! Так, сиди тише воды, ниже травы, ни во что не вмешивайся, скромно себя веди - а я займусь этим. И учти - теперь к Эррару в постель лучше не соваться. Ты сразу окажешься на виду, к тому же, он мальчик догадливый. А информации у него и так много...
   Я кивнула и сделала шаг назад, в сновидения. Тетя права. А жаль...
  
  Как только я вернулась в тело, сразу вырубилась - сказались бессонные ночи. Спустя некоторое время Тасс, кажется, пыталась меня разбудить, но я метко швырнула чем-то в источник звука. Не знаю, то ли я попала слишком точно, то ли к герцогине в кои-то веки заглянула в гости совесть, но она от меня отстала и даже укутала в ещё одно тёплое одеяло. Я благодарно мурлыкнула и снова провалилась в сон...
   Когда я снова проснулась, чувствовала себя отдохнувшей, выспавшейся и свеженькой. Любопытно, и сколько я продрыхла? Я мужественно собрала глазки в кучку и бросила взгляд на окно. Как выяснилось, кто-то очень добрый плотно прикрыл его тяжёлыми бархатистыми шторами, которые погрузили комнату в приятный полумрак. Тассеры в пределах видимости не наблюдалось, но чутье говорило, что с этим блондинистым кошмаром всё в порядке. Я по-кошачьи потянулась и принялась нежиться... хорошо...
   Дверь тихонько приоткрылась, и в комнату скромненько проскользнула Тасс с таким хитрющим выражением лица, что я заочно начала готовиться к трудностям. Предчувствие не подвело...
  - Он готов, - заговорщицким шепотом сообщила мне Тасс, устроившись рядом, - Ну, подруга, знала я, что тебе в ротик что-то вложить - себе дороже, но не думала, что до такой степени...
   Я похлопала глазами, но в полёт мыслей Тассеры вписаться это мне не помогло.
  - Тасс, ты это вообще о чём? Или о ком?
  Герцогиня улыбнулась:
  - Да ладно, а то ты не понимаешь!
   Я закатила глаза и сделала попытку снова отбыть в мир грёз, но тут герцогиня произнесла фразу, изрядно меня насторожившую:
  - Так что, ты правда спала?
  - Ты о чем?..
   - О, видишь ли, с утра пораньше к нам заявился Глава - ему очень срочно понадобилось о чем-то с тобой поговорить. Не знаю, что ты там магичила ночью, но разбудить тебя оказалось почти нереально - кончились мои попытки тем, что ты швырнула в меня подушкой и тихонько застонала. Мне жаль тебя стало - я-то знаю, как тебя после перерасхода сил плющит, а ты бледная такая, в комочек сбилась - но ничего не поделаешь, надо. Я уже сунулась, чтоб тебя добудить, но лорд Эррар меня остановил. Я на него оглянулась, а он на тебя так смотрит... Дальше вообще цирк пошел! Он к тебе подходит, в ещё одно одеяло закутал... Представь! У меня челюсть на пол шмякнулась! Тут ты устраиваешься уютней, выгибаешься так, что даже у меня пошлые мысли появились, тихонько, по-звериному мурлычешь и трёшься щекой о его руку! Кажется, я лишилась дара речи. Это ж до чего вчера надо было допиться, чтоб такое вытворять?! Мне и в голову не пришло, что ты это не специально... Так эффектно смотрелось...
   На этой фразе герцогиня соизволила, наконец, обратить внимание на моё перекошенное лицо. От хохота подруга даже на бок завалилась:
  - Ох, ты б себя видела...
  - По-твоему, это смешно?!
  - Да ладно тебе, в этом облике он тебя ещё не видел. Знаешь, беззащитная такая... Смотрю - проняло! Ну, лепи глину, пока мягкая, начала я ему вычитывать.
   Мне резко поплохело:
  - Что ты ему наболтала?
  - Что от всех этих стрессов у тебя пошатнулось здоровье, что ты очень устала. Ну, потом я вошла во вкус, рассказала о твоём несчастном детстве, о том, какая ты из себя глубокая и одинокая...
  - Прибью!!!
  - Тихо, я не закончила... В общем, потом я намекнула, что, мало того, что над нами братцы издевались, так ещё и тут мы живём на птичьих правах, у нас, мол, даже самого необходимого нет... Пляши, подруга, нам обеспечили турне по лучшим магазинам Лассата!
   - УБЬЮ! - рявкнула я. Тасс сообразила, что "потрясающая" перспектива меня не слишком порадовала, начала шустренько пятиться по направлению к двери:
   - Подруга, не переживай, всё очень хорошо, нам столько золота отвалили - зашибись, и ничего уж очень личного я ему не рассказывала - только общие факты...
   Я изловчилась и швырнула в эту идиотку вазой, но Тассера успела выскочить за дверь. Некоторое время я просто таращилась на осколки, в которые превратилось произведение искусства времён человеческих Кланов, а потом встала и принялась собираться. В принципе, ничего непоправимого не произошло - но, если тётка обо всём этом узнает, воплей будет...
   Я вздохнула, тряхнула волосами и пошла искать Тассеру. Может, она права и мне стоит развеяться?..
  
  
  Глава 11
   Если гора не идёт к Магомету...
   Значит, травка была не очень!
  - Всё-таки жизнь - потрясная штука, - сообщила мне Тасс доверительно, разглядывая центральную торговую улицу Лассата, всё пространство которой было занято разнообразными магазинами и магазинчиками. Светило солнышко, дул лёгкий ветерок, у нас было достаточно денег, чтоб купить небольшой домик комнат на десять - в общем, жизнь была прекрасна! Не портили её даже охранники, навязчивыми галлюцинациями маячившие у нас за спиной. Любопытно, кстати, зачем Эррар их к нам приставил: охранять нас от кого-то или приглядывать, чтоб мы не сбежали? Что ж, пожалуй, и то, и другой справедливо...
  - Ну, с чего начнём? - уточнила я у герцогини. Её светлость хищно сверкнула глазами:
  - С чего женщина должна начинать покупки, если деньги ей отвалил мужчина? С белья, конечно! Правда, мальчики?
  "Мальчики", грациозные эльфы с холодными внимательными глазами, насмешливо оскалились в ответ, и Тассера уверенно потащила нас по направлению к шикарному магазинчику...
   Встретила нас красивая эльфийка с удивительно умными глазами. Побродив немного по залу, мы с Тасс выбрали себе по покупке. Всё бы ничего, но герцогиня возжелала во что бы то ни стало его примерить. Я хотела было отказаться - и так видно, что подойдёт, но наткнулась на умоляющий взгляд Тасс и безропотно пошла за ней и эльфийкой в примерочную, морально настраиваясь на испытания. Один из охранничков сунулся за нами, но Тасс заметила:
  - Милорд, при всём моём уважении к вам - я вам не любовница, и на бесплатный стриптиз не нанималась. Сунетесь - пожалуюсь Главе, что вели себя некорректно. Вы меня поняли?
   Эльф шарахнулся от хищного оскала подруги, как монашка от демона, и послушно отступил. Мы вошли в уютную комнатку, предназначенную для примерки, и тут Тасс вытащила из кармана внушительную сумму золотом и протянула продавщице. Бровь эльфийки вопросительно взлетела вверх, и Тасс одними губами сказала:
  - Запасной выход.
   Я едва не схватилась за голову, эльфиечка же всё мгновенно просекла, и, не забывая увлечённо шебуршать нарядами, кивнула в сторону одного из громадных зеркал, висящих на стене. Тасс понимающе ухмыльнулась и бросила в стекло проявляющее заклятье.
   Вежливо кивнув улыбчивой эльфийке, подруга метнулась в образовавшийся проход, протащив за собой меня...
  Выбросило нас на заднем дворе магазина. Переглянувшись, мы рванули с места в карьер, петляя по разным улицам. Закончилась наша пробежка в небольшом уютном парке, где мы устроились, чтоб отдохнуть. Слегка отдышавшись, я очень ласково посмотрела на герцогиню. Та просекла, что её сейчас будут убивать, и быстро затараторила:
  - Тан, брось! Развеемся, отдохнём, а с этими гамадрилами какой отдых - знай за спину оглядывайся.
  - Эррар меня убьёт, - заметила я обречённо, - Надо возвращаться, пока не поздно!
  - Да, а дальше больше будет...
  - Ты о чём? - хитрый тон подруги меня насторожил.
  - Да всё о том же: ты с ним ещё даже не спала, а уже ведёшь себя, как правильная во всех отношениях жёнушка. Посмотри на себя: "А что он скажет...", "Он меня убьет...". Нет, если ты боишься...
   Я понимала, что это банальная манипуляция. Умом. Но злость уже подняла свою голову:
  - Идём, - бросила я, - Мы ещё даже бельё не прикупили! А до вечера они нас вполне могут подождать. Кстати, представь, что огребёт продавщица!
  - Угу, - согласилась Тассера, изогнув бровь, - И по заслугам: жадность - порок!
  Я расхохоталась, и мы с Тасс двинулись в сторону торговых рядов.
  
  - Я его хочу, - заметила я задумчиво. Гоблин-полукровка, на которого я пялилась в тот момент, шарахнулся от меня, как от заразной больной. Тассера фыркнула:
  - Не надейся, прикол природы! Это она о кинжале!
   Продавец оглянулся на игрушку, которую вертел в руках, так, словно напрочь успел о ней забыть. Но я смотрела только на поблескивающий тёмный металл...
  - Госпожа, это коллекционный вариант. Он из последнего храма Проклятой Лассиры, разрушенного два года назад. Стоит недёшево, а пользоваться игрушками жрецов я б вам не советовал...
   Я только мотнула головой, глядя на кинжал горящими глазами. На его рукояти был выгравирован необычный символ: бокал, внутри жидкость, в которой плавает луна, вокруг его ножки обернулся ночной цветок, из сердцевины которого выглядывал звериный глаз. Такая тонкая работа - и безумно красивая...
  Мне мгновенно вспомнилась красивая женщина с тёмно-рыжими волосами и тёмными глазами, полными странной печали: "Я расскажу тебе сказку, малышка, о том, что принесло твоему роду много бед. Слушай... На дне бокала было вино, и в нём отраженьем плыла луна. Она сидела за столом. Она была пьяна..."
   Я вздрогнула, выныривая из воспоминаний, и заметила:
  - Беру. Сколько б он не стоил.
   Тасс закатила глаза, но я уже протягивала полукровке деньги, даже не торгуясь. Кинжал, изящный и лёгкий, сразу отправился в специальный кармашек платья, для которого был предназначен, а мы с Тассерой двинулись дальше.
   - Тан, я решила: будем работать над тем, чтоб Глава, как только увидит тебя, забыл обо всех претензиях. Я вот думаю, с чего начать...
  - Так покупки не для тебя? - опешила я. Герцогиня закатила глаза:
  - При чём тут я вообще? Ласт далеко, а для души долго выбирать не будем - возьмём то, что подороже; а у тебя, подруга, разговор совсем другой! Такой накал: Глава Клана Ночных - и скромная служанка! Это будет нечто!
   Я только вздохнула:
  - Нет, не будет. Тасс, я и так наворотила глупостей...
  Герцогиня только хмыкнула.
  - Подруга, в твоей ситуации пытаться держать себя на привязи - всё равно, что тушить пожар спиртом! Ну, скажи, неужели ты не хочешь увидеть в его глазах себя такой, какой хочешь быть? Не хочешь видеть, как он не может отвести от тебя взгляда? Если нет - идем обратно во дворец.
   - Идём, - согласилась я безмятежно, повела Тасс в сторону дворца... и свернула в боковую улочку, - Начнём, пожалуй, с нарядов...
  
  - Ну, если он увидит тебя в этом, то вы даже до кровати не доберётесь! Ну, может, доберётесь, но после пары обязательных программ... А проживёт эта тряпица после вашей встречи не больше минуты. А то и меньше - Эррар шустрый... - прокомментировала Тасс, отправляя в рот пирожное. Я слегка пожала плечами и глянула на себя в зеркало. Да, заставили мы торговок побегать, подбирая мне наряд! Всё, что было сшито по эльфийской моде, мне не нравилось. Вроде и сидело идеально, и отлично ощущалось на коже - но не то, не то... Слишком правильные линии, слишком пастельные тона...
   Наверно, это б затянулось надолго, если б одной из человеческих продавщиц не пришло в голову позвать сюда начальницу-эльфийку. Та вплыла в зал с высокомерным лицом, оглядела нас, как бог нищих, и фыркнула:
  - И что удивляться, что клиентка недовольна? Вы что на неё напялили, не видите, она не ощущает наряд? Идиотки! Вот так и работай с людьми! Тащите сюда последнюю демонскую коллекцию, ну, и, пожалуй, от оборотней то, что подойдёт. И не отвлекайте меня больше - у меня процедуры! Ещё раз потревожите - зарплату выдам только после того, как вы её через себя сзади наперёд пропустите!
   Девчонки позеленели и рванули тащить требуемое. Эльфийка кивнула нам, презрительно вздёрнула подбородок и ушла, виляя бедрами и громко цокая каблучками.
  - Да, умеет тётка быть убедительной, - после минуты молчания сказала Тасс, я согласно кивнула, и в этот момент девчонки приволокли кучу разноцветных тряпок, и мы увлечённо занялись примеркой...
   И вот теперь я стояла перед зеркалом и подозрительно любовалась на результат трудов праведных. Я выбрала платье алого цвета с изображением золотистой змеи, которая обвивалась вокруг туловища кольцом, уютно устроив голову на внутренней стороне бедра. Низ наряда плотно облегал бёдра, не стесняя движений, и выгодно подчёркивал ноги - у оборотней в моде как раз были облегающие вещи. Верхняя половина платья радовала глаз наблюдателя довольно глубоким вырезом, руническими серебристыми и чёрными узорами, выгодно подчёркивающими талию, и длинными перчатками. Всё это смотрелось на мне очень даже неплохо: вон с каким неудовольствием на меня продавщицы пялятся...
   - Думаю, это подходит, - заметила я.
  - Куда теперь?
  - Духи! Аромат - это святое!
  - Тан, а ты входишь во вкус...
  - Тасс, ты ещё успеешь пожалеть о том, что пришло тебе в голову...
  - Ни за что!..
  
  - Уважаемый, эта сладкая бурда, которую вы выдаёте за духи, меня не интересует!
  - А что же вам надо? - невинно поинтересовался эльфенок из Лесного Клана, хлопнув голубыми наивными очами. Угу, ныряли, знаем!
   В руки остроухого перекочевало ещё несколько монет. Эльф понимающе хмыкнул и деловито уточнил:
  - Наркота или афродизиак?
  Я хищно улыбнулась:
  - Лёгкая смесь того и того. Чисто для создания декораций!
  - У вас хороший вкус... Это, думаю, подойдёт.
   Я кивнула, взяла свёрток и выскочила за дверь, волоча за собой ошеломлённую герцогиню.
  - Так, теперь косметика... - пропела я предвкушающе, на что Тассера только кивнула. Нет, за годы дружбы могла б уже и привыкнуть!
  
  - Мне нужно то, что мне подойдёт и мне понравится. Я плачу - вы делаете. Это понятно?
  Дриада кивнула и деловито оглядела меня с головы до ног.
  - Сразу нанести или дать средства с собой?
  - С собой, - хмыкнула я. На задворках сознания начала маячить одна мыслишка... - Они мне понадобятся чуть поздней.
   Дочь леса хихикнула и выдала мне несколько скляночек:
  - Оттенит глаза, смягчит кожу, смягчит губы и придаст им привкус пряностей, а вот это - на волосы: для блеска, нереальной мягкости, привкуса; вот это нанести на кожу, чтоб не было синяков - это в случае, если ваш любимый другой расы; это - чтоб ненароком не сломать ноготки. Вроде всё?
  - Пока да...
  
  Когда мы с Тассерой покинули обувной магазин, где я выбрала себе пару туфель на головокружительных шпильках, Тасс развернула меня к себе:
  - Ты что задумала?
  - Я тут... В общем, расскажу потом, а пока пошли поужинаем. Чувствую, нас скоро найдут...
   Мы с Тасс устроились за угловым столиком в маленьком, но очень уютном кафе, заказали бутылку вина и фирменное блюдо. Когда нам принесли сей шедевр кулинарии, мы, честно признать, слегка опешили. Я осторожно уточнила:
  - Как ты думаешь, это что?
  - Похоже на чей-то глаз.
  - А это?
  - Ну, не знаю... Видимо, это зелёная слизь, символизирующая мозг любого эльфа...
   Я фыркнула:
  - Тогда я догадываюсь, что эти странные шарики символизируют...
  - Какая же ты догадливая! - ласково проговорил за моей спиной подозрительно знакомый голос, и чьи-то руки легли мне на плечи, - Я не позволю выставлять себя идиотом, милая. Запомни это.
   Вокруг нас полыхнул телепорт, и мы снова очутились в уже знакомой розовато-белой комнате. Эррар резко толкнул меня на кровать и прошипел:
  - Больше, девочки, вы из этой комнаты и носа не покажете. Считайте, что у вас домашний арест.
  - Ты... - начала было я, но тут этот псих сделал резкий рывок вперёд, прижал мои руки к кровати и прошипел:
  - Ты что-то сказала?
   Я заглянула в полыхающие глаза и замотала головой так, что она только чудом не оторвалась. Эльф усмехнулся, наклонился ко мне и поцеловал в губы. Я слегка опешила и потому даже не сопротивлялась.
   - Вот так... Чем больше целуешься, тем меньше говоришь глупостей! Запомни, малышка... Ты никуда отсюда не денешься, пока я не разрешу....
   Эльф скрылся в телепорте. Тассера, которая до того изображала предмет мебели, отмерла и заметила:
  - Ты была права. Он разозлился.
   Я только пожала плечами, машинально облизнув губы. Вкусный...
  - Тасс, не говори ерунды. Лучше помоги мне, а?
  - В чём?
  - Итак, примерный план: выпить, накраситься, одеться, сделать причёску, снова выпить. Сегодня я займусь улучшением нашего бедственного положения. Во всех смыслах...
  
  На двери было ограничивающее заклятие, но для меня это не помеха. Прикоснувшись к мерцающей структуре, я легко выскользнула в коридор. Потоки силы, прикрывающие выход, чётко сомкнулись за моей спиной.
   Чутьё вело меня за собой. В крови бурлило предвкушение. Иногда мне навстречу попадались эльфы, встречались со мной взглядом... и шли дальше. Я улыбнулась: ночь - моё время...
   Притяжение стало сильнее, и я поняла - он там, за резными двухстворчатыми дверями. На мгновение вспомнились слова тетушки, и в душу закрались сомнения в правильности того, что я делаю... но быстро исчезли. В конечном итоге, в такой ситуации нам с Тасс нужна защита...
   Я улыбнулась и толкнула створки. Они бесшумно и плавно, как я и планировала, разошлись в стороны.
   Я очутилась в просторном зале, со стенами, обитыми дорогущим бархатом, высокими окнами с разноцветными витражами, громадной люстрой, полыхающей светом доброй сотни магических свечей, и громадным длинным столом на возвышенности.
   Эльф сидел, небрежно откинувшись на спинку стула, во главе стола. Единственными его собеседниками были бутылка и высокий бокал. Сквозь витражи пробивался мертвенный свет Ночной Госпожи, отражаясь в вине бликами. Я улыбнулась, лёгким шагом подошла к противоположному краю, и, гибко выгибаясь, устроилась на краешке стула, едва ли не впервые до конца осознав, зачем тётушка заставляла повторять по сто раз, казалось бы, обычные движения.
  - Милорд, может, вы предложите мне выпить?
  - Я тебя не приглашал, - прозвучал ответ, сопровождаемый холодным взглядом. Ах ты, паршивый котяра! Ты смеешь так говорить - со мной?! В груди бешенство закипело горячей лавой. Я уже говорила, ты у меня попляшешь!
   Я нежно улыбнулась, встала, словно собираясь уйти, поставила одну ногу на стул, словно мимолётом провела по ней рукой, и поднялась на стол. Тяжёлая ткань платья эффектно шуршала, когда я, грациозно изгибаясь, медленно шла к нему по столу, чувствуя, как в его взгляде лёд медленно тает, сменяясь желанием. Мгновение - и его эмоции обожгли, почти причиняя боль - и лаская. Я помимо воли слегка выгнулась. Вкус-с-сно...
   Шаг - и острый каблучок резко стукнул по дереву там, где ещё секунду назад была его рука, два - я резко нагнулась, подхватив бутылку, и плавно перетекла вниз, выгнувшись на столе.
  - Милорд ещё хочет, чтоб я ушла? - мой голос звучал спокойно и насмешливо, а в глазах наверняка появились демоны, отплясывающие ррат. Наблюдая за его реакцией, я медленно поднесла бутылку ко рту, и, запрокинув голову, медленно сделала глоток, нарочно позволив части вина алыми струйками стечь вниз по коже...
   Этого слабые хрупкие нервы эльфика уже не выдержали - он резко схватил меня в охапку и поцеловал.
  - Кто ты такая, в конце концов? - прошептал он, заглядывая мне в глаза. Я улыбнулась и спокойно уточнила:
  - А ты действительно хочешь знать?
   В жёлтых очах что-то мелькнуло, и клыки обнажились в ухмылке:
  - Пока нет.
   Все двери в зал вдруг захлопнулись, словно от порыва ветра, а губы эльфа снова нашли мои.
   Тасс была права - до спальни мы дошли... в смысле, дошли, но не сразу...
  
  
  Глава 12
   Правильно натасканная совесть никогда не грызёт своего хозяина.
  Мр-р, хорошо-то как! Чьи-то пальцы водили по моему хребту вверх-вниз, нежно поглаживая кожу. Я мурлыкнула и инстинктивно выгнулась, параллельно пытаясь вспомнить, что вообще было вчера. Воспоминания приходили неохотно - но всё же приходили... М-дяя...
  - Может, хватит притворяться? Я же вижу, ты не спишь.
   Я улыбнулась и приоткрыла глаза:
  - Ну, подыграл бы мне, в конце концов, продлил бы удовольствие...
  - Милая, вот для этого как раз и нужно проснуться!
   Я усмехнулась. А почему бы и нет, в общем-то?..
   Процесс "продления удовольствия" у нас слегка затянулся. Из спальни мы выползли ближе к вечеру, и то только потому, что мой организм в ультимативной форме потребовал подпитки.
  - Пожалуй, милый, я променяю тебя на еду.
  - Вот хамство...
  - Нет, серьёзно! Представь - сейчас жареные цыплята меня возбуждают куда как больше, чем ты!
  - Извращенка...
   Я выразительно покосилась на шелковые ленты, которыми ещё недавно была привязана к столбикам кровати:
  - Кто б говорил!
   Эльф хмыкнул и поднялся с ковра, на котором мы в данный момент расположились.
  - Пошли, а то твою голодную смерть я тебе не прощу. И потом, послезавтра должна прибыть какая-то делегация от Лесного Клана. Кузен и так ругаться будет - куча дел...
  - Кузен?
  - Тэрр, начальник моей стражи.
   Я вытаращила глаза.
  - Тан, ты планируешь одеваться? Нет, мне ты так больше нравишься, но учти: пред остальными я не дам тебе так разгуливать - убивай их потом...
   Я хмыкнула и заметила:
  - Ну, ты мне тогда что-то одолжи, а то я, кажется, забыла платье на обеденном столе вместе с бельём и туфлями. И потом, оно в таком состоянии, что надевать просто нет смысла - все равно просвечивает...
   Эльф хмыкнул и сделал пасс рукой. Спустя пару секунд в дверь кто-то неуверенно постучал, и на пороге материализовалась молоденькая служаночка-полукровка.
   - Принеси госпоже подходящую одежду, - бросил Эррар, даже не глянув на вошедшую. Та бросила на меня ненавидящий, а на него обречённый взгляд. Однако...
   Ничего странного - он же Глава Клана. Ничего - но настроение подпортилось, и Эррар это заметил.
  - Брось, малышка, это просто подстилка. Хочешь, я её выкину из замка?
  - Нет, - отозвалась я спокойно, - Зачем? Я тут ненадолго, да мне и всё равно...
   Глаза эльфа потемнели:
  - Всё равно?.. Ненадолго?..
   Ну, где эта служанка, чтоб ей! Ссориться с мужчиной, лёжа голиком на ковре, как-то морально неудобно, что ли...
  - Ты останешься тут, милочка, так долго, как я захочу, - сообщил он мне. Вот, пожалуйста, он ещё и командует!
  - Я останусь, пока захочу оставаться. Сколько б ты ни бился, милый, я всё решаю сама!
   Уже закончив фразу, я поняла, что говорить этого не стоило - глаза Эррара опасно сузились, и он шагнул ко мне.
   Как раз этот момент и выбрала служаночка, чтоб появиться на пороге. Время неудачное, и это мягко сказано - Глава в бешенстве, и считает её причиной всех бед...
  - Вон из замка, - рыкнул он.
   Девчонка побелела и пулей вылетела за дверь, выронив то, что принесла. Я мгновенно подхватила платье, натянула на голое тело и выскочила из комнаты, прошипев:
  - Да пошёл ты...
  
  Я влетела в комнату, подспудно надеясь, что Тассера ушла куда-нибудь. Не знаю, пособирать цветочки, повышивать крестиком - всё равно, лишь бы ни с кем не разговаривать, но подруга верно ждала, потягивая какой-то напиток из бокала. Она меня встретила ехидненькой ухмылочкой, которая мгновенно сползла с её лица, когда наши взгляды встретились.
  - Тан...
   Я прикрыла глаза и тряхнула головой.
  - Всё нормально, мы просто немного поссорились.
  - Что он тебе сделал?!
  - Ничего. Просто с такими, как он, лучше молча спать, утром поклониться и уйти, ничего не говоря!!
   Я не выдержала, схватила со стола первую попавшуюся статуэтку и с размаху швырнула её в стену. Дорогой фарфор брызнул в разные стороны, мне стало чуть-чуть легче, но нервы всё равно звенели, как перетянутые струны.
   Тассера, наблюдавшая за мной с приоткрытым ртом, понимающе кивнула, чётким шагом подошла к своей сумке и достала оттуда кособокую бутылку из тёмного стекла. Так же молча герцогиня её откупорила, отхлебнула глоток и протянула мне. В нос ударил ядрёный запах какого-то явно алкогольного напитка - с ходу и не разберёшь, да и какая разница...
   Крепкое зелье обожгло горло, напрочь выметая из головы мысли. Я сделала глотков семь, прежде чем напряжение немного отпустило, и уже относительно спокойно посмотрела на Тасс. Подруга кивнула:
  - Рассказывай!
   Я пожала плечами...
  
   - Вот гад!!! - бушевала Тассера, расхаживая взад-вперёд по комнате, - Сволочь!!! Убила б, задушила...
   Я наблюдала за подругой, пылающей праведным гневом, с искренней улыбкой и жевала то, что осталось от её обеда - всё-таки акробатические этюды на столе, в постели и на ковре меня основательно вымотали. Прочувственный монолог герцогини грозил затянуться, с цензурных высказываний она плавно перешла на нецензурные...
  - Да ладно, Тасс, этого и следовало ожидать. Тем более что ситуация нам на руку. Я и планировала что-то эдакое выдать в ближайшее время, чтоб его грызло чувство вины, а тут такой случай... - заметила я. Тасс подавилась очередным нецензурным перлом и внимательно посмотрела на меня:
  - Тан, а ты его вообще любишь? Ну, хоть немного?!
   Я поморщилась. Вот уж не хотелось бы об этом думать...
  - Нет, зачем? Тасс, повторяю: сейчас его защита нам нужна, только и всего, - отозвалась я холодно, стараясь не замечать странного взгляда герцогини.
  Я не имею права его любить, подруга... любовь - в сказках, там же, где и счастливый конец...
   Но хватит философии! Я резко тряхнула головой и подошла к зеркалу. С отражающей поверхности на меня смотрела гибкая девушка с холодными глазами, спутанной копной каштановых волос, в небрежно зашнурованном платье... То, что нужно! Я подцепила со стола ещё один кусочек сочной ветчины, добавила во взгляд тоски и боли и, привычным движением отодвинув ограничивающее заклятье, выскользнула в коридор...
  
   Когда я добралась до балкончика в проклятой башне, солнце уже зацепилось краешком за горизонт. Я привычно устроилась на перилах, поджала ноги и обхватила их руками. Чутьё подсказывало, что дворец облетает уже третье поисковое заклятье в исполнении Главы. Первые два я благополучно отражала, с этим и возиться нужды не было - проклятие скрывало всё, что творилось в его недрах, и скоро до Эррара это дойдёт...
   Волны поиска следовали одна за другой, с разным диапазоном и частотой - я даже зауважала Главу за такую оперативность. Но вот заклятья стихли - кажется, мы, наконец, догадались. Вот и отлично, а то я уже замерзать начала...
   Его присутствие я ощутила минут через десять. Я ещё больше сжалась, сгорбилась, зябко обхватив себя за плечи, и принялась увлечённо разглядывать город, одевшийся в огни.
   Я чувствовала, что он остановился у меня за спиной. Его эмоции ласкали меня, как тёплый шёлк. Пользуясь тем, что моего лица он всё равно не видит, я прикрыла глаза, впитывая в себя этот миг: и холод ночного ветра, и равнодушный свет Лассата, развернувшегося, казалось, у моих ног...
   И его запах...
  Эррар наконец на что-то решился, сделал шаг вперёд, и мне на плечи легла тёплая меховая накидка. Он обнял меня сзади, лишая возможности сдвинуться с места. Я осторожно взяла его за руку. Он вздрогнул - ещё бы, мой организм адаптировался к проклятию, я в лёгкой одежде, потому температурой тела я сейчас больше напоминала мертвеца. Этот факт очень сыграл мне на руку - меня тут же подхватили, прижали к себе, как ребёнка, и требовательно заглянули в глаза, пытаясь понять, что со мной. Я попыталась вырваться, но, разумеется, толку с этого было, как с быка кефира. Эльф же, убедившись, что я жива-здорова, создал телепорт, и мы снова очутились в его комнате. Здесь меня укутали в два одеяла так, что я стала больше напоминать мумию. Тем временем Глава сделал лёгкий пасс рукой, явно вызывая служанку. В дверь несмело вошла эльфийка лет 10 с таким милым детским личиком, что я невольно улыбнулась, увидев её. Девочка радостно разулыбалась в ответ и протянула мне какой-то напиток. Я подозрительно принюхалась. Тёплое вино с пряностями, вкусно!
  
   Девочка давно ушла. Эррар сидел в кресле возле полыхающего камина, спиной ко мне. Я согрелась под одеялом, свернулась клубочком и теперь пыталась понять, что за борьба идёт в его душе. Судя по моим ощущениям, эльф решал, стоит ли что-то делать, причём медленно, но верно склонялся к мысли, что стоит...
  - Прости.
   Сначала я решила, что мне послышалось. Похлопала глазами, огляделась по сторонам, но других возможных собеседников так и не заметила. На комнату снова свалилась тишина, Эррар начал злиться - к его чести, в первую очередь на себя, и я поняла, что нужно что-то делать. Я медленно подошла к нему, села на колени и поцеловала...
  
   В нашу с Тасс комнату я пришла, когда было уже темно. Герцогиня скучала, выщипывая ворс из ковра. Увидев меня, она радостно встрепенулась:
  - Тан?!
   Я заговорщицки ей подмигнула:
  - Я не одна, я со спутниками.
  Тассера огляделась по сторонам, после чего заметила:
  - Этот эльф на тебя плохо влияет!
   Я ухмыльнулась и достала из-за спины тарелку с пирожными:
  - Вот они, знакомься!
  Мы переглянулись и расхохотались. Количество моих спутников стало уменьшаться в арифметической прогрессии, и разговор пошёл живее:
  - Кстати, - Тасс покосилась на меня очень хитро, - Ко мне наведывался Ласт. Ментальное общение. Я надавила на него, и он раскололся!
  - Бедненький. Крови много было?
  - Тан!!! Нет, не в том смысле! Знаешь, он рассказал, почему так к тебе относится!
   Тасс выдержала драматичную паузу, дожидаясь, пока я отхлебну травяного отвара:
  - Знаешь, он твой брат!!
   Как и следовало ожидать, я подавилась. Правда, потом обдумала ситуацию и признала, что это вполне вероятно: маме, конечно, до тётушки далеко, но в тихом омуте... Учитывая тот факт, что даже тётка не знала, кто мой папа... нет, предположения она строила, но имени Главы Некромантов в списке имён не было. Значит, мама в очередной раз заморочила всем голову. Что ж, уважаю...
   А братец - молодец. Даже я не сразу поняла, на чём строится сродство наших аур. Чувствовала подвох, но не понимала...
  - Ладно, это всё страсти. Он что-то говорил про братцев?
   - Да. Их почти поймали, но они успели ускользнуть. Снова! И помогла им в этом магия жрецов...
  Мы с Тасс понимающе переглянулись. Ну, дела...
  - Это ещё не всё! Удалось поймать одного их приспешника. Так вот, его поспрашивали, потом зомбировали и ещё раз поспрашивали, и он вспомнил интересную деталь: оказывается, у братца нашего Арана была любимая, которая и продумала всю эту катавасию. Одна пикантная подробность: она - человек.
  - Ну, да, - понимающе покивала я, - Самый простой способ бороться с появлением полукровок, нарушением вековых традиций и падением морали - самому завести себе человеческую любовницу и доказать на своём примере, что люди - это плохо!
   Тасс фыркнула и кивнула:
  - Вот-вот. Но Ласт обещал изловить этих уродов - говорит, ему попала в руки какая-то информация...
  - Какая? - заинтересовано подалась я вперёд.
  - Мне говорить не захотел...
  - Значит, плохо просила!
  - Попробуй "хорошо попросить" астральную проекцию человека!
   Я честно призадумалась:
  - Ну, чисто теоретически...
  - Всё, цыц, я поняла! Ну, значит, я не так просила, но он мне не рассказал! И вообще, не перебивай, я тебе важную вещь сообщить хочу! У меня, между прочим, свадьба в конце месяца, вот!
   Я вытаращилась на герцогиню. Та сидела и печально щипала ковер.
  - Это ведь хорошо? - уточнила я осторожно. Тасс вздохнула, помолчала и подняла на меня абсолютно счастливые глаза:
  - Это отлично! - выдохнула она и кинулась меня обнимать, - Подруга, ты понимаешь, я так счастлива!! Я его люблю, я его обожаю! Он даже лучше пирожных!
  - Подруга, для тебя это убойный аргумент! - улыбнулась я, - И какое же он пирожное?
  - О, - начала фантазировать герцогиня, которая на моей памяти часто сравнивала знакомых с выпечкой, - Он многослойное пирожное со светлой молочной начинкой, но в тёмном подтаявшем шоколаде. Внутри у него несколько прослоек разных восточных сладостей, а украшен он тонким кремовым узором с фруктовым привкусом. Вот!
   Тут мне в голову пришёл вопрос. Я пыталась его прогнать, но он навязчиво маячил в сознании, и я его всё же задала:
  - А Эррар? Он какое пирожное?
   Тассера задумчиво посмотрела на меня, но от комментариев воздержалась, привычно начав фантазировать:
  - Ну, он тоже в чёрном шоколаде, но с алкогольной начинкой. Его тесто пропитано вишней, он тоже многослойный, но все слои фруктово-шоколадные. Украшен он шоколадными, опять таки, узорами. Вот так...
  Я улыбнулась краешком губ:
  - Понятно...
  
   Я скользила по коридору, стараясь не шуметь, когда услышала чей-то страстный шепот. Прослушка эмоционального фона показала, что на небольшом балкончике, мимо которого я как раз проходила, действительно расположилась парочка. И какая! Тэрр, кузен Эррара, и черноволосая служанка. Ну надо же...
   Парочка перешла к активным действиям, и я поспешила ретироваться. Но это интересно...
  
  Когда я вошла, Эррар сидел за столом и увлечённо копался в каких-то бумажках. Непорядок! Он даже не услышал, как я вошла...
  Я улыбнулась, тихонько подошла к нему сзади и принялась осторожно массировать напряженные плечи. Эльф крутнулся в кресле, подхватил меня на руки и устроил у себя на коленях.
  - Что, страдаешь графоманией? - уточнила я весело, кивнув на листки.
  - Ага, - в тон мне отозвался Глава, - Пишу любовное послание Главе Лесного клана. Обещаю любить его в разных позах, если он таки подпишет этот грёбаный договор, а его перспектива все не впечатляет...
  - Ну и дурак, он многое теряет! Зато мне больше шоколада достанется...
  - Ты это о чем?
  - Милый, чем больше целуешься, тем меньше говоришь глупостей, помнишь? Давай помолчим...
  
  Я уже начала дремать на его груди, когда на грани сознания услышала подозрительно знакомый голос:
  - Тан! Племяшка, так тебя и глубже! Долго мне ещё распинаться?!
  Я вздохнула и послушно нырнула в мир снов, снова оказавшись в комнате с золотой статуей:
  - Тётя, ты слегка не вовремя...
  - Скажи спасибо, что не в процессе! Зато теперь ты понимаешь, каково мне! Стоп. С кем ты там?
  - Да так, эльфенок один.
  - Тан, чтоб тебя, как боги черепаху! Ну, в кого ты такая, а?
  - Действительно...
  - Прощайся теперь с ним, как хочешь. Через неделю ты должна уже быть в столице империи, поняла?
   Мне слегка поплохело:
  - К чему такая спешка?
  - Дела Клана, малышка. Назревают перемены. Эррар скоро женится на дочери Главы Лесных, Клан Смерти окажется в меньшинстве, а нынешний император хочет вводить кое-какие инновации. В общем, это обсудим в личном разговоре! Разгребай там свои великие проблемы, посылай любовника - на всё про всё у тебя неделя!
  - Две.
  - Тан, ты издеваешься?
  - Две. Я не могу пропустить свадьбу Тасс.
  - Ладно, бес с тобой. Но - ни днём больше!
  - Ты же знаешь, тётя. Я всё делаю вовремя и так, как нужно. Всегда.
   Тётка вдруг вздохнула и странно глянула на меня:
  - И ты знаешь: я никогда ничего не делаю зря.
   Я беззаботно улыбнулась и вынырнула из сна...
  Глава 13
  Меня окружали милые, симпатичные люди, медленно сжимая кольцо...
  
  Я выдохнула и подскочила на кровати, как ошпаренная. Эльф тотчас проснулся и приобнял меня.
  - Что с тобой?
   Ах ты, лживый сукин сын...
  - Сон плохой приснился, - буркнула я, гибко поднялась, завернулась в халат и подошла к окну. Ночная тьма немного успокоила, вернув в душу хоть немного равновесия. Эльф подошёл сзади и заключил меня в кольцо рук.
  - И когда приезжает делегация из Лесного Клана? - нарушила я молчание, искренне надеясь, что мой голос не дрожит. Эррар только фыркнул в ответ:
  - Послезавтра. Их Глава меня достал уже до кровавых белочек, всё мнется, как девица на сватанье, а мне этот договор нужен - кровь из носу. Без него Клан Смерти не прижать. Вот, Глава Лесного решился лично наведаться ко мне, чтоб обсудить какие-то там необходимые ему условия. Слухачи молчат, и я не знаю, что этот престарелый ботаник там надумал...
  Мне стало чуть легче, и я рассмеялась: просто смотрела в темноту и хохотала, как полоумная. Эррар развернул меня к себе:
  - Тан, ты чего?..
   Я хищно улыбнулась в ответ. Да пусть горит оно всё пламенем бездны!! У меня есть два дня на то, чтоб быть с ним рядом - это не мало, ведь любовь - миг! И вообще, я в неё не верю... Её не бывает, это всё - звериные инстинкты...
   Моя улыбка сделалась мягкой и нежной. Я потянулась к нему и медленно провела языком по его щеке, от уха к губам.
   Завтра, милый. Всё будет завтра...
  
  Той ночью я так и не уснула - дождалась, пока эльф отбудет в мир грёз, и осторожно выскользнула из-под одеяла. Как ни странно, мне снова - до одури - захотелось в проклятую башню. Эррар прав, это уже мазохизм...
   Я медленно шла по пустому коридору, наслаждаясь тёмными жгутами старинного заклятья, когда ощутила, что в башне, кроме меня, есть кто-то ещё. Однако...
   Стараясь не шуметь, я осторожно подкралась к одной из дверей. Она была приоткрыта, лунный свет пробивался сквозь витражи, позволяя рассмотреть происходящее в комнате...
   Тьма бесновалась, кипела, как демонов котёл. В центре её свистопляски застыла фигурка с вполне характерной аурой Жрицы. Она питала силы из проклятия, завладевшего всем вокруг, и направляла их в плетение. Я попыталась рассмотреть творение Жрицы поближе, и она меня почуяла. Проклятая резко крутанулась на месте, капюшон слетел с её головы, и я без малейшего удивления узнала черноволосую служанку.
   Она оскалилась в улыбке:
  - Какие гости... Давно хотела спросить - ты из какого-то Проклятого Клана, малышка? Небось, Познающие? Хотя нет, они были более принципиальны. Шлюхи вроде тебя у них не рождались. Правящие? Я ведь угадала, правда? Конечно, уважаю: мощные щиты, не пробьешь...
   Я только пожала плечами:
  - Взаимно.
  Она холодно прищурилась, глядя на меня. Я тем временем лихорадочно прощупывала её плетение. Как я поняла, эта больная хотела распространить проклятие по всему замку.
  - Тебе что, трупов мало? - уточнила я, кивнув на её творение, - Зачем это?
   Глаза девчонки загорелись фанатичным огнём:
  - Власть! - воскликнула она, - Представь, что начнётся в Лассате: паника, вопли, страх. Проклятие начнёт расползаться по всему городу, представила? И тут появятся отважные избавители...
  Да, доктор, ваша помощь не требуется - пациент безнадёжен! Сколько раз эту красотку в детстве роняли?
   Я прищурилась, глядя на узор силы. В принципе, я могла разомкнуть его парой слов, но светиться совсем не хотелось. Ладно, пойдём сложным путём! Я быстро достала из специального кармашка кинжал, и. не глядя, полоснула им по руке. Боль быстро сменилась тяжёлым перестуком капель - на пол падала тёплая кровь, вплетаясь в творимый узор. Жрица рыкнула и сделала пару предположений, касающихся личностей моих предков, одно другого ядрёней. Она попыталась снова перехватить власть над силой, но момент был упущен. Девчонка зашипела так, что любая змея б издохла от зависти, предварительно прикусив собственный хвост. Это стало мне бальзамом на душу, и я ласково ей улыбнулась. Ненавижу Жриц Тирры! Такие стервы...
   Глаза черноволосой потемнели, и в них промелькнуло озарение. Не успела я пикнуть, как мне в лицо полетела охапка порошка с характерным наркотическим запахом. Я автоматически вдохнула - и мир перед глазами померк...
  
  Тассера
  В этом сне мы перенеслись в уютную гостиную. Я свернулась клубочком у него на руках, глядя в огонь камина, и искренне сожалела о том, что некоторые физиологические аспекты в мире грёз невозможны - я так по нему соскучилась...
  - Милая, кстати, вы с Тан скоро вернётесь домой, - сказал он мне, как бы между прочим. Я мгновенно встрепенулась:
  - То есть?
  - Не хотелось бы тебя обнадёживать раньше времени, но, кажется, братцев мы нашли.
  - Так почему...
  - Видишь ли, в этом замешана магия Жрецов. Предполагают, что любовница Актарра - жрица Тарры. Понимаешь, что это значит?
  - Да, конечно! Какой кошмар!
   У Тан проблемы - вот что это значит...
  - Конечно, империя потребовала выдачи представительницы Проклятого Клана. Сама знаешь, Жрецы - это действительно чокнутые твари. Во времена человеческих Кланов их все боялись до заикания, больше даже, чем Правящих. Конечно, император аж испариной покрылся - он тут жениться надумал, а объявилась живая представительница мертвого Клана и мутит воду. Потому мы немного подождём и убьем сразу двух вепрей: братцев отдадим Эррару, а Жрицу - императору. Как там Тан, кстати?
  - Да так, нормально.
   Прости, милый, но тут уж сам с сестричкой беседуй на тему нравственности - я ещё жить хочу, причём желательно в здравом уме.
  - Точно?
  - Да, а что?
  - Да так, сон паршивый мне о ней приснился, а мои сны редко лгут...
  Вот, только этого не хватало...
  - Постараюсь ускорить процесс поимки братцев, как могу - хочу, чтоб вы были на виду.
  - Ну, вообще я не уверена, что Эррар запросто отдаст Тан, - заметила я осторожно. Ласт хмыкнул:
  - Шустра сестрица, вся в мамочку...
   Меня тут же принялось глодать любопытство:
  - А что там с её мамочкой?
   Ласт фыркнул:
  - Мамаша была - Талантище с большой буквы! Рассказываю: она в своё время ухитрялась параллельно морочить голову нескольким влиятельным лордам, рассказывая им о своей любви и благочестивых обетах, данных солнечному богу, которые запрещают ей плотские утехи, и крутить сумасшедший роман с моим отцом. Ты, может, слышала про открытие Взгляда Смерти, котрое перевернуло некромантию и в несколько раз усилило наш Клан? Так вот, это коллективное творчество мамаши Тан и нашего общего папочки.
  Я нахмурилась:
  - А твоя мать...
  - К тому времени десять лет как была уже мертва, так что у меня никаких претензий. Правда, я мать Тан почти не знал - в тот период учился в империи, но помню, как тосковал отец, когда она исчезла. Вот так сбегать, ещё и с ребёнком - идиотизм. С другой стороны, леди Рин всегда отличалась, судя по папиным рассказам, креативным мышлением... Ладно, милая, я спешу. Если сможешь, найди Тан и проверь, всё ли нормально.
   Ласт наклонился и нежно поцеловал меня в губы.
  - Я люблю тебя, - быстро протараторила я и поспешила вынырнуть из сна, не дожидаясь ответа. Всё-таки эти три слова сложно сказать, если они не лживы...
  
   После рассказа Ласта о сне тревога поселилась в душе, отравляя существование. Я попыталась связаться с Тан мысленно - но наткнулась на сплошную чёрную стену. Разумеется, радости мне это не прибавило. Я пометалась немного по покоям, но даже пирожные перестали радовать. Тревога разрасталась в груди, как бурьян на огороде, и я решила пойти прогуляться до покоев Главы. Подумаешь, удостоверюсь, что Тан жива-здорова, извинюсь и свалю по-эльфийски. Я решительно встала, набросила накидку и подошла к двери. Разумеется, та была закрыта - Глава так и не снял заклятье нашего "домашнего ареста". Я подёргала ручку, швырнула для чистоты эксперимента в дверь парочку огненных сгустков - дверь к моим стараниям отнеслась с выдающимся похренизмом.
   По идее, в данной ситуации логично б было завалиться спать, предоставив подруге возможность улучшить на пару с Главой общую гибкость и растяжку, но меня уже клинонуло. Я невинно огляделась по сторонам, пошаркала ножкой по полу, сгенерировала мощный сгусток силы - и швырнула в стенку. А что? Раз ведь повезло!
   М-дя... Картина, однако...
   Стенку не просто пробило - снесло напрочь. Хорошо хоть несущие колонны оставило...
   В коридоре послышался топот ног, и мгновение спустя дверь распахнулась, явив моему взору остроухих представителей внутренней стражи. Тот, что вбежал первым, темноглазый сероволосый эльф, быстро оценил обстановку и впитал болевой сгусток. Я на всякий случай сделала большие и испуганные глаза, но взгляд остроухого ясно дал понять, что это не тот случай.
  - Миледи, а что здесь случилось? - с изысканной вежливостью уточнил сероволосый.
  - Дверь была закрыта, а мне срочно надо было выйти...
  - При всём моём уважении к вам, обычно в таких случаях принято стучать, - просветил меня эльф с абсолютно непроницаемым лицом. Один из его спутников прикусил губу, второй подозрительно закашлялся, а я почувствовала себя полной идиоткой.
  - Куда миледи нужно попасть? - та же отрешённая вежливость. Вот бес, как Глава его терпит?! Я б уже точно придушила...
  - Я хочу нанести визит лорду Эррару, Главе Ночного Клана, - сообщила я холодно. На лице эльфа ничто не дрогнуло, когда он абсолютно спокойно отозвался:
  - Боюсь, вам придётся подождать до утра. У Главы важная деловая встреча.
   Спутники сероволосого понимающе переглянулись, а у меня желание швырнуть чем-то эльфу в наглую рожу переросло в стойкую потребность. Эх, Тан бы сюда...
  - Знаете, лорд Не-знаю-вашего-имени, что-то мне подсказывает, что, если вы меня не послушаетесь, у вас будут проблемы. Большие.
  - Вы мне угрожаете?
  - А что, непонятно?
   Эльф некоторое время отрешённо разглядывал меня, потом неожиданно уважительно усмехнулся:
  - Браво, леди. Идемте, но с Главой будете объясняться сами.
   Да, права Тан: все эльфы - чокнутые!
  
   Всю дорогу до дверей, ведущих в покои Главы, я была полна решимости и праведного гнева, но, когда мы пришли к цели и сероволосый эльф приглашающее махнул руками, пряча самое настоящее предвкушение в глазах, мне стало как-то нехорошо. В конечном итоге, мне ведь надо будет ещё и как-то объяснять свой визит...
   Отогнав непрошеные мысли, я осторожно постучала. В ответ - тишина, как в склепе, откуда ушли все покойники. Меня охватило раздражение, и я с остервенением замолотила в дверь. Ну, заняты, но не до такой же степени!..
  - Какому смертнику не спится? - донёсся из-за двери хриплый мужской голос, и моему ясному взору явился Глава, одетый только в бриджи. Фигурка, однако! Понимаю, почему Тан от него так пухнет! Стоп...
  - А где Тан?! - этот вопрос мы с Эрраром задали хором, после чего застыли на пару мгновений, таращась друг на друга. Моё дурное предчувствие медленно, но верно начало приобретать размеры паники...
  - НАЙТИ ЕЁ! БЫСТРО!!!! - от рыка Главы у меня волосы на голове решили изобразить пьяного дикобраза. Стражничков как ветром сдуло, а эльф повернулся ко мне, сверкая добрыми глазами потомственного садиста:
  - Рассказывай!!
   Мама, а я ещё так молода...
  Тан
  Ох, бедная моя головушка! Чего и сколько я вчера выпила и выкурила, что мне так хорошо?! Я попыталась собрать мысли в кучку, и тут мои органы чувств по большому секрету сообщили мне, что меня кто-то гладит по шее и губам. Ни малейшего удовольствия прикосновения неизвестного мне не приносили, потому я поспешила разлепить глаза...
   Ой. Лучше б я не просыпалась.
   На меня внимательно и очень недобро смотрели тёмно-синие глаза Арана. Именно его руки сейчас легко касались моего лица, вызывая волны отвращения в душе. Я осторожно попыталась пошевелить руками, но толку с этого было, как с камня молока - кто-то добрый и чуткий приковал мои верхние конечности к каменной стене. Руки, на которые пришёлся вес тела, полностью онемели и уже даже не болели. Хоть бы кровообращение не перекрылось...
  - Очнулась, - промурлыкал эльф, покривив красивые губы в ухмылке, и наотмашь ударил меня по щеке, - Шлюха!
   В ушах зазвенело, из разбитой губы потекла горячей струйкой кровь. На мгновение в душе поднялся липкий страх, но я загнала его поглубже. Нет, Тан, паниковать не время. Нужно выжить. Любой ценой...
   Я плавным движением слизнула кровь с губ, искренне надеясь, что это будет смотреться эротично, и хрипло заметила:
  - И как, нравится чужая боль, Аран? Может, объяснишь, что я тебе сделала такого плохого?
  - Ты поступила так же, как эта Кин, пусть её живьем сожрут могильные духи!
   Ого, сколько экспрессии... Пожалуй, тётке б было даже приятно, что о ней так отзываются...
  - И ты даже чем-то похожа на неё, - перешёл Аран на шёпот, - Как я сразу этого не заметил?..
   Руки эльфа сжали мой подбородок, да так, что я едва не вскрикнула от боли. Речь Арана стала почти нечленораздельной, а мне резко поплохело - от остроухого за версту несло безумием. Я даже начала догадываться, чьё это тлетворное влияние...
   Собственно говоря, виновница торжества под ручку с братцем Арана как раз вошла в помещение, в котором эти садисты додумались меня разместить.
   Черноволосая приветливо оскалилась в улыбке матёрой садистки, мурлыкнув:
  - Аранарр, отойди от неё пока. Мне нужно кое-что с ней обсудить - до начала твоих развлечений.
   Аран послушно, как марионетка на верёвочках, отступил от меня. Девчонка хмыкнула:
  - Что ж, детка, будем знакомы, я - Хан. Полное имя Ханарра. Я слуга величайшей из богинь! Моя госпожа, Тарра, укрыла меня от имперских очей. Пожалуй, я единственная выжившая жрица. Весь Клан Правящих, все слуги Ханирры давно и бесповоротно мертвы, а я жива! А, да, не знаю, кто ты, ты пока тоже жива, но это ненадолго, так что в расчет можно не брать. Всё равно ты очень слаба для настоящей дочери Древних Кланов. Танирра...
  Я дёрнулась, как от удара, но Хан продолжала гнуть свой бред:
  - Танирра, Проклятая Жрица, давно мертва. Уж она б не позволила такой, как ты, родиться! Впрчем, хорошо, что остальных больше нет: я создам новый Клан Жрецов, где я буду Главой...
   Я смотрела на этих психопатов, чувствуя себя санитаркой в дурдоме. Нет, это ж надо - так попасть?!
  - Но ты мне поможешь, девочка, - закончила Хан свой прочувственный монолог.
  - Чем, интересно? - максимально вежливо спросила я, - Буду вдохновлять вас своим присутствием?
  - Скорее, своими криками. Они как музыка! - мягко поправила меня Хан. Я закатила глаза:
  - И тебе для создания музыкального сопровождения не хватает парочки случайных прохожих?
   Хан критично склонила голову набок:
  - Хамишь...
  - Нет, ну что ты, я б не посмела...
   Хан не дала мне договорить - в мою сторону понёсся сформированный сгусток боли. Частично я его, конечно, погасила, но досталось сильно - губу прокусила до крови...
  - Прости, Хан. Потанцуй пока без музыки.
   Она усмехнулась краешком губ.
  - Пообщайся пока с Араном, детка, а я свяжусь с твоим любовничком. Как ты думаешь, он согласится наведаться к нам в гости, узнав, что ты скоро превратишься в отбивную с кровью? Судя по тому, как он на тебя смотрит - он прибежит...
   Хан мягко улыбнулась, наклонилась ко мне и провела языком по моему подбородку, слизывая кровь. Мне пришлось собрать в кулак всю силу воли, чтоб не вздрогнуть. Жуть! Все жрицы Тарры - настоящие извращенки!
   Черноволосая, улыбнувшись мне на прощание, наконец куда-то свалила, утащив с собой свою обезьянку на верёвочке. Я переключила своё внимание на Арана. Конечно, Хан его знатно обработала, но проблески разума в его голове всё же должны были остаться. Теперь моей задачей было повлиять на них.
   Синеглазый эльф улыбнулся и медленно пошёл ко мне. Я вздохнула и печально на него посмотрела:
  - Мне тебя жаль...
   Эльф приподнял бровь, а я продолжала:
  - До чего ты докатился?! Ладно я... - тихий всхлип, - Я слабый человек, подумай сам, могла ли я противиться воле главы эльфийского Клана... Но ты...
   Я сделала театральную паузу. По моим щекам текли слёзы, и в глубинах синих глаз эльфа дрогнуло сочувствие.
  - Он заставил тебя?..
   Я зло тряхнула головой:
  - Какая разница?! А ты?! Ты ведь подчиняешься смертной! А я считала тебя настоящим эльфом...
   Я фанатично поблескивала глазами, параллельно внимательно следя за реакцией собеседника. Аран медленно, но верно вникал в мои слова. Права была Тасс, мне давно пора организовывать секту - прослыла б великой мессией...
  
  
  Глава 14
   Не имей 100 друзей, а имей всех врагов!
  Тассера
   Весь дворец стоял на ушах. Это напоминало чрезвычайно масштабную игру в прятки: все метались туда-сюда, как угорелые, поисковые заклятья кружили вокруг, как рой взбесившихся пчёл, и сумеречные ищейки рыли землю без толку. Я сидела в кресле и с искренним любопытством наблюдала за всем этим, мимо меня изредка пробегал Эррар...
   Вот будет потеха, если Тан попросту решила подействовать любовничку на нервы! С другой стороны, он так переживает, что за такие приколы сам её приколет к чему-нибудь, причём ритуальным кинжалом, чтоб уж наверняка...
   Когда эльф в очередной раз прошёлся по коридору, я заподозрила, что он мотается по замку кругами, и мне стало его жаль...
  - Лорд, вы посидите, не нервничайте, расслабтесь. Даже если у неё какие-то проблемы, она выкрутится, не маленькая. Говоря честно, она в разные передряги попадала...
   Эррар глянул на меня так, что я почувствовала себя амёбой. В смысле, чем-то бесформенным, отрешённым, тупым и - главное! - молчаливым. Ненавижу такое чувство!
  - Нет, правда, у вас такое лицо, - продолжила я гнуть свою кривую, - Будто вы сейчас впадете в депрессию. Знаете, от такого состояния очень помогает шоколад. Не пробовали?
   Глава тихонько, но прочувственно зарычал. Чувствую, ещё немного - и меня пошлют в длинное интимное путешествие с точным указанием пункта назначения. Ну, ничего, зато хоть пар выпустит, а то скоро закоптится...
   Сначала я почувствовала лёгкий порыв ветра. Наверно, я б не обратила на это внимания, если б не знала слишком хорошо силу Жрецов. Я прислушалась к ощущениям: воздух тёплый, даже жаркий, тяжелый и вязкий... надежда, затеплившаяся было в душе, сменилась опасением. Кажется, у нас проблемы...
   Я была настолько выбита из равновесия, что последнюю фразу сказала вслух. Эррар изумлённо оглянулся на меня и уже собрался задать вопрос...
   Она возникла внезапно - её точеная гибкая фигурка словно сплелась из лучей света, исходящих от свечей. Мы видели её словно наяву - недлинные прямые чёрные волосы, насмешливые карие глаза, сейчас отсвечивающие алым, и мерзкий оскал на губах...
   Служанка! Тан была права! Впрочем, как всегда...
  - Всем привет, - мурлыкнула эта... хм... брюнетка, - Мне кажется, или вы кого-то потеряли?
  - Пожалуй, всё зависит от того, кого вы нашли, - раздался рядом со мной хладнокровный голос. Я обернулась и восхищенно застыла, глядя на эльфа. Даже не так, на настоящего Главу Клана...
   Грациозная и непринужденная поза, легкая полуулыбка на губах, ледяной насмешливый взгляд - идеальная маска. Никто и никогда не поймёт, сколько страха, тревоги, боли за ней прячется...
   Начинаю понимать, что в нём так привлекает Тан. Они безумно похожи...
   - Кажется, вашу любовницу, Глава.
  - Которую из?..
  - Не притворяйтесь дураком. Ей от этого будет больней...
  - Смотри, крошка, как бы больней не было тебе. Всё-таки ты не с одним из своих подкаблучников беседуешь, Жрица.
   От интонаций, с которыми было произнесено последнее слово, меня покоробило. Кажется, брюнетку это задело: взгляд стал откровенно шальным, а губы скривились:
  - Вот! - к нашим ногам полетело колечко, от которого разило телепортационной магией, - Если хочешь подстилку свою живой застать, поторопишься!!
   И исчезла, оставив на губах мерзкий слащавый привкус...
   Раздался скрип - под пальцами Эррара смялась железная рама, на которую он опирался во время разговора. Эльф плавным движением метнулся вперед и подхватил кольцо...
  
  Тан
   - ...Подумай: твой брат предал ваши идеалы, связавшись с ней. И тебя в это втянул... Она - Жрица. Неужели тебе это ни о чем не говорит?
   Аран хмыкнул:
  - Ну, на мой взгляд, Жрицы были далеко не так плохи...
   Я аж зашлась:
  - Не плохи? Да все Жрецы - чокнутые твари, помешанные на власти! Они даже друг с другом не ладили: я за ту богиню, а я за другую - и всё, война! Тот, кто истребил их, сделал великое дело, Аран. Говорят, ни у кого нет и не будет больше масок и ликов, чем у детей древних богов, изменчивых, как стихия. Говорят, они - мастера лжи. Ханарра лжёт, пойми. Ты можешь меня убить - я не боюсь, - мой голос сорвался, - Я не хочу жить...
   Я опустила голову так, что волосы упали на лицо, подождала пару секунд в тишине, после чего медленно откинулась назад настолько, насколько позволили отёкшие руки. Мой язык словно невзначай прошёлся по пересохшим губам. Аран шагнул ко мне, наклонился...
   Я подалась вперёд и осторожно, словно пробуя на вкус, поцеловала его, прикрыв глаза...
  Чтоб представить на его месте другого...
  - Развяжи мне руки, - разнёсся по комнатке мой шёпот, - Я их уже не чувствую. Подумай - я человек, а ты - перворожденный. Что я могу тебе сделать?
   Невероятно, но он послушался. Пара минут - и мои руки были свободны. Я их практически не чувствовала, но на то, чтоб взять Арана за руку, меня хватило. Его сила потекла тонким ручейком...
   Я наклонилась и снова поцеловала его, словно невзначай прикусив губу. Кровь попала мне в рот, круг замкнулся, и вся его жизненная сила потоком хлынула ко мне. Мгновение - и то, что было Араном, рухнуло к моим ногам.
   Благодаря ему моё кровообращение возобновилось полностью. Я легко повела плечами и со вздохом заметила:
  - Прости. Нельзя быть таким доверчивым...
  
   Я ощутила приближение моей чарноволосой знакомой, что не слишком порадовало. Вот, именно в такие секунды я всерьёз начинаю жалеть, что у нас фамильный отрицательный тип крови. Вот унаследовала б от папочки некромантию, подняла б Аранчика, придушила б его руками Хан, и всё солнечно: овцы целы, волки сыты, волки съели пастуха! А так нужно придумать, как слинять с глаз этой социопатки. У неё, я так думаю, тут много пешек под контролем. Сейчас я с ней не потягаюсь...
   Я быстро, оценивающе оглядела комнату, не обнаружила никаких скрытых дверей и опечалилась: видимо, придётся все же продолжить увлекательные диалоги с чокнутой Жрицей. Перестук её каблучков уже эхом разносился по коридору, когда мой блуждающий взгляд наткнулся на гору тряпья, небрежно сваленного в углу. Повезет - не повезёт... Что я теряю?
  Абсолютно не используя силу, я закопалась в гору тряпок, нестерпимо пахнущих продуктами жизнедеятельности крыс, и прелой соломы. Ну, если бог удачи не зачтёт мне такие жертвы, я на него обижусь...
   Как я и рассчитывала, Хан, опознав валяющуюся на полу мумию, бегло оглядела комнату, практически не используя чутье, подобрала челюсть с пола, выдала практически непереводимый матерный перл, крутнулась на каблуках и вылетела за дверь, забыв закрыть оную. Мне не пришлось даже рассеивать её дар. Фи, дилетантка...
   Я быстро выскользнула в коридор и скромненько потопала вперёд, полагаясь на чутьё. Всё, забираю слова насчёт отрицательного типа крови - мама, я всем довольна!
   В сердце огнём разгоралась тревога. Мне казалось, что в душе у меня заноза, которую я пытаюсь, но не могу вытащить. Пора выбираться отсюда...
  
  Тассера
  - Милорд, у нас нет ни зацепки. Кольцо-портал рассчитано на одного, отследить его невозможно. Конечно, мы можем отправить туда кого-то из профессионалов...
  Эльф задумчиво вертел в руках колечко, и на лице его абсолютно ничего не отражалось. Другой бы на моём месте решил, что Глава просто чуть-чуть задумался, но я слишком хорошо знала Тан. Когда у неё такой острый взгляд...
   Вперед я метнулась за секунду до того, как Эррар активировал портал. Я понадеялась на то, что заклятье не воспримет вес моего тела - и мне повезло! Нас завертело в водовороте портала, но по ходу я успела набросить на себя невидимость. Авось пригодится...
   Водоворот портала наконец улёгся, и волна отката отшвырнула меня на несколько метров в сторону. Я проехалась ещё и на пятой точке, после чего пребольно треснулась обо что-то спиной.
  - Выберемся - выпорю! - сообщил мне кто-то хладнокровно. Я соизволила, наконец, разлепить глаза. Увиденное меня покорило...
   Оказалось, что спиной я треснулась об купол универсального защитного заклинания, которое Глава, видимо, выплел, когда игрался колечком. Если б он не додумался этого сделать, нас бы однозначно вмуровало в сплошной каменный завал, в который добрая Жрица направила телепорт. Гуманная личность, однако...
   Эльф поморщился, и до тормозящей меня, наконец, дошло, как тяжело ему удерживать заклятье. Нужно ведь раздвинуть монолитные камни, заполнить образовавшуюся дыру нормальным воздухом - я б поддерживать такую метаморфозу смогла не больше минуты, а бедняжка вон сколько уже надрывается...
  - Хватит медитировать, Тасс! - рявкнул он, - Я не думаю, что они далеко. Телепортируй нас в ближайшее относительно жилое место, живо!
   Вот что значит - привык раздавать команды! Мой мозг не успел обдумать его слова, решить, хочет ли он этого и надо ли оно ему, а тело уже беспрекословно подчинилось: я прикрыла глаза, повела руки по дуге, вспоминая формулу, и сплела заклятье практически наудачу. Портал завертелся вокруг нас. Последним, что я услышала, был жуткий грохот падающих камней...
  
   На этот раз нас выкинуло в просторном зале, вполне прилично обставленном по последней эльфийской моде. Надо сказать, после жуткого подземелья, в котором возникали непрошенные ассоциации с гробом, в котором нас скоро замурует, это местечко вызвало лёгкий ступор: ноги тонут в ковре, в воздухе висит аромат пряностей, с потолка свисают изящные хрустальные люстры...
   И почему глава так хмурится?..
  - Тэрр, где ты? - неожиданно позвал он, рукой делая мне знак отойти. Я похлопала глазами и осторожно отступила на пару шагов, вспомнив о своей невидимости. Сзади послышался тихий смешок. Я стремительно развернулась, Глава не шелохнулся.
   На верхней ступеньке лестницы застыла парочка. И какая! Тэрр и та жрицеобразная служанка! Вот гад, а так таращился мне в декольте! Если б знала - всё лишнее укоротила б, чтоб ничто не вставало и нигде не зудело!
  - Здравствуй, братик, - бросил Глава иронично, медленно поворачиваясь, - И снова я у тебя в гостях. Может, чем-то угостишь?
   Тэрр насмешливо улыбнулся. Мгновение спустя Глава резко вильнул в сторону, а в стену за его спиной впился тонкий кинжал, войдя в неё на добрую половину лезвия. А я даже не уловила броска...
  - Значит, тебе надоело быть в тени? - спросил Эррар вежливо. Тэрр приветливо улыбнулся и легко перемахнул через перила, преодолел в прыжке метров пять. Я флегматично пронаблюдала за тем, как остроухий мягко приземлился, практически не спружинив. Да, я окончательно поняла, за что Тан ненавидит эльфов...
  - Да, братик, прости, надоело, - голос Тэрра был холоден и спокоен, без издёвки - он просто констатировал факт, - Ты мне чем-то даже нравишься. Надо же, отхватить себе подружку из Правящих... Если б ты не был Главой, у нас были б отличные отношения, а так... Хан!
   Брюнеточка резко кивнула, и в комнатку зашел эльф. Сначала я приняла его за Арана, потом поняла, что это, скорей всего, его братец с непроизносимым именем, после чего присмотрелась ещё внимательней - и сделала вывод, что сейчас это просто труп. Те же белые глаза без зрачка и радужки, та же бледная кожа в язвах - такой же красавчик нападал на нас с Тан. Это существо слепо повело головой и плавным движением вытащило из-за спины меч. Тэрр пакостно улыбнулся и стал генерировать в руке заклятье. Эррар, оценив ситуацию, начал медленно пятиться в угол.
   Я тоже вникла в обстановку - сейчас самое время было заорать, закатить глазки и свалиться в обморок. Ну, или просто и по-народному, без обморока, свалить.
   Я начала было склоняться ко второму варианту, но передумала: Тан мне потом мозги через зад промоет, если я её хахаля не уберегу. Но что сделать? Заклинаниями, с большой долей вероятности, я ни в кого из них не попаду - слишком быстро двигаются, только себя обнаружу, и тогда мне грозит бег с препятствиями, сопровождаемый моими воплями...
   И тут мой блуждающий взгляд наткнулся на жрицу - как её там, Хан? Она стояла с остекленевшими глазами. Подозреваю, её разум сейчас контролировал тело Проклятого.
   Я быстро оглянулась на Главу. Он носился смазанным бликом, отбивая атаки обоих эльфов, пока что не выказывая усталости. Но поторопиться стоит...
   Я осторожно обошла святую троицу остроухих по широкой дуге, взбежала по лестнице, стараясь не шуметь, и подкралась со спины к жрице.
  - Ненавижу брюнеток! - сообщила я ей по секрету на ушко. Хан шатнулась от неожиданности - мне осталось только "слегка" подтолкнуть её в спину. Дальше последовал красивый полёт а-ля ласточка. Я задумчиво проследила взглядом за Жрицей: а что, хорошо летит...
   Тут Тэрр вытворил то, чего я от него никак не ожидала - он повернулся к брату спиной, чтоб сплести заклятие-батут...
   Такой возможности Эррар не мог упустить - в спину желтоглазого полетел жгут силы. Тэрр даже не вскрикнул - просто кулём повалился вниз. Правда, Хан он всё же успел поймать...
   Жрица зарычала, как раненый зверь, увидев, что произошло. Она даже рванулась, чтоб подойти к нему, но вовремя себя одёрнула. Однако...
  - Ты за это заплатишь, - прошипела она, - За него вы со своей подстилкой мне тройную цену заплатите, слышишь, ублюдок остроухий?!
   Эррар усмехнулся и одним движением отсек оживленцу голову, после чего, видимо, решил вплотную заняться Хан. Девчонка его опередила - кинулась к Тэрру, сдёрнула что-то с его шеи и, когда Глава был в шаге от неё, растворилась в телепорте. Я смотрела, как тает марево, и пыталась убедить себя в том, что, как бы эти двое друг друга не любили, они сами виноваты... тогда почему мне так паршиво?
  
  Тан
   Я немного пропетляла по коридорам, но где-то на середине пути чутьё пришлось отключить - голова вспыхнула невыносимой болью. Некоторое время я ещё упрямо плелась вперёд, копируя траекторию пьяного гнома, но потом колени подогнулись. Пол был холодным, мои руки - просто ледяными, тело то и дело сводило в судороге - плата за силу пришла раньше, чем я надеялась. Может, причина в том, что меня несколько раз били по голове...
   За чужую смерть надо платить. За силу надо платить...
   Я сжалась в комочек и запустила пальцы в волосы. Боль грызла изнутри, как зверь, текла вместе с чужой силой по венам, свежие ссадины воспалились и опухли. Хотелось упасть в обморок - но глупо надеяться на такой подарок...
   Кажется, я долго лежала на ледяном полу, изредка воя, как привидение. Ко мне даже подошла любопытная крыса и вопросительно коснулась мокрым носом моей руки. Кто её знает, то ли почуяла и пожалела, то ли решила, что труп, и захотела поесть - но я обрадовалась ей, как родной. Тот факт, что рядом есть что-то живое, как ни странно, прояснял разум и частично прогонял боль...
   Борясь с болью, я приподняла дрожащую руку и положила её на теплую шкурку. Крыса дернулась, но осталась на месте, опасливо косясь на меня глзками-бусинками. Я продолжала поглаживать зверька, чувствуя, как его тепло передается мне. Животина принюхалась, осторожно высвободилась и подошла вплотную к моему лицу.
   "Будь на моем месте Тасс, крысу уже б снесло звуковой волной", - неожиданно подумалось мне. Тваринка тем временем окончательно определилась, кто я - все голодные импульсы, исходившие от неё, исчезли напрочь. Я понадеялась, что сейчас она сядет рядом со мной и оттянет боль, но в пределах видимости прощально мелькнул серый хвост, а обострившийся слух уловил цокот маленьких коготков по камню. Жаль...
   Боль вспыхнула с новой силой, и в глазах потемнело. Обморок... ну, наконец...
  
  Тасс
   Когда Жрица исчезла, Эррар выдал такой многоэтажный комментарий, что я почти позавидовала многогранности его образования. Правда, на середине монолога его прервали - посреди комнаты образовалась воронка телепорта. С явным привкусом некромантии...
   Эррар напрягся, я приготовилась... и метнулась на шею тому, кто первым вышел из телепорта, с радостным верещанием. Ласт, быстро впитав в руку боевое заклятье, изловил меня за шиворот, встряхнул и ласково уточнил:
  - Ты что здесь делаешь?
  Я заглянула в глаза жениха - там, как говорит в таких случаях Тан, пьяные демоны отплясывали ррат. Мама родная, нужно резко тупеть...
   Я захлопала глазами, надула губки и наивно запела:
  - Эррар телепортировался сюда, и я прыгнула за ним - понимаешь, я так переживала за Тан...
   Некромант закатил глаза, перехватил меня поудобней и с рук на руки пердал своему помощнику:
  - Эту - в столицу. Пока не вернусь, глаз с неё не спускай. Головой отвечаешь!
   Эррар понимающе ухмыльнулся, я же задохнулась от возмущения и попыталась вырваться. Угу! Проще башкой протаранить стену!
   Некромант поволок меня к телепорту, я извернулась и мёртвой хваткой вцепилась в первое, что попалось под руку - в штору. Карниз был прикреплен на совесть, отодрать меня от ткани не представлялось возможным... Пока я не увидела Монстра!!
   Это маленькое, серое чудовище сидело в шаге от нас, привстав на задние лапки, и шевелило хвостом.
   МАМА!!! Я мёртвой хваткой вцепилась в шею державшего меня некроманта, и завизжала на одной ноте. Довольно громко, надо признать. Все мужчины завертели головами, кто-то из них заметил ЭТО - и истерично заржал. Я надулась и замолчала. Подумаешь...
   Ласт посмотрел на тварь и нахмурился:
  - Она странно себя ведёт...
  Я взвилась:
  - Странно? Эти мерзкие твари, как ещё на них реагировать?!
  Жених отмахнулся:
  - Я не о тебе, я о крысе.
  Преодолев себя, я глянула на животное. Оно продолжало стоять столбиком, переводя взгляд с меня на Эррара, на Ласта и обратно. В душе заворочались сомнения...
  
  Глава 15
   Добрая Фея! Деньги я истратила, пью с крысами в тыкве. Твоя Золушка.
  
  
   Я резко двинула державшего меня некроманта в пах. Парень, не ожидавший от меня таких финтелей, послушно разжал руки. Я осторожно подошла к серому монстру. Крыса задумчиво пошевелила усиками.
  Я осторожно присела на корточки:
  - Веди! - предложила я серой. Та принялась умываться. Я вздохнула - ненавижу крыс! - и достала из кармана трофейную печеньку, прихваченную на всякий случай, - Вот, от сердца отрываю!
   Серая шустро сцапала угощение, снова махнула хвостом и побежала по коридорам. Недолго думая, я рванула за ней.
   Мы петляли, как мысли пьяницы. Я представила себе это зрелище со стороны: компания взрослых, магически одаренных представителей разных рас с сосредоточенным видом гуськом трусит по коридору за крысой. Да, наталкивает на странные мысли...
   Тут наш серый полководец, подозрительно покосившись на нас, вильнул в сторону жуткой картины, изображающей то ли пудинг, то ли пену, то ли рюши. Из этого белого великолепия торчала башка тётки, которая, судя по габаритам, могла б проглотить меня целиком. Крыса юркнула в нору.
  - Нам за ней туда лезть? Тогда дамы вперед, - мстительно мурлыкнул некромант, которому я заехала в пах. Ласт подозрительно на него глянул:
  - Ты ещё поговори...
  Эррар тем временем подошёл к картине и принялся сосредоточенно водить над ней руками. Минуту спустя он сжал руку в кулак, словно схватив что-то, и медленно повернул. С тихим скрипом картина отъехала в сторону, явив нашим ясным взорам узкий темный коридор.
   Меня тут же ненавязчиво взяли в клещи, чтоб не рыпалась. Эррар создал светящийся шар, бледное мерцание осветило серые камни, навевающие депрессию, и мы снова увидели нашего проводника. Сказал бы мне кто раньше, что я буду так радоваться крысе, я б ему у виска кинжалом покрутила! Острым концом, чтоб девушек неповадно было пугать...
   Крыса повела нас дальше, мы пару раз повернули... и нашли Тан.
   Подруга лежала, сжавшись, на полу, бледная, как привидение. Кровоподтёки на лице и запястьях, кровь на висках - видно, она сама себя поцарапала в припадке мигрени...
   Как ни странно, первой на происходящее среагировала крыса. Мы ещё тормозили, разглядывая открывшийся вид, а серая тварь уже щекотала девушке щеку усами. Ресницы Тан дрогнули.
  - Крыска, ты? - не открывая глаз, измученно прошептала она.
   Из нас первым очухался Эррар. Он метнулся вперёд, подхватил Тан на руки и вздрогнул. Я понимающе кивнула - видно, кровь подруги опять ледяная. Паршиво...
   Эльф осторожно укутал Тан в плащ, подошел Ласт, что-то там колдуя. Мне тоже очень хотелось вмешаться, но умом я понимала, что ничего полезного не сделаю. Хотя кое-что могу...
   Я сосредоточенно порылась в кармане, выудила конфетку, развернула и со вздохом протянула крысе:
  - Вот, держи, чудовище. Опять-таки, это заначка, но я б и больше отдала, если б было...
   Крыса скептически на меня глянула, сцапала угощение и драпанула прочь. Права Тан - животные умнее иных людей...
   Сама себе удивляясь, я швырнула в животное мощное заклятье. Универсальной защиты. Пусть живет...
  
  Тан
   В себя я приходила долго. Чутьё то просыпалось, выуживая из окружающего мира какие-то образы, то опять засыпало. Иногда мне казалось, что со мной кто-то разговаривает, потом - что кто-то ссорится...
   Тут мой мозг решил, что хватит выделываться, и начал различать отдельные слова:
  - ... Что они с ней могли сделать? Повреждения есть, конечно, но всё не так плохо, как я ожидал. Но она холодная, процессы заторможенные, регенерация почти нулевая...
  - Может, ей ввели какой-то наркотик?
  - Сомневаюсь, хотя... Что-то странное с составом крови...
  - Так, некроманты, предупреждаю: ещё одна фраза-намёк, и кто-то до собственной свадьбы не доживёт.
  - А...
  - А кто-то до свадьбы наследника Клана. Вопросы?
   Я улыбнулась, не открывая глаз. Он, как всегда, в своём репертуаре...
  - У меня вопрос: чего это ты жениха моей подруги обижаешь? - спросила я. Голосок у меня был - жуть, неудивительно, что все, кто был в комнате, потрясенно примолкли...
   Когда минута молчания по усопшим мозгам чересчур затянулась, я не выдержала и открыла глаза. Я лежала в комнате Эррара на хорошо знакомой кровати, укутанная в несколько одеял. Надо мной склонились Глава и Ласт, чуть в стороне маячил незнакомый мне некромант, а на столе сидела Тасс, болтая ногами и треская пироженку.
   - Как ты? - уточнил Ласт. Я только отмахнулась, подозрительно поглядывая на Эррара. Он смотрел на меня как-то странно, и я не удивилась, когда он развернулся и бросил:
  - Все вон!!! Живо!
   Второй некромантик безропотно подчинился, но подруга с женихом не поддержали порыва. Взгляд Ласта стал нехорошим. Я нахмурилась и мысленно шепнула: "Идите!". Тасс переглянулась с женихом, и они покинули комнату.
   Я поморщилась - даже короткая ментальная фраза забрала много сил - и вопросительно уставилась на Главу. Тот медленно устроился рядом и шепнул:
  - Я знаю, кто ты.
  Его дыхание ещё теплом щекотало шею, а мне уже стало дурно. Вот я и умерла...
  - И кто же? - мурлыкнула я безмятежно, доверчиво заглядывая в глаза.
  - Правящие, - бросил он коротко. Облегчение затопило меня волной. Я пожала плечами:
  - Знаешь, единственное, что у меня с ними есть общего - я ненавижу Жрецов. Впрочем, к Чарующим, Познающим и даже правящим я отношусь не лучше.
   Эррар скептически нахмурился, я только пожала плечами:
  - Ты помнишь основную особенность крови Правящих?
   Эррар поморщился:
  - Под действием мощных заклятий она приобретает голубой цвет....
  Я покивала и попросила:
  - Дай что-то острое.
   Эльф протянул мне кинжал, и я резко полоснула им по руке, предварительно мысленно чуть перестроив структуру крови - чтоб не было побочных эффектов.
   Алая жидкость закапала на простыню, и я поморщилась - больно! Видно, я потревожила прошлый порез...
   - Хватит, - бросил эльф и ухватил меня за руку. Миг - и царапины исчезли, словно их и не было. Обе. Вот и отлично...
   В руке Эррара тем временем дикой розой расцвело заклятье исцеления. Надо же, он даже мою кровь не хочет проклинать - и мне это на руку. А то могли б быть накладки...
   Разумеется, кровь отреагировала на заклятье абсолютно пофигистически. Я пожала плечами, Эррар облёгчённо вздохнул:
  - А я уже успел испугаться, что это правда.
   Я невесело улыбнулась:
  - И что, тогда отдал бы меня Империи?
  Он хмыкнул:
  - Нет. Но Империя попыталась бы тебя забрать... Тан.
  - Что?
  - Кто ты?
  - Секретная разработка. Под кодовым названием "шутка природы". Я ж говорила, обычный человек! Сколько можно?!
  Эррар нахмурился, а я вспомнила:
  - Слушай, а делегация от Лесных приедет завтра?
  - Да. А почему ты постоянно про них спрашиваешь?
  - Говорят, они прекрасны. Говорят, их женщины - неподражаемые примеры идеальных манер, чувственности, красоты, хрупкости и изящества. Хотелось бы посмотреть...
  Эльф только фыркнул:
  - Поверь, они скучные.
   Я улыбнулась, извернулась в его руках и страстно поцеловала в губы:
  - Милый, я плохо себя чувствую. Полечи меня, а?
  
   Я проснулась и теперь лежала, не открывая глаз, и вспоминала прошлую ночь. Надо же, а он умеет быть нежным...
   Впрочем, нега быстро сменилась странной пустотой - сегодня, уже сегодня...
   Прикрыть глаза, снова их распахнуть. Опять напомнить себе, что мы друг для друга ничего не значим. Легко приподняться, отбросить волосы назад, прикоснуться губами к его губам - тихо, чтоб он не проснулся, и провести языком по щеке. Запомнить вкус и запах. Запомнить губы и тело. Без каких-то эмоций - просто так... мы же не умеем любить, правда?
   Я оделась и выскользнула из комнаты. Он так и не проснулся - устал, бедненький...
   Первым порывом было пойти в гости к Тасс - но я вовремя напомнила себе, что им с Ластом может быть совсем не до меня. Вторым порывом было желание выпить - благо весёлая ночка полностью восстановила утраченные силы, и голова не болела. Остановил меня прозаичный факт - я не бог, выпивку из отходов делать не умею, а разыскивать кухню - себе дороже. Потому я просто потопала, куда глаза глядят, по замку, одетому в предрассветное марево, и вполне предсказуемо вышла на смотровую площадку проклятой башни. Пожалуй, скоро эта пустынная часть замка с громадными окнами-арками, высоченными потолками, витражами, громадным балконом, витыми перилами, тьмой и холодом станет мне дороже и ближе, чем все те дома, где я жила раньше. И этот город, над которым занимается рассвет, часто будет мне снится...
   Скоро нужно будет отправляться в столицу. Скоро нужно будет сжигать мосты. Скоро нужно будет поговорить с Эрраром...
   Но это будет завтра. Это будет потом. А сегодня я просто подставляла лицо под порывы ветра, чувствуя, как он треплет волосы, и старалась ни о чём не думать...
  
   Когда утром я вернулась в жилую часть дворца, там было настоящее светопреставление - все куда-то бежали, спешили, что-то искали, ругались и визжали. В меня чудом не врезался орк, тащивший на горбу блюдо с непонятной снедью. Я в последний момент ушла с траектории его движения, попутно отметив, что в другом конце коридора мелькнула парочка зеленоволосых девчонок-дриад. Всё-таки разделение нашего мира на государства по расовым признакам очень условно - на землях тех же эльфийских Кланов можно встретить кого угодно, и никакого удивления это не вызовет. А потом они на полукровок жалуются...
   С другой стороны, не будут же эльфы, Перворожденные (если не считать Проклятых богов, демонов, драконов, бесов и духов - но это мелочи) сами стирать, убирать и готовить! Вот и нанимают они представителей иных рас, и, надо признать, очень неплохо им платят. Я сама даже одно время собиралась уехать к Древним эльфам, но Тасс не хотелось бросать, да и слишком уж им нравятся маленькие человеческие девочки...
  За такими размышлениями, изредка уворачиваясь от излишне шустрой прислуги, я добралась до покоев, где нас с Тасс раньше поселили, и услышала знакомый голос:
  - То есть, она не заходила? - спокойно спрашивал Эррар.
  - Только не говори, что её опять украли!! - возмутилась Тасс, - Ей ошейник надо надеть...
  - Веришь, я тоже об этом подумывал, - холодно бросил Глава. Я сделала пару шагов вперёд и насмешливо заметила:
  - Что, уже на ошейники потянуло? Извращение, однако...
  - Ты где была?
  - По замку гуляла, - отозвалась я холодно, бросив на эльфа равнодушный взгляд. Он нахмурился:
  - Ты б уже собиралась - скоро встреча послов.
   Я пожала плечами:
  - Учти, я буду в свите Тасс.
  - Ты будешь со мной, - судя по прищуру глаз, Эррар начал медленно звереть. Я чуть качнула головой:
  - Прости, но давай ты не будешь делать глупостей. Ты же знаешь, как Лесные относятся к отношениям эльфов и людей...
  - Мне плевать.
   Я усмехнулась и пристально глянула ему в глаза:
  - Правда?
   В коридоре повисло молчание. Ласт хмурился, Тасс старательно таращила глаза, Эррар смотрел на меня со странным выражением...
  - Ладно. Поступай, как знаешь, - Глава резко крутнулся и ушёл. Я некоторое время молча глядела ему вслед, после чего повернулась к Ласту:
  - Мы сможем уйти сегодня вечером?
   Брови некроманта поползли вверх, а я только улыбнулась в ответ на незаданный вопрос в его глазах.
  - Да, - сказал братец негромко, - Я планировал сегодня покинуть Лассат. Значит, ты с нами?..
  - Да. Будет много гостей, при них Эррар не станет скандалить, тем более он не станет удерживать нас здесь против воли. Идеальный вариант... Впрочем, неважно это. Давайте собираться.
  
  Когда десять минут спустя я выплыла из своей комнаты, братец с подругой синхронно уронили челюсти. Некоторое время Тасс хлопала глазами, после чего сообщила:
  - А я думала, ты уже ничем не сможешь меня удивить...
  Ласт согласно закивал.
   Я застенчиво улыбнулась, довольная произведённым эффектом, и оглянулась на собственное отражение.
   Оттуда на меня смотрела типичная представительница незнатного семейства, приставленная помощницей к знатной госпоже: волосы собранны в пучок, простое тёмно-синее платье только слегка подчеркивает фигуру, практически скрывая изящество и гибкость, макияж бледный, скорее скрадывающий, чем подчеркивающий глаза, парочка недорогих несочетающихся побрякушек, но подобранных со вкусом, и яркая, абсолютно неуместная помада.
   Я снова повернулась к сладкой парочке и увидела, что от шока они уже слегка отошли. Ласт уважительно хмыкнул и обошёл меня по кругу, критически разглядывая, после чего снова остановился напротив:
  - Всё отлично, только глаза подправь, - вынес он вердикт. Я нахмурилась:
  - В смысле?
  - Слишком живые, страстные глаза, сестричка. Опасные, почти звериные. Советую прятать их под ресницами и следить, чтоб в них было испуганное выражение.
   Я кивнула, мимолётом похвалив ярко-розовое, потрясающе красивое платье Тасс, и в комнату заглянула служанка, вежливо пригласив нас на торжественный обед. Ласт подхватил невесту под руку, я скромненько пристроилась сзади, и мы двинулись за служанкой.
  
   Этот зал я узнала мгновенно - и длинный стол, и мрамор пола, и витражи окон. Да уж. Смешно...
   Мы немного опоздали к началу банкета - делегация уже прибыла, и я из-под ресниц с интересом разглядывала их. С Эрраром сейчас разговаривал красавчик с длинными золотистыми волосами и огромными наивными глазами - их Глава Клана, которому стукнуло уже десять тысяч лет, умел производить впечатление. Неудивительно, что тётка ведёт с ним личные беседы...
   А вот и его дочь. Как я и предполагала, красива, двигается довольно грациозно - ей бы ещё сексуальности побольше, и вообще было бы то, что нужно. А так - светлые длиннющие волосы, громадные васильковые глаза, аккуратненькие губки бантиком, чуть пухленькие маленькие пальчики, удерживающие громадный веер, и взгляд высокомерной суки. Что ж, типичный идеал эльфийской красоты...
   Я стала за Ластом и Тасс, они взяли себе что-то поесть, но мне кусок не лез в горло. Я просто краем глаза следила за общением Глав. Я видела, как мимолётом меняется выражение лица Эррара, понимание мелькает в его глазах, и он оглдывается на пёструю толпу, кого-то разыскивая.
   Нашел. Наши взгляды встретились. Я пожала плечами и равнодушно отвернулась. Да плевать я на это всё хотела...
  Обед прошёл, как в тумане. Кажется, я пила много и без разбору, но веселое состояние, свойственное алкоголикам, всё не приходило. На Эррара и эльфийку, сидящих рядом, я старалась не смотреть. И дело не в ревности! И не в том, что пару дней назад он сидет на том же стуле, завороженно глядя на меня...
   - Дорогие гости, - начал Глава Ночных, - Позвольте сообщить вам радостную весть...
   Я слушала, опустив глаза, и старалась не реагировать на взгляды Тасс и Ласта. Вот все и сказанно...
  
   - Теперь всё ясно? - уточнила я у Ласта, когда банкет кончился. Глаза некроманта полыхнули:
   - Да, более чем. Поздравим счастливых помолвленных - и мотаем. И пусть только попробует что-то вякнуть...
   Я согласно кивнула и опрокинула в себя бокал вина, невесть какой по счёту. Быстрей бы это всё кончилось...
  
  Глава 16
   Порой бывает так паршиво,
   что чай не лезет даже в глотку,
   а лезет в глотку только пиво,
   которым запиваешь водку...
  
  
   - Урод!
  Разбился об стенку сервизный чайничек...
  - Сволочь!!
  Туда же спикировал по криволинейной траектории бокал...
  - Гад!!!
   Юная герцогиня потянулась к бутылке, но я шустро сцапала этот дорогой моему сердцу предмет.
  - Тасс, успокойся, - повторила я раз, наверное, в пятый, - Я знала, что всё так будет. Вечная любовь может быть только в сказке с таким содержанием: они увидели друг друга - и умерли в тот же день. А я ещё пожить хочу!
  - Как ты можешь его оправдывать?!
  - Оправдывать? Ничего не случилось...
  - Ах, ничего?! - взвилась подруга ещё больше, - Хочешь сказать, тебя не волнует, что он вот так запросто променял тебя на эту... эту... эльфийку?! - последнее слово Тассера выплюнула с интонацией, обычно сопровождающей семиэтажную нецензурщину.
   - Нет, не волнует, - отозвалась я холодно, отхлебнув ещё тас-та и с сожалением отметив, что выпивки осталось только на донышке. Подруга резко успокоилась, некоторое время молча разглядывала меня, как редкий вид насекомого, после чего неожиданно уточнила, кивнув на бутылку:
  - Это которая?
  Я нахмурилась и честно попыталась включить мыслительный процесс. Признаюсь: вышло не очень. По какой-то странной причине в моей голове не желали решаться даже самые простые математические задачки вроде 1+1. Я уж молчу о том, чтоб выпитое посчитать...
   Где-то минуту Тасс разглядывала моё лицо, отразившее напряжённую роботу мысли, к сожалению, абсолютно бесполезную. Сообразив, что вопрос не протоптал тропки к моим пьяным мозгам, сгинув по дороге, подруга удовлетворённо кивнула:
  - Вот! И я о том же! С такой любовью ты скоро сопьешься!!
   Я фыркнула, но спорить благоразумно не стала: дешевле было сменить тему.
  - Как ты думаешь, долго Ласт их поздравлять будет? Что-то он долго...
  Вопрос нашёл адресата - Тасс отвлеклась от созерцания пьяной меня и нахмурилась, нервно теребя локон:
  - Да, он что-то задерживается...
  
  Ласт
   Получив копию официального заявления отца, я облегченно вздохнул: он всё же меня послушался и в ультимативной форме потребовал у Эррара вернуть в Талисс не только нас с невестой, но и всю нашу свиту, угрожая в противном случае войной. Этот листик - моя гарантия того, что Глава Ночных не сможет нас не отпустить...
   Хотя от отца, конечно, я таких словесных перлов наслушался - уши вянут. Дело в том, что я не радовал его известием о новоприобретённой дочке. И, пожалуй, не буду ему ничего говорить - всё равно ни крупицы Дара Тан не унаследовала, зато исхитрилась охомутать Главу Клана, на который папочка давно точит клыки. Не нужно быть гением, чтоб понять: для сестрёнки это может плохо кончиться...
   Хорошо ещё, что я в тот день, когда Тан и Тасс приехали в Талисс, отправил встречать их ребят, больше преданных мне, чем папочке. Они сразу почуяли кровное родство, о чём сразу доложили мне. В тот же вечер я поставил на сестру блок - с отцом желательно иметь козырь в рукаве...
   Пожалуй, нужно кое-что пояснить: наш Клан, как, впрочем, те же Правящие, Дочери Танирры и Преображенные, был результатом экспериментов Познающих, которые бредили идеей: вывести идеальных людей. Им пришла гениальная и, главное, светлая мысль: скрещивать провинившихся девчонок из Низшего Клана с разной нечистью. Им было плевать на то, что большинство из них умирают, а остальные сходят с ума и рожают уродов. Подумаешь - Низших много, их не жалко, а наука - это святое!
   Казалось бы, логика сражает наповал, но, как ни странно, им удалось! Правда, не совсем то, что они хотели, но что поделать: такова жизнь...
   Началась эта история вполне тривиально: они поймали очередную мятежницу из Низшего Клана и отдали её Хозяину Кладбища - чисто, чтоб помучилась. Наутро её на жертвеннике не нашли, верёвки были порваны, из чего сделали вывод, что девчонка мертва.
   Уже гораздо позднее, когда четверо детей этой своеобразной парочки основали клан Некромантов, до Познающих с опозданием дошло, что Хозяева вполне разумны, с людьми генетически совместимы и своё потомство, в отличие от "человеков", не бросают и в лаборатории не отдают.
   Все некроманты - потомки той четвёрки, частично перенявшие Дар Хозяина кладбищ, частью которого является и кровное чутьё. Точнее нас родство могут определять только демоны и Великие вампиры, но этим кровопийцам по статусу положено.
   Надо сказать, Клан много зарабатывает на этой своей особенности. Каждый год в Талисс толпами валят рогатые мужья, верные жёны и потерянные дети. Иногда вообще бывают истории, над которыми ржёт вся столица. Например, лет 7 назад в городе объявилась 12-летняя малявка, которая сразу направилась к Ралту, лучшему Кровному Мастеру. Она вывалила ему на стол драгоценности, украденные у людей, у которых она раньше работала , и попросила хоть приблизительно определить, кто её папа, "а то мама не помнит, а я хочу этой кобелине в глаза посмотреть". Мастер уронил челюсть, вытаращил глаза, а потом взял эту малолетку в ученицы, наплевав на полное отсутствие у неё Дара. Никто не понимал, что на него вообще наехало, пока год назад он на ней не женился, заявив: "Эта девочка - единственная, чьих кровных связей не могу определить!"
   Мой папаша, рассказывая мне об этом, хохотал, как сумасшедший...
  Я так задумался, что чуть не проскочил мимо зала банкетов. Эррар как раз танцевал с невестой какой-то медленный танец, и я тихо порадовался, что сестрена этого не видит - кажется, ей бы это не понравилось...
   Когда вязкая плавная музыка кончилась, я уверенно двинулся сквозь пеструю толпу. Я успел привязаться к новоявленной родственнице - и кое-кто у меня огребёт за то, что она расстроена...
  - Приветствую вас, милорд, миледи, - я поклонился Главе и его невесте. Эльфийка присела в реверансе, Эррар вопросительно вздёрнул бровь, я оскалился в ответ:
  - Позвольте поздравить вас со знаменательным событием, - пропел я, глядя Главе в глаза, - К сожалению, мы с невестой уезжаем - сами понимаете, дела...
   И я с улыбкой протянул ему папочкино послание. Эльф пробежал глазами по строчкам и смял листик до состояния комочка:
  - Зачем она тебе?! - прошипел он. Угу, в его ситуации только сцены ревности устраивать!
  - Не ваше дело, лорд, - пропел я в ответ. Пусть помучается!
  - Простите, о ком речь? - мягко уточнила эльфийка, причём, судя по взгляду, ситуацию она уже просекла. Я заметил, что многие стоящие вокруг с искренним любопытством прислушиваются к разговору. Ладно, сами напросились...
  - Леди, проблема в том, что ваш жених - очень эмоциональный человек. Он так быстро привязывается к людям, особенно к прислуге...
   Судя по повисшей в зале тишине, услышали меня все. Я мягко улыбнулся и поклонился, прощаясь...
  - Ну что так долго, милый?!
  - Да, мы скучали...
   Ушам своим я не поверил, но чутью поверить всё же пришлось - к нам незаметно подошли Тан с Тассерой. Они наивно хлопали глазами, изображая идиоток. Тан смотрела на меня влюбленными глазами, полностью игнорируя Главу. Все зрители подались вперед в предвкушении, я покосился на эльфа и понял, что мне его почти жаль...
  "Братец, хватит самокопания! Подыграй, а?!" - прозвучал в голове знакомый мыслеголос. Вусмерть пьяный. Интересно, как она ещё ухитряется внятно говорить?!
   Я хищно улыбнулся и приобнял девчонок за талии. Они послушно прильнули ко мне.
  "Если этот псих меня прикончит, это ты будешь виновата! Мне так со всеми твоими любовниками нянчиться придётся? Так с твоими вкусами на это никаких нервов не хватит!" - сказал я сестре, но её это, похоже, напугало, как ящера комар. Она только теснее прижалась ко мне и подмигнула какому-то сероволосому эльфу, кажется, начальнику стражи. В жёлтых очах Главы зажглись яркие огоньки бешенства...
  "Щаз бабахнет!" - мысленно проинформировала меня Тан...
   Но тут в партию вмешался игрок, от которого хода никто не ждал:
  - Кажется, лорд Ласт, вы к людям привязываетесь ещё быстрей. Особенно к прислуге... - промурлыкала эльфийка, выразительно глядя на Тан. Их глаза встретились. Тёмно-зелёный и васильковый - несовместимые оттенки...
  - Что поделать, леди, что поделать... Этим даже эльфы грешат - за неимением лучших вариантов... Мы всего лишь берём пример с вашей расы, - пропела сестрёна.
  "А мне этот зал нравился..." - вздохнула невеста мысленно.
  - Да, боги создали Перворожденных как идеал, но появление иных рас совратило их... - мягко отозвалась невеста Эррара.
  - Под Перворожденными вы понимаете древних богов, демонов или драконов? Как бы там ни было, они - венец творения, им и без нас извращений хватало...
  - Не скажите... Низшие расы принесли с собой столько грязи...
  - Пожалуй. Простите, а какой эльфийский Клан появился последним? Кажется, Лесной?
  - Милочка, у вас отличная память... - прошипела дочь Главы Клана Леса, глядя на Тан, как хищник на мясо. У меня возникло нездоровое подозрение, что, учитывая нетрезвость сестры, они сейчас просто сцепятся, как базарные торговки...
  - Разумеется, на память не жалуюсь. Я же человек...
   Казалось бы, невинная фразочка - но у эльфийки напрочь снесло башню.
  - Ты, сучка, - зашипела она, - Да ты подстилка обычная, вот ты кто, а я скоро буду - женой! Ты ещё смеешь мне хамить...
  - Заткнись! - резкий голос Эррара прозвучал, как набат - вроде бы и негромко, но его "любимая" невеста прикусила поганый язычок. Замолчала и Тасс, которая уже начала защищать подругу громкими воплями нецензурного содержания, - Дорогая, если ты ещё раз откроешь рот без моего разрешения - брошу в темницу на пару дней. Я - твой будущий муж, и ты принадлежишь мне полностью, поняла? Здесь тебе не Лесной Клан, и я не потерплю таких выходок. Ты - всего лишь невеста...
   Эльфийка дёрнулась, как от удара, но не посмела ничего ответить...
  - Не смей! - прошипел кто-то негромко, и я вытаращил глаза, узнав голос сестры, - Не смей так говорить с ней. Ты же знаешь - она правду сказала. Не можешь не знать...
   Повисла тишина. Эррар и Тан смотрели друг другу в глаза, не отрываясь. Неожиданно Эррар шагнул вперёд и легко провёл рукой по её щеке, заправляя выбившуюся прядь:
  - Мы ещё увидимся, - спокойно, - И ты захочешь вернуться...
  - Посмотрим.
  - Посмотрим...
   Сестра резко развернулась и бросила:
  - Ребята, пошли домой. Этот балаган уже достал...
   Мы с Тасс смогли только кивнуть...
  
  Тан
   Столица некромантов встретила нас хмурой рожей Главы их Клана, прохладным ветром и моросящим дождем. Я засыпала в своей комнате под манящий перестук его капель. Может, все дело в погоде, в сером небе без луны и шёпоте воды; может, всё дело в мерцании магической свечи, излучающей синеватый свет. Может... Всё может. Но, когда смогла-таки задремать, мне приснился Эррар. Он поцеловал меня в губы - так мягко...
   Я отшатнулась от него, как от кошмара.
  - Пошёл вон! Ты мне никто! И видеть тебя не хочу! Ты мне был нужен только для того, чтоб выбраться из этой передряги - живой! Теперь же, милый, ты мне не нужен!..
  Выдохнув это, я вынырнула из сна.
  - Ты мне не нужен... - снова повторила я в темноту, только сейчас осознав, что не знаю, с кем только что общалась: с магией снов или собственной фантазией...
   Не в силах больше терпеть, я подошла к окну и рывком его распахнула.
  - Да пошел ты!!! - закричала в темноту. Ливень усилил свою барабанную дробь. Мне всё равно...
   А на щеках - это дождь. Просто дождь...
  
   Утро началось с вопля Тасс:
  - Тан, подъем! Жопа просит приключений, разум - впечатлений! Солнце уже высоко, а у меня такие планы...
  - Решила взорвать Талисс к демонам бездны?
  - Ха! Не дождутся! Вот выйду замуж - тогда посмотрим! И сегодня, подруга, мы идем выбирать платье!!!
   Я ухмыльнулась и вскочила с постели, порадовавшись, что вечером я хлебнула соответствующего зелья, потому удалось обойтись без зелёных похмельных чертей. Пока я быстро приводила себя в порядок, Тасс щебетала:
  - Ласт заказал музыкантов из Огненного Клана...
  - Ой! - я случайно ткнула себе тушью в глаз, - Демоны?! На свадьбу?!
  - А что?! - оскорбилась Тасс в лучших чувствах, - Между прочим, приглашена делегация из пяти Кланов демонов - сама понимаешь, кроме Древних - они к некромантам знаешь как относятся! Забыла сказать - будут ещё из эльфийского Клана Смерти. Эррара никто не приглашал, но не исключено, что он сам припрется - и можно будет не сомневаться в том, что свадьба кончится дракой - говорят, с Главой Смерти у них отношения - капут... А, ещё официально пригласили Императора с новой невестой - говорят, блядь редкостная, от неё весь дворец волком воет...
   Я нервно хихикнула:
  - На эту свадьбу придется отряд быстрого реагирования вызывать. Причем желательно не только некромантский...
   Тасс кровожадно ухмыльнулась:
  - Пошли уже, чудо похмельное! Между прочим, ты будешь сестричкой невесты, тебе тоже надо платье подобрать!
   Я благодарно улыбнулась. Дело в том, что по традиции Кланов, браки скрепляются небесными покровителями, которые так или иначе присылают молодым своё благословение. Также считается, что невесту должна привести к идолу девушка-сестричка, которая на день свадьбы становится воплощением одной из богинь. Это великая честь, и сестричке, по преданию, потом весь год будет сопутствовать удача...
  - Уже иду, - улыбнулась я, - Только схвачу чего-нибудь, жрать хочу - аж кишки сводит...
  - Вот что бывает, когда питаешься только спиртным! Не переживай, поедим в кафешке в городе - всё равно нам тут жить, пора изучить территорию...
  - Тасс...
  - И вообще, зная твоё мыльное шило в неприличном месте, долго без дела ты не просидишь: значит, нужно искать тебе в Талиссе работу...
   Я тихонько вздохнула и вклинилась в щебетание подруги:
  - Я уезжаю сразу после твоей свадьбы.
   Герцогиня резко крутанулась на месте:
  - Что ты сказала?!
   - Я уезжаю в столицу. Тасс, это дела Клана, я сама ещё ничего не знаю, но тётка требует моего присутствия. Да и, прости, мне нет места в Талиссе. Если я и вернусь, то только затем, чтоб погостить...
  - Как это - нет места?! Тан, послушай...
   Я качнула головой:
  - Это ты послушай. Да, ты ко мне привыкла, но - теперь у тебя есть кое-кто, кому ты должна уделять всё своё внимание. И потом, тебе уже 19, ты выходишь замуж - пора обзаводиться отпрыском! А что мне? Извини, заходить к тебе в гости я смогу только днём, и то не всегда - мало ли... Работу, которая меня очень увлечёт, я вряд ли найду... Да и нельзя мне надолго оставаться рядом с некромантами - особенности крови, знаешь ли...
   Тассера некоторое время смотрела на меня, после чего безапелляционно сообщила:
  - В столицу я еду с тобой!
  Я фыркнула:
  - О да, то-то Ласт обрадуется... Подруга, не болтай ерундой!
  - Я не поняла, ты со мной споришь? Я старше, я - герцогиня, и моя жизнь - только моя. Я уломаю Ласта поехать на свадьбу к Императору, а там посмотрим... Всё! Пошли за покупками!
   Боги, и эта шизофреничка старше! Да у неё ж в голове вместо извилин - древние иероглифы! Вздохнув, я побрела за подругой. Остается слабая надежда, что Ласт гениальную идею не поддержит...
  
  - Э... Тасс, подруга, я, конечно, все понимаю, но, мне кажется, это не лучшая идея... - задумчиво сообщила я, разглядывая свадебный наряд герцогини.
   - Тебе не нравится? - обиженно надула та губки, наивно захлопав глазами, в которых старательно прятала злорадный блеск. Я ухмыльнулась:
  - Нет, смотрится потрясно, просто будут гости из нашего родного и любимого государства... А дочь Империи, по традиции, вообще должна в белом закрытом платье замуж выходить, как истинная почитательница солнечного Бога...
  - Тан, скажи честно: ты б припёрлась на свадьбу в белом саване, обшитом идиотскими рюшами...
  - Ну, смотря на чью...
  - На свою!!!!
  - Ну, я не герцогиня...
  - Всё! Цыц! Лучше покажи, что ты там для себя выбрала!..
  
  - Э... И ты мне ещё что-то говоришь?!
   - Тебе не нравится? Ну, я ж не невеста...
   - Тан, там будут гости из империи...
  - И что? Это повод явиться на твою свадьбу в том жёлтом одеянии, предписываемом традициями?!
  - Лицемерка зеленоглазая! Да, девушка, заверните нам эти два... Думаю, это то, что нужно...
  
  Глава 17
   Грех предаваться унынию,
   когда есть другие грехи!
   Четыре дня пролетели, как один. Мы с Тассерой довели до лёгкого заикания добрую половину придворных некромантов. Ласт, не будь дурак, понял, что дай нам волю - и мы разберём столицу по камушку чисто потому, что нам скучно: Тасс после кульбитов в постели становилась только энергичней, а я активно пыталась забыть Лассат и всё, что с ним связано. Отдаю дань уважения брату: он терпел нас ещё целый день, скрипя зубами. Но, когда мы устроили гонки на верховых ящерах - я с использованием Шёпота Крови, Тассера с использованием магии, - у некроманта сдали нервы.
   Нет, я б, наверно, тоже занервничала, если б увидела эту картину... Представьте: по улицам города несутся верховые ящеры, причем один из них выделывает абсолютно нереальные кульбиты вроде пробежки по стенам и крышам, вследствие которых нормальный наездник не просто б свалился с животного, но ещё и сплющился. Перед второй зверушкой взрываются все препятствия, по мнению герцогини, "этот фонтан там не смотрелся".
   К сожалению, в самый разгар веселья наши ящеры резко врезались в мягкий магический барьер, и перед нашими ясными очами явилось дивное видение: мой милый, добрый братик, злющий, как голодный вурдалак. Мы с герцогиней переглянулись и невинно захлопали глазами. Судя по выражению лица Ласта, это не помогло...
  
  - И что это, по-твоему?
   Я честно осмотрела трофей:
  - Ну, думаю, саранча.
  - Закономерный вопрос: что она делает в цветочной гирлянде?!
   Я призадумалась:
  - Ну, сидит, наверно. Может, кушает...
  - ТАН!!!
  - Да...
  - Где та девчонка, что делает букеты?
  - Куда-то убежала.
  - Пусть прибежит обратно! Представь, что будет, если эта саранча сиганёт на кого-то из гостей! А если из Клана Леса приедут, у них же вечно в волосах учебный гербарий!! Представь, если она его начнёт "кушать"...
   Я хихикнула. В мозгу нарисовалась картинка: полчища саранчи, пожирающие наряд невесты Эррара. Эх, ещё чуть-чуть - и полюблю насекомых...
  - Ладно, что у нас там дальше?
  - Выбор блюд, - отозвалась Тасс обречённо, - Боги, я никогда не думала, что свадьба - это так сложно!!
   Я ухмыльнулась и потянула подругу за собой.
  
   К вечеру, надо признать, я устала, как после дня тренировок с моей доброй тётей. Тасс самоустранилась уже на этапе блюд, вежливо сообщив, что, поскольку я тут умею готовить, мне и выбирать. И теперь на моем счету были: громкий и безобразный скандал с поваром, который абсолютно неправильно составил список яств; потом мы по всему городу бегали искали распорядителя, которых куда-то сгинул вместе со списком гостей; после пришлось инспектировать комнаты, приготовленные для венценосных особ; по ходу этого всего к нам постоянно подбегали с дурацкими вопросами - Ласт не поленился всем сообщить, что за подготовку к свадьбе отвечаем мы.
   В общем, в свои комнаты мы с Тасс просто приползли. Ну, герцогиню, думаю, быстро в форму приведут, а у меня ещё дело есть...
   Просто я сделала вывод, что с тётушкой надо поболтать сейчас, чтоб потом магия Чарующих не перебила общение. А то буду бегать по столице с её портретиком наперевес и спрашивать у всех встречных: "Простите, вы эту женщину не видели?"
  Хотя, зная тётку, я не удивлюсь, если этот метод подействует...
   Я фыркнула, прикрыла глаза и погрузилась в мир снов. Вокруг сразу замелькали призрачные образы и тени. Подождав, пока туман достаточно сгустится, я занялась поиском родственницы.
   Не так уж много времени у меня ушло на то, чтоб понять - нырять в грёзы и уходить из тела тётка не планирует. Видно, занята чем-то важным...
   Но, вместо того, чтоб развернуться и уйти, я застыла в глубокой задумчивости. Во мне шёл эпический бой: совесть героически боролась с любопытством. Стоит ли напоминать, что герои всегда гибнут первыми?
   Я погрузилась в мир грёз ещё глубже, активизируя Зов Крови. Водоворот красок, эмоций, мыслей - и мой незримый призрак застыл гдё-то за сотни переходов от тела, там, где сейчас была тетка.
   Когда я огляделась по сторонам, приняла серьёзное жизненное решение: брошу пить. Вообще брошу. Если уж мне такое начало мерещиться...
   Моя дорогая родственница нарядилась в наглухо закрытый грязно-жёлтый наряд непорочных жриц Солнечного бога, собрала волосы в тугой пучок и спрятала их под какой-то бесформенный чепчик. Мало того, в таком распрекрасном виде она ещё и шла куда-то по богато обставленному коридору!
   Подобрав с пола челюсть, я ходко потрусила за тётушкой.
   Спустя пару поворотов мы остановились возле резной двухстворчатой двери. Тётка ещё раз бегло оглядела себя, похабненько ухмыльнулась и толкнула створку.
   Мы очутились в рабочем кабинете, где за столом сидел довольно привлекательный мужчина средних лет. Его лицо мне показалось смутно знакомым, но никого подобного я вспомнить не могла. При появлении гостьи он вытаращил глаза и приоткрыл рот. На тёткиных губах мелькнула улыбка - видимо, ей понравился произведённый эффект.
  - Я приняла решение, - сообщила она надрывно, - Коль Вы не цените даже мизерных моих просьб, я брошу всё и посвящу себя вере. Я отмолю у святого покровителя Империи все свои грехи!
   Мужчина, видимо, хорошо узнавший тётку, только закатил глаза:
  - По-твоему, это смешно?! Милая, если заскучала, займись рукоделием - все полезнее!
   Тётка гордо вскинула подбородок, неубедительно пряча слёзы в глазах:
  - Смешно! То, что вы ни в грош меня не ставите!
  - Я тебе столько всего купил, что закопаться можно. При чём тут грош? - перешёл мужчина в оборону. Наивный...
  - Вы меня не любите, - всхлип, - Вы все переводите в деньги, - всхлип, - Вы - подлец!! - рыдания. Мужик растерялся, помялся и со вздохом сказал:
  - Хорошо, я согласен.
   Слёзы мгновенно высохли:
  - Правда?!
  - Да!! Сними уже с себя эту гадость!!!
  - Как можно, это святое одеяние...
  - Кин, ещё слово в эту степь, и я закрою тебя в подвале. Снимай балахон и не строй из себя блаженную - роль великомученицы тебе не идёт.
  - Как пожелаете!
   Накидка полетела в одну сторону, чепчик - в другую. Как я и предполагала, поддето на тётушке было только золотое ожерелье.
  - Мой господин... Вы так много работаете... Думаю, Вам стоит отдохнуть, - промурлыкала она.
   Мужчина резко шагнул к тётке. Родственница как-то слишком уж терпеливо дождалась, пока он подойдёт... и резко отпрыгнула.
  - Не так, Хозяин. Поймай...
   Я глянула на лицо мужика, и меня скрутил приступ хохота.
  "Совсем обнаглело младшее поколение, - патетично провозгласил в голове тёткин голос, -Она не только подсматривает, но ещё и ржёт! Ты что здесь делаешь, юная отроковица? Как бы там ни было, смотри и учись!"
   Впрочем, мысленный разговор не мешал тете с хихиканьем носиться по комнате, опрокидывая всё на своем пути и уворачиваясь от рук распалившегося мужчины.
  "Я только пришла узнать, где мне тебя искать в столице?" - уточнила я осторожно, наблюдая очередной тёткин кульбит.
  "А ты догадайся!!!" - ответили мне. Вот, так всегда! Я вздохнула, наблюдая, как мужчина поймал тётку и прижал к стенке. Так, пора валить - сил мало осталось, а на конструктивный диалог тётя в ближайшее время вряд ли будет способна...
  
   После пробуждения я некоторое время просто провалялась в кровати, таращась в потолок. Ну, где, где я могла его видеть?!
   Озарение пришло внезапно. Нет, это, конечно, невозможно! Маразм и глупость! Но...
   Я метнулась к сумке, вытащила из внутреннего кармана имперские золотые монеты и начала рассматривать выгравированный профиль. Н-да... ну, тётя....
   Зато я могу собой гордиться - наверно, я едва ли единственный человек, который имел возможность лицезреть, как весело проводит ночи его императорское величество Лассан четвертый. Я в шоке...
   Зато у меня будет тётя-императрица! Кем только не были мои родственницы, но императриц среди них, надо признать, ещё не было. Кин неподражаема - как всегда! Только... Я печально усмехнулась. Ты всегда жила в мире иллюзий, тётя. Он ведь узнает, рано или поздно узнает... Да, он из Чарующих, но убить его - сможешь ли?..
   Впрочем, жизнь не моя, решать не мне. Я тряхнула волосами и стала одеваться. Свадьба через двое суток, потому день предстоит сложный...
  
   Когда я предсказывала, что день будет непростой, я и предположить не могла, насколько окажусь права. Нет, начиналось все тривиально - встреча гостей, их размещение и так далее. Казалось бы, всё просто? Ха! Было легко, пока мы встречали гостей-некромантов из разных государств. Но потом по тому, какая обреченность отразилась на лице распорядителя (пожилого некроманта с печальными серыми глазами), я поняла, что грядут испытания.
   Мы с Тасс, распорядителем и десятком стражников дружненько загрузились на ящеров и двинули к границам Земель Клана, благо у них территория небольшая.
   Когда я увидела, кто чешет нам навстречу, мне резко поплохело.
  - Тан, скажи, что меня глючит, - взмолилась герцогиня. Я застонала в ответ, обречённо наблюдая за представителями Клана Смерти, блистающими на солнце белыми шевелюрами.
   Я не просто ненавижу эльфов, я ненавижу блондинистых эльфов!!!
  
  - Это ведь не он?
  - Он...
  - Эм... Можно, я в монастырь уйду?
  - А мне отдуваться? И вообще, это были твои художества...
   Ларр, беловолосый черноглазый эльф, ехавший в начале процессии, судя по всему, тоже нас узнал. Сначала на его лице читалось искреннее изумление... которое быстро сменилось не менее откровенным злорадством.
  - Тан, слушай, а может, ну её, свадьбу эту? Давай поедем куда-то к морю, развеемся...
  - Тасс, ты лучше думай, как и что ты будешь говорить Ласту. Кажется, братишка - парень ревнивый... А ты же знаешь Ларра.
   Тасс поджала губы.
   - Ладно! Пошли, что ли, здороваться...
   Я тихонько хихикнула. Что ни день, то полный...! Что делать бедной девушке в такой ситуации? Только получать удовольствие!
   Ларр шагнул вперед с непередаваемым выражением ехидства на лице.
  - Лррас, младший Мастер дома Смерти, - пропел он, глядя на Тасс. Подруга в ответ оскалилась не хуже вампирши:
  - Тассера иш Рантон, невеста Ласта Тарр Таллис, старшего Мастера Дома. Моё почтение, уважаемые!
   - Оно взаимно! - прошипел Ларр, бешено сверкнув глазами. Нет, это ж надо было - так попасть?!
   Все мои знакомые отлично знают, что я не люблю эльфов. Мало кто знает - за что...
   Так вот, сейчас, скрипя зубами, Тасс поддерживала "непринуждённую" беседу с основной причиной этой антипатии.
   Когда Тасс стукнуло 15, Клан Смерти поссорился с герцогом Рантон. Кончилось это похищением его дочери, ну, и меня - за компанию. Страха мы натерпелись - жутко вспоминать: надменные лица беловолосых эльфов, ледяные тёмные глаза, больше напоминающие омуты, и постоянные угрозы. Как всем известно, эльфы любят маленьких девочек...
   Тасс была неприкосновенна - герцогиня всё-таки. Но была ещё я... как и следовало ожидать, я приглянулась одному беловолосому ублюдку. Тассера вмешалась, эльф едва не перебил ей хребет, но, к нашему счастью, в темницу как раз догадался наведаться Ларр. Подруга кинулась ему в ноги и, глядя снизу вверх, со слезами на глазах стала молить его о милости. Растрёпанная, юная светловолосая девочка с наивными-пренаивными голубыми глазами - эльфик впечатлился. Дальше, фактически, пошла игра в кошки-мышки, причём мышкой была Тасс - он просто подчинял её себе, превращая в игрушку. Повезло, что у Тассеры хватило силы воли на то, чтоб выдержать и заморочить ему голову.
   Кончилось это для нас хорошо: Ларр получил бутылкой по голове, мы, благодаря украденным у него ключам, смылись от эльфят и попали сразу в руки моей доброй тёте, у которой и схоронились на некоторое время. Кстати, насколько я знаю, Тасс и Ларр не были любовниками...
   Проблема в том, что он тогда считал её своей. И, судя по взгляду, его мнение мало изменилось...
   Эту свадьбу мы точно никогда не забудем!
   И тут мне пришло в голову...
  "Братец!!!" - заорала я мысленно. В конечном итоге, родственники должны помогать друг другу...
  
   - Надеюсь, миледи окажет мне честь и проведёт для меня небольшую экскурсию по этому замечательному городу, - промурлыкал Ларр, как только мы остановились возле замка, - Я - ваш старый друг. Это ведь необременительно?
   Тасс промычала что-то невразумительное.
   - Моя невеста хочет сказать, что мы с ней с удовольствием проведём для Вас экскурсию, милорд. Моё почтение, - раздался из-за наших спин ласковый голос братца. Вау, умеет он быть эффектным, когда захочет!
   Чёрный, шитый серебром наряд, властные движения, а уж взгляд... Они с эльфом посмотрели друг на друга. Ласт сделал приглашающий жест:
   - Прошу вас, дорогой гость!, - после чего подошёл к Тасс и поцеловал её в губы. Судя по жестам подруги, у неё колени стали превращаться в желе, а взгляд расфокусировался. Есть контакт!
   - Ну, милая, окажем гостю честь? - пропел Ласт. Я хмыкнула и пристроилась за их спинами...
  
   В мою комнату я буквально ввалились, хохоча, как блаженная. Ну, братишка, ну, уважаю...
   Нет, я всегда знала, что Ласт - не невинное дитя, но не ожидала, что за столь короткий срок он состряпает такое представление!!
   Когда мы пошли на прогулку, к нам быстро присоединилось несколько "старых знакомых" Ласта, которые "случайно" на нас наткнулись. Оборотниха, некромантка и эльфийка, судя по пластичным откровенным движениям и некоторой вульгарности - профессионалки, на обычный круг общения Ласта были похожи, как я на верхового ящера. Девочки быстро взяли и Ларра, и двух его спутников в оборот - я едва не зааплодировала. Братец, крепко прижав к себе Тасс, вежливо извинился, сославшись на дела, и предложил "девочкам" дальше проводить экскурсию самостоятельно. Парочка исчезла в телепорте, после чего девчонки, глупо хихикая, потащили представителей Клана Смерти на увлекательную экскурсию в местные бани. Ларром занялась оборотниха, которая выглядела лет на 15. Умно!
   Я отстала по дороге, свернув в тихий переулочек, и окольными путями вернулась в замок. Всю дорогу я удерживала на лице на редкость серьёзное выражение - мало ли! Зато уж в своей комнате нахохоталась вдоволь.
   Правда, смех быстро сменился задумчивостью - как ни крути, я опасалась реакции Ласта на ситуацию. Хоть бы их снова мирить не пришлось...
   Тасс заявилась, когда я уже начала откровенно нервничать. На лице подруги читалось искреннее возмущение:
  - Я не хочу замуж! - заявила она с порога. Я зарычала и швырнула в эту дурру подушкой. Герцогиня, ожидавшая чего-то подобного, ловко увернулась, подошла ко мне и плюхнулась рядом на кровать.
  - Он гад!
  - Угу...
  - Сволочь!!
  - Угу...
  - Не поддакивай!!!
   Я страдальчески зевнула:
  - Ладно. Ты вообще о ком?!
  - О женихе!
   Вот и приплыли.
  - А что он?
  - Представь: я под домашним арестом!
   Я облегчённо вздохнула:
  - Тасс, всё в порядке. Просто он переживает.
   Подруга вопросительно на меня уставилась.
  - Да, - ответила я на её взгляд, - Он боится, что ты наткнёшься на Ларра. Боится, что не успеет вмешаться. Тасс, он ведь любит тебя...
   Герцогиня вздохнула, поморгала и вдруг разревелась:
  - Знала б ты, как мне страшно!..
   Я мысленно связалась с братцем, транслируя ему чувства и ощущения. Пусть помучается, нечего невесту обижать...
  - ...Тан, подруга, мне впервые так страшно. Я боюсь, что мы с Ластом поссоримся! Я боюсь, что эта тварь сорвёт мне свадьбу!! Я чуть с ума не сошла, когда его увидела, - герцогиня всхлипнула и сжалась, - Ты помнишь, тогда, когда нас украли? Он почти сломал меня, знаешь, я чуть не сошла с ума от того, что он заставлял меня просто смотреть.
   Я вытаращилась на неё. А подруга говорила дальше:
  - Ты засыпала, а он приглашал меня на свои оргии. Я не участвовала только потому, что он хотел меня поберечь... пока. Знаешь, детям Смерти почему-то нравится смотреть, как пачкается чистое. И теперь я боюсь, что этот псих поссорится с Ластом. Он ненормальный, я знаю точно...
   Я чувствовала холодную ярость брата и уже жалела, что дала ему послушать этот разговор. Я потянулась вперёд и обняла Тассеру за плечи:
  - Успокойся. Он заплатит, - пообещала я и мысленно добавила: "Не влазь. Поверь, я разберусь сама. Он надолго запомнит..."
  "Нет уж, - последовал ответ, - Прости, сестричка, но это МОЁ дело!"
  Если Тассера узнает, она не просто меня убьёт. Она сделает это сложно!!!
  
  Глава 18
   Для лошадей и влюблённых сено пахнет по-разному.
  
  
   Утро перед свадьбой традиционно началось с воплей: Тасс орала на братца благим матом, причем почему-то под моей дверью.
  - Как ты мог меня не разбудить?!
  - Ты так сладко спала! Брось, ещё пять часов до церемонии!
  - А-А-А!!!! - завизжала Тасс на одной ноте. Я зевнула, как сытый упырь, выбралась из кровати и открыла дверь:
  - Ну, и какой нечисти лысой так орать по утрам?! - хрипло вопросила я. Тасс завизжала ещё громче. Братец поморщился, притянул невесту к себе и сунул ей в рот невесть откуда взявшуюся конфетку. Я благодарно кивнула. Впрочем, долго счастье не продлилось:
  - Тан! Уже полдень! Пора собираться! У тебя такой вид, как будто ты вчера вместе с Ластом до ночи утрясала политические проблемы!
   Я тут же подправила мину лица, невинно хлопнув глазками:
  - Делать мне больше нечего! Лян, не смотри так, пять минут - и я готова! - с этими словами я резко развернулась и захлопнула дверь.
   Из зеркала на меня с любопытством глянуло анатомическое пособие под названием "Хронический недосып". Вздохнув, я вытащила из бара первую попавшуюся бутылку с гномьим гербом на этикетке. По телу пробежала дрожь, горло обожгло огнём - зато сразу пришла бодрость и чёткость восприятия. Да, гномы, неделями бодрствующие в своих шахтах - мастера своего дела. Жаль, что к их пойлу быстро привыкают. Говорят, некоторые старые представители их расы не могут прожить без глотка и получаса...
   Пока мысли мои блуждали вокруг социальных проблем гномьей общины, руки машинально вылепливали из странного создания, отразившегося в зеркале, красотку. Невольно вспомнился тётин перл: "Хочешь знать, жениться ли на девушке? Окуни её в бассейн с магическим проявителем. Если всплыло то же, что и нырнуло - ура! Она таки симпатяжка". Что тут скажешь? Жестоко, но справедливо!
   Спустя двадцать минут я вылетела из комнаты и, оглашая коридоры замка звонким цокотом шпилек, понеслась к герцогине.
   Над её внешним видом уже трудилось несколько служанок, но, увидев меня, она их благополучно вытолкала взашей.
  - Тан, время...
  - Его полно! Мы успеем ещё травяной отвар с пирожными выпить!
  - Какой отвар? Какие пирожные?! Да меня тошнит от страха!!
  - Деточка, расслабься и представь, что скажут гости, когда нас увидят...
  - Юмор у тебя...
  
  До церемонии мы, действительно, успели не только поесть, но и подремать - все-таки, я привыкла к экстремальным темпам сборов...
   Традиционно, началось всё на заходе солнца. Дети Древних вообще считали, что браку покровительствуют исключительно ночные боги. Церемония проходила возле громадной статуи, изображающей Хозяина Кладбищ во всей красе - мужчина в строгом, но красивом наряде, с лицом, возраст на котором не читался, расслаблено сидящий на стуле с высокой спинкой. В руке он традиционно держал бокал с выгравированной надписью: "Я - Хозяин, у которого рано или поздно гостят все". Другой рукой мужчина обнимал сидящую на его коленях беременную женщину - по религии некромантов, их человеческую прародительницу. Это тоже был символ - мол, взамен ушедшим приходят новые, потому умирать - не страшно...
   В зале собралась куча народу, Ласт уже ждал невесту возле ковша с пылающим там магическим пламенем, рядом с ним статуями застыли отцы жениха и невесты.
   - Я надеялась, он не приедет, - простонала Тасс, - Только его рожи...
  - Всё, топай! Тебя уже все ждут!
  - А ты тут Ларра не видишь?
  - Его тут нет. Пошли!
   Тассера недоверчиво вздохнула и отодвинула полог, непрозрачный с той стороны. Мы торжественно вступили в зал...
   По толпе пронесся ошеломлённый вздох - представители древних рас впечатлились. Папаша Ласта (да и мой, судя по всему), одобрительно приподнял бровь, сам жених смотрел на Тасс сияющими глазами....
   Герцог Рантон презрительно отвернулся от дочери. Подруга даже на мгновение с шага сбилась - такое презрение было написано на лице отца. Застыла на миг, тряхнула головой - и пошла дальше, гордо вздёрнув подбородок.
   Тут надо сказать отдельное слово о наших нарядах.
   Сегодня ярко-алый выбрала себе Тасс. Платье обнимало её фигурку, красная помада подчеркивала яркость наряда, золотистые завитые волосы лежали на плечах тяжелыми кольцами, руки украшали кружевные перчатки, за спиной с мягким шелестом струился золотистый шёлковый шлейф...
   Я, чтоб не копировать подругу, выбрала сегодня облегающий серебристый наряд с изумрудными элементами - он подчёркивал гибкость движений и резко контрастировал с платьем Тасс...
   Стоит ли говорить, что приличия Империи предписывали невесте и сестрёнке совсем другие одеяния?!
   В общем, мы с подругой кое-как дошли до Огненной Чаши. Дальше выступил вперед отец Ласта, молодые перекрестили руки над огнём, и Глава Некромантов сказал:
  - Пути Богов привели вас сюда сегодня. Они соединят именем стихий ваши руки и судьбы. Они подарят вам и свободу, и путы. То пламя, которое горит под вашими руками - ваша страсть. Та кровь, что кипит в ваших жилах - ваша суть. Видим мы, и да видят боги - вы стоите здесь добровольно, вы можете уйти, коль пожелаете.
   Повисла пауза, дающая молодым возможность одуматься и по-тихому свалить.
  - Именем Бога...- начал Глава Некромантов.
  - Именем Богини, - выступила я вперёд,
  - Именами Древних предков, покровителей и духов, - теперь мы говорили хором, - Да будет так!
   Пламя заревело, взметнулось вверх, окутывая молодых плотным коконом. Сквозь его завесу я видела, как Ласт шагает впрёд и обнимает испуганно вскрикнувшую Тасс. Да, в Империи свадьбы проходят не так... зрелищно...
   Тем временем пламя соткалось в фигуру человека в плаще. Он откинул капюшон, и мы увидели то же лицо, которое изобразила статуя. Так, роль Бога взял Хозяин Кладбищ...
   Он выжидательно оглянулся, усмехнулся и кивнул нам с Главой. Мгновение спустя из пламени, смешанного с тьмой, соткалась вторая фигурка - гибкой, ловкой танцовщицы. Богиня тряхнула огненно-рыжими волосами, блеснула омутами глаз и шагнула вперёд.
   - Ханирра, - пронёсся по толпе шёпот, - Она сотни лет не приходила!
   Богиня ухмыльнулась, сделала волной реверанс и мимолётом мне подмигнула. После этого она повернулась и страстно поцеловала Хозяина в губы.
   Толпа приветствовала это криками. Поцелуй Богов состоялся. Свадьба состоялась!
   Жених с невестой традиционно скрепили брак поцелуем. Тассера снова нервно огляделась по сторонам и, не найдя одного блондинистого эльфа, облегчённо вздохнула. Мы с Ластом понимающе переглянулись, и братец премерзко ухмыльнулся. Невольно вспомнилось вчерашнее...
  
   Я банальными логическими доводами, слезами и истерикой убедила-таки братца в том, что напрямую связываться с белобрысой тварью ему не стоит. Не знаю, насколько он внял моим мольбам, но, когда я изложила свою идею, вполне так проникся...
   Пойло мы с ним выбрали вместе. Зелье он составлял сам. По-идее, стоило б действовать самостоятельно, но я решила перестраховаться:
  - Ласт, мне надо потолковать с местной Матушкой.
   Он мгновенно насторожился:
  - Зачем? Учти, я буду смотреть, что происходит...
  - Помню-помню. Но я хочу взять напарницу, и выбрать её должна сама.
   Брат поморщился, но втащил меня в портал.
  
   Местная Матушка, то есть Глава шлюх города, превзошла все мои ожидания. Это была гибкая блондинка с циничным взглядом и дымящей в руке папиросой. Мне она мгновенно напомнила тётку - от неё так и веяло чувственностью, стилем и шиком. Впрочем, чему удивляться? Матушки традиционно имеют влияние не меньшее, чем Мастера Домов...
  - Привет, - усмехнулась я, без приглашения устраиваясь напротив неё и делая Ласту знак молчать. Она внимательно оглядела меня:
  - Ну, привет...
  - У меня дельце. Клиент - Клан Смерти. Любит малолеток. Хочу устроить мальчику представление, которое он никогда не забудет... Нужна напарница.
   Оценивающе:
  - Тебе?
   Я кивнула. Матушка ухмыльнулась, выдохнула колечком дым и негромко позвала:
  - Лин!
   Мгновение - и в комнату скромненько, бочком проскользнула маленькая девочка с наивными глазами. В первое мгновение я чуть со стула не свалилось, но потом до меня дошло...
  - Браво, - воскликнула я восхищенно, - Демон, Клан Метаморфы?
   Прищур невинных детских глаз:
  - Разумеется. Твой Клан тоже вслух назвать?
  - Стерва, - хмыкнула я, - То, что нужно. Сколько?
  - Малышка, мы с твоим другом, - кивок в сторону Ласта, - Сами утрясём тарифную сеть...
  
   - Готова? - уточнила я.
  - Как алкоголик - в любой момент! Пошли уж! - фыркнула девочка в розовом платьице, наивно хлопнув глазками.
   Мы двинулись по дорожке к гостинице, в которой поселился Ларр.
  - Ты всё запомнила? - уточнила я мягко. Демоница скривилась:
  - Главное, чтоб ты не подпартачила, дилетантка...
   Я ухмыльнулась и решительно вошла в здание. Администратор, Вампир Серого Клана (очень символично, кстати), шагнул было к нам, но Лин ему кивнула, блеснув очами, и нас с поклоном пропустили внутрь.
   Поднимаясь по ступенькам, я нервно теребила светлый локон...
   А, забыла сказать: мою внешность слегка преобразили, чтоб я выглядела года на два моложе - и меня нельзя было узнать. Над этим благим делом трудились Матушка, Ласт и я соответственно, так что проблем быть не должно...
   Я решительно постучала, и спустя пару мгновений дверь эффектно распахнулась. На пороге застыл Ларр. Да уж...
   Обнаженный по пояс, с распущенными белоснежными волосами, с бокалом в руке... Вкусно!
   Я плавно поставила ножку на громадной шпильке между дверью и косяком, чтоб, в случае чего, он её не захлопнул, и мягко сообщила:
  - Наша Матушка хочет сделать Вам подарок, милорд.
   Чувственные губы изогнулись в улыбке:
  - Он у вас с собой?
   Я мягко улыбнулась:
  - Вы хотели бы его увидеть прямо здесь?
   Лин покосилась на меня с искренним любопытством, я же только чувственно улыбнулась и принялась танцевать, на ходу медленно распуская шнуровку платья. Оно прошуршало к моим ногам, а я осталась в одной тонкой золотистой сорочке, которая, впрочем, ничего не скрывала. Небрежно переступив через осевший на пол наряд, я подхватила с пола оставленную там бутылку лучшего демонского пойла, запрокинула голову и "отхлебнула", разливая напиток по лицу. Тем временем из двери выглянула какая-то девчока:
  - Милый, ты скоро? - и подавилась оканьем, увидев нас с Лин. Последняя, верная своей роли, пока молча наблюдала за представлением. Я же тряхнула волосами, шагнула вперёд и впилась поцелуем ему в губы. Разумеется, он ответил, да и алкоголь с моих губ слизал с удовольствием. Отлично! Главное - чтоб Ласт правильно составил для меня противоядие...
   Мы ввалились в номер, где обнаружилось человек десять девушек и парочка беловолосых. Не в масть...
   - Милый, прогони их, - шепнула Лин, кивнув на друзей Ларра, - Они так на нас смотрят...
   Видимо, зелье уже начало действовать, поскольку Эльф взашей вытолкнул спутников из номера.
   Судя по лицам девушек, гостивших у Ларра, многие из них узнали Лин и сами были бы не прочь где-то потеряться. Впрочем, им ничего не грозило...
   Сейчас был полностью выход напарницы - мне осталось только устроиться в сторонке и наблюдать, как она позирует для заснимающего кулона, который я активизировала, не опасаясь, что опоенный эльф это заметит. Впрочем, он уснул минут через 10 - парочка не успела перейти к самому интересному...
  - Все вон!!! - рыкнула Лин, и девиц из номера как ветром сдуло. Мы ушли с ними, затесавшись в толпе.
  - Вы с дозой зелья намудрили, - заметила демоница мимоходом, - До самого интересного не дошли...
  - Там за глаза хватит. Умница, профи...
  Фырканье:
  - Детка, тебя понатаскать - не хуже будешь! Не хочешь к нам пойти? Заживешь, как королевна. И искать уж точно никто не будет...
   Я покосилась на неё:
  - Надеюсь...
   Она пожала плечами:
  - Детка, я уже некогда сталкивалась с одной из ваших - Кин. Мы даже дружили. Она жива? Конечно. Не сомневайся, о тебе тоже никто ничего не узнает. Всё, бывай!
   Я кивнула на прощание и поползла в сторону замка. Снова началась мигрень - нужно выпить противоядия. Я глянула на свои руки - они дрожали. Вздрогнув, осела мешком на асфальт и обхватила плечи руками. Только сейчас поняла, как же мне было страшно...
  
   Насколько я знаю, на следующее утро к Ларру заявился гонец с копией магической записи и вежливым предупреждением: "На свадьбу вам лучше не приходить".
   Как ни странно, эльф проникся...
  
  ... Свадьба шля своим чередом. Повеселевшая Тассера вовсю танцевала с Ластом, зал кружился в цветном водовороте, мне же дико хотелось спать. Усталость навалилась хомутом - сказались и переживания, и зелья, и недосып. Шатающейся походкой я отошла в сторонку, прижалась спиной к стене и прикрыла глаза. Мир снов накрыл меня тут же - и с головой...
   ...Тётушка сидела в кресле, перекинув ногу через ногу, и любовалась тьмой за окном. Когда я появилась в комнате, она даже не повернула головы - только слегка скосила глаза и резюмировала:
  - Платье - отпад. Выглядишь - паршиво. В тенях у тебя под глазами может спрятаться сотня воров, а уголки губ опущены. Я б на такое не клюнула.
  - Ты не в моём вкусе.
   Фырканье:
  - Да ладно... Ну, ты разгребла свои проблемы?
  - Да, всё уже в норме. Кстати, ты б поосторожней с репутацией: когда мне описывали невесту императора, её назвали женщиной ну очень облегчённого поведения.
   Тётка закатила глаза:
   -Я тебя прошу! Кто не гуляет в моём-то возрасте, тому просто не предлагают!
   - Ладно, это лирика. Расскажи, зачем я тебе понадобилась? Учти, если решила поиграть в трио...
  - Нет, что ты, тут моих собственных талантов вполне хватает!.. Видишь ли, малышка, у него, как ты отлично знаешь, есть племянник, который должен унаследовать трон. Парень - практически твой ровесник, на пару лет младше, лапша на ушах не просыхает, но это пока. Вообще, на мой взгляд, подаёт надежды.
   - Ты затесалась в сутенёры?
   Тетка нахмурилась:
  - Тан, что с тобой сегодня? Что случилось?
   Я нахмурилась. Правда, что я несу...
  - Прости, - вздохнула я, - Это всё из-за того пойла. Одно радует - эльфу сейчас раз в двадцать хуже...
   Тётка мгновенно встала и подошла ко мне, положила руки мне на виски...
  - Издеваешься?! Пару кружек исцеляющего отвара и - спать! Немедленно!!! Ты что, дитя малое - такую мерзость в рот брать?!
   Я только пожала плечами:
  - Поверь, для дела не жалко! Тётя, спустя пару дней я буду в столице и займусь этим твоим прЫнцем.
   - Угу. Если он сильно не понравится - чисто морочь ему голову. Поиграй в идеал непорочности и чистоты, хи! Помнится, твоей мамочке эта роль хорошо давалась! Так, племяша, всё, спать!!! До встречи!
   Водоворот цветов - и я снова стою в зале банкетов, привалившись спиной к стене. Разноцветная толпа перед глазами смазывается - использование Силы окончательно добило мой и без того больной мозг. Какое там спать?! Если я сейчас отлеплюсь от моей дорогой любимой стенки, то просто упаду...
  - Что с тобой?! - раздался над головой подозрительно знакомый голос. Ну, уже и глюки пожаловали...
   Чутьё отшибло напрочь, но взгляд я всё же смогла сфокусировать...
   Рядом со мной стоял Эррар, поддерживая меня за плечо и встревожено глядя в глаза...
   Первым моим побуждением было - кинуться ему на шею, страсно поцеловать в губы и никуда, ни к кому не отпускать...
  - Пошёл вон, - бросила я, - Ты мне не нужен, что, не доходит?! Зачем ты вообще сюда явился?! Никто тебя не приглашал!.. И вообще, милорд, вы ведёте себя неприлично. На нас уже люди смотрят...
   Я его таки довела - глаза полыхнули жёлтым бешенством, которое мгновение спустя сменилось арктическим холодом.
  - Я тебе не мальчик на побегушках, милочка. К чему мне твои выходки? Таких, как ты... Просто увидел, что знакомой плохо, хотел помочь. Ну, на нет и суда нет - так говорят в людских деревнях? Меня невеста ждёт...
   Я смотрела, как он уходит. Гордость... Если б не она, я б кинулась сейчас к нему. Гордость... Если б не она, он бы меня не отпустил...
   Гордость - это высшее благо, дарованное богами...
   Я крутанулась на каблуках, собрала силу воли в кулак, чтоб не шататься или не упасть, и гордо вышла из зала. До своей комнаты я буквально доползла. Да, не стоило смешивать наркотик, противоядие, вино и гномье пойло... вот, уже плачу без причины... и трусит почему-то...
   До кровати я всё же не дошла - рухнула по дороге на ковёр и потеряла сознание.
  
   "Братик, сестричка, со свадьбой вас. Простите, что пишу об этом в письме, но мне действительно не нужно, чтоб вы ехали со мной. Я спешу, очень спешу. Обещаю заглянуть в гости где-то через месяц. Надеюсь, к тому времени в проекте будет племянник или племянница? Вы работайте, не отвлекайтесь! А мне пора - моя тётя-травница открывает новое дело, ей помощь нужна. Вот так. Пусть боги, духи и стихии хранят вас, и не пустеет чаша ваша! И так далее. Учтите: увяжетесь за мной - покусаю! Ваша Тан"
   Я отложила исписанный рунами листок, подхватила дорожную сумку и с минуту постояла, глядя, как над Талиссом занимается заря. После я двинулась вниз, к уже знакомым телепортам, с которых всё это и началось...
   Стражники меня узнали. И пропустили без проблем. Водоворот красок улёгся, и я ступила на мощеную столичную мостовую. В лицо ударила тёрпкая утренняя прохлада. Что ж, милый мой принц, я иду к тебе!
  
  
   ЧАСТЬ 2. Шоу: укротить принца!
  Глава 1
   Мужчина, если бы и смог понять, что думает женщина,
   все равно не поверил бы.
  
  Столица встретила меня утренней тишиной. Мои каблучки звонко цокали по уличному мощению, а настроение зависло где-то на уровне городских подвалов. Тусклый утренний свет не радовал - мне хотелось терпкой ночной темноты. Узкие грязные переулки раздражали. Головушка, которой я так и не сделала подарка в виде исцеляющего отвара, дико болела.
   Неудивительно, что всадника на красном громадном ящере какой-то явно дорогостоящей породы я заметила только тогда, когда последний едва не оставил от меня на тротуаре живописное пятно. Всадник, слегка нетрезвый, рыкнул мне:
  - Ты, ...! Не видишь, куда прешь?!
   Я должна держать себя в руках... В памяти вдруг всплыло лицо эльфа, который из банальной выгоды променял меня на другую, и отца, который так и не захотел со мной заговорить - должно быть, его оттолкнуло отсутствие Дара, но шёпот крови он не мог не услышать! "Да ты подстилка обычная, вот ты кто, а я скоро буду - женой!" - снова зашипел голосок эльфийки в голове, и меня прорвало. Умом я понимала, что это всё последствия действия наркотика, но остановиться уже не могла.
  - Да пошёл ты! Я тебе не девочка на побегушках, понял?! Надо - объедешь!
  - Ты вообще знаешь, с кем разговариваешь?
  - С хамом, которому папочка купил ящера, но не научил, что нельзя ругаться такими словами на женщин!
   Парень придержал ящера и вытаращился на меня:
  - Ты что, мазохистка? Или смертница?
   Я хмыкнула:
  - Слушай, ты! У меня похмелье, потому из нас двоих мазохист - ты! Ещё немного - и твой ящер чисто случайно взбесится, сбросит тебя и ещё и пройдётся - для профилактики идиотизма!
   Кажется, парень от неожиданности даже слегка протрезвел. По крайней мере, в серых глазах появилось осмысленное выражение. Он впал в задумчивость, а я не стала ждать, пока он родит какую-нибудь гениальную мысль. Я решительно пошла прочь, но метров через десять меня снова нагнал ящер.
  - Эй, тебя подвезти?
  - Ты ещё предложи прямо здесь, чтоб времени не терять!
   Парень фыркнул и неожиданно спокойно сказал:
  - Да ладно, не хами. А куда тебе?
  - Во дворец, к родственнице.
  - Она там работает?
  - Угу, в точку.
  - Поехали вместе, ты так до обеда идти будешь.
  - Буду.
   Парень вздохнул и подстроил шаг ящера под мой темп. Земноводное недовольно дёрнуло хвостом.
   Некоторое время мы шли молча. Первым, как и следовало ожидать, не выдержал мой спутник:
  - Вот ты мне что-то говоришь, а сама? Разве девушке можно пить?
   Я хмыкнула:
  - Запрет на алкоголь приводит только к большему его распространению.
  - Нет, серьёзно, что, и повода не было?
  - Был.
  - Я что, должен каждое слово из тебя вытягивать?
  - Не должен.
   Интересно, долго выдержит? Впрочем, на душе стало легче. То ли от того, что ему паршиво, то ли от того, что кто-то рядом...
  - Что, полегчало?
   Я изумлённо воззрилась на него. Мой спутник тепло улыбнулся в ответ:
  - У меня тоже такое, когда мне паршиво, - доверительно сообщил он, - Вот, сейчас с роднёй поскандалил. А что у тебя?
  - Просто хандра. Жаль с друзьями расставаться. И потом, совсем новый город...
  - Нашла о чем переживать! Поверь, всё будет у тебя хорошо!
   Я помимо воли улыбнулась:
   - Запомни: у меня всегда всё хорошо...
   Дальше мы снова пошли молча. Мне никак не давало покоя странное ощущение... Так, нужно включить чутьё, плевать, что голова болит...
   Первое, что я поняла совершенно точно - парень из Чарующих. Значит, у нас вряд ли будут хорошие отношения... Второе моё открытие порадовало ещё меньше, чем первое - на ящере я явно почувствовала путы принуждения. Подозрительно знакомые. Захотелось застонать и схватиться за голову. Ну, тётя...
   Теперь можно не сомневаться: я могу перед собой лицезреть его высочество Лассана какого-то там. Интересно, кстати, как они не путаются: всех мальчиков в семье называть теми же именами?!
   Впрочем, сейчас это не принципиально. Нужно складывать дрова, которые наломала. Боги, если б ещё голова так не болела...
  Мой затуманенный мозг начал просчитывать варианты. Вот оно!!
   Хождение на шпильках по брусчатке: спорт ненадёжный. Вот ты плывешь, как королевна, делая бёдрами лёгкие восьмёрки, на тебя оглядываются редкие утренние прохожие... И тут - мама! Каблук угодил в щель и подломился! Конечно, ты со всхлипом падаешь на землю...
   Принц проявил чудеса акробатической ловкости: не успела я осесть на мостовую, как меня осторожно подхватили, удерживая от падения. Однако, неплохо их, сволочей, там учат! Двигается, почти как эльф! Нужно запомнить на будущее...
  - Эй, ты в порядке?!
   Я тихонько всхлипнула и принялась растирать щиколотку. Парень, особо не напрягаясь, поднял меня и затащил на ящера.
  - А я тебе предлагал?! - спросил он раздраженно, - Не дёргайся, я полечу!
   Вот чтоб тебе было хорошо! И не откажешься ведь...
   Тёплая исцеляющая магия побежала по ноге, и кровь мгновенно среагировала на силу Чарующего: в виски стукнулась боль, и я буквально почувствовала, как состав красной жидкости в моём организме начал меняться. Стиснув зубы, я загнала Силу поглубже, чтоб принц её не почуял, и вцепилась ледяными пальцами в чешую. Земноводное повернулось и глянуло на меня злющими темными глазами - чисто человеческими. Упс, тётя...
  "Убью идиотку!!!" - продублировал мои мысли шипящий голос родственницы. Я скорчила рожицу. Ящер качнул головой и отвернулся.
   Поток исцеляющей магии увеличился. Я почувствовала, как кровь начинает закипать, а температура тела падает чуть ли не до нулевой отметки. В глазах заплясали чёрные точки.
  - Ну, уже лучше? - уточнило его высочество.
  - Угу, - скорее простонала, чем ответила я. Принц нахмурился:
  - Что, до сих пор больно? У тебя что, восприимчивость магии пониженная?
   Всё. Я его уже почти ненавижу.
  - Нет, все хорошо, - вздохнула я, - Мне просто от твоей магии почему-то спать хочется...
  - А, - оживилось высочество, - Не переживай, это распространённая реакция.
   Я фыркнула и сделала вид, что пытаюсь слезть с ящера. По правде сказать, блеф чистой воды - в своём теперешнем состоянии я б двух метров не проползла, я уж молчу о том, чтоб идти. От меня не укрылось, что животное повело вперёд хвостом - ловить меня, если начну падать. Вот спасибо, тётя!
  "Не за что! В кого ты такая умная, а?"
  "В тётю! Сама этого красавца ко мне привела!"
  "Я же не думала, что ты начнёшь хамить человеку, даже не глянув на его ауру?"
  "У меня голова болит!"
  "А я тебе говорила выпить исцеляющий отвар?! Чем же ты слушала, хорошая моя?!"
   Судя по тону тётки, скоро полетят тяжелые предметы. Остается только радоваться, что не в меня...
  - Куда собралась? - раздражённо уточнил принц, - Поедешь со мной - и точка! Ох уж эти женщины...
   Повозмущавшись для проформы, я уютно устроилась перед парнем на спине рептилии и оперлась на него. Стало полегче, но аура Чарующего нервировала. Поражаюсь тётке - как она с этим императором ещё и спит постоянно...
   - Расскажи, - муркнула я, уткнувшись носом в его рубашку.
  - Что?
  - Ну, что у тебя случилось? Ты говорил, что настроение плохое, в семье проблемы...
   Парень задумчиво глянул на меня. Я сделала большие невинные глаза.
   В такой ситуации любой умный принц уже б бросил меня в темницу как потенциальную шпионку. Тот же Эррар в ответ на такой вопрос только рассмеялся б. Я б наплкла каких-то небылиц...
  - Понимаешь, мой дядя женится...
   Мальчик... Тебя неправильно учили...
  - ... Он не видит, что она такое! Я уверен, она - не та, за кого себя выдает! Знаешь, она не похожа на обычную женщину. От неё веет дикостью какой-то...
   Ящер дёрнул хвостом. Что, тётя, допрыгалась?
  - И ты с ней не ладишь? - сочувствующе уточнила я. Парень качнул головой.
  - Нет, внешне всё нормально, просто что-то с ней... Не то... Не знаю, как объяснить...
   Так, мальчик, всё с тобой ясно...
  "Тётя!"
  "Да, я кретинка. Это всё?"
  "Я не о том. Быстро найди мне данные про служанок, которые умерли за последние два года в замке"
  "Чего?"
  "Тётя, не спорь. Поверь, будет весело!"
  "Возраст любой?"
  "Желательно старую. И быстро!"
  - Ну, я же не думаю, что причина в твоей антипатии к ней. Должно быть что-то посерьёзней...
  - Понимаешь, ей мало того, что дядя бегает за ней, как собачка на верёвочке! Она сватает за меня свою племянницу!!
  Я чуть с ящера не свалилась.
   "Тётя?!! Ты ничего мне не хочешь объяснить?!"
  "Я занята, поговорим потом"
   Убила б!!
  - Что, прям сватает? В смысле, на горизонте у тебя маячит свадьба с незнакомой девицей сомнительного происхождения?
  - Нет, ещё чего не хватало! Понимаешь, она приезжает в столицу, чтоб поступить в школу при Храме Солнечного бога. И представь: мне сказали за ней присматривать, "пока она не освоится в столице"!
   Мне окончательно поплохело.
  "Тётя, прибью!!!!!" - только и смогла я подумать. И тут у меня в голове окончательно сформировалась одна мысль...
   Школа Солнечного бога, значит?! Тётушка, милая, ты у меня получишь!
  - Погоди... А её, случаем, не Тан зовут?
   Он аж подскочил, подозрительно уставившись на меня:
  - Откуда ты знаешь?!
  - Боги, я тебе сочувствую... Знаешь, я с ней знакома. Можно сказать, благодаря ей я здесь...
  - Что? - в унисон выдохнул принц и тётин голос в моей голове.
  - Да! Ты знаешь, я работала у эльфов Ночного Клана, и там встретилась с ней. Она была содержанкой их Главы! Представляешь, мерзость? Я была его служанкой, а эта Тан увидела меня, и я ей не понравилась - как она выразилась, "чересчур мордашка смазливая". В общем, она б меня выгнала, но потом узнала, что у меня бабушка работает во дворце, и сказала ехать к ней. Так что, мы с тобой будем страдать вместе - я буду для этой Тан служанкой...
   "Тан!!!!" - тётя шипела, как кошка, - "Что ты творишь, кинжал тебе туда-то?!"
   Я ощутила прилив бодрости, аж головная боль прошла. Что, тётушка, скушала?
  - Не переживай, - между тем начал меня утешать принц, - Я не позволю ей плохо с тобой обращаться.
  - Спасибо, - вздохнула я тихо, - А ты какой-то герцог, да? Тан говорила, у неё высокопоставленный жених...
  - Почти. Потом расскажу... А какая она?
  - Ну... Капризная, высокомерная и красивая.
  - Ясно... Так что, она меня называла женихом?
  - Да, - невинный взгляд, - Говорила, тётя всё устроит... Но это секрет!
  - Я так и понял... Вот мразь!
  - А то!
  - А как зовут твою родственницу?
  "Тётя?"
  "Думаешь, я отвечу?"
  "Да" - отозвалась я. А что? Наглость - сестра таланта!
  "Лат, кухарка"
  - Её зовут Лат, она работает кухаркой во дворце...
   Повисло молчание.
  - Ну, я её хорошо знаю - она была моей няней... Но, понимаешь...
  - Что?
  - Она в прошлом году умерла...
   Я помолчала, после чего уточнила мёртвым голосом:
  - Ты шутишь?
  - Нет...
   Я тихонько всхлипнула, задрожала, "пытаясь сдержать слёзы", и зажала рот рукой.
  - Боги, что же мне делать, - прошептала я, - Я не хочу замуж!!!
   В голове эхом разнёсся тётушкин хохот:
  "Ну, племяшка..." - простонала она, - "Мне до тебя, оказывается, далеко"...
   Я рыдала, уткнувшись ему в грудь, и параллельно осторожно использовала Шепот крови, чтоб настроить его на доверчивость - всё же то, что я рассказывала, было не слишком правдоподобно. Я ощутила, как аура мага противится внушению. Главное - не переборщить, а то гореть мне синим пламенем, причём в прямом смысле этого слова и на главной площади столицы...
  - Ну, что ты, не плачь, - шептал он мне, осторожно поглаживая по спине. Я чувствовала исходящие от него волны нежности и заботы. Отлично, всё получилось...
  - Понимаешь, у Ночных я уже не смогу работать - меня выгнали. И бабушка умерла, значит, я зря сюда приехала... Остаётся только вернуться домой и согласиться на этот чёртов брак! - закончила я зло, в сердцах стукнув кулачком по крепкой чешуе ящера.
  "Эй, поосторожней там! У меня с этой тварью полный контакт" - возмутилась тётя.
  "Вот зоофилка..."
  "Сама извращенка! Я имею в виду ментальный!"
   Я мстительно толкнула животное шпилькой. В тёмных человеческих очах животного заполыхал огонь горного мстителя...
   - Успокойся. Место в замке тебе найдётся.
  "Угу. Я б сказала, что это будет за место..."
  Я снова ткнула каблучком чешуйчатой твари в бок, доверчиво заглядывая принцу в глаза:
   - Ты думаешь?..
  - Обещаю.
   Я печально вздохнула:
  - Спасибо тебе. Знаешь, ты такой необычный...
   Это да. Любой другой меня уже послал бы раз двадцать...
  
   Пока мы ехали, я болтала с парнем о пустяках, осторожно привязывая его к себе узами крови ещё крепче. Не скрою - на каком-то этапе это было просто больно. Всё же, уважение к Чарующим в нашей крови просто программировали... как и преклонение перед ними. Это б сработало, не будь мы столь своенравны...
   Принц меня бесил. Его глупость, наивность, детская какая-то доверчивость. Пусть это и последствия моего же воздействия, всё равно! Как это ни глупо, я ненавидела его уже за то, кто он...
  - Вот твоя комната, - сказал он, впуская меня в уютное просторное помещение, - Я попрошу, чтоб тебе нашли работу.
  - Спасибо, - я смущённо хихикнула, - Я ведь даже имени твоего не знаю... Кто ты?
  - Прекрасный принц, - сообщил мне этот шут, напустив на себя таинственный вид.
  - Угу, - фыркнула я, - А я - скромная пастушка!
   Принц мягко улыбнулся в ответ, но что-то в его взгляде неуловимо изменилось, заставив меня вздрогнуть:
  - Это да, хотя ты слишком хорошо владеешь ментальной магией... для пастушки. Как тебя зовут?
  - Лин, - от шока я ляпнула первое, что пришло в голову.
  - Серебро? Тебе не идёт. И Тан тебе тоже не идёт. Это имя в переводе значит "блик", так ведь? Это не твоё...
  Я таращилась на него, и мне хотелось чем-то в него швырнуть. Это будет сложней, чем я думала...
  
  Глава 2
   Эх, взять бы автомат да разрядить обстановку!
  
  - Я так понимаю, у вас с тёткой сложные отношения, раз ты не в восторге от её выкрутасов? - продолжал он между тем, как ни в чем не бывало, принц, - Иначе ты бы придерживалась линии поведения, навязанной ею...
   Я осторожно подобрала с пола челюсть и велела себе собраться. Похоже, противник оказался куда опасней, чем мне показалось... И очень непредсказуемым. Ладно, прорвёмся...
  - Да, она вызвала меня из Лассата, чему я была не слишком рада. Как догадался?
  - Я обязан объяснять?
  - Ну, я на твой вопрос ответила.
  - Вот любопытно, так же честно, как и на предыдущие? А ты в курсе, что ложь наследникам императорской ветви считается преступлением?
  - Ты пришёл, чтоб об этом поговорить?
  - На "вы", пожалуйста, не с равным разговариваешь!
   Я поморщилась и демонстративно закатила глаза:
  - Ваше Высочество, многоуважаемое и любимое, какого ляда вам от меня надо?!
   Он выдержал драматичную паузу и, наконец, ответил:
  - Предлагаю сделку!
  М-дя... Чем дальше в лес, тем злее волки...
  - И? - я вопросительно выгнула бровь.
  - Детка, твоя тётка, кажется, хочет нас сосватать. Меня это не устраивает, тебя тоже. Давай так: мы на деле изображаем парочку, а так - у каждого свой муравейник! Ты, прости, совсем не в моём вкусе!
  - Ну и слава богам! - невольно вырвалось у меня. Взгляд принца стал нехорошим. Чёрт, его присутствие так выбивает из колеи...
  - Ты смеешь мне хамить? - уточнил он негромко.
  - Нет, что вы, мой принц, как можно... Итак, вы хотите, чтоб мы изображали парочку?
  - Я хочу, чтоб ты успокоила тётку - мол, мы друзья, ты мне морочишь голову, всё в шоколаде. Я с тобой дружу и откровенничаю - в общем, я весь такой молодой дурачок. Отец доволен, Кин довольна, я спокоен. Это понятно?
   Я блокировала сознание от действия его ауры - она подавляла, заставляя беспрекословно подчиняться, и постаралась вдуматься в ситуацию. Да, тётушка - стерва, проучить её стоит, но задания ещё никто не отменял. Значит, мальчика нужно приручать. Что ж...
  - Не совсем. Какая мне с этого всего выгода?
  - Ты о чём?
  - Какой вы непонятливый, когда вам это выгодно! - умилилась я, - Прям как моя тётя - неудивительно, что у вас сложные отношения! Я спрашиваю: вы получаете мои актёрские способности во временное пользование, а что мне даёте взамен?
  Он презрительно скривился:
  - Ты станешь известной персоной - ещё бы, любимая принца! И потом, детка... Ты - прислуга. Мне достаточно приказать.
   Угу. Вот прям щаз и побежала!
  - Мой принц, при всём моём уважении к вам - приказать вы всегда можете. Вопрос: выполню ли я ваш приказ так, как того ожидаете вы?
   Судя по лицу парня, угрозу он понял. И оценил...
  - Чего ты хочешь?
  - А чего я могу хотеть? - насмешливо приподняв бровь, уточнила я, - Я была служанкой, ваше высочество. А теперь - без нескольких дней принцесса! И хочу другую комнату, наряды, драгоценности - и деньги, конечно. Вы мне всё это - я вам тётушку на блюдечке. По рукам?
   Он смотрел на меня, как на какое-то мерзкое насекомое. Я чувствовала ненависть и презрение, волнами исходящие от Чарующего.
  - Всё тебе будет, - бросил он, - Но учти: я просто выполняю просьбу дяди. Пройдёт время, и та рыжая шлюха ему надоест. И тогда - поверь! - тебе придется несладко!
   С этими словами его высочество вознамерилось меня покинуть.
  - Одно уточнение, ваше высочество - вы выполняли не просьбу, а приказ! - пропела я ему на прощание. Пусть помучается!
   Дверь в мою комнату с хлопнула так, что со стены посыпалась штукатурка. Что ж, один-один...
  
   Я в изнеможении опустилась на шёлковое покрывало. День меня вымотал просто до предела - меня "по приказу его высочества" перевели в богато обставленную комнату. Всю глубину щедрости Чарующего я сумела оценить, внимательно оглядев жилище - стены были выделаны ластарром. Прекрасный жёлтый камень, так обожаемый всеми магами, для простолюдинов, Даром не владеющих, был очень неприятным - он вытягивал жизненные силы, вызывал кошмары и мигрени, нарушал сон. Самое интересное: я могу, конечно, попросить для себя другую комнату, но это значит ещё раз подчеркнуть наше неравенство. Этого я делать не собиралась...
   Дальше - больше. Служанки разговаривали со мной... Нет, внешне всё правильно, приличия соблюдены, но...
   От них исходило презрение, такое густое и терпкое, что выть хотелось. Самое смешное - это не было происками принца! Просто за время развлекательно-увеселительных мероприятий на эльфийской территории я успела привыкнуть к их менталитету. Они, как и многие другие расы, не имели чёткой иерархии - те же Главы Кланов очень легко менялись, если кого-то не устраивали. К другим же расам отношение однозначное: если ты сумел привить уважение к себе - один из нас, нет - будь ты хоть трижды знатным, тебя не примут. И теперь, снова угодив в империю, насквозь пропитанную властью магов, я чувствовала себя неуютно.
   Потом был торжественный обед, на котором я появилась в сопровождении принца. Ни тётки, ни её жениха не было - видно, они нашли себе занятие поинтересней. Зато присутствовало несколько придворных дам, которые при виде меня вытаращились, как свежемороженые воблы. Не выдержав, я подмигнула одной полненькой красотке с медовыми волосами, которая особенно яростно на меня пялилась. От такой фамильярности магичка подавилась вином. Мой спутник вежливо отодвинул мне стул, и во взгляде девчонки ярость смешалась с ревностью и досадой.
  Ах, вот как? Я гибко наклонилась к спутнику и зашептала, почти касаясь губами его уха:
  - Это что ж она вам сделала, ваше высочество, что вы её так наказываете?
   Он повернулся и приобнял меня, почти касаясь губами моих губ:
  - Она многовато болтала...
   Я ухмыльнулась:
  - А я думала, мужчинам нравиться, когда женщины работают язычком...
  Принца перекосило. Я безмятежно отхлебнула вина.
  
   Я надеялась, что после обеда буря в чайнике поутихнет, но это были наивные мечты - бывшую моего прекрасного принца потянуло на разговоры. Задушевные. От слова задушить...
   Эта милая девочка с медовыми волосами с ласковой улыбкой подошла ко мне:
  - Здравствуй. Знаешь, я тебя тут впервые вижу!
  - Догадываюсь! - оскалилась я в ответ.
  - Как тебя зовут?
  - Тан.
  - Ты безродная? - сколько наигранного ужаса в голосе - это при том, что моя аура начисто лишена магии, что она не могла не почувствовать...
  - Да! - сделав наивные глаза, пропела я, - Я к тёте приехала! Она у меня вообще оборзела на старости лет - вот, замуж собралась...
   Девчонка презрительно сморщила носик:
  - Сочувствую жениху...
  - Я ему передам, - клятвенно пообещала я, - Пусть знает, что не только мне он не нравится! Какой-то высокомерный, тормознутый, полноватый - не люблю таких! Как такого только взяли в императоры?!.. Ладно, пора мне! Удачи!
   Выражение лица аристократки стало целебным бальзамом на мою израненную душу...
  
  Я хихикнула, вспомнив об этом, и прикрыла глаза. Как ни жаль тратить силы, нужно поболтать кое с кем...
  - Эй, сводница престарелая! Как слышимость?
  - Племяшка, ты ж у меня договоришься! Я так поняла, с принцем всё нормально?
  - Да, отличный принц. Главное, умный...
   Ухмылка тётки стала откровенно злорадной:
  - Я так и думала... Из него б получился хороший правитель!
  - Ещё получится, - хмыкнула я и застыла, увидев тёткины глаза:
  - Нет, малышка. Он мне мешает, потому НЕ получится...
   Я моргнула, потрясенно глядя на Кин. Та ухмыльнулась в ответ:
  - Что, не ожидала? Впрочем, об этом потом. Сейчас слушай. Этот мальчик... Тан, он мне нужен. Очень.
   Я хмыкнула:
  - А звезда с неба в платиновую корону тебе не нужна? Знаешь, чтоб голове было теплей? Между прочим, он мне ни капли не верит! Предложил какую-то дурацкую сделку, но я чувствую, что у него много мотивов!
   Тётка фыркнула:
  - О, он хочет понять, кто я такая! Потому и копает под тебя! Это же отлично! - воскликнула она с не слишком понятным мне энтузиазмом. Который я не разделяла...
  - Угу, я готова плясать от восторга! Тетя, а тебя не заносит?
   Она тряхнула огненной гривой и глянула на меня исподлобья. Сегодня, чтоб не тратить сил и не светиться, тетка не создавала декораций - мы стояли просто среди водоворота образов и теней, где правила Тьма. Её блики плясали в глазах Кин, придавая чертам страстную дикость. Впервые я доподлинно поняла, что совсем не знаю тётю...
  - Тан, малышка, - голос глубокий и тёрпкий, как тас-та, заставил меня вздрогнуть, - Ты ещё просто маленькая. Когда ты подрастешь, поймешь: жизнь - игра! Играй другими! Ходи по краю, бей об стенку дорогой фарфор, танцуй, как пламя, и плюй на всех с высокой колокольни! Люди просто привыкли к тишине, спокойствию и глади, которые проповедует Бог Солнца. Именно потому они кусают подушки ночами, пожираемые тайными желаниями! Поживи с моё, детка, и поймешь - все правила кем-то придуманы, и не гарантия, что этот "кто-то" сам их соблюдал!
   Я заворожено следила за Кин. Всё же, людьми мы считаемся лишь до определённого возраста - в этом мама была права на 100%...
  - Тетя, он... Я не уверена...
   - Тан, повторяю - это дело Клана. Ты же не предашь кровь! И потом... Ты - и не уверена? Надо же! Не думала. Видно, Чарующие и впрямь сильней...
   Сама того не желая, я полыхнула глазами. Кин ухмыльнулась:
  - Вот-вот! Я о том же! Детка, стань для него светом, тьмой, шлюхой и святой, сестричкой и мамочкой - неужто не сыграешь?
   Я поморщилась:
  - Ты будешь мне должна. Желание. Любое!
  - Произвол!
  - Тогда я поехала, а ты крутись сама!
  - Ладно, бес с тобою, цветочная фея! Желание так желание!
  - Вот и отлично! Ладно, закругляемся, а то у меня и так мигрень последние дней десять вообще не прекращается.
  - Угу. Сделай его!
  
  Той ночью мне впервые приснился этот сон. Я стояла на балконе в проклятой башне, и Эррар был со мной рядом. Он застыл в шаге от меня, сжав руки в кулаки, и смотрел на город со странным выражением в глазах. И мне стало так больно, так тоскливо - без него... Без шёпота ветра, без эльфов, которые ценили только личность, не слишком зацикливаясь на титулах, без напыщенной лжи людей, без наших ночей и ррата... без понимания в жёлтых глазах и заботы...
   Я шагнула к нему, позвала по имени - он не ответил. Не услышал...
   Некоторое время мы стояли на громадной высоте: безликий призрак и эльф, желающий одиночества. Я не выдержала и прикоснулась рукой к его щеке. Глава Ночных дёрнулся, как от удара, и мгновенно перетёк в боевую позицию:
   - Кто здесь?
   Я отшатнулась. Эм... Это ведь сон, да?!
   Эльф прикрыл глаза, словно прислушиваясь к чему-то, и впитал зародившееся в руках боевое заклятие:
  - Тан?
   Упс, пора просыпаться... Я попыталась вынырнуть из сновидений - тщетно. Сила мне не повиновалась. Вот ваше высочество! Чтоб вас перевернуло и с размаху на кол опустило! Как вы мне удружили своими камушками...
   Эльф осмысленно смотрел на меня, и его зрачки дрожали. Очень плохо... Он что, меня видит?! Ой...
   - Тан... Что, силу снов не контролируем? - улыбнулся он невесело, - Меньше нагрузок, детка! Так и спятить недолго!
   Я фыркнула:
  - Какое тебе до меня дело?
   Эльф неожиданно повернулся ко мне:
  - Ты просто маленькая, - сообщил он мне доверительно, - На тебя невозможно злиться. Что, опять во что-то вляпалась?
  - Ну, чуть-чуть...
   Эльф хмыкнул:
  - Помощь нужна?
  - Ничего мне от тебя не надо!
  - Ну, ладно...
   Меня вдруг резко притянули к себе.
  - Выпусти!
  - Тихо, тихо, не нервничай... - зашептал знакомый голос мне в ухо, - Я скучал, малышка...
   Его руки осторожно прикасались к моей коже, вызывая легкую дрожь. Ну и сон...
  Когда наши губы сошлись в поцелуе, я поняла - с меня хватит. Резким, отчаянным рывком я всё же обуздала силу и вынырнула из сновидения...
  
  Комната встретила меня темнотой и прохладой. Я с наслаждением откинулась на шёлковые простыни. Гад, сволочь, сколько можно трепать мне нервы?
   Я костерила Эррара, на чём свет стоит, пока не поняла одну вещь - голова не болит. Совсем.
   Не веря в происходящее, я проверила свой энергетический баланс. Опустошённый резерв был полон, словно кто-то добровольно поделился со мной силой...
   Я вспомнила наши объятия и поняла, что он снова провел меня, как девочку. Что за неделя такая?!
   Надеюсь, ему будет не слишком паршиво...
   Эта мысль не давала мне покоя, как наглый клоп, притаившийся в одеяле. Я вертелась на простынях, хотела даже снова нырнуть в сновидения, но здравый смысл в кои-то веки победил. В конечном итоге, мне удалось-таки задремать, как ни странно, без снов...
  
   Разбудил меня не в меру наглый солнечный лучик, путешествующий по лицу. Я поморщилась, попыталась закопаться в подушку, буркнув нечто матерное. Да, солнышко не виновато, но посмотрела б я на вас после такой ночки!
  - Итак, ты всё же маг, - прозвучавший рядом насмешливый голос заставил меня подскочить на метр из положения лёжа. Я резко села на кровати и ошеломлённо уставилась на его сволочное высочество, с любопытством разглядывающее сонную полураздетую меня.
  - Вы ждали, пока я проснусь, чтоб сообщить мне эту новость? Какая трогательная забота...
  - Камни не мешали тебе спать. Твой дар - ментальный?
  - Не, он больной - то приходит, то уходит... Прям как вы. Уйдите, а? Мне переодеться надо!
  - Я вам мешаю?
   А, вот как! Что ж, ныряли, знаем...
   Я гибко поднялась, безмятежно повернулась спиной к принцу и выскользнула из рубашки. Переступив через одеяние, я лёгким шагом двинулась к ванной, стараясь всё же сделать походку не слишком вызывающей - так ведь и нарваться можно...
   Встав под тёплые струи, я слегка повернула голову и бросила:
  - Ну, ваше высочество, рассказывайте.
   Парень с трудом оторвался от созерцания моей фигурки и отвел взгляд.
  - Я не вижу твоего Дара.
  - Я же сказала, он цикличный. Именно его я использовала, когда мы впервые встретились.
  - Может, ты оденешься?
  - Может, вы выйдете?
   Принц хмыкнул:
  - Расценивать твоё поведение как приглашение?
  - Вы врываетесь к спящей женщине без разрешения, будите её, грубите, не даете нормально переодеться - и расцениваете МОЁ поведение как приглашение? Мужская логика воистину гениальна.
  - Я предупреждал: не хами!
  - Я не хамлю, я философствую. И вообще, мой принц, какие у нас на сегодня планы?
  - Обещал дяде, что покажу тебе город. Видимо, придётся пострадать! Будь добра, оденься прилично, - бросило высочество и вышло из комнаты, резко захлопнув дверь. Я облегчённо выдохнула и крепко призадумалась: кажется, стоит составить план действий на сегодня...
   Порывшись в шкафу, я нашла облегающее алое платье, натянула шпильки и нанесла макияж. Играть - так играть...
  
   Мимо придворных красоток я проплыла, как королевна, гордо подняв голову. Принц удивлённо вздернув бровь, увидев меня. Я ласково улыбнулась в ответ, глядя на него с искренним обожанием. Принц подхватил меня под руку, и мы сели в карету. Я мило улыбалась и кокетливо щебетала...
   До тех пор, пока карета не выехала из центра.
  - Останови! - бросила я кучеру. Тот покорно натянул поводья.
  - Ты чего? - принц опешил.
  - Ваше высочество, не будем портить друг другу день. Мне не хочется весь день мучится, и вам, думаю, тоже - так что удачи вам!
   - Поехали! - раздраженно бросил принц кучеру. Ха! Я резко распахнула дверцу, сиганула на мостовую и мгновенно юркнула в ближайший переулок, увернувшись от ловчего заклятья. Живем!
  
  Глава 3
   Кора головного мозга досталась ему от дуба.
  
   - Леди, вам точно тас-та? - уточнил трактирщик нервно, подозрительно глядя на меня. Я только ухмыльнулась - да, как я могла забыть, что женщинам в трактирах империи запрещено подавать спиртное?
  - У вас проблемы со слухом? - уточнила я, прокручивая в пальцах монетку. Глаза мужчины алчно вспыхнули, но правила оказались важней: видимо, у заведения была очень неплохая репутация, и портить её трактирщик не хотел...
  - Простите, леди, это запрещено. Выберите нечто более подходящее...
   Сильная женщина на моём месте начала б длинное выяснение отношений, богатая - предложила б две монеты, типичная б повозмущалась и ушла...
   Я мягко улыбнулась мужчине, повернулась к нему спиной и бегло оглядела зал. Собственно, интересовали меня исключительно представители других рас - и, конечно, "сильного потолка". Мой взгляд натолкнулся на парочку оборотней в углу. Я прислушалась к чутью - ух ты, Барсы! Вот так повезло! На моем лице помимо воли заиграла улыбка - вечер обещает быть весёлым...
   Я тряхнула волосами и медленно пошла в сторону гибких парней с короткими белыми волосами, небрежно прихлёбывающих гномий рорт.
  - Простите, что отвлекаю, - добавила я бархата в голос, - Не могли бы вы мне помочь?
   На меня уставились две пары заинтересованных жёлто-зелёных глаз. Ближайший ко мне парень вдохнул мой запах, усмехнулся и молча указал рукой на стул. Дети Луны всегда чуют друг друга...
  - Что у тебя?
  - Ребята, у меня синдром похмельной белочки - в смысле, живу тут у одного... Всё б хорошо, но он - зануда. Достал до трезвого гномика... Короче, надо выпить. Деньги отдам.
   Парни хором фыркнули:
  - Брось, ещё с таких, как ты, деньги брать... Эй, трактирщик!..
   ...Я мило улыбнулась мужику за стойкой, безмятежно попивая тас-та. Тот поморщился, но ничего сказать не посмел. Тем временем мы с барсами (каюсь, даже не запомнила их имен) болтали за жизнь.
  - Эти человечьи города - клоповник, - жаловался младший кошак, которого я про себя окрестила "Барсиком", - Эти все их правила для представителей других рас - издевательство! Как ты тут только живешь...
  - Каком кверху! Говорю ж, мучусь, а не живу. Вроде сама человек, а сородичи за день достали больше, чем эльфы и некроманты вместе взятые! И потом мне будут говорить о слабости нашей расы - да чтоб меня так довести, талант нужен!!
   Парни дружно заржали, а мне неожиданно пришло в голову...
  - Мальчики, а вы часто бываете в этом городе?
  "Мальчики" синхронно ухмыльнулись:
  - Мы тут работаем.
  - Угу, наших тут дорого ценят.
   Я, прищурившись, вдохнула воздух, параллельно правильно настраивая чутье. Мозг мгновенно затуманил тёрпкий острый аромат. Я хищно улыбнулась:
  - А ранг?
  - Высшие.
  - Работаете парой?
  - Трио. Третий занят.
  - Ясно. Если что, можно обращаться?
  - Обижаешь. Конечно!
   Я улыбнулась: пара знакомых Высших Чистильщиков - это очень полезно. Конечно, берут эти наёмники знатно - но при этом твоя проблема не успеет и пикнуть, отправляясь к праотцам...
  - Мальчики, устройте мне экскурсию по городу. Познавательную!
  - Выпивку берём?
  - Без неё скучно.
  
  - Это вот статуя непорочной Лассины, матери Солнечного Бога, - вещал Барс, - Её построил Лассан второй как символ непорочности и чистоты человечьих дев.
   Я прищурилась:
  - Странно, вроде непорочную везде изображают черноволосой, а тут - блондинка...
   Барсик заржал:
  - Так император приказал списать внешность Божественной с неземного лика своей тогдашней содержанки. Она ему дочку родила - вот он статую и установил ей в подарок.
   - А она что? - заинтересовалась я.
  - А что она? Презрительно поморщилась и сказала, что хочет новое колье...
   Мы снова захохотали, как полоумные. Надо признать, историю города парни знали отменно: я успела узнать много чего интересного о Чарующих. Барсик подхватил меня под руку, явно собираясь потащить к очередному знаменитому местечку столицы. Мне обещали, что это будет "место грандиозной попойки, где нынешний император помирил, наконец, друидов с гномами". Я морально настроилась на веселье, когда над головой раздался мягкий голос:
  - Это ещё кто?!
   Я повернулась и смогла лицезреть взбешенное лицо принца. Да, веселье пришло раньше, чем я думала...
  - И кто это, я спрашиваю?
  - Это, вашество, мой муравейник. Ну, как вам?
   Его высочество натурально онемел. Мысленно засчитав себе очко, я весело улыбнулась и повернулась к оборотням:
  - Мальчики, наверно, будем прощаться, а то по мне, кажется, уже соскучились. Надеюсь, ещё увидимся?
  - Непременно, - промурлыкал старший, а младший подошёл ко мне и приобнял.
  - Удачной охоты, - не удержавшись, шепнула я ему на ухо, с наслаждением окунаясь в тёрпкую звериную ауру.
  - Тебе тоже, - скорее почуяла, чем услышала я в ответ, - Твоя добыча поноровистей будет. Такого проще убить...
   Я тихонько фыркнула, отстраняясь. Обожаю оборотней!
   Парни, гибко поклонившись принцу, слиняли в неизвестном направлении. Чарующий проследил за ними сузившимися глазами, выражение которых мне категорически не нравилось.
  - Какие, однако, странные муравьи, - прошипел он.
  - О, они просто болеют, - сообщила я вежливо, - Побелели немного...
   Меня неожиданно схватили за плечи и резко развернули к себе. Я заворожено уставилась в стальные глаза - аура принца активизировалась, подавляя и причиняя боль, а пальцы чересчур сильно впились в кожу:
  - Ты, простолюдинка, - прошипел он, - Не смей, слышишь, никогда не смей так играть со мной! Мы сейчас вне замка, милочка, и твоя тётя ничего не докажет, даже если я на кусочки тебя порежу...
   Ого, как проняло... Я испугалась, честно. А когда я пугаюсь, меня заносит...
  - Однако, какие у тебя фантазии, милый, - пропела я, - Значит, тебе нравится причинять боль? А как же заповеди - ты ведь наместник Бога на земле!
  - Мы изображаем парочку, девочка, - напомнил мне он холодно, - Я не позволю унижать себя изменами!
   Я хмыкнула и резко сбросила с себя его руки:
  - Мы изображаем друзей, ваше высочество, - напомнила я, - И если вам кажется, что настолько вторгаться в личное пространство друга - нормально, это ваши проблемы, а не мои. А я предпочитаю представителей других рас - они колоритней, да и в постели лучше. Тем более что я не в вашем вкусе. Что ж мне, из-за нашей маленькой игры личную жизнь отменять? Так что - ползите в свой муравейник, вас там ждут!
   С этими словами я развернулась на каблуках и вознамерилась уйти. Его высочество, разумеется, терпеть этого не стал - меня ухватили за руку и с силой дёрнули на себя. Не удержав равновесия, я ткнулась носом в тёплую ткань на груди принца.
  - Хочешь набить себе цену? - уточнило высочество, - Зря. Детка, ты стоишь не дороже, чем твоя тётка, и место тебе у одной из Матушек, а не во дворце. Прости, но я тебя насквозь вижу, и там нет ничего такого, что могло б меня зацепить. Зря надеешься! И ты будешь одной из, подстилкой - я так сказал. В тебе магии - две ложки, ты - низшая, так что хватит показывать характер. В Империи - ты никто.
  - Да, ваше высочество. Я никто, и тетка моя - никто. Только к ней Император прислушивается больше, чем к вам. И чего тогда стоите вы?
  - Знаешь, милочка, я не знаю свою цену. В отличие от тебя, ни разу её не называл.
  - Полно, ваше высочество, все мы - товар. А то, чему никто не искал цены - никому не нужный хлам. Закон рынка!
   Мы стояли и смотрели друг другу в глаза. И в тот момент я поняла: я - дочь своего Клана, моя кровь - не вода. Я ненавижу Чарующих так, как только умею, и этот мальчик мне заплатит - и за свои слова, и за то, что некогда с нами сделали. И я свою душу до дна выпью, но не позволю ему обыграть меня...
   Принц вздрогнул и первым отвел взгляд.
  - Пошли, нас уже ждут, - а я неожиданно поняла, что буду делать дальше...
  - Да, ваше высочество.
   Он удивлённо оглянулся. Покорный, равнодушный тон. Лицо - ледяная маска. Голова приопущена в поклоне так, как того требует этикет. В общем, перед ним стояла идеальная подданная, верная короне....
   Лассан довольно хмыкнул и пошёл впереди. Я засеменила за ним, пряча мерзкую ухмылку в уголках губ...
  
  - Сядь рядом со мной!
  - Да, мой принц...
  - Переодень это платье!!
  - Как скажете, Ваше высочество...
  - Пойдешь со мной на вечернее служение Солнечному Богу!
  - Как прикажете...
  - Прекрати!!!
  - Простите, ваше высочество, я вас чем-то обидела?
  - Перестань поддакивать!!!
   Я коротко поклонилась. Принц зарычал, и мне стоило большого труда не захохотать. Что, скушал?
  - Тан, веди себя нормально, - сделав несколько вдохов-выдохов, попросил принц почти приятным голосом.
   Следуя имперскому этикету общения с коронованными особами, я присела в глубоком реверансе, поклонилась, коснувшись рукой земли, и сказала:
  - Не волнуйтесь, мой принц. Я хорошо знаю, как должна себя вести истинная дочь Солнечного Бога.
   Его ноздри хищно раздулись, а на лице заиграли желваки. Он понимал, что спорить в такой ситуации - глупо, потому просто подал мне руку.
  
   Храм Солнечного Бога... Роскошь, свет, золото, лепнина, изображающая чистых и непорочных, чадящие благовония - всё это действовало на меня подавляюще. Я невольно поёжилась, глядя на высеченные на колоннах руны.
   Мы вошли в зал и устроились на почётных местах. Поклонение шло своим чередом, к небу летели заунывные песни, и магия пронизывала всё вокруг. У меня кружилась голова, и хотелось выбежать прочь из этого проклятого зала, хотелось посмотреть на настоящее небо...
   Но я стояла, сложив руки, как предписано этикетом, и чуть опустив голову. Принц изредка недоверчиво косился на меня - я не шевелилась.
   Служение окончилось, и каждый должен был подойти и зажечь огонь в чаше одного из святых. Лассан уверенным шагом подошёл к статуе Солнечного Бога и зажёг пламя в одной из чаш. Больше никто подойти не рискнул - это считалось испытанием веры. Тот, кого не любит его святой покровитель, обожжет себе руки, а иноверцы вообще сгорят в пламени...
   Когда пламя поднялось достаточно высоко, я, как и все, преклонила колени. А потом - встала, мило улыбнулась принцу и медленным, ровным шагом подошла к ликам Бога и его помощников. В глазах Лассана отразился лёгкий испуг - зажечь пламя мог только маг.
   Я ухмыльнулась, взяла лучину и прошлась вдоль статуй. Вот Непорочная, вот Карающий, вот Проклинающий и Знающий...
   А вот и она. Жертвующая.
   Все знали её, как человеческую девочку, которая некогда пожертвовала жизнью ради Солнечного Бога во времена войны Кланов. Но я...
   Я знала историю о совсем молоденькой дочери нашего Клана, о безумной любви между ней и Сотворенным Богом, которого после стали называть Солнечным. О том, как она предала семью, кровь, себя - ради него. О том, как заплатила жизнью за это. О том, как тот, кого она считала своим Хозяином, предал её...
   Я улыбнулась и кинула лучину в чашу. Пламя медленно поднялось к потолку, не ровно, как в чаше принца, а словно танцуя. Я почувствовала, что кто-то стоит за моей спиной. Волной меня накрыла чужая благодарность: "Спасибо, внученька. Единственная из наследников, кто решился прийти. Ты первая, кто меня простил".
   Я улыбнулась - на душе стало легко, и я уже радовалась, что попала в этот храм.
  "Брось, бабушка. Всё было, как было, но я-то знаю: за любовь не судят..."
  
   В карете мы с принцем ехали молча. Я уселась так, как предписывал этикет, и смотрела в пол, даже не глядя на принца. Изредка я чувствовала на себе его косой внимательный взгляд. Как и следовало ожидать, он не выдержал первым:
  - На моей памяти, ни для кого Жертвующая ещё не зажигала такого пламени. Да и мало кто к ней подходить решается...
  Равнодушно:
  - Да, ваше высочество.
   Молчание. Перестук колёс. Я уже благополучно забыла о принце, и, прикрыв глаза, вспоминала ночной Лассат и его хозяина. И в душе почему-то зрела уверенность, что небо мне всё же поможет вернуться туда снова...
  - О ком ты думаешь? - ворвался в мои мысли голос принца. Как ты мне надоел уже, а...
  - Ни о ком, ваше высочество.
   Вздох:
  - Ладно.
   Снова молчание. Потом:
  - Я был немного не прав.
   Я усмехнулась и подняла на него глаза:
  - Немного не прав - это то же самое, что почти беременна или чуть-чуть умер?
   На лице принца заиграла на диво живая улыбка, а свет вечерних фонарей отразился пламенем в глазах:
  - Да, это из той же серии. Мы же ужинаем вместе?
  - Ваше высочество...
  - Сан. Можно на ты.
  - Простите, этикет не позволяет. И потом, мне нравится, как вы чуть хмуритесь, когда к вам по титулу обращаются...
  - Так, не начинай. За патлы из кареты выкину.
  - Боялась я того тушканчика...
   Молчание.
  - Ну, как знаешь, но учти - без меня тебя не покормят.
  - Ладно, уломали, ваше высочество...
  - Мы по мосту едем!
  - В смысле, спасибо за оказанную честь.
  
   Ужин, как и предписывал дворцовый этикет (у меня от этого слова уже желудочные колики), проходил в окружении ближайших придворных. И Императора, и тётки снова не было: они, в отличие от других представителей семейства, имели право трапезничать в одиночестве, чем беззастенчиво пользовались. Когда я вошла в зал и наткнулась на несколько десятков косых и откровенно недобрых взглядов, поняла, что с тётки причитается не только желание, но и моральная компенсация...
   Кажется, о том, что произошло в храме, знали уже все присутствующие. Я со вздохом пошла за принцем. Боги, дайте моей тёте больше спокойствия, чтоб она и меня во всякое не впутывала!!!
   Ужин покатился своим чередом. Паршивая, удушающая аура магов действовала - есть не хотелось вообще. Но был один плюс - заговорить со мной тоже никто не пытался...
  - Почему ты не ешь? - прозвучал рядом изумлённый детский голос. Я подскочила чуть ли не на метр и изумлённо обернулась к источнику звука. В шаге от меня стоял парнишка лет 13-14 и заинтересовано за мной наблюдал. Я мимолётом пригляделась к ауре - родственник принца, явно из Чарующих...
  - Да вот, аппетита нет...
  - Я слышал, что ты зажгла Пламя Жертвующей. Это правда? - озвучил он вопрос, который, судя по всему, интересовал многих.
  - Сит, что ты себе позволяешь? - возмутился принц, - Подходить к даме во время ужина...
  - Кузен, я вообще не с тобой разговариваю! Ох, знал бы ты, где вы все мне сидите со своим этикетом!
   Вот теперь я смотрела на паренька с искренним восхищением. Боги, хоть один нормальный человек!!!
   У принца отвисла челюсть, я же только хищно оскалилась:
  - Я просто не привыкла есть под взглядами этих гарпий, кусок в горло не лезет! Да и болтать при них как-то не тянет... После ужина заскочи ко мне - я всё тебе расскажу!
   Мальчик радостно блеснул глазами:
  - Идёт! - после чего повернулся к принцу и проникновенно сообщил:
  - Знаешь, родственник, рад за тебя. В кои-то веки - кто-то нормальный! А то вечно - то шлюха, то дура, то с карликовой собачкой...
   Я уткнулась носом в кубок, чтоб не захохотать в голос. Одна из девиц, сидевших за столом, прижала к себе уродливую лысую псину и приобрела цвет переваренного рака. На мальчика - как его там, Сит? - я смотрела уже почти с обожанием. Он это уловил и весело мне подмигнул.
  - Сит!!! - зарычал принц. Мальчик бросил на кузена задумчивый взгляд, оценил обстановку и понесся к выходу так, что только пятки засверкали. Я глянула ему вслед, включая чутье, чтоб лучше запомнить его отпечаток, и с изумлением почуяла, что увиденная мною аура - не более чем иллюзия. Во-первых, мальчик только наполовину - Чарующий. А во-вторых, что-то странное пожирает его ауру...
   Принц, кажется, что-то говорил мне, но я не слушала. Я, не мигая, смотрела на дверь, за которой скрылся мальчик, и кровь толчками пульсировала в жилах, нашёптывая свои законы.
   Разумеется, я помогу вам, Мой Лорд...
  
  
  Глава 4
   Рождённые ползать! Расступитесь! Я взлетаю...
   С принцем я в тот вечер мимоходом распрощалась - настроения трепаться с ним не было. Вернувшись в комнату, я развалилась на кровати, уставившись в потолок. Жёлтые камни мерзко вспыхнули, вытягивая из меня силы. Я отметила, что их стало ещё больше. Бесы... Когда вам это надоест, мой принц? Неужели надеетесь, что я откроюсь?! Не дождётесь...
   Вздохнув, я свернулась клубочком и прикрыла глаза...
   В дверь кто-то тихонько постучал, что заставило меня изумлённо приподнять брови: ко мне, как к низшей, без стука заходили порой даже слуги...
  - Войдите!
   Дверь приоткрылась, и в комнату проскользнул Сит.
  - Привет, - начал он неуверенно, - Ты меня приглашала, помнишь?
   Я радостно улыбнулась и воскликнула:
  - Проходи, конечно!
   Парень просиял и прикрыл дверь, что-то старательно пряча за спиной. Я приподняла брови, мальчик ухмыльнулся, и перед моим ясным взором предстал поднос, до краев нагруженный разной едой. Мой желудок тут же напомнил о себе недовольным ворчанием. Мальчик улыбнулся:
  - Я заметил, что ты не ела...
   Я хмыкнула и сцапала себе первый приглянувшийся пирожок. Сит ухватил конфетку и сел рядом со мной. Мне сразу стало легче, и действие камней ослабело.
  - Что ты хотел узнать? - уточнила я, приговаривая третью выпечку. К моему удивлению, мальчик молчал, рассеянно прокручивая в руках цветную обёртку, и не спешил с вопросом.
  - Кто ты? - это прозвучало так неожиданно, что я аж пирожком подавилась.
  - Тан, человек...
  Вздох.
  - Ясно, в принципе, не важно... Скажи мне лучше, кто я?
   Я кашлянула... Стоп. Он не знает?!?
   Я снова, пристально всмотрелась в его ауру. Даже несмотря на сизый налёт какой-то мерзости, которую я из-за щитов не могла разглядеть толком, я видела в нём кровь Правящих. Я чуяла, как его аура лечит и успокаивает меня. Он воспринимался мной, как свой ребёнок, и неудивительно. Для моего Клана дети Правящих - всё равно, что свои...
  - Даже так молчишь? - уточнил он с болью в голосе.
  - Чем тебе не нравится быть наследником Императоров?
   Он помолчал, потом тихо сказал:
  - Я вижу сны. Со мной говорят какие-то люди, я слышу шёпот крови - представляешь, иногда мне кажется, что по венам ползают змеи. Они чего-то хотят от меня, и я не знаю, чего. Тан, объясни мне. Я ведь тоже могу зажечь только Пламя Жертвующей, Солнечный бог меня не ранит, но и не принимает... И кровь шепчет, что ты - знаешь! Когда я увидел тебя, понял: ты - наша. Мне об этом говорили в снах, об этом зашипела кровь...
   Я молчала, глядя на него. Я не знала, что сказать...
  - Не думай, я тебя не предам, - его голос начал срываться, - Я понимаю, это опасно для тебя... Я не предам! И потом, мне жить ещё совсем недолго осталось - и я хочу знать... Мне снится мама - часто, и я знаю, что это она, хотя ни разу до того не видел. Я знаю, что невеста дяди - тоже наша. Я знаю, что мои родственники - мои же враги. И они говорят мне, что мою ауру разъедает чьё-то проклятие. Пойми, я должен знать...
   Я улыбнулась:
  - Я сделаю всё для того, чтоб ты выжил. Ты всё вспомнишь сам.
   Он печально глянул на меня:
  - Ты не расскажешь?
   Я прикрыла глаза, прислушиваясь к шёпоту крови. А потом, как мои предшественницы за сотни лет до меня, встала и улыбнулась своему правителю...
   Прогнуться, чуть склониться, но не низко - дань уважения и привязанности, гибкий шаг вперёд - и кошкой присесть у его ног, осторожно взять детскую ладошку в свою и, улыбнувшись громадным зеленоватым глазам, осторожно поцеловать ему руку:
  - Вы вспомните сами, Мой Лорд. Я сделаю так, что вы все вспомните сами.
   И проблеск понимания в его глазах. Сит смотрит на меня, и я кожей чувствую, как кровь в его жилах на миг приобретает голубоватый оттенок...
  Он моргнул, и выражение его глаз неуловимо изменилось. В них появился странный блеск.
  - У тебя есть ещё ко мне вопросы? - уточнила я мягко.
  - Нет, что ты, никаких вопросов. Только одно деловое предложение.
  - Какого рода?
  - Ну, я тут слышал, ты была служанкой... Зачем тебе такие хоромы? Не хочешь комнатку ко мне поближе? Правда, там нет таких шикарных камней, но я думаю, ты сможешь это пережить...
  - Ваше высочество, только ради вас.
  - Спасибо вам... за верность короне.
   Мы переглянулись - и захохотали, как полоумные. Сит подхватил поднос:
  - Собирайся, а то скоро на привидение станешь похожа!
  Я фыркнула, как попало запихивая вещи в сумку.
  - Кстати, пожалуй, твой братец будет недоволен такой перестановкой, - заметила я будто бы между прочим. Не дождавшись ответа, я удивлённо оглянулась. Сит сидел, нахмурившись, и разглядывал вмурованные в стену камни.
  - Он ведь знает, что тебе от них плохо?
  - Догадывается.
   Глаза мальчика опасно сузились:
  - Вот как...
   Мы замолчали, думая каждый о своём.
  - Идём! - позвала я наконец. Сит только кивнул, и недобрый блеск его глаз мне откровенно не понравился. Может, я поторопилась?
  
   В эту ночь впервые с того дня, как мы с Тасс сиганули в телепорт, я смогла нормально выспаться. Утро встретило меня отблесками солнечных лучиков и дыханием свежего ветерка. И разочарованием. Не хотелось бы себе признаваться, но я надеялась, что мне снова приснится Лассат...
   Боги, какой идиотизм мне приходит в голову! Раздраженно тряхнув головой, я стала быстро одеваться.
   Я как раз подкрашивала губы, когда дверь распахнулась с грохотом, который мог, наверно, разбудить и покойников на ближайшем кладбище. Пред моим ясным взором материализовалось его высочество. Я поморщилась. Кто б сомневался!
  - Да как ты смеешь... - зашипел он. Ну, начинается!
  - Братец, увянь!
   Мы с принцем синхронно подскочили и обернулись на голос. Сит застыл в дверях, наблюдая за кузеном сузившимися глазами. По моему мнению, так смотрит хищник на более мелкого зверя перед тем, как напасть. Кажется, с Кровным зовом я всё же перестаралась...
  - Что ты сказал? - спросил принц ласково. Ой-ё...
  - Успокойся, - хмыкнул Сит, - Это я её сюда перевёл. Между прочим, она хорошо на меня влияет - её переменчивый дар притупляет мою боль. Так что я попросил у дяди, чтоб дальше её обустройство в столице он доверил мне. Разве дядя откажет несчастному ребёнку? Так что, это был приказ Императора. Ты всё ещё хотел что-то сказать?
   Лассан отчётливо заскрипел зубами, круто развернулся и утопал в неизвестном направлении. Я вздохнула:
  - Спасибо, конечно, но тётя сделает мне больно.
  - Да ладно! Надеюсь, свои плётки она припасёт для моего дяди.
  Я невольно фыркнула, припомнив сон про непорочную жрицу. А что, в смысле тёти я уже ничему не удивлюсь!
  - И потом, - продолжил Сит между тем, - Я хорошо знаю братика: у него забрали игрушку - он сделает всё, чтоб вернуть её назад! Так что не переживай особо: и задание родственницы выполнишь, и условия получше.
   В наступившей тишине было отчётливо слышно, как шмякнулась на пол выроненная мной помада. Я таращилась на Сита, беззвучно открывая-закрывая рот. И ведь Кровь проснулась только вчера, и это при том, что он ещё подросток. Что ж дальше-то будет?!
  - Ты так и собираешься челюстью тумбочку подпирать? Размораживайся - и пошли, а то я после общения с родственниками жрать хочу - не могу.
  - Да, ваше высочество...
   Он неожиданно поморщился:
  - Тан, прекрати, - сказал он негромко, - Ты же знаешь, я не причиню тебе вреда, так что не унижай меня этим титулом. И давай больше не будем об этом...
  
   Мы двигались по коридору, когда мне навстречу выскочила, как джинн из бутылки, тётушка. Увидев рядом со мной Сита, Кин сначала изумлённо приподняла брови... а потом вытаращила глаза. Ручаться не буду, но мне показалось, что у неё волосы дыбом встали...
   Круто! Тётушка не знала, кто такой Сит! Или знала, но не планировала его инициировать...
   Я посмотрела в глаза родственницы - и поняла, что грядут испытания. Тётка, как того требовал обычай, чуть склонила голову и дугообразно повела плечами, здороваясь с Правящим.
  - Тан, милая, можно тебя на минутку?
   Мир, я буду по тебе скучать... Вздохнув, я потопала за любимой родственницей.
   Кин буквально втолкнула меня в ближайшие покои, глянула на моё виноватое лицо... и захохотала, как полоумная.
  - Племяшка, у тебя два пути: либо ты станешь великим существом, либо тебя ещё в юности придушат! - простонала Кин, всё ещё похихикивая, - Причём мне сейчас больше второй вариант импонирует!
  - Эм... Тётя, а ты не хочешь перестать хохотать и объяснить мне, наконец, что такого смешного ты видишь?!
  - Скажи, как у тебя это вышло?
  - Случайно, - призналась я честно, - Я даже не хотела...
   Мой ответ вызвал новый взрыв хохота:
  - Тан, понимаешь, я бьюсь над этим уже три месяца. Заходила с разных сторон, будила его кровь, приходила в сны - тупик. Парень непрошибаем. И тут ты, чисто случайно, как дитё с тёмным артефактом, такой улей разворошила...
   Я прищурилась:
  - Тётя, ты знаешь, что у него с аурой?
  - Печать непринятости. Мой любимый жених именем своего Бога отрёкся от него.
   Я чуть не села мимо стула:
  - Что?!
   Тётка поморщилась:
  "Не ори, ты не на митинге! И вообще, поговорим мысленно..."
  "Ты хочешь сказать, что Император сам убивает мальчика?!"
  "Тан, разуй глаза и сними, наконец, с глаз радужную плёнку. Мы во дворце Лассанов, а Сит - Правящий до мозга костей. Итог очевиден!"
  "Подожди. Почему он тогда просто его не убьет?"
  "Ха! Он брату своему кровью поклялся, что не причинит его отпрыску вреда, причём ни сам, ни через посредников. А непринятость, или отречение - чисто теоретически, это ведь не смертельно..."
   Я с трудом выдавила из себя кривую усмешку:
  "Один вопрос: наследник знает?"
  "Честно, не знаю. Да, наверное... Эй, Тан!"
   Я круто развернулась и побежала в сторону своей комнаты. Чувствовала себя при этом так, словно меня окунули в чан отборного драконьего дерьма...
   Я вбежала в комнату и обессилено упала на кровать. Решение пришло спонтанно - прикрыв глаза, я полностью отрешилась от своего тела, и моя копия целенаправленно переместилась через мир снов в высокую башню, пропитанную проклятьем. Крутнувшись на каблуках, я побежала в замок. Ты мне так нужен...
  Знакомые переходы и коридоры, арки и картины. Я набросила на себя качественную невидимость и гнала из создания настойчивый вопрос: и что я тут делаю? Обдумав его так и эдак, я себе напомнила: я пришла не потому, что мне хочется его видеть. Вот глупость! Мне просто информация нужна...
   Перед знакомой дверью я остановилась на пару мгновений, собираясь с духом. Нужно морально подготовиться к тому, что, возможно, он не один... Мне-то до этого, конечно, никакого дела нет, но всё же...
   Неожиданно дверь распахнулась у меня перед носом. Перед моим ясным взором предстала дивная картина: Эррар, небрежно развалившийся на кровати в обществе каких-то странных свитков. Обнажённый по пояс. С полуприкрытыми хищными глазами. Мр-р-р...
  - Ну, долго ты ещё там будешь стоять? - уточнил эльф лениво, отхлёбывая вино из бокала, - У меня на двери что, узоры появились?
   Если б не полупризрачное состояние - честно, покраснела б! Не понимаю в упор, как он ухитряется меня чувствовать...
  Эррар поднял, наконец, на меня глаза и слегка приподнял бровь. Дальше тянуть было нелогично, а то и глупо, потому я решительно перешагнула через порог. Дверь захлопнулась у меня за спиной, а эльф снова уткнулся глазами в свои бумажки. Он не обращал на меня внимания, я молча стояла и смотрела на него, гадая, куда делась моя обычная разговорчивость и решительность...
  - Ты не пришла вчера, - заметил он задумчиво, не отрываясь от чтения. От его голоса я почему-то вздрогнула. И разозлилась. В принципе, на себя. Но досталось ему.
  - С какой радости? У меня что, обязанность такая - развлекать тебя перед сном? Или тебе уже невесты мало? И вообще, я по делу.
  - Вот как? - без выражения спросил он, - Значит, просто так заглянуть ты не можешь по определению? Во всём ищешь выгоду, крошка?
   Я уже поняла, что разговор зашел не туда. Опять же, банальная логика подсказывала, что я сама в этом виновата. Но мало на свете найдётся тех, кто в такие секунды действует разумно...
  - Конечно, милый! Выгода - превыше всего! Ты же умный мальчик, сам понимаешь, что я такое...
  - Думаешь, я стану твоей ручной собачкой! - рыкнул он, стремительно поднимаясь. Свитки разлетелись в разные стороны, а бокал был с размаху отброшен к стенке. Я заворожено проследила красивую дугу полёта посудины и пропустила момент, когда эльф очутился возле меня.
  - Что же тебе нужно от меня на этот раз, милая? - уточнил он как-то подозрительно мягко.
  - Расскажи мне о кровном отречении, - попросила я.
  - И что я получу взамен?
   Приплыли...
  - А чего ты хочешь? - уточнила я для проформы, уже догадываясь, какой будет ответ. И на сердце стало горько-горько, словно я глотнула дриадской микстуры, отрезвляющей, но на диво мерзкой на вкус...
  - Тебя, - как предсказуемо...
  - Милый, благородные люди любовь не покупают.
  - Благородные, милая, ею не торгуют.
   Я искривила губы в усмешке и принялась равнодушно стягивать с себя одежду, не заботясь о том, чтоб это выглядело грациозно. Конечно, сложно поддерживать осязаемое тело, но - вытерплю. Узнаю, как спасти Сита, и больше никогда сюда не вернусь...
   Я не успела распутать даже шнуровку платья - его ладони легли на мои.
  - Нет уж, хорошая моя, - его дыхание пощекотало мне шею, - Я хочу, чтоб ты была настоящей, и хочу, чтоб ты сама меня об этом попросила...
  - Этого не будет!
  - Посмотрим... А сегодня - просто станцуй для меня...
   Я хищно прищурилась и повела плечами, сбрасывая его руки. Эмоции били через край, разные чувства смешивались, как алкоголь в коктейле: и ярость, и обида, и разочарование, и... желание...
  Я прикрыла глаза, преобразовывая всё это в один из довольно известных демонских ритмов. Волшебница на моём месте позвала б музыку мановением руки - я могу только сделать так, чтоб мой ритм звучал в его голове.
   Гибкое движение рукой в его сторону - и его зрачки расширяются, а по телу проходит лёгкая дрожь. Слышишь, милый? Может, мне и далеко до магов... Но, скорее, это им до меня далеко!
   Я зло улыбнулась. Если уж танцевать, то незабываемо! Я сделала несколько резких движений бёдрами, подстраиваясь под ритм и переделывая его под себя. Потом...
   Вверх - вниз... лечь - встать... поворот, прыжок, зигзаг... прогнуться на ковре, как громадная кошка, встать на колени... снова вверх-вниз... взмах головой... вверх...
   Я намеренно ускоряла ритм, делая каждое движение стремительней и глубже. Эльф смотрел заворожено, забыв даже о том, что он на меня зол - такое искреннее восхищение читалось в глазах. Тут бы мне и прекратить танец, но моя кровь уже начала трансформацию, и ритм всё ускорялся, отбиваясь молотом в ушах. Прогнуться... вниз... круги... волна... прыжок - на стол... восьмёрки - всё чувственней и глубже...
   И резким движением подхватить коллекционный клинок, висящий на стене.
   В его глазах отражается непонимание и опасение. Ха! Да он боится, что я порежусь!!!
   Я медленно вынула короткий искривлённый меч из ножен, небрежно отбросила их в стороны и очертила в воздухе дугу. В тусклом свете мечей мрачно блеснули демонские руны. Красиво...
  - Мужчины считают, что женщины не умеют обращаться с этими железками, - мурлыкнула я, проводя пальчиком по клинку, - Я докажу тебе, что это не так...
   Ритм взбрыкнул, как взбешенный дракон. Я хищно улыбнулась и, прогнувшись назад, повела языком по лезвию. Кровь кипела, и эмоции Эррара захлёстывали меня с головой. Испуг, восхищение... желание... Мр-р, какой коктейль!
   В музыке стучат молоточки, и натянутые нервы звенят, как струны. Резко развести ноги, упереть между них клинок, опереться на крестовину... Подняться...
   Ты - меня предал, ты - меня бросил, ты - променял меня на какой-то договор! На подпись на бумажке, на эфемерный долг! Ты...
   Я кружилась, выгибалась, всё увеличивая темп. Я уже задыхалась, в боку начало покалывать, я в любой момент могла порезаться клинком - но упрямо кружилась всё быстрее. Я ненавижу тебя, ненавижу... И танцую это для тебя...
   Прокрутиться, подойти к нему. Мелодия затихает. Всплеск - и клинок свистит в миллиметре от лица эльфа. Надо отдать ему должное - он даже не шевельнулся...
   Нырок вниз, на колени, и снова - клинком по губам, на этот раз остриём. Придавить чуть сильнее, и кровь тоненькой струйкой стекает по подбородку. Больно? Нет, это ему - и больно, и страшно, он боится, что я поранилась... и так хочет прижать меня к себе...
   А мне - сладко. Его эмоции окутывают, как тёплый шёлк, и собственная кровь, которую я манящим движением медленно слизнула с губ, приобретает невероятный привкус...
   Музыка утихла. Мы застыли изваяниями: он, с гордо приподнятой головой и стиснутыми в кулаки руками (что, сложно сдерживаться, милый?), я - на коленях перед ним, и клинок между нами. Красиво... и так хочется...
   Резко тряхнув головой, я встала:
   - Итак, как отменить отречение? - равнодушно уточнила я. Блеск его глаз поутих, и взгляд снова заволокло льдом:
  - Нужно, чтоб какая-то пара, принадлежащая к разным Кланам, признала ребёнка своим. И какой-то Бог или Богиня признали над ним своё покровительство. И тот, кто отрёкся, должен умереть. Только зачем? Отречение пагубно только для сотворенных, но этих тварей давно истребить нужно...
  - Ты прав. Нужно, - отозвалась я, - В них нет ничего, ради чего им стоит жить, ведь они не созданы богами. Они - уроды. Правда, милый? А отречение - это проблема ещё и для наследства.
  - Знаешь, проще составить новую бумагу о наследстве и заверить у магов...
  - Хватит. Прощай...
   Я резко вернулась в тело. Провела языком по губе, слизывая несвернувшуюся кровь. Его слова эхом звучали в ушах...
  
  Глава 5
  Если тебе роют яму - не мешай!
   Закончат - сделаешь бассейн...
  
  - Очнулась? - ласково уточнил родной и любимый голос над головой. Вот чтоб тебя перевернуло, протянуло и заткнуло!
  - Хм... Кто-то что-то подумал - или мне показалось?
  В смысле, сейчас, тётушка, сейчас, милая, только пойму, где у меня голова - и сразу всё будет.
  - Меньше силой надо пользоваться в стенах замка! И вообще, что у тебя с губой?
  - Порезалась, когда брилась!
  - Племяшка, сколько раз повторять, пользуйся магией: и безопасней, и качественней...
   Я поморщилась и по-кошачьи потянулась.
  - Кин, чего тебе надо, а?
  - Пошли, я тебя познакомлю со своей сестричкой!
   Я удивленно прищурилась, глядя на откровенно пакостную усмешку Кин. Насколько я знаю тётку, подруг у неё немного, но и те, что есть, создания немного эфемерные: сегодня они здесь, завтра там, послезавтра вообще в другом мире. Кого же она выбрала на роль сестрички?..
   Мы вошли в просторную залу. Я изумлённо огляделась...
  - Тан! Какая встреча! Так и думала, малышка, что мы ещё свидимся! - промурлыкал кто-то за моей спиной. Я стремительно обернулась - и буквально вытаращила глаза.
  - Лин?!
   Брови тётки поползли вверх:
  - Вы знакомы?
   Упс. Чувствую, за мои пируэты влетит мне по самые гланды...
  - Угу, - хмыкнула Лин, - Доводилось. Кин, спорю на бутылку лучшего тас-та, эта крошка ещё тебя переплюнет!
  - О, - фыркнула тётя, - Да куда там нам до них, молодых...
   Лин проникновенно покивала. Я закатила глазки:
  - Эй, вы, старые перечницы, вы меня сюда позвали, чтоб я вам микстуру от радикулита прописала?
   - Вот, - вздохнула тётка, - Никакого почтения к моим сединам!
  - Угу. Что надо делать в такой ситуации?
  - Пить!
  - Вот! Тан, ты меня уважаешь?
  - Очень.
  - Значит, наливай!
   Я вздохнула и потянулась к бутылке. Лин, сегодня принявшая облик девчонки лет 14, выцепила откуда-то сигареты и с наслаждением затянулась, выпустив из носа струю дыма.
  - Тебе только дракона-оборотня играть, - не преминула подколоть тётя, - Можно подумать, у тебя мозги кипят, вот из носика пар и идёт, как у чайника...
  - Кин, ай-ай-ай! То, что у тебя аллергия на сигареты - ещё не повод обижать несчастную подругу! Которая, заметь, никогда тебе не хамит!
  - Да, она тихо подкалывает... И зачем я тебя сестричкой позвала?
  - Может, чтоб побесить местных блюстителей нравственности? Или чтоб увидеть меня в том мерзком жёлтом саване?
  - В кого ты такая догадливая... Ладно, девочки, за мою недолгую семейную жизнь!
   Наши бокалы со стуком встретились над столом. Я отхлебнула, поразившись крепкости напитка, и подавилась: тётка и Лин с предельно серьёзными выражениями лиц ударили бокал о бокал под столом и на столе, и только после этого выпили. Я закашлялась. Лин, увидев выражение моего лица, искренне развеселилась:
  - Кин, халтуришь! Как ты могла не научить ребёнка главному тосту любой женщины?!
   Я только поморгала. Лин ухмыльнулась:
  - Детка, всё просто! Над столом - за мужа, под - за любовника, на столе - чтоб они не встретились! Вот и вся наука!
  - Что ты мне девочку совращаешь, - пробурчала Кин, наливая себе ещё пойла, - Она у меня, между прочим, очень скромная!
  - Угу, - фыркнула Лин, - видела я твою скромницу, ей только в непорочные жрицы. А что? Тебе ничего и делать не придётся, религия в Империи сменится сама по себе...
   Кин хмыкнула и отхлебнула вина прямо из горла:
  - Девочки, все в курсе, как снимается отречение? - уточнила она, покосившись на меня. Я только кивнула. Лин фыркнула:
  - И кто же станет новыми родителями?
   Ухмылка тёти стала шире:
  - Вот затем я тебя и позвала...
   Я смогла только икнуть, Лин подавилась дымом:
  - Ты прикалываешься, да?
   Глаза тётки приобрели влажный блеск и словно бы увеличились. В них появилось несчастное, просящее выражение:
  - Подруга, неужели ты мне не поможешь?
   Лин нервно затянулась, храня молчание.
  - Ну... - протянула тётя умоляюще. Демоница вздохнула:
  - Кин, ты - живое доказательство того, что людям вредно долго жить! Понимаешь, чем могут твои художества обернуться? Это...
  - Лин, не болтай ерундой!
  - Я не мужчина, мне болтать нечем!!!
  - Ты метаморф, с тобой сложнее!.. В общем - да или нет?
  Лин поморщилась:
  - А ты догадайся!.. Боги, в кого я такая добрая?! Только ты должна знать: пока жив Император, толка не будет...
   На лице Кин появилось какое-то странное, жёсткое выражение. На миг мне даже показалось...
  - Он к тому времени умрёт, - бросила родственница равнодушно. Мы помолчали.
  - Кин, а что слышат милые наблюдатели, которые наплели вокруг нас заклинаний?
  - Разговор о платьях, - резко, словно нехотя, бросила тётя. Лин ухмыльнулась. Я молча смотрела на родственницу.
  - Тан, помни - принц! Он должен есть с рук, и мне плевать, как ты это прокрутишь! - напомнила добрая тётя холодно.
  
  С попойки я сбежала, как только смогла - настроения общаться со старшими и мудрыми у меня не наблюдалось. Послали же боги... родственников! Что папа, что мама, что тётя, что предки!
   Терзаемая такими мыслями, я без особой цели бродила по дворцовому парку, не глядя по сторонам. Только сейчас до меня окончательно дошло, в какую мерзость я вляпалась благодаря одной рыжей особе...
  - Гуляешь? - мурлыкнул подозрительно знакомый голос за спиной. Я поморщилась: вот тебя, милое моё домашнее задание, мне и не хватало для полного и абсолютного счастья!
  - Да, ваше высочество, изучаю местную флору и думаю над своим поведением.
  - О, прогресс! И что надумала? Решила исправиться?
   Я хмыкнула. Ну, хочется или нет, а тёткино задание надо выполнить...
  - Да! - воскликнула я резко, крутнулась на каблуках и, сорвав первый попавшийся цветок, порвала его на мелкие ошмётки, - Хватит с меня этого цирка!
   Принц изумлённо приподнял брови, но я не обратила на это внимания:
  - Вот что, с меня хватит! И насмешек, и унижений, и ваших с тётушкой интриг! Довольно!!! Я - низшая, мне здесь не место! Так что - адью, вашество! Разбирайся сам! Мне уже плевать, а вы тут с тётушкой хоть убивайте друг друга - меня не колыхает! Всё равно вы друг друга стоите! Пауки в банке...
   Я зло тряхнула волосами и решительно направилась к выходу. Вернее, попыталась, потому что его высочество ухватило меня за плечи и удержало, требовательно заглядывая в глаза. Я попыталась вырваться - безрезультатно: хватка у наследничка оказалась железная...
  - Ну, тише, тише, - успокаивающе сказал он, - Успокойся, малышка... Вдох-выдох... Не переживай. Я куплю тебе, что ты там хочешь...
  - Да пошёл ты!
  - Детка, у нас договор был. Помнишь?..
  - Да не надо мне от тебя ничего... принц... подавись своим золотом! - я снова дёрнулась. С тем же успехом.
  - Тогда зачем просила?
   Я прищурилась. То, что мне хотелось сделать, было очень рискованно...
   С другой стороны, тетя права: все мужчины в душе - мазохисты. Потому-то с ними, как на рыбалке: чем глубже крючок вонзится, тем резче ты рыбку и подсечёшь...
  - Чтоб ты меня считал сволочью! Думаешь, мне оно надо - с тобой спать?
   Принц осоловел, а меня "прорвало":
  - Вот ты стоишь, глазами хлопаешь, а представь, каково мне: тётка выдергивает меня из объятий любимого человека, напоминает о давнем долге и заявляет: преподнеси мне принца на блюдечке! И, главное, не откажешь! И пожалуйста - издевательства, усталость, хамство... Но это уже слишком! Прости, дорогой принц, за испорченные нервы, но вы меня все уже достали! Тётушке надо тебя поразвлечь - пусть сама и наклоняется! Я самоустраняюсь. Удачи!
   Я снова дёрнулась, но окаменевший принц и не думал меня выпускать, глядя куда-то сквозь меня.
   - Выпусти, - прошипела я зло. Принц приподнял бровь:
  - Перетопчешься. За то, что ты тут наговорила, тебя внутренней страже сдать нужно - чтоб не мучилась!
   Я фыркнула, молча пожала плечами и замерла, ожидая, когда принцу надоест меня держать. Не дождавшись от меня отклика, его высочество заговорил снова:
  - И чем же я тебе так не нравлюсь, позволь спросить? - уточнил он мягко, - Разве можно пренебрегать тётиным заданием?
   Я с мукой глянула на него:
  - При чём тут ты вообще? - вздох, - Знаешь, ты очень красивый, и потом - принц... О таком, как ты, мечтает любая девушка... Просто...
   Я печально улыбнулась внимательным серым глазам:
  - Знаешь, мне очень больно вспоминать о том, как меня предали. Невыносимо думать, что сейчас, когда мы с тобой болтаем, мой любимый развлекается с другой - со своей невестой, знатной и... настоящей, - я горько искривила губы, - Какой я никогда не буду... Я думала, что смогу лгать и играть, но у меня не хватает сил. Презрительные взгляды, насмешки... Всё-таки, я низшая. Мне не место здесь... Думаю, тётя это поймёт. И простит...
   Принц неожиданно убрал руки с моих плеч и осторожно, бережно как-то провёл пальцами по моему лицу. Я вздрогнула, когда он коснулся к порезанной губе. Миг - и исцеляющая магия потекла ко мне - я едва успела перестроить кровь, чтоб не изменилась, не приведи боги...
   Ранка исчезла. Принц ласково погладил меня по голове:
  - Останься. Я не позволю тебя обидеть, поверь.
   Я приоткрыла рот, чтоб возразить, но его высочество только хмыкнул:
  - Спорь, хоть охрипни: никто тебя отсюда не выпустит!
   С этими словами наследник стремительно развернулся и ушёл. Ух...
  - Братец в восторге! - раздался рядом знакомый голос, и из щели между кустами ужом выскользнул Сит, - Ты умница - теперь он почти твой! Осталось только дожать...
   Я невольно улыбнулась:
  - Да. Я, правда, не ожидала, что это будет так легко...
   Сит странно глянул на меня:
  - Пожалуй, не так и легко... В детстве я по глупости поделился с кузеном силой, и он может не хуже меня чувствовать любую фальшь. Он не отреагировал бы так, если б ты сказала хоть слово неправды...
  
  - Тан!
  - Нет!
  - Ну, Та-ан!!
  - Нет!!!
  - Ну, позязя!
  - Сит, ты понимаешь, через какие отверстия твой братец промоет мне мозги?!
  - Боги! Если что - сделаешь глупые глаза и скажешь, что это я тебе приказал. Я-то приказал!
  - Сит, слушай...
  - Тан, ну будь хорошей девочкой! Я никогда, ни разу в жизни не видел парада мёртвых!
  - Эм... Я ни на что не намекаю, но, может, причина в том, что живым туда нельзя?
  - Нам можно!
   Я вздохнула, ребёнок сделал большие, наивные глаза, умильно хлопая пушистыми ресницами. Мне оставалось только головой покачать: ну, не могу отказать ему, хоть убей.
  - Ладно, но учти: ты и на полшага от меня не отходишь!
  - Тан, ты - самая лучшая!
  - Ага! Дети всегда говорят такое родителям, подразумевая: "Ты наивный жалостливый лох"!
  - Эй! Я не такой, и вообще - как ты можешь ругаться при ребёнке?
  - Ребёнок, ты что пару минут назад сказал, когда настой разлил на пол? Словесный оборот с участием лысых гоблинов и ножки стола - это было, получается, не ругательство?
  - Эх ты, деревня! Знатные не ругаются, они выплетают аллегории!
  - Угу. Пошёл ты в аллегорию по пятое колено - звучит потрясно...
   Сит хмыкнул, а я развалилась на кровати, обдумывая то, на что соглашалась...
   Луна входила в силу, планеты выстраивались в ряд, и красный месяц снова показался в небе не только над землями некромантов, но и над Империей. Это говорило об одном - надвигаются Ночи Мёртвых...
   Это время, когда древние духи поднимаются на поверхность, Хозяева и Хозяюшки набирают силы, а представителям многих рас лучше не выходить ночами из дому - по улицам блуждают духи, нечисть стучится в двери. В общем, времечко на любителя.
   Времечко таких, как мы...
   Я вздохнула. Что толку притворяться? Мне и самой дико хотелось сбросить с себя пепел человеческих чувств и мелких грешков. Мне не терпелось потанцевать вместе с теми, кому действительно нечего терять...
  - Эй, ты здесь? - позвал мальчик.
  - Не-а, я там!
  - Вернись оттуда! Я тут вспомнил - нам ведь запрещено выходить за пределы дворца. Особенно тебе... Мы просто не сумеем выскользнуть...
   Я приподнялась на локте и насмешливо глянула в расстроенные зелёные глаза:
  - Сит, близится Ночь мёртвых... Какие запреты? Когда сядет солнце, они перестанут существовать, и тогда - кровь откроет все двери...
   Мальчик потрясённо глянул на меня - наверняка в моих глазах мелькнул кто-то другой... И что? Ситу я доверяю больше, чем кому-либо - мы с ним одной крови. Да и похожи чем-то...
  
   День пролетел незаметно, как миг: снова совместные трапезы, тягучие разговоры, шепотки придворных дам за спиной... И вежливые поклоны. Что за...?
   Когда передо мной склонился прошествовавший мимо министр, я поймала Сита, стоявшего рядом с постным лицом, за ухо и, не обращая внимания на ошалелые мины придворных, основательно тряхнула, прошипев:
  - Эй, ты, вша зеленоглазая, ты ничего мне объяснить не хочешь?
   Сита буквально пополам от хохота сложило:
   - Я тут при чём? Меньше надо было перед кузеном бёдрами вилять да языком чесать! И что, хочешь сказать, тебе не нравится?
   Я подозрительно прищурилась:
  - Так, а кузен тут каким боком?!
   Мальчуган оскалился:
  - Ты, светило ментальной магии, на ауру глянь!!!
   Осторожно прикрыв глаза, я пригляделась к щиту, который окружающие считали моей аурой... и чуть не села на пол: на нём красовалась метка Императорской собственности.
  - Убью! - прошипела я, вызвав у Сита очередной приступ веселья.
  - Прямо сейчас? Мы тогда на празднование не успеем!
   Я фыркнула, как взбешенная кошка, но покорно поплелась за мальчишкой. Понятно теперь, почему ты не рискнул на ужин явиться! Ну, принц, ты у меня спляшешь ррат на горящих углях! Это ж хорошо ещё, что печать не на настоящей ауре - иначе её невозможно б было вывести... И когда, главное, успел-то, паршивец?!
   Ну, ладно, вашество! Сегодня я поразвлекаюсь, а завтра, с новыми силами, возьмусь за ваше воспитание!
  - Ну и ухмылка у тебя! - отвлёк меня от приятных размышлений голос Сита. Я ласково улыбнулась в ответ:
  - Я просто представила твоего братца в ошейнике, привязанного к кровати. Только в ошейнике...
   Мальчик опешил:
  - Извращенка!
  - Я? Что ты! Просто твой кузен был плохим мальчиком, - пропела я проникновенно, - Его нужно поучить... Ладно, это лирика! Переодевайся, принц! Никакого желтого! Никаких пастельных тонов! Ярко, броско и опасно!
  - Всё равно не понимаю, как быть со стражей...
  - О, это моя забота...
  
   Для нашей весёлой прогулки Сит выбрал чёрно-золотой наряд. Я только улыбнулась: на что спорим, он не знает, что это цвета Правящих?
  - Ох, Тан, - прошептал Сит восхищенно, рассматривая меня. Я улыбнулась и резко крутнулась, от чего алый шёлк изрезанных рукавов и юбки взлетел вверх.
  - Нравится?
   В глазах мальчика что-то мелькнуло:
  - Да. Ты - богиня!
   Я зябко передёрнула плечами. Очень смешно...
  - Идём уж, чудо природы! Если б в этом мире были такие боги, как я, везде был бы сплошной дом для блаженных... или бордель.
  - Знаешь, так и есть...
   Спорить с данным утверждением было сложно, потому я просто взяла парнишку за руку и, применив лёгкую ментальную иллюзию, повела его по коридорам.
  - Тан, ты не туда идешь! - уже на первом повороте постарался вразумить меня мальчик, - Нам к выходу надо!
  - Сынок, поверь старой умной Тан. Иногда кажется, что она делает глупости, только потом эти глупости оборачиваются чем-то хорошим...
   Сит, поморщившись на "сынка", покорно заткнул фонтан, и дальше мы крались молча, изредка по широкой дуге огибая стражников.
  - Сит, - шепнула я, когда мы углубились в Императорское крыло, - Ты ведь с детства умеешь чувствовать потайные ходы, так?
  - Откуда ты знаешь, даже спрашивать не буду! Тан, они все охраняются такой магией, что проще сразу прыгнуть в чан с кипящим маслом - мук меньше!
  - Так, отрок, не треплись зря. Показывай свой ход!
   Мальчик закатил глаза, но перечить мне не рискнул: покорно подвёл к большой картине, изображающей Солнечного Бога. От неё так и веяло сильными охранными чарами. Чтоб расплести такие, нужно просидеть над ними не один десяток часов, используя несколько артефактов, сложнейшие ингредиенты, обладать многовековым опытом в магии...
   Я с мерзкой ухмылкой выудила из голенища высоких сапожек кинжал, купленный мной ещё в Лассате, и чуть-чуть уколола пальчик лезвием. Капелька крови сорвалась с руки и упала на защитное плетение. Тихое шипение - и от многослойного заклятья, которое разрабатывали несколько магов, осталось только неприятное воспоминание.
  - Идём, ваше высочество, - хмыкнула я, безбоязненно отодвигая картину, - Кажется, по чистой случайности охранные чары возле этого хода износились!
  - Да уж, нам так повезло...
  
   Извилистый ход вывел нас за стену замка. Впрочем, так даже лучше - не придётся ещё чего-то придумывать...
  - Солнце садится, - шепнул мальчик, и его слова, казалось, эхом отразились от каменных стен и пронеслись по округе. Сит, не ожидавший такого эффекта, вздрогнул. Я хмыкнула:
  - Ты до сих пор хочешь увидеть Ночь Мертвых?
   Упрямый кивок в ответ.
  - Что ж, пошли...
   И я двинулась по извилистой дорожке в незаметную на первый взгляд щель между домами. Мир на миг утратил чёткость, а потом заиграл миллиардами красок, взорвался странным таинственным шепотом, далёкими песнями, воем волков и боем барабанов. Звуки усиливались по мере того, как солнце уплывало за горизонт. Там, куда уже упала тень, от наших ног в разные стороны разбегались дорожки, реальность искривлялась, деревья начинали шевелиться и открывали глаза...
  - Тан, где мы? - прошептал Сит потрясённо.
  - О, мой принц, любуйтесь: так в реальности выглядит ваша столица...
   Ритм барабанов становился всё громче, вокруг дорожки начали образовываться маленькие смерчи, а странные напевы начали преображаться в слова:
  - Солнце садится... Приходит наше время...
   Резкий поворот дорожки, которой секунду назад не было и в помине - и мы вышли на громадную площадь, окружённую высокими домами-шпилями и плетущимися деревьями. Она была пустынна, только ветер бросал туда сюда невесть откуда взявшиеся алые лепестки, и последний солнечный лучик отсветом плясал на мостовой.
   Миг тишины, когда алый край дневного светила медленно, но верно прячется за горизонт... Последний солнечный блик растаял, как мираж - и тишина взорвалась неудержимой, страстной музыкой. Словно из небытия, начали появляться странные фигуры - люди, нелюди, звери... Они говорили, пели, смеялись, здоровались друг с другом...
  - Тихо! - прошелестел над пёстрой толпой тихий, странный голос, проникающий в самое сердце, - Тихо... Эту ночь мы сперва должны открыть...
   Все, как по команде, повернулись на звук. Я почтительно склонилась, уже зная, кого увижу...
   Сзади стоял немолодой мужчина в роскошном чёрно-алом одеянии, с тростью и сигаретой в руках и насмешливым, пугающим взглядом чёрных глаз. Хозяин Города...
  - Я уже назначил Госпожу этой Ночи. Она уже чует мой зов, верно? Выйди ко мне, девочка. Рад снова видеть тебя - спустя столько лет...
  - Это взаимно, Хозяин, - весело воскликнул позади знакомый голос. Я обернулась - и уронила челюсть, глядя на Кин. Тётушка, одетая в чёрное облегающее полупрозрачное платье с алыми кружевами, легко подошла к Хозяину и поклонилась ему.
  - Что ж, моя Госпожа, ты первой танцуешь в эту ночь. И лишь тебе выбирать, с кем...
  - Спасибо! - выдохнула тётя, после чего, наконец, повернулась к нам и радостно воскликнула:
  - О, детки!
   Я подскочила от её голоса и обрела, наконец, дар речи:
  - Не понимаю... Госпожой-то может быть только кто-то мертвая! А ты на труп похожа мало, даже на бодрого зомби!
   Лицо Кин стало серьёзным:
  - Деточка, Госпожой становится не сколько мёртвая, столько неживая...
  - Но ты-то...
  - Госпожа, - вмешался Хозяин в разговор, - Ты уже выбрала, с кем танцуешь?
  - Да, только малышке скажу пару слов.
  - Понимаю...
  Тётя хищно оскалилась и тряхнула огненной копной волос:
  - Я давно продала душу демону, детка. Имя его - ррат... может, я не мёртвая - но уже и не смертная.
  
  ГЛАВА 6
  Я слишком дикая, чтобы жить, я слишком редкая, чтобы сдохнуть!!!
  
  Кин обернулась и вышла в центр площади. Все вокруг замолчали, и в полной тишине раздался голос Хозяина:
  - Зови его, Госпожа.
   В лице Кин впервые за долгое время нашего знакомства что-то дрогнуло. Сомнение?..
   - Зови его, - зашипели все вокруг, - Он придёт...
   Тётя зло тряхнула головой и негромко что-то шепнула. Тишина. Пустота. Никого...
  
  Кин
   Не хотелось бы себе признаваться, но против фактов не попрешь: мне было страшно. Я столько лет буквально жила этим мигом, я так ждала его - но липкие волокна сомнений клубились в душе. Придёт ли, отзовётся ли...
   Так, хватит лирики! Я тряхнула волосами, подняла голову и негромко шепнула:
  - Каррар...
   Тихо. Пусто. Стою в одиночестве посреди площадки. Чувствую себя дурой. Какого глюка лысого я вообще сюда припёрлась?
  - Не так, - усмехнулся Хозяин, - Не так зовешь!
   Я наградила духа взглядом, от которого молоко скисает, но тот, похоже, и не такое видел.
   Ладно, коль уж пришла...
  - Каррар!!! - громче, уже почти крикнула я. Снова тишина. Ах ты, высокомерный сукин сын! Сколько лет прошло, а ты опять за своё! Неужели сейчас, именно сегодня так уж нужно показывать характер?! ДА ПОШЁЛ ТЫ!!!!
   Я крутанулась на каблуках, чтоб уйти. Подумаешь, потратила кучу сил, чтоб задобрить Хозяина столицы! Ну и что, что пошла на сумасшедший риск, напоив "жениха" снотворным?! Какая разница, что считала до этой ночи секунды?!! Никто этого знать не должен! Да и не стоило сюда приходить - он мне совсем не нужен! Вот! А моё желание его увидеть - дань воспоминаниям, не больше!
  - Правда? - вкрадчиво мурлыкнул знакомый голос, звук которого пробежался толпой мурашек по коже, вызывая не самые невинные желания. Мгновение - и я ощутила, что там, за спиной, кто-то стоит. Стоило бы обернуться - но смелости не хватало. Я пробежалась взглядом по толпе и увидела племяшку, до предела округлившую глаза. Ах, да, сын с отцом ведь очень похожи...
  - Боишься в глаза мне глянуть? - вкрадчиво, обжигая мне дыханием шею. Вот сволочь!..
  Я срочно подправила мину лица и стремительно повернулась к нему, растянув губы в презрительной усмешке:
  - Я ничего не боюсь!
   Почти...
  Он только усмехнулся, обнажив клыки, и блеснул желтыми звериными глазами.
  - А ты не меняешься, - смешок, - Всё та же девчонка!
   Я мгновенно вызверилась:
  - Нашёл девчонку!.. Я, к твоему сведению...
  - Знаю, детка, - насмешка в голосе, явно скрывающая что-то ещё, - Теперь знаю. Но всё же ты - такая маленькая... Ребёнок, которому нравятся яркие игрушки.
   - Наивный... Знал бы ты, сколько тех, кто считал меня слабой и беззащитной, давно сгнили в могилах!
  - Как ни странно, милая, я - в их числе...
   Я вздрогнула. Казалось бы, полминуты разговора - а мне уже кажется, что он жив, что не было того кошмарного дня, не было потока его крови, и я - не опоздала...
  - Каррар, хватит трепаться! Я тебя позвала просто для того, чтоб станцевать!
   - Я помню, девочка.
  - Не смей меня так называть!!!
  - Я немножко умер, мне уже можно...
   Вот тут у меня снесло башню. Ещё больше, чем обычно. Под бешеный бой барабанов я метнулась вперёд, на ходу вытаскивая небольшой магический кристалл, и резко приставила к его горлу:
  - Хватит, - прошипела я бешенным зверем, - Сколько можно мне напоминать об этом?! Как ты мог, как ты смел меня предать?!
   Он отмахнулся от уничтожающего артефакта, как от назойливого комара:
  - Я тебя предал? Ты последние мозги пропила, милая! Я - боготворил тебя, лишь тебя считал своей королевой, а ты за век - за целый век! - не удосужилась сказать мне правду! Ты никогда не признавалась в любви, но мне казалось, что ты что-то ко мне испытываешь... Но это ложь! Ты не верила мне никогда - и смеешь меня обвинять!
  - Да! - я теперь кричала на всю площадь, наплевав на заинтересованные лица, - Да, смею!! Ты нарушил ту единственную клятву, которую мне давал! Гулял бы со служанками, врал мне напропалую, творил бы со мной всё, что хочешь - я б стерпела. Но ты, сволочь, как ты смел умереть?!
  Он неожиданно извернулся и ударил меня по руке. Вроде бы небольно, но кулак мгновенно разжался, и мерцающий камень откатился в сторону. Мёртвые шарахнулись от него, как заяц от ящера, а Каррар метнулся вперёд и намертво зафиксировал меня в надёжном захвате. Музыка стала громче, прерывистей, и я замиранием сердца узнала ррат...
   Забыть обо всём, потянуться вперёд и до крови прикусить его губу, наслаждаясь вкусом... прогнуться, касаясь тела телом... и кажется, что нет прожитого, нет интриг, боли и кошмаров - а снова есть 18-летняя рабыня из гарема, впервые пришедшая к своему хозяину...
  - Окажите мне честь, Господин мой. Потанцуйте со мной...
  А дальше - ррат... Под бешенный бой барабанов, в неверных отсветов магии и факелов - просто плясать, не останавливаясь, прогибаться назад и прижиматься к нему, падать к ногам и кружиться на его руках, обвивать ногами, блуждать руками по телу... Музыка, не прекращайся... только не прекращайся...
   Я сделала очередной пирует, ловко прокрутившись вокруг него. Каблук чуть чиркнул по мостовой, я мгновенно выровнялась, но дыхание уже сбилось. В боку предательски закололо...
  Меня тут же подхватили на руки и закружили:
  - Кин, - обжёг мне шею тихий шёпот, - Останавливаемся. Ты устала...
  - Нет! - я мгновенно вырвалась из его объятий и прогнулась назад. Нет, пожалуйста. Ещё ведь рано. Я ещё могу танцевать...
   Нырок. Зигзаг. Дышать очень сложно, но я двигаюсь быстрей...
  - Кин, от судьбы не убежишь, а неизбежного не отвернёшь. Танец кончится, и я уйду. Ты просто не сможешь плясать вечно...
  На мои губы закралась кривая усмешка:
  - Я всегда жила мгновением, мальчик мой. Миг - пока я жива, миг - пока ты со мной, а не со своей женой. Моя жизнь - миг...
   Последнее я прошептала, задыхаясь. Он дёрнулся, как от удара:
  - Кин...
  - Знаю, - зло выдохнула я, - Всё знаю. И то, что сейчас тебя гложет. Но не отступлюсь, слышишь?! Моя племяшка будет жить в мире, где она будет королевной, а не служанкой. Она сможет выбирать...
  - Но чем ты заплатишь за это?
   Я чуть не оступилась, но удержалась. Лёгкие разрывало на части:
  - Собой заплачу, как всегда...
  - Ты же знаешь, мы оба знаем, что ты всё это затеяла не только ради племянницы и мальчика.
   Я оскалилась:
  - Разумеется... Месть - вот причина! Он меня не узнал - на его беду. Я не умру, пока он жив...
  - Девочка моя, многим дорого обойдутся твои игры...
  - Осуждаешь?
  - Нет. Одобряю...
   Очередной пирует - и в глазах мутнеет, а ноги подкашиваются. Меня легко подхватывают сильные руки - и осторожно опускают на мостовую. Стихает музыка, его губы легко касаются моих - и желтоглазый эльф тает, как сон. Миг - и всё вокруг меня взрывается танцем, музыкой, исступлённым весельем мёртвых. А я - вспоминаю день, когда хотела от него сбежать.
  "Я никогда не дам тебе уйти от меня. Я всегда буду твоим Хозяином. Клянусь"
   Я тебя ненавижу. Как ты мог нарушить эту клятву?!
  - Тётя? - отвлёк меня от размышлений негромкий голос племяшки. Секунда - и она стремительно опустилась на колени рядом со мной. Я сквозь завесу волос глянула на свою девочку с невольной гордостью - хоть мысли и заняты другим, а движение всё равно гибкое, плавное и слитное. Правда, мордочка пока подкачала - слишком уж много эмоций на ней отражается...
   - Тетя, всё хорошо? - она осторожно попыталась приподнять моё лицо за подбородок, а голос взволнованно дрогнул. Я резко тряхнула головой, отбрасывая волосы назад, и самодовольно оскалилась:
  - Что, испугалась?
   Тан рыкнула и попыталась ответить мне отрезвляющим подзатыльником. Я ловко увернулась - зря я, что ли, полгода прожила в гареме на сотню персон? Говоря откровенно, характеры у девочек были - далеко не фонтан!
  - Ты, мазохистка старая! Я чуть не спятила - сидишь, голову опустила, волосы лицо закрывают, спина вздрагивает! Я уж подумала...
   Я откинула голову назад и захохотала:
  - Ты решила, что я лью слёзы по давней любви? Племяшка, не разочаровывай меня. Просто этот красавчик даже в загробном мире не изменился - после гимнастики с ним дышишь, как марафонец на финише!
  - Кин, ты - больная! - возмутилась девочка, пряча облегчение в глазах. Я только ухмыльнулась - приятно всё же, когда о тебе заботятся...
  - Ну, мы так и будем тут сидеть, как примерные скромницы? - хмыкнула я, восстанавливая дыхание, - Пошли танцевать!
   Я резко поднялась и поволокла за собой племяшку в вихрь ярких цветов и образов. Кто-то зажёг костры, и вокруг нас теперь плясало живое пламя. Били барабаны. Вокруг нас мелькали тени - разноцветные и уродливые, прекрасные и гибкие. Усмехнувшись, я влилась в их пляску, краем глаза наблюдая за Ситом - он, конечно, Правящий, но мало ли...
   Я танцевала до тех пор, пока дыхание снова сбилось, а перед глазами заплясали разноцветные точки. Тогда я, пошатываясь, отошла от круга и требовательно протянула руку. Как и следовало ожидать, в ней тут же материализовался бокал. Отхлебнув, я насмешливо улыбнулась:
  - Ты такой предусмотрительный...
  - Всё для моей Госпожи, - прошелестел голос Хозяина за спиной. Я чуть обернулась и повела плечами:
  - Это значит, ты доволен?
  - Да, хотя этот образ тебе не слишком идёт...
   Я презрительно покривила губы. Что город, что его Хозяин...
  Смех.
  - Детка, полегче! Я всего лишь имел в виду, что рабыня тебе больше к лицу! Знаешь ли, колоритней!
  - Ну, так это ж многолетняя практика! Я с ошейником уже морально сроднилась, как с бельём!
   Хозяин улыбнулся и чуть прищурился, следя взглядом за Тан.
  - Гребаная жизнь! Всё в ней повторяется, правда?
   Я поморщилась:
  - А бокалом в лоб?
  - Хамка.
  - Ха! За то и любима!
  - Кин, ты сделаешь так, как решила?
  - Сомневаешься?
  - Боги! С твоим упрямством только лбом крепости таранить!
  - Угу, боги тебе очень сочувствуют. Прям щас на землю спустятся, чтоб избавить от напасти.
  - Кин, ты и без радикальных мер получишь то, о чем мечтаешь, поверь...
  - Хозяин, в этом мире без радикальных мер получить можно только пинок по филейной части!
  - Ты неисправима...
  - Угу.
  - Ну, ладно, детка, мне пора. В следующий раз мы увидимся при совершенно других обстоятельствах.
  Дух исчез, а я с тоской глянула на костры. Пора возвращаться к "жениху"...
   В душе при одном воспоминании о нём поднялась дикая волна ненависти. Ничего, недолго тебе ещё осталось, тварь коронованная!..
  
  Лассан третий, Император
   Я вольготно развалился на кровати, уставившись в потолок скучающим взглядом. Моя девочка задерживается... Надеюсь, с ней всё в порядке. С другой стороны, что на балу у мёртвых ей может угрожать?
   Снова - на всякий случай - бросил в бокал нейтразизующее заклинание, плеснул туда вина и до дна выпил. Дожился! Не могу без неё уснуть... Может, не стоило убирать снотворное?
   Да уж. Смешно...
   Она думает, я её забыл. Глупенькая! Таких не забывают...
   Подошёл к окну, вслушиваясь в бой барабанов. Хотелось бы взглянуть, как она там танцует.... Я улыбнулся. Да, это было разумно - не говорить ей пока правды. В конечном итоге, если девочке хочется власти - она её получит. Кого будет интересовать необычное колье на шее Императрицы? А уж сдерживающий ошейник можно будет сделать любой формы.
   Главное, чтоб в бешеном водовороте сил наложенное мной заклятье не сбилось - сейчас, когда я добился успеха, это будет вдвойне обидно. Да, никогда не думал, что снимать собственные проклятья так сложно...
   Вздохнув, отхлебнул вина. Не забыть бы притвориться спящим, когда она вернётся! А то Кин заработает комплекс неполноценности из-за того, что ошиблась с зельем - так зачем травмировать детскую психику? Я оскалился. Детка, знала б ты, как я был рад тебя видеть!!
  
  Тан
   Тётушка умчалась куда-то, а мы с Ситом остались в компании каких-то малопонятных зелёных личностей: то ли водные духи, то ли в детстве встретили ведьму не в настроении - я так и не поняла. Как бы там ни было, мы веселились вовсю, выплясывая быстрый танец. Потом мы что-то пили, снова танцевали...
   Это была потрясающая ночь. Мы слушали песни русалок, выли с волками на луну, пили из ночи силу - и танцевали...
   Тут не нужно было притворяться, можно было отпустить на волю и чувства, и кровь. Тут были и парочки, и одиночки. Сначала я поволокла танцевать Сита, но меня пригласил вампир, а мальчишку - какая-то малявка с явным привкусом крови Древних. Странно, как много здесь представителей Человеческих Кланов! За один круг мне поклонилось человек двадцать. Такое чувство, что они специально собираются в столице...
  - Не думай, красавица, - пропел над головой голос вампира, - Танцуй...
   Улыбнувшись, я прогнала лишние мысли. Правда, такая ересь приходит в голову...
   Ещё один пирует - и вампир выталкивает меня из круга. Обворожительно улыбнувшись, протягивает руку - и в ней появляется бокал с чем-то алым.
  - Вино, - усмехнулся кровопийца, протягивая напиток, - А мне - кровь, - довольно заглянул он в новый бокал.
   Я только хмыкнула, отшвырнула вино в сторону и выхватила у ошалевшего вампира его напиток. Сделала пару глотков, легонько облизнула губы и доверительно сообщила:
  - Знаешь, я вас понимаю. В крови что-то есть!
   Вампирчик, до того воспринимавший меня, как предмет интерьера, теперь смотрел с искренним интересом. А симпатичный! Вообще люблю красный, а уж цвет глаз высших - просто загляденье. И чего от них люди шарахаются?
   Вампир наклонился ко мне и чувственно провёл языком по моим губам, слизывая остатки крови. Я чуть не замурлыкала: между прочим, слюна вампиров - не только обезболивающее, но и идеальный афродизиак! Улыбнувшись, я ответила на поцелуй. Спать с ним я не буду, конечно... Но поморочить голову - это святое!
   Где-то на задворках сознания промелькнула какая-то испуганная мысль Сита. Я рванулась из рук вампира, чтоб глянуть, что там произошло - но меня держали мёртвой хваткой. Я дёрнулась и уже собралась было ударить его ментальной волной, когда...
  - Выпусти её. Немедленно, - прошипел за спиной подозрительно знакомый голос. Сушите вёсла, мы приплыли... Что он тут делает?!
   Его Императорское высочество Лассан четвертый стоял в двух шагах от нас, волоча за собой Сита. Рядом с ним, гибко изогнувшись, кокетливо поправляла причёску вампирша. Вон оно что! А ведь любовника или близкого друга действительно можно провести в Изнанку города, будь он хоть Чарующим, хоть обычным человеком. Я зло глянула на вампиршу, она безмятежно прокрутила в пальчиках кулон с алым си-та - большая редкость, очень полезен для нечисти, производится только магами. А нехило принц расщедрился!
  - Выпусти её, - повторил наследник между тем. Я уже и сама собралась отойти от вампира - они ребята опасные, с принцем как-то надёжней, - но он чуть сжал руки. Косточки мои подозрительно хрустнули, и я прекратила сопротивление.
   Ситуация складывалась потрясающая. При другом раскладе я б без проблем усмирила кровопийцу Шепотом Крови, но применять его при принце - самоубийство чистой воды.
  - Эта ночь - наша, Чарующий, - прозвучал над толпой звучный голос Хозяина, - Ты здесь гость - будь благодарен за эту честь! По какому праву ты указываешь девочке, что ей делать и с кем быть?
  - Я - наследник Императоров...
  - Тс-с-с! - промурлыкал ласковый голос, и к принцу подплыла демоница с закрученными назад рожками, - Хороший мой, ты нарываешься! Какие Императоры? Горстка мерзких магов, которые оккупировали Дневные Города и считают себя повелителями там, где царят совсем другие существа - вот, кто вы! И ты не смеешь ей приказывать, Чарующий. Мы - дети Ночи. Над нами - никого!
   По толпе пробежали шепотки.
  - А, может, это предначертано свыше? - неожиданно вступил в дискуссию мужчина, судя по ауре - наследник Познающих. Я поёжилась, а он между тем продолжил: - Смотрите, кто оказался в наших руках - светоч справедливости и благочестия, маленький Императрёнок! Никто не будет виноват, если он - не вернётся...
   Нашёптывания толпы переросли в настоящий гул. Кое-кто начал медленно выступать вперёд. Я рванулась было на помощь, но вампир стиснул меня в медвежьих обьятиях:
  - Тише, моя хорошая. Так было задумано...
   В тот же миг вампирша выдернула Сита из хватки кузена и оттащила в сторону, тоже зафиксировав в захвате. Боги, как мы попали...
  
  ГЛАВА 7
  При сильном испуге у женщин атрофируется небольшая часть мозга, отвечающая за всё...
  
  Наследник нахмурился, и на кончиках его пальцев заплясали огоньки. Идиот! Нужно было попробовать договориться с ними...
  - Прекратите! - прошипел Сит. Власть его голоса обволокла окружающих, большинство представителей других рас попятились, но Дети древних Кланов только поморщились, подавляя в себе порыв подчиниться. Не понимаю - люди в первую очередь реагируют на силу Правящих. Если только у них нет сильной мотивации...
   Вокруг заклубились потоки Сил. Мне стало дурно - Жрецы. Ветви слабые, но их, по меньшей мере, двадцать...
   Вокруг наследника заполыхал свет. Дети Ночи шарахнулись от него, плетения Жрецов расступились - но не исчезли. Он отсрочил смерть...
   Пользоваться Кровью - нельзя. Но не могу же я оставить всё так, как есть!
   Стоп! Не могу вмешаться я - но это можно сделать на расстоянии!
  "Тётя, - закричала я мысленно, - Тётя!!!"
   Молчание. Круг солнечного света, опоясывающий принца, дрогнул и сузился. На его границах заплясали вызванные Жрецами уродливые тени. Боги...
  "ТЁТЯ!!!!" - заорала я мысленно, всю силу вкладывая в зов.
  "Ну, чего ты там орешь?" - раздраженно ударил по нервам голос Кин. Я едва не расплакалась от облегчения:
  "Тётя, милая, у меня проблема. Принц сунулся сюда, за мной, и..."
  "Клюнул-таки! Племяшка, ты умница!! Не переживай, всё обстряпают ювелирно, никто тебя ни в чём не обвинит!"
   Что?! Я дернулась в руках вампира. Круг света сузился ещё больше.
  "Тётя, так нельзя!"
  "Ба! Ты читаешь мне проповеди?"
  "Дело не в этом! Что он тебе сделал?!"
  "Девочка моя, Император вылепил его под себя, как фигурку из глины. Каков предшественник, таков и наследник! И потом, он Чарующий! Нашла, кого жалеть! Знала б ты, что он вытворял с малолетними Жрицами, которые попали в имперские застенки! Будешь очень доброй - окажешься, рано или поздно, на их месте. И - кстати - если ты используешь Кровь и он узнает нашу тайну, я лично его прикончу".
   Я судорожно вздохнула:
  "Кин, я прошу..."
  "Тан! Да что с тобой вообще! Ты ведь всегда Чарующих ненавидела..."
  "Не всех! Тасс я очень люблю! И его... Он мой друг! Кин, пожалуйста!.."
  "Ты спятила. Ты ведь знаешь, ради чего я это затеяла. Не из прихоти ведь! Его дядя умрёт, и ему восходить на трон! И тогда - мы снова будем на обочине, будем бегать от свор гончих, будем прятать свою сущность - как сейчас. Милосердие - это хорошо, но иногда нужно жалеть и себя. Или ты хочешь после его коронации выйти за него, чтоб контролировать? Ха! Только долго ли ты протянешь - во дворце, рядом с Чарующим, под знамёнами Солнечного Бога? Ещё и вспоминая каждый день другого, а?".
  "Ты... Ты же продумала всё это, как по нотам! Дала мне время, чтоб привязаться к Эррару, и только потом направила сюда, точно зная, что принц вызовет только отвращение!"
  "Именно, моя хорошая..."
   Я замерла.
  "Но... Ты не могла знать, что я там окажусь!"
  "Изначально - нет, хотя я и просила Госпожу об этом. И она меня услышала. А дальше... Я знала, он тебе понравится - я ведь воспитывала его с 13 лет, и он души во мне не чаял. А ты, деточка, запала б ему в душу однозначно - кто б что ни говорил, мы не можем не нравиться правителям. Нас создавали для этого..."
  Я стояла и смотрела, как тает солнечный свет. Принц, задыхаясь, упал на колени - вызванные сущности вытягивали из него силу. Вампирша, извернувшись, зажала рот Ситу, из зелёных глаз которого потоком текли слёзы, и равнодушно смотрела, как убивают её любовника...
   Я бросила взгляд на Хозяина - тот отвел глаза. Не поможет, ничто не поможет...
   Мне стало больно. Мне не нравился Чарующий - но я не могла позволить, чтоб он умер из-за того, что дорожит мной.
  "ТЁТЯ!" - заорала я, - "Ты обещала мне желание! За то, что я приручу наследника, ты обещала желание!!!"
  "Ты это серьёзно?"
  "Да! Убери своих слуг! Сдержи клятву!"
  "Дура..."
  Жрецы изумлённо огляделись по сторонам, словно услышав что-то, и нехотя отошли. Оставив вызванные сущности.
  "Я клялась убрать только слуг" - напомнила тётка равнодушно, - "Делай теперь, что хочешь!"
  Боги... Остается только одно! Я призвала кровь, змеей заструившуюся в жилах...
   Но не успела ничего предпринять - Сит резко извернулся в руках вампирши, налаживая-таки с ней ментальный контакт. Девчонка отпрянула, а Правящий кинулся к тварям, на ходу разбивая ладонь об мостовую. Его кровь приобрела ярко-синий цвет:
  - Вон!!! - голос прокатился над площадью, как гипноз, - Все вон!!! - и капельки его крови полетели в сторону сущностей. Те зашипели, но повиновались. Тело принца осталось лежать на мостовой, как сломанная игрушка...
   Вампир, наконец, отпустил меня, и я молнией метнулась вперёд.
   Глаза наследника были полуприкрыты, он был бледен, как нечисть, с посиневшими губами...
   Я ухватила его за плечи и трясонула.
  - Очнись! Очнись, скотина! Только посмей умереть!!!!
   Веки принца дрогнули. Сит за спиной нервно хихикнул:
  - Вот он, правильный подход!
   Тем временем наследник осторожно приподнялся на локте и осмысленно глянул на меня. В его глазах дрогнуло какое-то странное чувство, и он протянул ко мне руку. Я отпрянула:
  - Эй, ты чего?
  - Не плачь. Всё хорошо...
   А я вдруг, к своему ужасу, поняла, что по моим щекам градом текут слёзы...
  
  
  
  
  
  В замок мы возвращались, когда над городом уже занимался рассвет. Принц шёл ещё очень неуверенно, потому я, наплевав на приличия, приобняла его, поддерживая. Кажется, наследничка такое положение дел вполне устраивало, я же, наоборот, старалась не слишком приближаться к нему. В памяти снова и снова всплывали слова Кин про молоденьких Жриц. И они заставляли меня зябко ежиться и прятать глаза... и дать себе обещание: я узнаю, что было на самом деле!
  - И кому пришла в голову идея туда пойти? - нарушил где-то на полдороге молчание принц, - Кто-то явно нарывается на домашний арест...
  - Боги! Мне этим угрожает человек, который и идти нормально не может! Так страшно...
   Принц ехидно оскалился, резко крутнулся на месте - и подхватил меня на руки:
  - Теперь правдоподобней?
   Я забилась в его руках:
  - Так какого орка голого ты так шатался?!
  - Малышка, ты так меня обнимала, что я не удержался. И вообще, дети мои, не уходим от темы!
  - Отец мой, - начал Сит церемонно, - Это была моя идея, я же провёл Тан в Изнанку...
  - Домашний арест!
  - Это я уже понял...
  - И к Тан не подходишь!
  - А вот тут - перетопчешься...
   - Что? - ласково.
  - Что слышал!
   - Мальчики, не ссортесь, - влезла я, - И поставь меня на ноги, а?
  - А с тобой разговор отдельный! - ой, лучше б я молчала, - Зачем ты сунулась к тому вампиру?!
  - Слушай, тебе повезло, что я вежливая, а то напомнила б о любовнице-вампирше...
  - Вежливая ты моя, сравнила меня и себя!..
  - Поставь меня!!!
  - Помолчи!
   В таком ключе мы и общались до самых замковых ворот. Я уже отчаялась вываться из железной хватки принца. Проблемв была в том, что, чтоб не уставать, он испоьзовал магию - и это причиняло мне боль... И не скажешь ведь!
  - Сит, спать! - бросил принц, поднимаясь по ступенькам. Мальчик, бросив нам вслед странный взгляд, резко развернулся и скрылся. Ему что, не нравится моя дружба с кузеном? Надо будет спросить...
   Когда меня транспортировали к порогу комнаты, я предприняла ещё одну попытку вырваться. Принц осторожно поставил меня на пол и прижал к стене, лишая возможности двигаться. Его губы накрыли мои...
   Я отчаянным усилием вырвалась и отстранилась. Принц чуть нахмурился и неожиданно холодно уточнил:
  - Почему?
   Я вздрогнула и пристально глянула ему в глаза:
  - Мне рассказали... о тех Жрицах. Ты - мерзок. Я не хочу иметь с тобой ничего общего...
  Честно говоря, высказывая эту ересь, я надеялась, что принц выразительно покрутит пальцем у виска... но наследник резко побледнел, а на лице его заиграли желваки. Боги...
   Он осторожно, словно боясь спугнуть, протянул ко мне руку. Верная своей роли, я отпрянула и вжалась в стенку.
  - Тан, прекрати, - попросил он устало, убрав руку, - Это всего лишь Жрицы, причём Проклятой ветви. Твари, некогда нами же и выведенные и на что-то запрограммированные - мы просто переборщили с интеллектом, вот они и вырвались из-под контроля. Они не умеют ни любить, ни чувствовать, завораживают, как пламя, и так же всё сжигают. Нет смысла их жалеть...
   Тварь...
  - Да, ты прав, но прости - я устала. Тёмной ночи.
   Захлопнув дверь, я, вздрагивая, сползла на пол. Прости, тётя... ты была права...
  
  Как доползла до кровати, не помню. Хотелось напиться. Пометавшись по комнате, я не обнаружила бара, пригорюнилась, но потом вспомнила о тас-та, завалявшемся в сумке.
   Нашла. Откупорила бутылку. Выдудлила из горлышка, не чувствуя вкуса. Легла. Уставилась в потолок.
   Не спится. Сомнения гложут сердце. Считаю баранов.
   Бараны надоели, сон не пришёл. В глазах плывет. Хочется ещё выпить. Подавила этот порыв.
   Ещё полчаса. Потолок не изменился...
   Хватит!!! Резко выдохнув, я села на кровати. Я должна знать, от начала и до конца. А для этого нужно поговорить с девочками, что были тут когда-то.
   Я не некромантка, вызвать духов не могу, а вот нырнуть в чужой отпечаток памяти - легко. Главное - найти...
   Прикрыв глаза, я принялась за дело.
   Мучалась я где-то полчаса - перед глазами мелькали разнообразные образы. Когда я уже почти отчаялась, перед моими глазами возникла мордочка миленькой девушки моего возраста с золотистыми волосами. Я нахмурилась - как пить дать, Шептунья...
  "Здравствуй, сестрёнка, - проговорила она негромко, - Рада видеть тебя - мне так тоскливо..."
   Я вздохнула - довелось нарваться на неприкаянного духа. Такие всегда жаждут общения. Впрочем, мне это на руку...
  "Слушай, я хотела б спросить... Ты действительно знаешь что-то о нынешнем наследнике престола?"
  Она болезненно поморщилась.
  - Да! Конечно! Он - тварь, больной! Он презирает нас! Император проклял нас, а потом надел эти мерзкие ошейники. И подарил ему! Представь: без дара, без Шёпота крови, ошёйник заставляет беспрекословно подчиняться, туманит разум и притупляет инстинкты. А господин твой - шестнадцатилетний мальчишка, для которого ты - обычная кукла! Ну, ты понимаешь, для чего... А я его так любила, да... Он такой красивый, правда?
  - Да, - отозвалась я тихо, заворожено глядя на печального призрака.
  - Ну, а потом Император решил, что наследник достаточно понял, что такое Проклятые, и убил нас...
  - И принц не был против?
  - Сестричка, мы же куклы. Чему ему противиться? Жива, мертва - две стороны медали. Мы - никто. Мы же собственность, подстилки - проклятые, одним словом. Хочешь, я покажу тебе это всё? Ты ведь посмотреть хотела...
   Я малодушно завертела головой:
  - Нет...
   Я попятилась, силясь вырваться с Изнанки. Призрак потянулась за мной.
  - Стой! Подожди!!! Я много чего могу рассказать! Не уходи, не оставляй меня снова здесь одну! Тут так холодно... Он полюбит тебя, обязательно! Хочешь, я расскажу, что ему нравится?!
   Я взвыла и рванулась назад, с кровью выдирая себя из Изнанки. С минуту стояла, тупо таращась в стенку - а потом подхватила бутылку и швырнула в витражное окно. Осколки хлынули на пол. Не думая о том, что пораню ноги, я спрыгнула на них и крутнулась, словно танцуя. Взгляд мой упал на собственное отражение в зеркале. Медленно, плавно я подошла к нему и со всей силы ударила. Рука вспыхнула болью, а по стеклу побежали сеточки трещин.
   Я смотрела на собственное отражение в разбитом зеркале. Бездушные куклы? Что ж. Да будет так!
   Не знаю, сколько я так простояла, пока за спиной вдруг хлопнула дверь. Чтоб не оборачиваться, я заглянула в отражение. Там наши взгляды и пересеклись...
   Ему потребовалась доля секунды, чтоб преодолеть разделившее нас расстояние. Миг - и меня подхватывают сильные руки, а тело обшаривает мощное исцеляющее заклятье. Одно ощущение его прикосновений вызвало волну отвращения...
  - Девочка моя, что случилось? - прошептал наследник, осторожно устраивая меня на кровать. Я начала дрожать и, чтоб не выдать себя взглядом, уставилась в одну точку. Принц, кажется, перепугался ещё больше:
  - Тан, милая, что? Успокойся...
   Я искривила губы. Если тебе паршиво, делай, как я: испорть настроение кому-нибудь другому...
  - Она снова мне снилась... Боги...
  - Кто - она?!
  - Светловолосая девочка - Шептунья...
  Наследник замер, с ужасом глядя на меня. Я же продолжала достоверно биться в истерике, попутно стараясь не лгать:
  - Ей там холодно, - рыдала я, - Ей холодно и одиноко! Она жаловалась мне, что ей скучно, что ей хочется поговорить...
   Вздрогнув, я начала раскачиваться из стороны в сторону:
  - Она показывает мне картинки... из своего прошлого... Знаешь, ей так больно в ошейнике! И ты...
   Из моих глаз хлынули слёзы, а принц дёрнулся, как от удара. Воспользовавшись его замешательством, я отшатнулась от наследничка и отползла в дальний угол кровати.
   Принц зло нахмурился:
  - Хватит!! Тан, сядь рядом со мной.
   Я мотнула головой. Он хмыкнул, и его глаза хищно полыхнули:
  - Ты действительно думаешь, что я не достану тебя там, если захочу? - прошипел он, и ловчее заклятье обвило моё тело. Я едва не зашипела, подавляя сопротивление крови. Больно!!
   Меня протащило по воздуху, как котёнка, и устроило на колени к его высочеству. Он крепко прижал меня к себе, и его аура опять вызвала мигрень...
  - Послушай меня, девочка моя, - начал он, - Я расскажу тебе одну давнюю историю в том виде, в котором прочёл её в рукописях времён Кланов. Вот ты сейчас считаешь меня монстром и отчаянно жалеешь ту девочку в ошейнике. Но ты не понимаешь одного: Проклятые - это величайшая ошибка наших предков. Их выводили, как животных, скрещивая людей с живыми воплощениями стихий. Однако, милая, психика людей - это не та глина, из которой можно вылепить божество. Смешание кровей дало Проклятым почти вечную жизнь, потрясающие способности - и неадекватность. Тан, пойми: тех же Безликих и Дочерей Танирры, например, выводили исключительно для постельных утех! Никто ведь не думал, что Танирра так западёт в душу Правящему, что он сделает её Верховной Жрицей? Да сами жрецы в тот момент плевались кислотой! Создатели просто не ожидали, что втравленные в этих девочек сущности приживутся и значительно повысят их интеллект. И - опять-таки! - Правящие вместо того, чтоб уничтожить потенциальную опасность, станут оберегать их! Ведь по самой Танирре было заметно: с каждым годом она всё менше остается человеком! А потом ещё и выяснилось, что с помощью Проклятых сила голубой крови может передаваться и по мужской линии - и всё! Эти твари стали почитаемыми матерями Повелителей!.. Но, Тан, ты помнишь, как с ними жили Низшие. Может, Империя не идеальна - но в ней спокойно. А людям нормальным, а не детям Ночи, нужен покой, чтоб жить. Во времена же Проклятых человеческие поселения больше напоминали зверинец: прав сильнейший, побеждает самый ловкий, дурак - умирает. Они необузданны, Тан. В их крови - вечные противоречия, они не хотят и не умеют жить так, как люди. Им нужен азарт, бой, страсть. Им нужно лезвие ножа, на котором можно плясать. Скажешь, в этом нет плохого? Может, и так, но другие люди страдают от этого, понимаешь?
  - Пожалуй...
  - Тан, не глупи. Та Шептунья, о которой ты рассказывала, перед тем, как попасть ко мне, умертвила шесть человек просто потому, что её хотели выдать замуж против воли!
   Я тихонько вздохнула. Надо будет выразить ей своё восхищение...
  - Я поняла. Просто на это... больно смотреть...
   Он криво улыбнулся:
  - Осуждаешь?
  - Нет. Не люблю кого-то судить...
   Совершенно неожиданно его высочество уткнулось носом мне в волосы и рассмеялось. Да уж, это не лечится...
  - Эй, ты там что, блох ищешь? - уточнила я осторожно. Принц захохотал в голос. Да что с ним такое?!
  - Прости, - простонал он, - Просто чувствую себя идиотом. Знаешь, начинаю понимать дядю! Тётя твоя, конечно, с перчиком, но ты - просто чудо! И ведь понимаю умом, что ты мне голову морочишь, не думай, что это незаметно! Но, детка, у тебя это отлично выходит...
   Я рванулась из его обьятий... Угу, щаз. До таких доходит только палкой по лбу... Устроив меня поудобней, принц заговорил дальше:
  - Знаешь, ради такого я даже готов подождать... Немного. Но учти кое-что, детка: больше ты без моего ведома из замка не выйдешь. Ни с кем и ни под каким предлогом.
  - Слушай...
   Меня неожиданно опрокинули на кровать и крепко прижали. Я застыла, как пойманная мышка, отлично понимая, что сопротивляться бесполезно...
   Лицо принца оказалось совсем рядом:
  - Знаешь, девочка моя, ты будешь моей, и я так решил. Можешь не морщить свой лобик. Ты - низшая, от тебя ничего не зависит!
   Его рука змеёй скользнула по моему телу. Я вздрогнула. Он хмыкнул:
  - Брось. Я не причиню тебе боли. Но ты должна привыкнуть к тому, что ты - моя. И что в свой Лассат ты никогда не вернёшься!
   Я молча смотрела на него, сделав равнодушное лицо. Принц хищно улыбнулся:
  - Ты его скоро забудешь, милочка. Не переживай. У Императора свадьба через три дня, развеешься...
   Принц взмахнул рукой - и осколки сами собой снова собрались в витраж, а с зеркала исчезли трещины. Ещё один жест - и всё вокруг опутывают герметичные чары, чтоб ничто не могло меня поранить.
  - И подумай над своим поведением. Я даю тебе семь дней на это... Кстати, через неделю свадьба ещё и у Главы Ночных эльфов, но туда, к сожалению, людей не приглашают... Приятных сновидений, милая!
   Принц вышел, захлопнув дверь. Я так и осталась сидеть, тупо глядя в стену.
  Ненавижу Чарующих... И у меня ещё есть дело...
  
  - О! Ты вернулась!
  - Да... Прости, что я сбежала...
  - Ничего, - вздохнула она, намотав на палец прядь светлых волос, - Я понимаю... Мало кому нравится Изнанка!
  - Да, но я вернулась и хочу сказать: я тобой горжусь! Ты сбежала от жениха, ты убила их - и правильно сделала! Ты влюбилась - и правильно! Ты - сильная!
   Призрак улыбнулась мне:
  - Это я тобой горжусь. Ты вернулась. И сказала мне это. А убила я их - случайно, когда мой пьяный жених меня... Не важно, впрочем. Просто выжгла мозг. И не жалею...
  - Правильно! Расскажи о себе, а?...
  
   Мы с ней болтали до рассвета - о пустяках. Я рассказывала ей о маме, о Тасс и Ласте, о том, как я по ним скучаю, о Эрраре, и о том, какой он гад...
   Она говорила мне, что быть Шептуньей - это замечательно, что ты можешь слышать голоса всего живого. Причём настоящие голоса! Я смеялась вместе с Сан, когда она мне рассказывала, как в детстве при всех вслух разговаривала с муравьями и колодцами.
   Я б, наверно, просидела на Изнанке и дольше, но голова взорвалась дикой мигренью. Сан понимающе улыбнулась:
  - Тебе пора, Тан!
   Я вздохнула:
  - Я вернусь...
  - Не стоит. Тебе ещё есть куда возвращаться и без меня, правда?
  - Пожалуй... Но иногда я сомневаюсь в этом.
  - Зря. Твоё имя тебе очень подходит. Ты на неё похожа.
   Мои брови поползли вверх, но призрак только улыбнулась:
  - Ты иди - и я, пожалуй, пойду тоже. Мне нечего тут делать больше. Он в хороших руках.
  - Сан...
  - Не спорь. Ты для него важна. Очень. Ты - его свет.
  - А он для меня?
  - Тут сложней. Но я верю, ты его изменишь...
  - Сан, он мне не нужен!!
  - Понимаю. Но пусть он испробует на своей шкуре, каково было мне!
   Я только улыбнулась:
  - А пациент не безнадёжен!
  - А ты сомневалась? Всё, иди!
  - Прощай...
  
  
  
  
  
  
  ГЛАВА 8
   Меня выгнали из дома. За непосещаемость...
  
  Меня разбудил истошный визг:
  - Что значит - не впустите?! Да кто ты вообще такой?!
   Я мгновенно вытаращила глаза, подскочив из лежачего положения. Да быть не может!!!
  - Я сказала, пропустите! У меня стойкая потребность набить морду одной малолетней идиотке!!!!
   Не показалось!!!! Вскочив с кровати, я рванула к двери, визжа на всю силу лёгких:
  - Тассера!!!!!
   Я вылетела в коридор, как была: в коротенькой рубашке в облипку и с колтуном на голове. Проигнорировав восхищенные взгляды двух стражников и кислый - стоявшего тут же наследника, я кинулась обнимать герцогиню.
  - ТАН!!!! - заорала Тасс, сжимая меня в драконьем захвате, - Ты, чудо дистрофичное!!!! Мне уже твои выходки - там же, где вся страна!!! Как ты могла сбежать?!
  - Сама нехорошая! Что ты тут вообще делаешь?!
  - Ты ещё спрашиваешь?! Ты ж, чудо малолетнее, без меня пропадешь, за тобой глаз да глаз нужен!
  - Кто б говорил! Слушай, а где Ласт?
   Тасс как-то странно отвела глазки. Мне стало нехорошо:
  - Тасс?
   Герцогиня потупилась. Я схватилась за голову:
  - Это уже не смешно!!! Он нас просто прибьёт!!!
  - Да ладно! Он уехал, оставил меня одну - и демон с ним! Я в записке написала, что приеду на императорскую свадьбу пораньше...
  - И смылась? - обречённо уточнила я. Герцогиня радостно закивала. Я застонала:
  - Тасс, тебя лечить надо!!!
   Подруга хмыкнула:
   - То есть, ты не скучала?!
   Я презрительно хмыкнула... и порывисто её обняла.
  - Скучала, сестричка... Мне тебя не хватало...
   Грецогиня довольно ухмыльнулась:
   - Вот то-то и оно! Лян, коль я в кои-то веки свободна от роли замужней дамы - пробежимся по магазинам!
  - С удовольствием! - откликнулась я с небывалым энтузиазмом. Хотелось поболтать наедине, да и выбраться из этого демонового замка...
  - Довольно! - рявкнул вдруг наследник, - Вон, быстро!!! - рыкнул он на парочку стражников, вожделённо разглядывавших меня. Тех как ветром сдуло.
   Тем временем его доброе высочество обернулось ко мне и прошипело:
  - Никогда больше не смей появляться на людях в таком виде!
   Тасс поперхнулась и вытаращилась на принца, как на скромного демона. Я зло прищурилась:
  - Конечно, мой принц. Что-то ещё?
  - Да. Никуда вы не идёте. По крайней мере, сами.
   Тут уж у Тасс исчерпался лимит терпения:
  - А больше ничего вам не надо, ваше высочество? Смею напомнить, я - жена Наследника Талисса, урожденная иш Рантон! Тан же в моей свите с незапамятных времён, и об этом свидетельствует печать на её ауре! Я, как маг, имею полное право распоряжаться как собой, так и собственными подчинёнными!
   На лице принца расплылась подозрительно добрая улыбка:
  - Может, миледи, вы и маг, но в первую очередь - замужняя женщина. Смею напомнить, что в пределах Империи мужней жене запрещено путешествовать в одиночестве без письменного согласия на то мужа. У вас оно имеется?
  - Я не подчиненная Империи!
  - Как было сказано, вы - урожденная иш Рантон. Значит, одна из дочерей Солнечного Бога и обязаны чтить его законы. Кстати, вы пререкаетесь с наследником Лассанов. Это говорит не только о дурном воспитании, но и о глупости... В комнату, леди. А я пока свяжусь с вашим мужем - ему стоит задуматься о вашем воспитании...
  Тасс забулькала, как вскипающий чайник. Я сообразила, что сейчас паром сорвёт крышку, потому шустро подхватила герцогиню под белы рученьки и буквально втолкнула в комнату. Тут герцогиню и прорвало:
  - Он что себе возомнил вообще, а?! Я со своим мужем сама как-нибудь разберусь!!! Это чудо извращенное ещё будет мне о приличиях трепать... А всё ты!
   Обвиняюще-указующий перст уткнулся в мой лоб. Я кашлянула, осторожно отвела в сторону руку Тасс и ласково уточнила:
  - Я-то тут при чём?
  - Да тянет тебя вечно на всякое...
   Я вздохнула.
  - Не, тут скорее всякое тянет на меня!
   Тассера поморщилась и нравоучительно сообщила:
  - Детка, это мухи летят на дерьмо, а не наоборот! То, что не тонет, летать уж точно не умеет!!!
   Я тихо фыркнула:
  - Тасс, без шуток. Я в таком...
  - Да я вижу! - отозвалась подруга со вздохом, - Ох, Тан... Ты - чокнутая...
   Я улыбнулась:
  - За это стоит выпить?
  - Ещё как! А у тебя есть?
  - Моё кончилось.
  - Эх! Моё тоже. Всё по дороге выхлебала на пару с ящером.
  - Чего?!
  - Прикинь, мне с земель некромантов пришлось добираться верхом! Ну, а ты ж знаешь, как меня ящеры любят... Короче, мы с ним никак не могли определиться, кто сверху, пока я не плюнула и не поделилась пойлом. Знаешь, оказывается эти твари - такие милые!
  - Не знаю, не пробовала...
  - Извращенка!! Я не о том!! Просто это животное меня поддержало! А то я боюсь, что Ласт вернётся - и всё же закроет меня в башне...
  - А куда он вообще?
   Тасс странно покосилась на меня:
  - В Лассат. А ты не знала?
   Мне поплохело:
  - Не знала чего?!
   Тасс стушевалась. Я нахмурилась:
  - Ты ведь о свадьбе говоришь, да?
   Тут Тасс и прорвало:
  - Какая там свадьба! Невесту кто-то проклял, Ласт в шоке: девица явно не понимает, что творит. И знаешь, что?
  - Что? - спросила я послушно.
  - Проклятие наложено силой сотворённых! Угадай, какой ветви, а?! И ты мне ещё что-то говоришь! Нет, я всё понимаю, но мне-то зачем врать?
  Я нахмурилась:
  - Что, снова поклясться?
   Тасс слегка позеленела:
  - Не надо!.. Слушай, но если не ты...
   Я поморщилась:
  - Откуда я знаю?! Думаю, малышка Ханирра.
   Тасс понимающе кивнула:
  - Ладно, поняла, замяли тему.
  - Так, - рыкнула я, - Объясни толком: почему ты меня-то в этом обвиняешь?!
  - Тан, на неё наслали Шёпот Ночи.
   Я пала в прострацию. Да быть не может!!!!
  - Ты уверена?!!
  - На сто процентов! Ласт сам был в шоке... И в ужасе: сама знаешь, все считают, что уж эта ветвь точно мертва!
   Я криво улыбнулась. Тасс фыркнула:
  - Брось! Он не из-за расизма, некромантам это не свойственно! Просто о проклятии уже стало известно Главе Лесных. Разумеется, он порадовал этой новостью Императора...
   Я застонала, Тасс хмыкнула:
  - Вот-вот! Так что теперь - жди облав!
  - Но почему до сих пор ничего не слышно?
  - Кто его знает... Император - существо загадочное!
  
  Лассан третий, Император
   Я давно проснулся и любовался моей девочкой, прижав к себе гибкое тело. Солнце бликами играло в её ярких волосах, и Кин уткнулась носом мне в грудь, чтоб спрятаться от света, льющегося из громадных окон. Я улыбнулся: что поделать, ночной зверёк! Я осторожно, чтоб не разбудить, провёл рукой по гибкой спине. Она мурлыкнула, и лицо её приобрело какое-то ласковое, невинное выражение.
   Помнится, ещё во времена, когда мне её подарили, я обожал наблюдать за ней, пока она спала. В её мимике что-то ломалось, исчезала звериная гамма острых, как бритва, чувств - зато оставалась чистая, детская какая-то красота. За это я и привязался к ней тогда - слишком отличалась от других. Ха! Если подумать, в этом, наверно, и заключается магнетизм их Ветви - животная яркость, сила, которая притягивает соответственно сильных. Надо признать, их создатели не прогадали: универсальные игрушки...
   Но она - не просто кукла. Я долго думал и пытался понять, зачем она вернулась. Власть? Да, безусловно! Но это ведь не всё! Когда она смотрит на меня, её глаза не пусты - в них отражается какое-то сильное чувство. И то, как она себя ведёт...
   Я уверен: она вернулась не зря. Мы сможем переиграть всё заново!
   Я уже заказал мастерам "кулончик", который не будет причинять ей боль, но снова завяжет её кровь на мне. Подарю в день свадьбы, как украшение.
   И племяннику заодно преподнесу подарочек! Думаю, зрелище "зеленоглазая малышка в ошейнике" ему очень понравится....
  - О чем ты думаешь? - прервал меня голос Кин, хрипловатый спросонья, - У тебя такое лицо, как будто вокруг тебя собралась толпа прекрасных наложниц! Милый! Я чего-то не знаю?
  Я невольно рассмеялся:
  - Мне и тебя хватает за глаза!
   Её взгляд потеплел:
  - Хочется почаще слышать такое по утрам!
  - Разве мало я тебе говорю подобного?
  Она печально опустила голову:
  - А что, часто?.. Впрочем, чему удивляться, мой Император. Слишком велика между нами пропасть...
   Я вздрогнул - так много тоски было в тёмных выразительных глазах, причём настоящей и неподдельной. Предо мной словно вновь возникла семнадцатилетняя девочка, которую стражник швырнул к моим ногам. И то, как гордо она вздёрнула голову...
   И мне неожиданно захотелось рискнуть. Умом я понимал, что делаю глупость, но - как ни абсурдно это звучит, она - единственное существо, которому я ещё верю... И потом, скоро она станет для меня ещё важней и ближе...
   - Кин, слушай, а что тебе сделала невеста Главы Ночных?
   Она застыла, как изваяние, потрясённо глядя на меня и не говоря ни слова. Я только вздёрнул бровь, ожидая ответа.
   Кин нервно облизнула пересохшие губы, пытаясь прочесть что-то в моих глазах. Видно, ничего не увидев, она попробовала отстраниться - я не позволил.
  - Так зачем? - напомнил я мягко. Она покривила губы - и лицо приобрело хищность:
  - Она обидела мою малышку, Лас. Я такого не терплю.
   Я невольно улыбнулся:
  - А ты любишь её, как дочь, верно?
   Она прогнулась и зашипела:
  - Ты... Да как ты смеешь со мной говорить об этом?!
   Действительно, пока замнём:
  - Кин, зачем ты тут?
  Повисло молчание. Кин отвернулась от меня и странно сгорбилась.
  - Иногда, милый, мы поступаем глупо, - начала она тихо, - А иногда скучаем за теми, кого ненавидели. Я пришла просто, чтоб доказать себе, что ты - мой. А потом поняла, что не смогу уйти...
   Не выдержав, я развернул её к себе. В чёрных глазах мелькали сотни чувств, и она была нереально бледна. Я быстро кинул диагностику: не хватало ещё, чтоб этот разговор ей навредил!
   - Кин... Я рад, что ты вернулась. Мне не хватало тебя.
   Она тихо вздохнула:
   - Знаешь, это звучит как безумие, но я полжизни искала встречи с тобой...
   Я прислушался к чутью - она не лгала. Улыбнувшись, я наклонился к ней и поцеловал. Ты - моя. Теперь уж точно моя...
  
  
  Тан
   - Привет! Как прошла ночка? - радостно поинтересовался от двери знакомый детский голос. Мои губы помимо воли расплылись в улыбке:
  - О, просто отлично!
  - Да я вижу - везде ограничивающие заклятия стоят! - оскалился Сит, - Братец думает, что ты, подобно птице, выбьешь витраж и улетишь на юг?
  - После того, как я швырнула в окно с размаху бутылкой, он уже ничему не удивится!
  Сит только фыркнул:
  - По-моему, он перестал удивляться уже после твоих поцелуев с вампиром.
  - Чего?! - вмешалась герцогиня в диалог, - Ещё и вампир?! Тан, ты что, решила собрать коллекцию чокнутых диковинок?
  - Угу, и ты - экземпляр номер один... Знакомтесь: Сит, это Тасс. Тасс, это Сит. Запомните: вам приятно!
   Мальчик хихикнул:
  - Тан, ты, как обычно, точно следуешь этикету!
  - А, - махнула герцогиня рукой, - Это она ещё вежливая!
  - Долго с ней знакома?
  - С детства.
  - Ой, сочувствую...
  - Ага! Я её воспитывала-воспитывала...
  - Как говорит дядя, такая молодежь дрессировке не поддается!
  - Эй, - вклинилась я в их милый диалог, - А ничего, что я стою и слушаю?
  - А, тебе полезно! Не даром кузен так хочет заняться твоим воспитанием...
   Тассера фыркнула:
  - Парень, не обижайся, но по твоему родственнику, по моему, как раз и плачет воспитательная плёточка, розовая и пушистая!
  - А с чего мне обижаться? Сам бы посмотрел, как к нему этот метод применяют!
   Мы с Тасс расхохотались. В этот момент от двери послышался голос принца:
  - Сит, по тебе всё же казармы плачут. Причём давно и истерично.
   Тассера скривилась. А я...
   С приходом герцогини с меня словно сняли огромный груз. Я почувствовала себя так, словно мне дали глоток свежего воздуха в темнице. Хватит!
   Я стремительно развернулась и медленно пошла к принцу.
   Несколько шагов - и мои губы почти прикасаются к его уху:
  - Ваше высочество, вас не учили, что подслушивать невежливо? - прошептала я глубоким, чуть хрипловатым голосом, - И вообще, ведёте себя, как очень плохой мальчик... Многим такие нравятся, правда?
   Я слегка лизнула кончик его уха. Чуть-чуть - но принц дёрнулся. Я оскалилась: есть контакт!
   Мои руки стали блуждать по его телу, чувственно поглаживая. Я чуть подалась вперёд, прижимаясь к нему, а пальцы мои уже беззастенчиво шарили в заклёпках на его одежде. Я приблизила своё лицо к его...
   И тут нащупала то, что искала. Резкое, точное движение - и наследник потрясённо застыл, не шевелясь и в шоке глядя на меня. За спиной тихо ахнула Тасс. Я только ласково улыбнулась и ещё крепче прижала кинжал к его горлу. Из-под лезвия выступила крошечная капелька крови.
  - Все вон! - бросила я за спину ласково. Тасс нервно икнула и хотела было возразить, но Сит без разговоров схватил её за руку и потащил за собой. "Не влазь!" - посоветовала я мысленно. Тасс закатила глаза, но позволила себя увести.
   Я снова перенесла своё внимание на наследника, который как раз попытался отвести лезвие. Я хмыкнула и надавила сильней. Кровь потекла струйкой.
  - Не дёргайся, мой хороший, - попросила я ласково, - Поверь: что б ты не предпринял, прикончить тебя я успею!
  - Брось, - сказал принц тихо, - Ты этого не сделаешь!
   Я рассмеялась. Весело и искренне. Пожалуй, это звучало жутковато, по крайней мере,на лице принца мелькнуло сомнение.
   Я улыбнулась и наклонилась вперёд, слизывая кровь с шеи и лезвия. Вкусно! Облизав губы, я сказала будничным тоном:
  - Милый, ты не понял, с кем связался. Я - больная. Я спятила ещё в прошлой жизни. И если ты дёрнешься, я тебя прикончу, не думая о последствиях. Жизнь - игра. Я не побоюсь. Я не твои придворные крысы, к которым ты привык.
   Он потрясённо смотрел на меня. Я продолжила:
  - Теперь слушай, ты, высокомерный сопливый щенок! Прибереги свои амбиции для жеманных придворных блядинок! Я тебе не подстилка, об которую можно вытирать ноги, и не собственность. Я могу хорошо притвориться, я могу казаться ручной, но - не перегибай палку, мальчик мой. Я - свободна. И ты это запомнишь, если не хочешь, чтоб в следующий раз этот кинжал торчал из твоей дохлой туши!!!
   С этими словами я ловко подбросила кинжал, поймала, слизнула остатки крови и швырнула к ногам принца. Наследник впал в прострацию. Я, воспользовавшись этим, выбежала из комнаты.
  
  
  Тасс поджидала меня в коридоре, нервно заламывая пальцы:
   - Да ты хоть знаешь, что положено за нападение на представителя Императорской ветви?! - зашипела герцогиня. Я улыбнулась:
  - Догадываюсь.
  - Тан, ты - больная!!!! - заверещала магичка на весь коридор, - Я всё понимаю, но это слишком!!!! Он же щенок двинутый! Он щас к папочке побежит жаловаться, и тебя в темнице сгноят!!!!
   Я скорчила милую рожицу, глядя поверх плеча Тасс:
  - Нет, подруга, не расскажет. Он ведь не захочет признать, что опростоволосился, позволив низшей себя достать?
   Тасс поперхнулась очередной тирадой и испуганно оглянулась.
  Наследник стоял в дверном проходе, небрежно облокотившись на косяк, и бешено смотрел на меня.
   Мы так и застыли на пару мгновений в немом единоборстве. Никто не желал опускать взгляда, никто не желал говорить первым. Неожиданно наследник поморщился и провёл рукой по шее.
  - Ваше высочество, что с вами?! У вас кровь!!! - послышался изумлённый вскрик из коридора. Мы синхронно обернулись и увидели двоих мужчин в белой форме внутренней стражи.
   Я напряглась: что-то будет...
   Принц поморщился, повёл головой, словно разминая позвонки - и неожиданно расхохотался в голос. Лица присутствующих начали приобретать форму прямоугольника. Каюсь, приняла участие в общей пантомиме. Я ожидала от принца ярости, злости - но не такого искреннего хохота!
   Похоже, стражники тоже пребывали в замешательстве:
  - Ваше высочество? - уточнил один из них нервно, - Вы в порядке?
  Сит тихо хихикнул из-за угла. Почуял что-то, паршивец!!
   Смех принца неожиданно оборвался.
  - Вон! - равнодушно выдохнул он. Стражников снова вымело, причём один из них, проходя, бросил на меня уважительный взгляд.
   Тем временем принц подошёл ко мне и весело заметил:
  - Ты - чудо. Просто чудо. Но не низшая, правда ведь? Кто ты?
  "Что, допрыгалась?" - ласково уточнил голос Тасс . Я застонала. Боги, в кого я такая дура?!
  Глава 9
   В ревматизм и настоящую любовь не верят до первого приступа...
  Кин
  Ублюдок!! Урод!!! Грёбаный сукин сын!!! Я взбешенной фурией металась по комнате, разбивая всё, до чего дотягивалась.
  Любовь?! Какая, к бесам проклятым, любовь после всего, что он со мной сделал?! После того, что отнял?! Какое доверие?!
   Я всю себя выжгла, я всё в себе убила ради того, чтоб снова оказаться с ним рядом! Я полжизни ждала встречи с ним - чтоб унизить и прикончить!! Он забрал у меня всё: любимого, свободу... И не только.
   Неожиданно мне стало паршиво. Так, как я сама от себя не ожидала. Меня затрусило, и из груди вырвался сдавленный всхлип. По щекам потекли слёзы, и, как я ни пыталась, не могла их остановить. Боги великие, за что мне это?!
   Дверь распахнулась, и в комнату, как обычно, без стука, ввалилась Лин:
  - Эй, подруга... - начала она и подавилась окончанием фразы, испуганно глядя на меня. Я в спешном порядке подправила мину лица, но демоница уже просекла ситуацию:
  - Кин, ты в этих покоях уже с ума сходишь! Пошли пройдёмся по магазинам, купишь себе новый корсет - глядишь, полегчает!
   Я ухмыльнулась:
  - Если я продам всё своё бельё, то стану одной из самых богатых женщин!
  - Не-а! Самой состоятельной станет та, что сопрёт все твои побрякушки и продаст на чёрном рынке!
   Я хихикнула. Лин вздохнула, подошла ко мне строевым шагом, подцепила за шкирку, подняла с пола и усадила в кресло. Так же молча демоница занялась уборкой. Я удивлённо наблюдала, как она наводит в комнате порядок.
   Закончив, демоница повернулась ко мне:
  - Ну? Успокоилась?
   Я кивнула. Лин оскалилась:
  - Да, тебе всегда нравилось смотреть, как на тебя пашут... Кин, в чём дело?
   Я вздохнула:
  - Да так... Мой жених знает, кто я.
   У Лин отвисла челюсть:
  - Что?! И ты ещё жива?!
  Я пожала плечами:
  - Он заявил, что я ему нужна...
  - Ох, Кин... Слушай, что он тебе сделал?!
   И вот тут меня прорвало:
  - Что он сделал? Он меня сделал такой, какая я есть! Я была дитё-дитём, когда в руки к нему попала! Мне нравилось мечтать о любви, я обожала музыку, я ненавидела насилие и боль! Веришь, я любила цветы и дневной цвет, я считала, что моя кровь - пустяк! Спустя несколько ночей с ним - видела б ты, что от меня осталось!! Он виновен в смерти того, кого я любила. Это была его месть! Но дальше - больше!!!
   Меня снова затрусило.
  - Он изменил мою ауру!!! - теперь я кричала, - Я молила его на коленях - впервые! - не делать этого. Но ему было плевать!! И теперь я никогда не обниму своего ребёнка! Я не узнаю, какой бы была моя родная дочь, была б ли она похожа на Тан!!! Никогда, понимаешь?! Сколько я б ни прожила, у меня никогда не будет того, что запросто может себе позволить любая низшая! И ты спрашиваешь, что он мне сделал?!
  Я высказалась. Выдохлась. На комнату упала тишина, только Лин потрясенно хлопала глазами.
  - Я не поняла, - наконец нарушила подруга молчание, - Какого орка трезвого ты вообще тогда здесь делаешь?!
   Я оскалилась:
  - А ты не догадываешься, да?
  - Ну... А как насчёт такого: я хочу забрать у него власть? Как говорится, он отнял самое ценное - производим натуральный обмен... И потом, знаешь, всё хуже. В его руках когда-то я таяла, как свечка. Я была бесправной игрушкой, тенью. Он выпивал меня до дна, заставлял вытворять такое... И я хочу обыграть это всё заново. Теперь я - госпожа...
   Лин поморщилась.
  - Подруга, знаешь, что? Может, ты и госпожа, но ещё ты - чокнутая дура! Посмотрю я, как ты его убьёшь. И посмеюсь, потому что, судя по всему, ты не сможешь этого сделать! А сможешь - будешь каждую ночь в кошмарах просыпаться, ведь ваша ветвь не имеет права восставать против Хозяев!!
   Я только пожала плечами, отвернувшись. Подруга помялась, ожидая ответа. Так его и не дождавшись, Лин вздохнула и выскользнула из комнаты. Я поморщилась - демоны лысые, ну и день!! Хочется выпить...
   Окрылённая данной мыслью, я ломанулась к бару. Насколько я знаю этого гада, вкус у него отличный...
   В ящичке меня ожидало жестокое разочарование - ничего, кроме непонятных целебных настоек, там не обнаружилось. У Ласа что, похмелье было таким жестоким, что он всю коллекцию выкинул?! Ну и день...
  - Тётя! - раздался взволнованный голос из-за спины. Я подскочила и резко обернулась. На меня встревожено смотрели тёмно зеленые очи Тан. В душе невольно поднялась радость - моё настроение вообще всегда подскакивало вверх, когда я видела свою малышку. Боги, всё же моя сестра - идиотка! Была...
  - Тан? Неужто соскучилась?!
  - Тётя, что произошло?!
   Я вопросительно выгнула бровь. Малышка хмкро глянула на меня и осторожно прикрыла за собой дверь:
  - Я почувствовала, что тебе плохо. Мне показалось даже, ты плакала. Что произошло, Кин? Это из-за Императора?!
   У меня отвисла челюсть. Да, когда я увидела внешность Тан, уже знала, что её дар будет ярок, но чтоб настолько...
  - Тебе показалось, - постаралась отвертеться я. Угу, а ещё можно было рассказать сказку...
  - Врешь! Кин, что произошло?! Ответь...
  - Воспоминания. Больше ничего...
   Тан криво улыбнулась:
  - Ясно...
   И вдруг неожиданно метнулась вперёд, стискивая меня в объятьях:
  - Забей, тётя, всё будет хорошо, слышишь? Спасибо тебе...
   Я насторожилась:
  - За что?
  - За одну эльфиечку из Лесных... И не надо говорить, что не знаешь, о чём я!
   Я тихо хихикнула:
  - Тан, ты - чудо!
  - О, я в курсе! Мне сегодня уже говорили...
  - Кто?
  - Его высочество. После того, как я приставила к его горлу кинжал, попила его кровушки - в прямом смысле! - и обозвала тушей...
   Я честно попыталась сделать строгое лицо в стиле сестрёнки - но, не выдержав, расхохоталась:
  - Правильно, милая! Для правителей, как известно, чем острей, тем интересней!
   Тан печально хмыкнула, и в её глазах мелькнула тень. Кажется, догадываюсь, кого она вспоминает! Ничего, девочка моя! Я позабочусь о том, чтоб до дня моей свадьбы тебя тут не было!
  - Ладно, племяшка, я слышала, к тебе пожаловала твоя белобрысая сестричка? Вы там развлекайтесь, а то у меня ещё дела...
   Тан улыбнулась, и, кивнув, вышла. Оставшись в одиночестве, я расслабленно откинулась на спинку кресла. Сынок, мне надо с тобой поговорить...
  
   Гибко потянувшись, я с удовольствием осмотрелась. Тут ничего не изменилось - те же высокие широкие перила, тот же прекрасный город под ногами...
  Удобно устроившись на них, я принялась любоваться видом. Моё появление не почувствовать он не мог, так что осталось только ждать...
   Неожиданно меня кто-то стиснул в медвежьих объятиях.
   - Кин! - радостно выдохнул Эррар, - Как я рад тебя видеть! Чем обязан?!
   Я капризно надула губки:
  - Что, я не могу зайти к сыну просто так?
  - Знаю я тебя, ты никогда просто так не заходишь!
  - О! Сегодня исключение, которое подтверждает правило!
  - Угу, я по жизни доверчивый...
   Я улыбнулась, любуясь. За то время, что мы не виделись, мальчик только похорошел. Правда, в глазах появилась тревога, но я догадываюсь о причине - и это ерунда...
  - Кин, как бы там ни было, я рад, что ты здесь. Я хотел бы попросить тебя о помощи.
  Я вздёрнула брови:
  - Ого!
  - Да, именно так. Мне нужно кое-кого найти...
   Отлично! Даже не пришлось подводить его к теме!!
  - Раса, Клан, имя.
  - Человек, какой-то Древний Клан, имя - Тан...
  Я изобразила на лице лёгкое изумление:
  - Довольно высокая, гибкая, тёмные волосы с медным отливом, тёмно-зелёные глаза, напротив сердца - родинка?
   Эррар потрясённо глянул на меня. Я только фыркнула:
  - Ты не можешь найти мою племянницу, что ли?
   У эльфа отпала челюсть.
  - Подожди, - пробормотал он, - Так ты и есть та скромная тётя-травница, переехавшая в столицу?!
   Парень расхохотался. Я мысленно похвалила Тан за умение не сказать правду, не соврав при этом. Неожиданно Эррар оборвал смех:
  - Кин, какого ляда, а? Я ведь предлагал остаться здесь! Ты б жила, как королевна, и Тан тоже!
  - Мы об этом уже говорили. Без твоего отца мне здесь не место. И вообще, про племяшку я и хотела поговорить. Она в императорском дворце.
  - С тобой? Как и следовало ожидать... Ты ведь не против, если после свадьбы она тебя покинет?
  - Мальчик мой... После свадьбы мой псих-жених подарит её своему племяннику!
   Рар резко сузил глаза, и губы его зло покривились. Отлично!
  - Этого не будет. Никогда!
  - Буду только благодарна... Ладно, милый, мне пора, ещё свидимся!
  - Удачи! Мы встретимся очень скоро...
  
  Вздохнув, я очнулась уже в своём теле. Всё болело. Странно, обычно истощение приходит далеко не так быстро...
   Хотелось свернуться клубочком и уснуть, но у меня ещё было дело. Важное.
  Вздохнув, я заставила себя призвать силу и снова нырнуть в мир сновидений.
   Очнулась я посреди просторного светлого кабинета. За столом, закинув ноги на несчастный предмет мебели, сидел юный на вид эльф с золотистыми волосами. Правда, впечатление от него слегка портила упрямая складка, залегшая между бровями. При виде меня он только кивнул.
   Я подошла к нему и устроилась на столе:
  - Привет, эльф!
  - Привет, кошка! - хмыкнул он. Я улыбнулась - это была наша давняя шутка, ещё тех времён, когда я назло Каррару помогла эльфёнку добиться власти, - Не хочешь объяснить, что с моей дочерью?
   - Мне самой интересно... Знаешь, когда я придумала эту комбинацию с объединением ваших Кланов, я погорячилась: Император - не дурак! Он понял, что ты хочешь отобрать у Эррара власть, и решил спутать тебе карты.
  - Значит, на него всё же работают Проклятые?
   Я презрительно покривила губы:
  - А ты сомневался, да?
   Эльф поморщился:
  - Не в обиду тебе, но все люди - больные!!
   - Что ты, я только подтверждаю этот тезис!
  - То есть, ты считаешь, что это козни твоего женишка?
  - Уверена в этом!
  - Знаешь, он окончательно обнаглел... Быстрей бы прикончить его уже! - эх, эльфёнок, как ты прав...
  - Вот, и я о том же. Говорят, Эррар собирается подать официальную возмущенную ноту.
  - Да, я тоже подумываю об этом... Пожалуй, детка, Империи пора прижать хвост.
  - Угу! - неразборчиво муркнула я, красиво прогнувшись, и сухим голосом уточнила после паузы, - Некроманты ей не помогли?
  - Небольшие улучшения есть. Но ни о какой свадьбе пока и речи идти не может - представь невесту, плюющуюся кровью и ни с того ни с сего начинающую разговаривать голосами умерших!
   Я представила - и с трудом сдержала улыбку. Вот, нечего было рот разевать! А то я помню, как маленькая переживала! За такое, будь моя воля, убила б!
   Впрочем... Это сделать никогда не поздно...
   Эльф, высказавшись, принялся с интересом разглядывать меня. Вот только этого...
  - Милая, а ты сильно спешишь?
  - Да, хороший мой. Боюсь, жених не оценит, если я час проваляюсь на кровати в обмороке!
   Эльф пожал плечами и легко провёл рукой по моей ноге. Его прикосновения вызвали раздражение. Вот ведь тормоз!
   Я гибко спрыгнула со стола и как бы шутливо отступила на пару шагов. Мой резерв истощался всё быстрее, а перед глазами плыло. Боги, да что творится?!
   Колени подогнулись, и я сползла на пол. Стало больно дышать, а внутренности обожгло огнём. Больно...
  Неожиданно мир взорвался криком:
  "Немедленно вернись в тело!!!!"
   - Да пошёл ты... - пробормотала я в ответ, обращаясь к жениху. Миг - и запястье обожгло, а меня вытолкнуло обратно, в Императорский дворец.
  Мать моя псих, как же мне хорошо... Голова раскалывается, во рту сухо, обожженное запястье дико болит, ещё и в животе какие-то странные рези! Боги, за что вы так со мной, а?! Ещё никогда у меня такого силового истощения не было! Что происходит?
  - Идиотка! - прошипел у меня над ухом голос жениха, - Всё, уже не исправишь, с твоей-то аурой! Столько работы насмарку!!
   О чём это он?! И чего он так зол? И расстроен? Поморщившись, я из последних сил нырнула в мир снов и принялась изучать свою ауру со стороны. Сначала я не заметила ничего необычного, но сквозь боль всё же присмотрелась...
   Боги... Не может быть, не может...
   Что я наделала!! Зачем сунулась в мир снов?! Когда я вышла из тела, нити нарушились. Ничего уже не исправить...
   На меня хомутом навалилось отчаяние. Это всё моя вина...
  - Тётя? Да что с тобой происходит?! - прозвучал рядом знакомый голос, - От твоих эмоций у меня виски лопаются!
   Я тупо уставилась в клубящийся туман, чувствуя, как сила уходит из тела, и сияние маленькой ауры гаснет. Кажется, заметила это и Тан: её зрачки расширились, и она молнией метнулась ко мне:
  - Потерпи! Я сейчас!!!
  
  Тан
   После памятного диалога с принцем я сбежала ото всех, попутно заглянув к тёте: очень уж мне не понравились отголоски её чувств. Душевный разговор с Кин поднял мне настроение, но, стоило мне от неё выйти, как в душе снова поселилась тревога. Что-то не давало мне покоя, мне было больно, мучило предчувствие - что-то случится, перед глазами так и стояло лицо Кин...
   Потом пришла боль - казалось, ныли все нервы в теле. Помучившись ещё полчаса, на очередном всплеске боли я не выдержала и перенеслась к Кин, оставив тело.
   Хоровод разноцветных образов - и я стою в мире грёз рядом с тётей. Кин сжалась в комок, глядя в пустоту безумными глазами. От неё волнами исходило отчаяние. Я перепугалась не на шутку...
   - Тётя? Да что с тобой происходит?! - нарочито бодро спросила я, - От твоих эмоций у меня виски лопаются!
   Кин только вздрогнула, не реагируя на меня и глядя в пустоту глубинным зрением. Испугавшись ещё больше, я прищурилась, приглядываясь...
   От тёти исходило сияние двух аур! Я б впала в ступор - если б было время на это. Но что-то, прорываясь через порушенное золотистое плетение-исцеление, пожирало маленький светлячок...
   - Потерпи! Я сейчас!!! - выдохнула я, хватая тётю за руки и пытаясь связаться с маленькой родственницей. Жива она была только за счёт нашей крови - она отчаянно сопротивлялась проклятию...
   Что делать, я просто не знала - но была обязана вмешаться. Вдохнув поглубже, я поснимала блоки с ауры и начала безжалостно вытягивать свои жизненные силы, отдавая их сестричке.
   Так мы простояли довольно долго - всё же, мне досталась неплохая аура. Но мой резерв истощался, а проклятие действовало. Убрать я его не могла...
   Неожиданно золотистая защитная нить сместилась, прикрывая ауру ребёночка от проклятия. Я, уже было отчаявшись, снова начала тянуть последние силы своей ауры. Ну, пожалуйста... Я смогу, смогу, смогу...
   В глазах темнело, аура ребёнка не хотела восстанавливаться, всё болело, из меня тоже начала уходить жизнь...
   Но я упрямо тянула свою силу, выпивая себя до дна. Живу, умру - какая разница? Но Кин не оставлю...
   Мгновение - и аура ребёнка засияла ровным лунным светом. Кин, всё это время потрясённо смотревшая на меня, выдохнула:
  - Возвращайся!! Быстро!!!
   Я хмыкнула - и использовала последние силы, чтоб вытолкнуть их из мира снов. А теперь можно и поспать...
   ГЛАВА 10
  Брошенный жребий попал мне в лоб...
  
  Лассан третий, Император
   Когда она потеряла сознание, я, вопреки всякой логике, всё же постарался восстановить защитную сеть. У меня б вышло, если б эта идиотка не потратила все силы, которыми должна была подпитывать плод, на какую-то болтовню. Но её аура мне не помогала, и я бросил бесплодные попытки. Чувствовал себя отвратно - мой ребёнок умирает, а я стою рядом и ничего не могу сделать... Сам виноват! Нужно было, как только она забеременела, блокировать её силу и глаз с неё не спускать! Нужно было ставить дополнительную защиту!!!
   Текли секунды. Я молча ждал, пока аура ребёнка погаснет, и Кин вернётся в тело. О том, в каком моральном состоянии она будет, думать не хотелось...
   Но ребёнок сопротивлялся. Я, ни на что не надеясь, всё же сплёл ещё одно заклятье, вложив в него пол-резерва. Ну, пожалуйста, милая...
   Сначала реакции не было, но потом - я не поверил глазам: вышло! Проклятие отступило! Подавив предательскую дрожь в руках, я сплёл мощнейшее исцеляющее заклятье. Теперь все хорошо. Осталось только ждать...
   С невероятным усилием моя девочка открыла глаза и, морщась, попыталась что-то сказать. Я качнул головой и выплел усыпляющее заклятие - ей нужно было восстановить силы.
   Зрачки её испуганно расширились, но возразить в таком состоянии она не могла. Уже засыпая, она пробормотала:
  - Тан... спаси...
   Я нахмурился. Так вот откуда взялась сила...
   Мысленно вызвал Верховную Целительницу. Пусть осмотрит девочку. Хотя, судя по тому, сколько сил эта Тан влила в сестричку - смысла в этом особого нет...
   Отдав указание целительнице, я сел рядом с Кин, осторожно взяв её за руку и по крупицам вливая силу в исцеляющее заклятие. Чтоб не смотреть на бледное лицо малышки, занял голову Любопытно, почему племяшке моей невесты дали такое имя? Судя по тому, что она сумела вытворить, не зря! Но непонятно, чем тот же отец думал - так проклясть ребёнка!
   В дверь резко постучали. Не задавая вопроса, я уже чувствовал приближение целительницы. Кивок головы - и дверь тихо отъехала в сторону. Полная сероволосая женщина тихо проскользнула в комнату, подняв на меня холодные чёрные глаза:
  - Жива, но в коме. Ауры просто нет - сплошные едва заметные ошмётки. Неясно, как она ещё тянет... Я б на вашем месте лично посмотрела.
   Я вздёрнул бровь:
  - Не справляешься?
  - Ваше Величество, ваши племянники ведут себя неадекватно...
   Я хмыкнул. С одной стороны, стоит глянуть, что там да как, с другой - не хочется оставлять Кин на целительницу. Насколько я её помню, она - дама мстительная, а навредить может так - не подкопаешься...
  - Бросьте, ваше величество, - улыбнулась та ласково, - Я - профессионал. Я присмотрю за вашей невестой...
  - Не думаю, милочка. Выйдите.
   Презрительно искривив губы, она молча выскользнула за дверь. Я настроился на Начальника Стражи: "Пришли троих стражников, двух целителей и троих стихийников. В мои покои. Быстро".
   Раздав подчинённым указания, я двинулся в сторону покоев, где поселили девочку. Ещё на подлёте я услышал дикие вопли. Что у них там вообще происходит?!
  - Ты, урод сероглазый! - визжал отлично поставленный высокий женский голос, - Ты что с ней сделал?!
  - Пасть заткни!! Тебя, видимо, вообще не учили в детстве манерам?! Если да, то я это поправлю!! - ого, как наследничка прорвало. Девка - талант, его вообще сложно настолько достать...
  - Я сама тебе щас подправлю! Черты лица и тела!! У тебя выпуклостей многовато!!
  - Стража, в темницу её. Одиночку. За оскорбление члена Императорской семьи!
  - Нашёлся член! Я посмотрю, как ты это объяснишь моему мужу! Он тебе за Тан руки с ногами местами поменяет!
  - Вот с мужем твоим я и буду говорить! Сгинь!!
  - Никуда я не пойду!!!
   Я ловко увернулся от летящего в меня заклятья, блокировав откат, чтоб не понеслось дальше по коридору, и вошёл в комнату.
   Мой племянничек грызся с какой-то белобрысой красоткой, судя по ауре, иш Рантон. Всё понятно: эти ребята огненные, с ними связываться - сплошной геморрой...
   При виде меня парочка бойцовских пуделей наконец перестала гавкать и притихла. Это позволило мне перенести королевское внимание на "постельную композицию".
   Пока двое магов до хрипоты спорили о чем-то непонятном, Сит устроился на кровати рядом с Тан и что-то пытался сделать. Да, а потом говорят, что Правящие - зло! Да их надо было истребить только из-за спокойствия, холодности и решительности, до которой магам, как их не дрессируй, плыть и плыть! Только, как показала история, подлости нашей им не хватило...
   Пока Сит мудрил, я перенёс своё внимание на девочку. Я впервые имел возможность рассмотреть её.
   Это была симпатичная девушка с длинными тёмными волосами, чуточку неправильными, но притягательными чертами лица, пухлыми губами и длинными угольно-чёрными ресницами. Необычно - в их Ветви, насколько я знаю, только рыженькие. Может, оттуда и имя...
   Пожалуй, в нормальном состоянии она была красива - но сейчас, бледная, как труп, с тенями под глазами, с изодранной аурой... Я невольно поразился: до чего девочка любит Кин, если так выложилась?
   Наследничек шагнул к Тан. Иш Рантон, кажется, хотела возразить, но при мне разевать ротик побоялась - я не мальчик, церемониться не буду...
  - Сит, отойди! - велел племянник. Мальчик вздрогнул и медленно обернулся. Вот это да...
   В его глазах не было ни зрачка, ни белка, ни радужки - только синева.
  - Пошли вон, - бросил он, - Быстро.
   По моей коже пробежала толпа мерзких насекомых, и возникло желание подчиниться, не споря. Ого... Он признал опеку над ней...
   Ничего не спрашивая, я заклятьем-лассо подцепил парочку магов и вытолкнул вон, после чего вышел сам, осторожно прикрыв за собой дверь.
  
  
   - Ваше величество... - начал было наследник, но я оборвал его движением головы. Стиснув зубы, ему пришлось подчиниться.
   Я же быстро двигался в сторону собственных покоев, параллельно размышляя. Правящие и Лунные Жрицы... Давняя история, полная любви, ненависти, боли и наслаждения. Надо признать, непонятная для обычных людей. Когда Лунных создали, никто и предположить не мог, чем они станут для Правящих... Всем.
   Жрицы чувствуют настроение Правящих, восхищаются ими, заботятся о них. И это в крови! Только эти девочки могли быть матерями для детей правителей - иначе синяя кровь передастся только по женской линии. Только эти малышки могут понимать Правящих, они становятся и рабынями, и хозяйками. Не даром традиционно Жрица приветствует Господина не поклоном, а танцевальной волной и поцелуем в руку. Давний символ: 'Я свободна, потому что я - Ваша'.
   Да, знал бы Правящий Дэрр, который заказал себе на сотый день рождения идеальную постельную игрушку, чем это обернётся - трижды б подумал перед тем, как это делать! Но не отказался бы. Никогда. Слишком это сладко - непокорная рабыня и послушная госпожа в одном теле. На себе испытал!
   Жрицы и Правящие - вечный союз. Для такой Жрицы любой ребёнок синих кровей - сын, а мужчина - Господин. И это не предрассудок - их создали такими. Так же точно для Правящих-мужчин Лунная - либо мать, либо любимая, либо - сестра, если она уже кому-то принадлежит. Та, которая дороже всего. Это и есть пресловутая Опека - слияние аур.
  Я вспомнил лицо Сита. Да, это будет проблемно. Он для неё, должно быть, как сын. А вот она для него...
  - Миледи, вам нельзя!! - услышал я вопль и ускорил шаг. Я успел как раз к апогею представлению: двое стражников пытались максимально деликатно связать Кин. Это выглядело так: два плечистых мужика, пыхтя, как ежи в брачный период, пытаются удержать в руках хрупкую девчонку на голову ниже их. Пока получалось плохо...
   Я пару секунд полюбовался зрелищем - и приложил этих идиотов о стену магией. Что-то хрустнуло - кажется, хребет. Я только пожал плечами. Если уж они с будущей императрицей так себя ведут - на кой они мне ляд?
   Кин даже не глянула на стражников - отшвырнув целителя, постаравшегося её удержать, она кинулась ко мне и намертво вцепилась в мой наряд.
   - Что с Тан?! - прошипела она мне в лицо, глядя полубезумными глазами. Я вздохнул и попытался отцепить от себя маленькие пальчики. Она зарычала и с нереальной силой тряхнула меня, как грушу. Ткань подозрительно затрещала. Ну нет...
   Магией стянув её руки, я подхватил её... Чуть не уронил... стянул и ноги... едва увернулся от укуса и всё-таки сгрузил свою ношу на кровать. В качестве благодарности моя девочка извернулась и всё же пнула меня ногами. Связанными.
   Вздохнул. Спеленал её, как младенца - только глаза сверкают. Спокойно провёл диагностику - все в норме, только истощена. И нервы. От страха просто крыша едет...
   - Кин, она в порядке. С ней Сит, он замкнул на ней Опеку. Он не позволит ей умереть.
   Она вздрогнула - и на миг прикрыла глаза, пряча облегчение. Тело её расслабилось.
  Воспользовавшись этим, я осторожно притянул её к себе и устроил на коленях. Она чуть вздрогнула.
  - Вон, - бросил я целителям. Они де материализовались, как духи от экзорцизма. Хорошо быть Императором...
   Кин пошевелилась, пытаясь сбросить путы магии. Я осторожно их убрал, но поймал её, когда она попыталась встать:
   - Куда?
  - К Тан! Я должна...
   - Нет, - резко бросил я, - Милая, сейчас ты поешь. А потом - ещё поспишь. Никуда твоя Тан не убежит, в её состоянии особо не побегаешь. А если ты сейчас перегрузишь организм, все старания твоей племяшки пойдут насмарку. Ты этого хочешь?
   Она недовольно зашипела, но вырываться перестала. Я довольно кивнул и мысленно приказал принести еду.
  
   Кин
   От страха мне ничего не лезло в глотку. Если б не мысли о ребёнке, всё содержимое тарелки давно б украсило святой лик Императора...
   Но теперь у меня есть очень маленькая, но очень серьёзная причина любить себя. Именно потому я упрямо сражалась с вкуснейшим обедом, незаметно перестроив внутреннее зрение.
   Раньше никогда его не использовала - здоровье волновало меня очень мало. Но сейчас, когда я могла увидеть таким способом ауру своей дочери...
   Пока я ела, он молчал. Я тоже не открывала рта, успокаивая себя и настраивая на умиротворённый лад.
   Наконец я поняла, что ещё немного - и я лопну, потому отставила от себя тарелку. В той же тишине Лас дождался, пока слуги заберут всё лишнее, псоле чего осторожно взял меня за подбородок, заглядывая в глаза:
  - Думаю, нам стоит поговорить, Кин? Вроде как есть, о чём...
  Я сжалась в комочек и кивнула:
  - Начинайте, Император. Первое слово - ваше.
   Жених замялся, не зная, с чего начать. Я хмыкнула: редкостное зрелище, жаль, я не в форме, чтоб оценить...
   Император прикрыл глаза на пару секунд, после чего уверенно глянул на меня:
  - Итак, начнём с того, что ты сегодня вытворила... у меня просто нет слов. Не ожидал от тебя. Чем ты думала?! Ты чуть не угробила моего ребёнка!!
  Ах ты, тварь лицемерная...
  - Начнём с того, милый мой, что это твоя вина! Ты даже не предупредил меня!! И потом - это мой ребёнок, моя девочка, в ней моя кровь! Она такая же, как и я, у неё будет тот же дар, она не будет магом! Она не более твоя, чем облако в небе, понял?!
   Император хлопнул глазами:
  - Подожди... Ты не знала?!
  - Я никогда не рассматриваю свою ауру, всё равно к ней большинство проклятий не липнет, а всё, что приставало, ты уже подарил! Я не знала, слышишь? И чуть не потеряла ребёнка из-за твоих полунамёков!!
  Он вздохнул:
  - Как можно быть такой невнимательной?
   Я оскалилась на него не хуже нечисти. Сообразив, что так можно и нарваться, мой будущий благоверный сбавил обороты:
  - Ладно, замяли тему. Думаю, ты осознаёшь, что теперь должна постоянно находиться под присмотром целителей?
  - Осознаю и заранее в восторге от этой солнечной перспективы, с учётом того, скольких целительниц ты поимел.
  - Ревнуешь?
  - Да, очень. С ума прям схожу. Скажи лучше, что будет?
  - А что будет? Свадьба будет, дочка. Жизнь будет. Мы будем.
   Я опустила голову так, что волосы занавесили глаза.
   Нет, Император. Не будет ни нас, ни тебя. Я не отдам свою дочь Чарующему. Никогда!!
  Но вслух я сказала иное:
  - Ты думаешь, мы сможем... После всего, что было?
  Он хмыкнул:
  - А что было? Я причинил боль тебе, ты - мне. Я стал причиной твоих проблем, ты - моих. Или ты хочешь сказать, что не понимаешь, чего мне стоила Печать Бога, которую ты спёрла? И можешь не говорить, что сделала это случайно - не поверю, милая!
   Я кашлянула и сделала виноватое лицо.
   Самое интересное, это и была случайность. Он проклял меня перед самым полнолунием, и Сущность Крови из-за эмоционального всплеска полностью вырвалась наружу. Я в день побега почти не соображала, потому ухватила то, что красивей всего блестело...
  - Да, - покривила я губы в улыбке, - Мы стоим друг друга, правда?
   Он улыбнулся и провёл рукой по моим волосам:
  - Да, Кин... Так было всегда, верно?
   Я прикрыла глаза, вспоминая. И гибель матери, и циничное предательство сестры, и страх девочки, попавшей в руки к пресыщенному наслаждениями наследнику престола. Но я никогда не умоляла - а он никогда не жалел. Просто в какой-то миг во мне что-то сломалось, как тросточка. И от невинной девушки, которая верила в любовь, преданность, в мораль - ничего не осталось. Это случилось, когда он наложил проклятие...
   Той ночью я родилась заново. Той ночью я впервые переступила через всё, чем дорожила. Я пришла сама; я предложила себя ему; я танцевала, игралась, принимая разные личины, я заставила его желать - и показала свою власть. Так я стала такой, как сегодня.
   Но так было не всегда. Когда-то была она. Она любила густые леса, где таинственно шелестят деревья, и лежать на хвое так, чтоб на лицо падали солнечные блики. Она обожала готовить и всерьёз мечтала, что у неё будет муж и дети, и что он будет любить её, а не просто так! Она грезила о вольных дорогах и заморских странах, и - вот смех! - хотела стать знахаркой.
   Но потом - она умерла, а я - родилась. От неё почти ничего не осталось - после Вас, мой Император...
  - Обними меня, - предложила я. Он послушался. Вот и отлично, теперь моего лица не видно...
  - Я люблю тебя... - неожиданно шепнул он, - Не мог забыть. Мучился, как больной, и видел сны. Мне снилась только ты. Прости меня, малышка. Я больше не причиню тебе боли.
   Я поцеловала его в шею вместо ответа.
   Ты - дурак. Она, может, и простила б, но ты убил её. Теперь вместо неё - я. Такие, как я - не прощают.
  Так мы и сидели, обнявшись. Он гладил меня, как маленькую девочку, а я кожей ощущала его магию. Мерзкую, колючую... приятную. Да, я давно научилась получать удовольствие от этой тёрпкой боли, таять в ней. Это та ненависть, которая объединяет больше, чем любовь. Я знаю, что ты давно спятил, милый мой, и знаю, что ты скоро сдохнешь. И это доставляет удовольствие... Кого ты сделал из меня, Император?..
   Неожиданно он отстранился и подошёл к небольшому столику, на котором красовалась изящная коробочка. Небрежно откинув крышку, Император достал оттуда нереально красивое ожерелье. Я заворожено застыла, разглядывая это произведение искусства.
   Черный, алый, золотой. Стилизованная змйка из чёрного металла, сжимающая в зубах кончик хвоста. Сияющие переливы идеально огранённых каменьев...
  - Нравится? - усмехнулся Император, заметив моё выражение лица. Я искренне улыбнулась:
  - Очень!
  - Это я заказал специально для тебя. Померяешь?
   Я радостно кивнула. Люблю блестящее, а уж такое! Хоть настроение себе обновкой подниму...
  Он медленно подошёл ко мне, и у меня по коже вдруг побежали волны дрожи испуга и предвкушения. Ох... Вот оно что! А я ведь почти поверила тебе, милый...
   Я опустила голову. Спокойно, Кин, это необходимо. Ты знала, что так будет. О Тан Рар позаботится, да и Сит в случае чего поможет. А я должна дотанцевать это до конца.
   Я прикрила глаза. Украшение защёлкнулось вокруг шеи, и этот тихий звук показался мне громким, как набат.
   Щелчок кандалов, склоненная голова и торжество Господина - вот и вся любовь. Вот и все клятвы. Глупо было надеяться, что ты изменился...
   Странно, но ошейник не причинил неудобств. Наоборот, ласковое тепло опустилось по телу, залечивая и успокаивая. Сияние волной пробежало по моей ауре, врачуя недавние разрывы. Вот как! Поздравляю, птичка! Ты достала хозяина, и у твоей золотой клетки теперь мягкие стенки!
  - Тебе понравилось? - прошептал его голос над ухом.
  - Да, милый, оно прекрасно...
  
  Тан
   Я плавала в какой-то странной субстанции, больше всего напоминающей жидкую тьму. Вокруг меркали маленькие звёздочки, проплывали странные существа.
  - Тан? - позвал меня голос, звук котрого резнул знаком ой тоской. Я стремительно обернулась. Боги, я умерла?
   - Мама?!
   Она нахмурилась и отбросила с мертвенно-бледного лица темно-рыжие волосы:
  - Почему ты здесь? Тебе ещё рано...
  - Да, в об щем-то... - промямлила я, пытаясь придумать, что б поубедительней соврать. У мамы с Кин, насколько я знаю, отношения были отвратные. Один тот факт, что тётя долго и не подозревала о моём существовании, о многом говорит...
  Но мамочке, видимо, дополнительные объяснения не потребовались:
  - Кин!! - прошипела она, - Конечно, так я и знала! Что она вытворила на этот раз?!
  - Мам, она беременна, и...
  - Что? У неё же не может быть детей!
  - Ну, видимо, может...
   Мать поморщилась:
  - Очередная интрига, это сто процентов! Как была несносной девчонкой, так и осталась!
   Я поморщилась:
  - Не говори так, а?
  Мать, прищурившись, присмотрелась ко мне:
  - Так и знала. И ты тоже!
  Я вытаращилась на любимую родительницу:
  - Мам, что...?
  - Ты тоже призвала Кровь!!! Боги великие, доченька, зачем?! Конечно, с твоей аурой и внешностью было мало шансов на то, что ты вырастешь умным человеком...
   Это задело меня за живое:
  - Да, а уж с наследственностью...
  - Да! - подхватила мать, - Но я надеялась, что ты поступиш умно! Мне Кин хватило, сколько нервов я потратила на неё! И ты идешь по тому же пути! Что ты делаешь?
   Я зло тряхнула головой - и надменно вздёрнула подбородок:
  - А что я делаю? Живу. Играю. Танцую. Больше мне ничего не надо, мама.
   Она прикрыла глаза.
  - Тан... Ты же видела, в кого Кин превратилась... Хочешь сказать, она человек? Если бы, девочка моя! Думаешь, она может быть счастлива? Думаешь, она может чувствовать? Нет, Тан. Чужая кровь давно взяла верх, ещё тогда, в плену у принца. Увы, Кин просто спятила, ушла, а на её место...
  - ХВАТИТ!!!! - рявкнула я, неожиданно для самой себя, - Мам, довольно. Я не желаю этого слушать. Я хочу уйти.
  - Как, Тан? Сама ты в тело не вернёшься, нужен проводник. А Кин, кажется, не спешит на помощь...
   - Правильно делает! Мам, слушай, ты вот такая умная... А где ты была, когда твою сестру забрали во дворец?
  Моя мать дёрнула плечом:
  - Тан, мой дар слаб. Таким, как я, можно было отречься от Крови и стать почти обычным человеком - что я и сделала. Это лучший выход из западни. Свобода - дороже всего...
  - И это свобода?!
  - Да!!! Наш дар - это проклятие, это дурацкая шутка сумасшедших создателей! Мы же летим на власть, как бабочки на огонь, мы выжигаем себя до дна! Покажи хоть одну из нас, которая сумела быть счастливой!!! Тан, пока не поздно - беги от этого безумия...
  - Поздно, мама. Уже поздно...
   Кажется, она хотела что-то ответить, но вокруг нас вдруг заклубился яркий синий свет.
  - Возвращайся, - грянул властный голос, - Я приказываю!
  - Правящий, - простонала мама, - Да хранят тебя боги...
   В следующую секунду меня с силой рвануло в сторону синего пламени...
  
  ГЛАВА 11
  Тиха украинская ночь! Но сало надо перепрятать...
  
  В себя я приходила долго и тяжело - сознание то возвращалось, то вновь уплывало в неведомые дали. Кровь в жилах застыла напрочь, мне было очень холодно. Думаю, я б снова рухнула в тот чёрный кисель, но кто-то мне мешал.
   Я чувствовала рядом тепло. Мне растирали ледяные руки, кутали меня во что-то, почти насильно передавал мне силу. Надо же! Не думала, что я хоть кому-то так нужна...
   Кажется, прошло много времени - в таком состоянии невозможно оценить это адекватно. В какой-то момент подпитка стала чуть слабее - кажется, у того, кто рядом, энергия на исходе. Мне почему-то стало любопытно: а долго ещё продержится?..
   Рядом со мной очутилось что-то тёплое. Кто-то прижался ко мне - правильно, так расход силы меньше...
   Как ни странно, мне становилось теплей, а к конечностям начала возвращаться чувствительность. Как сквозь подушку, я потихоньку начала различать звуки.
  - Пропустите!
  - Приказ Императора, комната закрыта, - долетало до меня. Голоса звучали глухо, и узнать их не было возможности. Все равно холодно...
  - Очнись, - шепнул мне на ухо знакомый голос, согрев тёплым дыханием, - Вернись. Ты нужна мне...
   Этот голос я узнала мгновенно. Хозяин!
   Его я не ослушаюсь. Нужно возвращаться...
  Глубоко вдыхаю. Сначала больно, но потом - ничего, нормально. Кто-то тёплый, кто лежал рядом, отстранился - жаль. Его аура меня лечила. Морщусь, пытаясь открыть глаза - не получается. Становится страшно - может, я ослепла?!
  - Успокойся, - проговорил знакомый голос, - Всё в порядке, ты просто ещё не восстановилась. Все хорошо...
   Ха! Я вспомнила, как это чудо зовут! Я вспомнила, как меня зовут! Ура, всё не так уж и плохо!
   С третьей попытки, глаза я всё же разлепила. Зря. В них потоком хлынул яркий утренний свет, заставив меня взвыть от боли. Рядом витиевато выругался Сит. Откуда он вообще знает такие слова?!
   Паренёк задёрнул шторку. Я перестала отчаянно щуриться, и слёзы из воспалённых глаз стали катиться не так обильно.
  - Сит? - позвала я хриплым голосом. Парень хмыкнул:
  - Ты ещё картинно глазки закати и ручки назад заведи! Не притворяйся, умирающий лебедь, всё с тобой хорошо!
   Губы помимо воли растянулись в улыбке:
  - Угу, ты такой добрый! Нет, чтоб пожалеть несчастную, больную меня!
  - В твоём случае больная - это хронический диагноз!
   Я рассмеялась, потом закашлялась. Сит тут же подскочил ко мне:
  - Тихо... Тебе пока нельзя много разговаривать!
  - А...
  - Цыц!
  - Сит, как там Кин?!
   Мальчик нахмурился и неожиданно холодно бросил:
  - Понятия не имею. Мне было не до того. Вокруг неё-то куча целителей крутится, плюс дядя там, а рядом с тобой была только парочка оглашенных психов! Хорошо хоть, дядя их выкинул - и то хлеб!
  - Что за психи? - заинтересовалась я.
  - А, кузен и твоя крикливая подружка. У меня чуть уши в трубочку не скрутились!
   Я фыркнула:
  - Не сомневаюсь! Сит?
  - Что?
  - Нужно сказать остальным!
  - Сутки ждали - ещё подождут! Тебе нужно щиты на ауре восстановить.
  - Сутки?! - охнула я. Да уж...
  - А ты что думала, в сказку попала?
   Я присмотрелась к мальчику. Под глазами залегли тени, бледный, усталый... но упрямо держится.
  - Ложись, - предложила я ему, - Отдохнёшь, пока я с аурой вожусь!
   Он устроился рядом, но глаза не закрыл, встревожено наблюдая за мной. Я кое-как подлатала иллюзорную ауру, мимолётом отметив, что Печать собственности улетучилась, и блажено прикрыла глаза.
  - Сит.
  - Что? Тебе плохо?
  - Нет. Спасибо тебе.
   Он вдруг провёл рукой по моему лицу:
  - За что? Я, в принципе, старался для себя. Куда я без тебя, сестрёнка? dd>   Я улыбнулась, а после нахмурилась, глядя на ауру Сита. Только сейчас до меня дошло, что он влил в меня кучу лет собственной жизни. И что его собственное проклятие опухолью заползает в его сущность, выпивая жизнь...
  - Что ты наделал?!
   Он в ответ только пожал плечами:
  - Какая разница - сейчас или потом? Ты по-любому проживешь намного дольше...
   У меня потемнело в глазах:
  - Я помогу тебе! Я ведь обещала...
  - Не говори глупости! Я сейчас тебя еле вытащил! Думаешь, я разрешу тебе так рисковать?!
  - Кто ты такой, чтоб приказывать?!
  - Брось. Ты чуешь, и я чую тоже. Пока я жив, я - твой Хозяин.
  Мы застыли, глядя в глаза друг другу. Я впервые заметила, насколько необычная у него радужка: посредине зелёная, как молодая трава, резко темнеющая к чёрному, ярко выраженному ободку, и зрачок с хищным блеском. Смотрела - и начинала понимать, о чём говорила мама. Потому что от его взгляда по телу пробежала невольная дрожь, и где-то в глубине души предупреждающе дрогнула Память Крови. "Ты попала, девочка" - сказал мне доверительно тихий голос, подозрительно напоминающий мой.
   Ну, нет...
  - Я решу сама, понял? Ты - Хозяин, а я - кошка. Я хожу сама по себе.
   Он качнул головой:
  - Тан, я не стану ломать твою волю. Но смотри, не пожалей об этом, как о спасении моего кузена. Мы оба понимаем - снять проклятие сложно. Я не знаю, чем ты можешь заплатить за это...
   Я лежала на кровати в полутёмной комнате, и рядом со мной застыл мальчик лет тринадцати с ярко-синей аурой и серьёзными, совсем взрослыми глазами. После я, наверно, не меньше сотни раз возвращалась мыслями в этот миг и спрашивала себя: какого демона пьяного я так поступила? Предчувствовала ведь, что ничего хорошего мне это не принесёт, знала, почему меня назвали именно так, а не иначе... Но, наверно, даже спустя пять, десять, трста лет предложи мне кто-то пережить всё это заново - я б ответила то же самое, несмотря ни на что:
  - Я помогу вам, мой Лорд. Я не могу не помочь...
   Сит резко отвернулся:
  - Я позову остальных, - бросил он через плечо и вышел.
  Интересно, почему мне показалось, что его разочаровал мой ответ?..
  
   Кин
   Я проснулась с мыслью, что завтра выхожу замуж. Надо же! Со мной такое впервые...
   Император осторожно меня обнимал. Может, причина была в ожерелье, но его прикосновение не вызывало отвращения. Прикрыв глаза, я начала вспоминать предыдущую ночь. А ведь с каждым разом он относится ко мне всё бережней. Порой даже забываю, что он - враг...
   Настроилась на Тан, прислушалась к ощущениям. Отлично, всё хорошо...
   Не смогла удержаться от того, чтоб глянуть на ауру дочки. Мне безумно нравилось на неё смотреть, сразу чувствовала себя настолько живой... И кому-то нужной.
   Это было неподражаемо: лежать, свернувшись в уютный комок, нежиться в косых утренних лучах - и наблюдать за тем, как мерцает свет моей девочки. А я ведь счастлива...
   "Хозяйка" - прошелестел голос в моей голове. Я дернулась. Нет, не сейчас... Я занята...
  "Хозяйка!" - стал голос настойчивым. Вздохнув, я отозвалась:
  "Ну, что?"
  "Всё готово, моя Леди. Завтра, с последними лучами солнца, проклятые восстанут. Мы отметим вашу свадьбу!"
  Я прикрыла глаза:
  "Все на местах?"
  "Да. Демоны заявили о готовности сотрудничать - у Ханарры всё вышло. Вампиры и оборотни тоже с нами. Завтра будет грандиозный день, миледи. Вторая Война Кланов начнётся..."
  "Пусть боги будут милостливы к нам", - пробормотала я скороговоркой.
  "Да будет ваша Прародительница с нами" - прозвучало в ответ.
  
   Свернувшись клубочком и обняв руками живот, я устроилась на груди у спящего Императора. Вот всё и сыграно. Нужно отослать Тан из столицы, пока не позно, и предупредить Лин. Да, и Ситтирра нужно тоже отправить в безопасное место. Но не с Тан - этого только не хватало... Что ещё? Ах да... Нужно морально приготовиться к тому, что завтра мой Господин умрёт.
   Невольно вспомнилась моя первая ночь: "Когда-то, мой Принц, вы обо всём пожалеете. Я укрощу вас, как зверя, я подчиню вас, как куклу. И вы дышать не сможете - без меня!". Да, я дословно помню эти слова...
   Я всегда выполняю обещания, мой Принц...
   Я поняла, что плачу, только тогда, когда Император осторожно обнял меня и начал целовать, нашёптывая:
  - Девочка моя, перестань... Всё хорошо, всё отлично... Ну, не надо! Что случилось?
   Права была сестра. Я - тварь...
  
  
  Тан
   Ой, мой котелок, свари мне кашки!
   После визита Тасс и принца моя голова, казалось, раскололась на две независимые частички, громко скандалящие между собой.
   Дело в том, что эта парочка лосей в гоне ввалилась ко мне практически одновременно, причём принц сразу взял дракона за хвост. От его шипящего: "Где печать?!" я чуть не подскочила на метр вверх. Сначала я не знала, что б его придумать, потому решила валить на того, кого здесь нет:
  - Не знаю. Тут Сит был, может, он забрал? А что за печать? - привычно прикинулась я дурочкой. Принц вызверился:
  - Не притворяйся, ты отлично знаешь, что на твоей ауре стояла Императорская печать!
   Признался! Я приоткрыла было рот, чтоб чуть-чуть сбить спесь с его высокопоставленной рожицы, но тут Тассеру понесло...
  - Что? Что-что вы сделали?! По какому праву, позвольте спросить?!! Она - МОЯ собственность, на её ауре - печать иш Рантон! Мой род - маги, как и ваш. Вы смеете посягать на нашу собственность?
   Я поморщилась, и в виски стукнулась головная боль. Что за жизнь? Куда зад не пристроишь, везде хозяева...
   Принц оскалился:
  - Миледи, вы забываетесь...
  - Это вы посягаете на собственность иш Рантон!
   Они скандалили, а головная боль всё усиливалась. Маги - существа заядлые, спором они основательно увлеклись, не обращая на меня внимания. Воспользовавшись этим, я свернулась в комочек, спрятала голову под подушкой и прикусила губу, чтоб не кричать.
   Тем временем маги перешли с разумных аргументов на боевые заклинания. Наполовину вышибло одну из стен, но не это меня расстроило - просто отзвуки творящейся близко магии ударили по неокрепшей ауре, вызвав сноп боли. Я взвыла. Маги, наконец, соизволили вспомнить, почему они тут собрались...
  - Тан, что?.. - начала Тасс осторожно, но я не дала ей договорить:
  - ВОН!!!
   Герцогиня виновато хлопнула глазами:
  - Мигрень?.. Подруга, прости, я...
  - Простите, ХОЗЯЙКА, не хочу с вами говорить. Я не в форме, - зло бросила я. Тасс стушевалась:
  - Сестричка, ну, прекрати! Я не то имела в виду, ты ж понимаешь...
   Я поморщилась и прикрыла глаза:
  - Просто уйдите.
   Видимо, что-то было в моём голосе - маги, зло покосившись друг на друга, свалили. Предоставленная самой себе, я, тихо всхлипнув, уткнулась носом в подушку. Из глаз уже текли слёзы, но мигрень не отпускала.
   Когда ты - результат экспериментов, паршиво, что твоя кровь не выдерживает чужой силы, мозг - ментальных нагрузок, что вызывает вечный холод в жилах и мигрень. Сложно совладать с характером чужеродной сущности. Непросто жить среди людей - не такой, как все. Тяжело подавлять в себе чужие желания...
   Но это можно пережить.
   Самое сложное - это знать, что, кого и как ты б ни любила - всё равно останешься вещью...
  - Эй, что стряслось? - негромко спросил кто-то. Я подняла голову и изумлённо уставилась на Лин.
  - Ничего. Что тебе нужно? - бросила я резко.
  - О, как тебя... Но ты права, не время трепаться. Пошли, мы уходим.
  - Куда? Тётя зовет?
  - Из замка, Тан. А потом - из столицы.
  Я замерла.
  - Ты хочешь скзать...
  - Всё, что должна была сделать, ты сделала. Пора валить отсюда, здесь будет жарко.
  - Ты с ума сошла? Я не могу оставить Кин сейчас!
  - Брось, твоей тётке не пять и даже не двадцать. Она разберётся, но для неё будет намного лучше, если не надо будет волноваться о тебе.
  - Нет!
  - Тан! Детка, во-первых, это пожелание твоей тёти...
  - Скорее, приказ?
  - Можно и так сказать, - тон демоницы стал вкрадчивым, - И потом, девочка, неужели ты не хочешь снова его увидеть?
  - Кого? - ой, плохо, голос дрогнул...
  - Да, ты уже догадалась, ведь так?
  - Я никуда не пойду!
   Демон улыбнулась и медленно, плавно, подошла ко мне. Склонившись так, что кучерявые волосы защекотали мне шею, она зашептала на ухо:
  - Брось... Это ты ему рассказывай сказки, а я тебя вижу, вижу насквозь. Может, ты его и не любишь - но тебе, как мотыльку, снова хочется лететь на этот огонь, девочка моя - до одури, до шизы. Потому что ты - чокнутая, как и многие до тебя. Как бы ты не бегала от себя, для тебя жизнь - шаги по краю, танец на остром лезвии, терпкий привкус боли, сладкий привкус страха, грань между жизнью и смертью. И мне ты говоришь "нет", а тёмный зверёк в тебе шепчет "да, да, да!". Немногие могут это почуять, девочка, но я - демон. Я вижу в тебе такое, что не вяжется с твоей умильной мордашкой. И это тянет тебя к нему лучше любого магнита.
   Я дёрнулась и отстранилась:
  - Мне надо помочь Ситу. Я обещала. Мне нужно позаботиться о сестре - у Кин рвёт не только крышу, но и верхние этажи, но ребёнок не виноват, что у мамочки в причинном месте взыграл коктейль из старческого маразма, давних обид и гормонов!
   Лин прищурилась:
  - Никто не просит уезжать насовсем. На пару дней! И потом, Сита тоже не будет...
   Я упрямо тряхнула головой. Лин улыбнулась и достала из кармана неприметный клочок бумаги:
  - Вот адрес... На всякий случай.
   Развернувшись, девочка вышла. Дождавшись, пока утихнут лёгкие шаги, я небрежно взяла листик. На всякий случай....
  
   Я маялась, не находя покоя. Солнце начинало клониться к западу, а несколько корявых строчек огнём жгли меня сквозь ткань.
   Там был начертан адрес какой-то таверны в старой части города. Возможно ли?!
   Я пометалась по комнате. Взяв листик и кисть, порисовала. От нечего делать принялась менять свой макияж. Начала кружиться под одной мне слышную музыку, изгибаясь, до тех пор, пока в боку не закололо, а дыхание не сбилось.
   Хватит.
   Натянула первое попавшееся платье, быстро сделала макияж и, ничего не прихватив с собой, ужом выскользнула в коридор.
   Лин права. Ну и что?
   Коридоры, коридоры... Отвести глаза стражникам сложно? Не для меня!
   Вот и знакомая картина, некогда показанная Ситом. Так, нужно найти что-то острое...
  - А я знал, что ты сюда придёшь.
   Я подскочила и стремительно обернулась.
   Сит сидел на полу, устроив подбородок на колене, и задумчиво рассматривал меня.
  - Откуда? - уточнила я осторожно.
  - А, подслушал твой разговор с Лин.
  - Ясно...
   Мы помолчали.
  - Ты так его любишь, да? - спросил мальчик и, не дождавшись ответа, продолжил, - Знаешь, а он дурак.
   Я вздохнула, подошла к Ситу и села рядом на пол.
  - Знаю.
  - Ты не понимаешь. Какой же он Хозяин, если позволяет тебе находиться так далеко от себя?
  - Сит, ты не понимаешь. Там все сложно.
  - Расскажи, а? Ещё есть время...
   Странно, но я рассказала. От начала до конца, так, как всё было. Правящий молчал, сканируя меня своими бездонными глазами.
   Наконец я умолкла, закончив свой пространный монолог.
  - Это всё - игры. Он тебя не стоит.
   Я удивлённо покосилась на мальчика:
  - Почему?
  Вздох:
  - Он - Хозяин. Ты признала его таковым. Он не должен возвышать другие игрушки больше, чем тебя. Он не смеет унижать тебя и предавать. Он не может тебя отпускать - одну, без заботы, ухода и присмотра.
   Я вздохнула:
  - Странная теория...
  - Это не теория. Это мне мой предок во сне рассказал. Это - закон Кланов.
  - Мы живём не при Кланах...
  - Важно не то, где мы живём, а то, как мыслим.
  - Это тоже сказал человек из сна?
  - Да. Он сказал, что скоро всё изменится, и что я должен быть готовым... Ладно, Тан, удачи.
   - Удачи, - отозвалась я эхом, отвернулась, чиркнула кинжалом по пальцу и открыла проход. Сит так и остался сидеть на полу, глядя мне вслед.
  
  
  
  
  
  ГЛАВА 12
  С годами приходит мудрость, но глупость, к сожалению, не уходит...
  
   Из замка я выскользнула без проблем. В лёгкие тут же ворвался терпкий аромат ночи... и свободы. Вдохнув поглубже, я решительным шагом двинулась в неизвестность, вслушиваясь в звонкий цокот собственных каблучков.
   Я свободна. От всего. И гори всё синим пламенем!!!
   Тьма вступала в свои права, но на улицах потревоженными муравьями суетились люди: все готовились к предстоящей свадьбе. Возможно, из-за этого город казался чересчур живым, словно аура его вибрировала. Любопытно, что такое?! Может, с погодой колдуют?
   Нет, что-то не то. Слишком странно нынче пахнет город, слишком дикий привкус остается на языке. Ощущение, как будто ты в лесу, полном нечисти. Отовсюду веет опасностью - и страстью...
   Что же происходит?
   Заняв такими размышлениями мозг, я незаметно для себя самой подошла к нужному зданию.
   Это была роскошная таверна, выстроенная в стиле оборотней: стрельчатые окна, широкие карнизы, массивные черные колонны, подпирающие навес. Я невольно залюбовалась необычной лепниной: сцены из жизни многоликих духов, звериные морды, человеческие лица - и всё в одном флаконе. Всё-таки люблю оборотней...
   Я подошла поближе, и до меня донеслись отзвуки музыки. Хорошо, почти до боли, знакомой. Ну, надо же...
   Улыбнувшись отзвукам ррата, витавшим в воздухе, я резко толкнула дверь.
   В лицо дохнул густой воздух, такой, который можно черпать ложкой. Люди извивались, подчиняясь бешеному ритму, и я остановилась, чтоб посмотреть на это. Тут же чьи-то руки легли мне на плечи:
  - Я рад, что ты так решила...
   Миг - и меня поглотила мерцающая вспышка телепорта. Я не успела даже пискнуть...
   Вихрь красок осел - и перед моим ясным взором предстала хорошо знакомая комната. В Лассате.
   Я повернулась и взбешено глянула в желтые глаза. Ах ты...
  - Идиот!!! Сволочь!!! Какого орка?!!
   Эльф быстро, оценивающе глянул на меня - и, молнией метнувшись вперёд, зафиксировал в надёжном захвате. Его губы накрыли мои, и все возражения застряли в горле. Мр-р..
   Когда дышать стало тяжеловато, я решила, что хорошего понемногу, и сильно его укусила. Остроухий, не ожидавший такой подлости, резко отстранился.
  - Милый, ты всегда хорошо целовался, но сейчас речь не о том. Что происходит?
  - А что происходит? - захлопал он невинными глазами. Я нахмурилась?
  - Не паясничай! Почему тебе помогает Лин? Зачем тётя выпихивает меня с собственной свадьбы?
   Меня осторожно подхватили, усадили на кровать и надёжно зафиксировали:
  - Тан, слушай. Тебе нельзя появляться в столице, там опасно.
  - В каком смысле?! Да что происходит?!!!
  - Тан, ты, когда шла по городу, ничего не заметила? Например, слишком большой концентрации нечисти? Или громадного количества Древних И проклятых? А знаешь, что твоя тётка почему-то дружна с ними?
   И тут все кусочки головоломки сложились, стали на свои места. О, богиня! Что же она делает?!
  
  
   Кин
   Над городом царила Госпожа. Тан и Сита во дворце уже хватились, но несколько человек единогласно показали, что видели их идущими к развалинам древних Храмов. Принц ругался, как пьяный кастрированный орк, но сунуться в древние, пропитанные дикой силой развалины не решился.
   Отлично, одной проблемой меньше.
   Правда, возникла сложность: ко мне заявилась Чарующая и потребовала у меня объяснений. Боги, как Тан дружит с этой блондинистой дурой?
  - Вы знаете, где Тан! Не врите! Я должна с ней поговорить! - вот что эта смертница мне заявила. Конечно, я не смогла промолчать и ответила, что мне, как будущей императрице, не пристало разговаривать с девицей, от которой на свадьбе отвернулся отец (в этой идиотской Империи такая ситуация считалась великим позором). Блондинка побледнела, похлопала глазами, вылетела вон и уже там, в коридоре, явно расплакалась. И что? Сама нарвалась. Чего не люблю, так это глупость и неспособность отвечать за свои поступки. Вечно на племяшку всё скидывает, вертихвостка высокородная!
   Теперь я стояла в одиночестве на балконе, глядя на мерцание магических светильников. Сегодня тьма была живой, она дышала тысячами чёрных аур. Мне хотелось быть там, с ними - но я больше не рисковала и на секунду покидать тело. Моя девочка важнее всего.
   Снова, в который раз, полюбовалась на крошечную ауру - чтоб успокоиться. Это мой навязчивый страх - что я сделаю что-то не так, отчего свет моей малышки погаснет. Не хочется признаваться, но я ночью несколько раз просыпалась от кошмара, снова переживая вчерашнее утро. Боги, что угодно со мной делайте - но не позволяйте смотреть, как гибнет мой ребёнок! Я всё, всё, всё отдам, чтоб она жила - и была свободна. Я не позволю ей повторить мою судьбу. Никогда!
  - Ой, какие мы стали сентиментальные!
   Я дёрнулась, как от удара, и стремительно развернуласт в сторону знакомого глубокого голоса, уже зная, чью проекцию увижу.
   У неё раскосые чёрные глаза. У неё недлинные смолянистые волосы, прямые и жесткие. У неё продолговатое, яркое и выразительное лицо. От её ауры веет жаром.
   Не люблю её. Но уважаю...
  - Здравствуй, Ханарра. Знаешь, принято сначала стучать. Тем более учитывая, что ты ниже меня по положению.
  Она чуть поморщилась. Вот так, нужно сразу расставлять все точки в троеточии, а то эта дикарка мне на голову сядет. Уж сколько нервов я потратила только на то, чтоб её завербовать!
   Но, пожалуй, оно того стоило...
  - Ты - хамка, Киннирра. Впрочем, чего ещё ожидать от лабораторной мыши!
  - Какая я тебе мышь? - оскорбилась я в лучших чувствах, - Как минимум, ловкая, шустрая крыска! И за следующее оскорбление, детка, я больно тебя укушу.
  - Валяй!
   В следующую секунду Хан с воплем вогнала ногти в нежную кожу на висках, силясь унять боль. Всё же хорошо быть Верховной!
   Медленно просчитав до пяти, я убрала спазм.
  - Запомни, детка, - сказала я ей ласково, - Я не бросаю слов на ветер. Говори, зачем пришла.
   Хан поморщилась, но ещё больше злить меня не посмела:
  - Я только от Верховного Мага.
   Я напряглась:
  - И?
  - Он наш. Я спалила ему мозг, и, пока не сгниёт, он в нашем распоряжении.
  - Отлично. Пусть все будут готовы.
  - Смотри, Киннирра. Дашь слабину - я первая тебя на клочья порву. И щеночка твоего.
  - Попробуешь, Ханнарра. Но вряд ли сумеешь.
  В коридоре раздались тихие шаги, неслышные для обычного уха. Но мы со жрицей синхронно вздрогнули, скорее почувствовав, чем услышав чужое приближение. Насмешливо поклонившись, моя собеседница растаяла в ночной тьме.
   Теперь мы одни - вот и хорошо. Наша богиня говорит, что с врагами, как и с любимыми, нужно прощаться незабываемо...
   Я отвернулась к окну так, что мой силует резко выделялся на фоне неяркого уличного света, и прогнулась.
   Теперь человек, застывшый на пороге тёмной комнаты, мог видеть только чёткий силует на фоне панорамы безбрежного, как океан, города. Три удара сердца - и я резко взмахнула головой, посылая волосы в полёт, после чего волной повернулась в профиль.
   Вот так, мой прекрасный принц. Всё в этой жизни возвращается, как ни крути. Ты снова смотришь, как я танцую. Я снова - тебя ненавижу. Всё очень просто, любовь моя...
   Сегодня я танцевала молча, глубокими, тягучими движениями, чувственными и плавными, без музывки, в полной тишине. Я не выделывала никаких акробатических трюков, не старалась поразить точностью - я просто изгибалась, как язычок пламени, опадая вниз и поднимаясь вверх. Самые эффектные движения - простые, но наполненные желанием, как бокал вином. В каждом жесте должна жить Женщина, та, которую создала МОЯ Богиня, а не твой праведный бог.
   "Ты правишь днём, великий Повелитель. Твоё слово может казнить и миловать. От твоих решений зависят судьбы тысяч живых. Но это иллюзия, ведь рядом в веках иду я. Я - царица Ночи. Ты играешь во власть, а я властвую над твоею душой. Будут меняться миры, жизни и судьбы, но, пока рождаешься ты, появляюсь и я - великое благословение и проклятье, враг и помощник, сила и слабость, рабыня... и Госпожа"
   Именно с этих строк начиналось некогда обучение Жриц нашей ветви. Именно они выгравированы на могиле первой из нас. Именно они сегодня стали моей музыкой...
   Мои прогибы становились всё глубже, а движения - всё чувственней. Сегодня - никаких предметов, никакого антуража. Только тело...
   Снова, прогибаясь, отвернуться. Резко дёрнуть шнуровку, позволить ткани стечь по телу. Избавиться от одежды, как от досадной помехи, переступить через лежащее на полу платье, и снова - плясать на фоне ночных огней. Никаких лишних шагов, никакой суеты, никаких показушных сложностей. Сегодня - только извивающийся, как змея, чёрный контур.
   Когда его эмоции стали бессвязными, я тихо рухнула на пол, прекратив танец. Все его желания смело искренним страхом:
  - Кин?!
   Нереально быстро, в три громадных прыжка, он пересёк комнату и присел рядом:
  - Кин, что...
   Одним ловким движением я ухватила Ласа за руки и резко потянула на себя. Конечно, равновесия он не удержал, но перекатиться через меня сумел - однако, трогательная забота! Эти стоит воспользоваться - я ужом скользнула в сторону, села ему на живот и жестом, отработанным за неполный век тренировок, надёжно спутала ему руки его собственным жакетом.
   Что, милый, не нравится? Терпи! В последнюю нашу ночку я хочу, чтоб путы были на ТЕБЕ...
  Аура города ещё больше потемнела - кажется, Жрецы убрали ещё несколько магов. Мр-р... Я наклонилась и провела язычком по его щеке, шее, уху... Ниже... Прижала его руки к полу коленками, чтоб не рыпался...
   Ветер, ворвавшийся в окно, донёс запах Крови - кажется, нечисти, собравшейся в столице, стало скучно...
   Улыбнувшись, я отбросила все мысли и вплотную занялась его телом. Ты поймешь, мой хороший, что рабом быть приятно!
  
  
  Тан
  - Она спятила! У неё крыша поехала! Я должна туда вернуться!
  Эльф только флегматично отхлебнул вина, даже не глядя на меня. Я снова закружила вокруг него.
   В таком ключе мы скандалили уже битый час. В смысле, это я скандалила, а он приканчивал бутылку, не глядя на меня. Р-р-р!
  - Там Тасс, предприняла я очередную попытку, - И Сит! И Кин там одна!!!
  Ноль эмоций. Ну, всё...
  - ТЫ МЕНЯ СЛЫШИШЬ?! - заорала я голосом а ля Тасс, от которого у адекватного человека перепонки скрутились бы в бублик. Эльф нервно дёрнул кончиком уха. Я восхитилась - ух ты, они и так умеют!
   - Ты что-то сказала? - ласково.
   Я вздохнула. Доктор, меня не замечают! Ладно, меняем тактику:
  - Ну, я пошла, - сообщила я ему и вознамерилась выскользнуть за дверь. Как и следовало ожидать, меня тут же притянули к себе магическим лассо:
  - Вот, выпей, - протянул мне эльф одну из стоявших на столе бутылок, - И не переживай насчёт Тасс: я предупредил Ласта, он её оттуда вытащит.
  Я поморщилась:
  - Отлично! И Ласт там!.. Эррар, ну ты же умный, хоть и нелюдь!
  - Ну, спасибо на добром слове!
  - Всегда готова! Думаешь, это безумие может кончиться чем-то хорошим?
  Эльф снова протянул бутылку, я ухватила её и, особо не заморачиваясь, отхлебнула.
  Какую глупость я сотворила, до меня дошло, только когда по горлу пробежал спазм от терпкого травяного привкуса. Мир затуманился, и я провалилась в сон...
  
  Сит
  Лин увезла меня из столицы в чей-то загородный особняк. Я не противился - это глупо. Пусть тешат себя надеждой, что я вдалеке от событий. Мне так проще...
   Большой дом в запущенном саду принадлежал паре Познающих. Чистокровные люди. Отлично!
  Подчинил их мозг себе. Заставил забыть о том, что меня нет. Приказал подать ящера.
  Пока они копошились, проверил, как там Тан. Умом понимаю, что с остроухим ей безопасней - но, боги, как это бесит! Отрешившись от тела, прислушался к разговору. За меня переживает! Приятно...
   Нелюдь... Так его!
   Ого, он её опоил... Нахмурившись, полностью нырнул в ощущения Тан, прислушиваясь к привкусу. Вроде бы всё в норме, не должно на организм повлиять... но она недавно болела... Осторожно влил в её организм ещё сил - на всякий случай. Переждал приступ боли.
   Ладно, пора в столицу. Пожалуй, поменяю свои планы и сначала эту Тассеру найду - Тан за неё сильно переживает, не хочу, чтоб она расстроилась...
   Подали ящера. Я заглянул ему в глаза, подчиняя, как Дэрр учил. Повезло мне с такими снами...
   Животное резко развернулось и огромными прыжками понеслось в сторону столицы.
  Ханарра
   Сука. Что ещё скажешь? Мразь рыжая! Терпеть её не могу!
   Но уважаю. Чего у неё не отнять, так это силы. Настоящая Верховная Жрица, со всеми вытекающими последствиями. Правда, чересчур уж эмоциональная - впрочем, это вечная слабость их Клана...
   Окончательно вернувшись в тело, распахнула глаза.
  - Поставь на пол, - велела я. Меня бережно установили в вертикальное положение. Хмыкнув, ласково похлопала Верховного по щеке:
  - Молодец, хороший мальчик...
   Маг блаженно улыбнулся, таращась в пустоту. Я хмыкнула - мозг уже умер, сердце не бьётся, но примерно двое суток этот красавчик будет выполнять свои повсекдневные обязанности...
   С поправкой на мои интересы, конечно. Надо только напомнить, чтоб ни с кем не спал, а то ещё заметят, что сердце не бьётся...
   Глянула на мага, преданно ожидавшего приказаний. ДА! Сколько же мы, Дети Ночи, этого ждали...
   Не удержавшись, шагнула к нему и впилась поцелуем в холодные, мёртвые губы.
  - На колени, - бросила презрительно, отстранившись. Маг бухнулся на пол. Я приподняла ногу и повернула его лицо носочком туфли:
  - Ты всё понял?
  - Да, моя Госпожа...
   Я оскалилась. Отлично! Сегодня предстоит ещё много работы...
   Оттолкнув Верховного, легко выскользнула в ночь. Скоро Сбор, нужно спешить...
   Ночные улицы, ещё недавно полные движения и суеты, теперь оделись в тишину. Лишь кое-где мне попадались случайные прохожие, с большинством из которых я небрежно здоровалась отрывистым кивком. Петляя по переулкам и старательно обходя патрульных, мы с ними направлялись в одну сторону - к сетке неприметных старинных улочек, окруженных полузаброшеными домами. Некогда, при Кланах, здесь стояла статуя бога Радгирра, бога Силы, единственного из бессмертных, кто решился взять Правящих под свою опеку (правда, легенда намекает, что произошло это с подачи незабвенной Ханниры - везде влезет, не зря её богиней шлюх называют!).
   Конечно, в Империи такой скульптурке было не место, потому её снесли и под шумок объявили улицы проклятыми. Ни до кого просто не доходило, что Дэррирр, или, как его записали в манускриптах, Правящий Дэрр, ненавидевший своё имя, не зря установил монумент именно в этом месте.
   Именно здесь билось Сердце Города. Именно здесь Грань, отделяющая наш мир от их мира, была тоньше всего.
   Именно здесь маги, как бы ни пыжились, не могли нас ощутить.
   Я вышла на большую площадь, абсолютно пустынную, и шепнула с усмешкой:
  - Тёмной Ночи, родственнички!
   Воздух загудел, как перетянутая струна. Миг - и вокруг соткались из небытия стены высоченного замка-храма, наполненного музыкой. Я хищно улыбнулась: мы, демоны, любим красоту!
  - Ну, что там с Верховным? - мягко уточнил знакомый мужской голос. Я обернулась, внутренне собираясь. Ох, не люблю я жрецов Тиллонна, не зря его богом-змеем называют - никогда не знаешь, чего ожидать...
  - Жастонн, ты во мне сомневаешься? Скажи лучше, что там с иш Рантон?
   - А что с ним? Немного болеет! А в герцогстве назревает небольшое восстание - Хозяева городов нас поддержали, и люди с ними согласились.
  - Погоди. Ты хочешь сказать...
  - Завтра герцогство Рантон восстанет против власти Империи.
   Я восхищенно глянула на этого белобрысого змея с серой аурой тупого садиста. А потом кто-то ещё удивляется, что голос Чарующих во времена Кланов почти не имел веса! Куда там им, праведным, до нас, грешных?
   - А кто там руководит?
   Жастонн оскалился:
  - О, не переживай! Север - наша территория, в каждом поселении - либо шептунья, либо чуящая, либо личный Безликий. Как бы Император с герцогом ни извращались, им люди доверяют куда больше. И пойдут за ними.
   Я хмыкнула, мимолётом склонилась в полупоклоне и пошла дальше. Нужно было обсудить со Жрецами все подробности завтрашнего шоу...
  
  Сит
   На подъезде к столице, как и следовало ожидать, меня попытались остановить патрули. На них были мощные амулеты от нечисти и ментальных воздействий, и в иное время они стали б для меня проблемой. Но не теперь...
  "Дэрр?"
  "Что, дитё, опять проблемы?"
  "Стражники, на них - амулеты"
  "Не проблема, просто прикажи мысленно что-то, что не противоречит их приоритетам"
  "В смысле?!"
  "Парень, не тормози. Отдай приказ, который не противоречит уставу"
  "Какому?!"
  "Ясно... Прикажи им срочно обследовать ящера"
  "Но..."
  "Внук, не гунди! Давай, я жду! Ты же не хочешь стать первым в нашем семействе тормозом?"
   Да уж. И это - человек, который шестьсот лет правил огромной страной! Куда катится мир?!
   Зажмурившись, я послушался идиотского совета предка.
  "Остановить и осмотреть ящера!" - послал я издали мысленный позыв. Конечно, на пути животного тут жезапылала ловчая сеть.
  "Отлично!" - невесть чему обрадовался мой ненормальный предок, - "А теперь - прячься под брюхо!"
  "Чего?!"
  "Не тупи, чтоб они не успели рассмотреть! Прокручивайся, цепляйся за седельный ремень - и вниз! Там у ящеров удобные выросты, я лично распорядился в своё время, чтоб их такими вывели!"
   Мамочки, как страшно... Крепко зажмурившись, я мысленно передал свои намерения ящеру. Тот успокаивающе обвил мои руки толстыми усами. Интересно, это тоже под заказ Дэрра сделано?!
   Больше не сомневаясь, я пополз виз по скользкой чешуе. Конечно, моей ловкости б на такое не хватило, но ящер подстраховал меня усами и хвостом. До чего умная тварь! И это я не про животное, слышишь, дедушка?
  Пару очень длинных мгновений спустя земноводное врезалось в сеть заклятия. Меня сильно тряхнуло, и я кувырком полетел в сторону. Дальнейшее стало сюрпризом - стражники, сконцентрировавшись на животном, даже не заметили меня. Вот это да...
  "Хватит уже медитировать, мелюзга! Мотай, пока их мозг не нормализовал роботу"
   Сцепив зубы, я всё же послушался старших в лице чокнутого призрака. Куда катится мир...
   Сегодняшняя ночь - особенная, это я почуял сразу, как только вдохнул запах города. Меня кто-то звал, громко и настойчиво. Что-то манило, звало:
  "Иди ко мне..."
   Умом я понимал, что, возможно, не стоит этого делать. Но этот голос заполнил мой мозг полностью. Я не мог ему противиться...
  ГЛАВА 13
   Патологоанатомы утверждают, что внутренняя красота человека сильно преувеличена...
  
  Ханнарра
   Полночь уже вступала в свои права. Поскольку Кин отсутствует, первая роль сегодня принадлежит мне:
  - Дети Ночи, время пришло! Начинаем обряд!
   В зале вспыхнули сотни призрачных свечей, и я, пакостно подмигнув Жастонну, начала нараспев читать слова Обращения. Душу грела мысль о том, как взбесится Киннирра. Получи, потаскушка рыжая! Не видать тебе трона, как слепому луны!
   По мере того, как я напевала, рыжее пламя темнело и выцветало, излучая голубоватый лунный свет. На лицах присутствующих отразилось лишь лёгкое изумление - они свято поверили, что так и задумано...
   Жастонн, широко улыбнувшись, шагнул вперед и вплёл свой узор в обращение. Разные Жрецы, изумленно переглядываясь, понемногу присоединялись к действу. В комнату ворвался сильный, порывистый ветер, мертвенное пламя взметнулось к потолку, а иллюзия Храма начала таять - мы снова возвращались на заброшенную площадь, в центре которой диким вихрем билась Сила - первозданная, могущественная, та, что была раньше всех. Она поднималась с изнанки города, ожидая своего настоящего Хозяина. Правящего...
  
  Сит
   Не знаю, что происходит... Мне дурно. У меня в голове раздается чей-то шёпот. Меня трусит. Меня кто-то зовёт...
   Я, как зомби, шёл по пустынным улицам города. Голоса в голове становились всё громче, я слышал какие-то странные напевы, перед глазами закружились пятна...
   Голова раскалывалась. Не в силах противиться, я рухнул на холодную мостовую. Мамочка, как мне страшно...
   По щекам потекли слёзы, я сжался в комок. Как больно...
   - Тан, - позвал я тихо, всхлипнув, - Тан...
   Тихо. Пусто. Холодно. Она спит, она не слышит...
   Боль ещё сильнее скрутила тело. Стало тяжело дышать, и мне показалось...
  
  Ханнарра
   Наши голоса становились всё громче, и бесформенная Сила начала приобретать очертания человека и цвет - ярко-синий. Мы, шагнув вперёд, сомкнули кольцо. Сила ещё больше уплотнилась, окончательно определившись с формой. Теперь передо мной застыл подросток, сотканный из до предела уплотнённой синей энергии. Медленно, словно во сне, мальчишка повернул голову и уставился на нас бездонными провалами глаз. От него веяло Могуществом - диким и необузданным.
   Облизнув пересохшие губы, я громко сказала:
  - Ты - Правитель. Ты рождён Богами. Твоя отец - всемогущий Радгирр, твоя мать - непревзойденная Ханнирра. У тебя нет земных родителей, у тебя нет возраста, нет слабостей. Ты - Сила. Восстань к нам.
   Он теперь смотрел только на меня. Повел головой, словно отмахиваясь от комара - и безудержным потоком Могущества рванулся в ночь. К своему Хозяину.
  
  Сит
   Неожиданно сквозь боль в голову ворвался голос Дэрра:
  "Тише, тише, расслабься! Бесова Жрица, чем она думает?! Постарайся успокоиться - и помни, кто ты, слышишь?!.."
  Мне кажется, Дэрр говорил ещё что-то, но его голос начал смазываться и отдаляться. Я попытался дотянуться до него - но тщетно. Перед моими глазами полыхнула синяя вспышка, и я увидел собственную сияющую копию, стоящую надо мной. Я-второй глянул абсолютно чёрными, бездонными глазами и протянул ко мне руку...
   Показалось, что я падаю в пропасть. Перед глазами мелькали тысячи странных образов: какие-то странные люди, лаборатории, боль, кровь, власть, смерти и рождения, какие-то отношения... Я тихо сходил с ума, наблюдая, как жили другие. Я был то эмбрионом, то стариком, то женщиной...
  Кто я?!
   Неожиданно перед глазами ярко вспыхнуло знакомое лицо. Я изо всех сил потянулся к нему...
   Она стояла передо мной, тонкая и гибкая, с бездонными зелёными глазами и длинной копной тёмных волос. Я небрежно потянулся. Надо же, какой интересный подарок подготовили мне Познающие! Внешне, вроде бы, девочка как девочка, но какая аура...
  - Эй, рабыня, - позвал я лениво, - Подойди!
   Её глаза вдруг опасно вспыхнули:
  - Меня зовут Танирра.
   Я изумлённо приподнял бровь:
  - Тан, значит?.. Ладно, пусть так. Подойди, я сказал!
  - Да, Дэррир.
  - Для тебя я - Хозяин, девочка!
   Стоп. Я - не Дэррир. Мне тут не место...
   Я решительно рванулся в сторону. Уже уплывая в туман видений, не выдержав, оглянулся.
   Они застыли друг напротив друга, как противники. Он с яростью смотрел на неё ярко-зелёными глазами с тёмным ободком. Моими глазами...
   Вдох-выдох. Очень болит голова, ломит тело. По коже пробегают какие-то странные искры.
   Мерзко. Перед глазами до сих пор стоят жизни моих милых предков - плеваться хочется. Никогда не думал, что в жизни столько грязи...
   Я видел женщину, очень похожую на Тан. И видел Дэрра.
  "Эй, дед!" - позвал я осторожно, - "Что это было?"
   Вздох.
  "Полная инициация. Тебе передалась память Клана, а также наша Сила. Теперь ты - избранный богами правитель. Сочувствую, малыш!"
  Ой ё-моё как пьяный гном! Судя по тому, что я успел увидеть в воспоминаниях, это - паршиво!
  "Ну, почему? Сила, власть, экстрим!"
  "Угу, а ещё интриги, одиночество и легкая шиза! Судя по тому, что все мои предки, включая тебя, погибли не своей смертью..."
  "Угу, и все в возрасте от ста до тысячи лет! Малой, не тормози! Тебя признали своим сыном боги, тепрь ты выздоровеешь! Ну, скорей всего"
   Я застыл. Стоп. То есть, я буду жить?!
  "Да. Если тот, кто тебя проклял, или умрёт (если он не из Правящих), или заберёт слова обратно (подействует в любом случае). Ясно?"
   Я вздохнул. Призрачная надежда осыпалась, как карточный домик.
  "Мы оба знаем - этого не будет!"
  "Поспорим?" - уточнил Дэрр весело. Я невольно улыбнулся в ответ. Правда, веселье быстро сменилось печалью.
   Мне нужно было как-то выкинуть из головы то, что я увидел. Боги, как это страшно - быть правителем...
   Блеск золота, холод стали, тишина пустынных залов, блеск витражей... Привкус яда, соль крови, тёрпкое унижение... Надменный взгляд, спрятанная боль... Одиночество...
   Не выдержав, я со всхлипом снова сполз на мостовую. Так, отвлечься...
   Пошатываясь, упрямо встал и поплёлся куда-то, жадно вдыхая ночной воздух. Нужно успокоиться. Нужно подумать о другом.
   Но мысли упрямо возвращались к словам деда. Пропасть между мной и жизнью стала намного меньше - но осталась такой же непреодолимой. Я невольно рассмеялся - обидно вдвойне...
   Сколько себя помню, я знал, что скоро умру - об этом шептались слуги у меня за спиной, это я читал в глазах родственников. Как я не спятил - не знаю. Может, потому, что всегда хотел узнать, кто я, перед тем, как исчезну.
   Появилась Тан. Всё мне рассказала. Но тогда, когда её сила разбудила мою, я понял - хочу жить. Хочу вырасти, измениться. Хочу, чтоб она гордилась мной...
  И только что я поверил, что это возможно. Ха. Ха. Прав братец, жизнь - один сплошной облом...
   Перед глазами снова, в который раз, поплыли чужие воспоминания, заставив схватиться за голову. Боги, так что, постоянно будет?!
  "Подработаю божеством: такие глюки булдут ещё пару лет, потом устаканится!" - жизнерадостно сообщил мне голос Дэрра. Я застонал. Перспективы, однако...
  "Не переживай. Где не сможешь, я помогу. Всё нормально будет!"
   Я хмыкнул и решился-таки задать мучивший меня вопрос:
  "Дэрр, а что случилось с той Тан? Почему она как-то странно на тебя смотрела?"
   Молчание. Я терпеливо ждал, но предок так и не соизволил ответить.
  "Эй, Дэрр!"
  Тишина. Вот моллюск, чуть что - шасть в раковину! Покачав головой, я отлепился от стеночки, к которой страстно прижимался последние минут пять, и пошёл дальше. Ночь длинная, а настроение - мерзость. Как поступали почтенные предки в таких ситуациях? Либо устраивали драку (в моём состоянии противопоказано), либо совершали в постели акробатические этюды (тоже покуда недоступно - хотя, судя по их воспоминаниям, очень интересно, так что нужно будет попробовать), либо напивались. Вариант номер три мне показался интересным...
   Покопался в воспоминаниях снова, на этот раз целенаправленно. Заработал мигрень, но прочувствовал вкус около трёхсот алкогольных напитков. Не предки, а алкоголики...
   Выбрав три самых любопытных варианта, снова нырнул в их воспоминания - и двинулся к ближайшей межрасовой таверне. Там, как утверждает память, во все времена подавали что угодно кому угодно...
   То, что нужно, отыскал быстро - кажется, к чужой памяти понемногу начинаю привыкать. Толкнул дверь, вошёл, утонув в любопытных взглядах посетителей. Отметил, что некоторые тут же моргнули и отвернулись. Умные ребята!
   Стараясь не шататься, решительно направился к стойке трактирщика. Правда, как и подсказывала мне не в меру ехидная память какого-то моего пра-пра, нормально закончить свой недолгий путь мне не позволили...
   Кто-то с силой вцепился в моё плечо. От резкого рывка я зашатался и только чудом не упал. Развернувшись, смог лицезреть орка из Каменного клана, пьяного в доску.
  - Эй, сосунок, - дыша убойным перегаром, рыкнула эта туша, - Здесь щенкам не место, особенно высокородным. Тут таких не любят!
   Вежливость - оружие правителей, правда?
  - Будьте добры, пропустите меня.
   Туша захохотала:
  - Тупой маменькин сынок, ты уже труп, понял?
   Я безмятежно улыбнулся, ощущая, как в груди поднимается чёрное бешенство. Что ж, урод, сам нарвался! Улыбка моя плавно перешла в оскал, когда я призвал Силу.
  - Сдохни! - приказал я. Сила рванула вперёд, послушная, радостная, подчиняя пьяный неокрепший мозг. Я буквально кожей почувствовал, как от его головы во все стороны отходят импульсы приказа.
   Громадное сердце пару раз дрогнуло, противясь решению мозга - и застыло. Туша рухнула к моим ногам.
   Я брезгливо дёрнул плечом. Пить расхотелось. В полной тишине я выскользнул из таверны, не оглядываясь.
  - И? Ты счастлив? - ласково уточнил дедушкин голос в голове. Ну, всё...
  - ХВАТИТ!!!! - заорал я на всю улицу, - С меня хватит! Какого ляда вы ко мне пристали? Я свободен! Делаю, что хочу, ясно?! А то я не видел, что ты вытворял с теми Чарующими, что тебя разозлили! Всё я видел, родственник! И не только тебя! Думаешь...
  - Стоп.
   Повинуясь его тону, я умолк, тяжело дыша.
  - Мальчик, присядь. Не спорь, сядь, пожалуйста, нам предстоит разговор.
   Поморщившись, я отошёл в тень и уселся прямо на мостовую, опираясь на шероховатый камень какого-то здания:
  - Ну, и?
  - Сит... Вернее, Правящий Ситтирр... Понимаешь, над тобой провели обряд, призвавший правящую сущность. Обычно его проводят лет в 25-30, и то это очень тяжело для морального состояния Правящего. Многие из нас, насмотревшись на любимых предков и почувствовав Силу, то спиваются, то бросаются во все тяжкие, то решают завоевать мир. Вот так...
   Я тихо вздохнул:
  -Дэрр, а сколько тебе было лет, когда ты прошёл обряд?
  - Двадцать три, причём этот показатель считался до тебя абсолютным рекордом. Я просто сунулся в Храм, где братцу моему (он на пятнадцать лет старше) обряд проводили. Ну, Сила выбрала меня... Что было! Родители в шоке, брат в прострации, Верховный Жрец выплетает такое, что вянут уши, зато Жрицы Тарры ржут, как ненормальные... Вот, смотри!
   Перед глазами возникла на диво живая картинка. Не выдержав, я улыбнулся:
  - Дэрр, а что дальше? В смысле, как ты реагировал на привалившее счастье?
   Предок откровенно заржал:
  - О, тут я тоже был рекордсменом! Я сбежал из дома, пожил у демонов, вампиров и оборотней, попутешествовал с караваном, поработал в Гильдии убийств, которая как раз тогда сцепилась с местной Матушкой - и понял, что память предков - это не самое плохое, что я видел в жизни. С этой радостной вестью я и вернулся домой, выслушал семиэтажки родственников и Жрецов, которые всё это время рыли землю носом, пытаясь меня найти, и вступил в своё Право. Вот так...
   Я рассмеялся. Кажется, Дэрра это обрадовало:
  - Хочешь, ещё что тебе расскажу? - нарочито весело уточнил он, - Я многое повидал!
  - Похоже, тебе многих детей пришлось воспитать, - заметил я весело, - Знаешь, как успокоить!
  - А то! У меня, между прочим, двое сыновей и дочерей. Было...
  - Ясно, - быстро сказал я, чтоб не расстраивать лишний раз дедушку, - Получается, моя мама - твоя дочь?
  - Нет, - фыркнул он, - Твоя мать - моя правнучка.
  - Эй! Так почему ты дедом представился?
  - Ты предпочитаешь каждый раз мне говорить: уважаемый прапрадедушка?
   Я фыркнул:
  - Намёк понят и оценён!.. Дэрр, а всё же, я хотел спросить тебя...
  - Нет, про Таннирру я не хочу говорить.
  - Но, Дэрр, я чувствую - это важно! И потом, понимаешь, я знаю девушку, которая очень на неё похожа... Я хочу знать...
  - Потом узнаешь! Я же сказал, не хочу об этом говорить! Вот дорастёшь...
  - Дед, ты - свинья!
  - А ты мой наследник!
   Я хмыкнул:
  - Ладно. И что мне теперь делать?
  - С твоей Силой? Править!
  - А если сбежать?
  - Ну, я сбежал. Погулял, почудил - и вернулся. Потому что Кровь - это такое дело... От себя, парень, долго не побегаешь. А ты им нужен! Проиграют Ночные - всех Жрецов перебьют. Намёк понят?
  - Дед, ты не свинья, я передумал. Ты - сволочь!
  - Это у нас фамильное.
   Я улыбнулся и восстановил в памяти то, что меня волновало до приобретения сомнительного довеска в виде неповторимой памяти предков. Тассера...
   Хмыкнув, я коротким путём двинулся к ближайшему потайному ходу, ведущему в наш родимый дворец. Как их, оказывается, много...
  
  Тассера
   Я восседала на лавочке в заброшенном парке и остервенело общипывала какой-то облезлый местами зелёный куст. Висящая рядом табличка гордо сообщала, что это реликт, повидавший три войны. Ха! Вот пусть попробует пережить мое плохое настроение!!
   Бывают дни, когда состояние просто паршивое, и это плохо. Но сейчас моё настроение можно было охарактеризовать так: в глазах печаль, в душе тоска, в руках кувалда!
   Я, конечно, люблю Тан, но её тётка - тварь! Мне так хотелось швырнуть в неё чем-то тяжелым, останавливало только понимание того, что она - Жрица, и проживу я после такой вспышки эмоций не дольше сорока секунд. Как известно, в истерики нужно впадать вовремя. Жрецы - не маги, им плевать на все возможные последствия.
   Вздохнув, отодрала от "реликта" последний пучок листьев. Из метами зелёного растение превратилось в лысое. А что, ему идёт!
   Неожиданно мне почудилось, что кто-то пристально смотрит мне в спину. Это ощущение было таким ярким, что я зябко передёрнула плечами и с лёгкой опаской глянула на тёмные контуры деревьев, едва выделяющиеся на фоне ночного неба. Как-то сразу в бедовую головушку постучалась мысль о том, что юным девушкам, в общем-то, не место в пустынном парке в такое время суток. По телу пробежала невольная дрожь...
   Раздраженно сморщив нос, я загнала эту глупость поглубже в сознание. Я маг Огня, причём сильный. Пара озабоченных пьяниц - не проблема, а нечисти в столице Империя никогда не допустит...
   - Правда? - уточнил ласковый голос у меня за спиной, глубокий и терпкий, - Но-но, магичка. Мы больше не подчиняемся правилам Империи...
   Я попыталась было дёрнуться, но руки мои железной хваткой зафиксировали за спиной. Несмотря на это, я продолжала изворачиваться, надеясь хоть рассмотреть своего собеседника. Он, почувствовав моё желание, мягко рассмеялся и легко, как куклу, повернул меня к себе. В неверном свете блестнули белоснежные клыки и алые глаза.
  Мама родная...
   Я застыла, сжавшись. Это только в древних балладах и иных мирах вампиры - романтичные возвышенные создания, способные на великое чувство. В наших же реалиях они - извращенцы с налётом лоска, обладающие колоссальным набором природных афродизиаков и патологическим презрением ко всем женщинам иных рас, кроме пресловутых дочерей Ночи, которых кровопийцы чуть ли не боготворят. Я попыталась отшвырнуть его магией, но он только оскалился. Боги, Высший... Тан бы сюда!!
  - Не бойся, крошка. Будет не больно...
  ГЛАВА 14
  Если человек - талант, то он талантлив во всём. С идиотами та же ситуация...
  Тан
   Мне снова, в который раз, снился кошмар, а я не могла проснуться. Во мне нуждались дорогие мне люди - а я не могла им помочь.
   Сначала я слышала голос Сита. Он звал меня - отчаянно, испуганно, так, что у меня разрывалось сердце. Я рвалась к нему изо всех сил - но не могла проснуться...
   Потом сон стал немного спокойней, но лишь ненадолго - я увидела вдруг Тассеру, потерянно бредущую по старому заброшенному парку. А за ней, шаг в шаг, следовал Он.
   Высокий, как лошадь, чёрный пёс, невидимый для живых. Предвестник смерти. Именно его я видела в день, когда мама навсегда ушла...
   Я очень испугалась. Я кинулась к Тасс, я постаралась докричаться до неё, но это был сон. Я кинулась к псу, я вцепилась в чёрную шерсть - он не почувствовал меня. Опоённая снотворным, я лишена своих сил!
   Изображение растаяло, я снова очутилась в тумане, но теперь уже не могла успокоиться.
  "Эррар!! - заорала я мысленно, - Отзовись, пожалуйста, помоги мне, ты мне нужен, ты мне нужен!!!"
   Тишина. Он не слышит - и не хочет слышать, ведь он всё уже за меня решил. Судорожно вздохнув, я подключила Кровь: "Хозяин! - отчаянно крикнула я ему, - Отзовись, ты мне очень нужен!!!"
  
  Сит
   Я был на полпути во дворец, когда услышал... Да ну, показалось. Или нет?
  Я попытался прислушаться, но голова тут же взорвалась дикой болью, а перед глазами закружились сотни воспоминаний предков, которые я так опрометчиво впустил в сознание. Да что за...
   Упрямо тряхнул головой, вслушиваясь. Тан?
   Настроился на неё, и меня накрыла волна отчаянья, злости, испуга и боли. У меня в глазах потемнело - что он с ней сделал?!
   Прислушался к ней, прорываясь сквозь странный туман. Хозяин... Его ведь зовет!
   У меня нет сил, совсем. Сейчас связаться с ней будет сложно, и это будет стоить ещё пару месяцев жизни. А зовёт она эльфа! Оно мне надо?
   Вздохнув, отлепился от стенки и пошёл дальше, наблюдая за ней краем глаза. Зов вскоре ослабел и пропал, девушка обхватила плечи руками и осела вниз. Из глаз её хлынули слёзы.
   Ну, где этот остроухий?! Эмоции Тан буквально били по мне, голова раскалывалась. Да и смотреть, как она плачет...
   Да бес с ним, в конце концов! Подумаешь, неделей больше - неделей меньше...
   Решительно отодвинув щиты, я пошёл к Тан. В конечном счёте, что с того, что ей не повезло с Хозяином? Я в таком случае - её брат. Как ни крути, а мне она дороже всех! Логично?
   Сначала было очень больно, потом чуть отпустило.
  - Сит? - позвал её голос рядом.
  - Нет, твоя галлюцинация! Сестричка, какого ладана ты так орёшь?!
   Это логичное создание вместо того, чтоб чётко и ясно выложить суть проблемы, кинулось ко мне и стиснуло в обьятьях. Ой, голова...
  - Сит! Прости, прости, я слышала твой зов, я не могла прийти, честно!
  Я в осадок выпал:
  - И ты именно потому сейчас так голосишь?
  - Нет! Сит, Тассера... Она сейчас где-то в столице, в парке, и за ней следом идёт Чёрный Пёс.
   - И что? Она маг, даже если пёс бешеный...
   Я подавился фразой, поскольку память родных услужливо подбросила мне картину: громадная оскалившаяся тварь, чёрная и лохматая. Если этот дух прицепится к кому-то, то несчастный умрёт, даже если изолировать его от общества и приставить двадцать стражников...
  - Где она, Тан?
  - В каком-то заброшенном парке.
  - Боги! Что она там ночью забыла?!
  - Не знаю, видно, плохое настроение...
   Р-р-р! А я ещё удивлялся, почему предки в воспоминаниях предупреждают о полной алогичности женщин, особенно не наших кровей. Магички! Они ж вообще неадекватные!!!
   - Успокойся, - бросил я Тан, - И постарайся спокойно поспать. Я её найду, обещаю.
   Она вытаращилась на меня, и, кажется, силилась что-то выговорить, но я не стал слушать - нельзя оставаться долго рядом с ней, а то ещё почувствует, как мне больно...
   Не люблю, когда меня жалеют.
   Вернувшись в тело, сжался на миг, прогоняя боль. Она отступила, но не полностью - видимо, теперь она станет моей постоянной спутницей. Хотелось поспать - но, увы, не время.
   В городе полно парков, обшарить все я не успею. Значит, нужно найти Пса иными методами!
   - Эй, дед, как ты думаешь?..
  - Конечно. Ты - Повелитель. Ты имеешь право...
   Я судорожно вздохнул. Что ж...
  - Жрецы! Ваш Повелитель зовёт вас! - мой шёпот рокотом грома пробежал по сознанию всех, в ком текла эта кровь: и инициированных, и спонтанных, и избранных, - Я приказываю вам отозвать Чёрных псов из столицы Империи. Любой ценой!
  
  Киннирра, Верховная Жрица
   Мне снился какой-то странный сон, какие-то напевы. Какая-то частичка меня упорно вопила, что нужно проснуться...
   Но ночной марафон вымотал больше обычного, да и вообще, в последние дни постоянно хочется спать - моя маленькая нуждается в новых силах. Потому я только теснее прижалась к Императору, наплевав на всё остальное...
   И тут услышала ЗОВ. Я резко проснулась и сначала даже не поверила ощущениям: к нам обращался Повелитель, причём настоящий, прошедший обряд! Быть не может!
  - Ханнарра!!! - завизжала я, вскакивая. Ну, дрянь, ты у меня попляшешь!! Какой может быть обряд над подростком?! Он же спятит!!!
   Император подхватился, материализуя в руке боевое проклятие, и запустил сканирующюю сеть. Убедившись, что в комнате нас только двое, тьху, в смысле, один плюс подарочный комплект (Два в одном), Лас обречённо вздохнул и впитал энергию:
  - Милая, - заговорил он со мной, как с опасным потенциальным сумасшедшим, - Успокойся, ладно? Тебе приснилось что-то плохое, ясно? Иди сюда, моя хорошая...
   Р-р-р!!!
  - Слушай, тот факт, что я беременна, ещё не значит...
   Мой женишок вздохнул и решительно взмахнул рукой. У меня во рту материализовалось несколько виноградин, существенно усложнивших процесс высказывания наболевшего. Пока я пыталась их проглотить, меня с мученическим вздохом подхватили на руки и устроили мне уютное гнёздышко из двух одеял. Император, убедившись, что мне комфортно, сел рядом, откинувшись на подушки, и попыталя положить руку мне на живот. Я инстинктивно шарахнулась в сторону. Его рука застыла в воздухе.
   В глазах женишка ничего хорошего не отражалось. Да, я - дура! Идиотка, кретинка, но не могу я думать, что он будет прикасаться к ауре моей дочери! Что угодно, но не это!!!
   Он странно хмыкнул, убрал руку и отвернулся. Я облегчённо вздохнула - кажется, обошлось...
  - Кин, - вот бесы, не прошло-таки! - Знаешь, тебе ведь придётся, как ни крути, кое с чем мириться. Видишь ли, милая, как-то уж так получилось, что я принимал в зачатии данного ребёнка определённое, довольно активное, участие. И знай: эта девочка унаследует имя МОЕГО дома, она будет претендовать в будущем на МОИ земли и привилегии, и знай, Кин - будет воспитываться по МОИМ законам. Милая, она не будет Жрицей. Я не хочу своей дочери такой судьбы, но не потому, что я тиран и деспот - не кривись, это побочная причина. В первую очередь потому, что она мне дорога, и потому, что она МОЯ дочь. Даже так - наша. Много счастья тебе принесла судьба Жрицы, Киннирра? Вот, и я о том же. Нет, она будет магом, милая. Знатной, богатой, сильной - и свободной, Кин. Только так это возможно, понимаешь?
   Я горько усмехнулась, опустив голову. Он начал осторожно гладить меня по голове, как ребёнка:
  - Милая, доверься мне. У меня было столько возможностей тебе навредить! Я б давно это сделал, если б хотел! Но ты... ты мне нужна, Кин. Рядом со мной ты в безопасности, клянусь Кланом. И наша дочь вырастет вдалеке от Тьмы - ради своего же блага...
   Я подняла голову и, не удержавшись, провела рукой по его лицу:
  - Быть Жрицей сложно, милый, это факт. Это бег по лезвию, это танец в пламени, только мы - не можем без этого. Это не так просто, Лас. От себя не убежишь. Кого б ты не попытался в будущем из неё сделать, она останется одной из нас. Пройдет неделя, месяц, год, век - но однажды, вдохнув терпкий аромат ночи, заглянув в лицо полной луны, она всё равно пожелает той острой, как боль, свободы, которую дарит только этот танец - по лезвию кинжала. Мы чокнутые, милый, это факт. Но мы не можем иначе...
   Он хмыкнул и вдруг осторожно наклонился ко мне, поцеловав в живот:
   - Может, это сложно изменить. Но никогда не поздно попытаться... Насколько я слышал, у твоей сестры получилось!
   Я печально хмыкнула:
  - Правда? Может, и так...
  - Расскажешь?
   А я вдруг подумала... Почему бы и нет?
  - Знаешь, она была старше меня на пятнадцать лет - и намного серьезней, логичней, правильней. Она всегда видела мир чёрно-белым, мыслила радикально, всегда следовала разуму... Её дар был довольно слабым, она была почти человеком. Почти... Ты отменно знаешь, что нас поймали, когда мне стукнуло 16. Как она оправдывалась потом, ей предложили отречься от Дара, и она согласилась, потому что понимала, что для меня, с моей Силой, по любому всё кончено. Логично, правда?
   Вопрос повис в воздухе, и я только тогда поняла, что Император уже полминуты крепко прижимает меня к себе, осторожно поглаживая. И я вдруг начала говорить о том, что никогда никому не доверяла сотню лет:
  - Но знаешь, мне тоже предлагали сделку. Меня вызвал твой отец, восхитился моим даром и предложил принести Клятву Богини и работать на него. По идее, это было очень выгодное предложение, но он поставил условие: все остальные Жрицы моей ветви лишаются Силы насильно, типа, с моего согласия, ведь Отречение может провести только Глава Ветви, то есть, сильнейшая. Знаешь, из нас оставалась тогда только сестра... И я послала его. Я отказалась от нормальной жизни, потому что не могла так с ней поступить. И я сказала Императору: будь что будет. Он презрительно ухмыльнулся - и подарил меня тебе.
   Я замолчала. Он чуть сильнее сжал руки. Я зажмурилась. Что ты творишь, дура? Зачем раскрываешь перед ним душу?! Что ты делаешь?!
   После того, что он сказал... Не могу по-другому...
  - Что дальше было, ты помнишь. Но отец, наверно, не говорил тебе... Короче, после первой ночи он снова вызвал меня к себе, предложил отречься от Силы - и стать свободной. Я снова его послала. Он приказал меня проклясть - и, должно быть, основательно промыл тебе мозги... Молчи. Сейчас это не важно. Слушай.
   Жених, собиравшийся что-то сказать, замолчал. А я отдышалась и снова начала говорить, не в силах уже остановиться:
  - Но вот, всё кончилось. Я сбежала, пожила у эльфов - и кинулась её разыскивать. Нашла. Она жила себе всё это время у знатных магов, подрабатывала кем-то там. Я была так счастлива её видеть! Она, в принципе, тоже, но в первые минуты три. А потом... Мы казались существами из разных миров. Она - такая правильная, степенная, с какими-то бытовыми проблемами, и я - беглая рабыня, любовница знатного эльфа. Сам понимаешь, она не одобрила мой выбор. Короче, мы наговорили друг другу гадостей и разбежались. Спустя месяц я остыла, вернулась - а она переехала! Я искала её, как ненормальная - но она полностью отключила голос Крови, потому дальнейшую её судьбу я знаю урывками. Знаю, что она была помолвлена с простым смертным - но в последний момент всё отменила, в кого-то влюбившись. Всё б было ничего, но, я так поняла, этот её любовник был Правителем, о чём она и не знала. Открылся секрет слегка не вовремя - сестра ждала ребёнка. Когда она поняла, что её любовь к нему - тяга Крови, просто сбежала. И, зная, что я очень хочу детей, даже не соизволила сообщить, что у неё родилась дочь!
  - Она не любила ребёнка, да? - перебил Император, - У девочки очень характерный дар, и Жрица она до мозга костей...
   Я вздохнула:
  - Она пыталась любить - но не могла понять девочку, опасалась её способностей, где-то даже завидовала. Она вроде и заботилась о дочери - но, как обычно, по-своему. Даже после смерти, когда она могла ещё ко мне заглянуть и рассказать в мире снов про Тан - она не сделала этого. Видимо, боялась, что я подтолкну её дочь к тьме...
  Выдохлась. Умолкла. Больше ни слова.
   Не дождавшись продолжения, Император нарушил тишину:
   - Кин, послушай... Мне кажется, или ты себя винишь?
   Я помолчала, подбирая слова, а потом просто сказала:
  - Я жива, а она мертва. Значит, это моя вина.
   Он тихо хмыкнул - и повернул меня, заставив смотреть в глаза:
  - Кин, девочка, запомни раз и навсегда: ты ошибалась, и она тоже, и я, и в то же время все мы действовали правильно, просто правды у нас всех - разные. И не бывает в таких случаях правых и виноватых, запомни. А теперь - спать, малышка! День завтра трудный, уже скоро рассветать начнёт, а ты и не отдохнула ещё. Спи, милая, спи...
   Он окутал меня лёгким сонным заклятием, и я послушно выровняла дыхание, но сон не шёл. Я смотрела, как в комнату прокрадывается утро дня. Сегодня я должна убить его - и это безумие кончится. Всё будет хорошо...
  
  Тасс
   Вампир вцепился в меня - а я краем глаза смогла рассмотреть какую-то странную тень, уходящую от меня к выходу из парка. Собака? Бред...
   И тут клыки вампира царапнули мою шею. Я словно очнулась ото сна - разве я позволю себе так легко умереть?! С моих пальцев слетело очередное проклятие, только метила я не в вампира, а в его одежду, полностью сконцентрировавшись на ней. Конечно, кровопийцы, особенно высшие, неуязвимы для большинства раздражителей - но сложно получать удовольствие от процесса питания, когда всё, что на тебе, пылает. Вот и зубастик этого не оценил - шарахнулся от меня, как от чумной, машинально разжав руки. Мне только этого было надо - извернувшись ужом, я отскочила на пару метров, волной телепатии подхватила ближайший мусорный ящик и швырнула его в нечисть. Громадные мусорники - не магия, против них ни у кого иммунитета не выработано! Вампира впечатало в ближайшее дерево, я одела мусорку ему на голову - и побежала, наконец огласив пустынный парк истошным воплем:
  - Помогите!!!
   В воздух взметнулась стайка невесть где ночевавших летучих мышей, и мерзкие крылья захлопали вокруг меня. Я завизжала ещё громче и чуть не упала, когда в ответ на мой вопль из глубины посадки донёсся переливчатый вой. Боги, это же не городской парк, а северный лес!!! Откуда здесь столько нечисти?!
   Сзади раздался подозрительный грохот. Не выдержав, я обернулась. Комариный родственник, взбешенный до предела моей выходкой, отшвырнул моё рыцарское оружие в сторону, походя сломав небольшое дерево.
   Мамочка, что дальше?!
  - А дальше, малышка, поиграем в догонялки. Беги!
   Угу, щаз! А то я не знаю это ваше развлечение! Я огляделась по сторонам в поисках выхода - и оскалилась. Эх, гулять так гулять!
  - Милый, предлагаю альтернативную игру: догони меня, кирпич!
  С этими словами я активизировала общий телекинез.
   Дальше началось нечто неаообразимое. В воздухе передо мной закружилась лавочка, урна, обломки беседки, какие-то булыжники и что-то ещё. Вампир, в свою очередь, показал чудеса акробатической ловкости, изворачиваясь, как уж.
   Прошло несколько минут, и предметы замедлились - я начала уставать. Кровопийца воспользовался этим и молнией метнулся ко мне, вцепившись в плечи. Я зажмурилась. Прощай, мир! В голову стукнулась бредовая мысль: жаль, не услышу, какими словами меня Ласт костерить будет...
   - Эй, а ты чья? - неожиданно заинтересовался зубастый. Я с опаской приоткрыла один глаз:
  - Общественная, - сообщила я осторожно. Вампир закатил глаза:
  - Ладно, для тупых: с кем ты сейчас спишь? Надеюсь, не со всем обществом?
  Я ошалела:
  - Зачем спрашиваешь?
   - Вот блондинка! Через кровь какой-то гадостью заразиться боюсь!!
   Я искренне изумилась:
  - А на вас это действует, да? - понимаю, что мне оно не надо, но, вдруг что, призраком приду к кому-то и расскажу о своём замечательном открытии...
   Вампир хлопнул глазами - и вдруг заржал, как полоумный. Отсмеявшись, заявил:
   - Достала! Что у тебя с Ластом?
  - Как что? Он мой муж...
   У кровопийцы неэстетично отвила челюсть:
  - Что?!
   Я только дёрнула плечиком. Надеюсь, я не нарвалась на каого-нибудь кровного врага некромантов...
   Вампир, видимо, не найдя слов, просто подхватил меня на руки и куда-то потащил. Круто! Только этого не хватало...
   А путешестовать у вампира на руках - круто! Летишь себе над ночным городом, ни о чём не думаешь, спать хочется, глаза закрываются...
  - Привет, дружище! Вот, я тебе подарочек приволок!
  - Боги! Где ты её взял?!
  - В Западном парке. Сидела на скамейке, общипывала куст и вздыхала. И это глухой ночью! Я решил, что это сумасшедшая какая-то...
   - Демоны бездны!! Судя по всему, ты угадал!!!
   Ну и сон... Открыв глаза, я встретилась взглядом со взбешенным мужем. Ой...
   Ласт рыкнул, подошёл и забрал меня у вампира. Тот, не будь дурак, вежливо попрощался, но, уходя, бросил:
  - Вы там миритесь - но не увлекайтесь. К утру из города лучше свалить, особенно ей!
   С этими словами он вышел.
  
  Сит
   Я облегчённо откинулся на спинку кресла. Сложно мне пока тасовать вероятности, как ни крути! Но, судя по тому, что я увидел, у Тассеры неплохой Хозяин, позаботится...
   Невольно вспомнил сцену в парке. А девчонка - не промах! Начинаю понимать, почему Тан её ценит...
   Вздохнул и потёр виски. Мигрень, так её раком! Я так устал...
  ГЛАВА 15
  Жизнь нужно прожить так, чтоб Боги в восторге предложили ещё одну...
  Лассан третий, Император
   Мне не спалось. Крепко прижав к себе Кин, я размышлял о недавнем разговоре. О, это было признание! Но далеко не в любви...
   Нет, в общем-то, для счастливой жизни любовь - не принципиально. И потом, она приходит! Поживет в тепле, уюте, заботе, привяжется к дому, родит ребёнка - и все острые углы сгладятся. Ну, надеюсь...
   В крайнем случае, ошейник на ней! Никуда она от меня не денется!
   Неожиданно магический фон задрожал - меня звали. Поморщившись, я укрыл Кин и неслышно выскользнул за дверь. Искренне надеюсь, что Карран, начальник моей стражи, знает, что делает...
  - Ну, чего тебе? - возмутился я. Старый лис хмыкнул, подхватил меня под локоток и потащил за собой. Я настолько ошалел от такого обращения, что покорно позволил втолкнуть себя в комнату.
   Там я застал потрясающую делегацию в составе моего племянника и Верховной Целительницы. От изумления ко мне вернулся дар речи:
  - У вас тут что, коллективные посиделки?
  - Дядя, нам надо поговорить, - резко прервал меня непривычно серьёзный наследник, нарушив все мыслимые правила этикета. Я вздёрнул бровь, предлагая продолжить, и едва не сел задом на пол, услышав:
  - Эту свадьбу нужно отменить!
   Я ошалел:
  - Наследничек, а больше тебе ничего не нужно, а?!
  - Лас, - вмешалась Целительница, - Творится неладное! Я...
  - Для тебя я - ваше величество, женщина, - заметил я холодно. Она горько хмыкнула:
  - Когда-то вы пели иначе, мой Император. И в другой тональности... Но речь не о том. Видите ли, я, как истинный маг, очень хочу жить. Соответственно, желаю, чтоб Империя процветала под вашим мудрым правлением. Но это всё полетит в бездну, если вы допустите Жрицу к власти!!!
  - Мой Император, - подключился Карран, - Простите нашу дерзость, но что-то готовится. Самые слабые наследники Кланов, что на нашей стороне, сообщают, что чувствуют что-то странное. Мол, в аромате ночи что-то появилось...
  - Да, - неожиданно подхватила Целительница, - Но это ещё не всё! Пару часов назад я почуяла нечто, подозрительно напоминающее Зов Правящего.
   Я прищурился:
  - Что, даже бывшей Шептунье он был слышен?
  - Ещё как! Ваше величество, это был зов ИНИЦИИРОВАННОГО Правящего!
  - Эта сучка Тан инициировала Сита, вот что случилось!! - подал голос наследничек, - в этой ситуации нельзя делать Кин Императрицей! Жриц вообще нельзя допускать к власти!
   Я хмыкнул и обвел оценивающим взглядом эту гоп-компанию. Так, значит?
   Мгновение - и заклятье Спазма мягкой волной разошлось во все стороны. Всех, кто присутствовал в комнате, скрутило. Насладившись парой минут их корчей, я свернул проклятье и равнодушно сообщил:
  - А теперь слушайте. Я - Император, только я принимаю решения. И у меня родится законный наследник, и у меня будет жена-Жрица, если я того хочу. Ясно? А домыслы свои можете оставить при себе. Она ничего не сможет сделать - на ней браслет, изготовленный Верховным магом. А вот Сит - это да, проблема, но! У меня в руках Кин, за которую племяшка отдаст жизнь, не задумываясь. В то же время, Сит чем угодно пожертвует ради Тан. Вот такая цепочка! Так что утихните.
   Я по их глазам видел, что они не согласны. И пускай! Тоже мне, советники...
  - Лас, - неожиданно ласково заговорила Целительница, - Лас, прошу тебя... Ты нас губишь, понимаешь?! Помнишь древние манускрипты? "Нет худшего проклятия для правителя, чем встретить дочь Луны на пути своём". Пойми, она - наша погибель...
  - Ты опять начинаешь?
  - Да! Ты не видишь очевидного!
  - Молчи, женщина, когда тебя не спрашивают!
   Презрительно покривив губы, она отвернулась:
  - Я-то умолкла, милый. Но ОНА молчать не станет...
  
  Кин
   Под утро его вызвал начальник стражи и я, наконец, смогла вздохнуть свободно, не притворяясь спящей. Я встала, медленно прошлась по комнате и застыла перед неосвещённым косыми утренними лучами зеркалом. Я долго смотрела в тёмное стекло, отыскивая в пустых глазах несуществующие ответы.
   Невольно вспомнилось: жаркий день, шёпот трав - и мы с сестрой. Мне 13, ей 27. Такие юные, красивые...
  - Кин, день свадьбы - это сказочно! Ты - невеста, чистая и прекрасная, а рядом - твой любимый! Ты в светлом платье, с цветами в руках, со счастьем в глазах... Жаль, нам это не светит.
  - Почему? - спросила я обиженно, - Мы не хуже других.
   - Мы - Дочери Луны, Кин, и в этом наше проклятье. Мы обречены на вечное одиночество...
  .. Выдавив из себя усмешку, я отвернулась от отражения и подошла к шкафу. Там, выглаженное ещё с вечера, висело моё свадебное платье. Я долго смотрела на него, подбирая мысленно к нему макияж и украшения. Вошла в ванную, активизировала водный поток, с удовольствием погрузилась в ароматную пену. Помылась быстро, чтоб не навредить малышке, снова заглянула в зеркало. Машинально, как сомнамбула, накрасилась и начала укладывать волосы, не дожидаясь служанок. День моей свадьбы. Я хочу выглядеть идеально...
   Время ползло, как черепаха. Забегал Лас, глянул как-то странно, сказал поторопиться. Я пожала плечами, упрямо послала служанок и собралась за десять минут.
   Когда Император вошёл, я сидела, равнодушно глядя в окно. Пока он шлялся где-то, я накрепко связала свою ауру с дочерью. Теперь если мы и умрём, то вместе. Пока жива я - она не уйдёт за Грань.
  - Милая, нам пора!
   Я счастливо улыбнулась в ответ. Наконец-то это кончится!
   Боги, дайте мне сил! Моя воля - как и сто лет назад, я не отступлюсь. Есть вещи, которых не прощают...
   Я шла по коридору - за ним. Дворец стоял на ушах, все бегали и суетились - но я сейчас смотрела прямо перед собой. И улыбалась.
   "Больно ли тебе, Жрица, тоскливо ли, пусто - всё это дым. Помни, ты Женщина - и улыбайся..."
  Полдень окрасил улицы яркими бликами света. Мы с Императором гордо выплыли на высокие ступеньки дворца. Радостно закричала при виде нас пёстрая толпа. Я высоко вздёрнула подбородок, стараясь не щуриться от мерзкого солнечного света.
   По традиции Империи, мы должны были пройти главную улицу столицы пешком, якобы, чтоб так же, рука об руку, мы преодолели и жизненный путь.
   Стараясь не обращать внимания на назойливую жару, орущую толпу и волнение, я ступила на брусчатую мостовую и гибким шагом двинулась вперёд.
   Бедные бывшие Императрицы! Понятно теперь, почему и они, и их мужья методично сворачивали на жизненном пути, причём налево! По приколу судьбы (или Клановых архитекторов), все переулки с центральной улицы поворачивают только в одну сторону...
   Мы шли медленно, гудела, как улей толпа. Мне было жарко, и сердце неслось вскачь. Смазались лица, теряясь в круговерти дурноты. Так недолго и в обморок упасть! Собравшись с силами, я упрямо вцепилась в локоть жениха и выровняла шаг.
  - Кин, что с тобой? - я только мотнула головой. Сила Сотворённого Бога сгущалась над площадью, становилось всё жарче, губы пересохли и потрескались, и я чувствовала, как испуганно дрогнула аура дочери. Не бойся, маленькая! Мама не позволит, чтоб с тобой что-то случилось!!
  "Остановись, Киннирра, Дочь Таннирры, Созданная и Проклятая! Ты не ведаешь, что творишь!" - грянул властный голос в моей голове. Одновременно что-то с силой ударило в мою ауру. А вот и ты, Лживый Бог...
  "Остановись! - рык. Ноги подкашиваются, и я чудом не падаю. Больно.
  "Остановись, или твоей дочери не жить!"
   Я вздрогнула. Боги, нет! Ни капли не сомневаясь, я застыла посреди площади. Что угодно, но не дочь. Я не могу...
   - Эй, а ты не передёргиваешь, хороший мой? Кто тут Проклятый и Созданный, можно ещё поспорить!
   Я замерла и неверяще подняла голову. Она стояла в двух шагах, невидимая для смертных - но не для меня, её дочери, самой любимой, самой похожей...
   У меня её лицо, её глаза, фигура, волосы того же оттенка. У нас похожие голоса. Только у меня лицо человеческое, а у неё - нереально дикое и хищное, потому, слава богам, те, кто видел статую Ханнирры или саму её, не замечают сходства...
  - Прочь, Ханнирра! Тебя сюда не звали, богиня шлюх!
   Она расхохоталась:
  - Милый, это твои непорочные жрицы, обслуживающие воинов по первому щелчку пальцев, и Целительницы, подстилки магов - шлюхи, которые травят в себе неизвестно чьих детей! Я - Богиня Женщин! Завпомни, божок, а лучше запиши! И вообще, не ты ли поскуливал у ног моей Дочери, как щенок?.. Кин, солнышко, не бойся, поступай, как знаешь. Этот индюк не вмешается!
   Я усмехнулась и подняла взгляд на Императора, застывшего рядом. Моя улыбка стала шире, когда я наклонилась, якобы поправила обувь и двинулась дальше. Всё же, в этой традиции что-то есть! Сбывается ведь!
   Теперь, когда я знала, что Ханнирра рядом, ступать стало легче. Храм приближался, и с каждым шагом словно бы груз падал с моих плеч. Я подняла голову и поняла, в чем дело: солнце прикрыла громадная тёмная туча. Ещё пара метров - и утробно зарокотал гром. Я невольно улыбнулась, ощутив на губах привкус дождя и ветра. Как хорошо, боги...
   Хлынул ливень. Тёплый, обжигающий, хлёсткий... живой. Император поставил было щит - но убрал, глянув на меня. А я наплевала на всё, на всех, и протянула руки к тёмному, бездонному, как любовь и ненависть, небу, ловя воду. И пусть прилипнет к телу платье, пусть смоется косметика - плевать! Пусть день, когда я стану женой отца моего ребёнка, запомнится мне чем-то приятным и ласковым, терпким, живым, юным и красивым. Как этот дождь. Как я - настоящая! Неожиданно для себя, я поняла - она ещё жива! Та девочка, что некогда болтала с любимой сестричкой - жива, и хватит лгать самой себе!
   Я повернулась к Императору и улыбнулась, слизнув с губ дождь. А потом, наплевав на все правила, шагнула к нему и поцеловала, вложив всё, что чувствовала, в этот жест.
   По толпе пробежал шепоток. Я почувствовала волнение детей Ночи. Глупенькие... я - жива. Я никогда, никогда вас не предам!
   Я оторвалась от его губ и заглянула в глаза. Эмоции клекотали во мне, как бесов котёл, но главной была дикая радость: я буду свободна - наконец. Спасибо, Ханнирра. Ты ответила для меня на главный вопрос, сама, возможно, того не желая.
   Я люблю тебя, Лас. Любила ещё тогда, много лет назад, как-то извращенно и дико, но - любила! И сейчас не боюсь признавать это, чувствуя на губах капли дождя и зная, что Богиня стоит за моей спиной. Моё чувство выросло, как сорняк, из ненависти, оно ширилось и крепло, оно мучило меня все эти годы. И сегодня, сейчас, признаю - всё сложно. Я. Люблю. Тебя.
   Но этого мало, милый. Слишком мало, потому что ты - не изменишься. Потому что однажды ты подаришь мою племянницу, как твой отец подарил меня, попробуешь сломать мою дочь, как ломали мою сестру, и не удержишься - снова активизируешь ошейник, чтоб подчинить меня. Я не знаю, милый, чем это кончится. Но я порву этот порочный круг, так или иначе! Сегодня. Сейчас!
   Улыбнувшись, я пошла вперёд, потянув Ласа за собой. Над нами возник купол Храма. Пречистый Жрец сделал шаг вперёд и начал обряд. Мы подняли руки над пламенем, и Пречистый начал традиционную вступительную речь. Я нетерпеливо передёрнула плечами. Ну же, быстрей!!!
   Верность и чистота, свет и любовь... Красиво поешь, безгрешный! Много всего - и ни о чём! Всё же, свадьбы умеют проводить только Древние!
   С моих мокрых ладоней на огонь капала слезами вода, заставляя рыжее пламя трещать и извиваться.
   Вот и обряд призыва Бога... Наконец. Сотворенный Бог явился сразу, а мой небесный покровитель медлил.
  Секунда, две... и тут огонь взметнулся к потолку столбом, а когда опал...
   Она стояла посреди чужого Храма, рыжая, дерзкая, гибкая, с бездонными глазами и хищной улыбкой. Отшатнулся Жрец, вздрогнул Император, поморщился Солнечный Бог...
   А она просто шагнула к нему и слегка, словно дразнясь, прикоснулась губами к его губам. Свадьба состоялась...
   Сила заклекотала вокруг бешеным потоком, и я, пользуясь случаем, схватилась за ощейник и резко рванула. Прочный металл рассыпался в крошку, как песчаный домик. Я свободна!
   Лас рассчитал всё верно, но не учёл, что, когда Богиня рядом, на нас не действуют никакие оковы. Правда, вызвать её невольница не сможет... ну, разве что на свадебной церемонии.
   И здесь, сейчас, когда Богиня в Храме, причём вызвал её Солнечный Жрец, маги практически теряют силу. Идеальный момент!
   Под вопли и шум, под полыхание каких-то проклятий я шагнула вперёд и впилась поцелуем в губы Императора, как того и требовал обычай, скрепляя брак и официально закрепляя статус Императрицы. Наследницы власти - в случае гибели супруга...
   Я зажмурилась - и начала выпивать из него силу, по каплям, по крохам, опустошая тело. Теперь он не смог бы оторваться от меня, даже если б захотел...
   Лин
   Я одевалась в этот день с очень тяжёлым сердцем. Боги милые, Кин, что же ты делаешь?! Но ничего не исправить...
   В Имперской свадебной традиции Сестренка участвует в обряде уже после заключения непосредственно брака. Несмотря на это, я честно попыталась увидеться с Кин с утра... Но служанки сообщили, что она никого не пускает.
   Подругу я увидела, когда уже началось свадебное шествие. Они с Императором шагали рядом, одинаково гордо вздёрнув упрямые подбородки. Я нахмурилась: в хоть бы всё хорошо прошло! В Империи верят, что молодые проживут жизнь так же, как пройдут эту свою дорогу.
   Где-то треть пути они прошли нормально, только подруга сильно побледнела и начала пошатываться. Боги, ей плохо... Должно быть, волнение...
   А потом - подруга резко застыла, ни на кого не реагируя. Кто-то из Ночных, стоявших рядом, грязно выругался. Я печально улыбнулась, глядя на её бледное лицо. Что поделашь? Я догадывалась, что она не сможет убить Императора, и вот подтверждение...
   - Дура, - рыкнул стоявший за спиной ведун.
   - Не стоит, - мягко возразила его спутница-Шептунья, - Значит, такова судьба. За любовь не судят!
   - Дура, - рыкнул стоявший за спиной ведун.
   - Не стоит, - мягко возразила его спутница-Шептунья, - Значит, такова судьба. За любовь не судят!
   И тут Кин, насмешливо улыбнувшись, наклонилась, поправила туфельку и лёгкой походкой двинулась вперёд. В толпе начались шепотки, недовольные и радостные - небо начала заволакивать громадная чёрная туча. Когда молодые прошли две трети пути, подул сильный ветер, и хлынул ливень. Император поднял было руку в жесте щита... Но Кин только насмешливо улыбнулась, подставляя лицо обжигающим струям. Намокло платье, растрепалась причёска - но в толпе кто-то из смертных восхищенно шепнул: "Какая она красивая!"
   А потом, на пороге храма, она страстно поцеловала Императора в губы. Я только хмыкнула. Не сможет! Как пить дать, не сможет! Чего только не простишь любимому...
   Потом была церемония, и я невольно начала нервничать. Умом я понимала: Богиня не придёт, коль не будет уверенна, что Кин осуществит задуманное...
   Но в душе поднялась нервная дрожь: что-то будет!
   Нудные, заунывные клятвы... Я заметила, что к Храму стали стекаться наши, ненавязчиво оттесняя людей. Они что, всерьёз готовятся?! Кин не тронет Императора!! Он - её Хозяин!
   - Нервничаешь? - насмешливо уточнила Ханнарра, невесть откуда возникшая рядом. Я недовольно покосилась на эту красотку. Вот кому схватки не в новинку! В глазах предвкушение, губы полураскрыты...
   - Брось, - заметила я, - Всё отменяется!
   Жрица только фыркнула в ответ:
   - Эх, ты! А ещё демоница! Вы ж, по идее, чуете все тайные желания!
   - Да, и она его любит!
   Смешок:
   - Она - Жрица. Причём живет больше века. За такой срок хочешь - не хочешь, а цену любви узнаешь. И поверь, гроша медного она не стоит!
   - Ну, смотря чья...
   - На что спорим?!
   Я только досадливо дёрнула плечом и принялась наблюдать за происходящим. Ну же, подружка...
   Вот и призыв Богов. Как и следовало ожидать, появился только Солнечный. Я торжествующе глянула на Ханарру...
   И тут пламя столбом взметнулось вверх, являя перед наши взоры Богиню Ночи. Вот и всё...
  И тут пламя столбом взметнулось вверх, являя перед наши взоры Богиню Ночи. Вот и всё...
   Оскалившись, я атериализовала в руках огненные клнки, хладнокровно прирезав ближайшего мага.
   Вокруг началось настоящее светопреставление. Стремительно рванулись вперёд стражники, активизировались маги, вокруг засвистели заклятия - кажется, кто-то предвидел такой исход дела. Только вот они не учли, что у нас Сил прибыло, а у них - всё меньше...
   Метнулась вперёд Ханнарра, огибая стражников. Всё правильно, её клиент - наследник трона, остальные побоку! Вокруг начала раскручиваться воронка тьмы, но Тёёмных в Храм пролезло всего несколько, а приспешников Империи много...
   Я встретилась глазами с начальником стражи, и он насмешливо улыбнулся, одними губами сказав: "Сдохнете". Я мило улыбнулась в ответ...
   Верховный Маг, только что меланхолично поливавший слабенькими заклятиями, не причиняющими вреда, Ханнарру, стремительно обернулся и создал в руках Заклятие уничтожения. Приспешники Империи разулыбались... и побелели, когда Верховный хладнокровно нацелился на них.
   Улучив минутку, я оглянулась. Кин впилась мужу в губы, выпивая силу. Вот и хорошо...
   Определённо, накаркала, потому что именно этот момент выбрала какая-то сероволосая Целительница, чтоб ударить Кин. Это было обычное слабенькое проклятие, но целилась эта дрянь не в подругу, а в ребёнка. Проклятие дрогнуло и замкнулось, и Кин ничего не оставалось, только оттолкнуть Императора - и попытаться восстановить баланс. Рыкнув, я швырнула короткий меч в сероволосую. Попала. Целтельница кулём рухнула на пол.
   Кин зашаталась, я кинулась к ней, в руках бледного Императора начала генерироваться какая-то смертельная дрянь...
   Кин зашаталась, я кинулась к ней, в руках бледного Императора начала генерироваться какая-то смертельная дрянь...
  
  Кин
  Я почти допила его до конца, мне остался последний рубеж его ауры - и можно составлять некролог по любимому мужу, но в этот момент меня шатнуло: кто-то с силой швырнул проклятие. Не в меня, в дочку.
  Сердце пронзил ужас. Отшатнувшись от Императора, как монашка от сутенёра, я направила все силы, которые успела собрать, ребёнку. Краем сознания я успела отметить, что Лин пригвоздила к стеночке какую-то Целительницу, как ботаник бабочку. Должно быть, это её подарочек я только что получила!
  Рядом затрещала магия. Вздрогнув, я подняла глаза на мужа.
  Он едва держался на ногах, но в его ладонях зарождалось Кольцо Смерти. Убьёт?
   Я безучастно наблюдала, как заклятие срывается с его пальцев. Сил на то, чтоб двигаться, уже не было...
  
  Лин
  Я кинулась на помощь подруге, но на меня набросилось сразу шесть стражников Высшей Касты. Один из них изловчился меня задеть - по левой руке потекла чёрная кровь. Плохо, задет основной сосуд, скоро конечность потеряет чувствительность...
  
  Ханнарра
   Мы с наследничком престола сцепились в южной части Храма. Я, призвав облик Воина, на нереальной скорости уворачивалась от проклятий, но маг и не думал уставать. В конечном тоге я б его уморила, но ему на помощь спешило ещё несколько магов. Оскалившись, я поставила организм на максимальный режим. Я - Жрица Войны! Или смогу, или сдохну - нам иного не дано!
   В Храм прибывали люди Императора. Я чувствовала, что на улице уже вовсю идёт бой. Имперцы торжествовали - они одерживали верх...
   Наивные.
   У нас козырь в рукаве, причём очень значимый! А если у Жастонна всё получится, то милых сюрпризов станет больше.
   Ну же, Змеиный Жрец, не подведи!
   ГЛАВА 16
  Главное - не перейти улицу на тот свет!
  
  Сит
   До утра я шастал по улицам города, постыдно сбежав из дворца, и пытался ответить для себя на самый галимый вопрос, который только мог прийти в голову человеку: кто мне дороже?
   В голове мерной шизофренией покачивались громадные весы. Что, что делать, боги?! Одну семью предать - или вторую?!
   Я криво улыбнулся. Что дальше?!
   Я свернул в какой-то переулок, ведущий к окраине города. В конечном счёте, да пошли они со своими играми! Все хотят использовать меня, как марионетку - а вот пику им поглубже и прокрутить!! Сами заварили кашу - пусть расхлёбывают, артисты!
   Я прикрыл глаза и свернулся комочком на крыше, пытаясь унять дикий приступ мигрени. К горлу подкатывала тошнота...
   За что мне это?!
   Кое-как совладав с сознанием, я сумел уснуть.
  Зря!
   Как и следовало ожидать, снились мне увеселения родимых предков. Групповые. М-дя... И глаза ведь не закроешь!!! И уши не заткнёшь!!!! Благо, хоть запахов не чувствую...
   Я сжался в комок, пытаясь отгородиться от моральных терзаний пьяного двоюродного прадеда, мечтавшего: "Вот эту титькастую раком и плёткой по заднице!"
   Боги, я уже не хочу спать... Можно, я проснусь, а?!
   Не знаю, то ли боги устали прикалываться, то ли мой мозг всё же вытолкнул меня из мерзкого сновидения, но картинка дрогнула, поплыла и резко изменилась.
   ... На шёлковых простынях лежала гибкая обнаженная девушка. Её тёмные волосы свободно рассыпались по подушке, лицо приобрело такое непривычное, наивно-ранимое выражение. Не удержавшись, я протянул руку, провел рукой по её коже, обвёл пальцем необычную родинку напротив её сердца, начал перебирать неровно отсеченные пряди. Невольно вспомнилось, какими длинными и красивыми были её волосы раньше. До того, как их отсёк меч...
   Нахмурившись, я укрыл девушку, поцеловал её в лоб, как ребёнка, и осторожно вышел. Всё не важно, но я - её Хозяин. Я обязан заботиться о ней. Никто из тех, кто причинял ей вред, не должен жить...
  ... Вздрогнув, я проснулся. В глаза тут же ударил солнечный свет, но перед моим мысленным взором всё ещё стояло одно-единственное лицо...
   Что с ней будет, если проиграют Ночные? Она не переживёт этого, она слишком любит Кин и сестру...
   Небо начало заволакивать тучами. Я сидел, таращась в никуда и обдумывая этот сон. Эта девушка... без сомнения, это была Тан. Я чувствовал её кожу под руками, видел её тело...
   Сестра, просто сестра....
   И самое близкое мне существо. Она единственная, кому я пока что нужен. И я не допущу, чтоб она страдала...
   Но - кто она? Как человек может жить дважды, пусть даже Жрица? Это ведь нереально!
   В ответ на мои мысли, в небе зарокотал гром, а ветер донёс первые капли дождя. Они заставили меня очнуться. Я должен спешить!!
  
  Жастонн, Жрец Тилонна, правая рука герцога иш Рантон
   Обряд прошёл успешно! Я радостно оскалился и чуть прищурился, предвкушая веселье.
   Совсем скоро начнут инициироваться всё новые Жрецы. Можно, будет, наконец, сбросить маску! Ну, хоть частично, а то возложенная на меня ранее миссия по присмотру за сопливой малолеткой отнюдь не радовала...
   Хмыкнув, я накинул на голову капюшон и вышел в ночь. К нашей картинке стоит добавить пару штрихов...
   В поисках я положился на чутьё. Конечно, девчонка не была моей подопечной, но бок о бок с ней прожил довольно долго, так что не запомнить её отпечаток было б с моей стороны просто свинством.
   Нашёл её. Искренне поржал, наблюдая катавасию с вампиром, и невольно оценил. Да, девочка подходит идеально! Тем более что Главная Жрица неплохо относится к ней...
   Когда кровопийца потащил куда-то девчонку, я призвал звериную сущность и рванулся за ним. Посмотрим...
   Отлично! И муж, и жена! Кажется, некромант зол. Я улыбнулся. Самое время начать Игру...
  - Моё почтение, уважаемые, - промурлыкал я ласково, искренне радуясь изумлению на их лицах. Тассера побледнела, но гордо вздёрнула подбородок:
   - Лорд Жастон? Что, моему папаше что-то от меня понадобилось? Странно, право слово...
   Я хмыкнул. А крошка растёт!
  - Спешу обрадовать, Тасс: твоему папочке уже ничего ни от кого не нужно. Часа четыре назад он отвалил на встречу со своим Солнечным Богом. Теперь ты - герцогиня иш Рантон, правительница этих земель, - бросил я небрежно.
   Она застыла, и плечи её дрогнули:
  - Это неправда, - прошептала девчонка, - Неправда...
   Ласт зло прищурился, глядя на меня. Я улыбнулся и приоткрыл ауру. Вокруг семейной пары тут же материализовался Щит.
  - Надо же, - прошипел некромант тихо, - Жрец, настоящий! Жить надоело?
  - Не думал, что вы настроены против Жрецов, милорд. А как же ваша сестра?
   Его глазищи полыхнули, Тасс побелела и в ярости уставилась на меня.
  - Что?! Ты о ком?!
  - О Таннирре, разумеется, - отозвался я ласково, - У вас что, много сестёр?
   Тасс
   У меня в глазах потемнело. Боги, боги, что будет?! Откуда эта тварь знает, кто такая Тан?
  Стоп. Он - Жрец?!
  - Ты... - рыкнула я, генерируя в руках ореол тьмы, - Ты ведь тоже Жрец, урод белобрысый!! Зачем?!
   Я вложила в проклятие побольше Смерти и отправила этот коктейль в урода, стоящего напротив, который только что обесценил жизнь Тан до медной монетки.
   Неожиданно Ласт заступил магии дорогу, небрежно поймав её и погасив.
  - Это правда? - спросил он хрипло.
  Я зло заглянула в сухие, равнодушные глаза мужа.
   Я сотру твою память, милый, если понадобится, но Тан ты не тронешь...
   Он пару мгновений вглядывался в мои глаза, после чего тихо бросил 'Потом!' и повернулся к Жрецу:
  - Ты ведь явился сюда не для того, чтоб просветить меня насчёт пристрастий папочки? Что тебе нужно, сын Тилонна?
  - Нет, милые мои. Я пришёл просить вас помочь. Причем не мне, а вашей сестре...
  
  Жрец давно выскользнул в ночь, а мы сидели в тишине гостиничного номера, не глядя друг на друга. Ласт только что пообщался с отцом, и тот принял решение - некроманты примут сторону Кланов. Кто б сомневался...
  Я сидела, сжавшись в комочек, в кресле, и таращилась в стенку. А моего отца уже нет...
  - Приготовься, открываю портал, - бросил муж, не глядя на меня, - В Талиссе безопасней.
  - Ласт...
  - Заткнись.
   Я вздрогнула.
  - Вот как, - отозвалась я равнодушно, презрительно покривив губы.
   И тут его прорвало:
  - Да, вот так! Дешево, оказывается, твоё доверие стоит, любимая!
  - Ты о чём?
  - Не прикидывайся кретинкой! Ты прекрасно, отлично знаешь, о чём я говорю! - рыкнул он и вскочил, зверем заметавшись по комнате, - Вы, парочка идиоток, вы понимаете хоть, чем рисковали?! Ладно Тан, она боится, плохо меня знает - я это понимаю. Но ты! Тасс, ты ведь маг, ты должна быть умной женщиной, бес тебя раздери!! Какого ты молчала?!
  - Это не мои секреты! - заорала я в ответ, зло пнув маленький столик ногой так, что он перевернулся, - С какой радости мне их открывать?!
  - Может, потому, что я - её брат? И твой муж?
   Я цинично покривила губы и неожиданно для себя тихо отозвалась:
  - И что? Знаешь ли, у меня был когда-то брат. И отец есть... был! Но, узнай они правду, они б убили Тан, или продали, и наплевали б на то, что я её защищаю, что она мне дорога! И меня б лишили дара и отправили в какой-нибудь монастырь, избавляться от влияния созданной мерзкой нечисти! Что кривишься? Как есть, так и говорю!
  - Да? Ты на меня смотрела, словно на врага, Тасс! Неужели ты считаешь, что я причиню вред сестре? Или боль тебе?
  - И почему это я должна верить тебе больше, чем им? Подумаешь, муж! Не хочу тебя огорчать, но выбери для меня папочка кого-то другого - ты б сейчас рядом не стоял! И что теперь, мне каждому верить? Я узнала секрет Тан, когда она спасла мне жизнь, и ей это стоило недели непрерывной мигрени! Она лежала, в комочек сжавшись, холодная, как труп! Откуда мне знать, как относишься к созданным ты? Она - не предаст, знаю точно, а ты - тёмная лошадка!
  - Какая прелесть! Значит, то, что мы вроде как любим друг друга, не в счёт?
   Я тихо хмыкнула и неожиданно устало ответила:
  - Ласт, любовь по душам меряют. Вон, Эррар Тан тоже любит, что, скажешь, что нет? Но как он её предал красиво! Что, не видел, с какой звериной тоской в глазах она ходила? И отец мой меня тоже вроде любил - но отвернулся на моей свадьбе только из-за "неприличного" наряда. Хотя знал, что всю свою жизнь я мечтала услышать хоть слово похвалы вместо вечного ора... Любовь, милый, штука сложная. Для всех она разная.
   В комнате повисло молчание. Я сжалась в комочек в кресле и обхватила саму себя руками, стараясь не думать о том, что только что наговорила. В конечном итоге я не выдержала и негромко сказала:
  - Прости...
   Мне на плечи тут же легли его руки. Значит, он стоял совсем рядом...
  - Я - некромант, милая, - ударил по моим нервам насмешливый голос мужа, - А мы, по определению, мало похожи на первокурсников Сетлой Школы. Говоря проще, сволочь я. И любовь моя - вся в меня. Потому я сейчас на колени перед тобой не рухну, о прощении молить не буду - и даже не разрыдаюсь. Оно мне надо?
   Он умолк. Я криво улыбнулась и дёрнула плечом:
  - Я ж говорю, ты прав. Прости.
   Он хмыкнул, медленно обошел кресло и сел рядом на подлокотник, осторожно обнимая меня:
  - Тасс, я клянусь тебе Тьмой, что не стану причинять Тан вреда.
   Я вздрогнула, а вокруг зашевелилась Сила, принимая клятву. Ласт вдруг резко подхватил меня и усадил к себе на колени, укачивая, как ребёнка:
  - Я - не твой отец, и не сравнивай нас даже. Я не предам тебя, не оставлю, не обману. Я - сволочь, я могу срываться, швыряться чем-то в стенку, говорить гадости... хотя, ты не лучше! Но при этом, милая, я не могу без тебя, а для детей Тьмы любовь - не игрушка. Слишком дорого она нам обходится, как правило. Я не предам, Тасс. Поверь мне, после всего... Хоть немного. Я - не твой отец, поняла?!
  Я вздрогнула - и вдруг вцепилась в него, как утопающий в плот. По щекам моим потекли слёзы, но, глотая их, я всё же смогла сказать:
  - Ты только не оставь меня так, как он ... Что угодно - но не уходи, вот так вот, молча, чтоб ко мне не пришли, как сегодня... он ведь не простил меня даже... и не простит... уже...
  - Простил. Если любил. А если нет - то какая разница? Те, кто стоят слёз, не заставят плакать. Тебе стоит в Талисс вернуться...
  - Нет. Я останусь с тобой. Я не отпущу тебя одного!
  - Я и спрашивать не буду!
  - Ласт... Пожалуйста!
  - Ладно. Но!! На шаг отойдёшь - таки под домашний арест посажу!!
  - Тиран!
  - Стерва!
  - Гад!
  - Истеричка!
  - Хам!
   Наше препирательство кончилось предсказуемо. Бесы, почему здесь не постелили ковёр?!
   Мр-р... Ладно, не важно...
  
  Киннирра
   ...Я застыла посреди пустой площадки, пошатываясь, а в меня на полной скорости неслось смертельное проклятие. Оно разрасталось, набирая силу...
   Чтоб в последний момент врезаться в мощный МАГИЧЕСКИЙ щит. Я нервно икнула. Муженёк вытаращил глаза. Что за?..
   Не веря чутью, я медленно обернулась. Аккурат за моей спиной застыла, насмешливо вздёрнув бровь, Тассера иш Рантон, лучшая подруга моей милой племяшки.
  - Привет, Киннирра, знаешь, я тут пробегала мимо - и решила припомнить тебе то оскорбление! Поживи, Жрица, и помучайся - теперь ты должна мне!
   Придворные маги охренели в прямом смысле слова. Все они застыли с отвисшими челюстями, глядя на невысокую светловолосую девушку, небрежно подбрасывающую на руке небольшой шарик уплотненного огня, способный разнести всё тут к бесовой маме.
   Не знаю, кто первым отошёл от лицезрения дивного видения, но в герцогиню полетели с разных сторон разномастные заклятья... чтоб бессильно разбиться о волну смерти.
   В Храм ровным клином вошла ударная пятёрка высших некромантов. Я покосилась на Хан с невольным уважением - до последнего не верила, что она сумеет как-то их уломать...
   Впрочем, вряд ли это лично её заслуга...
   Воздух начал наполняться магией смерти, кто-то заорал что-то на народном матерном... а меня резко подхватили под локоток и затащили в заранее подготовленный телепорт. Я дёрнулась, но толку с этого было, как от богов сочувствия - нас уже закружило в вихре телепорта.
   Вышвырнуло нас в каком-то шикарненьком доме, загородном, судя по пейзажу за окном, но точней сложно сказать. Я обернулась и зашипела, как кошка, глядя на герцогиню:
   - Ты, малолетка, что себе позволяешь?!
   Она пожала плечами и показала язык, после чего равнодушно обернулась и танцующей походкой двинулась из комнаты, оставив меня тупо таращиться ей вслед с отвисшей челюстью. Да уж...
  
   Ханнарра
   Светловолосая втолкнула Кин в телепорт, а вокруг началось натуральное светопреставление - магия Смерти выкидывала в разные стороны щупы, разрушая всё, до чего дотягивалась, потолок начал сыпаться на головы присутствующим, и я краем глаза отметила, что демоница с внешностью "любовь педофила" настроилась линять. Остальные наши уже благополучно свалили из Храма, маги тоже рвали когти (кто успевал), подхватив на горб своего Императора. Вот тварь живучая, а!
   Мы с наследником замерли и искренней ненавистью уставились друг на друга.
  - А ты красивый, мальчик, - промурлыкала я, мимоходом отбив хвостом летящий с потолка булыжник, - Представляю, какая у тебя вкусная кровушка! А уж как ты будешь целовать мне ноги, мр-р!
   Маг оскалился:
  - Когда это глупое восстание придушат - а мы к нему готовы, не сомневайся, - я прикажу, чтоб мне тебя подарили. Тогда посмотрим, крошка, кто, кому и что поцелует!
   Я хмыкнула и вытянула позвонки хвоста, пытаясь дотянуться до его ног. Парень резко взлетел вверх, я швырнула в него булыжником, он в меня - проклятием...
   Именно этот момент выбрал потолок, чтоб предательски обрушиться нам на голову. Маг телепортировался, я из последних сил ускорилась и вылетела на улицу.
   Заявляю авторитетно: там было, на что посмотреть! Войнушки магов - это всегда эффектно, а уж когда Школа на Школу - там вообще зашибись!
   Я мимоходом подмигнула любовнику и метнулась к "своим". Всё же, Кин всё продумала просто идеально! Как не люблю эту красотку, но уважаю!..
   Я подошла к Главе Школы Проклятий и кокетливо провела по его ноге хвостом, заставив конечность извиваться, гнуться, щекотать...
   Маг усмехнулся, и по моей коже побежали мурашки - волны магии, приятно-то как! Его мальчики тем временем присоединились к некромантам. Вдоволь насладившись мимолётной лаской, рванула искать наследника, но его нигде не было. Сбежал! Жаль.
   Хочу попробовать его кровь на вкус...
  
   Тан
   Мне снова снились сны. Я, как птица, летала над громадной Империей, глядя вниз. Там царил Хаос. Вот я вижу северные герцогства, родное Рантонское, Салтское и Вьенское. Там восстание принесло свои плоды, из магов остались только представители Школы Проклятий - и школы Пожара, в родном герцогстве. Остальных убивали, как котят. Я едва не разрыдалась, глядя, как рушат Школу Исцеляющих. Вот маленький мальчик сжимается в комочек, стараясь спрятаться от одной из лесных тварей. Он крепко, отчаянно прижимает к себе щенка, чтоб защитить, и пытается что-то наколдовать - но не может...
   А вот люди, восставшие против гнета Империи, сжигают дома имперцев - вместе с хозяевами...
   В центре страны - неразбериха. Столица охвачена огнём, с одной стороны маги, с другой - маги и Жрецы, которых становится всё больше. Школа Пожара медленно, но верно переходит на сторону восставших. Слуги императора лютуют, убивают направо и налево - всех.
   Юг в панике. Там восстание душат, как могут, гибнут все без разбору, кто хоть чем-то напоминает детей ночи - рождённые в полнолуние, полукровки, слишком умные, слишком красивые...
   Забили камнями девушку-Шептунью...
  ...посадили на кол парня, в котором открылся дар Жреца Нода...
  ... разрушают Школу Проклятий...
   Дым, дым, дым...
  Снова столица. Все Низшие переходят на сторону восставших. Их разумом руководит темноволосый мальчик лет 13 с бездонными зелёными глазами, которые кажутся не по возрасту пустыми, словно выжженными. Он вдруг поднимает взгляд. Лицо его - бледная маска, по подбородку и губам течёт, не переставая, из носа кровь...
   Он улыбнулся, и я проснулась, громко вскрикнув.
   Война - это когда тысячи умирают просто так, из-за чьих-то чувств и капризов, страстей и амбиций. Самое смешное: эти овцы верят, что сражаются за правое дело...
   Я засмеялась. Смех перешёл в слёзы. Что ты наделала, тётя?!
   ГЛАВА 17
  - Слушай, да ты совсем нервный стал! Тебе это... успокоиться надо. Может тебе съездить куда-нибудь?... В челюсть, например...
  
   Меня тут же ласково обняли:
  - Успокойся, милая, - прошептал бархатистый голос у меня над ухом, - Тебе что-то приснилось?
   Я открыла глаза, уставилась на него... и тихо, проникновенно зарычала. Брови эльфа поползли вверх, и он помимо воли отодвинулся:
  - Тан? - с опаской уточнил он, - Малышка, ты чего?!
   Я зашипела, как разъярённая кошка:
  - ТЫ!!!!! Дитя извращенцев в пятом поколении, чтоб тебя демоны лысые в коленно-локтевой отымели!!! Чтоб тебе престарелые непорочные Жрицы каждую ночь спинку тёрли! Как ты посмел?!
   Эльф, вслушиваясь в мой монолог, всё больше впадал в прострацию.
  - Ты о чём? - подозрительно мягко уточнил он под конец.
  - А ты угадай, мать твою!..
   Эльф нахмурился:
  - Тан, ты - леди, а не похмельный орк. Следи за речью!
  - У тебя спросить забыла... Предатель!!!
   Эльф фыркнул и неожиданно резко рванулся вперёд, притягивая меня к себе. Я упёрлась руками в его плечи начала было возмущаться... но мне нагло не дали договорить, запечатав рот поцелуем. Да уж... Значит, вот как, милый?!
   Я покорно обняла его, чуть прогнулась вперёд и ответила на ласку. Разумеется, этот наивный эльфик тут же попытался притянуть меня ещё ближе... За что и поплатился. Что вздрагиваешь, милый? Да, у меня коленки сильные, не зря я танцам училась!
   Воспользовавшись тем, что эльф слегка отвлёкся, я отскочила от него на максимальное расстояние и холодно заметила:
  - А теперь, радость моя, потрудись объяснить, зачем ты это вытворил?!
   Эррар хмыкнул, медленно, по-кошачьи грациозно подошёл к креслу и небрежно развалился там, налив себе чего-то в высокий бокал:
  - Милая, какие проблемы? Тебе там не место!
  - Это решать не тебе!!
  - Прости, но - мне. Банально, но факт: война - дело не женское. Хотя бы потому, что вы по определению не умеете сражаться честно.
  - Это плохо? - с вызовом вздёрнула я подбородок.
  - Нет, но любая война, в которой участвуют женщины, прольёт реки крови, уж поверь.
  - А, так мужчины гуманней? Не знала...
  - Нет, милая, мы не гуманней, мы - проще!
   Я хмыкнула, медленно прошлась по комнате, чуть виляя бёдрами, и кошкой присела у его ног:
   - И что будет дальше, простой ты мой? Когда ты меня отпустишь?
   Насмешливо вздёрнутая бровь:
  - Кто тебе сказал, что я тебя отпущу?
  - А, ясно. Жена, любовница и я - вместе дружная семья! В одном домике живут, я вечер там, а вечер тут? Обойдёшься, любимый!
  Он хмыкнул, резко нагнулся и подхватил меня на руки. Порыпалась я только для вида - интересно же, куда меня так активно тащат!
   Вскоре, правда, я поняла - и слегка заволновалась. Что он задумал?!
   ... На площадке проклятой башни, как обычно, гулял ветер. Я невольно подставила лицо его порывам, чувствуя, как он играется с длинными волосами. Эррар поднёс меня к краю площадки и осторожно усадил на парапет, придерживая за талию. Внизу царили Высота и Свобода. Именно так, с большой буквы! Я восхищенно вздохнула, глядя туда, на громадный, необычный город под сотнями витых башен и разноцветных крыш... и чувствуя тепло его рук...
  - Тан, милая, посмотри и запомни - это всё у твоих ног. Этот город, этот Клан - они сделают то, что ты захочешь, дадут то, что попросишь. Я так сказал. Тут ты в безопасности, свободна от своих масок и лжи. Этот замок, этот город может стать твоим ДОМОМ, милая. Не этого ли ты всегда хотела?
   Я дёрнулась, как от удара.
  - Сволочь ты, милый...
  - Какой есть, моя хорошая, тут я весь в тебя! Как бы там ни было, я - не нянька, чтоб ловить тебя, если ты попробуешь убежать. Устал я от твоих выходок - но с ними интересней... Смотри туда!
   Я проследила взглядом за его протянутой ладонью, но, как ни всматривалась, не увидела ничего, кроме синих просторов и широкого горизонта.
  - Что? - не выдержала я.
  - Там, милая, земли людей. А ещё там - жеманство, ложь, боль, ханжество и шелуха титулов. Там неволя, Тан, для таких, как мы. Там война, там тревоги и смерть. А здесь ты будешь жить, ни о чём не думая и не жалея. Без страха. Спроси у тётки - и она скажет, что была счастлива в Лассате. Зачем тебе куда-то бежать?
   Я тихо хмыкнула:
  - Но это не меняет того факта, что у тебя будет жена-эльфийка.
  - Да, никуда я не денусь от этого. Но, видишь ли, тут такая ерунда: не эта, так другая - мне просто нужен наследник-эльф. Потом моя супруга скончается от несчастного случая, если тебе так будет проще. Быть Главой Клана - моя природа, Тан. Я не смогу переступить через кровь, пойми! Но я не хочу тебя терять, потому и говорю тебе сейчас всё это.
  - Как ни странно... понимаю.
   Хотя и ненавижу себя за это... Потому что должна сейчас рваться в небо за своей свободой, должна послать его - далеко и надолго...
   Должна.
   Так бы сделала девушка из древних легенд о прекрасных принцессах и принцах. Так бы сделал умный, логичный человек.
   Жаль, что я не отношусь к этим категориям...
   Я печально хмыкнула, повернулась к нему и страстно поцеловала. Жизнь - миг. В одном ты прав, милый: здесь, на громадной высоте, под куполом неба, мне не о чем жалеть...
   Вечером я уйду - или сбегу, как там карта ляжет. Туда, в боль, интриги и ложь. Это, милый - МОЯ кровь, то, от чего я не могу отказаться. Но знаешь...
   Я вернусь. И плевать на всё - я вернусь...
  
  Я гибко прогнулась на шёлковых простынях, нежась и чувствуя, как щупы проклятия прикасаются к моей коже.
   Да, в этот раз мы остались в бывших гаремных помещениях. Здесь всё было пропитано тёмной Силой и эротикой - я вам скажу, неповторимый коктейль...
   Я потянулась и почти с ненавистью глянула на заходящее солнце. Эррар ласково провёл по моим волосам:
  - На что любуешься, милая?
   Я улыбнулась и дала себе времени до того момента, как на город опустится ночь. Начала его целовать, то лаская, то кусая, бегая пальцами по его коже, вдыхая тьму проклятия и чувствуя вокруг удушающую, тёрпко-сладкую ауру прошлого. Танец на краю - как всегда... Жрицы Луны не могут иначе.
   Мы лежали, обнявшись. В комнате было темно, но для нас это, конечно, не проблема...
   Я хмыкнула, встала и начала быстро одеваться.
  - Ты куда? - приподнялся эльф на локте. Я хмыкнула:
  - В тот страшный, жестокий и злобный мир за горизонтом. Знаешь, милый, клетки - для попугайчиков, а не для драконов. Попробуешь удержать силой - сбегу!
  - Знаю. Ты точно хочешь уйти?
  - Да. Но я вернусь. Нужно ж кому-то твою невесту лечить!
  - Уж точно не тебе!
  - Почему? Ей всё равно, а мы с тобой поиграем в лекаря и пациента...
  - Чур, я - лекарь!
  - Идёт! Только операции мне делать бережно и с наркозом!
  - Ладно! В качестве наркоза - вино?
  - Обижаешь! Леди вино не пьют! Тас-та, конечно!
  - Тан.
  - Что?
  - Останься.
  - Ты же знаешь, я не могу.
  - Долг - это наша карма, правда?
  - Не знаю, не задумывалась. Открой мне портал в столицу, а?
   Он хмыкнул, притянул меня к себе, и вокруг меня заструились мощные защитные чары.
  - Если тебе будет угрожать опасность, - прошептал он, - Телепорт тут же перенесёт тебя на определённое расстояние, а оповещающее заклятье сообщит мне, что произошло, поняла? Но, если до этого дойдёт, я тебя закрою в темнице, чего б мне этого не стоило!
   Я кивнула с милой улыбкой и шагнула в воронку портала.
   Милый, достаточно одной капли холодной крови, что в моих жилах, чтоб разрушить твоё заклятье. Если меня поранят, оно рассыплется, и ты не сможешь мне помочь...
  
   Меня вышвырнуло в центре столицы, и я тут же накинула на себя отведиглаз. Видок вокруг потрясал: развороченная мостовая, витающие в воздухе проклятия и полуразрушенные здания. Один плюс - пустынно, кажется, основные развлечения происходят чуть дальше...
   Я скользнула в сторону живописных руин и схоронилась за полуразрушенной стенкой. Там я вытянула из кармашка свой любимый кинжальчик и полоснула им по руке. Кровь потекла ручейком, безжалостно разъедая заклятие эльфа.
   Не знаю, милый, дано ли мне когда-либо стать свободной. Но сука-смерть не любит осторожности, как ни странно. Я буду танцевать по краю, милый, а это нужно делать без страховки...
   Тряхнув головой, я с улыбкой на губах вынырнула в мир, где правила Война. Здравствуй, кровавая Тарра! Приветствую тебя на землях людей!
  "Эй, ты долго там философствовать будешь? Я уже полчаса всех от этой площади отгоняю, башка трещит, как праздничный фейерверк! Тан, ножками, ножками - и ко мне!"
  "В смысле, к ноге, мерзкая чернь? Эх, ты, тиран доморощенный..."
  "Тан, чтоб тебя, кончай трепаться!! Или ты хочешь сказать, что не чувствуешь, где я?!"
   "Иду, иду!!! Ты - бяка, Сит..."
  "ТАН, двигай своим филе!!!! А то запущу туда гвардейцев - будешь ррат плясать, от них бегая!!! Тебе ещё фартануло, что я почувствовал, куда ты телепортироваться хочешь!!! Предупредить не могла?!"
   Я слегка смутилась:
  "Прости, не подумала... А как ты, и правда, узнал? Неужели постоянно город сканируешь?"
   "Тан, я жду" - и связь оборвалась. Вздохнув, я потопала в нужном направлении. Царствование на него плохо влияет...
  
   Жастонн, жрец Тилонна
   Мой Повелитель откинулся на спинку кресла, утирая сочащуюся из носа кровь, и осторожно потёр виски.
  - Жастон, - позвал он негромко, - У меня уже сил нет... Проследите, пожалуйста, чтоб с Тан всё было нормально, хорошо?
   Я поклонился:
  - Вы устали, мой Лорд. Отдохните. Я позабочусь о вашей собственности.
   В комнате повисла тишина. Парень поднял голову и немигающим взором уставился на меня:
  - Не смей, - его шипению мог бы позавидовать мой бог в лучшие свои дни, - Слышишь, не смей её так называть!!! НИКОГДА!!!
  - Простите, Мой Лорд, само вырвалось, больше не повторится.
   Я склонил голову и вышел, старательно пряча улыбку. Кажется, начинаю понимать, почему Тилонн дал мне насчёт девчонки такие поручения. А вот Киннирре, кажется, придётся пересматривать свои матримониальные планы...
  
   Сит
   Вздохнув, я сжался в кресле в клубочек и обхватил руками трещащую по швам голову. Итак, что мы имеем?
   Как говорил в таких случаях мой дед, не мы имеем, а нас имеют! Империя в огне, нечисть и маги сцепились, а Низшие гибнут тысячами - их жизни, как водится, в расчёт никто не берёт.
   Киннирра, которая исполняет обязанности Верховной Жрицы, впала в маразм на фоне беременности, стрессов, памяти прошлого и того факта, что Император пытался её убить. Она настаивает на том, что ВСЕХ магов нужно истребить под корень, и доводы типа "между прочим, их в Империи сорок тысяч" на неё не действуют.
   Инициируются всё новые Жрецы, и Ночные, конечно, поднимают головы. Количество русалок, духов, лесовиков, свен - короче, так называемой "нечисти" шкалит по всем параметрам, даже не знаю, откуда их столько повылазило (и боюсь предполагать). В принципе, это неплохо, ведь они хоть как-то помогают нашим, да и людей, особенно на севере, защищают, НО! Все дети Силы, подстрекаемые Хозяевами и Хозяюшками, ополчились на магов. Всяких, даже необученных. Судя по моим ощущениям, за прошлые сутки в общей сложности погибло семь тысяч Чарующих. И это при том, что я чувствую только смерти сильнейших!!!
   А память предков зудит, как шило в неприличном месте, нетактично намекая, что без магов люди долго не протянут. Нет, я Жрецов очень люблю, но в чём-то маги таки правы: полную свободу действий детям Богов давать нельзя, слишком уж у них всё на чутья, необузданности и звериных инстинктах строится!
   Ту же Тан взять!!! Убил бы! Вот чем она думала, а?! Про эльфа я вообще молчу, кретин остроухий! Так рисковать жизнью любимой!!! Он хоть бы соизволил поинтересоваться, куда её, собственно, телепорт выкинет!!! Мало того, какую он боль своей болтовнёй о долге причинил...
   Ну, да, подсматривал. И что? Я ведь братик, образно говоря! Должен я знать, как и с кем проводит сестра время! И потом, в самые интересные моменты я честно рвал контакт!
   Но, боги, как это меня бесит! Этот её гребанный эльф... Они ж твари высокомерные, тупые и наигранные, помешанные на чистоте крови! И вообще, он и мизинца её не стоит!!!
   Так, меня не туда унесло. О чём я там думал?... Ах да, точно. Маги.
   Я попытался снова сконцентрироваться на памяти дорогих родственников, чтоб выкопать какую-либо идейку из их коллективного мозга, но тут меня скрутил приступ боли. Снова!
   Я взвыл, сворачиваясь в комочек. За что мне это, боги? Проклятие, ждавшее удобного часа, заворочалось на ауре, вновь выпивая жизненные силы. Я рухнул на пол, тихо воя от боли. Боги, прекратите всё это...
   Не знаю, сколько я так пролежал, не в силах открыть глаза. Мне было так паршиво, голова раскалывалась, и появилось глупое, детское желание заплакать и позвать маму...
  - Сит! - выдохнул рядом хорошо знакомый голос, и мгновение спустя на мой лоб легла холодная ладонь, - Всё хорошо, - прошептала Тан, вытягивая боль, - Прости меня, дуру, я не подумала, как тебе сложно... я сейчас вылечу... всё хорошо...
   Я просто прикрыл глаза. Мои внутренние часы подсказывали, что осталось два месяца. Всего два, а потом...
   Нужно так много успеть!
   Я грустно улыбнулся, открыл глаза и посмотрел просто в лицо Тан. На нём отразилось чувство вины, боль и испуг, которые она тщетно маскировала за спокойным равнодушием. Так, непорядок...
  - Тан, успокойся, ты ни при чём. Во всём виноваты мои больные на всю голову предки!
   Она вздохнула и осторожно меня обняла. Приятно... Мы так посидели немного, делясь друг с другом силой и ни о чём не думая. Наконец, Тан со вздохом отстранилась.
  - Прости, я знаю, что бяка, но у меня были неотложные дела. Вернулась, как только смогла себя заставить. Ленивая я!
  - Глупости. Расскажи! Что там эльф? Не обижал тебя?
   Ну, чтоб тебе, расскажи! Что тебе больно, обидно, что он ты не знаешь, как поступить - и я перерою всю память предков, я сделаю всё, чтоб помочь тебе, сестричка! Скажи...
  - Всё в порядке, Сит! Разве может быть иначе? И вообще, мне кажется, нам стоит поговорить о войне, а не о моих отношениях с эльфом, тебе не кажется?
  - Да ладно! По-моему, мы распределили темы по степени важности, - фыркнул я. Она качнула головой:
  - Нет, Сит. Давай о серьёзном.
  - Валяй.
  - Это всё нужно остановить!
  - Боги, Тан! Ты - гений! Я б не додумался!... КАК?! Я уже битый час голову ломаю, мозги кашей из всех отверстий лезут!!
  - Знаешь, я подумала, тут один выход. Нужно устранить первопричину войны.
  - Поубивать всех к бесам лысым?
  - Зачем? Никого убивать не надо. Достаточно помирить. Сечёшь?
   - Ты намекаешь...
   - Сит, эта война, в принципе, отражение страстей двух психов, которым стало скучно на старости лет. Люди гибнут, как обычно, из-за банальных чувств небанальных людей, понимаешь? Нам нужно это исправить.
   - И как? Кинниррой я рисковать не намерен...
   - Да, понимаю, но, Сит, нужно как-то это обстряпать.
   я крепко призадумался. В словах Тан был резон, даже, можно сказать, глобальный.
   Страсть - это вечный рычаг, на который с силой давили ещё мои предки. А уж такие существа, как дети Силы, то есть все мы, очень подвержены мимолётным чувствам. У меня в голове сложилось некое подобие пасьянса. Я покосился на Тан:
  - Слушай, ты права, но, думаю, начать стоит не с Императора. Пусть Кин пока перебесится!
  - А с кого?!
   - Думаю, Тан, нужно укротить одного знакомого тебе принца...
   ГЛАВА 18
  Если вы белая и пушистая, вам пора в солярий и на эпиляцию!
  
  Тан
   Я кашлянула и честно призадумалась:
  - Сит, я могу, конечно, дать себя поймать и честно попытаться промыть ему мозги, но...
  - Тан, не говори глупостей! Ты тут ни при чём, ты мне под боком нужна. Кстати, как добралась? Тебя провели?
  - Нет, сама, а что, ты отправлял кого-то?
  - Не важно... Идём, думаю, тебе стоит взглянуть на сюрприз, который я приготовил для любимого братика!
   Я изумлённо приподняла бровь, отметив злорадную ухмылку Сита. Что он там придумал-то?! Хмыкнув, я потопала за ним, с искренним любопытством рассматривая необычную лепнину на стенах, изображающую Богов.
   А, забыла рассказать. Чутьё привело меня к Храму Древних, который триста лет стоял в развалинах. Я, увидев его, уже начала образно представлять, как восставшие сидят в руинах и кутаются в походные одеяла, уныло разжигая костры, а этим всем заправляет тётя, всклоченная и немытая, в бесформенном балахоне... Бр-р! Но, когда я подошла к зданию поближе, поняла, что за сутки отстала от жизни, как гоблин от эльфа.
  Храм втягивал солнечный свет и отражал его изнутри новеньких тёмно-синих камней. Крыша, некогда полуразрушенная, вздымалась в небо шпилем, который венчала статуя крылатой девушки с нереально длинными волосами, раскинувшей руки над городом. Я невольно залюбовалась отблесками редкого прозрачного минерала, из которого была выполнена скульптура. Вета, богиня свободы, самая неуловимая, странная из богинь. У неё нет Жрецов, она никогда не показывается людям, многие вообще считают, что её не существует, - но упорно венчают её изображением Храмы. Потому что нам, Жрецам, и созданным, и дарованным, до одури хочется верить, что где-то, с кем-то, когда-то всё же летала Она, настоящая Свобода. Я печально улыбнулась, присела перед дверью в волне-поклоне и толкнула створку.
   Изнутри Храм тоже преобразился. Колонны, факелы, мраморный пол, нелогичные уютные диваны в углах, статуи богов, большой хищный хатт-ха, лежащий у подножия статуи Радгирра, Жрецы, изредка мелькающие туда-сюда и почтительно склоняющиеся передо мной... я проморгалась. Что за ...? Не могла ж я перенестись во времени?! И не могла же тётя набрать достаточное количество Жрецов для того, чтоб оживить Хозяина Храма?!..
  Или могла?..
   Я хотела было пройтись вдоль статуй и посмотреть, сколько огней горит в чашах, но ментальный Зов Сита погнал меня наверх. Уже взбегая по ступенькам, я приметила краем глаза, что хатт-ха, встопорщив усы, пытается зачем-то допрыгнуть до потолка. До чего странные твари!..
   Теперь, следуя за Ситом, я разглядывала убранство Храма и всё больше понимала, что маги попали. Не знаю, как тётя умудрилась так быстро инициировать столько Жрецов, но Храм подпитывает Сила, по меньшей мере, пяти сотен детей Богов. Я чувствовала, что аура Храма приветственно касается кожи, лаская и успокаивая.
  "Вы вернулись, Хозяйка. Столько лет..." - прошелестел в моей голове мягкий, обволакивающий голос. Я только улыбнулась:
  "Привет"
  
  Сит тем временем подошёл к одной из нескольких дверей и пару раз туда стукнул, после чего, не дожидаясь ответа, распахнул настежь. Вот она, вежливость Правящих! Просить - просят, но ответа не ждут...
   Я вошла в комнату и вытаращилась на присутствующих. Они с не меньшим интересом уставились на меня.
   - О, племяшка! Ну, как тебе отдых?!
  - Моё почтение, миледи!
  - ТАН?!
   Я медленно повернула голову в сторону подозрительно знакомого низковатого женского голоса.
  - ЧТО ОНА ЗДЕСЬ ДЕЛАЕТ?! - выдохнули мы с Ханаррой. Хором. Дочь Тарры приподнялась, применяя частичную трансформацию. Я прищурилась, приготовившись спалить этой наглой девке мозги...
  - Девочки, спокойно! - промурлыкала Кин, явно наслаждаясь ситуацией, - Тан, познакомься с Главой Дома Тарры. Хан, познакомься с моей племянницей!
  - Что?! - прошипела черноволосая, - Она?!
   Я оскалилась:
  - Не ожидала, детка? Теперь ты, видимо, сильно жалеешь, что не сумела меня прикончить?
  - Жалею, детка. Видно, не зря тебя назвали в честь самой мерзкой сучки в истории Кланов!
  - Ханнарра, замолчи! - промурлыкал Сит обманчиво мягко. Хан оскалилась и пропела:
  - Ну, конечно! Чтоб Правящий, да не поддержал свою подстилку! Тан, детка, а он для тебя не маловат?
   - Поверь, Хан, самое оно. У меня претензий не возникает!
  - Шлюха сотворенная!
  - Чокнутая тварь! Не боишься, что Богиня Силу заберёт? Вы же все с подачки богов живёте...
  - ТИХО!!!! - рыкнул Сит неожиданно, - Умолкли, обе!!!
   Его голос, казалось, заполнил всё пространство. Даже дышать стало очень тяжело. Я судорожно охнула. Хан закашлялась.
   - Вы - Жрицы, дочери Богинь, а не базарные бабы! Будьте добры вести себя соответственно!!!
   Я обижено покосилась на парня, наивно хлопнув глазами и заставив губы вздрогнуть. Вся моя мимика говорила: "Простите, Хозяин, я была не права!!". Сит закашлялся, пытаясь отвести взгляд от моих сияющих раскаянием глаз, но его отвлекло насмешливое хмыканье Хан, высоко вздёрнувшей подбородок. Я нежно улыбнулась уголком губ и искоса глянула на дочь Тарры. Она ответила мне прямым высокомерным взглядом.
   Что, милочка, поиграем? Ты трижды пожалеешь, что встала у меня на пути!
   Ни от кого из тех, кто находился в комнате, наши мимические упражнения не укрылись. Молодой парень, судя по ауре, жрец Литта, бога воров, изо всех сил пытался подавить ухмылку. Тётя с отстранённым лицом медитировала, любуясь противоположной стеночкой. Сит хмурился:
  - Тан, идём, я расскажу тебе кое-что.
  - Да, Повелитель...
  
  Лассан четвёртый, наследник Империи
   - Это кошмар! Это безумие, ужас! Мы теряем город за городом, у них во власти уже четыре герцогства!!! Половина Империи и столица!!!! Как такое возможно?!
   Я страдальчески посмотрел на плюющегося слюной мага.
  - Уважаемый, спасибо, мы в курсе. Вам не кажется, что мы собрали этот совет для несколько иных целей?.. - уточнил я мягко.
  - Вы!!! - вызверился один из пяти магов Первого круга, - Вы понимаете, что происходит? А всё из-за этой рыжей...
   Дядя, не дослушав, резко ударил почтенного мага в нос. Я хмыкнул, с удовольствием наблюдая, как тот с воем хватается за перебитый орган.
  - Довольно истерик, - бросил Император резко, - Нужно решать, что делать дальше!
  - Как - что делать? - снова заорал маг, - Мы должны истребить Жрецов!
  - Ваше величество, - начал Остан, старейший из присутствующих, - При всём моём почтении к вам - это было бы безумием. Не стоит принимать поспешных решений. Мы должны попытаться с ними договориться, сила Жрецов - не игрушка. Они могут быть полезны!
   Над столом пробежали возмущенные шепотки, но никто не спешил спорить со старым лисом. Тихо рыкнув, я поднялся с места:
  - Лорд Остан, при всём моём почтен уважении, я считаю, что договор со Жрецами - это сделка с демоном. В том смысле, что любая уступка с их стороны на самом деле - путь в бездну. Нет и не будет существ, более коварных и лицемерных, чем дети Богов...
  - Согласен, - спокойно отозвался Остан, - Вы мудры, мой принц. Со времён Таннирры они многолики, как Ночная Госпожа. Их власть зачастую не так заметна, но - колоссальна. Коль мы допустили дочь Таннирры к власти, мы вынуждены будем смириться с тем, что Жрецы вернутся, так или иначе, поймите. Лучше и проще это сделать, заключив договор. Нам нужен мир, как воздух.
   Я нахмурился, вспомнив лгунью Тан и черноволосую хвостатую Жрицу, которая взбесила меня до невозможности:
  - Не будет мира, Остан. Жрецов нужно истребить.
   Старый маг почтительно склонился, словно не слыша одобрительных шепотков:
  - На всё воля Императора.
   Я нахмурился и обеспокоенно взглянул на дядю.
   Ему было паршиво. Причин, разумеется, было множество, но мне казалось, что основная - Кин.
   Император напивался. Вот сейчас, глядя на Остана, он явно пытался сообразить, о чём речь. Это плохо...
  - Нужно укрепить позиции на фронтах и не отдать больше восстанию ни пяди земли. И, конечно, найти союзников. Что делать со Жрецами, мы решим, когда они будут у нас в руках. Совет окончен, - наконец выдал дядя, после чего снова впал в задумчивость. Маги, понимающе переглянувшись, вышли. Я нагло остался.
  - Дядя, надо поговорить.
  - Сгинь.
  - Не дождёшься. Считай, что я "твой белочко". Надо поговорить!
  - О чём?
  - О тебе. Прекрати.
  - Что?
   - Пить.
  - Я не пью.
  - Я вижу, ты не пьешь. Ты выпиваешь! Дядя, хватит. Не вини себя.
  - Если б не та девчонка, иш Рантон, я б её убил...
   Я вытаращился на него:
  - Спятил?! Я тебе о потерянной Империи, а ты мне о Жрице?!
  - Сгинь.
   Я грязно выругался, но было очевидно, что разговаривать с дядей бессмысленно. Демоны!!! Рыкнув, я двинулся прочь, но меня догнал странный, безжизненный голос дяди:
  - Если нечем заняться - вали в подземную Школу Преображающих и постарайся там разобраться. Ученики эвакуированы, но мы ещё удерживаем подступы. Встреть там Жрецов, - бросил Император. Я поморщился, но спорить не стал. Уже у входа меня догнал голос дяди:
  - Не суди меня пока что. Ты меня поймешь!
   Фыркнув, я вышел, резко захлопнув за собой дверь.
  
  Тан
   - "Не суди меня..." Сит, а не многовато пафоса?
   Правящий откинулся в кресле, снова вытирая с лица кровь:
  - Самое оно, - фыркнул он довольно. Я прищурилась:
  - А Император не вспомнит, что было?
  - Нет, конечно! А провал в памяти спишет на перепой, так что не переживай.
   Я ухмыльнулась, походила по комнате кругами и сдалась:
  - Сит, ты можешь мне объяснить, что ты задумал?
   На губах парня заиграла подозрительная ухмылка:
  - Тан, ну пошевели извилинами! Как думаешь, я что, зря именно так строил разговор? Наш мальчик скоро влюбится в Жрицу!
   Я впала в ступор.
  - Сит, это ты так прикалываешься?
  - Тан, не тормози. Это банальная логическая задача, по мнению предков, примитивная. Смотри: у нас есть своя девочка, у которой многовато жизненных сил, и мальчик, который презирает таких, как эта девочка. И он, и она создают проблемы мне. Что делать? Либо убить, либо посадить, либо отвлечь. И я знаю, чем их можно занять!! Ты ж мне поможешь в их сознание влезть, правда?
  - Ну, не знаю, это как-то...
  - Тан?
  - Да, помогу! Правда, мне Жрицу жалко, такое счастье, как наследничек, да ещё и помимо воли...
  - Тан, эта Жрица - Ханнарра.
   Я впала в ступор.
  - Эм, Сит, они же совсем не пара, там даже ментальное внушение не поможет...
  - Тан, и маги, и Жрецы едины в одном: для них запретное - сладко. Знаешь, о чём они думали, сражаясь? О том, как друг друга убить. Но их тела так не считали... А тело, кто б там что не говорил, имеет куда большее значение, чем разум. Оно решает за нас, кем бы мы ни были.
  - Глупости, - зло бросила я. Сит насмешливо вздёрнул бровь:
  - Правда? - и в моей памяти тут же всплыла на диво живая картинка: высокие витражные окна, большой зал, луна за окном, длинный стол, бокал с вином, зажатый в тонких бледных пальцах, и дикое желание. Я обиженно покосилась на Правящего:
  - Сит, из тебя такая сволочь вырастет!!!
  Паренёк фыркнул в ответ:
  - Всё может быть, но суть в другом. Тан, поверь, я же вижу, как этим пользовались предки! За человека, пусть самого разумного и логичного, на самом деле решают три вещи: комплексы, амбиции и инстинкты. Поверь, прокатит!
  - Ладно. Но мы что, будем под каждого сильного мага Жрицу подкладывать?
  - Зачем? Насчёт других у меня иные планы...
  Я только фыркнула, подошла к стене и прижалась к ней спиной.
  "Сомневаешься, Хозяйка? Зря. Всё получится, я помогу!"
  "Эта война кончится?"
  "Да, если ты захочешь..."
   Я улыбнулась и глянула на Сита:
  - Итак, мы с тобой работаем сутенёрами-сводниками?
  - Типа того.
  - Чего только не бывает в жизни! И с чего начнём?
  
  Ханнарра
   Я в бешенстве металась по комнате. Как такое возможно?! Почему?!
   Мой хвост в который раз очертил дугу, разрушая всё на своём пути. Вот до чего я дожилась! Эта мразь, по вине которой погиб Тэрр, здесь, и станет, скорей всего, Верховной Жрицей...
   Я рыкнула и изо всех сил впечатала кулак в стенку.
   Она перепортила мне всю игру!!!! Она уничтожила такой план!!! Слов нет...
  - Не стоит так нервничать, - я вздрогнула и повернулась, выпуская когти.
   Правящий, стоявший в дверях, только насмешливо улыбнулся. Я досадливо дёрнула хвостом и приветствовала Ситтирра традиционно для ветви Тарры: полупоклоном и кивком головы. Честно говоря, этот бледный мальчик с бездонными чёрно-зелёными глазами, в которых отражалась пропасть, меня пугал. Да и не одну меня, строго говоря! Его побаивалась даже наша бесстрашная Киннирра, правда, тщательно это скрывала. Единственными, кто относился к Правящему без опаски, были Тан и Жастонн. Но это не вызывало удивления: змеиные Жрецы традиционно были помощниками и советниками Правителей, а дочери Таннирры... Ну, тут всё понятно! В итоге на Жастонна Ситтирр смотрел с уважением и восхищением, а на Тан...
   Я невольно поморщилась. Его взгляд говорил: она - богиня. Что-то большое, недосягаемое, но безумно желанное. Ох уж эти подростки!
  - Ты всё уже обдумала, или мне ещё подождать?
   Я вздрогнула.
  - Простите, Мой Лорд...
  - Без проблем. Хан, у меня для тебя задание. На южной окраине столицы находится Школа Преображающих, там большие сложности. Я хочу, чтоб ты ускорила процесс...
   Мои губы растянулись в улыбке. А ведь Правящий просто отсылает меня, как надоевшую вещь! И это всё - тоже вина Тан!!
   Я-то, конечно, поеду - но расставлю точки над ё! И плевать, что он Правящий!
  - Понимаю, мой Лорд. Ваша Жрица не желает меня здесь видеть?
   Парень невольно смутился, после чего вздохнул, прошёлся по комнате и сел на кровать:
  - Прости. Понимаешь, у Тан сложный характер - начал он осторожно, - Пойми, я не хочу осложнений, а Школа Преображающих нам нужна. Потому всем будет проще...
  - Конечно, - хмыкнула я, - Понимаю, хотя на вашем месте не стала б ей доверять.
   Ситтирр понурил голову и опустил плечи:
  - Это не я. Это Кровь...
   Потом, словно осознав, что наговорил лишнего, скомкано попрощался и ушёл.
   Я только покачала головой. Только люди могли посадить на трон результат неудачных экспериментов!!!
   Но парня жаль, хоть помогу, а то эта Тан все соки из него выпьет....
   С этими мыслями я начала собираться.
  
  Тан
  - Это у меня характер сложный?!
  - А что, скажешь, нет?
  - Сит, ты...
  - Я помню, ты лучше подумай пока, как быть с оппозицией в совете магов, как перетащить на нашу сторону Остана и что делать с Императором!
  - Почему я?
  - Я спать хочу.
  - Мило! Сочувствую твоей будущей Правительнице!
  - Тан, если не сложно, думай молча!!!
   - Сит!!!
  - Что?!
   - Мне самой думать скучно!!!
   - Тан, какого ты меня достаешь?!
   - У меня характер сложный!!!!
   - Я это просто так сказал!!!! И вообще, девушкам вредно подслушивать чужие разговоры!
  - Конечно, когда про них такое говорят...
   - Нет, сестрёна, ты - идеальное существо! Довольна?
   - Нет! Спокойной ночи!
   Я ухмыльнулась, глядя на возмущенное лицо мальчика. Так, действительно нужно всё обдумать. И кое-с-кем посоветоваться...
  ЧАСТЬ 3. ЛОЗУНГ: МИР ВО ВСЁМ МИРЕ!!!
  ГЛАВА 1
  Мой персидский кот, устроил на моем персидском ковре, персидский залив!
  
   Я быстрым шагом двигалась по вычурным коридорам Храма, как и много-много лет назад. На губах моих блуждала улыбка, когда я проскальзывала один за вторым потайные ходы, ласково прикасаясь к стенам. Вот, наконец, и последняя дверь...
   Хмыкнув, я осторожно прикоснулась к ней рукой, не трогая ручку. По поверхности волнами побежала рябь, и дверь начала таять, втягиваясь в стенки. Дождавшись, пока вход окончательно откроется, я шагнула внутрь и ухмыльнулась, оглядев помещение. Да уж...
   Здесь расположилось основное Святилище для разговоров с богами, где их статуи были изображены куда как... реалистичней.
   Я ухмыльнулась и пошла вдоль ряда божеств. В центре, на троне, восседает Радгирр, у ног которого вальяжно развалился хатт-ха, встопорщив усы. На быльце, небрежно закинув ножку поверх его ног, восседает Ханнирра, что-то нашёптывающая своему Хозяину на ушко. С другой стороны на трон небрежно облокотился Тилонн, сощурив змеиные глаза. Рядом с ним, словно бы невзначай овив его ногу хвостом, чувственно изогнулась Тарра, облокотившись руками на небрежно упёртый в землю меч. Все боги внимают Лэрру, что-то увлечённо рассказывающему им. Бог демонов, тайных знаний и желаний, шутов и актёров весело жестикулирует колпаком, пряча первичную тьму в чересчур весёлых глазах. В уголке скромненько сжался Литт, бог воров, незаметно пряча что-то в карман. При этом глаза его неотрывно следят за богиней домашнего уюта, Даниной, нежно прижимающейся к богу войны, Далларру.
   Лавируя в толпе богов, запечатлённых в момент танцев, интриг, разговоров, объятий и ссор, я невольно поразилась смелости неизвестного скульптора.
  "Скорее, наглости. Это была идея Дэрра"
  "Кто такой Дэрр?"
  "Детка, ты вспомнишь позднее..."
  Я покачала головой, подошла к трону и сделала волну-поклон...
   В чаше, стоявшей у подножия, заполыхало бледное пламя. В тот же миг мир вокруг пришел в движение.
  - Здравствуй, солнышко! Рада тебя видеть! - проговорил ласковый бархатистый голос. Я подняла голову - и встретилась взглядом с тёмными бездонными глазами Ханнирры. Радгирр, усмехнувшись, приветливо кивнул, а Тарра покосилась на меня с искренней неприязнью.
  Говорила мне мама - не пей натощак...
  - Всем привет! - весело улыбнулась я, заслужив одобрительный взгляд Ханнирры. Рыжая богиня переползла Хозяину на колени, уютно поджав ноги, и принялась наматывать волосы на палец:
  - Годы идут, а ты неизменна! И всё так же любишь пошалить... Ты пришла поздороваться, милая?
  - Нет. Как ты считаешь, что делать с магами?
   Она закатила глаза:
  - Маги-маги! Высокомерные индюки! Но без них никак, малышка! Нельзя их полностью уничтожать, они двигают этот... как его...
  - Может, прогресс? - уточнила я осторожно.
  - Ага! Какая ты у меня умная! Нет, людям нравятся Жрецы, способные на высоты ментальной магии, но! Смертным также нужно что-то есть, куда-то девать дерьмо и мусор, им необходимы настои от геморроя, ревматизма, от беременности и импотенции, им хочется цветов, не вянущих месяц, и музыкальных шаров, а также магически изменённых тканей. Куда мы без магов, правда?
  - Вот своей Киннирре на это б и намекнула! - раздался насмешливый женский голос. Ханнирра нахмурилась и медленно повернулась к Тарре, судя по всему, намереваясь с ней сцепиться, но вовремя заметила раздраженный взгляд Радгирра и сделала несчастное лицо:
  - В чём я могу винить свою девочку? В юности ей нанесли глубокую психологическую травму!!! Рад, скажи, неужели она может реагировать по-другому?! Да мне смотреть на это всё было больно!
   Повелитель страдальчески вздохнул:
  - Правда, Тарра, я думаю, это не принципиально. Вы же всё исправите, правда, милая?
  - Разумеется! - пропела Ханнирра. Я восхищенно улыбнулась богу Правящих - так ненавязчиво ставить на место обоих, никого не обидев, нужно уметь!
  - Тан, - позвала богиня тем временем, - Учти - помощи ищи у мага по имени Остан. А идея насчёт Ханнарры - очень и очень... Хотя я боюсь, как бы это не стало очень серьёзно! Эти детки мне кое-кого напоминают...
  - Чушь, - вмешалась Тарра, - Я не позволю своей служительнице увлечься магом!! Если возникнут ТАКИЕ осложнения - я лишу её силы! Моей Жрицей она не будет!
   Я склонила голову, пряча ухмылку. Кажется, я знаю, как наказать одну излишне наглую черноволосую дрянь...
  - Они - не слуги, Тарра. Они дети, - неожиданно вмешалась Ханнирра.
  - Для тебя - быть может! Но это уже твои проблемы!
   Богиня качнула головой:
  - Ладно... Тебе пора идти, милая. Жаль - ты давно не заглядывала. Заходи, когда свободна, хорошо?
   Я улыбнулась:
  - Конечно, мам, - и потушила пламя.
  
  Ханнарра
   Трансформировавшись, я громадными скачками неслась в сторону южных окраин города, где некогда были расположены дома знатных магов. Я невольно оскалилась, увидев, что шикарные строения превратились в обугленные чёрные скелеты. Хор-рошо!
   Над некогда красивыми стрижеными деревьями возвышалось громадное здание самой большой из магических Школ. Вокруг него кипел алыми всполохами мощный защитный купол. Я недовольно ощерилась: мне кажется, или его кто-то основательно подпитал? Значит, туда направили очень сильного мага. Становится понятным, почему Ситтирру потребовалось мое присутствие именно здесь...
   Ещё пара прыжков - и я влилась в очень нестройные ряды вампиров, некромантов, магов Проклятой школы и Жрецов (мелкую нечисть в расчёт не беру), которые медитировали, разглядывая купол и изредка пытаясь его пробить. Я стала наблюдать за ними и вскоре поняла, что проще протаранить лбом скалу. Магов внутри много, резерва у них надолго хватит, а заклятия, которыми они изредка швыряются, наносят основательный урон. Вывод: нужно вскрыть пациента изнутри, то бишь, поубивать сильных магов, удерживающих купол. Я раздражённо мотнула хвостом: как же попасть внутрь?! Сквозь щит напрямую не пройти, однозначно...
   Прищурившись, я отошла подальше и приняла хрупкий человеческий облик - нельзя тратить Силу ещё и на поддерживание боевой оболочки. Итак, что дальше? Вся эта авантюра строится в надежде на то, что среди осажденных нет по-настоящему опытных магов, переживших Войну Кланов. Если новоприбывшему больше трёхсот лет - я наверняка труп. И что? Риск - это вкусно!
   Я прищурилась и принялась осторожно прохаживаться вокруг осаждённой Школы, прислушиваясь к составу почвы. Мне нужен песок...
   Вот!!! Наконец-то!!! Радостно облизнувшись, я присела на корточки и в который раз воззвала к всемогущей Тарре, богине войны и пустынь. Вокруг сразу стало жарко, подул сухой, испепеляющий ветер...
   И меня пронзила боль. Я была к этому готова, но всё равно не закричать было чрезвычайно сложно. Моё тело парализовало, и я прикрыла глаза, нашёптывая: это пройдёт, это пройдёт...
   Я услышала, как рядом что-то сыплется. Не выдержав, приоткрыла глаза и тут же крепко зажмурилась, увидев, как трескается кожа и превращается в песок. Всё хорошо, Хан, всё хорошо, у тебя всё получится...
   Полностью пропала чувствительность, и я перестала толком соображать. Оно и к лучшему, в принципе, поскольку с такими метаморфозами и с ума сойти недолго...
   Прошло несколько минут, а тихий шепот песка не утихал. Тогда я решилась и осторожно попыталась приоткрыть глаза. Без толку - меня окружала непроглядная тьма. В панике я попыталась пошевелить конечностями - и снова услышала шелест песчинок. Мама, если б я тебя знала, попросила б родить обратно!!
   Некоторое время у меня ушло на то, чтоб научиться контролировать песок. Мы с ним бодались и так и эдак, пытаясь выяснить, кто тут командует - мой разум или ветер, но в итоге победа осталась за мной. По крайней мере, я искренне на это надеюсь: не хотелось бы, собравшись, недосчитаться какой-нибудь конечности...
   Наконец все утряслось, и я начала ПРОСАЧИВАТЬСЯ под землю.
   Боги, а потом все возмущаются, что Жрецы - извращенные психи! Сами б попробовали умирать по пару раз на дню, рассыпаться, распадаться на молекулы, а б посмотрела и поржала с тех идиотов-неврастеников, которые б получились в итоге!!
   Но, спустя пару минут, я всё же разобралась, как передвигаться в облике песка. Нужно "всего лишь" собрать воедино все песчинки так, чтоб получившаяся конструкция напоминала рахитного червяка, и заставить всю цепочку следовать за одной-единственной частичкой, которая, видимо, должна символизировать голову. Соответственно, видеть ничего я в упор не могла, хорошо хоть примерно представляла направление, в котором нужно двигаться. Пару раз мне приходилось прощаться со своими органами и конечностями, которые застревали на довольно большом расстоянии от меня, но потом мне посчастливилось нарваться то ли на нору, то ли на канализационную трубу (в тот момент мне было, честно говоря, однофигственно). В конечном счёте, моя сущность дрогнула, почуяв над собой магический щит. Вверху!!! Это значит, что среди магов всё же не было достаточно опытного, который знал бы: если ты воюешь со Жрецами, щит нужно выстраивать круглый. Ага, и многослойный. И такой, чтоб его делали представители разных Школ. И то не факт, что поможет, конечно... Но этот строили полные дилетанты!
   Я с удвоенным упорством поползла вперёд. На что только не согласишься ради богини! И быстрей бы уже вылезти...
   Всё же, под землёй - страшно. Ты не можешь ни видеть, ни чувствовать, ни слышать, у тебя нет конечностей, практически нет логического мышления - ты только помнишь, что тебе нужно куда-то ползти. А на тебя давит тяжесть громадных пластов грунта, и ты не знаешь, сумеешь ли когда-либо вырваться...
   Время текло, как песок. Банально, правда? А как страшно...
   В конечном итоге я замерла. Страх стоял комом в горле. Боги, я не могу вырваться... Там, наверху - каменная кладка! Я билась, пытаясь найти хоть трещину - зря. Осталось только поспать. Сил надолго не хватит...
   Я свернулась в этом тупиковом ходу, чувствуя, что еще пара минут - и я снова превращусь в человека. А смертным, как известно, дышать нужно! Что ж, значит, я мертва...
  
  Храм Древних, столица
  - Вообще-то, это жестоко, - задумчиво.
  - Правда?
  - Да. Прикинь, как ей там стрёмно...
  - Да ладно! Она, между прочим, меня чуть на фарш не пустила, предварительно отдав чокнутому извращенцу!
  - Ладно-ладно, я понимаю, ты там следи, чтоб у неё силы оставались, а то ведь почти на нуле держишь!
  - А что я ей, бесплатный генератор? Головой надо было думать перед тем, как облик менять! Сам за линиями вероятности следи, стратег доморощенный, чтоб нам новую Жрицу искать не пришлось!
  - Да слежу, слежу! Жастонн!
  - Понял-понял! Вашество, почему мне всегда достаётся всякое дерьмо?
  - Потерпи, вот появится Жрец Лэрра - будем спихивать всё на него!
  - Мудрость Правителя неоспорима!
  - Жрец, займись делом!
  - Уже!
  - Что?
  - Мой Лорд, моя Госпожа, неужели вы наивно полагаете, что у меня нет в этой Школе своих людей?
  - Тогда почему там барьер?!
  - Мне показалось, что он вам может пригодиться...
  - За что мне такие больные подданные?!
  
  Лассан четвёртый, наследник
   Честно говоря, не могу до сих пор понять, зачем меня понесло на нижние ярусы школы. Нет, не надо крутить пальцем у виска и намекать на моё мазохистское пристрастие к полуразрушенным, сырым, необитаемым подвалам. Просто что-то в мозгу перемкнуло, чутьё, наверное. Хотя, пробираясь между завалами непонятных предметов и чувствуя неповторимый крысиный аромат, я начал сильно сомневаться в своей адекватности...
   - Что ты медлишь? Они слышали наш разговор. Ты знаешь, что с нами за такое сделают?!
  - Знаю, но убивать...
  - Подумаешь! Это война!
   Я различил нечленораздельное мычание. Очень интересно... Стараясь не привлекать внимания, я начал подкрадываться к говорившим.
   Парочка парней-старшекурсников прижала к стеночке мальчика и девочку. Дети, напуганные зверскими рожами старших, прижались друг к другу и дрожали. Вот как! Кажется, нужно поучаствовать в спектакле!
  - Что тут происходит? - добавив побольше мягкости в голос, уточнил я. Наверно, даже явление непорочной Ласины в прозрачном пеньюаре не произвело б на юных магов такого эффекта! Они застыли, глупо тараща глаза и пытаясь вдохнуть. Я оскалился и небрежно материализовал в руке арват уничтожения:
  - Итак, дети мои, никто там ничего сказать не хочет? Ну, объясниться, например...
   Старшенький, видимо, тот самый, что настаивал на убийстве детей, странно глянул на меня. Плохо, что я его недооценил...
   Хотя нет. Пожалуй, оглядываясь назад, я очень много должен этому парню...
   ...Заговорщик, поняв по моим глазам, что ему не отвертеться, рыкнул и резко дёрнул на себя девочку-мага, заслоняясь ею, как щитом. Я застыл на месте, глядя а перепуганные карие очи ребёнка лет 7. Убить - не убить... Пока я решался, этот шустрый ублюдок швырнул что-то на пол...
   Прогремел врыв, и я почувствовал, что земля уходит из-под ног. В прямом смысле слова. Чтоб тебе...
   Потолок, пол, камни, стены - всё закружилось в бешеном вихре. Я едва успел понавешивать на себя гирлянды разных левитативно-подстраховочных заклинаний.
   Вот бес лысый! Хоть колдуй, хоть нет, а носом в булыжник всё равно впечатаешься!!
   С такими мыслями я медленно поднялся на ноги. Да уж... повезло, как зомбяку...
  Я стоял посреди тоннеля с высокими потолками и крепкими стенами, уходящего в неизвестные дали. И как я сюда попал? Традиционно, чтоб ответить для себя на глупый вопрос, стоит поднять глаза к небу!
   Там, высоко над головой, виднелась внушительная дыра, в которую я и ухитрился позорно провалиться. Не успел я подумать о том, что, в общем-то, выбраться будет несложно, как в светлом проёме мелькнула знакомая наглая рожа, и дырка, как громадная рана, мгновенно затянулась. Переключившись на ночное зрение, я застонал, разглядев бесконечные коридоры за горой мусора, наполовину завалившей проход. Отлично! И куда эти тоннели могут привести?!
   От умных размышлений на вечные темы меня отвлёк тихий стон откуда-то из завалов. С запозданием, как до тролля, до меня дошло-таки, что кто-то мог упасть вместе со мной и даже выжить! Дав оценку собственным умственным способностям, я метнулся к завалу.
  
  Ханнарра
   Я приготовилась к медленной и мучительной смерти, когда наверху что-то изменилось. Я прислушалась к чутью и поняла, что, кажется, там возникло несколько новых аур, причём одна из них мне знакома. Враг или друг? Не важно. Важно, что достойный. Ни на что особо не надеясь, я поползла в сторону его ауры...
   Чтоб пару мгновений спустя рассыпаться фонтаном в разные стороны. Боги, что произошло?! Песчинки, составлявшие второй облик, разлетелись, куда только можно, и моё сознание, соответственно, мгновенно раздробилось, напоследок намекнув мне, что приглянувшаяся аура где-то рядом. Впрочем, какая разница? На то, чтоб "собраться", сил не хватит. Кажется, сейчас песок начнёт превращаться в кровавые ошмётки...
   И тут я почувствовала приток силы, словно кто-то меня подпитал. Но это ведь невозможно! Но, как бы там ни было, я принялась потихоньку собирать тело воедино...
  
  Храм Древних, столица
  - Неювелирно твой человек сработал, аж стыдно! Если б не Тан, Ханнарра попросту б умерла!
   - Никто ж не виноват, что ей на месте не сидится! Риссонн - мальчик талантливый, но не настолько, чтоб песчаных червей чуять, и уж, тем более, их маневры отслеживать!
  - Ладно-ладно, не оправдывайся... Сит, всё-таки, я не понимаю, зачем ты их сводишь!!
  - Тан...
  - Что? Они ж друг друга поубивают, а то я Хан и Сана не знаю!
  - Поверь, я знаю, что делаю!
  - Я-то верю...
  - Вот и отлично. Не забывай, на повестке дня ещё Остан - с ним должна поговорить именно ты.
  - Почему?
  - Так нужно!
  - Ладно, не отвлекаемся, ответственный момент...
  
   Лассан четвёртый, наследник
   Спустя полчаса я благополучно извлёк из-под завалов двух детей и второго мятежника. Подавив желание прибить последнего на месте (пускай потом в пыточных помучается, гнида), я принялся за лечение.
   Дело в том, что дети, неспособные ещё создать страховку, сильно пострадали. Особенно мальчик - кажется, он прикрыл собой подружку. Уважаю, однако!
   Я полатал их, как мог, с учётом того, что целительство - не мой профиль, и устало прикрыл глаза, пассом руки удерживая вокруг заговорщика заклятие онемения. Как меня уже достало это всё, а...
   И тут я снова услышал стон, доносящийся из завалов. Не понял! Тут что, неприкаянные души водятся? Пожав плечами, я поднялся и снова пошёл к куче мусора. Там меня ожидал сюрприз: на куче щебня, зябко сжавшись, лежала обнаженная девушка с короткими тёмными волосами. Её руки дрожали, а зубы отбивали замысловатый ритм. Не задумываясь, я стянул с себя куртку и набросил на неё. Вздрогнув, дивное видение подняло глаза...
  ОНА?!
  
  ГЛАВА 2
  Плохая примета - ехать ночью... в лес... в багажнике...
  
  Ханнарра
   Удивительно, но мне таки удалось собрать себя воедино! Только вот интересно, откуда взялась сила? У меня что, появился тайный доброжелатель?..
   Боги, как тут холодно! Маги что, боятся состариться раньше времени?! Вздрогнув, я свернулась в комочек и дала себе пару минут на отдых, чтоб восстановились органы чувств. А то согласитесь, странно это - не видеть, не слышать, не чувствовать запах... хорошо хоть, кожные рецепторы проснулись, а то б вообще был фонтан эмоций!
   Стоило мне об этом подумать, как кто-то добрый укрыл меня какой-то тканью. От изумления я даже прозрела, и, проморгавшись, подняла голову, чтоб взглянуть на своего доброжелателя. ОН?!
   Наплевав на усталость, я стремительно вскочила и трансформировалась, Измученное тело отозвалось болью, но повиновалось - и то хлеб!
   Маг, нахмурившись, материализовал в руке боевое заклятие. Я дёрнула хвостом, отбрасывая к стене его курточку, в смысле, её бренные останки. Жаль, тёплая, и пахнет классно... Вот чем неудобна вторая ипостась, так это тем, что при трансформации вся одежда, включая бельё, превращается в лохмотья! Причём верх, как правило, затрагивает меньше (я там практически не меняюсь, только структура кожи иная, да узоры проявляются), а вот низ... Впрочем, речь не о том.
   Мы застыли посреди непонятного тоннеля, наполовину заваленного мусором. Никто не спешил нападать. Лично я в спешном порядке восстанавливала внутренние органы, сейчас больше напоминавшие экзотический салат - всё вперемешку. Почему медлил наследник - непонятно.
   Наконец принц разморозился и швырнул в меня каким-то заклятием, правда, как-то неуверенно, словно примеряясь...
   Разумеется, я увернулась. А потом осознала причину сомнений принца. Слабенькое, в общем-то, проклятие неожиданно разрослось до размеров небольшой собачьей будки и начало эффектно рикошетить от стен. Ой-ё...
   Некоторое время я изображала циркового акробата, отскакивая от разносторонних откатов и вжимаясь в стены. На каком-то кульбите я чутьём уловила рядом кого-то перепуганного, на кого Жастонн поставил свою печать. Не глядя, сцапала человека, оказавшегося на диво лёгким, за шкирку и бросила тело в сторону. Наконец что-то осыпалось, загремело, и свистопляска прекратилась. Я с любопытством оглянулась на свою добычу и ошеломленно моргнула, осознав, что держу за шкирку мальчишку лет 7. Жастонн прикалывается!!!
   Осмотревшись, я невдалеке обнаружила девочку того же возраста, тоже с жреческой охранной печатью. Змеиные Жрецы - грёбаные психи! Это ж надо, в такое детей втянуть!!
   Повезло, что девочка выжила - её, как и какого-то парня, принц прикрыл щитом.
   Бесы лысые!!! Я прикрыла глаза, стараясь разобраться, где мы. По всему выходило, что мы довольно глубоко под землёй, причём выхода я поблизости не почуяла. И что теперь, спрашивается? Сама-то я так или иначе выберусь, а вот с детками проблемка. Большая, причём. Конечно, есть вероятность того, что принц попытается их защитить, но, как мне кажется, его рвения совершенно недостаточно...
   Наследничек тоже напряженно что-то обдумывал, изумлённо глядя на меня. Вернее, на мальчика в моих руках. Богиня!!! Я ведь подставляю его! Все знают: Жрицы Тарры никого не спасают просто так.
   Резко дёрнув хвостом, я приставила когтистую руку к горлу мальчишки и провела остреньким по нежной шейке, параллельно наклонившись к самому его уху. По коже потекла кровь, которую я с удовольствием слизнула, изловчившись шепнуть на ухо:
  - Ничего не бойся!
  Губы мальчика задрожали, и он безвольно опустил голову...
   - Я знаю, ма арра. Спасибо вам.
   Я изумлённо дёрнула хвостом. Ох уж эти змеиные Жрецы! Везде пролезут...
  - Отпусти его!! - раздался рык с противоположной стороны тоннеля. Я подняла глаза и увидела взбешенного наследничка, вокруг руки которого начал собираться многослойный вихрь проклятия. Да, мы, Жрецы, ваще такие хорошие, всегда детей на ужин кушаем!
   Я вопросительно вздёрнула бровь. На лице парня-мага, трусливо прятавшегося за спиной высочества, отразился благоговейный ужас, а девочка дрожала, прикусив губу и пряча ухмылку в уголках губ. Вот почему во время Войны Кланов маги старались убивать даже младенцев!
   Но больше всего меня задело выражение лица принца. Оно отражало... брезгливость. Именно так, и мне почему-то было больно это видеть. Он враг, но очень достойный, и его презрение...
   Ну, что ж. Пока придётся это пережить, а там... посмотрим!!
   - Вы хотите, чтоб он жил, ваше бывшее высочество? - чувственно облизнув губы, уточнила я, - В таком случае, предлагаю небольшое соглашение. И тебе, и мне очевидно: мы угодили в огромную кучу отборного дерьма! Этот факт совершенно не радует, но есть и ещё один: если мы сейчас сцепимся, то, скорей всего, не выживем. Я предлагаю тебе перемирие, принц. Ну, конечно, ты клянёшься быть моим напарником до того, как мы ступим за пределы этого подземелья.
  Принц вздёрнул бровь, тоскливо посмотрел на каменные стены, невесть с чего покачал головой и впитал проклятие в руку.
  - Ну, ты же понимаешь, что от тебя я жду аналогичной клятвы, да?
   Я хмыкнула и выразительно прижала когти к шее мальчика:
  - По традиции Империи, начинает мужчина. Как сильнейший...
  - Это не проблема, Жрица, - оскалился в улыбке парень, - Я, Лассан четвёртый, наследник империи Лассан, клянусь именем Солнца и его бессмертного Бога, что не причиню тебе вреда, Жрица Тарры, до тех пор, пока ноги мои не ступят на поверхность, если ты принесёшь мне аналогичную клятву.
   Я восхищенно улыбнулась. Умный мальчик! Впрочем, поскольку нам вместе выбираться из этой задницы, может, это и к лучшему...
  - Я, Ханнарра, Жрица кровавой Тары, клянусь тебе, маг Лассан, в том, что буду твоим напарникомдо тех пор, пока ноги мои не ступят на поверхность. Да падёт проклятие Жрицы на меня, если я предам тебя, именем Стали.
   Воздух дрогнул, и огненная плеть пребольно впилась в мою кожу, высекая над правой грудью символ императорского дома. Кровь хлынула потоком из раны. Я хмыкнула. Клятва принесена, Заказ получен...
   Императрёнок вздрогнул, глядя на рану. Я отметила, что магия чуть дрогнула, подтвердив Клятву принца. Везёт им, у них всё просто...
   Фыркнув, я тряхнула волосами и оттолкнула от себя мальчика. Почему у меня такое чувство, что я ещё об этом обо всём пожалею?
   - Итак, что дальше? У тебя есть представление, куда нас вообще занесло? - уточнила я, стирая рукой кровь и слизывая. Всё-таки, своя - невкусная...
  - Прекрати! - возмутился маг, - Тут дети, и вообще!
  Я выразительно покрутила хвостом у его виска. Девочка-Жрица начала покусывть ноготок. Мальчик, видимо, более сдержанный, ограничился вздёрнутой бровью. Парень, прятавшийся всё это время за кучей мусора, выразительно глянул на меня:
  - Мерзость.
   Я выразительно улыбнулась и заставила позвонки хвоста растянуться к его ногам. Под недовольным взглядом принца я начала ласкать его ноги, заставив дыхание мага сбиться, а щёки - подозрительно заалеть. Так продолжалось до тех пор, пока мой хвост не добрался выше - и острые шипы на его кончике щелкнули, как ножницы, в волоске от достоинств заоравшего парня.
  - Ещё что-то вякнешь - лишишься своего маленького друга!
  - Хватит! - рявкнул принц, безуспешно пытаясь подавить насмешливую улыбку и сделать строгое лицо.
   Я невольно залюбовалась его глазами. Вот интересно, каков этот мальчик в постели? Если наша прогулка затянется хоть на пару ночей, обязательно испробую!
  
  Храм Древних, столица
   - Всё, осталось только ждать.
  - Подожди. То есть, мы не будем дальше за ними следить?!
  - Тан, у нас и без этого полно дел - напоминаю, там, за окном, война! Я уже чую, что события пойдут примерно так, как мне нужно, осталось только немного подкорректировать по ходу...
  - А как они пойдут? Сит, зачем всё это?
  - Секрет...
  - Ну, Сит!!! Скажи, хотя бы, чего ты добиваешься?
  - Короче говоря, я решил, что Сан будет моим придворным магом.
  - Что?! Сит, я очень уважаю тебя и твои идеи, но он не согласится! Я его знаю!
  - Тан, не глупи, не знаешь. Видишь ли, у него есть одна маленькая слабость, ещё из детства. Когда-то при мне он дал небольшую клятву - и не думаю, что он отважится её нарушить. Небольшая перетасовка событий - и он наш, Тан. Как говорил Дэрр, тьма соблазнительна только потому, что умеет найти то, что человеку нужнее, и предложить...
  - Сит, я от любопытства не усну!
  - Вот и отлично! Тогда последи, что там на западе, хорошо? Ну, ты же умеешь уходить из тела, что тебе стоит?!
   - Я передумала, я хочу спать!
  
  Ханнарра
  - Итак, куда это мы попали? - уточнила я вежливо. Принц страдальчески закатил глаза:
  - Если мне не изменяет память, мы сейчас на Нижних Ярусах, где некогда Преображающие проводили эксперименты.
   Я возмущенно дёрнула хвостом:
  - Я так понимаю, допроводились?
  - Да, у них там куда-то не туда ушёл вектор, всплыли небольшие побочные эффекты, и нижние ярусы закрыли.
  - А что за эффекты?
  - Не помню, какая-то мелочь.
  - Не знаю, из-за мелочи б не стали такие предосторожности вводить...
   - Жрица, ты слишком подозрительна! К твоему сведению, здесь тебе не Клановые лаборатории, куда без успокоительного и оркам соваться не стоило! Мы - цивилизованные маги!
   Я скосила на него ехидный взгляд, добавив в очи побольше томления и тёмного желания. Принц застыл, не в силах отвести глаз, что и неудивительно: говорят, хищники завораживают. А если ещё и противоположного пола...
   Я чувственно улыбнулась, всматриваясь в тёмный огонь, медленно разгоравшийся у него внутри. Знать бы, что он там себе представляет...
  - О да, маги - крайне цивилизованный народ, - промурлыкала я хрипловатым низким голосом. Принц замер, но справился с собой и мягко сказал:
  - Думаю, нам нужно просто продвигаться вперёд, и, рано или поздно, мы найдём выход. А касательно цивилизованности, Жрица, я б на твоём месте всё же оделся. Да, и за куртку ты мне будешь должна!
  - Вы, маги, такие мелочные... Но одеться особо не во что. Может, штаны одолжишь? Я там себе дырочку для хвоста проделаю...
   Наследник страдальчески поморщился, но, видимо, сообразил, что спорить - себе дороже, потому просто двинулся по коридору, позвав нас за собой кивком головы. Хмыкнув, я поделилась силами с Жрецами и перестроила чутьё на высший уровень. Вот не верю я, что маги просто так запечатали эти гребаные подземелья!..
  
   Камень. Камень. И ещё камень! Я зябко повела хвостом, вышагивая в арьергарде нашего небольшого отряда. Как меня это нервирует!!!
   Маги негромко болтали о чём-то. Принц усиленно пытался поддержать и успокоить детей. Я вкрадчиво улыбнулась: да уж, знал бы он...
   Вообще-то ситуация не радовала. Шли мы уже третий час, но чутьё подсказывало, что выхода в ближайшем будущем не предвидится. Потрясающе! Не имей я такого точного вестибулярного аппарата, решила б, что мы ходим кругами. Но это явно не так...
   Камни, камни, камни... У меня так скоро клаустрофобия разовьётся! И потом, мне щит уничтожить надо!
   Таким макаром я и шла, возмущаясь про себя и костеря магов разными нехорошими словами, когда чутьё моё неожиданно буквально завизжало об опасности. Я замерла. Что за?..
  - Всем стоять, создавайте щиты!!! - мой голос эхом отбился от каменных стен. Детки, слава их богу, повиновались сразу, материализуя слабенькие на вид, но явно действенные чары. Вторым среагировал принц, окутывая Защитой Сфер сначала себя, а потом, секунду спустя, детей. Я восхищенно склонила голову набок. А он мастер!
   Прошла минута, ничего не происходило.
  - Это шутка такая, да? - насмешливо уточнил принц, - Или проверка боевой готовности?!
   Я зло дёрнула хвостом и повела плечами, прислушиваясь к себе. Истинкты вопили: что-то не так! Но что?..
  "Ма арра", - раздался голос мальчика в моей голове, - "Что-то происходит. Здесь есть кто-то, кроме нас. Идите под щит".
   Я только презрительно улыбнулась. Вот ещё, не хватало прятаться за спиной мага! Но в этот момент инстинкты просто взвыли об опасности, заставив заныть каждый нерв в теле. Я одним прыжком пролетела метра три и присела на самой границе Щита, чтоб, в случае чего, за секунду спрятаться там. Впрочем, это было излишне - наследник тут же расширил свое заклинание, накрывая меня. Надо же...
  - Эй, мятежник, - позвало его высочество, - Не знаю, что уж там такое, но иди сюда - на всякий случай!
   Я ругнулась, вспомнив о молодом маге, и перевела на него взгляд. Инстинкты завизжали о опасности с новой силой, хотя парень стоял и испуганно вздрагивал:
  - Я не мятежник...
  - Да ладно! Я слышал ваш разговор.
  - Вы не так поняли, - встрял мальчик, - Они не мятежники, они просто балуются магией Школы Проклятий, а мы случайно об этом узнали...
   Угу, "случайно узнали". Конечно! Боги, но что с этим типом не так? Как-то он странно себя ведёт, то боялся, а это медлит, и косится подозрительно...
  - Парень, иди под щит... - начал было принц, и тут меня перемкнуло - я поняла!
  - Не зови его!!!! Замкни заклятье и не смей его звать!!! - заорала я, как ненормальная, надёжно связывая хвостом руки мага.
  - Жрица, что ты себе позволяешь?!
   Я только небрежно дёрнула плечами, выгнув спину и приготовившись. Если это то, о чем я думаю - будет жарко!
  - Кого вы слушаете, мой принц? - уточнил маг мягко, - Видимо, милые Жрецы решили под шумок избавиться от меня...
  Повисла звенящая тишина. Пока я мучительно пыталась сообразить, что сказать, девочка нервно повела плечами и, повернувшись к принцу, жалобно сказала:
  - Он спятил... мне страшно!
   - Правдоподобно, - фыркнуло то, что раньше было магом, - Жаль, что я не такой доверчивый...
   Резкий, смазанный шаг вперёд - и Щит с треском отталкивает странное создание. Я ожидала, что, учитывая силу принца, существо отлетит метров на семь и впечатается в стену красивым узорчиком, но мои надежды не оправдались - бывший маг, досадливо тряхнув головой, наконец поднял на нас глаза.
   Я услышала, как принц грязно выругался за спиной, а кто-то из детей тихо охнул. Да, зрелище, мягко говоря, внушительное - сгнившие, кровоточащие провалы вместо очей, на дне которых копошится что-то белёсое. Я поморщилась - свена! Только этого счастья не хватало!!
  - Что, это и есть маленький побочный эффект?! Действительно, всего лишь!
   Тут, пожалуй, стоит кое-что пояснить. Свены, по сути своей - дикие духи, обладающие высочайшим интеллектом, большим жизненным опытом и способностью заглядывать в глубины человеческих душ. Ну, по меньшей мере, так утверждают Дочери Таннирры, у которых со свенами испокон веков отличные отношения, я же говорю вам: эти твари - сумасшедшие представители Древних, страдающие явной патологией отсутствующих мозгов. Судите сами: они вселяются в людей, которых посчитали слабыми, выгрызают изнутри их разум и питаются эмоциями, страхами и переживаниями более сильных, предпочитая при этом экзотику и театральщину. Разум среднего человека выжигают за минуту. Романтика, да?
   Тело напротив ласково улыбнулось и новой, танцующей походкой обошло вокруг щита. Гноящиеся глаза проплыли в паре метров от меня. Мерзость!
   Принц прищурился и попытался сгенерировать какое-то заклятье.
  - Брось, - фыркнула я, - Пустая трата сил. На них большинство заклятий не действует, а то, что затронет, не убьёт, а раздраконит.
  - Какая умная девочка! - умилилась нечисть. Сейчас, когда что-либо скрывать не было смысла, она говорила своим собственным голосом, терпким, женственным и глубоким.
  - Так, ты, дух ненормальный, предупреждаю - вали отсюда! - посоветовала я.
  - А то - что? Заставь меня!
  - Сама напросилась...
  
  Глава 3
   Господи! Смерти прошу у тебя! Не откажи мне, Господи, ведь не для себя прошу...
  
   Я отлично знала, что она рано или поздно разорвёт щит. Зачем ждать? Смазанной тенью я метнулась вперёд, покинув уютный защитный купол.
   Она оскалилась, предвкушая отличное развлечение, и выпустила когти. Будет очень жарко!
   Мы сцепились, как две дворовые кошки. Ни у меня, ни у неё оружия не было, магией она пользоваться не умела, так что мы были на равных. Если не считать моего любимого хвоста, конечно...
   Дальше помню урывками. Расцарапала её телу рожу, она впечатала меня спиной в стенку, я извернулась и укусила её. Ой, фу, гниль какая!!! Пока я плевалась, она отправила меня в полёт к противоположной стенке, причём, как истинная Дочь Ночи, сделала это от души, не жалея сил. Хребет мой подозрительно хрустнул, во все стороны полетела каменная крошка, а спина взорвалась болью. Не успела я регенерировать, как эта тварь намертво вцепилась в мой хвост и начала раскручивать. За миг до того, как она отпустила меня, я резко напрягла мышцы, сокращая длину своей забавной конечности, и одновременно с тем до предела выпустила хвостовые шипы. В итоге, я практически не ушиблась, неловко приземлившись в паре шагов от противницы, а вот нечисть обиженно взвыла, когда мой шип отрезал руку её телу.
   Я невольно скосила глаза. Отрезанная рука, лишенная подпитки силы, догнивала на полу. Однако!
   Свена оскалилась, и её настоящий облик начал проступать сквозь приобретённое тело. Мальчик с личиком девочки - это, я вам скажу, та ещё картина! Сразу начинаешь опасаться за собственное моральное здоровье...
  - Ненавижу Жриц Тарры, - по секрету спокойно сообщила она мне, небрежно поведя плечами.
  - Ненавижу наследниц Ханнирры. Всех, - честно ответила я.
  - Зря, - сообщила нечисть насмешливо, - Что же ты так тёзку свою-то не любишь, Хан? Она тебе много хорошего сделала...
   - Завидуешь?
  - Удивляюсь.
   Я фыркнула - и попыталась достать её хвостом. Она увернулась и метнулась вперёд, сокращая дистанцию. Мой хребет не до конца отошел от ласкового поцелуя каменной стены, и скорость у меня была намного ниже. Её когти свистнули, оставляя на моём животе кровавые полосы, слава Пламени, неглубокие. Но кровь потекла, да и яд запузырился на ране, впитываясь в кровь. Вот пику тебе в зад!!! Как мало осталось времени!!!
   Она по инерции чуть потеряла равновесие, я воспользовалась этим, чтоб насадить её на острые шипы хвоста и отшвырнуть. Наполовину сгнившие внутренности комками повисли на моём хвосте. Просто супер! Да мне так скоро успокоительное надо будет пить!!!
   ЭТО подняло голову и усмехнулось, глядя на кровь у меня на животе:
  - Неплохо, Жрица! Но, увы, не идеально...
   В глазах потемнело. Вот демоны лысые!!! Яд!!! Как я могла забыть?!
   Свена оскалилась, шагая ко мне. Меня шатнуло, но я упрямо напрягла мышцы... и ошеломлённо охнула, когда обозрение мне заслонила чья-то спина. Он спятил!!!
  - Под щит!!! - заорала я, - Я с тобой договором связана, кретина кусок!!! Создай щит!!!
  - Уже, - последовал спокойный, холодный ответ. Я обернулась - и изумлённо вытаращилась на мощнейший купол, укрывающий детей. Теперь ясно, почему он сразу не вмешался...
   Пока я занималась созерцанием, его бывшее высочество небрежно махнуло в мою сторону рукой. Меня резко швырнуло в сторону. Охнув, я попыталась сгруппироваться... Но это не потребовалось: под щитом моё тело окутало что-то мягкое, и приземления я практически не почувствовала.
   Тем временем маг напряженно рассматривал то, что некогда было представителем его Клана. Так и подмывало пакостно намекнуть, что так будет со всеми Чарующими... но мерзкая патока его заклятья мешала мне не только двигаться, но и даже говорить.
   Тем временем нечисть кокетливо захлопала ресничками:
  - Я вам нравлюсь, мой Принц? - пропела она мерзким насмешливым голосом. Его высочество слегка опешило... а потом заржало.
   - Миледи, без обид, вы экзотично-прекрасны, но мы друг другу не подходим. Я предпочитаю более собранных женщин! - наконец выдал этот смертник.
  И кто-то говорил, что Жрецы - психи?!
  Нечисть зашипела - и метнулась к магу. Принц резко нагнулся, впечатав ладонь в камень пола. Земля дрогнула, и от руки мага понеслась сеточка трещин, причём отколотые куски вздымались в воздух и неслись к свене.
   Начались пляски. Нечисть извивалась, как могла, но израненное тело сказывалось, да и усталость от схватки со мной - не шутка. Ей оторвало руку... выбило плечной сустав... есть! Нога!! Нечисть рухнула, и её тут же настиг град камней. На силу принц не поскупился - тело просто расплющило.
   Маг устало повел плечами и торжествующе глянул на меня... Правда, сразу посерьёзнел под моим обречённым взглядом:
  - Эй, ты чего?
  - Ничего ты не понял! Это только разминка! Видишь ли, она затеяла игру...
  - Что это значит?
   Я хотела было ответить, но яд уже вовсю плескался в крови, мешая думать.
  - Потом, - буркнула я, - Я посплю, - и свернулась клубком, обернув хвост вокруг тела. Сознание, как оказалось, только этого и ждало, поскольку распрощалось со мной и ушло погулять...
  
  Лассан четвертый, наследник
  - Потом, я посплю, - пробурчало это создание и сжалось на каменном полу в комок, обернув хвост вокруг тела. Я в осадок выпал, честно! Все Жрицы - чокнутые!!!
  - У нас привал или как? - уточнил мальчик. Я нахмурился. Стоять на месте нельзя, но и Жрицу бросать...
   Бросил взгляд на обнажённое тело, трансформированное для боя. А красивая всё-таки! Не знаю, как это прокручу, но нужно будет заполучить её себе, когда это всё кончится. Какая наложница будет...
   Ладно, потом.
   Магией накачал тело силой, наклонился и осторожно подхватил девчонку. Она нервно дёрнулась.
  - Спокойно, это я, - сказал я тихо.
  - Вот бесы! Успокоил, - пробормотала она, но усталость оказалась сильнее - Жрица уснула, положив голову мне на плечо. Её хвост начал, видимо, помимо воли разума, обвиваться вокруг моего туловища... ноги... при этом ещё и лаская мою кожу! Да уж. Я не думаю ни о чем пошлом, честно! И меня не заводит мысль, что, если ей что-то не то приснится, острые шипы мне могут что-нибудь отрезать! Ага! Но я не против, чтоб она так вот спала подольше...
   Шли мы довольно долго, и я невольно порадовался тому, что у меня такой большой резерв. Тащить Жрицу, пусть и лёгкую, без магии на руках было б очень проблемно...
   А она очень тёплая. И потрясно пахнет. И вообще...
   Так, стоп, меня снова несёт не туда. С чего это я стал таким рассеянным? Проверив в очередной раз щит на прочность, я велел деткам держаться поближе. Жрица, услышав мой голос, чёть дернула хвостом и прижалась покрепче, но не проснулась. Я нахмурился: что с ней такое? Я читал, что они в боевой ипостаси могут нейтрализовать любую отраву... Но что, в конце концов, мы доподлинно знаем об их Клане?! И магию ведь не применишь, навредить ей могу...
   Я снова вдохнул воздух и почувствовал, как её запах призывно щекочет ноздри. Тело пронзила странная судорога. И какие у неё губы...
  - А как тебя зовут? - ворвался в мои сумбурные мысли детский голосок. Я ругнулся, осознав, что даже не представился, да и их имен не спросил! Да уж, просто феноменальная внимательность!!!
  - Я - Сан, а вы?
  - Лаас.
  - Ланина.
  - А я - Ханнарра, - сообщила моя ноша. Я изумлённо покосился на неё:
  - Ты не спишь?
  - Нет, но мне нравится, когда ты меня катаешь...
   Нет слов!
  
  Ханнарра
   Моя кровь растворяла яд, но безумно медленно. Я плыла в непонятной склизкой массе, чувствуя постоянную боль. Рядом билось чьё-то сердце, в ровном, завораживающем ритме, и я прижалась к этому кому-то, вслушиваясь в этот стук.
   В какой-то момент удары участились, а запах поменялся, стал каким-то очень терпким и властным. Странно, но вкусно...
   "Ма арра, - ворвался в мой разум голос юной Жрицы, - Проснитесь, он может вам навредить. Его отношение к вам поменялось. Приходите в себя, мы его отвлечём..."
  "Да ладно! Он меня хочет, а я не против..."
  "Поверьте, ма арра, его желание неправильно. Он может вам навредить!"
  "Ладно, ладно, просыпаюсь!"
  Сказано - сделано. Страдальчески поморщившись, я начала возвращаться в реальность. Я вздохнула, осознав, что тесно прижалась к принцу и обвила его туловище и ногу хвостом. Да уж...
   Чтоб не расстраиваться, прислушалась к разговору. Итак, мой выход:
  - А я - Ханнарра, - радостно поучаствовала я в перекличке и чуть прогнулась, чтоб увидеть рожу принца. Авторитетно заявляю: там было на что посмотреть!
  - Ты не спишь? - сколько возмущения!
  - Нет, но мне нравится, когда ты меня катаешь... - сообщила я мягко. Маг на пару минут просто впал в ступор... но потом резко ухмыльнулся, и, наклонившись к самому моему уху, чувственно шепнул:
  - Мне тоже понравилось... тебя катать. Твой хвостик - это просто нечто...
   От рук мага начали отходить тоненькие щупальца магии, которые змеями ползли по моей коже, лаская и вызывая такие эмоции... Я прогнулась и замурлыкала.
  "Ма арра, не отвлекайтесь!"
   Ненавижу детей...
  "Ма арра, кто-то пытается повлиять на наш разум!!!"
  "Что?" - охнула я, и тут до меня дошло, наконец.
  - Я - идиотка!!!
  - Как самокритично...
  - Сан, щит!!! Проверь защиту!!!!
   Мой вопль эхом отразился от каменных стен. В затуманенных глазах принца появился смысл, и полураспавшийся купол вокруг нас вспыхнул, вновь пополненный силой.
  - Какие умные детки, - пропел подозрительно знакомый голос. Я застонала. Просто отлично!
  ..Она восседала просто на воздухе, словно бы сотканная из лунного сияния, эфемерная и прекрасная. Её волосы развевал неощутимый ветер, а тонкие нервные пальцы небрежно водили по изящной ножке с по-танцевальному натянутым носочком. У неё было странное лицо, такой типаж свойственен всем дочерям Ханнирры: вроде и не красотка, но притягивает, как омут...
  - По крайней мере, это лучше, чем гниющий труп! - обрадовала я её. Она хмыкнула.
  - Я старалась казаться более собранной...
  - У вас получилось, - заявил принц, - Я за вас рад. Может, и вы порадуетесь - где-то подальше? Что вы к нам пристали?
   Она хлопнула глазами, надула губки и доверительно сообщила:
  - Мне скучно.
  - Сочувствую. А чем мы поможем?
  - О, вы очень забавные!!! В вас столько тьмы, столько страстей и тайных желаний, столько страхов! О, да, мне уже хочется испробовать их на вкус! Я хочу посмотреть, в кого вы превращаетесь, почтенные, под покровом ночи...
  - Что ты несёшь?
  - Ой, детка, я тебя прошу! И ты, и я знаем: ночь - время правды. Встает луна, и её свет обнажает суть. Меняется взгляд, исчезает фальшь, появляется - истинный лик. Вот, захотелось на ваши рожицы посмотреть, детки!
  - Найди себе других подопытных кроликов, а?
  - Э, нет! Кролики - это по вашей части, малым рановато ещё, неинтересно будет!.. Ладно, заболталась я с вами, потом загляну! А вы пока вспомните, чего боитесь - пригодится!
   Дух исчезла, и принц выругался. Длинно и красиво, я аж заслушалась: это ж надо, столько всего - и в одном предложении!
   Я прикрыла глаза. Что нужно от нас этой твари, а? Не понимаю. Захотелось полюбоваться на откровенные сценки а ля Жрица-маг? Что ж, это мы ей устроим!!! Но это ведь не всё...
   Мои размышления прервали самым наглым образом: принц, до того крепко державший меня, резко разжал руки, и только реакция трансформированного тела спасла меня от болезненного падения на пятую точку.
  - Эй!
  - Хватит прохлаждаться, детка! Топай ножками!
  - Хам!
  - Кто угодно, но не твой верховой ящер!
   От занимательного спора меня отвлёк тихий кашель. Девчонка, как её там, Ланина, кажется, вздрагивала, зажимая рот рукой, но мне даже за пару метров было слышно, как что-то хрипит в её лёгких. Бесы!! Вот только этого...
   Маг снова выругался и кинулся к девочке. Дальше я изумлённо наблюдала, как, нещадно эксплуатируя собственную ауру, Сан диагностирует малышку, что-то увлечённо нашептывая себе под нос.
  - Она больна, - с отчаянием, - Воспалительный процесс в лёгких, причём ускоренный, видимо, вирус. У неё уже жар...
  - Жаль, - заметила я равнодушно. Не то чтоб я не любила детей, но тут не вижу никаких проблем: сумеем вовремя выбраться - хорошо, не сумеем - хуже. Что теперь, не вешаться же?
   Он глянул на меня, но всё тепло, что было некогда в его глазах, испарилось.
   - Жрица, - бросил он, и столько презрения было в одном только голосе...
   Я пренебрежительно вздёрнула бровь, и шипы на моём хвосте щёлкнули, резко сжимаясь:
  - Маг, - процедила я, после чего подошла к малышке и понюхала. Запах не радовал:
  - Почему не лечишь?
   Он вызверился на меня, словно девочку я самолично отравила:
  - Здесь не действует магия исцеления!!! Вообще!!!
  - Не ори, я поняла, - отозвалась я и подхватила девочку на руки, отрегулировав температуру тела. Она поняла и благодарно прижалась к тёплой, как грелка или одеяло, мне.
  - Отдай девочку.
   Нет, ну он больной!!!
  - Ей так лучше будет, понимаешь?
  - Не думаю, Жрица!
   Р-р-р! Всё, достал!!! Меня накрыла волна бешенства.
  "Ма арра, - шепнул голос девочки в голове, - Не отдавайте меня магу!! Я - Жрица, я боюсь их, вы ведь понимаете?"
   Я понимала, ещё как! Глядя в испуганные глаза, я неожиданно увидела себя саму. Теперь я держала на руках черноволосую девочку, в глазах которой полыхали страх, боль - и что-то ещё, тёмное, порочное и жуткое. Я подняла взгляд на мага, и его лицо под моим взглядом вдруг тоже начало трансформироваться, словно расплываясь и приобретая совершенно другие очертания...
  - ТЫ?!
  
  Лассан
   Я чувствовал отчаяние. Когда я сканировал ауру Ланины, то опешил: она практически один в один совпала с сиянием моей сестрички. Тот же дар, та же сила, только Лиссе было б уже на три-четыре года больше. Если б она выжила...
   Жрица подхватила девочку на руки, и я ощутил ужас. Неожиданно мне показалось, что на месте хвостатой Жрицы стоит та мразь, которую я всегда ненавидел - и всю жизнь буду ненавидеть. За то, что она убила Лиссу...
   Я встряхнул головой, наваждение пропало - а после нахлынуло с новой силой. Глядя в ненавистные серые глаза, я выдохнул:
  - Ты?!
   В ковше моих рук помимо воли начало зарождаться Заклятие Уничтожения. Это всё - её вина!!
  
  Ханнарра
   В руке у мага начало зарождаться боевое заклятье. Что, милый, даже из бездны ты восстал?! Ничего, будет нужно - убью тебя ещё раз!
   Резким движением я отшвырнула от себя маленькое тельце, как тряпичную куклу, и метнулась на мага. Он пожалеет!!!
   В то же мгновение заклятье сорвалось с его пальцев. Тело скрутил привычный болевой спазм. Это всегда было твоим любимым заклятьем, бесов урод!
   Извернулась в воздухе, наотмашь ударила по его лицу хвостом, он почти уклонился, но я всё же его задела!
   Возрадовавшись этому, я пропустила очередной поток, и меня с силой отшвырнуло к стене. Всё внутри взорвалось болью, и сквозь туман я успела только услышать, как рядом кто-то плачет...
  
  Глава 4
  Ветрам таможня - не указ!
  Лассан
   Я направлял волны уничтожающей магии в эту тварь. Ты умерла, слышишь?! И ты сама это заслужила, сама!! Я не позволю тебе ожить!!!
   Её тело начало дёргаться в конвульсиях, но серые глаза неотрывно следили за мной...
  - Хватит!!! - раздался вдруг вопль, и я увидел, как маленькое тельце метнулось наперерез магической пытке. Вздрогнув, я придержал заклятье...
   На меня смотрели бездонные детские глаза, полные слёз. Девочка рухнула передо мной на колени, ей было больно, но она упрямо привстала, закрывая мне траекторию:
  - Пожалуйста, не надо... прошу!!!
   Мальчишка, до того потрясённо взиравший на происходящее, кинулся вперёд и попытался оттащить подругу. Куда там! Девчонка резко вырвалась и, глотая слезы, дыша с трудом, прошептала:
  - Не надо, пожалуйста, не надо, Хозяин! Пожалейте, мы от вас зависим...
   Кажется, она хотела сказать что-то ещё, но её скрутил кашель. Я вздрогнул, и голова взорвалась болью. Боги... Что я натворил?!
   Чувствуя, как холодный ужас плещется в груди, я медленно подошёл к лежащей Жрице. Из её носа тоненькой струйкой стекала кровь, она была бледна, как недавно виданная нами нечисть, а непривычно короткий хвост конвульсивно подёргивался.
  Медленно, всё ещё надеясь, что всё это - дурной сон, я наклонился к Жрице...
   Девчонка с испуганным криком метнулась мне наперерез. Она обняла Жрицу, стараясь прикрыть её телом, и начала только покачивать головой. Я протянул руку, чтоб отстранить её, но меня резко оттолкнули волной непонятной Силы. Дорогу мне заступил мальчик, глядя исподлобья змеиными глазами. Что за?...
  - Не с-с-смей к ним прикасаться, ур-родец-с-с! - выдохнул он, и по его коже поползли узоры, чем-то подозрительно напоминающие руны, красующиеся на коже Жрицы. Да быть не может...
  - Тихо, - неожиданно ворвался в нашу перепалку хриплый, усталый голос, - Вы ведёте себя, как идиоты! Хватит орать, а?
   Я печально хмыкнул и требовательно заглянул в глаза юному Жрецу:
  - Отойди. Я не трону её.
  Парень поморщился, но тут его осторожно обвил хорошо знакомый мне хвост.
  - Отойди, ма онн. Спасибо за заботу.
   Маленький Жрец выругался, выражая своё отношение к происходящему, но покорно отошел, оттащив за собой и девочку.
   Теперь я смотрел в её глаза. Не серые, чёрные. Нереально красивые...
  - Прости...
  - За что? Я - Жрица, ты - маг... Всё правильно! Повезло, конечно, что мы не довели дело до конца, а то Клятва обоих прикончила б...
   Я только кивнул, задумчиво разглядывая её. Мне в голову пришёл вдруг слегка неуместный вопрос, и не задать его было выше моих сил:
  - А сколько тебе лет?
   Жрица уронила челюсть:
  - Это что, прикол? У женщин вообще такие вещи не спрашивают!
   Я улыбнулся, глядя, как нервно задёргался её хвост. Это так забавно!
  - Э, да ты стесняешься своего возраста! Почему?
  - Да пошёл ты...
   Я рассмеялся. Отлично! Если ругается - значит, в норме! Девчонка малость ошалела, глядя на ржущего меня. Воспользовавшись тем, что она не сопротивляется, я подхватил её на руки и надёжно зафиксировал. Её хвост привычно обвился вокруг моей ноги, а голова легла на плечо.
  - Решил поработать верховым ящером?
  - Да, будем считать это моральной компенсацией! Дети, потерпите, ещё немного пройдем - и привал...
   Шли мы молча, видимо, каждый думал о своём. Лично я заново осмысливал ситуацию. Итак, что мы имеем? Мальчик явно врождённый Жрец Змея, то есть, можно сказать, что он уже мёртв. Но девочка... Она маг, причём, в отличие от друга, сильный. Зачем она приняла Благословение? Нужно будет спросить. Потом, в неформальной обстановке. Пока у меня на руках двое боевых Жрецов, с одним из которых я связан Клятвой, нарываться - глупо. Потому поиграем в доброго дядю, заодно хвостатая ко мне привыкнет - проще будет потом ужиться. С этой мыслью я наклонился и слегка лизнул её в ушко. Ну, нравится она мне!
   Девчонка фыркнула и повела хвост вверх. Не дожидаясь продолжения, я ловко сгрузил её на землю:
  - Всё, привал!
  Девочка смущенно помялась и выдала:
  - Мне в туалет надо!
   Жрица поморщилась:
  - Отлично!.. Я - с ней, ты - с ним! Так сказать, мальчики и девочки налево, но по очереди!.. Ненавижу детей!
   ..Маленькие Жрецы дремали, надёжно укутанные заклятьями, я честно притворялся, что сплю, наблюдая за Ханнаррой. Нет, я всегда знал, что они больные, но чтоб настолько...
   Лёжа на спине, как громадный зверёк, она игралась с кончиком собственного хвоста! Учитывая нереальную гибкость нечеловеческого тела, выглядело это потрясающе, потому я перенастроил ночное зрение (чтоб не мешать детям, магический светляк я убрал) и повернулся, чтоб было лучше видно. Зря - она тут же насторожилась и глянула на меня.
  - Не отвлекайся, - хмыкнув, посоветовал я ей едва слышно. Она качнула головой - и неожиданно подползла, тесно прижавшись ко мне.
  - Слушай, а кого ты видел? - шепотом, дразня жарким дыханием, пробегая по телу ловкими пальчиками...
  - Где? - ну не способен я быстро соображать в такой ситуации.
  - Ну, вместо меня, когда чуть не убил?
  - Угу. Может, мне ещё все свои слабости перед тобой выложить, как на блюдце?
   Смешок:
  - Она ведь вернётся. И мы снова спятим. Может, мы и будем к этому готовы... но, в случае чего, хотелось бы знать, что тебе говорить. Видишь ли, ты силён, а меня Клятва сковывает больше, чем тебя. Я не смогу защититься, если у тебя поедет крыша.
  - Ты тогда меня задела...
  - Да, и тут же потеряла концентрацию.
  - Слушай, может, ты первая начнёшь? Кого видела ты, на меня глядя, а? - рявкнул я раздражённо. Только безумец откроет душу перед Жрицей Тарры!
   Молчание. Так и думал! Она фыркнула и начала водить хвостом по моей ноге. Вверх-вниз... её губы заскользили по шее, остренькие зубки ласково прикусили ухо, а потом я услышал тихий шёпот...
  
  Ханнарра
   Вот ведь хатт-ха упрямый!!! Я уж не знаю, как с этим быть! Мне же любопытно! Кого он видит? Давнюю любовницу, предательницу, или, может, кого-то из тех Жриц, что он прикончил? КОГО?!
   Этот вопрос не давал мне покоя, и я, пробежавшись дорожкой из поцелуев по его шее, прикусила ухо. Какой всё-таки вкусный! Тем лучше...
  - Милый, - шепнула я, - Предлагаю сделку!
  - М-м... слушаю?
  - Ты расскажешь мне - в общих чертах - кого видишь? Я, например, своего первого... А потом - ты углубишь Клятву так, что не сможешь причинить мне НИКАКОГО вреда до того, как мы выберемся из подземелий.
  - А что я получу взамен?
  - А ты не догадываешься? - промурлыкала я, резко заставляя запах тела измениться. Что, мальчик, откажешься от конфетки?!
   Нет, конечно! Он резко сцапал меня в охапку и начал целовать, параллельно я ощутила, как над нами возник изолирующий купол. Да, остановиться стоило только ради этого...
   Поцелуи, укусы... Мр-р, как хорошо! Ласковая магия волнами скользит по телу - однако! А Глава Проклятых так не умеет! И вообще, милый, я сверху! Нет? Ладно, тебе там виднее...
   Да, авторитетно заявляю - маги бывают очень хороши!.. Видно, за это мы, Жрицы, их так и не любим...
  
  Ситтирр
   - Да, мой Лорд, - светловолосая девушка с невинным личиком склонилась передо мной в поклоне, - Я всё сделаю.
   Отлично! Значит, с Хан и Саном всё улажено, осталось дождаться естественного развития событий! Я кивнул и напряженно потёр переносицу. Снова - мигрень... Боги, я уже почти жду, когда пройдёт два месяца и это всё кончится!
   Настроение было, как у кота-ныряльщика: мерзко, мокро и хлюпает. К тому же, я скучал по Тан, и по Жастонну, конечно, хотя и понимал прекрасно, что вопрос с Советом Магов нужно решать.
   Ну, предположим, на нашей стороне Школа Проклятых, Тассера и все её подчиненные, некроманты, да и братец мой, можно сказать, уже наш. Но этого мало для настоящей победы! Нужно, чтоб нас поддержала большая часть Совета - и Император.
   Я прищурился, размышляя. Киннирра стала нервной и раздражительной, она в меня "случайно" швырнула графином с вином, забыв даже о том, что я - Правящий. Хорошо хоть, Тинина инициировалась, но у неё и с парочкой принц-Жрица полно забот, а ведь Кин требует постоянного ухода - хотя тут, думаю, причина в том, что проклятие Императора, пусть и уничтоженное, сильно било на гормональный и энергетический фон женщины. Ну, дядя, ну, удружил!
   Я подошёл к столу и налил себе вина. Однако, превращаюсь в алкоголика!.. Ладно, надеюсь, у Тан с Жастонном всё получится...
  
  Тан
   - Сестренка, ты понимаешь, что то, что ты задумала...
  - Ты - идиотка!!! Чокнутая!!! Почему ты всегда, всегда суешь башку в муравейник?! Тебе что, непонятно сказали: орудовать МЕНТАЛЬНОЙ магией!!! Ты не должна туда ехать!...
  - Нет, Тасс, я чую - должна... Ласт, спокойно! Выслушайте меня! Поймите, с дальнего расстояния мой дар не сможет так повлиять на Остана так, как нужно. Что-то внутри говорит - он должен меня увидеть!!
  - Тан...
  - Ребята, - я улыбнулась, - Я очень люблю вас, честно. Я - вернусь, не сомневайтесь! Просто этот мир нужен. Если его не будет, меня найдут, рано или поздно. Я - устала. Мне надоело жить в тени, надоело бегать от собственных теней, надоело молчать о том, кто я и откуда... Мне надоело так жить - собственностью, игрушкой, тенью, без цели, без будущего!!!
   На меня потрясённо смотрели две пары глаз.
  - Тан? - прошептала Тасс изумлённо. Я тряхнула головой:
  - Что? Да, я тоже - человек. У меня есть свои мечты, я люблю и ненавижу, я тоже живая, пусть и Жрица, пусть надо мной висит проклятие, которое никому из вас и не снилось, но я - живая, и хочу, чтоб если не я, то мои сёстры и братья были счастливы - и свободны! И ради этого - я рискну.
   Ласт нахмурился:
  - Ты понимаешь, чем рискуешь, отправляясь в оплот магов?
  - Всего лишь жизнью, а это не так много, как тебе кажется. Ребята, даже если вы меня закроете - я сбегу! Позвольте мне просто уйти...
  - Ситу это б не понравилось, - заметила Тасс. Я кивнула с улыбкой:
  - Это да, но пока что я остаюсь его Жрицей, потому поступаю не так, как ему хочется, а так, как будет лучше.
   Ласт неожиданно подошёл ко мне и крепко обнял:
  - Учти, если ты не вернешься, я подниму тебя и превращу в вечно послушного, робкого и вонючего зомби с вытаращенными глазами!
  - Э, тут облом, братик. Мы после насильственной смерти становимся свенами, забыл?
   Он только головой покачал, а я улыбнулась, обняла их по очереди и невозмутимо вылезла в окно, спустившись по какой-то лиане, как и в самом начале этой истории. Лксной хатт-ха послушно отозвался на мой зов, и вскоре гибкий хищный зверь уже уносил меня из особняка, где я в безопасности должна была связаться с Останом на ментальном уровне. Пока до Сита дойдёт, что случилось - он уже ничего не сможет изменить... Прости, Хозяин, но мы оба понимаем - так будет лучше...
  
  Ситтирр
   Боги, как болит голова...
  - Мой Лорд, - позвал меня кто-то неуверенно. Я повернулся и снова, в который раз, увидел Тиннину, Жрицу Жизни. А ей что надо?
  - Что стряслось? Что-то с Киннирой или малышкой? Что-то не так с Ханнаррой? Кто-то заболел или умер?
  - Нет...
  - Так какого беса? - уточнил я ласково, - Я спать хочу!
  - Мой Лорд, вам плохо. Возможно, я б помогла вам, пока вашей Жрицы нет...
  - Спасибо, не нужно. Иди.
   Она поклонилась и ушла. Я прикрыл глаза. Тан... Нужно проверить, как она там. Преодолевая боль, я нырнул в ментальный поток...
   ЧТО?! ИДИОТКА!!!! ПОЙМАЮ - ПРИБЬЮ!!!
   Я вскочил и заметался по комнате. Боги, как я это допустил?! Что теперь делать?! Я только что сам дал магам в руки оружие против себя. Они не станут убивать Тан, никогда! Они - не дураки!! Они понимают, что ради этой девочки я отдам всё...
  
  Ханнарра
   Я расслаблено лежала у мага на груди и думала о том, что Глава Проклятой Школы, которого подкинула мне Киннирра, сильно уступает Сану. Если честно, не думала, что маг может относиться к Жрице так... нет, не знаю, как сказать... понимать её желания? Не пытаться причинить боль?
   Ладно! Довольно философии! Просто, видимо, у парня неплохой опыт! С этой мыслью я провела языком по его щеке и доверительно шепнула:
  - Расскажи мне, кого ты видел тогда вместо меня?
   Он помолчал, после чего тихо отозвался:
  - Свою мать.
   Ого! Я так опешила, что аж хвост колом встал! И как он на меня смотрит, явно утешений ждёт или слов каких-то! А что ему сказать? Хотя...
  - Да ладно, не переживай! Подумаешь, вон моя мамаша вообще меня выкинула, как только я родилась, видите ли, уродина я. А всё из-за узоров на коже, прикинь? И что я, виновата, что меня Тарра благословила?
   В глазах парня тоска сменилась какой-то злостью. Отлично, это уже лучше!
   - А как ты жила тогда? С отцом? - уточнил он с показушным равнодушием. Я хихикнула:
  - Смеёшься? Какой к бесам отец?! Да моя мамаша, небось, даже примерно не знала, кто он, а возможных кандидатов хорошо ещё, если помнила в лицо! Она была обычной трущобной крысой, маг! Глянула на меня, увидела, что много не заработает на мне, и выкинула. Делов-то?
  - Заработает?
  Я скосила на принца глаза - и с трудом сдержалась, чтоб в голос не заржать. Нет, он, может, и не дурак в некоторых вопросах, но по подворотням собственной столицы он явно редко таскался! Фыркнув, пояснила:
   - Милый мой, знаешь ли, на дне дочерям радуются больше. Сын - это очередной озабоченный алкоголик, который будет колотить, да и пользовать, к тому же, чересчур рискованно - ещё прирежет, чтоб пару золотых заполучить! А вот дочь - отличный товар! Знаешь ли, за симпатичную девочку дают очень и очень много, почти как за хорошего ящера.
  - Абсурд...
  - Сан, не будь наивным! Думаешь, девочки добровольно выбирают себе древнейшую профессию? Нет, при Кланах, когда этим заправляли Матушки, всё было цивилизованней, а сейчас... Так что, поверь, у тебя мать была ещё нормальной! Ты ведь жив, да и семья у тебя есть, так что забей!
   Принц приподнял мой подбородок и заглянул в глаза, видимо, пытаясь отыскать там боль или сожаление. Наивный! Может, он больше моего знает о интригах, странах, истории и магии, но понять таких, как я, не может: те, кто вынырнули с Дна, ни о чём не жалеют. Просто не умеют...
  Я фыркнула и страстно поцеловала его. Не думаю, что мы ещё сможем когда-либо остаться вдвоём... Эти подземелья скоро выпустят нас, и мы станем врагами. И вполне вероятно, что я погибну от его руки... Или он от моей. Так что время дорого!
   ... Я лежала в его объятиях, и он обнимал меня так, словно пытался укрыть. От всего. Какой он все-таки забавный, оказывается!
  - Подъём, милый! Твоими стараниями, я вообще не выспалась!
  - Угу, это я из-за тебя чувствую себя марафонцем!
   Я хихикнула и быстро оделась - моё трансформированное тело всё равно не требует ничего, кроме одолженной у принца рубашки. Я б обошлась вообще без ничего, но Сана по какой-то причине это не устраивало. Ужас, он постоянно командует! Говоря откровенно, его будущей жене я очень сочувствую! Хотя, что ей? Будет какая-нибудь "бэзумно прэкрасная" магичка благородных кровей, которой не надо ничего, кроме тряпок и здорового наследника. Стоп! Куда-то меня не туда занесло!
   Кажется, пора будить наше сонное царство. Хотя я сильно сомневаюсь, что кто-то из юных Жрецов спал... Ну, подумаешь! Пусть опыта набираются, а полог безмолвия стоял, так что к нам никаких претензий!
   Камни, камни, коридоры... тихие шаги детей, сияние защитного купола, ощущение его магии на коже - как приятно! Я даже начала получать от этого удовольствие. В моём роду однозначно были мазохисты!
   Неожиданно принц магией притянул меня к себе и обнял. Я машинально обвила его хвостом, и дальше мы пошли в обнимку.
   Мне было тепло, я слышала, как бьётся его сердце, но в голове моей вновь начали крутиться странные, опасные мысли.
   А ведь принц похож на НЕГО, и сильно. Та же походка, те же глаза. И пусть в них другое выражение, но этот стальной цвет - почти такой же! Неужели это он, неужели он мог вернуться? Я встретила его - снова. Я снова должна его убить...
   СТОП!!! Эй, свена, это уже не смешно! Я - спятила, но не до такой же степени!
  "Правда? Солнышко, а ты, оказывается, дура! Думаешь, он хоть немного любит тебя? Или тебе кажется, что он действительно заботится о тебе? Маленькая наивная девочка! Знаешь, почему ты видишь его таким, когда я воздействую на твой мозг? Потому, девочка, что он такой же точно, как тот, что каждую ночь снится тебе в кошмарах! Думаешь, я не знаю?.."
  
   ГЛАВА 5
  Ну что Вы так убиваетесь? Вы же так не убьётесь...
  
   Я застыла, вслушивалась в голос нечисти. Сан остановился рядом и, кажется, о чём-то у меня спросил - но я не разобрала ни слова, вслушиваясь в шепотки, раздающиеся в голове. Мне десять лет, мне холодно, капает вода...
  - Да пошла ты!! - заорала я в полный голос, отскакивая в сторону. Я забила хвостом, как выброшенная на сушу рыба, чувствуя, как снова окунаюсь в один из своих кошмаров. Хватит, не надо, не надо...
  
   Лассан
   Мы снова шли по бесконечным каменным коридорам. Я усилил защиту, особенно вокруг Хан - нельзя позволить ей снова сцепиться со свеной. К тому же, я поставил защиту и против магии - неизвестно ведь, что мне там ещё привидится!
   Мы шли довольно долго, и я неожиданно понял, что взгляд мой постоянно соскальзывает на Хан.
  "Она - лживая тварь, мальчик. Она тебя предаст. Она так похожа на твою мать... Присмотрись!"
   Лицо девушки начало преображаться, и я увидел знакомые глаза, серые, как и мои. Ну уж нет! Магией я резко притянул мою девочку к себе, ощутив привычное тепло. Наваждение отступило, и я незаметно улыбнулся, вдыхая её запах. Чушь! Она - моя, и она ни на кого не похожа. Подавишься, свена!
   Видения отступили, но не успел я вздохнуть с облегчением, как Хан застыла, глядя куда-то с диким выражением в глазах. Девушка отскочила от меня и вдруг начала биться, словно пытаясь откуда-то вырваться:
  - Хватит!! Не надо, не надо!!!
   Голос её стал каким-то очень детским, а из глаз хлынули слезы. Боги...
   Я кинулся к ней, но она попятилась:
  - Не трогай меня!
  - Хан...
  - Не надо!!!
   Она пятилась, а я с ужасом смотрел в нереально расширенные зрачки на по-детски наивном личике, на дрожащие губы...
  - Не надо... Здесь холодно, мне страшно... Кто-то, помогите!!!
   Я швырнул в неё сгусток магии, который надёжно спеленал хрупкое тело, и подскочил в два шага. Она плакала и смотрела на меня бессмысленными глазами.
  - Кто ты? - шепнула она, - Ты - не он...
  - Я - Сан, я твой друг.
  - Я Хан, у меня нет друзей. Мне здесь холодно, забери меня, ладно?
  - Хорошо... Идём?
  - Я не могу, - она снова заплакала, - У меня очень ноги болят...
   Да что эта бесова свена с ней сделала?!
  - Ничего особенного, просто вернула. - промурлыкала нечисть, появившись в паре шагов от меня, - Видишь ли, она немного слабее, чем ты - просто больше пережила. С ней интересней! Смотри, какой она была шесть лет назад! Мило, правда? И знаешь, мальчик...
   Я рыкнул и швырнул в неё заклятьем уничтожения, но она только дёрнулась, хмыкнула и продолжила:
   - Знаешь, мальчик, с ней поступили так же, как ты с теми Жрицами. Помнишь их? Их тоже кто-то мог бы любить... Если б не ты! И ты, мальчик, за это заплатишь. Вернее, ОНА заплатит за тебя...
   - Тварь, - неожиданно раздался звонкий голос, эхом отразившийся от каменных стен, - Пошла вон!!!
   Я изумлённо моргнул, увидев, что молоденький Жрец в боевой трансформации встал между мною и свеной.
  - Отойди! - хоть в этом мы с нечистью были единодушны. Мальчик только качнул головой:
  - Довольно уже этих игр! Тебе не кажется, что вы с сестрёнкой зарываетесь?! - пропел мальчик, - Она - одна из нас!
  - Ты б не влезал, молокосос, - прошипела свена, - Я знаю, что делаю! А вот тебе, мальчишка, своё место ещё нужно узнать, а не перечить служительнице нашей Госпожи!
  - Мы - Жрецы! Мы не обязаны играть в чужие игры!
  - Жизнь - игра, мальчик! И вообще, эта хвостатая - нарвалась! Пусть получает, что заслужила! И потом, повторяю для глухих: я знаю, что делаю! А ещё раз пасть распахнёшь - твоей магичке до утра не дожить!
   Я стоял, прищурившись, и начинал кое-что понимать. Ах, вот как?!
   Стремительный поворот - и я стою, прижав кинжал к горлу кашляющей девушки. Мерзость? О, да! Но как с Жрецами по-иному?
  - Итак, мальчик, - пропел я, глядя в ненавидящие змеиные глаза на детском лице, - А теперь ты рассказываешь всё, как есть.
  
  Лаас
  "Идиот, - раздался в голове голос свены, - Допрыгался? Ты пускаешь магу в зад плоды моей работы! Выкручивайся теперь, как знаешь!"
   Я замер. Запоздало пришла умная мысль: какого ладана я вмешивался в дела Госпожи?
  - Говори, - прошипел сероглазый маг, прижимая кинжал к беззащитному голу Лан. И что теперь?
  "А теперь, идиот, повторяй за мной..."
  
  Лассан
   Кажется, паренёк на что-то решился и начал говорить:
  - Сан, прости, - его голос был тих, - Но нам поступил приказ: завлечь тебя в подземелья Школы, и удерживать там, как можно дольше. Ханнарра не знала об этом, и принесла тебе Клятву. Потому эта тварь переключилась на Хан, посчитав её твоей сообщницей.
   Я нахмурился и оглянулся на дрожащую девушку. Боги... Это всё - МОЯ вина...
  - А кто - Госпожа?
  - Киннирра. Она хотела свести тебя с ума, чтоб отомстить таким образом Императору. Сам знаешь, он хотел её убить...
  - Маразм! Она начала первая! - напомнил я.
  - Скажи это беременной женщине, которую хотел убить отец её ребёнка!
   Я помимо воли вздрогнул. Да уж, дядя, конечно, молодец! Он должен был связать её и, в крайнем случае, дождаться, пока она родит, коль ему так её смерти хотелось! Но, в общем-то, убить мать своего ребёнка - мерзкий поступок. Лучше наложницей сделать...
   Печально хмыкнув, я убрал кинжал, влив в малышку немного сил. Вот как, значит... Хан защитила меня, и свои же на неё ополчились!
   Повернулся к своей Жрице, присел около неё и нежно погладил холодную щеку. Ничего, девочка моя. Мы выберемся отсюда!
   Она вздрогнула, ощутив моё прикосновение. Ну, хватит!!!
   Я подхватил её, прижал к себе и полностью открыл силовые каналы, настроив магию на целительство и восстановление. Давай, девочка моя! Вернись!!!
   Мой ментальный зов распространился по пещере, и, кажется, сумел-таки затронуть измученный мозг Хан. Она дёрнулась, и лицо её неуловимо изменилось, вновь приобретая привычные мне черты.
  
   Лаас
   Слава богам! Он поверил!
  "А то! Годы упорных тренировок! Мы, дочки Ночи, вообще врать умеем!"
   Я кинулся к Ланине и обнял. Во что я её втравил! Но... С тех пор, как она, маг, спасла меня, Жреца, мне нет никого дороже. Когда она заболела, я полностью отдал себя во власть бога, чтоб он признал над ней своё покровительство.
   Я не мог отказать своему богу, равно как и Госпоже, иначе не ввязался б в эту авантюру...
  "Сколько пафоса! Как бы там ни было, теперь, мальчик, ты слушаешься только меня. Надеюсь, ты не посмеешь более перечить старшим. Мы - дети Ночи, мы ничего не делаем зря!"
  
   Ханнарра
   Мне очень холодно - окно в комнате открыто, и ветер пробирается во все щели, принося в комнату горьковатый запах гари. Я опускаю глаза - и вижу, что руки у меня очень маленькие, и пальчики детские. Мне становится очень страшно, и я слышу шаги, а потом вижу тёмную тень на фоне светлого квадрата двери. Я чувствую - он улыбается, и в душе возникает надежда, что, может быть, он добрый, возможно, он меня не тронет...
   Шаг - и он оказывается рядом со мной, а тонкие пальцы приподнимают мой подбородок.
  - Не очень, - насмешливый голос, - Но на ночь - сгодится!
   Страх снова сковал меня, и я задрожала. Мне девять лет, и я не понимаю, что происходит. Просто мне так неприятны его прикосновения...
  - Не надо, не надо...
   Пытаюсь вырваться. Укусила.
   Удар. Во рту кровь. Больно!
  - Пожалуйста, не надо!...
   Больно... как больно...
   И вдруг - всё прошло, и я ощутила, что кому-то нужна, что кто-то меня зовёт...
   И я рванулась за этим знакомым испуганным голосом! Мерзкая комната поплыла перед глазами, боль начала понемногу отступать, и я увидела красивого сероглазого парня. От него исходило тепло и забота, и я невольно разомлела в его руках. Он что-то нашёптывал мне на ухо. Некоторое время я просто слушала звучание его голоса, но потом начала разбирать слова:
  - Маленькая моя, тебя зовут Хан, помнишь? Ты у меня очень, очень красивая. Больше никто и пальцем тебя не тронет, девочка моя. Не бойся, хорошо? Прости меня...
   Я изумлённо моргнула:
  - За что?
  - Хан, ты помнишь, кто я?
   Я вздохнула и прикрыла глаза. Память возвращалась неохотно, но минуту спустя я всё же кое-как собрала картинку воедино...
   Дёрнуться, как от удара. Отшатнуться. Боги!!! Он же видел меня - такой!
   Я посмотрела на мага и прошипела:
  - Ненавижу!
   Голос мой эхом загулял по коридору. В серых глазах дрогнули боль и жалость, что окончательно меня взбесило. Говорят, ещё Кошка говорила: "Не жалейте сильных, ибо для них нет ничего унизительней".
  - Слушай, ты, принц! Не смей так на меня смотреть!!!
  - Ма арра, успокойтесь... - начал было Лаас, но наткнулся на мой взгляд и благоразумно умолк.
  - Да пошли вы... - с этими словами я крутанулась на месте и попыталась уйти.
   Вокруг моего тела обвилось мощное заклинание, сковывая движения. Миг - и меня притянуло к принцу, словно магнитом.
  - Никуда ты сама не пойдёшь!
   Ярость затуманила мозг:
  - Ты приказываешь мне?! - мой хвост прижался к живой бьющейся жилке на шее принца. Мне в тот момент было наплевать, что я, в случае чего, умру вместе с ним. Мне на всё было плевать, но он неожиданно улыбнулся мне, тепло и открыто:
  - Я - не приказываю, милая! Я за тебя волнуюсь...
   Я замерла, почувствовав, что он легко поцеловал меня в губы. Я просто смотрела на него - во все глаза, и впервые в жизни сожалела о том, что родилась Жрицей...
   Впрочем, это глупое чувство быстро прошло. Придёт же такое в голову...
   - Идём, - позвал маг негромко. Я хмыкнула:
  - Мы по этим подземельям наматываем круги, это ясно! Нужно остановиться, подумать...
  - Нет времени! Нам, милая, нужно только спешить...
  - Куда?
  - Я отправил зов - в который раз! И на него ответили. Скоро мы выберемся отсюда, Хан. Скоро это всё кончится!
  - Да уж, - хмыкнула я, - Давно пора...
   Он замер, глядя мне в глаза, а я хищно улыбнулась в ответ.
  - Ну что, милый, веди?
   Сжатые губы, пожатие плеч - и непонятное выражение в глазах.
   Некоторое время мы шли молча, каждый думал о своём, а потом принц неожиданно нарушил вязкое молчание:
  - Хан, оставайся со мной.
   Я сбилась с шага, глубоко вдохнула - и весело рассмеялась. На фоне кошмаров прошлого, теней и иллюзий мой смех, эхом отражавшийся от стен, звучал как-то... странно, даже жутковато. Ну, что поделаешь? На то я и Жрица...
   Отсмеявшись, я равнодушно заговорила, глядя в ничего не выражающие серые глаза:
  - Знаешь, милый, у Жрецов есть одна легенда. Называется - Сказка придуманного замка. Там суть такова: парень и девушка, у которых в голове порхали мысли о "великой и истинной любви", сбежали от родителей и попали на поле дурманящих цветов, знаешь такие? Их запах понемногу сводит с ума, въедается в лёгкие, и человек становится кормом для этих миленьких растений. Так вот, эти двое несколько дней пролежали на поляне, блаженно улыбаясь. Знаешь, что они видели? Громадный светлый замок, где сбываются мечты, где они вместе, свободны, ни от чего не зависят, ни в чём не нуждаются... Они так и умерли, улыбаясь, не освободившись из плена своих иллюзий. Красивая сказочка?
  - Хан, к чему это?
  - А ты не знаешь? Давай не строить собственные иллюзорные замки, маг. Нам это не нужно.
  - Что ж, Жрица... Твой выбор.
   Неожиданный поворот - и магия толкает нас с маленькими Жрецами в сторону, где уже открывается портал. Миг - и я ощутила, как рушатся клятвы, связавшие меня с принцем. Нас вышвырнуло на каменный пол, и я кожей почувствовала плещущую вокруг магию - нас явно пытались связать. Я дёрнулась, и магия вспорола кожу на плече. На пол хлынула кровь.
   Краем глаза я заметила, как мага, поранившего меня, отбрасывает к стене:
  - Не смейте причинять ей боль! - рыкнул подозрительно знакомый голос у меня за спиной. Я медленно повернулась и встретилась с ним глазами, стараясь, чтоб в них отразилось побольше боли. Он дёрнулся и шагнул ко мне, как притянутый.
   Вот бесы! Ближе, милый, ближе!!! Я дёрнулась и прикрыла глаза, изображая умирающую белочку. Принц, забыв об осторожности, кинулся вперёд. Отлично!
   Мой хвост резко обвился вокруг его тела, притягивая ко мне, острый шип на кончике снова упёрся в жилку вены на шее принца, а когти мои впились ему в плечи:
  - Уберите свою мерзкую магию, ребята, - промурлыкала я, - Иначе ваш принц распрощается с собственной головушкой. Маги в нерешительности застыли, тараща на нас глаза. Как забавно!
   - А теперь, милый, - интимно шепнула я любовнику на ушко, - Веди нас к выходу, иначе я тебя прикончу. А потом - всех, кто есть в этой проклятой Школе. И поверь, сомневаться я не буду.
   Он стоял, опустив голову. Чтоб ускорить процесс, я рискнула разжать одну руку и всадить кинжал в глотку самого старого из магов, разумеется, не ждавших нападения.
   Сан вздрогнул - и покорно двинулся вперёд. Я шла рядом, следя, чтоб его руки не двигались, а острие упиралось в горло. Малолетки прикрывали тылы.
   Коридоры, переходы, арки... Выход! Наконец-то!
  "Бегите отсюда, я немного задержусь", - отправила я деткам мысленный приказ. Они не заставили себя ждать, беспрепятственно пройдя сквозь купол.
   Маги, не рискуя вмешиваться, стояли в отдалении. Мы остались втроём: я, он - и действующий щит.
  - Разрушь его, - прошептала я.
  - Ну, нет...
  - Разрушь, иначе - умрёшь!!!
  - Плевать, Хан. Хочешь - убивай!
   Мне вдруг стало весело. Я наклонилась - и поцеловала его в губы, страстно, чувственно, как тогда...
  - Ты уверен?
  - Да. Ты меня не убьешь.
  - Эх, люди... Как же вы цепляетесь за свои иллюзорные замки!
  - Не меньше, чем вы, рабы безумных богов!
   Сволочь! Я резко дёрнула хвостом, случайно задела купол...
   Мощное заклятье, дернувшись, начало шипеть и оседать на землю брызгами. Слепому ясно - защита рушится! Не дожидаясь продолжения, я отшвырнула мага от себя и метнулась во тьму.
   Стоило его убить? Конечно, но я ослабела после схваток со свеной... да и вообще, он неплохой... жаль, что маг...
   Меня, в общем-то, больше другое интересует вопрос: почему разрушился купол? Я-то не маг!!
  
   Тан
   Мы с хатт-ха были в пути всю ночь, но своего я добилась: земли наших остались далеко позади, и теперь я путешествовала по границе двух южных герцогств. Пару раз нам со зверушкой встречались патрули, но ночь играла мне на руку: отвести им глаза было делом нескольких секунд.
   Но такая ночь не могла не вымотать, и, когда над лесом поплыло густое марево рассвета, поняла, что пора на боковую. Углубившись в чащу, я присела в поклоне, после чего изящно опустилась на траву и прошептала:
  - Мир и свободу вам, Хозяюшка. Откликнитесь на мой зов.
   - Здравствуй, сестра, - сказал негромкий чувственный голос. Я открыла глаза и улыбнулась:
  - Здравствуй.
   Эта Хозяюшка приняла облик лани, красивой и изящной. Я невольно залюбовалась её золотистой шкуркой.
  - Тан, - сказала она весело, - Я уж боялась, никогда тебя не увижу! Что, в очередном забеге от Хозяина? Что на этот раз?
  - Нужно Остана повидать, да так ещё, по мелочи...
  - Суешь башку в муравейник? Как обычно! Таких, как ты, и могила не исправит! Я так скучала по тебе, оторва зеленоглазая!!!
   Я смущенно улыбнулась и, потрепав хатт-ха по холке, решительно сказала:
  - Прости, но я тебя не знаю. Совсем. Я не та Тан, которую ты знала...
   Лань дёрнула ушами и тихо сказала:
  - О, как тебя! - но потом повеселела, - Ничего, ты всё вспомнишь...
  - Не хочу я ничего вспоминать!!!...
   В глазах Хозяюшки дрогнуло что-то странное - не понять. Она покачала головой, и тихо шепнула:
  - Мало что, милая, зависит от твоих желаний. Такова твоя судьба, увы... Ладно, речь не о том. Зачем звала, подруга?
  - Хотелось бы поесть и нормально переночевать, не опасаясь, что патрули магов сделают из меня отбивную по-жречески!
   - Угу. Иди за мной!
   Шагов тридцать по поросшей мхом дорожке - и мы подошли к громадному дереву с раскидистой кроной. Ещё миг - и ствол треснул, а кора разошлась в стороны, обнажая проход. Поморщившись, я шагнула вперёд, втянув хатт-ха за собой.
   Как оказалось, отдыхать в дереве - потрясающее времяпровождение! Тепло, сухо, темно, странные огоньки, освещающие крошечный деревянный столик, уставленный яствами, порхают над головой, заставляя хатт-ха настороженно скалить клыки.
   Хорошо!
  - Что, хорошо тебе? Щас ещё лучше будет!!
   Я подскочила от неожиданности и уставилась на Сита, вольготно развалившегося на ковре из мха.
  - Эм... Сит?
  - Нет, призрак твоего прадедушки!!
  - Отлично сохранился...
  - Тан, солнышко, хватит издеваться! Возвращайся, немедленно! Я приказываю!!!
   У меня вдруг поплыло перед глазами. Вспышкой света - боль в зрачках, и я сижу снова в этом же дереве, и с ненавистью глядя на мужчину, вольготно развалившегося напротив в соблазнительной позе. Его чёрно-зелёные глаза впитывают свет, его улыбка обещает неземное блаженство, его голос, как взбитые сливки, и мне отвратительно даже самой себе противно признаваться, как я его хочу...
  - Тан, малышка, сколько можно бегать? Всё равно ты - моя, и ничто, даже смерть, этого не изменит.
  - Это ты так думаешь!!!
  - Верно, а я - всегда прав!.. Возвращайся, девочка. Я ПРИКАЗЫВАЮ!!!
  ... Я вздрогнула - и снова взглянула в те же самые глаза, только на более молодом лице.
  - Сит, прости, но МНЕ ты приказывать не можешь. Ты понимаешь, и я понимаю - Остана я смогу убедить, только находясь рядом с ним. Хочешь сказать, это не так?
  - Да, но...
  - Никаких "но", Сит. Я тебе не домашнее животное, чтоб командовать "к ноге"! Сит, не трать зря силы! Я - еду!
  - Делай, что хочешь, но учти: ещё один такой финт, и я тебя прикую к трубе!
   Он растаял, а я нахмурилась. И такое я тоже когда-то слышала...
  
  ГЛАВА 6
  Раньше мои волосы были сухими и безжизненными, а теперь они сырые и шевелятся.
  
   Слов, чтоб охарактеризовать данную ситуацию, у меня не находилось, чего-то стеклянного или ломающегося под рукой не обнаружилось, и даже стула, чтоб попинать, и то не было - короче, не было никакой возможности морально разрядиться. Даже пометаться по комнате из-за её смехотворно маленьких размеров я не могла!! В общем, покусав губы и слизав с них кровь, я пришла к выводу, что единственный выход из этой солнечной ситуации - помедитировать! Что я и сделала, прикрыв глаза. Так, как там говорила тётушка? Представь себе летающих бабочек... бабочек... да не повзрослевшего Сита, а бабочек!!!! И не Эррарра!!!
  - По-моему, у тебя медитации немного странные получаются! Детка, ты их ещё в воображении раздень и заставь стриптиз станцевать, и вообще будет самое то!!! - пропел над ухом смутно знакомый голос. Я подскочила и распахнула глаза.
   Она сидела в шаге от меня, небрежно наматывая на палец полупрозрачный локон. Я приветливо улыбнулась:
  - Привет, бабуля!
  - Привет-привет! - оскалилась свена, насколько я знаю, моя двоюродная бабка, - А я тебе пришла в проведённой работе отчитаться!
   Я прищурилась:
  - Ты это о чем?
  - А, Хозяин твой подкидывал, насчёт мага и Жрицы молоденьких, ты на неё ещё печать Врага поставила. Уж поверь, я ей основательно мозги промыла, сомневаюсь, что она хоть раз дочери Ночи посмеет дорогу перейти. Убить её не смогла - сама знаешь, она ещё нужна, - но танцы со мной эта рабыня Тарры ещё нескоро забудет!
   Я усмехнулась. Отлично, хоть одна хорошая новость: мы с Хан теперь квиты!
  - И что они там? Какие у них страхи?
  - О, ребята в этом смысле вообще жгут, особенно Жрица. У неё там в кошмарах и мамочка, и папочка, которых она и в лицо не знала, и урод-маг, который её в девять лет изнасиловал...
  - Что?! - охнула я, - Начинаю понимать, почему она такая странная...
  - А то! Она спит чуть ли не со всеми подряд, но мужчин ненавидит, старается показать, что сильнее, потому что на самом деле боится их и всех сравнивает с тем уродом. И за это себя презирает. Ну, и ещё там комплексов да страхов по-мелочи...
   Я тихо вздохнула.
  - Ясно, значит, сниму с Хан печать... А принца она хоть не убила? С учётом его пристрастия к маленьким Жрицам?
  - Ну, не к маленьким, а к молоденьким, и то учти, что он был подростком - и, между прочим, это, в какой-то мере, один из его кошмаров... Теперь.
   Я ухмыльнулась.
  - Но это не основной?
  - Не-а... У него главный кошмар - гибель сестры. Там, в общем, ему лет пять было, когда его мать забеременела, а у парня как раз прорезался ментальный дар, и со второго месяца он мог общаться с малышкой.
   - Что, прям разговаривал?
  - Нет, ну не диалог, конечно, но она ему чувства передавала, переживания, ощущения - в общем, ты поняла. Такое полтора месяца длилось, а потом папочку нашего мальчика пришили, и его мамаша на следующий день уже загуляла с другим. Влюбилась, как кошка, а он ей условие: мол, ребёнок не нужен. Ну, она девочку и травонула, к Шептунье за этим пошла.
   Меня передёрнуло:
  - Тварь.
  - Да, та ещё. Вот, у него теперь перекос и пошёл, и все женщины подсознательно сравниваются либо с сестрой, либо с матерью, причём с последней чаще.
   Я покачала головой:
  - Абзац... Слушай, а в чём он там клялся? А то мне Сит на что-то такое намекал...
  - Не знаю, так глубоко не успела залезть. Думаю, это как-то с сестрой связано...
  - Ясно, спасибо, бабуль!
  - Да всегда не за что! Обращайся, я уж помогу там!!
   Порыв ветра - и она растаяла. Я призадумалась. Правду говорят - правд много. Вот теперь даже принца как-то жаль...
   Поморщилась, свернулась клубком и приказала себе спать. Желательно без снов. И медитаций...
  
   Утро для меня началось с истошных воплей сугубо нецензурного содержания. С трудом продрав глаза, я вздрогнула. Потом вспомнила, где это я, перевела дух и успокаивающе погладила хатт-ха. Вопль повторился, всё больше пестря окологинекологическими терминами. Что ж, пойдём посмотрим, что там за знаток народного фольклора и что с ним делают...
  Я выскользнула из своего укрытия, с удовольствием глянув на одинокий жёлтый лучик заходящего солнца, и пошла в сторону, откуда раздавались истошные вопли. Густая чаща послушно расступилась передо мной, и глазам моим открылось дивное зрелище: рослый светловолосый парень, который навскидку согнул бы руками не только кочергу, но и вековую северную сосну, забрался на хиленькое на вид деревце и истошно матерился, с ужасом глядя на бесёнка, скалящего крошечные зубки. Полюбовавшись на сиё священнодействие, я подошла поближе и задумчиво позвала:
  - Эй, парень!!
   Детина поднял голову, увидел меня, вытаращил глаза и заорал ещё громче:
  - Сгинь, провались, тварь болотная!!! Я тебя не боюсь!!
   Дерево подозрительно затрещало и наклонилось ещё сильнее. Я хихикнула, подошла к бесёнку и подхватила малыша на руки, почесав за ушком. Он замурлыкал-зафыркал с мелодичностью ржавой пилы, подставляя рябое пузо. Парень округлил глаза и захрипел:
  - Пожалей, Хозяйка лесная...
   Я вздёрнула бровь:
  - Ты слегка не по адресу, парень! Хозяюшка смылась куда-то, она после вчерашней попойки не в духе, потому считай, тебе повезло, что меня встретил!
  - Да уж, повезло! Ты меня съешь!!!
   К тому времени деревцо прогнулось уже основательно, потому я смогла беспрепятственно подойти к детине поближе и принюхаться:
  - Фу! Не, не хочу тебя есть, от тебя воняет, как от тухлой рыбы! Вот когда помоешься...
  - Враки! Я тока вчера мылся!
  - Правда? Так, может, ты уже разлагаться начал? Тебя, часом, бес этот не кусал?
   Парень побелел, как мел, и пролепетал:
  - Они ядовитые?!
   Я кивнула с умным видом:
  - А то! Вон, уже действовать начало...
   - Боги милостивые, спасите! Уже и больно стало!!!
   Я едва успела отскочить в сторону, когда эта туша рухнула со своего насеста и начала кататься по земле. Неожиданно он успокоился и с надеждой глянул на меня:
  - Девонька, миленькая, а оно не лечится?..
   Я увлеченно почёсывала бесику брюшко:
  - Лечится, ещё как...
  - А ты можешь?..
  - Могу... А зачем?
   Парень поморщился:
  - Заплачу тебе, ведьма. Сколько захочешь. Ваше племя, знаю, золото любит...
   Я прищурилась:
  - Деньги - это хорошо, но нам, Шептуньям, они не так уж важны. Давай так: я тебя спасу, а ты мне поможешь, а?
   Он вздохнул:
  - Помоги мне, дочь леса. Отплачу, не обижу!
   Я прищурилась, присела рядом с ним и изобразила какие-то активные действия, шёпотом перечисляя все известные мне маты. Говорила тихо, слова было не различить, потому детина воззрился на меня с искренним уважением. Я начала завывать и возвысила голос на тон, параллельно применив лёгкую иллюзию, что заставила парня увидеть тени, обнимающие меня со всех сторон...
   На самой высокой точке своих завываний я дернулась, заставила тени взвиться - и, кашляя, покатилась по полу, слыша краем уха истерический хохот Хозяюшки. Не, это только начало!!
   Кашляя, я сжалась в комок, прикрыв глаза. Бесёнок, ошарашенный таким жизненным поворотом, кинулся ко мне, явно не понимая, с чего это меня так глючит. Я мысленно велела ему не вмешиваться, и вовремя - ко мне подскочил белобрысый детина. Я быстро просканировала его на предмет плохих намерений и пришла к выводу, что его моё представление впечатлило. Я прикрыла глаза - отлично, можно и поспать!
  
   Люблю кататься у кого-то на руках! Тепло, уютно, идти никуда не надо... Ой, как круто пахнет!
  - Кто это, сынок?! - мягкий женский голос. Я тут же включила чутьё - и поняла, что рядом со мной двое людей: мой "спаситель" и его родственница, очевидно, мама.
  - В лесу её нашёл. Она меня от смерти спасла.
  - Как?!
  - Потом. Дай я её сначала уложу нормально, видишь, плохо ей, белая, как мел...
   Угу. Ладно, подождём-посмотрим...
   Последующие полчаса детина рассказывал, каким образом я спасла его от яда жуткой лесной нечисти размером с ящера, и параллельно пытался привести меня в чувство, обмахивая меня какой-то непонятной ерундой и подсовывая мне под нос вонючий порошок. Это я стойко выдержала, но когда этому красавчику пришло в голову делать мне искусственное дыхание, я не выдержала такого издевательства над нервами и сама открыла глаза:
  - А, живой? Значит, я успела?! Это ты меня сюда принёс?!
  - Ну да... - слегка смутился парень, заворожено глядя в мои сияющие восторгом глаза.
   - Спасибо тебе, детонька! - вклинилась мать, высокая светловолосая женщина, даже в старости не утратившая красоты, - Что б было, если б не ты...
   Мне даже стало немного стыдно, но поиграть хотелось, да и с местными поболтать, определённо, стоило...
  - Спасибо, - я смущенно улыбнулась, - Это вы простите, что услугу за свою помощь попросила, просто я никого здесь не знаю, да и не ела долго...
  Женщина встрепенулась:
  - Идём-идём, покормлю тебя, лучшее найду!..
  
  - ...Совсем нечисть распоясалась, - вещала женщина, - На севере, почитай, потому и стоят за Жрецов, что в каждом селении - Шептун, вокруг поселений - стены в палец, а Древние Боги спускаются к ним. А мы? Меж двух огней: маги рыскают, предателей ищут, нечисть беснуется - кровушку чует... У нас пол-села в город сбежало, после того, как что-то в лесу убило десять человек...
   Я только невесело рассмеялась:
  - Да ладно! А мне вот весело? Я - Шептунья, жила себе спокойно, пока маги наставницу мою не убили. Еле вырвалась! Прячусь теперь... Кстати, я - Нир. А вас как зовут?
  - Ой, прости, из головы вылетело... Мил я! - представилась женщина. Её сынок отвлёкся от созерцания поверхности стола и буркнул:
  - А я - Фет.
  - Ясно! - я улыбнулась, - Вот и познакомились!
  - В чём тебе помощь нужна, шептунья? - взял парень кота за хвост, глядя на меня внимательными карими глазами. Я вздохнула:
  - Я хочу поехать в Лакон, город магов - там у меня тётка живёт, но мне по дороге надо где-то остановиться, да и мест я не знаю... От вас мне только совет и нужен!
  - И что, получишь совет - и пойдешь?
   Я удивленно кивнула. Фет вытаращился на меня - и вдруг расхохотался так, что посуда на столе затряслась:
  - Ну, ты жжешь! На дворе война, таких, как ты, ищут, ты тощая, красивая девка с хищными глазищами, планируешь сама путешествовать по неизвестной тебе стране?
   Я прищурилась, глядя на него. Любопытно...
  - И что ты предлагаешь?
  - Оставайся, Шептунья! Ты тут нужна...
  - Не могу. Я тётке обещала...
   Дальше повисла минута молчания, на протяжении которой я активно подталкивала парня к единственному правильному решению, нелогичному, но необходимому мне для того безумия, которое я задумала провернуть. Спустя полминуты его мозг сдался:
  - В общем, так. Я твой должник, значит, я тебя проведу!
  
   Ханнарра
   Я провела рукой по шее любовника, в который раз с сожалением подумав, что до Сана ему ой как далеко... Жаль, что не все маги одинаковы! И, что паршиво, до конца заварушки я от этой сволочи никуда не денусь!
   Поморщившись, поднялась с кровати, слизнув с порезанной губы кровь. Тело болело, а ипостась Жрицы почему-то не спасала. Видимо, это последствия разрушенного купола...
   Прошлась по комнате, стараясь утихомирить боль. С неудовольствием покосилась на мужчину, мирно спящего на кровати. Садист грёбаный...
   Словно бы услышав мои мысли, мужчина резко открыл абсолютно ясные глаза и повернулся ко мне:
  - Не спится, киска? Хочешь повторить?
   Ага, прям мечтаю...
  - Перетопчешься, хороший мой. Меня Повелитель вызывал.
   А что? Может, и вызывал, я-то ему ещё не отчитывалась...
  - Что, прям сейчас?
  - Да. Милый, ты - не Жрец, Зова не слышишь...
  - А мне интересно, это правда, что все Жрицы спят с Повелителем?
  - Ну, с учётом того, что в древние времена при Храме числилось около тысячи Жриц, Повелителю грозила б натуральная импотенция - ну, или букет венерических болячек, в крайнем случае.
   Кэрр хмыкнул и лениво заметил:
  - Вали, заодно узнаешь, что там со Школой Преображающих.
  - Я слышала, там ещё идут бои.
  - Вот и узнай, поджарили ли эту мерзкую тварь.
  - Какую?
  - Его дрянное высочество, Лассана! Как давно я хотел прикончить этого урода! Но Ситтир велел пока не вмешиваться в эту заварушку. Может, передумает?
  - Возможно...
  
   Выйдя из комнаты, я попыталась трансформироваться, но вторая ипостась не отзывалась, вызывая боль. Что за идиотизм?! Я пересилила себя и всё же сумела превратиться, но контроль над телом явно ослаб. Поморщившись, я ударом выбила раму и вылетела на улицу, ловко спружинив от камней мостовой. На крышу... прыжок... ещё один...
   По-военному поклонившись Свободе, венчавшей Храм, я вошла внутрь и взбежала по ступенькам.
   Ситтирра я застала в кабинете. Он склонил голову над какими-то бумагами, но, почуяв меня, поднял голову. Ого!
   Под глазами правящего залегли тени, в которых могли б спрятаться все воры столицы, а мертвенная бледность намекала на близкое родство парня с непосредственными клиентами некромантов.
  - Ханнарра? Разве я тебя звал?
  - Ну...
  - Что ж, хорошо, что пришла. У нас снова осложнения со Школой Преображающих, мне хотелось бы, чтоб ты передала Кэрру - он и его ребята нужны мне там.
  - Я тоже пойду, мой Лорд.
  - Вот как? Ты полностью восстановилась, Хан? Цвет лица у тебя какой-то... нездоровый.
   Я зло рыкнула, подавив очередной приступ боли:
  - Вам так кажется, мой Лорд. Я - готова!
  - Что ж, отлично, - странно улыбнувшись, промурлыкал Правящий, - Но ты там осторожней, Жрица, не отходи от Кэрра далеко. Удачи вам!
   Стремительно обернувшись, я чёткими шагами пошла прочь.
   Кажется, я понимаю, что происходит - богиня наказывает меня за чрезмерную привязанность к врагу, которого я пощадила.
   Эту слабость я должна в себе побороть. Любой ценой! Пока Тарра не забрала мою силу. Без неё я не смогу жить. Я снова стану никем...
  
   Мощный телепорт выбросил нас в паре десятков метров от Школы, от которой во все стороны волнами расходилась мощная магия... подозрительно знакомая.
  - Лассан! - пропел Кэрр, и от его голоса мой хвост невольно дёрнулся, - Вот и свиделись, друг мой! Ребята, - бросил он своим подчинённым, - Убивайте всех, но принца - оставьте. Он мне живым нужен! Хан, крошка, потом можем на пару поразвлечься - я слышал, ваш Клан неплохо разбирается в пытках!
  - Разумеется, милый, - пропела я, проведя хвостом по его ноге, - Я с удовольствием с ним развлекусь...
   Он ухмыльнулся, собственнически притянул меня к себе - и перебросил нас в здание коротким телепортом.
   Вокруг клубилась магия принца, направленная на уничтожение нечисти. Кэрру-то с его подопечными ничего, они - маги, а вот я приготовилась к удару по своей сущности, заранее попытавшись выстроить щиты...
   У меня не вышло. Но защита не понадобилась - заклинание меня не тронуло. Пощади, богиня... Я становлюсь человеком!!!
  - Хан, прикрой меня, я разомкну его чары!
   Пересилив боль, я встала в боевую стойку, зло оскалившись. За что богиня так разозлилась на меня?!
   Кэрр прикрыл глаза, настраиваясь на чужие чары. Практически сразу из бокового коридора выскочил пожилой маг, видимо, почувствовавший вторжение чужака. Я приветливо оскалилась и насадила его на хвост. Маг захрипел и рухнул к моим ногам, я тихонько выругалась, пытаясь вырвать из полумёртвого тела непослушный хвост. Как назло, я зацепилась шипом за его ребро, что мешало нормально двигать непослушной конечностью.
   Из другого коридора с шипением вырвался мощный сноп магии, направленный в Кэрра. Хвостом отбить я не успевала, пришлось подставить тело. Заклинание с силой врезалось мне в грудь, отбрасывая к стене. Глаза застелила боль...
   Заклятие Сана загудело и распалось, его откат ещё сильнее впечатал моё тело в стенку. Кэрр небрежно взмахнул рукой, и парочку появившихся в дверном проёме магов смело и завертело, безжалостно изламывая кости. Глава Проклятой Школы насмешливо дёрнув плечами, повернулся ко мне и грубо вздернул на ноги. Его руки сомкнулись у меня на рёбрах, вызвав боль.
  - Мне больно... - самой мерзко от того, как жалобно это прозвучало...
  - Правда? - ласково, - Сейчас будет ещё больнее...
   Он резко сжал пальцы, и по позвоночнику прошлась волна дикой боли. Я человек, он не понимает...
  - Кэрр, отвлекись, пожалуйста. Эта девочка - не твоя, и вообще, трупам развлечения ни к чему. А ты, друг мой - труп! Убери от неё руки!!
   Я вздрогнула, услышав этот голос. А вот и ты...
  
   ГЛАВА 7
  Вам помочь или не мешать?
  
  Лассан
   Я потрясённо смотрел, как оседает пеплом защитный купол, и тщетно пытался понять, как ей это удалось. Возможно, она - неинициированный маг?! В таком случае, довольно могущественный. И это отлично! Методом кнута и пряника за пару лет вышибу из её головки жреческую дурь, а тот же хвост можно и магией отрастить...
   Впрочем, все умные мысли вылетели у меня из головы, когда Ночные осознали, что купола нет, и ринулись в атаку. Всё перемешалось в странном кровавом вихре: стоит отдать нечисти должное, они УМЕЮТ нападать эффектно...
   Огненной плетью я мимоходом испепелил слабенького вампира, отошёл за спины магов и рявкнул:
  - Прикрыть!
   Одно хорошо, послушались они мгновенно...
   Маги сомкнули ряды, а я сконцентрировался, собирая волю в кулак. Это заклятие я должен вспомнить...
   Лэан, мой старый друг и один из сильнейших боевых магов, повернулся ко мне, приглядываясь - и вплёл свою силу в заклятие. Светоч, солнечное проклятие, смертельное для всех ночных, начало медленно расплываться над нашими головами. Невольно мелькнула мысль: только бы Хан успела уйти...
  ... Светоч убил около шестидесяти противников и разогнал остальных. Мы с Лэаном зафиксировали заклинание, чтоб оно действовало слабее, но постоянно, на манер щита. Я отдал приказ о полной эвакуации. Глупо сражаться с ними здесь, под столицей, рядом с Храмом! Дядя не понимает: нужно заманить их на юг, к тёплым солнечным дням, в древние владения магов! Их главное оружие - духи, дикие, как всё их племя! Хан помогла мне понять, кто они, осознать, что они из себя представляют. И я знаю, как их одолеть, но для начала нужно обезвредить Киннирру, Сииттирра и Тан - не знаю, из какой она Ветви.
   И ещё я знаю, что одну Жрицу я никому не позволю тронуть. Я оставлю её только для себя...
   Прошли целые сутки, в Школе осталось только два десятка магов, которых язык чесался назвать смертниками - и я с ними.
  - Сан, - сообщил Лэан, лениво выпуская изо рта вонючий дым, - Тебя роняли в детстве, причем с верхней башни твоего дворца и башкой об тот мерзкий фонтан в виде непорочной Лассины. Я же сказал: Светоч пару часов я подержу, а больше и не надо! Валил бы ты отсюда.
  - Лэн, дыми молча, а?
  - Что, надеешься, что вернётся?
   Вот укурок бесов...
  - Кто?
  - Твоя хвостатая?
  - Это не мои проблемы.
   Лэн выпустил дым - и заржал, как хитти, на которых ездят южане:
  - Сан, не пудри мне то, что птички несут! Ты повёлся, как ребёнок, на банальную бабью хитрость, а она не воспользовалась шансом тебя прибить! Похоже, запахло историей в стиле слезливых русалочьих баллад, друг мой!
   Я поморщился:
  - Лэн, ты - свинья.
  - А ты - благословенный богом праведник. Доволен? Так что там с хвостатой?
   Я пожал плечами:
  - Слезливая баллада, только по-жречески.
   Лэн улыбнулся:
  - Да ладно! Я уже приказал от твоего имени, чтоб девчонку, если что, просто поймали.
  - Как мило. С каких это пор ты решаешь за меня?
  - Друг мой, ты просто не сказал этого вслух, но я-то дорожу своими людьми! Если кто-то что-то с ней сделает, ты ведь убивать начнёшь. Я прав?
  - Кури уже молча... - начал было я, и в этот момент Светоч дрогнул. Что за?..
   Лэн насмешливо вздёрнул бровь и медленно вдавил окурок в пепельницу.
  - Кажется, пожаловал наш старый друг...
   Я прикрыл глаза - и тоже ощутил его ауру. Кэрр...
   Это давняя история. Некогда нас было трое - я, Лэн и Кэрр. Мы были друзьями и доверяли друг другу - ну, насколько это вообще возможно для чистокровных магов из могущественных семей, выросших при дворе. А потом... Я криво улыбнулся:
  - Ну, что? Встретим приятеля со всеми возможными почестями?
  - Он не один...
  - Да чую я!
  - Ты не понял. С ним - Жрица. Угадай, какая?!
   Я замер. Не может быть...
   Глаза застелила пелена ярости. Вот как, значит? Что ж, за ней не пришлось даже бежать... Нужно попытаться ослабить действие Светоча на неё так, чтоб она смогла блокировать...
   Я начал уже перестраивать заклятие, когда его структура дрогнула - её пытался кто-то разрушить. И я, кажется, догадываюсь, кто эта сволочь...
   Он вгрызался в мои чары, и на его стороне были два фактора. Во-первых, он маг, а Светоч реагирует только на детей Ночи, во-вторых, ему не пришлось больше суток поддерживать мощное заклинание.
   Я, конечно, посопротивлялся ради приличия, но итог был предсказуем - Светоч рухнул.
   Хорошо, что большинство людей мы увели...
  - Лэн, я возьму Кэрра, а ты пообщайся с учениками, идет?
  - Почему тебе - всё самое сладкое?
  - Потому что я старше на три дня!
  - Удачи, друг. Вдруг что - кричи.
   Я только улыбнулся на прощание.
  
   Бесы... А я не верил... Она - с ним?!
   Что ж, друг мой. Теперь ты не просто умрёшь. ТЫ - СДОХНЕШЬ!!!
  - Кэрр, отвлекись, пожалуйста. Эта девочка - не твоя, и вообще, трупам развлечения ни к чему. А ты, друг мой - труп! Убери от неё руки!! - пропел я. Хан подняла на меня глаза - совсем больные, какие-то отчаянные, и мне показалось, что это не притворство. Я видел у неё такой взгляд тогда, в подземелье, когда она вновь переживала кошмары прошлого. Что этот урод с ней сделал?!
   Мягкая магия обняла девушку и отстранила от Кэрра. Мимолётом я прощупал её на предмет магического потенциала - и нашёл! Боги, да её дар почти идентичен моему! Как такое возможно?! Но, как бы там ни было, мне это на руку! Осталось устранить одно маленькое недоразумение...
   Мы с другом глянули друг на друга. На губах наших появились улыбки-близнецы.
  - Что, ты тоже оценил МОЮ девочку, Сан? Она сладенькая...
  - Она - всякая, Кэрр. Впрочем, ты никогда не был гурманом. Тебе что мальчики, что девочки - все на один вкус...
  - Мерзкий сукин сын! Твоя мамаша, кажется, успела побывать под всеми уродами двора... И не угадаешь, чей ты!
  - Кэрр, давай не будем сейчас вспоминать родителей! Особенно твоих, а то потом ещё ночью приснятся... Но речь, мне кажется, не о том. Мы не успели закончить один разговорчик, припоминаешь?
  - О да, нам нагло помешал обрушившийся потолок...
  - Из-под которого тебя потом ещё вытаскивали, помнишь?
   Он ухмыльнулся и показушно размял пальцы. Я прикинул траекторию - в случае чего, Хан нужно будет прикрыть...
   Он начал первым. Мощные чары, неоформленные и неуправляемые, рванулись в мою сторону, сметая всё на своем пути. Я выставил щит - и мы сцепились...
   Брызги магии неслись в разные стороны, от Силы оплавлялись стены, и я искренне надеялся, что воздвигнутые вокруг Хан щиты ещё держатся. Всё вокруг смешалось в свистопляске, магия металась в разные стороны, однако перевес всё же был на моей стороне - он всё чаще ошибался. В груди моей запело торжество: сегодня! Я всё-таки прикончу его!
   Я сгенерировал огненную мельницу, и щит Кэра треснул по швам. Мага отбросило к стене, из носу у него хлынула кровь, и я приподнял руки для последнего удара...
   И тут этот урод, оскалив окровавленный рот, создал заклятие уничтожения. Я хмыкнул и приготовился отбить его в сторону...
   Но, как выяснилось, предназначалось оно не мне. Я застыл, с ужасом глядя, как сгусток тьмы несётся в сторону Хан...
  Я повернулся, чтоб защитить застывшую с расширенными глазами Жрицу, почему-то принявшую человеческое обличье...
  Магия Кэрра, предательски извернувшись, ударила мне в бок. Меня протащило по полу несколько метров и с силой ударило о стену...
   Кэрр поднялся, усилием воли собрал энергию в кулак...
   - Стоять! - промурлыкал мягкий странный голос, и мой бывший друг застыл, глядя поверх моего плеча расширенными глазами.
   Я напряг мышцы и тоже повернул голову в том направлении. В дверном проёме, насмешливо вздёрнув брови, стоял черноволосый некромант с подозрительно знакомой рожей.
  - Ласт?!
   Он ухмыльнулся:
  - Кэрр, расслабься, а? Повелитель хотел пообщаться с братиком.
  - Боюсь, ты опоздал, - прошипел Кэрр ненавидяще, - Он уже умер, и ты ничего не видел...
   Ласт понимающе кивнул, и из-за его спины ненавязчиво выдвинулась весьма колоритная парочка: гибкий красноглазый вампир с ухмылкой во все клыки и миледи Тассера, ненавязчиво подбрасывающая на руке огненный шар.
  - Кэрр, честно, ты б увял, - посоветовала герцогиня, - А то я слегка подпорчу тебе фасад, и одной головой у тебя станет меньше!
   Мой "злейший друг" поморщился, но нарываться на схватку с некромантом, магичкой и вампиром всё же не решился.
  - Забирайте, коль он вам так нужен! Хан, идём?
  - Э, нет, уважаемый! Повелитель велел ей явиться к Тиннинне, Жрице Жизни. Повелитель обеспокоен её здоровьем!
  - Что ж, - прошипел Глава Школы, и короткий телепорт перенёс его за пределы досягаемости. Поморщившись, я тяжело поднялся, постоянно скашивая глаза на Хан. Она бледна, и у неё несчастные глаза. Хоть бы эти Жрецы помогли ей! Нужно самому осмотреть её!
   Тассера с Ластом, переглянувшись, создали телепорт. Нахмурившись, я шагнул туда, стараясь держаться поближе к Хан, но вампир ненавязчиво оттёр меня в сторону. Нас вышвырнуло в длинном высоком коридоре со стрельчатыми окнами, и я заметил краем глаза, что Хан ловко юркнула в одну из дверей. Я дёрнулся было за ней, но меня ненавязчиво подтолкнули в спину, намекая, что меня ждут не там. Поморщившись, я внутренне собрался и пошёл быстрее.
   Сит ждал меня в уютной комнатке у камина, небрежно развалившись в кресле. Я прищурился, разглядывая брата, и с невольной болью понял, что за эти несколько дней его болезнь прогрессировала так, как развилась бы в нормальных условиях за несколько лет. Сит побледнел, похудел (хоть и казалось, что дальше некуда), под глазами залегли тени, а в самих очах появилось выражение раненого хищного зверя, совершенно не свойственное подросткам.
   Боги, братик... Что они с тобой сделали в угоду своим играм...
   Он улыбнулся, кажется, поняв, о чём я думаю:
  - За что-то платят чем-то, правда? - спросил он весело, - Оставьте нас!
   Моих сопровождающих как ветром сдуло. Сит устало улыбнулся и, показав мне на кресло кивком головы, разлил по бокалам какой-то напиток, приподнял руку в шутливом тосте и выпил. Я последовал его примеру. Ого!
  - Братик, а ты знаешь, что это психотропное пойло не запретили только у демонов?
  - Я в курсе, но от него у меня проходит мигрень. Забавно?
  - Не очень... Эти твари выпили из тебя все соки!
  - Сан, брось, мы оба знаем, дело не в них. Проблема серьёзней, и, по моим самым скромным подсчетам, я проживу ещё полтора месяца. Может, меньше... А потом - мне нужен преемник, который обо всём позаботится потом. И я его выбрал. Интересно тебе, кто это?
  - Да, любопытно, до чего ты додумался после этого пойла!
  - Этот человек - ты!
   Я хмыкнул, покачал головой. На всякий случай подождал, пока Сит признается, что пошутил - не дождался. Захохотал, допил плескавшуюся в бокале мерзость.
  - Брат, ты - чокнутый.
  - Нет, я - Правящий, а мы все немного больные.
  - Ты предлагаешь мне, магу, возглавить государство Жрецов?
  - Магов и Жрецов, братик. Неужели тебе война не надоела? Не хочешь мира, спокойствия... власти, наконец?
  - Сит, это безумие...
  - Правда? Сейчас на твоей магии блок, и ты в моей полной власти. Но, если ты согласишься, я передам тебе часть своей силы, назову тебя преемником - и все Дети Ночи будут твои. Не откровение, что маги тоже пойдут за тобой. Ты станешь залогом мира!
  - Сит, я не предам дядю. Хватит уже лжи в нашей семье! Жрецы - наши враги, Сит. Так было - и будет.
  - Что ж, как знаешь. Но я могу предложить тебе не только власть, братик. Я могу предложить тебе жизнь.
  - Хочешь - убивай! Я не боюсь.
   Его глаза странно полыхнули, и что-то в нём неуловимо изменилось. Это больше не был мой маленький братик. Передо мной возник один из тех монстров, которых до дрожи боялись даже демоны. В кресле напротив сидел Правящий...
  - При чём тут ты? Я о другом... Давай с тобой кое-что посмотрим, братик. Небольшое представление. Глянь...
   Ситттир махнул рукой в сторону камина, и в пламени начала медленно проступать чёткая картинка. Хан?!
   Вскоре я мог не только видеть происходящее, но и слышать голоса. Моя девочка разговаривала с какой-то симпатичной блондинкой, судя по всему, той самой Тиннинной.
  - ...Моя вторая ипостась. Богиня за что-то наказывает меня, но я не понимаю, за что!
  - Ну, вообще стоило б попросить Верховную, чтоб она поговорила с богами и узнала точную причину, но... Я могу предположить.
  - Говори уж! Ненавижу быть беспомощной!
  - Эм... Хан... Как ваша богиня относится к любви и её последствиям?
  - Это ты о том, что я спала с принцем? Но это не запрещено, нам дана полная свобода, лишь бы ублюдков не плодили...
   Вздох. Пляска пламени.
  - Верно. Но, видишь ли, ты беременна, и ребёнок - маг...
   Я застыл, глядя на отсветы пламени. Так вот откуда сила, идентичная моей! Мой ребёнок...
  - Бес раздери!!! Вот только этого не хватало!!! - выругалась Хан, выходя, наконец, из ступора, - Как?!
  - Ну, тебе виднее, честно говоря...
  - Разумеется, богиня в бешенстве! Тин, дай-ка мне красное зелье, будь добра.
  - Эм... Хан, я ничего не хочу сказать, но дети - это счастье. Я знаю сотни женщин, которые страдали, избавившись от ребёнка, и ни одной, которая б сожалела о том, что он родился...
  - Оставь свои нравоучения! Знаешь, что со мной будет, если я его рожу?! Я лишусь сил, я стану никем! Дай мне зелье, девочка!
  - Как знаешь. Сразу после его приёма лучше прилечь - будет больно.
  - Знаю, проходила, - бросила Хан равнодушно, хватая пузырёк.
   Не отрываясь, я смотрел на багровые отсветы в плещущейся жидкости. Я видел такой. Однажды. В руках моей матери...
   Холодная ярость поднялась волной в душе. Я повернулся к мерзкой твари, живущей теперь в теле моего брата. Он пил, задумчиво глядя в огонь.
  - Помнится, ты клялся, что с твоим ребёнком так не поступят, - бросил он лениво, - И я помогу тебе сдержать одну клятву - в обмен на другую.
   Я повернул голову. Хан в огне уже вошла в свою комнату, подошла к кровати...
   МОЙ ребёнок...
  - Я сделаю всё, что ты прикажешь, клянусь силой. Верни мне магию!!!
  - Правильный выбор, - промурлыкал Правящий насмешливо, и в следующую секунду я почувствовал, как мой дар возвращается. Не медля ни секунды, я создал направленный телепорт...
  
  Хан
   Я поудобней устроилась на кровати и секунду помедлила, прикрыв глаза. Помнится, три года назад моя знакомая утверждала, что это сложно только в первый раз.
   Врала.
   Хватит тянуть! Поморщившись, я поднесла бутылку ко рту...
   - НЕ СМЕЙ!!!!
   Порыв магии выбил посудинку из моих рук и ударил об стенку. Я потрясённо смотрела, как моя свобода разбивается сотней крошечных осколков. Полюбовавшись на разлившееся зелье, я повернула голову к нему:
  - Какого беса?! Что ты делаешь в моей комнате? - прошипела я, вскакивая.
  - А ты не догадываешься?! - от его мягкого шипящего тона у меня по спине пробежала волна мурашек. Появилось смутное ощущение опасности, и некстати вспомнилось, что я абсолютно бессильна. Как тогда...
   Я взбесилась и рявкнула, вызывающе глядя в серые глаза:
  - Не догадываюсь! Откуда мне знать, зачем ты припёрся? Заметь, ты мне никто, чтоб приходить без спроса! У меня тут дело есть, вали отсюда!
  - Ах, дело?! Вот как ты это называешь, мразь! Прости, но твоё развлечение отменяется!
  - Кто ты вообще такой, чтоб мне указывать?!
   - Прости, девочка, но я - маг, у которого есть одна большая проблемка: жизнь его ребёнка пока что зависит от тебя. И я НЕ ПОЗВОЛЮ его убить!
   Мне стало нехорошо. Да быть не может, маги никогда особо не пекутся о потомстве. Или это мне такой бракованный встретился? Хотя...
  - С чего ты взял, что он твой? - опешила я, натурально округлив глаза, - Лично я знаю варианта четыре! - тут я, конечно, приврала, но слишком мне его настрой не нравился...
   Принц поморщился:
  - Я неплохо вижу ауры, моя хорошая, и чую силу, идентичную своей. Кстати, я знаю только один вариант, да и тот скоро отправится на скорое свидание с предками, уж в этом-то можешь не сомневаться!
   Я сделала шаг назад:
  - Да пошёл ты! Даже если твой, какая разница? Мне моя сила важнее. Коль так нужно дитё, какие проблемы - тебе мало кто откажет! А меня в покое оставь!
   Он прищурился, резко шагнул вперёд и мертвой хваткой вцепился мне в плечи:
  - Мне нужен ЭТОТ ребёнок, и ты его родишь!
  - Коль так нужен, сам его и рожай! И вообще, ты мне никто, не вызываешь никаких эмоций, я не связана с тобой ни малейшими клятвами! С чего я должна заботиться о твоём потомстве?
  - Ах, никто? - от его мягкого голоса мне стало совсем нехорошо, и я попыталась вырваться... но не сдвинулась с места. Он усмехнулся и легко подхватил меня на руки, а я замерла от ужаса: я беспомощна, я не могу двигаться... Опять!
   Тем временем маг легонько опустил меня на кровать и склонился так низко, что наши губы почти соприкасались:
  - Думаю, о том, что тебе на меня наплевать, надо было думать раньше, милая...
  - Я думала! - самой мерзко от того, как дрожит мой голос, - Я же не виновата в том, что заклятие схалтурило, а тебя давно и прочно зациклило на детях!! И вообще, выпусти меня!
  - С какой это радости? Должен разочаровать - ты теперь моя. Что хочу, девочка, то и делаю, а с учётом того, что у тебя в мозгах - сплошная дурь...
  - Да пошёл ты, маг! - прошипела я, - Ты мне очень напоминаешь моего давнего знакомого. Знаешь, что я с ним сделала? Убила, я в его крови купалась! И ты мне сейчас так же противен, маг...
   Уже в конце своего монолога я по резко потемневшим глазам принца поняла, что перегнула палку. До меня запоздало дошло, что передо мной не беспомощный сентиментальный идиот, а опасный хищник, хладнокровно убивший немало моих братьев и сестёр.
  - Противен? - какой вкрадчивый голос, - Вот как? Ну, знаешь ли, вы, Жрицы, существа безумные - почти как маги. Знаешь, мы все любим получать удовольствие... от противного...
   Он медленно, как-то странно провёл рукой по моему телу, и я ощутила, как от его руки во все стороны расползается странная дрожь. Мгновенно стало как-то горячо, и внутри змеем начало зарождаться желание. Я попробовала пошевелиться, но, разумеется, смысла это не имело.
  - Прекрати!
  - Какие проблемы, милая? - его дыхание пощекотало мне шею, - Я-то тебе противен...
   По телу бегала дрожь, а разум слегка туманился. Руки принца скользили по моей коже - без малейшей силы, не причиняя боли, практически неощутимыми прикосновениями - но внизу живота всё больше пульсировал жар.
  - Приятно, правда? Так почему же - противен? Как бы там ни было, зря ты меня с ним сравниваешь. Я тебя не трону...
   От его пальцев исходила волнами магия, огибая всё моё тело, раздражая кожу и превращая тепло в животе в самую настоящую боль...
  - Я тебя не трону, - и его дыхание на коже - тоже ласка... - Пока ты САМА не попросишь!
  - Не дождёшься!!
  - Да?
   Всё внутри - горит. Волны силы, словно обезумев, безостановочно бегают по коже, осторожно испепеляя одежду. Я смотрела, как огнь лижет мою кожу, причиняя наслаждение...
   Уж лучше б ожоги...
   Лёгкие прикосновения, никакого насилия...
  Безумное желания - и никакого выбора...
  - Бес... с тобой... твоя взяла... - кто б на белом свете знал, чего мне стоили эти слова...
   Дорожка из поцелуев всё ниже и ниже.
  - Ты что-то сказала, милая?
  - Довольно...
   Мне больно... Боги, как же я хочу...
  - Что? Я не слышу... Громче...
   Тихий шепот, нежные прикосновения языка...
  - Чтоб тебе! СДЕЛАЙ ЭТО!!!!!
  
  ГЛАВА 8
  
   Лучше всех в неволе размножаются люди
  
  Сит
   Сижу. Пью. Какая это уже бутылка? Кажется, третья. Глоток - головная боль прошла, и нужно быстро записать всё, что пришло в голову, пока снова не накатило. Перечитал. Поморщился. Ещё глоток...
  - Ты что, пьешь?
   Я обернулся и помимо воли расплылся в улыбке:
  - Тан?! Ты всё же пришла! Слушай, прости, что тогда нагрубил, я просто...
  - Сит, успокойся. Как ты?
  - Что, не видно? Отлично! У меня, например, новый придворный маг...
  - Лассан?!
  - Угу. Он принёс мне Клятву Верности...
   Она широко распахнула свои бездонные, болотно-зелёные глаза, и я невольно залюбовался. Какая она красивая!
  - Сит, - выдохнула она восхищенно, - Всё же ты - Правящий...
  - Это комплимент?
  - Даже не знаю... Он ради Хан это сделал?!
  - Почти. Ради своего ребёнка. Смотри! - и я отправил Тан визуальные образы всего, что произошло, стараясь скрыть от неё, какой тварью я себя чувствовал...
   Она призадумалась, а потом заговорщицки уточнила:
  - А что там было?
  - Где? - притворился я дурачком.
  - Ну, в той бутылке с красным зельем?
  - Как это - что? - начал было я, но под скептическим взглядом Тан сдался, - Сок ли-тьа с юга. Знаешь ли, племянничку полезно с учётом того, что пережила его мамочка...
   Она секунду смотрела на меня - а потом расхохоталась:
  - Сит, ты...
  - Угу, Правящий. Я помню...
  - Не-а, ты - умная сволочь!
  - Сестричка, это одно и то же... Как ты там?
  - Весело! Топаю себе к оплоту магии вместе с торговым караваном.
   Я поморщился:
  - Это опасно... Ладно, бес с тобой, цветочная фея! Не трать особо силы!
  - Ладно... Братик?
  - Что?
   Она вдруг шагнула ко мне, присела у моих ног и выдала, глядя снизу вверх:
  - Береги себя!
   Я невесело улыбнулся, и, не удержавшись, провёл рукой по мягким волосам:
  - Ты тоже... сестрёнка...
   Она улыбнулась и растаяла дымом. Я остался сидеть в кресле, с отвращением чувствуя, что снова придётся глотать мерзкое пойло - голова снова раскалывалась надвое...
  
  Кин
   Снова - обряд инициации. Ещё одна Жрица Жизни. Я поморщилась, сбивчивым голосом пробормотала благословение и ушла. В своей комнате я, наконец, облегчённо вздохнула, присела в кресло и прикрыла глаза.
   Война выматывала, утомляла неизвестность. Я носилась, как сраный веник, из стороны в сторону, организовывала Жрецов, исправно притворялась Верховной Жрицей и вежливо отнекивалась от бесед с богами. Я отвечала за свой Клан. Я шутила, смеялась, поддерживала их.
   Я тосковала по Императору. Я боялась за жизнь своей дочери. Я не могла поверить, что он хотел нас убить...
   Я поморщилась и откинулась на спинку кресла. Вскрикнула, подскочила...
  - Племяшка, чтоб тебя в разных позах! Предупреждать-то надо!!!
   Тан, до того пристально разглядывавшая меня, хмыкнула и пропела:
  - Да вы тут чокнулись все! Ты в депрессии, Сит спивается...
   Я моргнула:
  - Шутишь?
  - Нисколько, потому и пришла. Слушай, я сейчас далеко. Позаботься о нём! В конце концов,
  Твой будущий зять...
   Я хмыкнула. Да, что скрывать, я думала об этом - если он выживет, то станет идеальной партией для моей дочери. А не влюбиться в неё он просто не сможет... Только...
  - Вряд ли, Тан.
  - Тётя...
  - Да?
  - Скажи, ты любишь Императора?
  - Нет, ни капли. А что?
  - Видишь ли, я хочу, чтоб Сит жил. Я еду к магам, и...
  - Нет. Он - мой! Я сама должна его прикончить!
  - Прости, Кин. Но я не могу видеть, что ему больно, понимаешь?
  - Да. Но тогда этим займусь я! Я выеду хоть сегодня!
  - Тётя, у тебя уже живот появился...
  - И что? Он совсем маленький!
  - Кин. Я приказываю. Ты не имеешь права меня ослушаться.
   Я застыла, ошеломлённо глядя на неё. На Силу в глазах, на гордо вздёрнутый подбородок, на небрежную позу... Вот вы и выросли, ма ирра...
  - А если я скажу, что не хочу, чтоб он умер? - мне стало любопытно, что она ответит.
   Тан улыбнулась уголком губ:
  - Тогда скажи мне другой способ спасти братца. У тебя на это где-то неделя.
  - Братца? - хмыкнула я, - Это называется по-другому...
   И тут она сорвалась:
  - Довольно!! Кин, и ты?! Он - мой друг, он младше, я не...
   Я только рассмеялась:
  - Тан.
   Она умолкла, а я продолжила:
  - Он НЕ БУДЕТ с моей дочкой, но не потому, что умрёт. Мне он тоже дороже, чем Император. Почти. Но речь не о том! Просто он уже выбрал себе Жрицу. И он её не отпустит!
   Она покачала головой:
  - Кин, я не позволю...
   - О, поверь моему опыту - твоё мнение там роли не играет!
   Она вдруг закатила глаза:
  - То же мне, опыт! Ты ненамного меня старше! Всего-то лет на сто пятнадцать!
  - Наглый поклёп!!! На сто четырнадцать!
   Мы переглянулись - и расхохотались, как полоумные.
  - Тётя, позаботься о нём, - попросила моя девочка на прощание, - И о моей сестричке!
  - Непременно. А ты - не суй башку в муравейник!
  - Ты ещё попроси не танцевать на краю и не совершать безумств! Есть неизменные вещи, тётя!
  - Вот. Я говорила о том же...
   Она покачала головой и растаяла. Я печально улыбнулась ей вслед. Какая ты всё же маленькая, девочка...
  
  Решительным шагом, покачивая бёдрами, я шла к кабинету Правящего и мысленно пыталась построить наш разговор. Ладно, что можно предвидеть с такими, как он? Будем полагаться на милость богини...
  - Ситтирр? Я могу зайти?
  - Да, ма ирра, в любое время, - отозвался парень устало. Я вошла в комнату и с любопытством уставилась на стоящие на столе бутылки. Лиссэ... Всё хуже, чем я думала!
   Это гребаное зелье создали в своё время демоны. У обычного человека привыкание вызывает даже один глоток, понемногу уничтожая нервную систему. Разумеется, мозг Правящих куда как сильнее, но долго этот бег по краю не может продолжаться...
  - Пьешь? - уточнила я.
  - Киннирра... Ты смеешь меня упрекать? Я б не советовал, Жрица... Ты сама слишком часто идёшь на поводу у боли, не так ли?
  - И в мыслях не было осуждать, мой Повелитель... Оно тебя лечит?
   Он изумлённо моргнул, когда я резко перешла на панибратский тон, и его отрешённость сменилась лёгким интересом. Желая закрепить успех, я подошла к столу и вольготно развалилась на его поверхности, глядя на Ситтирра:
  - Так как, помогает?
  - Да, очень. Боль проходит, но ненадолго...
  - Ясно... Не переживай. Это скоро кончится!
  - Да уж, месяца через полтора...
  - Нет, я не о том! Сит, Тан решила убить Лассана, твоего дядю.
   - Что?! - о, есть контакт, - Боги, зачем?!
  - Она хочет, чтоб ты жил...
   Давай же, мальчик... Я смотрела в зелёные глаза, стараясь понять, какое решение он примет...
   И боялась самой себе признаться, чью жизнь я больше хочу сохранить...
   Но ответ повёрг меня в ступор:
  - Но какое отношение дядя имеет к моей жизни?!
   Я даже онемела на пару минут, и Ситтирр нетерпеливо меня поторопил:
  - Ну?
  - Но он ведь отрёкся от тебя...
  - Дядя? Он тут вообще ни при чём! Это проклятие моей матери, она Правящая, и оно распространяется на меня и после её смерти! Кто вообще наплёл Тан эти глупости?!
   О, боги...
  - Киннирра!!! - рыкнул он, - Чем ты думала, бесы тебя раздери!!!
  - Но как?! Как Правящая могла проклясть собственное дитя?! Тебе врали...
  - Нет, Кин, я же чувствую... Помолчи! Я попытаюсь связаться с Тан!
   Я смотрела, как парень закрывает глаза, хмурится, пытается до чего-то добиться...
   - Бес раздери!!! - выдохнул Сит, - Она уже забралась чересчур глубоко в земли магов!! Я не могу докричаться!
   Я прикрыла глаза, уже зная - это кончится ничем. Когда я открыла глаза, чтоб разочаровано покачать головой, Сит метался по комнате, как зверь в клетке.
   - Боги милые, что же ты натворила... Или Тан убьёт дядю, или дядя её... Или они - друг друга... И Жастонн далеко, и с богами ты общаться не можешь... Нет, когда Тан вернётся, я промою ей мозги, причём основательно!!!
   Сит снова начал ходить взад-вперёд, и я осторожно выскользнула из комнаты. В крови закипел адреналин. Да плевать я на всё это хотела! Есть вопросы, которые нужно решать до конца!!
   Улыбнувшись, я быстрым шагом вошла в свою комнату и быстро собрала всё необходимое. Итак, осталась мелочь - нужно зайти к одной девчонке и предупредить кое-о-чём...
   В дверь я стучала долго, а когда мне открыли, я чуть не села на пол. Некоторое время мы с его высочеством тупо таращились друг на друга, после чего Лассан вежливо заметил:
  - Вы, я думаю, к Хан? Она спит.
   Должно быть, у меня отвисла челюсть. Честно, такого ступора у меня не было, наверно, с тех пор, как Каррар подарил мне свой гарем - чтоб они мне прислуживали. Ох и хохотала я тогда...
  - Ты сам сейчас уснёшь! - прошипел из комнаты знакомый голос, и перед моим ясным взором предстала Хан. Она была человеком!! Некоторое время я таращилась на неё, но потом присмотрелась к ауре - и помимо воли расплылась к улыбке:
  - О! Поздравляю!
   Девчонку перекосило.
  - Нашла с чем!
  Я фыркнула:
  - Тьху на тебя, дурочка малолетняя!! Ладно, потом поговорим! Я уезжаю, а тебе придётся пока проследить за Храмом, тем более что воевать ты пока не можешь.
   - Издеваешься?! Я - не Жрица!!
  - И кто об этом знает? Кроме меня, глубинной ауры больше никто не увидит, а иллюзию я уже наложила... Ладно, дети, пошла я! Сан, если что, поможешь ей?
   Теперь пришла их очередь вытаращиться на меня, как на говорящего глиста. Не дожидаясь, пока ребята выпадут из ступора, я сбежала вниз по ступенькам... но вздрогнула, когда маг, в два прыжка меня нагнав, резко развернул:
  - Куда?! Он что, отправил куда-то беременную женщину?
   Я только усмехнулась. Ну, надо же!
  - Это безопасно! И ненадолго. Не переживай... племянничек!
   Хлопнув его по плечу, я выскочила в ночь. Скоро полнолуние - и это хорошо, поскольку я не уверенна в том, что хочу сделать...
   Но, когда Ночная Госпожа входит в силу, мы ни в чём не сомневаемся....
   Улыбнувшись, я побежала по ночному городу, передавая радостные эмоции малышке. В голове у меня прочно засел небольшой план. Не переживай, маленькая... Мы с тобой сыграем в небольшую игру - и победим. И твой папаша выживет! Если я его и прибью, то сама!
  
   Вот и городские телепорты. Я мимоходом улыбнулась ребятам Тассеры, вошла в сияющий портал и выдохнула:
  - В Лакон!
   Сияние охватило меня всю, и несколько мгновений спустя я уже стояла на главной площади столицы магов.
  
  Тан
   В первый же день нашего с Фетом путешествия мы прибились к торговому каравану, которому "повезло" прибыть в страну как раз в разгар войны. Сай, полуорк и Глава по-совместительству, подумал-подумал - и продолжил свой путь в Лакон, сделав крюк и обойдя земли, принадлежащие восстанию.
   Конечно, хорошо охраняемый несколькими магами караван не хотел сначала принимать незнакомых путников, но моя сила внушения, пусть и ослабленная, сделала своё дело - мы ехали в Лакон, навстречу Остану... и Императору.
   Снова - привал. Фет, как обычно, подсел ко мне и принёс мне еду. Он заботился обо мне, как о несмышленом ребёнке...
   - Нир, ты устала?
  - Нет, Фет, что ты...
   Он улыбнулся:
  - Не переживай. Караван охраняют маги, мы в безопасности!
   Я улыбнулась - и в этот момент на поляну с утробным воем выпрыгнуло нечто. Пока я пыталась понять, что это, тварь оскалила клыки и сверкнула глазами. Боги! Да это хатт-ха! Что с ним?!
   Вокруг метались люди, я смотрела, как животное медленно поворачивает голову, а изо рта его капает пена. Все убегали. Я стояла. Я не верила. Пока что...
   "Хороший мой", - позвала я мысленно...
   Зверь прыгнул...
   Фет оттолкнул меня, и мы покатились по траве...
   Волны магии ударили в шкуру хатт-ха, в него начали кидать камни, стрелы...
   Зверь рыкнул и убежал с утробным воем в лес.
   - Демонова нечисть, - прошипел Сай, добавив пару заковыристых ругательств, - И война туда же. Всё власть не поделят, уроды, а мы страдаем...
   Я покосилась в сторону леса, куда убежал безумный зверь. Не только люди страдают...
  - Нир! Почему ты не убежала?
   Я подняла на него глаза.
   - Да так... Ты спас меня, ты отдал долг. Иди домой.
  - Но...
   Подчинение. Нагло ворваться в чужой разум:
  - Домой, Фет!
   Он замер, глаза остекленели. Послушный, как кукла, он выскользнул в ночь.
  "Позаботься, Хозяюшка!"
  "Что, не смогла?"
  "Нет..."
   Я смотрела, как он уходит. Хозяйка выведет, кратчайшей дорогой...
  - Что, ушёл?
  - Зачаровал его зверь. Не жилец теперь...
   Услышав это, я поплакала для проформы, свернулась клубочком и задумалась.
   Я хотела использовать его, как марионетку, подчинить его волю, сломать разум и сделать подсадной уткой, обычным оружием, человеком, который по чистой случайности убьёт Императора...
   Это б было правильно. Но Хозяюшка права - я не смогла.
   И Сай прав. Все беды Кланов - оттого, что мы заставляем других платить за себя.
   Хватит.
   Я подняла глаза к небу и улыбнулась, в кои-то веки, искренне.
   Я смогу всё изменить, слышишь, сука-судьба?! Я всё решу сама, я выберу свой путь, я БУДУ СВОБОДНА!!
   Я НЕ СТАНУ ТАННИРРОЙ!!!
  
  Ханнирра
  "Я не стану Танниррой!"
   Я покачала головой. Вот ты и ступила на этот путь, девочка моя...
   Пойми, доченька, так нужно! Так было нужно...
   Прости...
  
   Киннирра
   У телепорта несли вахту боевые маги с садистскими лицами. Узрев меня, они лишились дара речи, видимо, не веря в то, какое счастье им привалило. Я оскалилась, показав клычки:
  - Привет, ребята! А не отведёте меня к моему мужу? Что-то я за ним соскучилась...
   Ступор магов перешёл в полный шок, один из них даже выронил посох. Я радостно улыбнулась:
  - Что же вы молчите? Вот оно, ваше гостеприимство! Ладно, ты, блондинчик! Ты такой милашка! Проведи меня, а? А то я тут ничего не знаю...
   Вышеуказанный маг моргнул, после чего резко ухватил меня за локоть:
  - Ах ты, шлюха дрянная...
  - Очень, очень приятно! А я - Киннирра!
  - Ты...
  - Тихо-тихо! Мальчик мой, не злитесь, от этого портится цвет лица! Поймите, если со мной что-то случится, ваш Император будет недоволен! А в том, что он об этом узнает, вы можете ни капли не сомневаться! И потом, мальчик мой, не обижайте старушку, к тому же беременную! Давайте вы проведёте меня к Императору, а он уже будет решать.
   Сзади раздалось фырканье:
  - Беременная старушка!... Кен, действительно, пусть Император решает. Это его жена!
  - Она заморочит ему голову...
  - Это не наши проблемы! Знаешь, они эту кашу заварили - пусть и разбираются! Может, они пару раз покувыркаются, подерутся, поцелуются, и этот дурдом, наконец, устаканится!
   Я уважительно покосилась на черноволосого парнишку с на диво язвительными голубыми глазами. Среди магов, оказывается, попадаются забавные экземпляры...
  - Сэл, ты что несёшь?
  - Несутся, друг мой, куры, а я - твой начальник. Будь добр, не спорь. Я сам проведу её.
  - Я с тобой. Она - Жрица...
  - Да вижу, что не светлый дух! Пошли уже, паникёр! Рой, ты за главного!
   Я хмыкнула и небрежным шагом двинулась за парнишкой. Надо не забыть поблагодарить его...
  
  ГЛАВА 9
  Супружеская жизнь - это каждый день война и каждую ночь перемирие...
  - У них совещание.
  - Ничего, я вежливо.
  - Запрещено...
  - Ничего, я тактичненько, - пообещала я, мимоходом улыбнувшись Сэлу, и пинком распахнула резную дверь.
  - Оно заметно! - хихикнул черноволосый за спиной.
   Совет магов сидит вокруг круглого стола. Лас - во главе. Кажется, обсуждают что-то важное...
   В смысле, обсуждали. Ну, пока я не вошла...
  - Всем привет! Милый, ты сильно занят? Мне кажется, в прошлый раз мы не успели кое о чём поболтать. Как ты считаешь?
   Маги повскакивали со своих мест. Кто-то выругался, кто-то расхохотался. Лас остался сидеть, молча глядя на меня с непонятным выражением в глазах.
  - Все вон, - отмер он наконец. Маги, переглядываясь, выскользнули вон, а Лас перевёл на меня взгляд:
  - Какого беса?
  - Я соскучилась...
  - Правда? Ты хотела меня убить!
  - И что? Потом я б соорудила тебе шикарное надгробие и каждый день бы приходила о тебе поплакать! И вообще, ты тоже меня убить пытался. Забыл?
  - Ты первая начала!
  - Это же детский сад...Ты мне больше не подружка, ты мне больше не дружок, забирай свои игрушки и не писай в мой горшок! Так, что ли? И вообще, ответь мне на один-единственный вопрос!
  - Валяй...
  - Это ты проклял Сита?
  - ЧТО? Спятила?!
   Я усмехнулась и присела на кончик стола:
  - Значит, это правда? Проклятие - дело рук его матери?
  - Да... Погоди. Ты считала...
   Я фыркнула:
  - Считают, милый, цыплят по осени! Как бы там ни было, у меня к тебе деловое предложение. Давайте объединимся!
  - А, ты мне предлагаешь помочь тебе уничтожить магов? Милая, даже для Жрицы это слишком вольные фантазии...
  - При всём том, что я, как говорится, "слегка беременна", я ещё не сошла с ума... Ну, насколько это возможно для Жрицы! Я предлагаю тебе мир.
  - Кин, ты больна!! Какой мир?! Ты понимаешь, что сама запустила этот механизм?! Ты понимаешь...
   Дальше я уже не слушала. А смысл? Я некоторое время посидела, подождала, пока он выдохнется, после чего перекатилась по столу к нему поближе, безжалостно смяв какие-то схемы, и поцеловала в губы. Все политические проблемы как-то отошли на второй план, и я, мысленно связавшись с черноволосым Сэлом, велела ему никого не пускать. А что? Кем бы он ни был, но не маг - это точно! Услышав неприличное хихиканье в ответ, я выкинула лишнее из головы и напрямую занялась решением дипломатических проблем.
  
  Сан, верховный маг Ириды
   Оставлять Хан в одиночестве мне не улыбалось, но это было необходимо, потому я тщательно уничтожил остатки мерзкого зелья и запечатал комнату, мимолётом бросив в Хан успокаивающе-усыпляющие чары. Мелькнула мыслишка, что на время беременности её стоило б погрузить в сон или магический транс, но, увы, это могло б навредить Хан. И потом, тогда б я лишился многих сопутствующих удовольствий...
   С такими мыслями я взбежал по ступенькам и без стука распахнул дверь в покои своего "господина".И замер на пороге.
   Сит спал, уютно устроив голову на кипе бумаг. Во сне его лицо казалось настолько детским, что я невольно опешил.
   А ведь он - мой младший братик, и ему досталось, если подумать, куда больше, чем кому-либо другому...
  - Доброе утро, братишка, - бросил он, не открывая глаз, - Не стоит смотреть на меня с таким умилением, а то я ещё решу, что с тобой что-то не то...
   Я закатил глаза:
  - Доброе утро, братик! Такого извращения, как у тебя, даже нигде не описано, а ты говоришь, что со мной что-то не так!
  - Что за извращение?
  - Спать в обнимку с чернильницей...
  - Ну тебя! Какого беса ты притащил свой зад в такую рань?
  - Куда ты Кинниру послал? А то я как-то волнуюсь за нашу сестричку. Что у тебя, других Жриц нет?
   Минута молчания. Глаза Сита выражают непередаваемые эмоции. Он прикрывает глаза, медленно разрывает в клочья лист бумаги, после чего мягко говорит:
  - Нет, ну они издеваются...
   До меня, наконец, начало кое-что доходить. Сит сначала выругался так, что я чуть не зааплодировал, а потом начал истерично ржать, уронив голову на руки.
  - Жрицы, - простонал он, - Понимаю теперь, почему мои предшественники так часто одевали им ошейники!!! Их не лелеять, а лечить надо!!!!
   Я не выдержал и захохотал. Сит потёр переносицу и обиженно на меня глянул:
  - Вот кто б тут ржал!.. Ладно, давно она ушла?
  - Часа три назад.
  - Отлично! Нет, просто сказочно!!! Вот и попробуй тут не спиться!
   Я фыркнул:
  - Ничего, братец. Я с тобой. Попытаемся разгрести всё это...
  - Не попытаемся. Разгребём!
  
   Киннирра
   Лежу. Смотрю в потолок. Ха, а Лин ещё всегда удивлялась, почему для меня словосочетание "рабочий стол" значит непременно что-то пошлое! Кто ж ей виноват, что у неё специализация иная!
   Ладно, куём железо, пока горячо:
  - Милый, прости меня. Да, я пыталась тебя убить. Я была убеждена, что иначе мне никак Сита не спасти, я думала, что, раз ты хладнокровно предал племянника, то... Лас, милый, прости...
  - Ага! Ты разрушила мою жизнь, поломала всё, что я строил...
  - Подумаешь! Мне было скучно, и потом, ты наказан за дело.
  - Знаешь, философия Жриц убивает. Я читал, конечно, о том, что ваши Правящие прощали вам мятежи, покушения, побеги и до беса чего ещё, но это же бред!
  - Милый, не будь глупцом. Это не бред, это - игра. Она заложена в нашей крови, она течёт в наших жилах. Мы верим: жизнь - это игра, танец - это суть, власть - это миг, любовь - это бой. Мы верим, что никогда не умрём, потому что Ночь бессмертна. Мы живём, как хотим - и смертные подстраиваются под нас. Подумай, милый - неужели ты не ососзнаешь, что без нас Империя скоро распадётся? Пора вернуть всё на круги своя. Пора вернуть людям их богов.
  - Я не стану помогать тебе в этом.
  - Что ж... Тогда я просто останусь с тобой. Пока судьба позволяет. Я-то скучала...
  - Ты - тварь, Киннирра.
  - Нет, я - Верховная Жрица Ириды.
  
   Хан
   Проснулась. Вспомнила вчерашнее. Застонала.
   Захотелось закопаться поглубже в одеяло, которым меня заботливо укрыли, и попросту сдохнуть. Я его попросила... Боги, что я вам плохого сделала?!
   Вскочила. Кинулась к двери.
   Закрыто. Ну, разумеется!!
   Сукин сын!!!
   Первым порывом было срочно сделать с собой что-то, но логика возобладала: срок очень маленький, ещё успею, а доставать потом ребёнка по частям - не дело. Не хочу, чтоб он мучился...
   Поморщилась, подошла к зачарованному ящичку и заглянула в поисках еды. Что это такое, любопытно? Какая-то смесь сухарей с кетчупом... Жаль, мяса нет! Впрочем, главное - не нужно готовить!
   Аппетит то ли от ночных постельных кульбитов, то ли от беременности проснулся зверский, потому я сцапала то, что было, и принялась увлечённо хрустеть. Эх, если б соус не был ещё таким острым, было б просто замечательно...
  - Что ты делаешь?!
   Я закашлялась. Тьху, напасть!
  - ЕМ!!! И могу намекнуть, кто виноват в том, что я жру, как хомяк!
  - Не в том дело! Перестань есть эту мерзость! Это вредно и тебе, и малышу!!
  - Слушай, это уже перебор...
  - Тихо!
   Моё горло сомкнул спазм, а тело снова оцепенело. К щекам подлила кровь - перед глазами невольно встали картинки предыдущей ночи. Он улыбнулся, догадавшись, куда убежали мои мысли, и мягко провёл губами по моей щеке:
  - Успокойся, милая. Идём.
   Меня, как куклу, подхватили на руки и внесли в телепорт. Я зажмурилась... И открыла глаза, ощутив ошеломительные запахи.
  - Господин! - пропел приятный женский голос.
  - Здравствуй, Али!
  - Я так боялась за вас! В столице бесчинства, я думала, что... Ой, какая миленькая девочка! Это кто?
   Я повернула голову, чтоб лучше рассмотреть полненькую приятную женщину средних лет с удивительно тёплыми голубыми глазами. Правда, ответ Сана поверг меня в состояние полной прострации:
  - Познакомься, это Ханнанна, моя невеста. Она беременна, и ей нужно нормально питаться. Это понятно?
  - Боги, радость-то какая!! Солнышко, поздравляю! Что ты любишь, Ханни? Ты теперь тут будешь жить?
  - Нет, но ты поживешь с ней. В Храме.
  - Оу...
  - Ты против?
  - Только за, но там нет кухни!
  - Там всё будет. У меня дела, а за ней должен кто-то присмотреть.
   Я попыталась что-то промычать, но результата не добилась. Ненавижу такие ситуации!!! Ненавижу этого мага!!!! Какая к бесам невеста?!!!!!
  
  Тан
   Караван продолжил свой путь. Чем дальше мы заползали в южные леса, тем ниже становился уровень моей Силы, и мои спутники начинали уже непонимающе на меня коситься, вырываясь из-под контроля. Но поделать с этим ничего я не могла, потому просто старалась сдружиться с ними. Повезло - сила-силой, но человеческого обаяния никто не отнимал!
   Скоро мы вышли на основной тракт, и последствия войны стали куда очевидней: несколько встретившихся нам поселений...
   В одном обозлённые люди едва не убили нас, стараясь вырвать из наших рук товары. Маги пытвлись отшвырнуть их гуманными методами, но обезумевшие люди не отставали. Часть была убита.
   Потом мы приехали в небольшую деревню, где почти всех вырезала нечисть... потом наткнулись на разбойников... силы мои всё убывали, и я с прискорбием осознала: всё будет сложнее, чем я думала...
   Дни бежали, как песок сквозь пальцы. Попадались на пути и облавы магов, и трупы, и брошенные дети, и горящие дома. Это было... страшно. Я чувствовала, что где-то в душе проснулось отвращение к самой себе как к одному из существ, что принесли людям столько горя. Впрочем, толку страдать маразмом? Попытаемся восстановить то, что ещё возможно...
   На шестой день мы подъехали к довольно большому городу, который, кажется, мало затронули волнения нечисти и магов... что не мешало ему лежать почти в руинах. Как я поняла, мародёры воспользовались тем, что маги оттянули войска, и с увлечением принялись за дело. Разбитые витрины, ограбленные жилища... Мы шли по ковру из битого стекла, прикрытые щитами предупредительных магов, и взирали на бегущих, дерущихся и причитающих людей.
   На город опускался вечер, и в моей душе внезапно волнами начало подниматься что-то непонятное. Набросив лёгкий морок, я скользнула в сторону от дороги, отошла от каравана, юркнув в переулок.
   И увидела...
   Высокий, статный отморозок с полубезумными глазами приставил кинжал к горлу девочки лет 10, пытаясь вырвать небольшой холщовый мешочек из её рук. Девочка не отпускала, человек распалялся...
   Я метнулась вперёд, но опоздала. Лезвие чиркнуло по горлу девочки, хлынула кровь. Мешочек упал на землю, и из него выпало несколько картошин. Вот она, цена человеческой жизни!
   Я стояла, слушая матерные эпитеты отморозка и глядя на текущую ручьём кровь. Пожертвовать жизнью ради еды?
   Парень ушёл. Я, как призрак, стояла, глядя на труп девочки. Мне было всё равно...
   Сумка шевельнулась. Я вздрогнула и кинулась вперёд, падая на колени в кровавую лужу, и освободила обитателя сумки. Это был миленький трёхцветный котёнок с зелёными глазками. Вздрогнув, я подхватила его на руки и быстро пошла прочь. Не выдержав, оглянулась на повороте. Так вот кого ты так защищала, девочка...
   Заночевали мы в лесу - маги здраво рассудили, что нечисть безопасней полубезумных людей. Я сжалась на холодном покрывале, крепко прижав к себе котёночка.
   Из глаз текли слёзы. Мне хотелось подальше от кошмаров этой идиотской войны. Хотелось домой, в тепло и уют. Если б только у меня был дом...
  Я не могу ни с кем связаться. Я одна...
   Стоп. Ни с кем?!
  Я прикрыла глаза, прижала котёночка покрепче и взмолилась всем богам, чтоб получилось...
  Лассат. Огни. Башня. Я стою, ежась от холода. Скоро наступит осень...
  - Тан?
   Поворачиваюсь. Смотрю в знакомые, жёлтые глаза эльфа, которого люблю больше жизни, ради которого топчу свою гордость, как виноград для вина, и к которому пришла сейчас, когда безумно, нестерпимо больно.
  - Ты давно не приходила, я боялся... Тан, ты плачешь?
   Я хихикнула и вдруг спросила:
  - Сколько стоит жизнь человека?
   Изумление:
  - Ну, смотря чья.
  - Ребёнка лет 10...
  - Ну, примерно... - начал он, но я перебила:
  - А я знаю точно. Как три картофелины, милый. Как три маленьких картофелины...
  - Что?
   Меня прорвало - я расхохоталась, а потом - разрыдалась. Он подхватил меня на руки, прижал к себе и что-то шептал, а я вцепилась в него, надеясь, что время застынет, и я здесь останусь.
  Над огнями и ветром, во тьме проклятия.
   Дома.
  - Я люблю тебя, - шепнула я, уткнувшись лицом ему в шею, - Я тебя люблю...
  - Я рад этому... Я... Тан, что с тобой?
   Я захохотала сквозь слёзы:
  - Всё отлично! У меня просто небольшая истерика!
  Эльф вздрогнул и крепче прижал меня к себе:
  - Успокойся, милая. Возвращайся! Немедленно, сегодня же! Кинь мне ориентировку, и я протащу тебя через портал...
  - Нет.
   Вздох.
  - Тан, не будь дурой. Ты Жрица, так ведь?..
   Помедлив, я кивнула. Он горько хмыкнул:
  - А мне ты не смогла сказать правды. Думала, я тебя трону?
   Он ласково провёл рукой по моей щеке:
  - Маленькая глупышка... Как бы там ни было, милая - возвращайся. Ты нужна мне, а вот эта война тебе ни к чему. Поверь, оно не стоит того...
  - Эррар... Я не могу иначе.
   Он покачал головой:
   - Глупости. Тан, каждый выбирает по себе. Война - это жестокость, это прерогатива мужчин. Для вас - это сплошное насилие, боль и кошмары, а ещё - неизвестность. Прошу, не суйся. Кинь мне ориентировку - и я верну тебя домой. И всё будет хорошо...
  - Всё кончится. Я вернусь. И тогда всё будет хорошо!
  - Тан, я люблю тебя. Безумно. И только посмей не вернуться!
   Я улыбнулась и прижалась к нему. Как это хорошо - быть с ним рядом!
   И приятно осознавать, что и в этом я пошла против уготованной мне судьбы...
  
   Я проснулась с улыбкой на устах. На груди мирно дремал котёнок, изредка мурлыкая во сне. Теперь я знаю, мне есть, куда возвращаться...
   Улыбка сошла с лица, когда я вспомнила о том, что до города осталось от силы полтора дня. Мне нужно знать, как подступиться к Остану. Что больше всего запоминается? Правильно, первая встреча! Но для этого нужно...
   Я вздохнула, стиснула слабо вякнувшего котёночка и, прикрыв глаза, отпустила разум, впервые за долгие годы прошептав: "Я хочу вспомнить..."
   Мелькает перед глазами чужая жизнь... Миг... Блеск лезвия...
   ... Я ненавижу ЕГО. Боги, знали б вы только, сколько этой дикой ненависти в моём сердце! И себя ненавижу... За то, что брежу им... Боги!!! Довольно... Я хочу забыться...
   Плеснула в бокал ещё вина. С ненавистью оглянулась на ЕГО придворных. ОН им насмешливо улыбается, играет ими, как марионетками, а они - терпят! Как можно спокойно относиться к надменной спеси Правящих, к их презрению?! Я не понимаю...
   Кажется, он понимает, о чём я думаю. Взгляд его скользит вниз, туда, где я гибкой кошкой лежу на подушках у его ног. Кошка для Правителя... Смешно!
   - Тан, милая, ты чем-то недовольна?
  - Что вы, Хозяин! Чтоб быть недовольной, нужно, по меньшей мере, уметь думать. Мне этого, увы, не дано... Когда меня создали по вашему приказу, этим не озаботились!
  - Хамишь. Опять. Видимо, когда в тебя закладывали информацию, случайно повредили инстинкт самосохранения... Ничего, мне так больше нравится. Но - ты невежлива.
  - Нет, что вы! Вам показалось...
  - Вот как!
   - Не сомневайтесь. Кто в целом мире восстанет против воли Дэррирра, сильнейшего из Правящих? Куда там мне...
  - Да, детка, моей воле ты всегда подчиняешься...
   Его голос обволакивает, а перед глазами всплывает прошедшая ночь... Смятые простыни, ветер, врывающийся в открытое окно...
   Безумное желание... Понимание того, что инстинкт, вбитый создателями, сильнее меня... Наслаждение - и презрение... К самой себе...
   - НЕНАВИЖУ!!!
   Получилось громко, кто-то обернулся, но мне было плевать. Меня уже понесло. Я заговорила, не заботясь о громкости:
  - Великий Правитель! Да вы даже любовницу себе создали в пробирке, вбив в её мозг желание вам повиноваться! Неужто дворцовые шлюхи, да и милашки-Жрицы с психическими сдвигами вам больше не милы? Захотелось экзотики, или какие-то проблемы? Вас не смущает, что я вас не люблю, не хочу по-настоящему, что это обман?
   Зелёные глаза потемнели, и в них заплясали синие отсветы.
  - А тебя не смущает то, что ты чувствуешь, глядя на того, кого ненавидишь? Впрочем, коль такая песня, милая... Думаю, стоит компенсировать такую дерзость, верно? Станцуй нам! Моим придворным скучно!
   Я замерла, слыша предвкушающие шепотки вокруг. А вот это - унижение! Хотя... Значит, скучно? Что ж, пора развеять скуку...
   Улыбнуться. Гибко подняться, снисходительно кивнуть музыканту, прислушаться к мелодии и невольно благодарно улыбнуться, узнав. То, что нужно сегодня!
   Вскочить - и танцевать, привычно глядя только на него, выгибаясь, кружась, гибко прогибаясь. Все взгляды прикованы ко мне, и он уже жалеет о своём опрометчивом решении...
   А я - пляшу. Я выгибаюсь, опускаюсь, приподнимаюсь, подбираясь к окну.
   Распахнула. Поймала блик лунного света, и все тревоги исчезли в один миг. Я ничего не боюсь, пока звучит эта музыка...
  Прыжок - и я на подоконнике. Миг - взгляд на Дэрра, глаза в глаза. И снова - танец, над нереальной, звенящей высотой.
   В какой-то миг вдруг захотелось закончить его прыжком. А что? Кажется, свобода только там...
   Но что-то остановило. Не страх, а упрямство. Это б значило, что я ему сдалась...
   Прогнулась над бездной. Вернулась в зал, кожей чувствуя его облегчение. Прошлась до центра, там прогнулась, сделала несколько движений - и гибко опустилась на колени перед мужчиной.
   Незнакомым.
   Молодой, симпатичный Чарующий. Жаль его, конечно... Но мне сейчас на все плевать.
   Прогнулась и протянула парню руку, слыша, как под пальцами Дэрра затрещали подлокотники трона.
   Он не поднимет меня, конечно - жить-то хочет, но Хозяина я проучила...
   И тут маг, мягко улыбнувшись, ухватил меня за руку и осторожно потянул на себя. Когда я, потрясённая, встала, он выдал:
  - Благодарю, миледи. Вы потрясающе танцуете и божественно красивы. Я б сказал, что вы с Лордом - идеальная пара, вы однозначно достойны друг друга. Позвольте представиться: Остан, наследник Клана Чарующих.
  
  Глава 10
  Только в старости мы поймём, какими правильными были ошибки молодости!
  
   Вздрогнув, я открыла глаза. Вот, значит, как! Она танцевала...
   А этот Остан - молодец! Рискнуть так поступить, учитывая обстоятельства - нужно иметь то ещё мужество... И полную башку сопливых идеалов, конечно! Но сейчас, думаю, он поумнел. Надеюсь, его привязанность к Таннирре была достаточной...
   С этими мыслями я и встретила рассвет. Поела, покормила котёнка, возблагодарив богов и свою голову за то, что додумалась прихватить с собой много золота - в смутные времена цены неимоверно подскочили. Караван двигался вперёд. До Лакона оставалось полтора дня.
  
   Сит
   С приходом братца стало намного легче - я мог с чистой совестью спихнуть на него часть работы. Как же мне повезло с Ханнаррой! Надо будет придумать, как после родов вернуть ей силу. У Тан попросить, что ли?
   Тан... Мысль о ней отозвалась странной болью. Я сильно переживал о ней, и - чего греха таить? - постоянно тратил силы на то, чтоб хоть и не связаться, но посмотреть, как она там.
   Вот и сейчас перед глазами всплыли две гибкие фигуры на фоне ночного города, и самый родной для меня голос, шепчущий этому остроухому:
  - Я тебя люблю...
   Я прикрыл глаза. Подумаешь! Я должен сделать всё, чтоб сестра была счастлива! И я могу ей помочь! Достаточно одного моего слова, небольшого ритуала - и её дети будут чистокровными эльфами...
   - Хочешь сказать, ты это сделаешь? - промурлыкал насмешливый голос у меня над ухом. Я подскочил и осмотрелся. Никого...
   - На отражение своё глянь, праведник!
   Я повернулся и заглянул в отражающую пластинку. Там, небрежно развалившись, восседал красивый парень с такими же, как у меня, глазами.
  - Дедушка?
  - Он самый.
  - И какого беса тебе в загробном мире не сидится?
  - Пришёл учить тебя, несмышленого отрока, уму-разуму.
  - Обойдусь.
   - Кажется, нет... Ты что только что сделать хотел, дурачок?
   - Самого в детстве роняли! - обиделся я.
  - Не спорю. Ну так?
   Я вздохнул:
  - Я - её Хозяин, её гены настроены на меня, и с любым другим её ребёнок будет очередной Жрицей. Но я всегда могу её подарить... сделать так, чтоб она принадлежала Эррарру...
  - И ты это сделаешь? Не разочаровывай меня!
  - Она его любит! Я должен позаботиться о сестре...
  - Да? Что ж... Но тогда ты потеряешь все права на неё, разорвёшь узы, созданные веками, пустишь хатт-ха под хвост все мои старания... и отдашь ЕЁ во власть существа, которое не сможешь контролировать... Он будет с ней рядом, смотреть на её улыбку, слушать её голос, и для него она будет танцевать... Ты этого хочешь?
   Я фыркнул:
  - А что мне остаётся?!
  - Она - твоя. Неужто ты её вот так запросто отдашь?
  - Тан - разумное существо, она имеет право на выбор, - хотел бы я сам заглушить тот голос в голове, нашёптывающий противоположное...
  - Тогда договоримся. Поклянись, что если и подаришь её, то ровно через три года. Хорошо?
  - Но... Да, пожалуй. Правда, от этой отсрочки не легче...
  - Да-да! Совсем не легче! Но, мальчик мой - три года. Поверь, я знаю, что говорю! Запомни: три года!
  - Ладно, это, в принципе, немного... Но - зачем это, Дэрр? Я ведь умру, какая разница... Я могу отсрочить вступление моей воли в силу, конечно...
   - Не умрёшь! Уж поверь мне. Как сказала наша общая знакомая, "такое не тонет"!
  - Обо мне?
  - И о тебе в том числе.
  - Когда?
  - Да лет, почитай, семьсот назад...
  - Издеваешься?! Меня тогда и в проекте не было!
  - Сит, ты ведь не дурак, правда? Как переводится Ситтирр, скажи-ка? С языка демонов?
   Я замер, обратившись к памяти предков. Ситтирр... Темнейший?
  - Отлично, парень. А Дэрр с драконьего?
   Я застыл. Да нет, не может быть этого...
  - Темнейший... - прошептали мои непослушные губы.
   В комнате вспыхнули свечи, отражаясь в моих глазах.
  - Когда же ты, наконец, поймёшь, мальчик, - насмешливая улыбка, сгущающаяся вокруг тьма, - Что говоришь с самим собой...
   Свечи потухли. Стало темно. И я видел только своё отражение с синим блеском в глазах, а в голове металось одно-единственное воспоминание: гибкая девушка, совершенно обнаженная, пляшущая на фоне пламени...
   И слова из какой-то дикой, непонятно песни:
  Мы танцем безумным и ад отопрем,
  Мы - тёмные, милый... И мы - не умрём...
   Я вздрогнул и стиснул виски. Всё исчезло, но гибкая фигурка осталась, извиваясь в огне камина, и всё больше приобретая знакомые черты.
   Я умру месяц спустя. Может, и к лучшему... Поскольку все Правящие давно сошли с ума. И я - не исключение.
  
  Хан
   Я сидела, свернувшись клубочком, и таращила глаза на Али. Женщина, напевая что-то себе под нос, готовила какую-то потрясающе пахнущую ерунду.
  - Ханни, деточка, - подала она голос, - Тебе солёное или не очень?
   Я икнула.
   - Ханни, ч тобой всё хорошо?
   Облизала пересохшие губы:
  - Да... Отлично... Мне всё равно...
  - Ладно, на свой вкус! Милая, а сколько тебе лет? - резко сменила женщина тему.
  - Пятнадцать, - от неожиданности я ответила честно. Женщина охнула:
  - Сама дитё ещё!.. А где твои родители?
  - Не знаю, - получилось резко. Я начала уже вставать, чтоб уйти, но замерла, услышав: - Да, вы с Саном друг друга нашли.
   Я моргнула и замерла:
  - Почему...
   - А ты слышала о его матери и сестре?..
  - Расскажите! - ну, пожалуйста, помоги мне его понять...
   Она усмехнулась:
  - Слушай!..
  - Да уж, - пробормотала я, - Дрянь его мать! У неё ведь всё было, какая разница...
  - Ну, не скажи. Не было любимого рядом... У каждого свои приоритеты.
  - Ха! Любовь! Её не существует!
  - Может так, а может и нет... Я тоже в своё время избавилась от ребёнка. Потому, что так захотел муж. Но что-то пошло не так, и я потеряла способность иметь детей...
  - Жалеете?
  - Да. Но у меня есть ребёнок! Сан. А теперь ещё и ты. А скоро и третий будет. И это здорово! Хуже тем, у кого совсем никого...
  Я глянула на неё, что-то в душе дрогнула, и у меня вырвалось:
  - Я тоже когда-то убила ребёнка...
   Дальше я прикусила язык, но женщина промолчала. После уточнила:
  - А сколько тебе было?
   И тут меня прорвало. Слова посыпались из меня, как горох:
  - Когда мне было девять, я попала в рабство к одному магу... Меня продала женщина, которая меня приютила. Оказалось, что она не добрая, а приютила меня ради выгоды... Мой новый хозяин меня насиловал, бил, а я ничего не могла сделать... он дарил меня друзьям, и даже подругам... а потом я забеременела. Мне было тринадцать. А подруги-рабыни нашептали, что хозяин убивает тех... Короче... Я от него избавилась. А на следующий вечер во мне проснулась сила Жрицы... И я выкупалась в крови хозяина... С ног до головы. И больше мне не снились сны...
   Я замолчала и опустила голову. И вздрогнула, ощутив на плечах руки женщины:
  - Девочка моя... Ты не виновата. Ни в чём.
   Я только покачала головой:
  - Я была слабой. Я позволила ему так с собой поступать...
  - Ты была ребёнком...
  - Нет. Слабачкой. И презираю себя за это!!!!!
   Али хмыкнула, покачала головой и поставила передо мной тарелку.
  - Вот, попробуй! Я готовила специально для тебя! Скажи, вкусно пахнет?
   - Да, божественно...
  - Вот-вот!
  
  Алинисса, Целительница, ментальный маг, Шептунья
  - Сан, девочке нужна помощь, и серьёзная. Её изуродовали, как только хотели.
  - Ты сможешь?..
  - Я прослежу и сделаю все, что в моих силах, но, мальчик мой, ей нужен уход, забота - и она должна тебе рассказать. Всё. Сама.
  - Али...
  - Да?
  - Узнай мне имя мага.
  - Он мёртв...
  - Всё равно. Узнай. А насчёт Ханни... Что посоветуешь?
  - Сан, она - заблудившийся ребёнок. Нужен уход, забота, понимание. И доверие. Она не хочет рожать, поскольку думает, что тогда будет слабой и снова станет объектом для насилия.
  - Глупость! Как она не понимает, что я никому не позволю...
  - Сан, ей 15...
  - Сколько?!
  - Вот-вот. Ни беса лысого она ещё не понимает. Ты должен ей объяснить.
  - Я понял. Али...
  - Не стоит просить, я помогу при любом раскладе. Эта девочка - моя новая доченька. Я склею её маленькое сердечко заново, но без тебя в этом деле не обойтись...
  
  
  
  Киннирра
   - Милый, устрой мне экскурсию!
   Маг задумчиво посмотрел на меня.
   Члены Совета обречённо промолчали.
   С лучезарной улыбкой я поправила слегка задравшийся подол и небрежно смахнула какие-то бумажки:
  - Что вы тут разложили?! Мне оно мешает! Никакого уважения к беременной женщине!
   Какая-то волшебница, до того флегматично взиравшая на происходящее, поправила волосы и прошипела:
  - Миледи, простите за причинённые неудобства. Мы, разумеется, очень заботимся о вашем здоровье, но просим вас проявить ответную любезность и СЛЕЗТЬ, НАКОНЕЦ, СО СТОЛА!!!
  Я фыркнула, как обиженная кошка:
  - Зачем? Я вам не нравлюсь? И вообще, милочка, указывать старшим - невежливо.
  - МИЛОЧКА, невежливо встревать в чужие разговоры! Тем более открывать дверь пинком, врываться в комнату посреди важного совещания и ложиться на стол!
  - Вы совещаетесь о том, как меня прикончить. Должна ж я оторваться напоследок?
   В комнате повисла тишина. Мой муж, вздёрнув бровь, нервно разминал в пальцах клочок бумаги. Ой, как бы палку не перегнуть...
   Тишина затягивалась. Я небрежно развалилась на столешнице, стараясь скрыть замешательство. Маги, кажется, ожидали реакции Императора. Муж был в прострации.
   И в тот момент, когда в комнате сгустились грозовые тучи, тишину прорезал истеричный смех. Смутно знакомый мне маг лет 30 на вид откинулся на спинку кресла и хохотал, как полоумный.
  - Лорд Остан, вы находите это смешным? - прошипела волшебница.
  - Смешно то, что вы сами потакаете капризам врагов, и при этом наивно противитесь перемирию! Да с такими противниками можно соглашаться на любые условия! Все равно их не истребишь...
  - Всем известно, Остан, что Ваше отношение к Жрицам, особенно дочерям Таннирры, не слишком объективно!
  - Ваше отношение к его величеству, насколько я знаю, тоже не слишком объективно, миледи, а он, как известно, человек женатый. Впрочем, такие вполне в вашем вкусе... Мне продолжить, чтоб вы убедились в моей объективности?
  - Мерзкий престарелый сплетник!
  - Старая кошёлка!
  - Да как ты смеешь оскорблять волшебницу из-за этой Жреческой мерзости?! - не выдержал ещё один маг, до того просто косившийся на меня, - Остан, бесов перебежчик!..
  - Господа, - мягкий голос моего мужа прозвучал, как гром с ясного неба, - Может, вы перестанете грызться, как базарные торговки? Кажется, слегка неадекватное поведение моей жены, вызванное гормонами, стало для вашей дружбы непосильным испытанием...
   Ах, гормоны?! Ну, милый... Я приоткрыла рот, чтоб выдать на-гора очередную гадость, но меня просто стащили со стола и усадили к себе на колени, нагло залепив рот поцелуем.
  - Милая, я закончу свои дела - а потом уже поведу тебя на экскурсию. Не обижайся...
   Хлопок - и телепорт вышвырнул меня на кровать. Я огляделась, убедилась, что рядом никого, и облегчённо вздохнула. Можно и расслабиться, а то, пока на столе лежала, просто поджилки тряслись!
   Я свернулась клубком, обняла живот и прикрыла глаза. Теперь главное - чтоб маги пришли к нужному мне выводу. Даже любопытно, как Лас отреагирует на такой поворот? Попытается ли меня защитить?
   Я вздохнула и снова стала разглядывать ауру дочки. Идёт игра, малышка, и ставки очень высоки... Будем надеяться, я не ошибусь...
  
  Совет Магов
  - Ваше величество, ситуация паршивая. Мы потеряли вашего племянника, а также Лэра с командой. Всё идёт ни шатко ни валко, но уже видим их перевес...
  - Нужно принимать решительные меры!
  - Давайте обойдёмся без прописных истин! Какие именно вы вносите предложения?
  - Я объясняю ситуацию!
  - А, конечно, мы слепые, тупые малолетки, ничего не понимающие в жизни! Предлагайте конкретику - или засуньте язык в причинное место и молчите в тряпочку!
  - Зачем так грубо?
  - Сами виноваты! Это ваш род некогда принимал участие в экспериментах по созданию Дочерей Таннирры!
  - А ваш считался верными слугами Правящих...
  - Довольно! Мы говорим не о том. Сейчас мы должны радоваться.
  - Чему, позвольте узнать?
  - Судьба привела нам в руки мощное оружие, способное уничтожить врагов.
  - О чём вы говорите?
  - Не притворяйтесь... Киннирра - Верховная Жрица Ириды. Лишь она может лишить силы всех Жрецов, верно? И она это сделает, иначе мы вырежем щенка из её живота и на части порежем!
  - Вы забываетесь, миледи...
  - Нет, это вы забываетесь, Император. Совет восстанет, если вы не заставите свою любовницу подчиниться!
  
   Кин
   Я открыла глаза, снова и снова прокручивая в голове их разговор.
   Доченька, солнышко, потерпи. Всё идёт так, как мама задумала, и скоро мы будем дома. А с папой или без - только ему выбирать, правда? Вот пусть и решит...
  
  Тан
   Над лесом царила ночь. Погода была пасмурной, и я благодарила за это богиню - лунный свет не попадал на меня. Конечно, полнолуние, которого я больше всего опасалась, давно прошло, но Ночная Госпожа была яркой, и её свет вполне мог затуманить мозг.
   Я слышала, как возница пытался привязать ящеров, кляня непогоду, кто-то чем-то тихо шуршал, а котёнок мурлыкал у меня на руках. Ветер пробирал до самых костей, заставляя кутаться в пестрый плед. Я же сидела, свернувшись клубочком, и смотрела на костёр.
   Времена неспокойные, и Лакон, окруженный сотней магических щитов, охраняется ещё и дополнительно. Нечего и думать зайти через ворота - значит, с караваном придётся распрощаться... Хмыкнув, я прикрыла глаза и мысленно потянулась к лесным духам. Идти нужно всю ночь, думаю, силы мне понадобятся...
  - Уходишь? - пророкотал над головой насмешливый голос. Я вздрогнула и вопросительно уставилась на Сая:
  - Что, простите?
   Полуорк ухмыльнулся:
  - Ой, Жрица, не кривляйся. Если ты не понимаешь, о чём я говорю, то я - пестрокрылый мотылёк! Так что, собрать тебе жратвы в дорогу?
   Я моргнула и тихо пробормотала:
  - Но, почему...
   Сай ухмыльнулся:
  - Да мне до бесовой матери не важно, кто ты: маг, Жрец или призрак моей бабки, лишь бы платила! Но, коль ты не дура, понимаешь: через ворота тебе нельзя. Правду я говорю?
   Я кивнула и тихо уточнила:
  - Слушай, Сай... Я тут нуждаюсь в парочке советов... За вознаграждение, разумеется!
  - Слушаю, детка.
  - Где можно найти Остана?
  - Старый маразматик - жрицефил? Он тварь эфемерная, где только не отирается...
  - Мне для него станцевать надо, Сай. Очень надо. Есть в городе Матушка?
  - Ох, задачка... Официально - нет, но запреты порождают спрос... Сколько дашь?
  - Сколько скажешь - в разумных пределах. Не мне торговаться...
  - Что ж, вот тебе медальончик. Подойди в Солнечный Храм, спроси Халин, Жрицу Непорочной Лассины.
  - Кого?!
  - Халин, непорочную Жрицу! Она - правая рука местной Матушки, одна из лучших. Скажу я тебе, она не зря стоит дороже всех! Ладно, малышка, пора мне. Собери себе поесть чего-то, говорю тебе! Идти-то долго...
   Я кивнула и быстро протянула ему увесистый мешочек. Золото - ключ от всех дверей!
  ГЛАВА 11
  Вот, ещё один гарем женил на себе султана!
  
   Я соскользнула с основной дороги, дождалась, пока караван скроется за поворотом и с усмешкой прикрыла глаза. Думаешь, мне придётся долго идти? Да я раньше вас доберусь!
   Хозяюшка, не подведи!
   Повинуясь неведомому порыву, по лесу пошла лёгкая рябь. Когда всё улеглось, передо мной расстелилась едва различимая тропинка, ведущая, казалось, в самую чащу. Слабо улыбнувшись, я поудобней перехватила котёнка поперек туловища и решительно двинулась вперёд. Сразу стало словно бы темнее, и за полотном тропки начали извиваться тени. Зверёныш зашипел и прижал ушки, я же только усмехнулась. Невольно вспомнился отрывок из учебника Тасс, который она некогда, давясь смехом, зачитывала мне, развалившись вдоль одной из таких вот дорожек:
   "Тропы Духов, или Гиблые Тропы - худшее проклятие наших лесов. По поверьям, некогда богиня Ханнирра подарила их своим детям, чтоб они могли скрываться от преследований, прятаться и творить своё зло. Ни один нормальный человек не выживет, ступив на такую дорожку, ведь она пролегает на Грани между нашим, реальным миром и Изнанкой - худшим из миров, некогда породившим Проклятых Богов. Чтоб очистить лес от этой скверны, нужно уничтожить его Хозяйку, но сделать это практически нереально - эти твари очень осторожны, за всю историю было убито только двое. Потому знайте: если вы видите извилистую тропку, ведущую в чащу, причём появилась она внезапно, не спешите на неё ступать: сделайте сначала шаг в сторону и проследите, чтоб дорожка осталась на месте. Если она сместилась или исчезла, заклинаю, бегите, поскольку вы столкнулись с очередным порождением Тьмы..."
   Я шла, улыбаясь воспоминаниям и тихо скучая по Тасс. Любопытно, как она там?!
  
  Тассера
   - Нам нужно переманить как можно больше наших на сторону восстания.
  - Да, но как?
  - Каком кверху!
  - Будь добра, не хами. А то опять погрызёмся. Помнится, толку с этого, как с ящера кефира.
   Я хмыкнула и пристально посмотрела на Лассана из-под ресниц. Изменился, мальчик, ничего не скажешь...
  - Как бы там ни было, я с тобой, - заметила я задумчиво, - Кажется, нам отведена немалая роль в этом во всём, а? Если я правильно понимаю, мы должны стать новыми Главами Чарующих, так ведь?
  - Да...
  - В таком случае, мы должны объединиться, парень.
  - Я тебя не понимаю, Тассера. Они ведь убили твоего отца...
  - Да. И у меня теперь не осталось никого, кроме Тан и Ласта. Оба они - на стороне восстания. Мне жаль отца, но он мёртв. А заботиться нужно, в первую очередь, о живых...
  
  Тан
   Мысли мои блуждали по закоулкам памяти, глаза же неотрывно следили за тропинкой. Для меня она, конечно, неопасна, но сходить с неё не стоит.
  - Тан! - выкрикнул раздражённый женский голос. Я вздрогнула, и внутри всё сжалось.
   Если ты слышишь голос существа из-за Грани, это плохо. Если оно знает твоё имя, ты смертник. Если ты обернёшься....
   В общем, лучше этого не делать!
   Я крепче прижала котёнка и ускорила шаг.
   - Таннирра, обернись! Взгляни мне в глаза! Всё, что случилось со мной - твоя вина!
   Я вздрогнула и сцепила зубы. Ещё одно правило: с мёртвыми не разговаривают!
   Котёнок впился коготками мне в руку. Женский голос за спиной прошипел:
  - Порочная, как ночь, и тёмная! Ничего, за все тебе сторицей вернётся, и за хорошее, и за плохое! Но знай - скоро ты придёшь ко мне в гости!
   Я, не выдержав, побежала. Дорожка петляла под ногами, тени танцевали на её гранях, а я прижимала к себе котёнка, думая об одном - быстрее...
   Дорога кончилась. Я стояла, задыхаясь, и мне издали был виден Лакон. Сердце бешено стучало. Слова духа звучали в ушах. "Ты скоро придёшь ко мне в гости..."
   Кажется, мне жить осталось не так уж и долго...
  
   Сит
   Неожиданно сердце пронзила тревога. Я повернулся, глядя в огонь, и нарисовал для себя в голове образ Тан.
   Пламя не отозвалось.
   Я нахмурился и попытался достучаться до Тан, но никакого отклика не получил. Сердце пронзил страх. Что произошло?!
   Спустя несколько минут, показавшихся мне вечностью, она всё же появилась в поле моего зрения, но я мог её только ощутить, но понять, что с ней, не смог.
   Стало страшно, почти до безумия. Что могло так истончить нашу с ней связь?!
   Я заметался по комнате, как раненый зверь. Ясно одно - нужно срочно, сейчас же вернуть её. Ко мне, чтоб я её видел, чтоб знал, что с ней! Немедленно!!!
   Но я не могу сейчас покинуть Храм! Я не могу оставить Ириду! Жастонн сейчас тоже в Лаконе, но он чересчур занят - я не могу с ним связаться. Ханнарра не в том состоянии, чтоб ехать, остальные Жрецы пока либо слабоваты, либо требуют обучения. Что же делать?
   Отправить Тассеру или Лассана? Но я не рискну снова сводить их с магами. Так у меня есть в кармане по меньшей мере двое Глав Клана Чарующих. Необходимо мне, по меньшей мере, семеро, но двое - это лучше, чем ничего.
   Кто остаётся?! Кто вернёт мне Тан?!
   Я прикрыл глаза. Есть ещё одни вариант, есть... Но я не хочу его сюда впутывать, и потом, вряд ли он справится. Но что остаётся? Пустить на самотёк?!
   Нет уж. Я не знаю, что с ней, но должен её вернуть.
   Я улыбнулся и опустил руку в огонь. Он мягко обнял мою руку, и я шепнул: "Я, Повелитель, зову того, кто вечно стоит за моим троном. Приди, Жрец Лэрра, твоему Хозяину нужна помощь... "
  Тишина. Тихий треск пламени, его ласковые прикосновения, и тихий смех на задворках сознания. Я снова на миг увидел перед собой ярко-голубые глаза давнего друга.
   "Привет, Дэрр!"
  - Привет, Селлэрр. Мы давно не виделись. Забавно всё это, да?
  "Угу. Как там Таннирра?"
  - Вот об этом я и хотел поговорить.
  "Опять вляпалась? У меня тут, кстати, одна из её Дочерей"
  - Киннирра?
   "Угу. Потрясная девочка"
  - А то! Слушай, что-то случилось с нашей с Тан связью...
  "Чего? Да её ничем не порвать! Вы сколько друг от друга отделаться пытались, чего только не вытворяли - всё без толку!"
  - Сел, спасибо, что поведал! А теперь - будь так добр, найди Тан и верни её ко мне.
  "Вечно ты ограничиваешь её! Она - взрослая девочка, тебе ли не знать!"
  - Сел, она мне нужна, и ты это знаешь. И потом, она ничего не помнит...
  "Как?!"
  - Вот так! Всё, друг, найди её.
  "Ладно-ладно... Но то, что она всё забыла - это хорошо, правда?"
  - Да, пожалуй... Ладно, я жду.
   Огонь погас. Я моргнул и изумлённо огляделся по сторонам. Тут же в голове всплыли недавние воспоминания. Ох, сколько проблем накопилось, пока я был в беспамятстве! Пора их решать...
   Снова мир скрылся за вспышкой головной боли. Я вздрогнул и упал в кресло, сжав виски. Когда мигрень немного отступила, странное чувство всезнания и могущества пропало. Боги, что это было? И с кем я разговаривал?!
   До меня донеслись отголоски чужих мыслей. Возникло ощущения, что тот парень тоже пытается что-то понять, и тоже путается в воспоминаниях. Что это, бесы раздери?!
   Кажется, по мне плачет местная библиотека. Причём плачет всё настойчивей.
   Я должен разобраться в этой бесовщине!!
  
  Тан
   Я накинула на себя отведиглаз и пошла к воротам. Это оказалось сложнее, чем я думала: маги понаставили самых разных щитов, и пробиваться сквозь них мне стоило кучи резервов. Боги, как же попасть в город?!
   Я присела на траву и опустила голову на руку. Мысли текли вяло, мне казалось, что вокруг меня плывёт фиолетовый туман. Я должна что-то придумать, я должна...
  - Эй, детка, кого-то ждёшь?
   Я вздрогнула и подскочила. Рядом со мной материализовался приятный парнишка с иссине-чёрными волосами и ярко-голубыми глазами. Судя по ауре, он был магом. Некоторое время я тупо таращилась на него, и в глубине моей души волной начали подниматься различные чувства. Испуг, удивление, шок, злость... узнавание.
  - Привет, Тан. Давно не виделись...
   - Привет. Прости, я не помню имени...
  - Не переживай, я кроме имени и задания тоже ничего не помню.
  - Задания?
  - Дэрр попросил найти тебя, детка. Как всегда! Снова вляпалась в дерьмо? Что это за маразм туманный вокруг тебя вертится?!
  - Я не знаю. И... Хм... Как тебя зовут?
  - Сел. Приятно познакомиться, миледи!
   ... Вспышка памяти.
   Шутник-советник склоняется передо мной, и насмешка плещется в голубых глазах:
  - Приятно познакомиться, миледи! - пропел он, - Право же, Дэрр, у тебя отличный вкус!
  - Снова болтаешь? Напомни, чтоб я отрубил тебе голову.
  - Идёт, друг. Вот снова спасу твою повелительскую задницу, тогда и напомню! И пусть тебя совесть мучает!..
   Я вздрогнула и помотала головой. Снова... Снова эти бесовы воспоминания... Я не хочу!!!
  - Знаешь, Сел... А не пошёл бы ты! Туда, откуда пришёл, я имею в виду.
   - Угу. Пошли со мной!
  - Нет, спасибо!
  - Ну, как знаешь. А я думал, тебе надо в Лакон...
   Я закатила глаза. Он повернулся и прогулочным шагом пошёл прочь. Досчитав до семи, я вскочила и догнала его.
  - А я думала, что этот Дэрр приказал тебе вернуть меня Ситу.
  - Ха! Ну, приказал, и что? С какой радости я буду слушаться этого надутого индюка? Знаешь, крошка, я по-любому хочу глянуть на рожу Остана, когда он тебя увидит!
  - Сел, а сколько тебе лет?
  - Двадцать, а что?
  - Как ты можешь помнить Дэррирра?!
  - Тан, я не знаю. Тебя вот я тоже помню, и знаю, что должен помогать вам, а так... Я ничего не помнил до того, как Дэрр меня позвал. А потом - резко вас вспомнил. Помню, как увидел тебя впервые, детка. В наряде наложницы, с золотыми монетками, вшитыми в алый шёлк, с кучей звенящих украшений и нитями, вплетёнными в длинные тёмные волосы. Ты была такая красивая! Вы с Дэрром потрясно смотрелись вместе - уже тогда. Это я запомнил!
   Я нахмурилась и нервно провела рукой по лицу:
  - Прости, Сел. Я - не Таннирра. Мы просто очень похожи, но мне всего семнадцать, и я - не она!!! Она умерла, умерла триста лет назад, она умерла, а я - жива!!!
  - Ладно, ладно...
  - Мертва!!! Она сама поплатилась за свои деяния, её убили маги, потому что она была чокнутой сукой с явной склонностью к мазохизму! А я - не она!!! Не смей меня с ней сравнивать, ясно?!.
   Наверно, я б ещё что-нибудь высказала этому голубоглазому идиоту, но меня резко перехватили за плечи и так встряхнул, что зубы щелкнули, как у старого скелета.
  - Детка, если ты не заткнешься, я свяжу тебя и отправлю к Дэрру прямым телепортом. Оставь свою истерику, ясно?
   Я моргнула и замолчала, а Сел продолжил:
  - Он всё всегда тебе позволял и прощал, детка. Я его понимаю, ты того стоишь, но не впадай в крайности, а?
   Я умолкла и застыла. Сел, как ни в чём не бывало, двинулся вперёд.
  - Ты идешь? - бросил он через плечо. Поморщившись, я молча пошла за ним.
  
  Сит
   Я чихнул и тихонько выругался, отмахиваясь от грёбаной библиотечной пыли. В принципе, неудивительно, что книги не слишком чистые - в конечном итоге, они восстали из бездны вместе со всем Храмом совсем недавно, а по ту сторону Грани никто особо не заморачивается уборкой...
   Я снова начал перелистывать старинные хроники. Так, что у нас тут...
  ... "Год шестьсот восьмой от создания Правящих. Сегодня радость снизошла на Ириду - Дэррир всё же вернулся. Тот, кого Сила избрала вопреки праву Наследия и праву Судьбы, всё же станет Повелителем. Многие восстают против этого, поскольку слишком неоднозначные вещи говорят звёзды об этом наследнике власти, но его Сила очень велика. Все сходятся в одном - правление Дэррирра будет очень долгим..."
   Я усмехнулся и начал пролистывать страницу за страницей. Восстания, подавленные и разбитые, балы, приёмы, браки, эксперименты, договоры, продвижения в науке. Война, снова война. Одна гражданская, одна межрасовая - люди сцепились с эльфийским Кланом Смерти. И победили! Да уж, неудивительно, что после этого предку поют хвалебные оды и готовы целовать дерьмо, в которое он вступал!
   Внутри поднялась странная волна самодовольства. Перед глазами вдруг всплыло потрясённое лицо красивого беловолосого эльфа с бездонными синими очами, который, очаровательно играя желваками на лице, склонился передо мной. На моих губах помимо воли заиграла насмешливая улыбка. Ненавижу эльфов! Высокомерные, наглые твари, которые постоянно норовят влезть в мои игры...
   Стоп! Довольно! Я поморщился и загнал странные воспоминания поглубже. Так, до поры до времени не стоит пытаться что-либо понять - это вызовет только приступы мигрени.
   Итак, читаем дальше.
   Боги, ещё одна война! С друидами. Мирный договор на взаимовыгодных условиях! Это круто, учитывая масштаб противника!
   Я усмехнулся. Круто сыграно! И это - всего за год до столетнего юбилея! А предок - молодец! У меня сразу возникло желание увидеть это своими глазами, воспользовавшись памятью предков, но очередной приступ мигрени отвратил меня от этой идеи. Нет уж, лучше милые пыльные книжечки...
   Так, что у нас там дальше? О, вот оно. Юбилей Повелителя.
  "Празднованию предшествовали незначительные волнения среди народа - произошло небольшое восстание, вызванное экспериментами над людьми, якобы проводимыми Кланами Чарующих и Познающих. Разумеется, эти глупые слухи не имели под собой почвы. Возглавили восстание некие простолюдины. Вот их имена: Хэт, Селт, Лак и Тан. Все они понесли наказание. Никто не смеет посягать на власть Повелителя! Мужчины были казнены на Главной Площади, а девушка по имени Тан умерла в тюрьме"
   Я замер и вытаращил глаза. Вот так новости... В таком члучае, нечего удивляться, что Таннирра ненавидела Деррирра! Но я не верю, что он действительно сам обрёк её на такое...
   Не верю!!! Особенно если предположить, что он и правда имеет ко мне хоть какое-то отношение...
   Я нахмурился. Подумаешь, мигрень! Я должен точно знать, что же тогда произошло!!!
   Сжав виски пальцами, я попытался достучаться до прошлого. Поддавалось оно неохотно, словно этот миг хотелось забыть навсегда. Я стиснул пальцы в кулаки, прикрыл глаза - ничего! Бес раздери, где эта Сила, когда она так нужна?! Я раздраженно потёр лицо руками...
  ... Я устало потёр лицо руками. Вот беса лысого, как эти человеческие восстания меня уже достали! И чего им, спрашивается, не нравится?! Ну да, эксперименты, и что теперь? Ни для кого не секрет, что люди слабее остальных рас. Наш мир раздирают постоянные войны, и нам необходимы могущественные воины. Но эти малолетние дурачки, которые даже до моего нынешнего возраста не доживут, считают, что без меня людям будет легче! Как же, овцы, думаете, хорошо вам будет под тем же Кланом Смерти - небось, попробовали б, на коленях меня благодарили!
   Я фыркнул и бегло пробежал взглядом по отчёту. О, они на высоте, ещё и юную девчонку сюда приплели! Я закатил глаза. Тан... блик. Странное имя, словно бы какое-то незавершённое... Любопытно. Наверно, полюбуюсь на эту... поборницу справедливости!
   Отдал приказ стражникам. Они ничуть не удивились - кажется, решили, что я хочу поразвлечься. А что, если она симпатичная - отработает мне свободу. Как-то не хочется казнить малолетнюю дуру, явно же по воле любовника там крутилась...
   Спустя пару минут я различил гулкие шаги. Я ухмыльнулся, не отрывая глаз от бумаг. Ну, девочка, я заставлю тебя понервничать...
   Шаги стихли. Улыбаясь, я неспешно подписал ещё пару приказов. Спереди послышалась странная возня, и я, вздёрнув бровь, поднял голову.
   Стражники кинули на пол гибкую девушку с длинными волнистыми тёмными волосами. Темница никого не красит: на лице царапины, волосы спутаны, ссадины на коже... Но, кажется, этим и ограничились. Я насмешливо покосился на стражника, тот понял немой намёк, и, кажется, слегка смутился. Чуть прикрыв глаза, считал эмоциональный фон. Так и есть! Им её жаль! Вот забавно...
   Они пытались придавить девчонку к полу, чтоб она стала на колени, но она упрямо извивалась в их руках, гордо вздёрнув острый подбородок. Я отозвал их кивком головы и уставился в её глаза. Красивые, глубокие, болотно-зелёные с едва заметной желтизной, они сразу меня заинтриговали. В них была насмешка. Не страх, не вызов в стиле "Умру, но не сдамся", а именно насмешка.
  - Здравствуй, Повелитель. Что, нравится смотреть на беспомощных врагов у своих ног?
  - Разумеется. Хотя, детка, не задавайся: до врага ты ещё не доросла! - осадил я этого возмущенного котёночка. Она смешно нахмурила бровки. Какая забавная!
  - Может, и так. Но ты позвал меня сюда, чтоб позлорадствовать и показать, какая я, малолетняя дурочка, а какой ты, большой страшный Повелитель. Это недостойно того, в чьих руках власть, Деррирр!
   Краем глаза я заметил ухмылку того самого стражника. Однако!
  - Может, и недостойно, детка, но я могу себе позволить маленькие шалости! В отличие от тебя, кстати.
  - Ошибаешься! Но завтра я умру, терять уже нечего, потому - почему бы не сказать, что хочется! Другие не отважатся - и что из того?
   Я залюбовался ею, честно. Гибкая, наглая, опасная...
  - Ты откуда? Из какой семьи? - уточнил я чисто для проформы. Я уже принял решение насчёт её судьбы...
  - Не твоё дело, Правящий!
   Я оскалился. Она хотела меня убить - а теперь ещё и смеет оскорблять? Кажется, пора преподать кому-то урок...
   Я уставился в её глаза, подчиняя разум. Она вздрогнула и начала сопротивляться. Мы боролись дольше, чем я думал - однако, сильная воля! - но итог был предсказуем: я смог частично подчинить её.
  - Разденься! - велел я насмешливо и с удовольствием вдохнул отголоски её страха. Тело её вопреки желанию разума начало выполнять мой приказ. Я с искренним любопытством разглядывал её. Её начала бить дрожь. Глупая, оно мне надо? Я люблю, когда женщины спят со мной по своей воле, и уж точно мне не по душе их боль, крики и истерика. Потом такая мигрень...
  - Отлично! - заметил я, когда она выполнила мой приказ, - Красивое тело, детка. И красивые глазки. Я тебя порадую - ты не умрешь!
   Она застыла - и тень понимания мелькнула в бездонных глазах. Я улыбнулся:
  - Отвести её к Главе Познающих! Скажи, что я выбрал себе подарок...
  
  
  ГЛАВА 12
   У меня черный пояс по кулинарии - убью одной котлетой.
  
  Хан
   Сан последнее время помточнно пропадал по своим делам, причём меня, разумеется, к ним не подпускали и на пушечный выстрел. С другой стороны, в одиночестве меня никто и не думал оставлять - рядом постоянно находилась Али. Как-то по ходу общения выяснилось, что она - женщина довольно умная, язвительная, а самое главное - она потрясающе готовила!
   Вот и сейчас я медитировала над вкуснющей даже на вид творожной запеканкой. Запах её соблазнительно щекотал мои ноздри, и я невольно радостно улыбнулась Али. Она ответила не менее лучезарной улыбкой:
  - Ясного утра, солнышко!
  - Тебя туда же, Али! Как обычно, пахнет так, что и у мертвеца слюнки потекут!
  - Ха! Рада, что тебе нравится! Ты ешь, ешь, ребёночку там подрасти нужно...
   Не знаю, входило ли это в планы Али, но итог её высказывания был очевиден - я подавилась и закашлялась.
   Зачем так всё портить?! Я только настроилась на спокойный и радостный завтрак!
   - Хани, ты чего?
   Я зло швырнула вилку на тарелку:
  - Ребёнок то, ребёнок сё! Я уже его ненавижу просто, это дитё! Дался ему этот карапуз! Я не хочу рожать, не хочу лишаться дара, да и ребёнка-мага иметь не хочу!!! Они странные, эти дети, они орут, какают, они не понимают, что ты им говоришь! И потом, отпрысков заводят по желанию, а не по принуждению!!!
   Али прищурила глаза:
  - И что тебе мешает?
  - В смысле?!
  - Детка, я очень хорошо понимаю Сана - он привык к мысли, что есть кто-то, о ком нужно заботиться. Он видит ауру малыша, чует его, скоро сможет с ним говорить, и, понимаешь, привык любить тебя не только как женщину, но и как мать ребёнка. А любовь - для каждого разная. Сан, например, предпочитает постоянно контролировать тех, кто ему дорог, чтоб с ними ничего не произошло. Он считает тебя своей семьёй, так что я его понимаю. Но ты, Хани, мне всё же дороже и понятней. Потому тебе достаточно просто попросить, чтоб я тебя отпустила. Так как?
   Я подозрительно покосилась на Али. Что она меня, совсем идиоткой считает?
  - Ну, я пошла.
   Пожатие плеч:
  - Иди. Только обезболивающую травку прихвати, и Сану не рассказывай, что это я тебе разрешила - он меня возненавидит. Идёт?
   Я кивнула и сцапала пучок неприметных стебельков со стола. Честно, до последнего не верила, что она меня отпустит. Сомневалась даже тогда, когда за мной захлопнулась дверь. По дороге к Жрицам Жизни постоянно ожидала, что меня окликнут...
   Тихо. Пусто. Только звук моих шагов.
   Что ж... Этого ведь я и хотела...
  
   Сан
   Устал, как собака. Хотелось одного - побыстрее очутиться рядом с Хан, чтоб обнять её, прижать к себе и подремать, чувствуя их ауры рядом. Пока - просто подремать, а там... Я по ней уже так соскучился!
   Да и Али, наверно, устала, или они с Хан друг друга окончательно достали, или... Короче, мне пора домой! Или как ещё назвать крыло Храма, отведённое нам...
   Стоило мне войти, как нос пощекотал запах чего-то вкусного. Я невольно улыбнулся и прикрыл глаза, настраиваясь на своего ребёнка. Не понял... Где они?!
   В кухню я буквально вбежал:
  - Али, где Хан?!
  - Ушла, - последовал равнодушный ответ.
   - Как?! Куда?!
  - Не знаю. Она не ребёнок, а будущая мать, и сама может решать за себя. Я её не останавливала, Сан. Бывают моменты, когда женщина сама должна делать выбор.
   Ужас меня буквально сковал. Я вцепился волшебнице в плечи:
  - Ты что наделала?! Я тебя о чём попросил?!
   Она только усмехнулась в ответ. Я с силой оттолкнул эту тварь:
  - Запомни, если что-то случится, ты пожалеешь! - выдохнул я, выскакивая из комнаты.
  
   Дверь в крыло Жизни я буквально вышиб, её нашёл в третьей по счёту комнате. Она сидела за столом, со странной тоской в тёмных глазах, прижав колени к животу. Перед ней стояла бутылочка из-под какого-то зелья. Пустая.
   Я замер. В горле пересохло. На какой-то миг мне показалось, что я снова - пятилетний ребёнок. Тот же холод, та же беспомощность...
   И то же самое осознание того, что та, которая была для тебя всем, оказалась мерзкой тварью...
   Из моего горла вырвался тихий, нервный смешок. Хан вздрогнула и посмотрела на меня. Довольно долго мы просто таращились друг на друга, не говоря ни слова.
  - Ненавидишь? - первой нарушила она тишину...
   Мне хотелось крикнуть: "Да", но невольно вспомнились слова Али о том, что Хан - просто ребёнок, которого когда-то сломали. Я тихо хмыкнул, подошёл к ней и сел напротив:
  - Тебе больно? - уточнил я тихо. Она моргнула:
  - Что? А, нет, не очень... Слушай, я должна тебе кое-что объяснить. Понимаешь, когда-то давно у меня был хозяин, который издевался надо мной, как хотел. Когда мне было тринадцать, я забеременела... В общем... Я избавилась от ребёнка. Потом я убила хозяина, я измазала его кровью весь замок...
  - Правильно, - хмыкнул я, сжав её ладонь, - Ты поступила правильно!
   Она пожала плечами:
  - Знаешь, тогда я поняла: я должна быть сильной. Всегда, невзирая ни на что, то, что было, не должно повториться. И я дала себе слово, что никогда не предам Богиню, что даровала мне такое могущество. Понимаешь?
   Я смог только кивнуть. Она требовательно заглянула мне в глаза:
  - А ещё я - мерзкая, подлая Жрица, я пыталась вместе со своим любовником-эльфом захватить власть в Лассате...
  - Чего?!
  - Правда! Мы как раз тогда с Тан сцепились! Она мне так игру подпортила! И ваще, не мешай, я тут, понимаешь, каюсь, а ты задаешь глупые вопросы... Слушай дальше! Именно я превратила в ходячего мертвеца вашего Верховного Мага, мне было приказано тебя убить, а ублажать в постели Главу Клана Проклятых. Ещё я убила магов, наверно, около сотни, но точно вспомнить не могу. Ты слушаешь?
  - Да, забавная история. Для твоего возраста - крайне насыщенная биография! Но к чему ты это говоришь?
   Она покрутила в воздухе пустой бутылочкой:
  - К тому, что я сделала. Ты меня убьёшь?
   Я заглянул в чёрные глаза:
  - Нет.
  - Почему?
   Я пожал плечами:
  - Не смогу. Твой выбор - так и быть. Пошла ты!
   Я резко крутнулся на месте и пошёл прочь, не оглядываясь. О том, что мы двое потеряли по вине её детского упрямства, я старался не думать...
   Честно сказать, я до последнего надеялся, что это шутка. Но проверить решился только в последний момент, уже стоя на пороге.
   Ауры ребёнка не было. Я резко захлопнул за собой дверь...
  
  Ханнарра
   Он вышел, хлопнув дверью. Я задумчиво посмотрела на бутылочку и с размаху запустила её в стенку.
   Вспомнилось, как я вошла сюда и начала разыскивать нужную полочку. Она нашлась подозрительно быстро. Я взяла зелье - и начала вертеть в руках лёгкую бутылочку, в которой алым плескалась смерть. А в голове моей звучал голос Али:
   "Детка, я очень хорошо понимаю Сана - он привык к мысли, что есть кто-то, о ком нужно заботиться. Он видит ауру малыша, чует его, скоро сможет с ним говорить, и, понимаешь, привык любить тебя не только как женщину, но и как мать ребёнка. А любовь - для каждого разная. Сан, например, предпочитает постоянно контролировать тех, кто ему дорог, чтоб с ними ничего не произошло. Он считает тебя своей семьёй, так что я его понимаю..."
   Семья... У меня никогда, никогда её не было, и я была уверена, что не будет. Но после общения с Саном и Али в глубине души начало зарождаться сомнение: а может быть...а вдруг...
   Человек - тварь странная, особенно особь женского пола - так говорил мой знакомый орк. И теперь я на сто процентов с ним согласна...
   Я решительно поставила бутылочку на место и достала другую, скрывающую ауры. Я должна точно знать...
   Я повела плечами, отгоняя воспоминания. Его шаги были уже не слышны, и тут мне пришло в голову...
   Я не Жрица, но послать волны боли и отчаяния по ментальным каналам могу. Что скажешь?
   Стук сердца. Удар и ещё удар. Мне больно, слышишь? Мне страшно, тоскливо, одиноко! Помоги мне...
   Тишина. Ни звука. Я печально опустила голову и невольно положила руку на живот. По пальцам пробежало ласковое тепло... а на ступеньках раздались шаги.
   Он вбежал в комнату и кинулся ко мне:
  - Тихо, милая... Больно, я понимаю, сейчас полечу. Зачем, зачем ты только выпила эту дрянь?!
   Вернулся всё же... Не оставил... я прижалась к нему, чувствуя, как диагностирующее заклинание змеей ползёт по телу. Я улыбнулась. Принц замер.
  - Хан...
  - Не дождёшься, милый! Только учти - пелёнки ему сам менять будешь!
  
  Тан
   Я шла по улицам Лакона, ехидненько ухмыляясь. Представляю, как сейчас ругается мой голубоглазый проводник...
   Да, да, я от него "слегка" сбежала. А нечего было заявлять, что он отвечает за меня перед Повелителем! Пусть теперь ищет! Я тряхнула головой и прикрыла глаза. Так, теперь - найти храм Лассины.
   Святилище обнаружилось на центральной площади. Немного покрутившись вокруг да около, я полюбовалась на фрески, изображающие святых послушниц, закутанных по самые глаза в какие-то непонятные наряды. Я не удержалась и задумчиво обошла здание по кругу, изучая фрески. Ха, а вот здесь у Ласины такой взгляд... Хм... Они, конечно, наши конкурентки, но, может, что и выгорит!
   С этими мыслями я слегка стукнула в дверь. Та ответила мне полным похренизмом. Подождав для приличия, я постучала в дверь громче. Снова ответ - ноль. Не выдержав такого издевательства над хрупкой детской психикой, я размахнулась и изо всех сил влепила носаком в дверь. Та ответила равномерным гулом.
  - Кто там нарушает покой святых Жриц? - заунывный голос из-за двери. Явно женский, но какой-то слегка заторможенный. Я решила ответить тем же:
  - Скромная девица, мечтающая уединиться со Святой Покровительницей в сей скромной обители!
  - Деточка, мы не берём в послушницы первую, кто попросится. Все дочери Света должны обладать благословением добра и благочестием...
  - Да, - протянула я насмешливо, - Как досточтимая Халин, с коей я мечтаю сравниться в доброте и святости.
   Мгновение - и дверь тихо отъехала в сторону, явив моему взору фигуру, закутанную в несколько слоёв одежды.
  - Проходите за мной, дитя. Думаю, Халин поговорит с вами.
   Мы шли вверх по винтовой лестнице, и у меня начало отчётливо покалывать в боку. Вот на что угодно спорю, такой вот подъём устраивают только для гостей замка, а сами благочестивые пользуются исключительно специальными порталами...
   Когда я уже плюнула на всё и даже перестала считать ступеньки, мы, наконец, подошли к обшарпанной двери.
   Моя спутница осторожно постучала.
  - Входи, дитя, - раздался глубокий, звучный голос. Непорочная приглашающее махнула мне рукой, и, поклонившись на прощание, куда-то испарилась. Я моргнула, и, списав всё на потайные ходы, неуверенно приоткрыла дверь.
  - Входи, - поторопил голос, и я вняла его совету.
  Я очутилась в тесном помещении, снабжённом только убогого вида кроватью и сиротски стоящим стулом. Тут было довольно темно, единственным источником света являлось небольшое окошко под потолком. Неудивительно, что основную деталь данного интерьера я разглядела не сразу.
   Она восседала на подоконнике, поджав ноги. Широкое одеяние скрывало фигуру, абсолютно не подчёркивая её изгибов, но накидка, призванная скрывать лицо, была небрежно сброшена на плечи.
   Она была красива - большие тёмные глаза, грива кудрявых волос, полные, алые губы. Если б не обволакивающее, неправильное тепло в громадных, гипнотизирующих глазах, я б приняла её за одну из Жриц. Но никому из наших не пришло б в голову так вырядиться.
  - Моё почтение, о Жрица, - проговорила я, чуть склонив голову. Неожиданно эта спокойная девушка с добрыми глазами оскалилась в ответ и выдала:
  - Тебе того же, тебя туда же, ДИТЯ.
   Я восхищенно посмотрела на это дитя света с хищными очами. Умна...
  - Почтенная Халин, я хотела обсудить с вами один вопрос...
  - Почтенная Незнаювашегоимени, какая же мне великая оказана честь! Чтоб настоящая Жрица Проклятых просила у меня, никчемной дочери Лассины, помощи? Как забавно...
   Она усмехнулась и легко спрыгнула с подоконника, гибким шагом двинувшись ко мне.
  - Как же низко пала твоя гордость, Жрица, - мурлыкнула она, - Коль ты решилась о чём-то у меня просить...
   Я хмыкнула и насмешливо тряхнула волосами.
  - Странно. Вас мне порекомендовали, как Матушку здешних мест, почтенная. Ещё со времён Таннирры между Матушками и Жрицами существовал договор, предполагающий, что ты и твои девочки помогут любой дочери рода, попавшей в беду. Я требую, чтоб ты выполнила это условие.
  - Ах требуешь? Детка, ты обозналась! Я не имею отношения ни к матушкам, ни к Ночным девочкам, я не знаю, о каком договоре ты говоришь, зато примерно представляю, сколько мне заплатят, если я отдам им тёпленькой такую, как ты?
   Я улыбнулась и по-секрету сообщила ей:
  - Не отдашь, деточка. Не знаешь, о чем я говорю? Я напомню. Это было около семисот лет назад, во времена, когда Таннирра была верховной Жрицей. То был страшный период - очередная межрасовая война, с эльфийским Кланом Смерти, вторая по счёту. Их Глава хотел отомстить Дэрру за то, давнее унижение. Эти эльфята - не детский сад. Сражения были ужасны, никто не мог одержать верх! А потом случилось Глава эльфов нашёл слабость Дэрра. Этот тупой остроухий совершил покушение на меня... Оно провалилось, но Дэрр был в бешенстве. Я лишь несколько раз видела его таким. И тут всплыла информация о давней любовной связи между Матушкой Лакона и Главой Клана Смерти. Сама понимаешь, мой Хозяин не из тех, кто подобное прощает... Она была бы казнена, если б не я. Я молила Хозяина на коленях об этой милости. Она узнала об этом и дала мне то обещание, а ты теперь смеешь оспаривать её слова, забирая их обратно! Слышишь, Кани? Одна из твоих девочек шалит...
   Всё это я выдала на одном дыхании, с искренним наслаждением глядя в постепенно расширяющиеся глаза Халин. Я чувствовала удовольствие от её страха, растерянности, непонимания... Что, съела, солнышко? Как ты смеешь мне отказывать?
   Тени в комнате сгустились, являя нашему взору Кани такой, какой она некогда была - красивой светловолосой девушкой с распутными зелёными глазами.
  - Халин, солнышко, - пропела она, - Помоги моей Леди, иначе я лишу тебя титула, некогда тебе дарованного. Не разочаруй меня... Привет, Тани!
   Я печально улыбнулась в ответ. Мне жаль, подруга, что тебя больше нет. Я скучаю по тебе, и он тоже скучает. Его Клан могуществен, и он им правит. До сих пор. И он тебя помнит, слышишь?
   Вспышка - и Кани растворилась в темноте. Я осталась стоять, чувствуя, как слёзы текут по щекам.
   Белая, как мел, Халин, поклонилась мне, разом растеряв всю спесь.
  - Я помогу вам, миледи, - шепнула она, - Что вам нужно?
  - Для начала - комнату. Мне надо поспать.
   .. Я шла за Халин, как в тумане, чувствуя, что меня трусит. Голова раскалывалась, а пульс бился молотом в висках. Когда за мной захлопнулась дверь, я повалилась на кровать и разрыдалась. Боги вольные, за что мне это?! Я - не она, я не могу помнить Дэрра, я не знаю эту Кани... не знаю!!! За что?! За что...
  
  ГЛАВА 13
  Опытный кролик ищет подопытного кролика
  
   Слёзы давно иссякли, и мне даже стало стыдно за своё поведение. Ну, подумаешь, память крови расшалилась! Что теперь? В конечном итоге, мне-то это помогло!
   Я нахмурила брови и свернулась калачиком. Ох уж эта наследственность! На ум невольно приходят слова мамы: "Наша кровь - как наркотик. Если ты позволила вовлечь себя в это дерьмо, если ты раз оденешь звенящий полупрозрачный наряд и под полной луной спляшешь по краю этот танец, если хоть раз аура власти в чьих-то глазах отзовётся сладкой болью внизу живота - значит, ты уже птичка в клетке. Тебе кажется, что ты играешь во власть, кажется, что ты - царица вселенной... Это иллюзия для наивных идиоток, Тани, идиллия, золотая клетка для кукол, бездушных игрушек, созданных для наслаждения высокомерных, наглых самодуров, для которых всегда - и в любви, и в политике, - цель оправдывает любые средства. Кошачьи Истины, Голос крови - это только часть нашей темницы, милая. Не стоит идти за ними..."
   Я невольно тепло улыбнулась, вспомнив мать. Что из того, что она не понимала меня? По-своему, она меня любила, просто... боялась, наверное, что я выберу иной путь...
   Я поморщилась и попыталась, наконец, уснуть. Толку - ноль. Странное ощущение не то надвигающейся опасности, не то чего-то ещё. Предвкушение. Неужели Халин меня предаст?
   Я прищурилась и заставила себя собраться. Так, лечь на спину, небрежно согнуть одну ногу, чтоб была возможность быстро вскочить, и стала ждать. Сердце билось в груди. Ну не могла эта мерзавка меня предать, я чую, не могла! А это значит, что сюрприза стоит ждать с другой стороны...
   Неожиданно раздался стук в дверь. Я вздрогнула и вскочила с кровати. Так, нервы лечить надо! Поморщившись, я подошла к двери и рывком её распахнула, невзначай сжав рукоятку припрятанного во внутреннем кармане кинжальчика.
   За дверью обнаружилось очередное закутанное в сто одёжек существо, радостно поинтересовавшееся:
  - Здравствуйте, гостья! Да снизойдёт на вас Свет! Покушать не хотите?
   Голосок был по-детски звонкий, а еда на подносе, который непорочная раньше прятала за спиной, смотрелась так соблазнительно, что я невольно улыбнулась и приглашающее махнула рукой.
   Девочка грациозно забежала в комнату и поставила поднос на прикроватный столик.
  - Ешьте, ешьте! - весело прощебетала она, - Вид у вас измученный, как будто вы долго-долго молились под присмотром Благочестивой Халин, а потом она решила, что этого мало для полного счастья, и приказала вам поубирать в храмовом подвале!
  - А что, с тобой такое было?
  - Ага! Я всего-то спёрла пряник с кухни, но эта Халин - такая зануда! Она полчаса читала мне нотации, потом заставила часов пять молиться, ну а на сладкое - уборка в подвале! Там крысы величиной с мою голову, усами шевелят, и на меня как-то подозрительно смотрят! Я-то знаю, что они не едят людей, но кто им об этом скажет?!
   Я улыбнулась. Девочка вызывала умиление, но подозрительность, как, впрочем, яды и наркотики, никто ещё не отменял.
  - Поешь со мной, - попросила я, - Тут чересчур много всего для одной меня!
   Она кивнула, чуть отогнула скрывающее лицо покрывало так, что я увидела красивые пухленькие губки, и схрумкала первый попавшийся бутерброд. Больше кочевряжиться я не стала, с удовольствием приналегла на еду, слушая непрерывное щебетание малолетки:
  - Ты станешь одной из наших сестёр, да? Халин велела присматривать за тобой, сказала, что ты почётная гостья. Гордись! На моей памяти такое уважение оказали только маме Халин.
  - Она тоже Жрица Лассины?
  - Ну, не знаю, наверное...
  - А с чего ты взяла, что это мать Халин?
  - А, она ей вечно говорила: матушка, матушка...
  - Ясно, тяжёлый случай.
   - Ага, другим родственников не позволяет приглашать! Я ж говорю, зануда! Вечно жмётся, как эльф в гномьем борделе, а проповеди какие толкает - лучше любой колыбельки! Правда, сейчас в Храме обстановочка напряжённая, даже Халин свою святость куда поглубже засунула!.
  - Почему?
  - Война! Ты представь, что будет, если Ночь одержит верх? Снова вернутся Кланы, а нас погладят против шерстки. Мы ничего не сможем поделать с Проклятыми Жрицами, они не потерпят конкуренток и уничтожат нас. Говорят, они безмерно высокомерны и коварны!
   Я хмыкнула и схомячила ещё кусочек колбаски.
  - Угу, мерфкие тфари, - согласилась я с набитым ртом, - Хитлые и дфуличные.
   - Да, говорят, что Сотворённые Жрицы - патологические лгуньи, у них это в крови.
   Я хмыкнула. От сытной еды меня начало клонить в сон, и я уже решила распрощаться с моей милой посетительницей, когда она вдруг резко посерьёзнела и выдала:
  - Тани, милая, вы так красивы. У Вас потрясающая аура, неудивительно, что Ррару Вы настолько нравитесь...
   Я машинально покивала... и тут до меня дошёл смысл её слов. Что?! Я попыталась вскочить, но послушница змеёй метнулась вперёд, зажимая мне рот. Кожи на руке коснулось что-то острое, и мир перед глазами, и так затуманенный лёгким снотворным, окончательно уплыл в неведомые дали...
  
   Мр-р, как хорошо... Тепло, уютно, пахнет какими-то цветами, кожу что-то приятно холодит.... Супер! Я потянулась, нежась на мягкой ткани. Кажется, шёлк, причём эльфийский - едва ли не лучшая ткань! Тем более что у меня с ней такие воспоминания связаны...
   Стоп. Где это я?!
   Я вскочила и широко распахнула глаза. Я лежала на роскошной постели под пышным балдахином, в шикарно обставленной комнате, явно предназначенной женщине: мягкие, пастельные тона, скляночки с духами и косметикой на трюмо перед громадным зеркалом и большущий шкаф, причём всё это великолепие выполнено в вычурном эльфийском стиле, с кучей рюш, завитков и украшений.
   Великолепно! Просто мечта любой девушки! Единственная проблема: как я тут очутилась?!
   Ладно, поскольку стенам задавать вопросы нет смысла, стоит встать и либо свалить по-вампирски, либо найти относительно адекватное существо, которое ответит на мои вопросы.
   С этими мыслями я спустила ноги с кровати, намереваясь слегка прогуляться, но дверь в комнату тут же отворилась, впуская в комнату двух полуэльфиек, которые с порога почтительно поклонились мне.
  - Что изволит госпожа? - уточнила одна из них, черноволосая, с лёгкой насмешкой, притаившейся в зелёных глазах. Я прислушалась к чутью, и оно подсказало: Ночной Клан. В груди поднялась волна бешенства. Ну, милый, я тебе за такое уши с яйцами местами поменяю!
  - Госпожа изволит объяснений! - рыкнула я, с трудом сдерживаясь, чтоб не заорать и не начать швыряться тяжёлыми предметами, - Кто, зачем и по какому праву меня сюда приволок?
  В глазах черноволосой появился ещё более ехидный блеск. Губки полукровки раздвинулись в откровенно злорадной улыбке:
  - Не стоит злиться, миледи, мы просто решили доставить вас в ваш особняк с максимальными удобствами, не потревожив вас.
  - В МОЙ особняк? - холодно уточнила я, - Милая, либо у Вас редкая форма амнезии, либо я чего-то не знаю.
   - Кажется, последнее, миледи, - отозвалась та с неприлично равнодушным лицом. Я стиснула зубы, чтоб не зарычать.
  - Милочка, я прошу Вас, объясните мне, что происходит, иначе я сейчас запущу в вашу подругу чем-то тяжелым, - по-секрету сообщила я второй полукровке, сероволосой желтоглазой девчонке. Она смущенно улыбнулась:
  - Да, миледи. Вы в личном особняке Главы Ночного Клана эльфов в Лаконе.
   Я вдохнула, выдохнула и постаралась настроиться на миролюбивый лад:
  - И почему, позволь спросить, я здесь?
   Черноволосая насмешливо фыркнула, но её подружка спокойно ответила:
  - Миледи, лорд Эррар беспокоится о вас. Он велел передать, что, поскольку защитное заклятье не действует, вам стоит погостить пока что здесь. Предупреждаю вас: Глава Клана не любит неповиновения. Пока смуты немного не улягутся, вы останетесь здесь, после - уедете в Лассат под присмотром лорда Саррара, которому и принадлежит этот особняк. Он -представитель Тайной Стражи Клана, именно ему вверил вас Глава. Как сами понимаете, все вопросы о ваших правах - тоже к нему. Мы принесём вам всё, что вы пожелаете. Вопросы?
   Я кашлянула. С одной стороны, хотелось высказать этим курицам всё, что я думаю об их умственных способностях, но с другой - при чём тут эти девочки? Ну, наору я на них, унижу, ещё что - а смысл? Как говорила тётка, вопросы надо задавать сразу тем, кто знает ответ, и так, чтоб они сами захотели ответить...
  - Девочки, устройте мне встречу с этим Сарраром! Думаю, нам есть, что обсудить...
  - Конечно, миледи! - кивнула сероволосая, но чернуля, как обычно, подкинула немного яду в этот бокал с вином:
  - Но вернётся он только к вечеру, так что придётся подождать!
   Я поморщилась, но пожала плечами. Подождать так подождать, какие проблемы? Только вот из любой жизненной ситуации стоит выжать максимум удовольствия!
  - Девочки, - пропела я насмешливо, - Приведите-ка в порядок мои волосы, да и тело, пожалуй, заодно! Но для начала - завтрак! Коль больше делать нечего, будем веселиться!
   Девушки покивали и скрылись за дверью. Я поморщилась и откинулась на подушки. Будет ли искать меня Сел? Поможет ли Сит?
   И откуда Эррар узнал, что заклятие давно снято? Думаю, кто-то его просветил, и у нас с этим неизвестным рыжим созданием намечается очень серьёзный разговор с воплями, матами и вырванными патлами. И как мне теперь добраться до Императора?!
   Ладно, решаем проблемы по мере наступления. Сначала - сбежать отсюда, потом - Остан, а тёткиного мужа, как особу коронованную, мы припасём на сладкое!
  
  Эррар
   Саррар связался со мной утром и сообщил, что моя девочка уже в безопасности. Отлично, теперь можно и о Совете подумать, а то все мысли невесть куда уплывают!
   В дверь постучали. Я открыл дверь взмахом руки и нахмурился, увидев чересчур знакомое лицо.
  - Мой лорд, у вашей невесты опять приступ! - сообщил лекарь, даже не поздоровавшись, - Она убила стражника!
   Я закатил глаза. Ну, и как с этим бороться? Как меня уже достала эта белобрысая потаскушка! И к папочке ведь не отправишь, а то он надуется от оскорбления, начнёт плеваться ядом, а если моча в башку шибанёт, ещё и войну развяжет! Я поморщился и отхлебнул вина. Так и есть, сумасшедшие родственники мало кому нужны...
   Но Тан я не буду просить о том, чтоб сняла проклятие. Волью в эту куклу успокоительное, сыграю свадьбу - и запру её в каком-то дальнем крыле. Главное, чтоб Тан была со мной. Она - Жрица, живут они долго, наделены памятью предков, как и мы, даже в большей мере - я вас прошу, какая мораль? В конечном итоге, Киннирра прожила в Лассате чуть ли не сто лет, причём они с отцом были вполне счастливы. Что нам с Тан мешает повторить их опыт?
   Я поднялся и пошёл подальше от суеты, в нашу башню. Невольно вспомнилось, как мне стало дурно вчера вечером, когда Кин поделилась со мной последними новостями... Словно сейчас слышу её последние слова: "Забери её из лакона, Рар, и не пускай в Ириду. Делай, что хочешь, но она не должна больше подходить ни к Храму, ни к своему Повелителю - в её возрасте риск слишком велик..."
  Как и следовало ожидать, я ничего не понял, но мамочке привык за годы совместных интриг верить на слово. Хорошо всё же, что она на моей стороне!
  
   Тан
   Я откинулась на подушки, чувствуя, как ловкие руки расчёсывают и перебирают мои волосы, втирая в кожу головы потрясающе ароматные восточные масла.
  - У вас очень красивые волосы, миледи! На первый взгляд, обычный цвет, но довольно многогранный, и потом, необычный тип. Откуда вы родом?
  Я поморщилась и, пожалуй, излишне резко отозвалась:
  - Я родилась и выросла в Империи, мои родители тоже родом отсюда, никаких примесей нет!
  - Странно, и овал лица, и разрез глаз... Не знаю, ваша внешность напоминает мне кого-то, но я, хоть убейте, не могу вспомнить... - задумчиво сообщила сероволосая. Хоть девчонки и назвали мне свои имена, запомнить их я не удосужилась, потому до сих пор различала их по цвету волос.
   Чернуля фыркнула:
  - Да ладно заливать, кто-то из твоих точно был из степных! Я права?
   Я зло тряхнула головой.
  - Не знаю, не могу говорить точно, может, конечно, кто из предков и согрешил, но я над ними со свечкой не стояла, под кроватью не пряталась и даже в окошко не заглядывала!
  - Ладно-ладно, - засмеялась чернуля, - Мы что, претензии предъявляем? Наоборот, тебе повезло, полукровки такого рода знаешь сколько стоят? За такую рабыню имперки три того же возраста отдадут!
  - Спасибо за информацию, - фыркнула я, но серенькая оказалась куда обстоятельней и любопытней:
  - Простите, что такое обсуждаем, но... почему такая дороговизна?
  - О, это ж кочевое племя! Они необычные, темпераментные, к тому же, как правило, замечательно танцуют - это у них в крови. Говорят, любой обряд у них сопровождается танцами, причём далеко не всегда безопасными. Клёво звучит, да? Про их Жриц говорят, что они пляшут в огне, не обжигаясь, но в наказание за это после смерти в Бездне они вечно танцуют в виде языков пламени, искушая грешников.
   - Угу, - фыркнула я, - Ещё одно слово в эту степь, девочки, и я после смерти от вас не отвяжусь! Будете и в печке, и камине видеть похабные картинки в моём исполнении!
  - Извращенка! - фыркнула чернуля. Серенькая неожиданно широко улыбнулась:
  - Да ладно! Зато нас вряд ли чем-то в этой жизни можно будет чем-то удивить после твоих наглядных демонстраций!
   Мы расхохотались, но я поддержала их только для вида. На самом деле я просчитывала один любопытный вариант. Эррар, милый, возможно, мне действительно стоит пару дней здесь погостить. Отосплюсь заодно...
  
  Кин
   Делать мне было по-настоящему нечего: Лас постоянно зависал где-то в компании своего совета магов, причём мои шуточки на тему групповух, магов-извращенцев и "не слишком ли часто, милый" он стойко игнорировал. Возвращался он оттуда не в самом радужном настроении, что говорило само за себя: он пытается отговорить магов от того, чтоб использовать меня, но они не поддаются. Я только улыбнулась: ну, подумаешь! Решайте побыстрее, дети мои...
   Как бы там ни было, пока маги жеманились, как святая на мужском стриптизе, я развлекалась тем, что активно обшаривала новый дом на предмет любопытных находок. Особенно в этом смысле меня порадовал чердак, доверху забитый всякими антикварными побрякушками. Особенно меня умилил шкаф, доверху набитый различными нарядами. Какая прелесть, особенно для моих игр! Чего тут только нет! Так, что б сегодня придумать... Я была монашкой, была кошкой, была рабыней и госпожой, была страстной, побывала и пассивной. А сегодня, сейчас мне нужно что-то, что он запомнит навсегда. Но что?! Танец? Роль? Что?!
   И тут у меня в душе заворочалась занятная идея. Вот оно!
   Забросив звенящий шёлковый наряд в угол, я быстро сняла платье и скользнула в ванную. Подготовим декорации... И подождём. Ты будешь моим, хороший мой. Я тебя на части переломаю, как ты меня когда-то, я исковеркаю твою душу - и ты будешь моим!
  
  Лассан Третий, бывший Император
   День выдался отвратительным. Мы потеряли ещё один город, на фоне опасности маги окончательно поехали - я едва мог держать этих больных в руках. Они поочерёдно требовали то убить Киннирру, то заставить её отдать Силу, то потребовать за неё выкуп. Пока что мне удавалось заткнуть им пасти за счёт того, что меня поддерживал Остан, которого Совет откровенно побаивался, но я понимал: долго это продолжаться не может. Хотя бы потому, что они правы...
   С такими невесёлыми мыслями я вошёл в наши покои, но Кин не было. Куда она опять смылась?! Я собрался уже по-новому идти разыскивать эту больную, но тут услышал, что в ванной льётся вода. Вот оно что! Улыбнувшись, я толкнул дверь и замер...
   Вода давно уже вытекла за пределы ванной, выполненной в виде громадной раковины, и залила зеркальный пол. В воздухе витал аромат лёгких благовоний, которые так обожала Кин, но от него почему-то закружилась голова. Потому я не сумел сразу осознать тот небольшой штрих, что выбивается из общей картины. Вроде всё понятно: вода, зеркала, вонь ароматного дыма, плывущие по поверхности алые нити...
   Как будто волосы...
   О боги!
  - КИН!!!!
   Я кинулся вперёд, с трудом передвигаясь в воде. Почему-то меня начало шатать. Я принюхался. Боги! В благовониях снотворное!
   Выругался, использовав телекинез, вытащил Кин из воды, подхватил на руки. Бледная, холодная... Но живая! Сердце ещё бьётся, пусть и слабо...
   Я уложил её на пол и начал делать искусственное дыхание, периодически надавливая на рёбра. Давай, девочка, дыши...
   Она закашлялась, изо рта хлынула вода. Её лихорадило, меня тоже. Я прижал её к себе.
  - Золотко, что произошло?!
   Она вздрогнула и прижалась ко мне:
  - Я не знаю... Мне так страшно! Я захотела устроить тебе незабываемую ночь - с благовониями, плеском воды, танцами, - начала готовить декорации. Потом почуяла, что ты идешь, зажгла ароматные свечи, стала готовиться - и тут перед глазами поплыло, вода позвала меня к себе... Я видела странные вещи... представляешь, там, в воде, трупы!
   Я тихо выругался. Галлюцинации смертельного прикосновения! Но их вызывает только...
   Снова подхватив её на руки, я быстро построил портал в крыло Целителей, походя силой мысли заставив воду погасить мерзкие свечи. Духи Красотки! Демон раздери, как они могли очутиться в благовониях?!
   Духи Красотки - мерзкий яд, разрушающий нервную систему. По слухам, его извлекают из каких-то экзотических цветов чокнутые степные шаманки, разговаривающие с духами мёртвых. На них, якобы, эта мерзость не действует, принося странное удовольствие. Но для других Духи Красотки - либо сильнодействующий наркотик, либо яд... Боги, а ведь она беременна!!!
   Я найду ту тварь, что это сделала. Просто так эта мерзость в благовониях не появляется!
   Я сдал Кин с рук на руки целителям. Диагноз был неутешительным: повреждения нервной системы, чрезмерная возбудимость, шок. Целительница сказала, что вполне может начаться кровотечение в мозгу.
   Выставив щит, я снова телепортировался в комнату. Свечи оплавились, в воздухе висел тяжелый дух. Я собрал их и попытался считать ауры тех, кто прикасался к свече. Ни-че-го...
   Демоновы степняки! Больные существа! Разумеется, там, где они зовут своих покровителей из-за Грани, нет места магии. Ничего нельзя считать!
   Выругавшись, я настроил магию воздуха так, чтоб вытолкнуть дым из комнаты, после чего снова телепортировался к Кин.
   Моя девочка лежала, свернувшись клубочком, и смотрела в пустоту, обняв живот руками. При моем появлении она вздрогнула и подняла на меня больные глаза:
  - Лас... Я уж подумала, что ты ушёл...
   Я подошёл к ней и сел рядом:
  - Кин, солнышко, не переживай, я здесь, с тобой! Послушай, мне нужно знать, где ты взяла свечи, милая.
   Вздох.
  - Мне их дала служанка. Я позвала её, и она дала мне то, о чём я попросила... Лас.
  - Да?
  - С нашей девочкой всё будет хорошо, да?
  - Конечно, милая, всё будет хорошо.
  - Ты знаешь, мне страшно, - вздохнула она, - Мне только раз в жизни было так страшно.
   Я провёл рукой по её щеке. Она потянулась за теплом, как котёнок.
  - Когда, милая? Чего ты боялась?
   Она повернулась и печально улыбнулась:
  - Когда твой отец рассказывал мне, что сделает со мной, когда пытался заставить меня отречься от дара.
   - А что он говорил?
  - Что ты меня уничтожишь, сломаешь, как игрушку, и выкинешь. Что ты будешь меня унижать, что ты будешь использовать меня, как подстилку, при этом просто презирая. Как сейчас помню его слова: "Он тебя не убьёт. Зачем? Но знаешь, все девчонки вроде тебя мечтают о счастье и любви, красивой свадьбе и цветах, которые каждую неделю дарит любимый? Так вот, милая: тебя ожидает жизнь, долгая жизнь - с человеком, который будет тебя презирать. Он станет для тебя первым - и, сколько б ты потом не искала любви, запомни: ты - подстилка, игрушка, кукла. Слышала? Не такая уж и большая цена Силу, девочка. Как ты считаешь?" Вот что он мне сказал, и мне было так страшно... Уже тогда я понимала, что он не лжёт. Чувствовала. Уже тогда. Но я знала, что Глава Рода не может предать...
   Я замер, глядя на неё. Неожиданно мне стало горько на душе, я сжал её руку и с тихим смешком сказал:
  - Знаешь, что он МНЕ сказал, Кин? Он говорил, что ты - подлая, ничего не чувствующая тварь, которая только и ждёт того момента, когда ты утратишь бдительность. Такие, как ты, убили мою мать. Вас надо уничтожить, или вы уничтожите нас... Я тоже верил, Кин. Раньше.
  
  ГЛАВА 14
  - Мой психоаналитик сказал, что, что бы я ни начала делать, я всё бросаю.
  - И что ты сделала?
  - Бросила его посещать!
  
   Тан
   Я восседала на столе в гостиной, свесив ноги, и дожидалась появления хозяина особняка, глядя в огонь. Стихия извивалась, поленья трещали и я помимо воли заворожено застыла. Как красиво...
   Из созерцательной идиллии меня оторвал язвительный голос:
  - Любовница Главы Клана - романтичная особа? Право слово, не ожидал. Глядя в огонь, вы представляете своего принца?
  - Нет, представляю, как наглые твари, мешающие мне мечтать, жарятся на медленном огне!
   За спиной повисла подозрительная тишина. Кажется, он впал в прострацию! Сам виноват, нечего было обижать девочку-подростка...
  Ехидненько улыбнувшись, я гибко повернулась, закинув ноги на стол, и посмотрела на лорда Саррара.
   Это был потрясающе красивый эльф с серыми волосами и золотистыми громадными глазами, в которых сейчас отражалось лёгкое замешательство, которое, впрочем, быстро сменилось насмешкой:
  - Всё ясно. Можешь не стараться.
  Я кашлянула и изумлённо глянула на эльфа. Не дождавшись ответа, рискнула спросить сама:
  - Простите... Вы о чём?
  - Детка, хочешь, расскажу, как ты поведёшь себя дальше? Сначала - наглость и насмешка в глазах, потом - парочка душещипательных историй, потом - игра на нервах... Понимаю, на что Рар повёлся. Банально, конечно, но что поделать? Повторяет папашины ошибки...
   Я впала в ступор, даже не зная, что сказать. Эльф, заметив моё состояние, понимающе ухмыльнулся:
  - Я на такое насмотрелся, так что не старайся! Мне уже, слава богу, больше тысячи лет. Скажу по-секрету: на такое ведутся только до определённого возраста.
   Однако...
  - Значит, придумать что-то новенькое?
  - Оно тебе надо? Я не позволю пудрить себе мозги, а прикоснуться к тебе и пальцем не смогу - знаешь ли, мне проблем с Главой не нужно. Так что расставим точки над "ё": ты спокойно, мирно живёшь здесь, ходишь по дому, берёшь, что вздумается, но! Во-первых: не любишь мне мозги! Во-вторых: никуда не выходишь! Всё понятно?
   Я ответила. В выражениях, которые обычно используют в тавернах пьяные гномы. Я обстоятельно, спокойно и подробно объяснила ему, куда, в какой позе и с чьей помощью ему стоит идти.
   Я ожидала любого ответа, но тот, что последовал, меня просто взбесил:
  - Конечно, потрясающие манеры. Что ж, со скидкой на твоё образование будем считать, что это значит "да". А теперь, если это всё, что ты хотела мне высказать, я, пожалуй, откланяюсь: мне и без тебя хватает забот.
   С этими словами остроухий, насмешливо поклонившись, оставил меня в гордом одиночестве. Я б, может, и крикнула ему вслед гордое "последнее слово", но от такой наглости у меня напрочь отняло дар речи. Ну, сво-олочь! Уважаю...
   За моей спиной послышался тихий смешок. Я обернулась и встретилась глазами с черноволосой полукровкой. Она насмешливо мне улыбнулась:
  - А я предупреждала, между прочим! Непробиваем, зараза.
   Я пожала плечами.
   - Чушь! Просто надо подобрать качественный таран.
  - О, там такие таранили, что не приведите боги! От их орудий корсеты по швам трещали! Нет, кстати, ты его заинтересовала, просто ему с Эрраром связываться из-за какой-то Жрицы не с руки. Так что хватит гладить уязвлённое самолюбие. Идём, я тебе ужин приготовлю...
   Я прищурилась.
  - Да, конечно, - отозвалась чисто на автомате. Чтоб СО МНОЙ кто-то так разговаривал?! Да у тебя, остроухий, скоро так встанет, что не ляжет! Кажется, к лорду Остану добавился ещё один потенциальный клиент на процедуру под названием: "капитальное промывание мозгов".
  
   Я сидела, свернувшись уютным клубочком, в тёмной комнате и снова смотрела в камин. Интересно, получится ли у меня?
   Ладно. Пока не испробую, не решу.
   Я прикусила губу и осторожно, плавным движением наклонилась вперёд. Огонь, недовольный моим вторжением, зашипел и затрещал. Я отдёрнула руку. Страшно, по-настоящему страшно... Мне б Духи Красотки - живо бы всякую ересь из мозга выбило, оставив только азарт, но, увы - эту милую смесь трав сейчас в Империи достать сложно. А так, без них...
  Я вскочила и начала метаться взад-вперёд по комнате. Что делать, на что решиться?! Боги, в кого я такая дура?!
   Я крутанулась вокруг своей оси, решительным шагом подошла к огню и, не давая себе передумать, резко сунула кисть руки в мерцающее пламя.
   Боль была дикой. Я завизжала и попыталась отскочить, но чья-то рука крепко вцепилась в моё запястье. Как ни странно, это меня несколько успокоило: всё идёт по плану! Словно в ответ на мои мысли, боль начала понемногу утихать. Глаза, затуманенные ранее, начали понемногу проясняться, и я увидела, как огонь медленно, словно крадущийся хищник, ползёт вверх по моей руке. Чем выше он забирался, тем меньше становилась боль, зато приходило онемение и странный холод. Ну, вот, я снова умираю...
   Забавно! Что ж, зато хоть узнаю, кто меня тогда звал из-за Грани!
   Это была последняя моя здравая мысль. Огонь добрался до лица, и я окончательно растворилась в нём. Краем ускользающего сознания я успела заметить, как моё тело падает на пол. Я же мерцающим алым потоком устремилась в камин.
   ... Я танцую. Я свободна - в кои-то веки! На меня не давит ни чья-то власть, ни обязанности, ни прошлое. Я свободна от него - наконец-то!!!
  Я танцую босиком, кручусь и извиваюсь в трещащем огне. Боги, какое наслаждение: я - свободна!! У меня нет Хозяина, никто для меня не устанавливает правил, никто, кроме танцевального ритма, не имеет надо мной власти. Как хорошо! Всё-таки смерть - это награда! Раскинув руки, я завертелась волчком в огненном вихре наряда.
  Я, приплясывая, присела вниз и резко подскочила, разводя над головой руки, как крылья. Ко мне начало возвращаться зрение, но теперь я видела совершенно иные, потрясающие вещи. Ожили картины, изменились цвета, а каждый предмет окружило сияние. Изредка в воздухе вспыхивают маленькие чёрные смерчи, из которых выныривают различные духи. Они выглядят по-разному: как тёмные сгустки, как маленькие пушистики, как животные, как люди, как полуразложившиеся трупы. Некоторые из них, кажется, жили тут постоянно, а кое-кто просто промелькнул, лёгким кивком приветствуя новенькую. Меня...
   Я улыбнулась стала танцевать для них быстрей. Я выплёскивала свою радость, свою надежду, и они смотрели на меня. Я улыбалась...
   - Эй, девочка, не спеши, - услышала я тихий голос и изумлённо обернулась, игнорируя разочарованные вздохи зрителей.
   Сначала я не увидела того, кто заговорил со мной, потому зло уточнила:
  - Кто и зачем смеет мне мешать?!
   По толпе духов пронёсся одобрительный ропот, но его прервал властный голос:
  - Время, деточка, время!
   Я зло тряхнула огненными волосами... И тут увидела его.
   Крошечный бородатый старичок висел над песком за стеклом часов, мерно сыплющимся вниз крошечной струйкой.
  - Время, - прокряхтел он лениво, заплетая в косичку бороду, - У тебя мало времени. Видишь песчинки? Все они убегут, и ты уже в тело не вернёшься. Нет-нет! Сгниешь, совсем сгниёшь, как рыбка, что на суше задержалась. Придётся навек здесь остаться.
   Я надменно вздёрнула бровь:
  - И что? Мне тут нравится.
   Старичок пожал плечами:
  - Тебя ждут. Ты не просто так сюда пришла, а теперь тратишь время. Время, девочка. Ты и так много раз его обманывала, оно может и отомстить...
   Я моргнула.
  - Я пришла, чтоб быть свободной!
  - Нет, наоборот. Ты пришла, чтоб окончательно достроить свою клетку, и ещё за тем же придёшь. А не захочешь этого - он умрёт. Твой выбор, девочка.
  - Ты о чём?!
  - Время. Оно всё по местам расставит, даже для тебя. Оно такое, что его не обгонишь, назад не повернёшь. Но оно всё расставит по полочкам, девочка. Если ты не потеряешь его...
   Песчинки вдруг замерли. Дедок кивком головы показал мне что-то. Я обернулась - и в зеркало увидела реальный мир. Там песок в часах сыпался всё быстрее, а моё тело, лежащее на полу, с каждой секундой всё больше приобретало восковый оттенок.
  - Для духов времени не существует. Вечность. Только свобода... И одиночество.
   Дедок исчез, а в глубине моей души затеплились воспоминания. Как во сне... Остан!!!
   Собравшись, я сгустком пламени рванула снова в камин. Времени мало, а дел много...
  
   Лорд Остан, Глава Совета магов
   День выдался отвратительным. Характер Императора, и так не идеальный, испоганился до уровня: отвратительный наглый самодур. Стоит ли говорить, что арестовали двоих членов Совета! Причём за покушение на Киннирру. Угу, да, я по жизни доверчивый!
   Парадная мантия скомканной тряпочкой полетела мне под ноги, а я с наслаждением развалился в кресле, с удивлением отметив, что кто-то зажег камин. Странно... взмахнул было рукой, чтоб погасить, но передумал: что-то завораживающее было в том, как плясал огнь... что-то знакомое, родное...
   Выругавшись, я потёр руками лицо. Всё, дожился! Ещё немного - и буду последние новости обсуждать с бельевым шкафом! Однозначно пора в отпуск...
   Но, несмотря на подобные умозаключения, я всё же щелчком пальцев пододвинул кресло поближе и прикрыл глаза, вслушиваясь в уютный треск поленьев.
   Кажется, я начал дремать. Глаза слипались, всё, что было в комнате, как-то отошло на второй план. Теперь нас было двое: я и огонь.
   В ушах неожиданно застучали барабаны, отбивая знакомый ритм. Я невольно улыбнулся. Именно этот ритм звучал, когда я впервые увидел Таннирру. Я смотрел в огонь и словно заново переживал тот миг. И блеск украшений, и звон монет, и свободный полёт волос, и гибкое тело, извивающееся в вихрях алого шёлка. Тан... Не любовница, не любимая, даже не друг... Кем она мне была тогда? Как знать. Просто она мне верила, а я её предал...
  Неожиданно я понял, что вижу гибкую фигурку в алом, пляшущую в огне. Она то появлялась, то исчезала, выгибаясь и изменяясь, но этот танец сложно было не узнать.
   Я только усмехнулся.
  - Тан, ты за мной? Давно пора. Очень давно. Даже спасибо, что именно ты...
   - Вообще от выпивки поехал, старый хрыч, - услышал вдруг я насмешливый голос. Безмерно знакомый. Привет, маразм, я скучал! Это уже перебор!
  - Девушка в огне извернулась, пустила по телу очередную волну и замерла. То возникая, то появляясь, она смотрела на меня.
  - Остан, ты спятил, - пропела она с сожалением, - У тебя галлюцинации начались. Шизофреник... вот что бывает с предателями!
   Я дёрнулся, как от удара.
  - Он мой сын, Тан!
  - Разумеется. Хоть он от тебя и отрёкся, хоть он даже не принял тебя в свой род, хоть твои внуки и правнуки даже не подозревают о том, кем ты им приходишься...
   Я печально хмыкнул и налил себе ещё пойла.
  - Ты права, Тан. Ты всегда права. Прости. Ты, конечно, всего лишь моя очередная шиза, но лучше уж у галлюцинации попросить прощение, чем совсем ни у кого...
   - Я не злюсь, Остан, за любовь не судят, но всё-таки ты - сволочь!
  - Это называется - не злюсь?
  - Что ты, милый, я ласково. Знаешь, это всё же свинство - я для твоих праправнука и прапраправнука столько сделала, а ты отвечаешь чёрной неблагодарностью! Почему ты не помогаешь моим деткам? Я люблю их не меньше, чем ты своих. Так помоги и своим, и моим наследникам, Остан! Им пора двигаться дальше.
  - Как я могу это всё разрулить? Тан, я не знаю...
  - А ты узнай! Догадайся, милый! Считай, что я - твоя совесть! Помоги им, слышишь! Верни мне долг, Остан. Я пришла требовать долг. Верни его мне. Я простила тех, кого любил ты. Помоги тем, кого любила я!
   Я смотрел на ту, что неясным привидением мерцала в огне камина. Я вспоминал её такой, какой она была когда-то, сложной женщиной с непростой судьбой. Сложно представить, каково ей сейчас знать, что все их с Дэрром наследники давно мертвы, никого не осталось, даже дальних поколений. Хотя, сколько я её помню, она не видела разницы между детьми, всех их одинаково обожая, от кого бы они ни были. А ведь все пятеро мертвы, остались только правнучка и праправнучка... Я покачал головой. Надеюсь, ты не видишь всего этого, Тан. Искренне надеюсь... И помогу.
  
   Лорд Саррар
   Сижу и в очередной раз мысленно прокручиваю в голове разговор с этой Тан. Победа-то за мной! Пока что, в первом раунде... Но можно не сомневаться, что она попытается мне отомстить...
   Я улыбнулся, предвкушая любопытную игру. Жрицы Таннирры... Ох, что только о них не говорили! То шлюхи, то святые, то демоны, то божества, циничные и наивные, сильные и слабые - что только о них не говорили! В своё время я сам очень заинтересовался их феноменом, пытаясь понять, и начал изучать историю этих странных существ. Их главный феномен - так называемая холодная кровь, которая якобы дарует им силу, но, в то же время, причиняет муки. Этот самый состав, но в куда большей концентрации, течёт в жилах богов, даруя им абсолютное бессмертие, но, увы, и абсолютное бесплодие. Таннирру, как и её девочек, эта участь минула - скорей всего, из-за того, что у них в крови мёртвого состава было куда как меньше, чем у божеств. Однако, наблюдая за той же Кинниррой, я быстро пришёл к выводу, что эти девчонки всё равно постоянно страдают от холода, идущего изнутри. Может, потому та же Кин, сколько её помню, обустраивала во всех комнатах громадные камины, и куталась в теплые пледы, даже летом. Каррар часто удивлялся этому, я же отлично знал, в чём проблема, но просто пожимал плечами, в очередной раз сканируя ауру его любовницы.
   Тайну Кин я узнал очень быстро, но выдавать не стал. Вместо того потребовал, чтоб она правдиво отвечала мне на вопросы. Возможность изучить Жриц - разве это не подарок судьбы?
   Теперь я знал о характерных особенностях этих женщин, пожалуй, больше, чем кто-либо. Люди они или нет - вопрос не ко мне, однако я точно знаю: они достойны и уважений, и опасений. Они любят танцевать, все, без исключения. Подозреваю, всё дело в степных корнях - для кочевников вся жизнь проходит в ритме музыки. Пьют? Под настроение, но я не находил свидетельств того, чтоб хоть одна из них спивалась. Врут? Да, для них это патология. Любимый наркотик - Духи Красотки, на них он действует не так сильно, как на обычных людей, но позволяет девочкам расслабиться. Кин за них платила бешеные деньги!
   А теперь у меня появился новый, даже более любопытный экземпляр для изучения. Слышал о таком феномене, но, каюсь, не верил. Вот интересно, у таких, как эта Тан, дети быть могут? И вообще...
   Мои размышления прервал треск поленьев за спиной. Я изумлённо обернулся - и замер. Чего-то о Жрицах я, кажется, всё же не знал...
   Она танцевала в пламени, извиваясь и преображаясь, с каждой секундой всё больше приобретая яркость и свет. Я моргнул, хотел было погасить камин - но не смог сам себя заставить. Как красиво она танцевала...
   Пламя - очень гибкая стихия, это та же танцовщица. Оно вздымается, мерцает, опадает, вьётся, оно куда-то зовет, оно сплетается в одну длинную, гибкую фигурку, она прогибается, пляшет, она безумно красива...
   Она...
   Огненная танцовщица внезапно сделала лёгкую волну и... шагнула на ковёр. Огонь только того и ждал, расползаясь от её ног в разные стороны. Я рванулся назад, а она снова начала танцевать. Девчонка кружилась и кружилась по комнате, и пламя пожирало всё вокруг. Дышать было очень тяжело, умом я понимал, что должен как можно скорей бежать отсюда, но тело не слушалось, а взгляд упорно не желал отрываться от танцующей огненной фигурки. Шаг ко мне - шаг от меня, прогиб, поворот... Да кто она, бес её раздери?! Кто?!
   Помещение наполнилось дымом почти до предела, мои глаза начали слезиться, а тело упорно не повиновалось.
   Она тем временем шагнула ко мне. Я почувствовал невыносимый жар и услышал, как подозрительно трещит что-то под ногами. Боги, скоро всё рухнет...
   Ещё шаг ко мне - и поцелуй. Жар обжёг лицо, а к губам словно прикоснулись клеймом. Пламя расползлось по моему телу, я заорал от дикой боли, потянулся к магии - она не отвечала.
   На грани мутнеющего от боли сознания я услышал:
  - Хорошо со мной, любимый? Не отпустишь - будет ещё лучше!
   Очередной приступ боли отправил меня в беспамятство.
  
   Я очнулся в кресле, возле абсолютно пустого, холодного камина, и нервно сглотнул. Ну, Жрица, ну и сон! Нашла, чем пугать!
   Внезапно у меня дико заболели губы. Я нахмурился, встал, чтоб подойти к зеркалу, и замер, глядя на пепел, витающий в комнате.
   Мебель, картины, ковёр - всё исчезло. Осталось зеркало. И там я увидел, что на моих губах остался ожог в форме женских губ...
  
  ГЛАВА 15
  Любовь - это торжество воображения над интеллектом.
  
   Тан
   Ох, мать моя псих, как мне паршиво! Я что, на леднике лежу?!
   Я со стоном перекатилась на спину и попыталась разобраться в происходящем. К сожалению, ледяные конечности абсолютно потеряли чувствительность, а в глазах было мутно. Ох, вспомнить бы ещё, где я...
   Я попыталась пошевелиться, но особого эффекта это не имело. Боги, как холодно...
   Кое-как переборов онемение, я свернулась клубочком и попыталась рассуждать логически. Итак, судя по всему, я в очередной раз превысила данный мне лимит сил и чересчур много мёртвой крови переполняет организм. Отлично! Теперь сутки лежать в полусобранном состоянии, и совсем никого рядом...
   Неожиданно я почувствовала рядом тепло. По моим ощущениям, очаг был довольно большим. С другой стороны, такое состояние - почти смерть, и любое тепло кажется чуть ли не маленьким солнцем. Думаю, те же боги питают немалое пристрастие к живым существам по той же причине. Настоящее тепло жизни - не игрушка, а благословение...
   Источник ещё приблизился, тихо мяукнул и устроился у меня на груди, тихонько урча.
   В тот же миг я его вспомнила!
  - Маленький. Как ты меня нашёл? - уточнила я хрипло, всё же дотянувшись руками до пушистого комочка и прижав крошечное тельце к себе. Сразу стало теплей и уютней, и мерзкий липкий холод начал уходить из тела.
   Спустя пару минут в моей жизни наметился очевидный прогресс: зрение соизволило возвратиться вместе с памятью, онемение прошло, а температура тела немного превысила трупную норму. Правда, не успела я этому порадоваться, как обострившееся чутьё уловило чьё-то присутствие. Извернувшись, я встретилась глазами с эльфом.
  - Ну что, легче стало? - уточнил остроухий насмешливо. Выражение его глаз мне абсолютно не понравилось, потому я машинально отодвинула котёночка себе за спину. Не знаю, что особого увидел в этом эльф, но тьма в его очах немного отступила.
  - Жрица, - бросил он, - За это, - тонкий бледный палец указал на ожог на губах, припрятанный целебной магией, но сохранивший характерную форму, - ты мне ответишь отдельно. Позже. Никакого членовредительства - я просто попрошу у Главы выплатить мне моральную компенсацию за чересчур жаркие поцелуи и приставания его любовницы. Насколько я его знаю, он сам промоет тебе мозги, так что замяли тему.
   Я невольно скривилась, представив, что скажет Эррар. Да уж...
   Вдоволь насладившись моей перекошенной миной, Саррар продолжил:
  - Итак, с этим понятно. Дальше. Встань!
   Сказано это было резким, отрывистым тоном, и я, несмотря на слабость, машинально дёрнулась, чтоб встать. Разумеется, на меня сразу накатила волна дурноты, ноги подогнулись, и я осела на ковёр, чувствуя онемение во всём теле.
  - Вот так, хорошая девочка, не будешь огрызаться, - резюмировал эльф, непочтительно хватая меня за шиворот. Я, конечно, попыталась что-то сказать, но этот гад всё правильно рассчитал: резкое движение ускорило ток мёртвой крови, и ледяное прикосновение сомкнуло губы, лишив возможности говорить. Боги, да откуда он столько про нас знает?!
   Тем временем остроухий, убедившись в моей редкостной молчаливости, удовлетворённо хмыкнул, перекинул меня, как мешок с мукой, через плечо у куда-то потащил. Короткий портал - и мы оказываемся в просторной кухне. Не поняла. Он что, суп из меня сделать решил?!
   Тем временем эльф флегматично сгрузил меня на разделочный стол, что, разумеется, вызвало не самые радужные ассоциации, и метнулся к бару. С нарастающим изумлением я наблюдала, как это чудо природы просматривает напитки, придирчиво вчитываясь в этикетки. Пока я ошеломленно таращилась на это зрелище, остроухий что-то выбрал, удовлетворённо хмыкнул и подошёл ко мне. От оценивающего взгляда мне стало откровенно не по себе, тем более что Саррар небрежно поставил рядом бутылку и начал стаскивать с меня одежду. Такого произвола я стерпеть уже не смогла и, взвизгнув, принялась целенаправленно выворачиваться из его рук. Эльф раздраженно фыркнул:
  - Утихни! Сильно ты мне нужна, человек! Думаешь, мне оно сильно надо - с Раром заедаться? Сиди тихо, иначе ещё сутки трупом пролежишь, я у Кин на такое насмотрелся!
   Моя одежда с тихим шелестом упала вниз, а эльф, мельком глянув на меня, выплеснул пойло себе на руки. В воздухе повис запах крепкого демонского хас-ти, которое ни один нормальный человек в рот не возьмет - отрава. И этот остроухий с равнодушным лицом начал втирать это в мою кожу!
   Сначала я почувствовала невыносимый жар - мне показалось, что руки эльфа буквально сделаны из калёного железа. Я охнула, но в ответ получила равнодушное:
  - Терпи!
   Как ни странно, мерзкий остроухий оказался на прав на сто процентов - спустя пару минут кожа начала оттаивать, чувства - возвращаться, а онемение - проходить.
   Выплестнув на мою кожу остатки жидкости, Саррар накинул мне на плечи тёплый плед и холодно велел:
  - А теперь - спать!!!
   Равнодушно пожав плечами, я, не оглядываясь, пошла прочь. Подумаешь... В комнату хочу, к котёнку!
  
  Саррар
   Я был в бешенстве. Нет, братец любимый, я всё понимаю, но это перебор!!!
   Эта маленькая мерзавка!!! А я ведь ещё хотел ей кота вернуть... Обойдётся!
   Подойдя к двери, я заставил себя поумерить свою ярость. В конечном итоге, я сам её раздразнил...
   Она лежала без сознания, на полу, не то что холодная - ледяная. Наверно, такая температура тела бывает только у трупов, вмёрзших в ледник! Тут никакие притирания не помогут!
   Я крепко задумалась, пытаясь вспомнить, как действовала Кин в подобных ситуациях. Так, где там слуги оставили кошака?..
  
  Эррар
   Со мной связался Саррар и насмешливым голосом сообщил:
  - Ты б усмирил свою цыпочку! Она по тебе соскучилась, на всех уже кидается...
   Мои глаза непроизвольно сузились. Ах ты, щенок нечистокровный...
  - Сар, ты б закрыл рот, а? - посоветовал я, - Только пальцем тронь...
  - Оно мне надо? Сама ведь бросается! Она у тебя что, нимфоманка?
   Ну, всё...
  - Захлопни пасть, ублюдок, - посоветовал я, - И радуйся, что жив. А на Тан - молись, понял?! Одна жалоба от неё - и я тебя прикончу, как того и требовал Совет!
   Сар презрительно поморщился:
  - Говори, да не заговаривайся, Рар. Думаешь, долго без меня протянешь?
   Я поморщился. От этой сволочи действительно многое зависело...
  - Ладно, проехали... Но учти, обидишь её...
  - Я?! Ты бредишь. Из нас двоих только ты боготворишь любовницу, ни за что ни про что фактически уничтожив невесту. Ты её не любишь? Но это - не её проблемы! Так что вы с Тан, особенно ты - уроды, уничтожившие ни в чём не повинную девчонку. Безумие - это страшно, Рар. А ты на нём строишь любовь. Потому сочувствую вам обоим. Больше, чем ты, её не обидит никто!
  - Ты превратился в ревностного поборника морали, Сар? Не замечал за тобой раньше таких странностей! Ты б ушёл из Тайной Службы и записался нянечкой к Лесным эльфикам. Твои соперники при дворе прослезились бы от умиления при виде этого зрелища!
   Сар поморщился, но, вопреки ожиданиям, огрызаться не стал:
  - Ладно, братик, почесали языками - и хватит. Есть проблемы посерьёзней, например, тот факт, что переворот на землях людей, по моим наблюдениям - дело решённое. Нам нужно налаживать добрососедские отношения с лордом Ситтирром.
   Я поморщился, пропустив невежливое обращение мимо ушей:
  - А оно мне надо? Люди...
  - Оно тебе очень надо, поверь мне на слово, - холодно сказал Сар, - Я чую.
   Я нахмурился. Голос Крови - штука очень серьёзная, и, как бы я не презирал этого полукровку, подозреваю, он не лжёт и на этот раз.
  - И чем же нам грозят люди, возглавляемые мальчишкой-самодуром?
  - Я б промолчал насчёт самодурства. На досуге обрати внимания на имя мальчика, пообщайся со словарём - надеюсь, поймёшь, чем запахло. Всё, сил мало осталось, до связи!
   Я привычно послал этого нечистокровного на несколько приличных букв, складывающихся в неприличное слово. С чего это он такой злой, любопытно? Многовато себе позволяет, щенок, забыл, где его место, надо повторно объяснить! А то будет он ещё меня учить! Когда захочу, тогда и попрошу Кин излечить ту белобрысую идиотку. А случится это лет через двести, не раньше!
   Надо поскорей забирать Тан в столицу. Что-то мне не нравится поведение мамочкиного ублюдка...
  
   Сар
  Выскользнув из мира снов, устало потёр лицо. Всё-таки мой младшенький - идиот! Не замечает очевидного, умудрился затащить в постель Дочь Таннирры, и это при том, что за такое Правящий по головке не погладит... Ну, нормальный Правящий...
   Я вздохнул и потёр виски, вспоминая пляшущее пламя. А ведь у девочки - талант! Жаль её, по-настоящему жаль. Она достойна большего, и потом, совсем ещё ребёнок - один этот котёнок её чего стоит! А Рару, кажется, на всё плевать...
   Впрочем, не моё дело! И так вымотался, как гном после танцев. Ой, рядом что-то так вкусно пахнет.... Пора вставать! Я, наконец, разлепил глаза - и их же ошеломлённо вытаращил, уронив челюсть.
   Рядом со мной стоял поднос с едой, потрясающе пахнущей, с хрустящей поджаристой корочкой, но: мои слуги таких блюд точно не готовят! И потом, я распоряжения не отдавал - не думал, что ментальный разговор затянется, а Эррар столько вытянет... Откуда?!
  
  Тан
   Я пришла к котёночку, размышляя о поступке эльфа. Он мне очень помог, и было в нём нечто странное...
   Ладно, не важно! Небрежно тряхнув волосами, я подняла малыша и настроилась на его ощущения. О, да он голодный! И мне б подкрепиться... Использовав чутьё и убедившись, что эльф свалил с кухни, а все остальные домочадцы дрыхнут, я рванула туда.
   Как ни странно, готовить я люблю. Во-первых, это занятие успокаивает, во-вторых, мне нравится кого-то потом кормить. Ну, хоть котёнка, а что?
   С этими мыслями я взялась за приготовление одного из своих любимых мясных блюд, весело насвистывая и мысленно общаясь с котиком. Невольно вспомнилось, что так же точно я некогда трепалась с Тасс, которая считала мою еду лучшей и частенько меня эксплуатировала. Наслаждаясь теплом воспоминаний, кошачьим мурлыканьем и потрясающим запахом специй, я мимолётом спросила у котика:
  "Как ты меня нашёл, комок шерсти?"
   В ответ пушистик прислал мне сноп образов. Конечно, кошки всё видят иначе, но кое-какие воспоминания заставили меня замереть. Значит, он побеспокоился обо мне...
   Я помолчала, а потом осторожно настроила чутьё. Эльф как раз мысленно болтал с кем-то, и я даже догадываюсь, кто его таинственный собеседник... Вот интересно, чем мой новый знакомый так не угодил Рару, что он так тянет из него силы? Нахмурившись, я пошарила вокруг взглядом в поисках подноса. Верну остроухому должок, заодно послушаю, о чём они болтают...
  
  Сар
   Мр-р... Супер! Может, оставить её у себя домработницей? А что? Рару можно сказать, что её кто-то украл...
   Неожиданно мне стало плохо. Тоскливое, ноющее ощущение в груди. Странно, что произошло? Может, я старею? Вот, сердце уже болит...
   Поморщившись, я пересилил слабость и встал с постели. Нужно всё же поблагодарить девчонку, она мне помогла...
   Я нашёл её в гостиной. Она сидела на широком подоконнике, поджав ноги, обхватив руками колени, и смотрела в пустоту. Спина её странно подрагивала.
  - Эй, ты там жива?
   Ответом мне стал тихий смешок.
  - Ты считаешь, я тварь?
   Вопрос слегка озадачил.
  - Детка, у тебя что, отходняк? - уточнил я опасливо. Она хмыкнула, и, не оборачиваясь, бросила:
  - Я слышала ваш разговор. Считаешь, я тварь, да? Я пользуюсь чужим горем. И что? Ты святой? Кто ты такой, чтоб меня судить?!
  Я мысленно выругался. Не повезло...
  - Я - не святой. Сказал, что думал, что, нельзя?
  - В чём ты обвиняешь Эррара? Он не виновен в том, что случилось с его невестой!
   Я презрительно поморщился и хлёстко сказал:
  - Сама-то веришь? С недавних пор Рар со своей любимой "мамочкой" постоянно на связи. Думаешь, ей просто так идея с проклятием пришла в голову? Конечно же, сынок подсказал! Это по его воле, и он поступает со своей невестой так же, как его отец с нашей матерью! Наказывать кого-то за то, что не можешь его полюбить - жестоко! Не хочешь слушать гадостей о себе - не подслушивай, Жрица! Спасибо большое тебе за помощь, но я уже говорил: нечего подлизываться! Мне и так теперь думать, как сделать так, чтоб твой малолетний Хозяин не прикончил моего братца. Всё ясно?
  - Да пошёл ты к бесам, ублюдок, - бросила она через плечо, - Очень мне нужно твоё мнение, ненастоящий эльф!
   Холодное бешенство заклокотало в груди, но я заставил себя сдержаться, резко развернулся и хлопнул дверью. Я заметался по комнате, ругая сам себя. А чего ты ожидал, так подставляясь? Понимания? Сострадания? Ха!
   Что из того, что ни с кем и никогда раньше я не был так откровенен?..
  
  
  Тан
  Я задумчиво смотрела в темноту за окном. Слова эльфа задели меня, даже сильней, чем я хотела бы. Я всегда плевала на чужое мнение, делая то, что нравится, но... он меня спас, и его презрение больно ранило. И обидело.
   Кто он такой, в конечном итоге, чтоб судить Кин и Каррара, меня с Эрраром? Кто давал ему право? Можно подумать, он сам - святой!
   Я тряхнула волосами и печально улыбнулась. Остан поможет Ситу, да и, насколько я чую, развязка этого представления скоро настанет. На то, чтоб убить Императора, у меня ещё есть время, тем более что Кин, насколько я поняла её смутные мыслеобразы, раскопала какую-то новую информацию о проклятии, убивающем Правящего. В общем, я могу пока что отбросить назад все проблемы, кроме одной: нужно расставить точки в этой странной повести, которая называется любовью. Я должна вернуться к Эррару - и, наконец, понять себя. Пора вернуться в Лассат...
   Я прищурилась. Думаю, будет лучше, если доберусь я туда своим ходом... Хотя...
   Дверь в комнату Сара я распахнула пинком. Он сидел ко мне спиной, глядя в огонь, и, кажется, пил. Отлично!
  - Я хочу в Лассат, - пропела я капризным голосом, - отправь меня туда!
   Он дёрнул плечом и холодно бросил:
  - Тебя ищут Жрецы. Если они тебя не найдут, у меня будут проблемы, которые мне совершенно не хочется решать, так что... то, что ты хочешь - это твои проблемы.
  - Слушай, ты, оказывается, трус!
  - Нет, просто я успел застать некоторые развлечения милашки Дэрра. Я повторяю для глухих: во-первых, не хочу перебегать ему дорогу, во-вторых, считаю, что брату не стоит в это соваться. Понятно?
  - Да. Что ж, тогда - отпусти меня! Скажешь потом, что сбежала, создашь видимость поисков...
  - Вали! - посоветовал эльф равнодушно. Дёрнув плечами и ничего не сказав в ответ, я вылетела из комнаты. Главное, забрать котёночка, и - прочь, прочь отсюда!
   Я собралась в рекордные сроки и выскочила на улицу, не оглядываясь. Ночной Лакон встретил меня прохладой и тишиной. Я неслась по улицам, как ошпаренная, не глядя по сторонам. Казалось бы, я спокойна. Казалось бы, мне всё равно. Если б ещё пошёл дождь, чтоб списать на него капли на щеках...
   Боги, почему меня так задели слова этого нечистокровного хама?!
  
  Сар
   Я стоял и смотрел в окно, как она уходит. Что-то внутри противилось и отчаянно рвалось за ней. Я только покачал головой - ох уж эта кровь Правящих, даже в подавленном состоянии! Всё же хорошо, что я потомок этого Клана по мужской линии, значит, не унаследовал их сил в полном объёме. Когда-то, помнится, я жалел об этом, теперь понимаю - глупость. Идти на поводу у инстинктов, быть пленником памяти...
   Но жаль, что я не имею на неё прав. Радует одно: брату моему она тем более никогда не достанется...
   Вновь налаживаю ментальный контакт:
  - Рар, она сбежала.
   Ответом мне стала потрясающая подборка матов на разных языках. Я с искренним любопытством выслушал правду о нетрадиционных отношениях своих родителей с животными, предметами и разнополыми представителями различных рас. Выдохся братец минут через пять. Убедившись, что Рар взял смысловую паузу, я коротко поклонился и исчез.
   Дом встретил меня тишиной и полным упадком сил. Конечно, Глава в бешенстве, но он просто не понимает: то, что заложено в крови при создании - не шутка. Я надеялся, что подавленный характер моей силы станет для меня защитой от чар Жрицы - но ошибся. С ней сложней, чем с Кин - видимо, больше мёртвой крови в жилах. Если б я её не отпустил... не знаю, чем бы это кончилось...
  
  ГЛАВА 16
  Прочность карточного домика не зависит от количества козырей.
  
  Лассан Третий
   Кин так и не вернулась в своё нормальное состояние. Она была холодна, как лёд, практически не контролировала себя, и лекарь утверждал, что нервная система сильно поражена. Я сидел с ней ночами, кормил её, купал. Я забросил все дела, разговаривал с ней часами. Да, я идиот - но уже ничего не могу поделать. Кин больна, и это моя вина. Моя дочь может умереть - и причина снова во мне. Пусть папочка горит в бездне со своим: "У правителя нет чувств"! Какой мне смысл пытаться восстановить Империю? И так очевидно, что это - невозможно!
   Я больше не появлялся на Совете магов. Нужны мне эти высокомерные психи! Единственный, с кем я поддерживал отношения - Остан.
   Ему я сообщил, что Киннирра отравилась Духами Красотки. Остан мне посочувствовал и ответил, что не знает, как помочь, но обязательно посмотрит, что можно сделать. Он несколько раз заглядывал к моей девочке, и, кажется, ей стало хоть немного лучше.
   Я кинул всю тайную стражу на поиски той твари, что отравила Кин. Двоих членов Совета я приказал запереть в подвалах - подозреваю, именно они стоят за покушением на мою жену. Правда, пока они просто молчат... но это ненадолго. Мои ребята заставят их заговорить...
  
  Сел
   Сижу. Пью. Галимый день!
   Началось всё с того, что Тан из монастыря умыкнули эльфы, но это, как раз, меня не сильно обеспокоило: я, конечно, Жриц уважаю, но местами они полные идиотки и без присмотра могут наворотить таких дел, которые мы с Дэром и за три века не разгребём. Помнится, Таннирра за первые сто лет своего правления ухитрилась стать причиной пяти восстаний и трёх войн. Любую другую он за такое давно прибил, а эту просто заточил в замке на шестьдесят лет. Угу, после чего вспыхнуло Жреческое Восстание...
   Я покачал головой. Всё-таки психику Сотворенных простым людям понять не стоит и пытаться - мозги живо морским узлом завяжутся! Как бы там ни было, эти двое вечноживущих всегда умели друг друга развлечь - и за это прощали некоторые милые шалости.
   Потому тот факт, что Тан сейчас у Саррара, меня порадовал: он тварь умная и осторожная, за свой век девок перелапал столько, сколько никакая столичная Матушка не предоставит, потому башку у него не снесёт, и любовницу Главы Клана он сохранит в лучшем виде. И Тан развлечение - сколько её помню, она всегда эльфов любила!
   Настроив себя на её ауру, чтоб, вдруг что, не потерять, я настроился на лёгкую жизнь, но любимые коллеги-маги решили, что хорошего понемногу, и решили подбросить мне нехилую жирную свинью. И теперь я сидел, морщился и решал в мозгу многогранную головоломку, от которой зависела жизнь моих Господ и, соответственно, судьба Ириды.
   Дело в том, что Киннирра, поменьше б ей муравьёв в бельё, окончательно заморочила голову нашему несчастному Императору, который, по моему мнению, и так страдал лёгкой формой психического расстройства на фоне нервных стрессов и увлечения алкоголем. По моим сведениям, слегка двинулся наш Император благодаря своему папаше, который попытался вылепить из ранимого, впечатлительного, склонного к крайностям ребёнка идеального правителя, холодного и беспринципного.
   И теперь то, что выросло благодаря стараниям деятельного папочки, чудит, что хочет. Его бывшее величество пустило на самотек магов сейчас, когда они все гудят, как растревоженный улей, а самых сильных и нормальных, наследных Шептунов, специализировавшихся на целительстве и зельеварении, он бросил в казематы, обвинив в покушении на Киннирру! И это при том, что Килон и Зетана явно объединились и замышляют что-то, за версту воняющее отборным дерьмом.
   Я отхлебнул ещё тас-та и болезненно поморщился, вспоминая...
   Сегодня ко мне забегала Зетана. Как всегда, безумно красивая со своими алыми губами, глазами красноватого оттенка и копной пепельных волос. Вампирша-полукровка, что с неё возьмешь...
   Всегда сходил с ума, глядя на неё. С 13 лет, с тех пор, как она начала вести у нас технику иллюзий и гипноза. Вот и в тот момент я замер, как школьник, глядя на потрясающую фигурку, затянутую в облегающее алое платье.
  - Здравствуй, Сел, - сказала она мягко. Её глубокий голос звучал устало, и жест, которым она плюхнулась в кресло, был далек от её обычной грации, - Рада снова тебя видеть. Знаешь, мне надо поговорить хоть с одним нормальным человеком!
  - Простите, учительница, Вы не по адресу. Здесь нет нормальных людей!
   Она улыбнулась в ответ, оценив шутку, а потом снова нахмурилась:
  - Вечно ты шутишь... А мне, знаешь, не смешно! Демонова война, все с ума посходили... И мой муж...
   Моё сердце противно ёкнуло, но я отозвался:
  - Что, не принёс утром вина в постель? Или как-то что-то сделал не туда? Не переживайте, заработался человек...
  - Вот хамло! В кого ты такой, а?
  - Всегда, сколько себя помню, я учился у вас!
   Она тепло улыбнулась.
  - Знаю, потому и пришла. Сел, ты - лучший, и ты - мой друг. И в этой ситуации мне очень нужна помощь.
  - Я слушаю, - что-то новенькое! Раньше она никогда ни о чем не просила, хотя и помогла мне добиться всего, что я имею.
  - Сел, возможно, ты слышал о том, что на Совете между мной и любовницей императора произошёл конфликт. Потом кто-то пытался её отравить, и у нашего повелителя слегка сполз верхний этаж. Он не кинул меня в подземелья только благодаря заступничеству Килона! Не знаю, что б было, если б не муж. Ему удалось убедить Императора в моей полной преданности его идеям...
   Она помолчала и судорожно сжала руки:
  - Но я считаю, что Лассан спятил. Он ведётся, как дурачок, он выглядит полным психом!
   Я вздохнул:
  - Он не сумасшедший, Зет. Он влюблен.
   Она нервно дёрнула губами и отвела взгляд:
  - Для человека, наделённого любой значительной властью, любовь и безумие равноценны, Сел. Ты не можешь этого не понимать.
  - Да, понимаю, но чего же вы хотите от меня?
  - Сел, мы собираем людей. Магам нужен переворот!
   Я грязно выругался:
  - И кто же будет у власти?! Твой муж, да?! Так лучше тогда Лассан!
   Она даже не заметила фамильярдного тона:
  - Да, мой муж желает власти, но я ставлю на Сана, племянника и наследника. Я верю в то, что он вернётся...
  - Зет, очнись! Леан с Саном исчезли, от них нет вестей.
  - Милый, я полукровка. Я чую, они живы. И подозреваю, что ты знаешь, как их найти. Поторопись, иначе - я поддержу кандидатуру мужа. И не только я!
   С этими словами она вскочила и, не прощаясь, выскользнула за дверь.
   А я остался сидеть, пытаясь понять, кто мне дороже: Повелитель или она?
   Не самый лучший выбор...
   Впрочем, сейчас это не имеет значения!
   Я прикрыл глаза, отрешаясь от собственного тела, и позвал: "Сит!"
   Он появился в мире снов, и я вздрогнул: сейчас Ситтир выглядел лет на 25, не меньше. Увидев моё замешательство, Сит - нет, Дэрр! - задорно улыбнулся и весело подмигнул:
  - Прости, помогал решить некоторые вопросы, не успел прийти в норму. Итак, зачем ты отрываешь от дел великого и ужасного меня?
   Я вздохнул и начал излагать проблему, стараясь не думать о том, что предаю Зетану. В конечном итоге, что из того, что она подобрала меня когда-то ребёнком на улице и всему научила? Уж что-что, а жизнь для неё я как-то выторгую. Разве что-то ещё имеет значение?!
   Повелитель слушал меня с улыбкой на губах. На меня Правящий не смотрел, небрежно поигрывая какой-то блестящей безделушкой. Дослушав до конца, он насмешливо улыбнулся:
  - Не переживай ты так! Когда всё кончится, я тебе её подарю. Никуда твоя Чарующая от тебя не денется!
   Немая сцена. Улыбка на лице этой сволочи стала ещё злорадней.
  - Расслабься, я всё понимаю. Не переживай - я всё обставлю очень ювелирно, вампир клыка не подточит!
   Я икнул и обрёл, наконец, дар речи:
  - Я не понял, кого ты мне дарить собрался?!
  - Ты всё понял, друг мой, - насмешливо пропел Дэрр, - Уж мне-то не ври! И хватит глупостей, у меня ещё много дел. События ускорились! Кстати, скоро ты сможешь увидеть небольшие плоды наших с Жастонном трудов. Да и Тан - просто умница. Кстати, где она?
   Ой...
  - Дэрр, понимаешь...
   Он закатил глаза:
  - Ясно. Ты опять решил, что я плохо с ней обращаюсь, и куда-то отпустил?
  - Ей надо поговорить со своим эльфом, - сказал я тихо, - И я подумал: возможно, стоит ей это позволить.
   Дэрр поморщился.
  - Эта ситуация... Ладно, я ничего не хочу об этом знать! Кроме того, что этот визит к эльфам станет последним. Если что, ты за этим проследишь!
  - Договорились...
   Дэрр кивнул мне и исчез из мира снов. Кажется, мне тоже пора...
  
  Сан
  - Вы - приверженцы демонов, порождения тьмы! Как земля только носит вас! То, что вы предлагаете - измена!!! Изменники!!!
   Я поморщился, глядя на встрепанную, истерично визжащую волшебницу лет 20, которая с фанатично вытаращенными глазами втирала весь этот бред толпе пленников, которым мы с Тассерой, Ластом и Леаном до того планомерно промывали мозги. Молодые маги и их преподаватели, проникшиеся нашими речами, теперь с сочувствием взирали на девчонку.
   Денёк у нас выдался сложный, голова раскалывалась от боли, а упрямые идиоты, по какой-то малопонятной шутке природы родившиеся магами, всё сомневались в правильности решения, которое мы предлагали.
   И вот теперь мы с ребятами с редкостным отвращением взирали на сумасшедшую, из-за которой скорый поход до дому, до хаты отменялся. Когда она, наконец, выдохлась и заткнулась, я поморщился и собрал терепение в кулак, чтоб снова направить этих тупых овец на истинный путь...
   Но кое-кто в нашей компании, что характерно, такой терпеливостью не отличался.
  - Ну, всё, - рявкнула герцогиня, - Хватит с меня ваших выкрутасов! Детка, ты считаешь, с магами тебе будет лучше? Вали! Знамя в руки, кинжал в спину, я не держу! Давай так, кто хочет - валит. К пьянице-императору, к постоянному контролю, к поражению в войне. Кто не хочет - оставайтесь, будьте Чарующими. Но решать вам нужно СЕЙЧАС, и знаете, почему?! Да потому, что вы меня достали!!!
   Вопль герцогини эхом разнёсся под куполом Храма. Мы все ошеломлённо застыли. Ну, больная, все старания пустит насмарку!
  - Так вот, дорогие мои, наш совет затянулся! У нас за пределами этого дома друзья, родные и любимые нас ждут! Я хочу прижаться к мужу и просто уснуть, понятно! И хватит с меня пустых разговоров! Нам надоело переливать из пустого в порожнее! Хватит! Отвечайте - да или нет?!
   По толпе пронёсся ропоток, но все молчали. Тасс хмыкнула:
  - Всё ясно, значит - нет! Идём спать, ребята!
   Она развернулась, и Ласт поднялся за ней следом. Я сначала опешил, но потом осознал: какого беса?! Я уже сутки дома не был, не знаю, как там Хан - какое мне дело до кучки тупых идиотов? Других выловим! Или воспитаем. С ноля.
   Леан удивленно поднял брови, но тоже встал. Когда мы уже выходили, кто-то крикнул:
  - Я с вами! - и этот одинокий смельчак словно спустил лавину. Второй - не первый! Я с уважением покосился на герцогиню. А она не так проста, как хочет казаться...
  
   В дом я вошёл, крадучись. Позно уже, не хватало ещё Хан разбудить! Я осторожно переступил порог... и выругался, наступив на что-то тёплое. Это самое нечто тихонько охнуло в ответ подозрительно знакомым голосом.
  - Хан?! Ты что здесь делаешь?!
  - Как что?! Я... я просто шла, а потом голова закружилась, и я легла...
  - На ковёр в прихожей? Не могла никого из слуг позвать?!
  - Да пошёл ты, - надулась Хан и, вырвавшись из моих рук, убежала. Я рванул было за ней, но меня остановил смешок.
  - Она тебя ждала, - заявила Али, пришедшая на наш крик, - Я несколько раз предлагала ей спать пойти, а она только посылала меня по непристойным адресам. А потом села на ковёр в прихожей и сказала, что никуда не денется, пока ты не вернёшься.
   Я моргнул.
  - Что за идиотизм? Она что, больная?! Ей сейчас сладко спать нужно! Что я, по её мнению, сам свою комнату не найду?
   Али кашлянула:
  - Найдешь-найдешь! Ты же большой сильный мущинка! Ты только ей таких претензий не предъявляй, ага?
  - Спасибо за заботу, Али, - пропел ядовитый голос с лестничной площадки, - Но я уже достаточно наслушалась!
   С этими словами Хани крутанулась на месте и взбешенным ураганом умчалась куда-то вглубь дома. Я закатил глаза:
  - Что за день! Сплошные тупые истерики! Если у неё голова не варит - это её проблемы! Али, прикажи подать ужин!
  
  Хани
   Урод! Сукий сын! Маг!!! Что я в нём нашла, спрашивается?! Хотя...
   Ложь! Ничего я в нём не находила, а ему от меня одно надо - ребёнок! И из того он непонятно кого вырастит, как пить дать!
   Я поморщилась и тихонько свернулась в кресле в дальнем крыле. Бесы, а ведь я сама виновата в этом!
   Просто он назвал меня невестой, всерьёз говорил о свадьбе, и я...
   Когда-то, когда мне было семь, я с опекуншей жила в каком-то чахлом, пахнущем сыростью и плесенью доме. Пожалуй, несмотря на периодические побои, это было самое счастливое время моего детства - из-за Сайти.
   Сайти была молодой женщиной, жившей с мужем и младенцем по-соседству. Раза два в неделю она забирала меня у моей сумасшедшей опекунши, и я проводила дни в уютном большом доме, вместе с этой худощавой гибкой бестией, для которой просто не могло быть правил и моральностей. Но - она меня любила.
   Её муж был наёмным убийцей. Об этом Сайти мне рассказала, смеясь, приправляя пряностями своё любимое мясное блюдо. И я приняла это, как должное.
   Сайти очень любила танцевать. В их культуре женщина обязана уметь показать любимому своё тело во всей красе, и она пыталась учить этому меня. Безуспешно, наверно - чтоб так плясать, нужно родиться со степным ветром в крови...
   И вот, когда муж Сайти задерживался слишком долго, она садилась на пороге, или на скате крыши, или в прихожей - и просто его ждала. Столько, сколько было нужно. И я часто бывала в такие минуты рядом с ней, и она, рассказывала мне сказки, расчёсывая длинные волнистые волосы. Помню, тогда ей вслед часто бросали обвинения в распутстве: как это, замужняя женщина, позволяющая себе такую откровенность?
   Но ей было плевать.
   Эта девочка очень любила рассказывать о обычаях своего народа:
  - О, да, у нас принято вот так ждать мужчин! Это дань уважения, признак того, что ты вышла за него по любви, а не просто так.
  - А какие ещё есть подобные традиции?
  - Для женщин и мужчин?
  - Ну, да... Тех, что по любви!
  - О! Во-первых, любимому ты должна танцевать, приносить удовольствие и ему, и себе. Во-вторых, ты всегда, в любую погоду, при любом настроении, должна быть красивой для него. В-третьих...
  - Эй! Подкидыш!! Домой немедля! Нечего тебе общаться с этой бесстыдной дикаркой!
   Ворвался в наш разговор визгливый голос моей опекунши, толстой, неопрятной женщины лет сорока. Больше мы к этой теме не возвращались.
   Я точно знала, что Сайти надеялась выкупить меня. Но в тот же вечер опекунша увезла меня. Я больше никогда не видела степнячку, но её большие тёмно-зелёные глаза навеки остались в моей памяти, как и уроки любви. И втайне, в кошмарах, ночами я мечтала, чтоб именно она была моей матерью, и плакала оттого, что недостойна этой чести...
   И сейчас, когда сама стану мамой, мне тоже захотелось быть похожей на неё...
   Глупость! Какая глупость! Дурь!
   Взбешенная, я заметалась по комнате. Ну, хватит! Жрица я или кто?!
   Я молнией юркнула на первый этаж и распахнула окно. Да, я передумала и хочу иметь ребёнка. Но зачем мне нелюбимый муж?!
   С этими мыслями я ловко перемахнула через подоконник. Ночь встретила меня прохладой. Да пошел ты!
   Я шла по ночному городу, вдыхая потрясающие ароматы, когда кто-то с силой обхватил меня за плечи, причинив нехилую боль, и зажал рот ладонью.
  - Вот мы и встретились, милая. На этот раз я научу тебя хорошим манерам, малолетняя тварь, и тебе повезёт, если ты выживешь после моей науки!
  
  ГЛАВА 17
   Нет слов - одни жесты!
  
  Зетана
   - Мы соберёмся в Зале Советов, милая, и решим, что делать с этим безумцем и его поддстилкой, - прошептал он мне на ухо, перебирая мои волосы, - Собрание ровно через час, у нас ещё есть время подготовиться... и не только...
   Я что-то согласно мурлыкнула и спрятала голову у него на груди, чтоб скрыть недовольную гримасу. Боги, сколько можно, а? Многие женщины меня поймут, если я скажу: в супружеской жизни очень неприятны моменты, когда шепчешь: "да, да, да", когда хочется заорать: "нет"! А уж если ты вышла замуж в двадцать, и вот уже добрые две сотни лет такое повторяется каждую ночь? Ну, исключая парочку мимолётных любовников, конечно...
   Отбросив лишние мысли, я сама накрыла его рот поцелуем. Чем быстрее, тем лучше...
  ...На Совет мы слегка припоздали - в комнату заползла громадная змея ки-га, которую, как известно, магия не берёт. Пока мой муж, выписывал семиэтажные обороты, я сидела в кресле и равнодушно смотрела в стенку. В голове роились нехорошие мысли. Гному понятно, что просто так такая тварь в доме не появится. Привет от Тилонна, бога-покровителя Правящих. Что-то мне не слишком хочется идти на этот Совет...
   Впрочем, Килон, как обычно, не считал нужным спрашивать моего мнения. Небрежно подхватив меня под руку, он поволок меня за собой.
  - Бесы... Мы уже опаздываем... - бормотал он, изящным движением руки создавая телепорт.
   Ещё на выходе я почувствовала терпкий запах крови и напряглась, готовясь к нападению.
   Но его не последовало.
   В комнате Совета не было ни одной живой души.
   Но было семь тел.
   Изуродованные, практически изорванные на части, они в разных позах были рассажены вокруг стола. Создавалось впечатление, что они разговаривают между собой... Если кто-то смог бы разговаривать с оторванной челюстью. Или вспоротым животом. Или... Довольно!
   Поморщившись, я прикрыла глаза рукой. Не хочу я на это смотреть! Всё же Жрецы - самые жестокие твари в мире...
   И тут я почуяла отголосок знакомой ауры. Ужас сковал моё горло. Нет, не ты. Только не ты!
  
   Сел
   Я спокойненько себе дремал в кресле, гадая, какое представление подготовил для меня Дэрр. Ложиться спать смысла не было - всю ночь провёл на ногах, а утром, как Зет любила говорить, приличные трудоголики не спят, а дремают!
   Именно на этой мысли мои глаза окончательно слиплись. Перед моими глазами начали разворачиваться события интереснейшего сна, насыщенного откровенными элементами. Мы как раз дошли до самого интересного, когда меня разбудил грохот открывающейся двери, и предмет моих грёз предстал передо мной, правда, в слегка... несобранном виде: волосы растрепались, в глазах какой-то диковатый блеск, руки дрожат...
   Какая же она красивая...
  - Ты! - выдохнула она, - Как ты мог?! Зачем, Сел, милый, зачем ты это сделал?! Сволочь, гад, как ты мог, как ты посмел....
  Она визжала, а с её рук срывались боевые заклинания. Я увернулся от одного, второго, третьего... Поставил многослойные щиты... Помогло мало. Тогда, уменьшив силу заклинаний, я начал бой....
   Комната превратилась в руины, одна из внутренних стен осыпалась, остальные потрескались. Мы стояли, дыша, как после марафона, друг напротив друга и обменивались мрачными взглядами.
  - Зет, - рискнул я заговорить, - Отдышись и объясни, что случилось!
   Алое пламя в её глазах разгорелось ярче:
  - Ты их убил! Урод! А я-то в тебя верила!!!
  - Ух, ты. Кого я убил?
  - Саита, Лиасса, Чайда... Дальше перечислить?
   Ну, Дэрр, ну, сволочь! Уважаю...
  - Кто-то грохнул старых извращенцев? Что ж, я рад. Но почему именно мне была предоставлена такая великая честь - остаться в истории героем, освободившим мир от их безумств?
  - Ты... Думаешь, я не почую отпечатков твоей ауры?
  Я стиснул зубы. Ну, Повелитель, вы у меня попляшете...
  - Сел, зачем? Жрецы тебя заставили?! Ответь... Я вырастила тебя, ты мне как сын!
   И тут у меня внутри что-то порвалось. Я выругался и метнулся к ней, схватив за плечи:
  - Ну, хватит, мамочка, сыночку надоели твои выкидоны! Ты знаешь, и я знаю, что мы с тобой, мама, редкостные извращенцы! Я - точно, потому что мне жизнь не в радость без тебя! Ты веришь, что я их убил?! Веришь?!
   Она, как завороженная, поглядела в мои глаза и покачала головой:
  - Не верю. Но знаю: ты - причастен. Потому пришла сама. Никому ничего не говоря. Прости, мне пора к мужу...
   С этими словами она вывернулась у меня из рук и повернулась, чтоб уйти.
   У меня поехала крыша.
  Иначе не объяснишь тот факт, что я резко поймал её, схватил в охапку и поцеловал в губы. Всего секунду она отвечала мне, потом опомнилась, дёрнулась...
   Я отпустил.
  - Удачи, мам, - как ни в чём ни бывало, отворачиваюсь и иду к столу, стараясь скрыть чувства. За спиной хлопает дверь.
  - Дэрр, ты - сволочь! - шепчу я.
  - Я старался... - ответил мне негромкий насмешливый голос. Я только покачал головой:
  - Дэрр, я в упор не понимаю тебя. Зачем ты выставил меня в её глазах убийцей?! Ещё и на эмоциональный фон влиял! Она же теперь меня ненавидит!
  - Угу, очень. Сел, не будь дураком! Ненавидит! Ха! Просто теперь она воспринимает она тебя как нечто опасное, что придает чувствам остроту.
  - Но...
  - Тихо! Не спорь со старшими!
  - Нашёлся старший...
  - Ох, не напоминай... Это тело меня слегка раздражает, ну да ладно! Слушай, насчёт её мужа... Я так понимаю, ты сам займёшься?
   Я впал в ступор. Дэрр, вздёрнув бровь, ждал ответа. Пришлось, подгребя челюсть с пола, выдать:
  - Э... Ты о чём?
  - Ты что, извращенец - свою женщину с другим делить?
   Я кашлянул, подавил противный голосок в груди, согласившийся с Повелителем, и заметил:
  - Убивать его я не буду. Она...
  - Тебе этого не простит? Чушь! Она его не любит! Помнится, Тан всегда...
  - Дэрр, Зетана - не настолько больная!
   По наступившей вязкой тишине я понял, что перегнул палку, но просить прощения не стал.
  - Посмотрим, - прошелестел холодный голос, и ощущение чужого присутствия исчезло.
  
  Хани
   В себя я приходила тяжело. Во-первых, было холодно, во-вторых, дико болело всё тело. Наверно, я б ещё долго пролежала в подвешенном состоянии, на грани между сном и явью, если б меня не укусили. Вот так взяли и впились в кожу маленькими острыми зубками! Я охнула и отчаянно замолотила рукой, распахивая глаза. Крыска, почуявшая кровь и, очевидно, принявшая меня за труп, испуганно отпрянула. Я поднялась и всхлипнула: болела, казалось, каждая клеточка тела. Ноздри щекотал запах крови, к которому я привыкла ещё со времён бытности Жрицей, только теперь в нём было что-то неправильное...
   Ну, разумеется. Ведь это моя кровь...
   Руки почти не двигаются, всюду на теле синяки и ссадины, хребет болит, бок тоже. Вот урод! Надеюсь, хоть почку совсем не отбил! Стиснув зубы, я с третьей попытки встала и, пошатываясь, схватилась за стенку. Беглый осмотр показал, что для вполне обычной пятнадцатилетней девчонки, с которой здоровенный мужик поразвлекся, а потом отпинал ногами, я относительно нормально сохранилась.
   От том, жив ли ребёнок, я старалась не задумываться.
   Превратиться не пыталась. Боялась, что смогу ...
   Да уж, неплохо он меня... И хуже бывало, конечно, но так мерзко - ещё ни разу. Меня шатнуло, и я сползла по стеночке.
   Внутри всё болит, но это ерунда - в детстве хуже было! В детстве...
   Я сжала зубы и, молясь всем богам, попыталась достучаться до Жреческой силы.
   Впервые в жизни молясь, чтоб она не отозвалась...
   Я позвала сущность Жрицы. В крови закипел привычный огонь, и по моим щекам потекли слёзы. Тело скрутила судорога трансформации. Я зажмурилась, закусила губу... Ничего не случилось. Слава богам!!
  - Пока жив щенок, ты не получишь моё благословение. Впрочем, теперь для тебя всё намного проще, верно?
   Я вздрогнула, услышав этот насмешливый холодный женский голос, и подняла глаза.
   Она стояла в углу грязной камеры, опершись на стенку, и чертила хвостом узоры на камне. Алые глаза блестели, и чистая белая кожа резко выделялась на фоне грязных стен.
   Да, Тарра, богиня войны, жестокости и разрушений, всегда умела выглядеть красивой. Вспомнив свою жреческую бытность, я склонила перед ней голову. Богиня усмехнулась:
  - Да, детка, и до чего ты дошла? Смотри, какая я, - насмешливо вздёрнутый подбородок, - И во что теперь превратилась ты, - кончик хвоста приподнял мою голову, и богиня презрительно усмехнулась, рассматривая, видимо, ссадины и синяки на лице.
  - Мне далеко до вас, моя Богиня, - отозвалась я, слизнув что-то солёное с разбитых губ. Голос получился тихим, мерзким и хриплым, а воздух, набранный в грудь, отозвался болью в ребрах. Она, кажется, тоже обратила на это внимание, поскольку голос её стал откровенно насмешливым:
  - Ну, как, убедилась? Не помог тебе любовничек? Жених! Смех да и только! Думала, ты ему нужна? Он из-за выродка тебя обхаживал! Впрочем, все мужчины такие, с одной поправкой: многим из них вообще никто не нужен... И на это ты променяла моё покровительство? Дурочка! Но всё ещё можно исправить. Попроси прощения - и я закрою глаза на твои странности, быстро и безболезненно уничтожу выродка, чей папаша погубил столько молоденьких Жриц, а взамен отдам тебе твою Силу. Что скажешь?
   Я смотрела на ту, которой поклонялась долгие годы, и чувствовала, как что-то ломается в глубине души. В сырой, холодной камере, с трудом дыша от крови, морщась от боли между ног, я, кажется, в кои-то веки поняла, что значит быть взрослой. Вопрос не в том, есть ли у тебя когти, клыки и нечеловеческая сила, не в том, насколько ты наделён могуществом. Нет, всё просто: ты взрослеешь, когда тебе приходится отвечать не только за себя, но и за тех, кого ты любишь...
   Я весело улыбнулась богине, кашлянула, чтоб голос не так хрипел, и холодно сказала, глядя Тарре в глаза:
  - Да пошла ты, сука чокнутая. Трясись над своей Силой, сколько хочешь, а я тебе ни ребёнка, ни любимого не отдам!
   Богиня зашипела, и хвост обвился вокруг моей шеи.
  - Что?! Да как ты смеешь, дерзкая букашка?!
   - Тар, детка, расслабься, - пропел насмешливый низкий голос, то и дело срываясь в мурлыкающие нотки, - Мы не имеем права напрямую вредить людям, забыла?
   Тарра вытаращила глаза от неожиданности и отпустила меня. Согласна, не камера, а проходной двор! Я сразу начала оглядываться в поисках источника звука, про себя благодаря неизвестную. Оная обнаружилась посреди комнаты. Изящно извернувшись, она восседала просто на воздухе, с детским восторгом наблюдая за происходящим. Я присмотрелась и не поверила глазам:
   - Кин?!
   Она только хихикнула в ответ:
  - Нет, солнышко, что ты! Мы просто похожи, я её бабушка. А так... меня тоже Хани зовут, так что будем знакомы!
   Я вытаращила глаза, не в силах поверить услышанному. Секундочку, получается, я сейчас развлекаюсь в камере в тёплой компании парочки богинь? Ой, мамочки...
  - О, ты меня вспомнила, да? - обрадовалась Ханнирра, блеснув белоснежной улыбкой, - Я почему-то и догадывалась, что ты обо мне слышала! Деточка, я тобой горжусь: ты первая нормальная среди девочек Тари. В кои-то веки, она услышала правду о себе!
   На красивом лице Тарры отразилась непередаваемая гамма чувств.
  - Ах ты... - начала она, но моя тёзка прервала её тихим хихиканьем:
  - Тари, милая, тише, не нервничай! От этого, скажу тебе по секрету, портится цвет кожи. А у тебя, бедненькой, и так сосуды слабые!
  - Ты бредишь, детка, - оскалилась Тари, - У меня - проблемы с сосудами?! Это у тебя, шваль придворная, не лады с головой!
  - Солнышко, я ж говорю, не нервничай! У тебя аж глаза покраснели. Маленькие кровоизлияния - это очень опасно, - сочувственно сказала Ханнирра, добавив тепла во взгляд, - Солнышко, хочешь успокаивающего настоя?
   Тарра тихо зарычала и растаяла, как дымовая завеса. Богиня Танцовщиц насмешливо вздёрнула брови, потянулась и доверительно мне сообщила:
  - Не знаю, почему, но она всегда нервничает, когда с ней ласково разговаривают. С непривычки, наверно... - и без какого либо перехода, - Деточка, как ты?
   Я изумлённо на неё посмотрела:
  - Нормально, миледи, - склонила я голову, - Ну, насколько это возможно в моей ситуации...
  - Я понимаю. Не переживай, скоро за тобой придёт твой Хозяин, а я пока побуду с тобой.
  - Простите... Зачем вам это?! - спросила я осторожно. Богиня пожала плечами и спокойно сообщила:
  - Я привыкла заботиться о семье. И тебе, кстати, советую того же.
  - Но я не принадлежу...
  - Нет, я говорю о твоём ребёночке. Поверь мне на слово, он будет очень важен для меня, и он будет принадлежать одной из моих девочек.
   Я нахмурилась - эта перспектива меня не слишком порадовала. Кажется, богиня это заметила и рассмеялась:
  - Брось! Да, признаю, мои девочки не тянут на воспитанниц пансиона благородных девиц, но тут уж ничего не попишешь! Зато, поверь мне на слово, мало кто умеет любить, как они.
  - Да уж, - хмыкнула я, - О том, КАК вы умеете любить, в народе легенды ходят.
  - Ну, что поделать! Людям свойственно приукрашивать.... О, твой красавчик заявился. Скоро у нас будет!
   Моё умиротворённое состояние как рукой сняло. Я всхлипнула и кинулась осматривать себя со всех сторон, после чего крикнула:
  - Богиня! Вопрос жизни и смерти - вы можете намагичить мне как-нибудь новый наряд?
  - Нет, я богиня, а не швея... а зачем?
  - Я не хочу, чтоб он знал, - тихо призналась я, - Я не могу допустить, чтоб он об этом узнал! Миледи, прошу вас, придумайте что-нибудь!
   Она нахмурилась:
  - Ну, сделаю осязаемую иллюзию. Но - почему б тебе не пожаловаться ему? Он бы пожалел тебя, отомстил бы за тебя...
   Я только насмешливо улыбнулась:
  - Нет уж. Я женщина, его женщина. Ему будет больней, чем было мне. Он не должен знать! Подумаешь, маленькое недоразумение... А Кэрру череп он и так проломит!
   Богиня оскалилась:
   - Отлично. Знаешь, солнышко, в случае чего - зови. Кто-то, а ты однозначно - наша!
   С этими словами богиня растворилась в воздухе. В тот же момент в коридоре послышалась возня, маты и грохот, после чего родной голос заорал:
  - Хани! Хани, ты меня слышишь?
   Я улыбнулась и метнулась к зарешёченному окну. Всё-таки, до чего мне с ним повезло, а! Вот любопытно, что сделали с Кэрром? Хочу знать все подробности...
  
  Cан
   Я был зол. Тут, понимаешь, устал, как собака, ни дышать, ни двигаться не хочется, а она истерики устраивает!
   Я поморщился, поел в одиночестве и поднялся наверх. По дороге моё раздражение успело улечься, и я стал раздумывать над тем, как извиниться. В конечном итоге, она меня ждала, и вообще...
   В комнате Хани не обнаружилось. Я закатил глаза - ну, что за привычка - и начал сканировать жилище на предмет присутствия моей капризной невесты. Вот тут мне и поплохело...
   Хани не было.
   Я тихо выругался, выскочил на террасу и начал сканировать местность.
  Толку не было. И этому могло быть только одно объяснение - кто-то качественно заблокировал ауру девочки, отрезав её от магического сканирования.
   Я повторял попытку несколько раз, но всё с тем же плачевным результатом. Бес раздери! Я заметался по комнате, пытаясь понять, что делать дальше. Кто может найти обычную человеческую девочку, если её аура скрыта? Никому из магов такое не под силу, остаёться только... Повинуясь моему движению, передо мной открылся портал в Храм Древних.
   В кабинет Сита я влетел без стука. Парень сидел и флегматично что-то курил. Под потолком носился дымок, терпкий аромат щекотал ноздри. Увидев меня, Правящий вопросительно приподнял бровь:
  - Братик? Что тебе дома не сидится?
  Его вопрос вывел меня из состояния полного ступора:
  - Сит... Что это с тобой? Ты куришь?
   Вздох.
  - Не совсем я.
  Приплыли! Сит спятил...
  - А кто?
   Ответом мне стала очень невесёлая улыбка:
  - Он. Тот, кто внутри меня...Ладно, не важно. Что случилось? Мне доложили, что с нашими новыми Чарующими всё прошло гладко.
  - Сит, помоги найти Хан.
   Мальчик застыл. По его лицу пробежали волны, и я мог поклясться, что на миг оно стало жёстче и взрослее. Он выдохнул дым и швырнул остатки курева в камин.
  - Приплыли, - бросил он, - Она что, сбежала?
   - Я не знаю, где она, но явно не на курорте. Кто-то блокировал её ауру!
   Парень нахмурился:
  - Я постараюсь найти её, но на это понадобится время - я сильно выложился. На твоём месте, я б тоже занялся поисками.
  - Думаешь, я не пробовал?!
  - Не ори, братик. Ты не того искал. Как ни крути, себя найти проще.
   Я моргнул. Себя... Ну, конечно!
   Я прикрыл глаза и попытался настроиться на ауру ребёнка. Сначала у меня ничего не выходило - всё-таки, срок слишком маленький, - но мне помог опыт общения с сестричкой. Миг - и я уже слышу то, что воспринимает аура сына. Это ещё нельзя назвать чувствами - странные отголоски и движения, непонятные ощущения, но кое-что я смог вычленить. Боль и голод. И что-то ещё...
   Я нахмурился и сконцентрировался на токе крови в моих жилах. Вот оно! Отпечаток чужой ауры. Подозрительно знакомый. Ну, Кэрр, ты нарвался...
   - Не спеши, - заметил Сит, прислушивающийся к моим ощущениям, - Я отправлю с тобой людей. Кажется, этого мальчика нужно тихонько, не привлекая шума, убрать.
  - Нет, ТИХОНЬКО это сделать можно было в тот день, когда я хотел это сделать, а ты запретил. Теперь он будет сдыхать очень долго!
   С этими словами, не дожидаясь сопровождения, я построил телепорт к порогу дома моего давнего и горячо любимого друга!
  
  ГЛАВА 18
  
  Дожилась! Не хочу изменять любовнику с мужем!
   (Алесько С., Змеиное озеро)
  
  
  Зетана
   Я металась по комнате, как загнанный в клетку зверь. За хлипкой стеночкой было слышно, как мой муж швыряется чем-то, ругаясь, как пьяный орк. Он строил какие-то планы, я же молча ходила из угла в угол и пыталась заставить себя подумать о насущных проблемах. О том, например, что все сильнейшие маги Империи мертвы, что Жрецы, судя по всему, окончательно вошли в силу, и мы окончательно, без вариантов, проиграли войну. Если уж это как-то не сильно тревожит мой воспалённый мозг, то я должна была б печалиться о том, что мой воспитанник, мой приёмный сын оказался предателем...
   А вместо этого я вспоминала о том, какие мягкие у него губы, как отсвечивает пламя камина в его голубых глазах...
   М-да. Привет, мир, я сошла с ума! Я раздраженно принялась пинать ближайшее кресло. Маразм это всё! Глупость! Может, он меня поцеловал только затем, чтоб я успокоилась! Может, в этом нет ничего личного!
   Хотя, если так рассуждать, то в том, чтоб пару раз в койке покувыркаться, тоже ничего личного нет... Да и в том же браке - ну, подумаешь, лет двести бок о бок? Я вон как не любила Килона, так и... Эх... А, может, плюнуть сейчас на истерику мужа и заглянуть к воспитаннику в гости? Посмотрю, как он там, выспрошу осторожно, как он связан со Жрецами, заодно, пожалуй, расставим точки в этой идиотской истории... А что? Он - мальчик взрослый, а у меня, может, просто едет крыша от отсутствия нормальных любовников...
   Так, думаю не о том. Сел подождёт, а вот психа-мужа нужно успокоить прямо сейчас!
   Когда я вошла в комнату, мой благоневерный активно собирался, постоянно поддерживая с кем-то телепатическую связь. Я закатила глаза - вот человек! Икрой не корми, дай вмешаться в ход истории! Ладно, пора вмешаться в ситуацию:
   - Милый, тебе не кажется, что нам стоит собрать вещи и... хм... того?
   Он вытаращился на меня, как на лысого эльфа.
  - Что - того, милая?
  - Уехать, хороший мой!
   Минута задумчивости:
  - Да, ты права. Собираем вещи и уезжаем к Лесным, прямо сейчас. А сюрприз этим тварям устроят и без нас! Собирайся, живо! Что это ты так улыбаешься?!
  А я что? Я ничего! Я всего лишь тупая жена, я наивно хлопаю глазами! Я не знаю, что у тебя есть любовница и маленькая дочь, о которых ты сейчас и не вспоминаешь! И я не помогала этой девочке деньгами, когда ты, любимый, укатил на год к другим молодым подружкам и оставил её, беременную, фактически на улице. Вот дурак! Да, я давно распорядилась, чтоб их забрали из города - его дочку мне жаль. А он и не заметил! Вот что значит - заработался!
   Сукин ты сын! Как же я проклинаю тот день, когда согласилась на этот брак!!!
   Впрочем, хватит лирики.
  - Я смотрю на то, какой ты у меня красивый, - мягко улыбнулась я, делая шаг к нему. Он похабно улыбнулся и пропел:
  - Да, солнышко! Я тоже очень тебя люблю! А теперь - собираться, живо!!!
  
   Закрытый экипаж, запряженный длинным красным ящером, уносил нас прочь от Лакона. Я прикрыла глаза, машинально положив голову на плечо мужа. Вот, ещё один поворот. Прощай, Сел...
  - А какой сюрприз приготовили Жрецам? - уточнила я, чтоб не молчать.
  - О, это будет шикарно! Нас обвинили в покушении на Киннирру, детка - вуаля! Мы его совершим! Но перед тем мы заставим эту тварь именем всего рода отказаться от Жреческой Силы. Ну, или прибьём её выродка. Дадим ей такой выбор, пускай помучается!
  Я замерла:
  - Ты хочешь сказать, что вы заставите её лишить всех Жрецов силы?!
  - Ну, всех, боюсь, не выйдет, но Ближний Круг, надеюсь, мы уничтожим.
   У меня противно засосало под ложечкой. Сел ведь не может входить в Тёмную Свиту, верно? Это абсурд, потому я знаю точно - ему ничего не грозит. Ближний Круг - это сумасшедшие твари, сознание которых навеки изменил Повелитель. Сел не такой, но... почему мне тогда так тревожно?
   Что ж... Всегда есть возможность проверить! Пользуясь молчанием мужа, я прикрыла глаза и снова восстановила в памяти отпечаток ауры Села. Раньше я не изучала её на предмет скрытых печатей...
   Сначала я ничего не увидела - стандартные линии ауры, без отклонений, но потом... Так и есть! Вот она, печать, едва заметная, но она здесь! Оттиск колпака, символ Паяца, одного из членов Свиты. Боги, мальчик мой, как же ты влип...
   Я грязно выругалась, в отчаянье садонув рукой по сиденью. Если лишить Паяца Силы, он сойдёт с ума!
   Нет уж, только не Сел!!!
  - Ты чего ругаешься?
   Эм... И что, спрашивается, я должна сказать, чтоб он поверил? Да, как всегда при общении с мужем, вариант 'Правду!' отпадает. Не знаю, много ли у меня времени, потому...
   Я сделала резкое движение рукой, чтоб секунду спустя предъявить мужу конечность:
  - Милый, я сломала ноготь!
   Он снисходительно улыбнулся и погладил меня по голове:
  - Брось, милая, когда мы приедем к эльфам, они сделают тебе идеальный маникюр. Мне на тебя денег не жалко!
   Я печально улыбнулась, на мгновение прикрыв глаза. Да, так и было, причём всегда. Несмотря на большое количество любовниц, несмотря на то, что у нас не было детей, я всегда для него значила больше, чем остальные. Парадокс, но факт! Он спас мою семью от разорения, а я... всегда умела взамен притворяться, что люблю.
   Вот и сейчас, спустя двести лет, он послушно таял под моим взглядом... И я, наклонившись к нему, впилась поцелуем в эти ненавистные мне губы. Да, я тебя ненавижу, милый. Хотя бы за то, что когда-то сама отдала свою свободу в его руку. Ради банальных денег...
   Я поморщилась и сплела за его спиной заклятие усыпления. Когда муж откинулся на спинку, я взмахом руки открыла дверцу и на полном ходу выпрыгнула из экипажа. Пусть муж едет к эльфам. А я, кажется, останусь. Призвав вампирью кровь, я на нереальной скорости понеслась в сторону Лакона.
  
  Лассан Третий
   Я наблюдал, как Кин ест виноград, придирчиво отбирая самые крупные и красивые плоды. Настроение было где-то пониже подвала: до меня дошли слухи, что бунтует армия. Эта новость была, мягко говоря, не самой хорошей. Впрочем, чему удивляться? Наследник трона, мой племянник, мёртв, сильнейшие маги теперь уже бывшей Империи отбыли на тот свет за ним следом, а второй мой племянник с невинными глазками забрал у меня власть. Весело! Только он забывает, что скоро умрёт... А вот я этот факт отлично помню!
   Я усмехнулся и тихо сказал:
  - Кин, нам нужно ехать отсюда.
  Она изумлённо посмотрела на меня:
   - Куда?!
  - Из Империи, милая.
  В глубине её глаз дрогнул огонёк понимания, быстро сменившийся детской капризностью:
  - Не хочу! Мне и тут нравится!
   Я прищурился, глядя на неё. Играет или нет? Очень любопытно...
  - Кин, мы вынуждены уехать. К сожалению, по-другому никак.
   Она надула губки:
  - Мне здесь нравится!
   Я усмехнулся:
  - Мне тоже. Кин, хватит, а? Не верю. Мы оба прекрасно понимаем, что к чему. Сейчас на моей стороне где-то четверть командующих: они надеются, что благодаря браку с тобой после передела власти я останусь на плаву. Остальные либо на стороне восстания, либо переметнулись к магам-заговорщикам. Нам нужно ехать, Кин. Если ты хочешь, впрочем, тебя я заброшу в Храм. Обратно. Ты ведь своё уже сделала?
   Она изумлённо моргнула, медленно повернулась, посмотрела за окно...
  - А почему бы тебе тоже не зависнуть в Храме? Ты будешь одним из влиятельнейших лиц Ириды, а после смерти Сита, возможно, станешь либо повелителем, либо советником... Зачем куда-то ехать? Твой дом - в столице, Чарующий! Идём со мной, Лас. Нам выпал шанс, в кои-то веки, всё изменить. Я почти доиграла до конца, сегодня всё решится, а потом - идём со мной! Пора уже порвать этот порочный круг, пора всё начать заново...
   Я тихо рассмеялся:
  - Кин, кому ты лжешь? Мы просто не сможем быть друг с другом откровенны, девочка моя. Такая уж у нас карма!
  - И что? Любовь и откровенность - вещи не совместимые, об этом ещё Кошка говорила, а она никогда не ошибается.
  - Чушь! Залог любви в семье - честность.
  - Так думает тот из пары, кто наивней.
  - Спасибо.
  - Не за что. Так что ты скажешь? Ты пойдешь со мной? Повторяю, осталось недолго.
  - До чего?
  - До победы. Или поражения. Или пата. Это сложно, милый, но знай одно - ты будешь нужен мне.
   Я нахмурился. Да, я отдал приказ верным мне людям, чтоб они присоединились к восстанию. Да, я знаю о действиях племянника куда больше, чем остальные маги. Возможно, я даже догадываюсь, о чём говорит Кин. Свершится то, о чём долго мечтали Чарующие... Но стоит ли оно того?
  - Кин, ты уверена, что желаешь этого?
  - Да, Лас. Кстати, откуда ты знаешь?
  - Я больше полувека работал Императором, Кин. Эта профессия накладывает отпечаток...
   Она улыбнулась, подняла на меня глаза и сказала:
  - Мы тебя любим. Не бросай нас.
   В этот момент дверь отлетела в сторону, выбитая мощным магическим ударом.
  
  Сан
   Я возник возле особняка Главы Школы Проклятых. Бешенство душило меня, заставляя магию адским котлом кипеть внутри, и подавляло назойливый, липкий страх.
   Хани было больно. Что он с ней сделал?!
   Резким порывом я вышиб дверь. Защитные заклинания "друга" вспенились, как море. Я ухмыльнулся. Как был грёбаным параноиком, так и остался!
  - Тук-тук, - сказал я, посылая магический импульс. От взрыва повылетали стекла из рам. Магия срикошетила от защитного кокона и разлетелась в разные стороны ошмётками, безжалостно изрывая брусчатку.
  - Кто стучится в дверь моя? Видишь, дома нет никто! Приходи ко мне вчера! Может, дома буду я! - пропел мерзкий голос, явно магически созданный. Я закатил глаза:
  - Кэрр, у тебя проблемы с чувством юмора.
  - Ну, хоть не с головой, как у некоторых, - отозвался маг, выходя из-за ворот и облокачиваясь на них плечом, - Я, по крайней мере, не объявляю о помолвке с безродной гулящей малолеткой, с которой все, кому не лень...
   Я не стал дожидаться продолжения. Мне было плевать, что он скажет. И всё равно, что он в своём доме - я сильнее.
   Наши магии столкнулись в воздухе. Всё пространство вокруг закипело. Дом вздрогнул.
  - Где она? - уточнил я холодно.
  - В подвалах. Она сладенькая, я ещё не наигрался...
   Ему, откровенно говоря, не стоило этого говорить. У меня внутри всё вскипело, и мне стало наплевать на любые последствия. Я понял одно - он сдохнет!
  Магия закрутилась вокруг меня, подчиняясь бешенству. Я поднял вверх руки, призывая стихию. В конечном итоге, я изучал техники всех школ...
   'Помощь нужна?' - уточнил насмешливый голос Правящего в голове.
  'Нет, братец, это мой дело. Разве что... отправь кого-то к Хани, очень прошу'
  'Она не сама'
  'Сит... Ей очень плохо?'
  'Она тебя ждёт, она в норме, и ребёнок тоже. Займись этим уродом. Он твой'
   Я усмехнулся и развёл руки, соединяя магии жизни, смерти и проклятия. И - последний штрих - фамильная магия. Из воздуха, оскалив клыки, материализовалась стая гончих. Моя ухмылка стала пострашней их оскалов. Поиграем, друг мой!
   Кэрр неверяще уставился на тварей, потом на меня. Я улыбнулся и приподнял бровь. Маг выругался и начал швыряться в гончих заклинаниями. Я рассмеялся. От Тварей Императора не уходят...
   Глазами Гончих я наблюдал, как Кэрр мечется по дому, пытаясь то открыть портал, то убить тварей. Конечно, толку с этого особого не было - и не таких ловили...
   Наслаждаясь его страхом, я приказал не убивать сразу, а медленно наносить рану за раной, болезненные, но не смертельные. Я с искренним наслаждением наблюдал, как Кэрр пытается убежать, истекая кровью. Наконец он сделал неверное движение, дорогой ковёр поехал под ногами, и маг рухнул на пол. Гончие замерли над ним, посылая мне мысленный вопрос. Я усмехнулся: 'Порвите сухожилия на руках и ногах, перебейте хребет и оставьте'
   Гончие повиновались. Я улыбнулся, вслушиваясь в громкие вопли, после чего бегом метнулся в сторону подвалов.
   Я вышиб дверь, сломав защиту, и потеряно осмотрелся по сторонам. Использовать магию было всё сложнее, голова раскалывалась от боли, потому я просто крикнул:
  - Хани! Хани, ты меня слышишь?!
  - Да! - отозвалась она, - Я здесь, здесь!
   Я, пошатываясь, побежал на голос.
  - Хани, - сказал я хрипло, - Ты в порядке? Отойди от двери!
  Я услышал тихие шаги, после чего Хани крикнула:
  - Готово!
   Я резким движением вышиб дверь. Это усилие отобрало остатки резерва, и мне пришлось опереться о стеночку. Пошатываясь, я смотрел, как моя девочка осторожно перебирается через завалы. Она была бледна, вся в синяках и ссадинах, её платье было грязным и кое-где испачканным, но - я её нашёл! Я кинулся к ней и обнял, шепча:
  - Хани... Милая, любимая, как ты? Что он с тобой сделал?
  - Этот урод отпинал меня ногами! Хорошо хоть остальное оставил на сладкое - ну, ты понимаешь...
  - Понимаю. Прости меня...
  - За что? Ты вовремя. Он жив?
  - Пока да, но это не на долго. С перебитым позвоночником долго не живут.
  - Отлично... Милый, идём домой!
  Я хмыкнул:
  - Прости, малышка, но вариант 'домой' отпадает. Срочно в Храм, к лекарям. Эй, Сит!
  'Ну и какого ты так орешь?!' - возмущенно спросил братец мысленно.
  - Мне надо в Храм, к Жрице Данины. Хани нужно осмотреть.
  'Ну, телепортируйся. Братец, ты - мой Советник, Глава Чарующих. Ты можешь ходить, где угодно, и делать, что угодно'
  - Кэрр там под охраной гончих валяется. С перебитым хребтом. Он тебе нужен?
  'Хм... Хорошо, что ты оставил его в живых!' - голос брата звучал довольно, словно мурлыканье сытого кота. Я насторожился:
  - У тебя планы?
  'Ещё какие. Жаль, конечно, что Хани пока без сил, но, думаю, и сам управлюсь. Ладно, пора в Храм, а твой трофей я себе заберу'
  - Идёт, но у меня нет сил на телепортацию...
  'Эх, ты! Да мы пока болтали, я успел резерв тебе восстановить, так что бери своё семейство в лице и прочем туловище Хани на ручки и дуй к Тиннине. Она уже ждёт!'
  Я восхищенно покачал головой. Действительно, тело больше не болело, резерв восстановился, вот только... Как он это сделал?!
  - Милый, - осторожно позвала Хани, которая всё это время насторожено смотрела на меня, - Ты ударился? Он в тебя бросил заклинанием?! Не переживай, все хорошо. Сядь, отдохни...
  Я изумлённо уставился на Хан. Ах, да, она ведь только что наблюдала, как я мило беседую сам с собой...
   Я рассмеялся и подхватил Хани на руки. Она попыталась вырваться, мотивируя это тем, что в моем состоянии телепортироваться нельзя. Меня этот факт повеселил ещё больше, и я вообще захохотал, как полоумный, заталкивая упирающуюся Хани в портал.
  
  Хан
  Ой. Сан сошёл с ума!
   Глядя, как он разговаривает с воздухом, я всё больше убеждалась, что в процессе выяснения отношений Кэрр его немного уронил. Головой об пол. Мамочки, что делать?! Я попыталась мягко и доходчиво объяснить Сану, что в таком состоянии к телепортам и на плевок великана лучше не приближаться. В ответ на мои логически обоснованные утверждения мой нареченный начал неприлично хихикать. Боги, да ему совсем плохо...
   Тем временем мой психически неуравновешенный любимый подхватил меня на руки и открыл портал. С занятыми руками. Круто! Вот только рисковать нашими с малышом жизнями в неизведанном портале не хотелось, потому я начала вырываться из рук Сана. Как обычно, без толку. Мой жених только захохотал в голос и затолкнул меня в портал. Вопреки моим ожиданиям, материализовались мы не в толще одной из стен, не в доме блаженных и даже не в яме сортира. Пространство послушно выплюнуло нас в знакомом мне коридоре Храма. Сан перестал, наконец, смеяться, и, подозрительно икая, доверительно сообщил на ушко:
  - Милая... Я с Ситом разговаривал...
  Я даже вздрогнула. Вот ведь дура! Он ведь говорил 'Братец!', кого ещё он мог так называть?! Сита, естественно, кого ещё? Я почувствовала, что краснею. Неудивительно, что жених хохотал!
   Стоп. Я уже мысленно его называю женихом? Дожилась!
  Хотя... Мне вспомнились слова Сайти: 'Мне нужен был тот, кто меня поймает, усадит к себе на колени и скажет 'Ты моя' так, чтоб я поверила'. Я улыбнулась и тихонько прижалась к плечу Сана, несущего меня к целителям. Кажется, ему я верю...
  
  Лассан третий
   Я вскочил и поднял руки в жесте Силы. Кто посмел?! В комнату вальяжной поступью скользнуло несколько военных из внутренней стражи. Я презрительно поморщился: это что, шутка такая? В моих руках заплясал огонёк заклятия...
   И погас. Кто-то блокировал магию. Кин приподнялась на постели. Я прищурился и приготовился использовать внутренний резерв. В конечном итоге, с парочкой заговорщиков я справлюсь и без доступа к магическому полю...
  'Лас, не вмешивайся. Сделай вид, что не можешь ничего сделать'
  Я едва удержал на лице спокойное выражение, когда услышал голос Кин в своей голове.
  'Что ты задумала?'
  'Почти самоубийство, но тебе понравится. Потерпи'
  Я покорно не среагировал, когда один из заговорщиков, кстати, мой бывший приближенный, метнулся ко мне и приставил к горлу кинжал.
  - Решай, Жрица. Либо я убью сначала его, потом тебя, либо - ты откажешься от Силы. От имени Рода.
  Я замер. Нет, не может быть...
  Она склонила голову, презрительно искривила губы и замерла, глядя в пустоту. Воин прижал кинжал к моему горлу, и я ощутил, как по шее течёт тёплая кровь.
  - Довольно! Я, Киннирра, именем своего Рода отрекаюсь от нашей Силы! Да будет так!
  ЧАСТЬ 4. МИССИЯ: СПАСТИ ПОВЕЛИТЕЛЯ.
  
  ГЛАВА 1.
  Жизнь - игра. Задумана хреново, но графика - обалденная!
  
   Тан
   Я уютно устроилась между пластинок на спине громадного ящера, свернулась клубочком и прикрыла глаза. Всё-таки я совершенно не понимаю южан, которые предпочитают ездить на странных копытных четвероногих животных, невыносливых, теплокровных, да к тому же ещё и напрочь лишённых удобных хребетных пластин! И что из того, что эти твари безопасней? Они даже не хищные, к тому же, дико воняют! Я насмешливо улыбнулась, размышляя об отстранённых вещах, и в этот момент ящер сбился с хода. Что за ха-ха?! Я вцепилась в шип и попыталась дотянуться до разума животного. И вот здесь меня ожидал крайне неприятный сюрприз: Сила не отозвалась. Вообще. Боги, что происходит?!
   Ящер, почуяв мою панику, взбесился окончательно. Пластины вздыбились, и меня отшвырнуло на несколько метров в сторону, ударив спиной об ствол дерева. Боль застелила глаза, я из последних сил попыталась позвать ящера, но из горла вырвался только отчаянный хрип. Спину в очередной раз скрутило судорогой, и я потеряла сознание.
  
  Сел
   Я сидел и спокойно курил, глядя за окно. Настроение повисло на уровне канализации. В Лаконе что-то нарастало, а Повелитель, как обычно, не соизволил даже дать пояснений - велел только заранее подготовить прямой портал и замаскировать его, а также не волноваться. Это мне, разумеется, не сильно понравилось, но вытрясти из друга ничего не удалось. Был ещё один неприятный момент: Зетаны не было в городе. Причём со мной она не попрощалась!! Меня это просто взбесило. Как, как она могла?! Её обидел тот поцелуй? Не верю. Чем я хуже её любовников?
   На этой оптимистичной ноте моих размышлений произошло событие, слегка выбившее меня из колеи. Дело в том, что моё окно вылетело дождем осколков, а стекло в оконном проёме благополучно заменила высокая гибкая фигура, которая, по-звериному изогнувшись, спрыгнула на пол. Я ошеломлённо замер. Зетана?!
   Она поднялась с пола, прогнувшись, покусывая невесть откуда возникшими клычками заалевшие губы, хищно поблёскивая ярко-красными глазами, резко контрастирующими с мертвенно-бледной кожей. И всё это в ореоле пепельно-серых волос, выдающих в ней полукровку из вампирьего Клана Пепла. Я потрясённо замер. Какая она красивая!
  - Сел, - пропела она низким, чувственным голосом, - Нам надо поговорить.
   Я выразительно посмотрел на девушку, прогнувшуюся, с растрёпанными волосами, полураскрытыми губами и хищно горящими глазами. Она ухитрилась где-то порвать свой наряд, и лохмотья кое-где обнажали бледную кожу. Представили? Отлично. Закономерный вопрос: о чём в такой ситуации можно с ней говорить?! Не знаю, у кого как, но мои мысли решительно не желали перестраиваться на серьёзный лад!
  - Сел, тебе грозит опасность! Необходимо срочно остановить заговорщиков, иначе Киннирра откажется от Силы, и вы все...
   Я закашлялся:
  - Кин? Откажется от Силы? Ага, а потом догонит и ещё раз откажется! Зет, это глупость.
  - Сел, её ребёнка хотят убить, а её саму заставить отречься от Силы! Ты же понимаешь: она - Верховная жрица, и все без исключения ваши после её отречения на неделю потеряют Силу! Маги восстанут...
   В моём мозгу что-то щелкнуло. Я расхохотался. Ну, Дэрр, ну, сволочь! Вот это комбинация! Ладно, теперь остается только ждать и смотреть на тот цирк, который скоро начнётся!
  - Ты чего хохочешь? Хочешь сказать, я зря смылась от мужа, неслась, как сумасшедшая, и за тебя переживала?!
   Я улыбнулся. В голове что перемкнуло.
  - Нет, не зря! - мурлыкнул я, притягивая наставницу к себе. Она не посопротивлялась даже для вида...
  
  Тан
   В себя я приходила очень тяжело. Голова раскалывалась, спина болела, губы потрескались. Кроме того, по мне что-то ползало! Пискнув от возмущения, я попыталась мысленно связаться с находящимся рядом живым существом.
   Пусто.
   Боги...
   Я попыталась дотянуться до духов, увидеть ауры, призвать мёртвых, услышать Голос Крови - ничего. Только тишина в ответ.
   Нет, не может быть. Это невозможно. Мои силы... Боги, нет, нет, умоляю! Что мне теперь делать, а? Да лучше умереть Жрицей, чем остаться человеком!!!
   На глаза навернулись слёзы, но я решительно их сморгнула и осмотрелась. Картина, говоря откровенно, не радовала и пованивала мечтой мазохиста: лесная чаща, зябкая темнота, мох, высокие стволы деревьев - и полная дезориентация. Где я? В какой стороне от ближайшего поселения? Непонятно. Я во всём полагалась на чутьё ворованного ящера.
   Я вздохнула, села и обняла колени руками. В том, что я в полном дерьме, сомнений не возникало: мне никто не поможет. Сит не знает, где искать - я изменила сознание тех, кто за мной наблюдают, и они передают Правящему ложные сведения. Тётя, думаю, сейчас тоже не в лучшем состоянии. Больше меня, пожалуй, и искать-то некому... Хотя нет, вру: остаются Тасс, Ласт и Эррар, но я сильно сомневаюсь в их способности помочь в данной ситуации...
   Я поморщилась. Времени прошло довольно много, Сила не восстанавливалась, и это могло значить только одно: кто-то отрёкся именем Рода от нашей Силы. Поскольку сестричка ещё разговаривать не умеет, а больше из наших никого нет, остается один логичный вывод: Кин. НО! Киннирра - Верховная Жрица Ириды! Если она отреклась от силы, то на долгое время её лишились ВСЕ Жрецы!!!
   Я устроилась на мхе и призадумалась, изредка стряхивая муравьёв. Я в упор не верю в то, что Кин отреклась. Тут где-то подвох. Ноя его в упор не вижу, и остаётся только проза жизни: я одна, в незнакомом лесу, и я - обычная смертная девчонка семнадцати лет от роду, которая из холодного оружия умеет в руках держать только кухонный нож! Хотя нет, вру - у меня остался маленький жреческий кинжал, но вряд ли с него мне будет толк, разве что хищники при виде меня с эдакой зубочисткой наперевес умрут от смеха.
  
  Ситттирр
   Я сидел и насмешливо щурился, настроившись на мысли заговорщиков. Они празднуют победу, поверив, что Киннирра - действительно Верховная! Вот наивные, а! Я довольно оскалился и кивнул Остану:
  - Изображаем панику. Ждём ровно до того момента, когда наши крыски повылазят из щелей, и - давим!
   Жрец Тилонна резко кивнул и выскользнул из комнаты, а я же откинулся на спинку кресла, прикрыл глаза и позволил себе минутку отдыха.
   Итак, мне осталось жить где-то месяц. Честно сказать, это не расстраивает - я устал. Каким же надо быть идиотом, чтоб стремиться к власти! Это же просто литры отборных, жидких, вонючих отходов, которые надо хлебать, не морщась, и при этом ещё делать вид, что ты крутой!
   Я хмыкнул и опустил голову на руки. Говорю честно - если б не память предков в лице эфемерного Дэрра, который являлся, в сущности, порождением моего подсознания, я б спятил. А так - я тешил себя мыслью, что поступаю правильно, ведь он в свое время сделал бы так же. И всё равно - сложно знать, что тебя некогда будут проклинать за то, чего ты, в общем-то, не хотел делать. Просто должен был...
   Ладно, довольно лирики! Нужно проанализировать происходящее. Итак, маги уже зашевелились, скоро выползут из нор - и восстание будет подавлено. Моя Свита, за исключением Тан, Сил не лишится, но Тан под присмотром моих ребят. Кин, надеюсь, защитит дядя, да и она всегда Силой дочери воспользоваться может...
   Так, ладно. Нужно связаться с Тан, обрисовать ей ситуацию, выслушать нецензурные отзывы с её стороны и на двенедели забрать её в Храм. Разумеется, она будет возмущаться, но отдавать её, беззащитную, в руки эльфу я не намерен. Да и вообще - меня бесит этот желтоглазый! Я хмыкнул и мысленно настроился на координаты Тан, которые мне любезно предоставили ребята. И вот тут меня ожидал сюрприз: это была не она!!! Меня охватила паника: где Тан?! Она ведь совсем без сил, и я не могу с ней связаться...
   Боги, что я натворил!
   Первым осознанным чувством была паника. Шутка в том, что сейчас она не принадлежит к моей Свите, и, соответственно, совсем беззащитна. Без Голоса Крови, без Жреческой ментальной силы, она, по сути, обычная молоденькая девочка, к тому же, лишенная малейших боевых навыков. Страшно подумать, что с ней случится на пыльных трактах, в военное время! Я схватился за голову, после чего смежил веки и мысленно заорал:
  "Сел! Остан! Сан! Ко мне, ЖИВО!!!"
   Думаю, от моего ментального ора у моей любимой Свиты началась мигрень. Ничего, переживёте!
  "Братец, ты издеваешься?"
  "Слушаю, Повелитель"
  "Сит, так тебя об стенку, ты не вовремя!!!"
   Я фыркнул. Даже не различая голосов, угадываешь, кто говорит!
  "Ребята, у меня проблема. Тан нужно найти. Срочно"
   Минута молчания по усопшим мозгам. Потом:
  "Что, тоже постоянно сбегает? Моя тоже. Это у Жриц, похоже, болезнь такая..."
  "Да, Повелитель. Есть ли информация о примерном местонахождении?"
   "Ты прикалываешься? Сколько можно, а? Привяжи её к кровати, в конце концов!"
   В моей душе резко вспыхнула злость. У меня Тан пропала, а они тут мне нервы мотают!
  "Так, вы! Найдите мне её, НЕМЕДЛЕННО!!!! И не сметь возражать!" - рявкнул я и прервал разговор. Бешенство настойчиво требовало выхода, а память предков подло подбрасывало все варианты того, что может произойти с человеческой девушкой, путешествующей в одиночку.
   Одно радует - у меня как раз подходящее настроение для того, чтоб пообщаться с заговорщиками...
  
  Тан
   Сидеть на месте надоело - муравьи совершенно обнаглели и начали заползать в совсем уж неприличные места. Я встала и поискала глазами сумку...
   И тут до меня дошла суровая проза жизни - все мои вещи сейчас странствуют вместе с блудным ящером по лесу. И ладно б только барахло... в сумке остался котёнок!!!!
   Эта мысль окончательно выбила меня из колеи. Я всхлипнула, как ребёнок, кляня себя за глупость. Нужно было держать его на руках! Он же теперь не сможет вылезти из сумки, он умрёт от голода!!!
   Будь у меня Сила, я б просто связалась с Хозяюшкой...
   Стоп, Тан, хватит! Я нахмурилась и сосчитала до десяти, выравнивая дыхание. Так или иначе, Жрица я или кто?! Хватит паники. В конечном итоге, сама ведь от ребят Сита сбежала! Нужно взять себя в руки и придумать, как спасти свой несносный зад. Ну, и котёночка, конечно. Без него из этого леса не уйду!
   Да, но сначала нужно определиться, куда идти. Тут проблема. Пробуем рассуждать логически: мне кажется, север там, где мох. Или там юг?! И вообще, тут везде мох, такчто какая к бесам разница?
   Придя к подобному выводу, я попыталась рассмотреть солнце. ХА! Щас! Вы знаете, почему местные сосны называют деревьями тьмы? Я теперь знаю! Свет не пробивается вообще!!!
   Я выругалась и пнула дерево. Нога отозвалась болью. Вот гадость!
   Ещё раз ругнувшись, я обижено покосилась на молчаливое дерево. Ну и что из того, что я не Жрица? Мог бы и помочь!
   Шершавый ствол дерева предсказуемо промолчал. Я вздохнула и пошла наугад, смутно надеясь, что хоть жреческую удачливость я не растеряла...
   К вечеру я слегка порастеряла свою уверенность. Раньше считала женщин-воительниц идиотками, а вот теперь понимаю: они - героини! Как они умудряются путешествовать по тем же лесам без удобств, без возможности нормально помыться, без банальных средств гигены и обезболивающих, просто необходимых приличной девушке в красные дни календаря! Я в очередной раз поморщилась от боли в животе. Вот чтоб тебе! Да, каюсь, не получится из меня воина, но я б сейчас полжизни отдала за представителя мужского потолка человечества, на которого можно б было свалить хоть часть проблем! Да ладно, на худой конец сойдёт любое живое существо - мы, Жрицы, при желании можем вызывать симпатию даже у столетних старушек...
   За подобными размышлениями я не заметила, как перецепилась через корень и поцеловалась головой с очередным деревом. На лбу начала медленно набухать шишка. Я печально вздохнула: кажется, я ухитряюсь ещё до свадьбы обзавестись рогами... Вот к чему приводит пристрастие к повелителям!
   Прошло ещё некоторое время, и в лесу потемнело. Стало на диво холодно, сразу возникли непонятные шорохи и звуки, раздражающие нервную систему, но меня это мало волновало. У меня болело все тело! Хотелось одного - спать!
   Немного поборовшись с собой, я, вздрагивая от холода, легла на мох и забылась тяжелым, тревожным сном, который, кажется, перешёл в что-то вроде обморока...
  
   - Слышь, как думаешь, скопытилась?
   - А пёс её знает! Оно тебе надо? Побрякушки у неё неплохие, но мало, а денег при себе нет. На кой она тебе ляд?
   - Ты что, тупой? Глянь, какая ладная сучка! Отработает нам своё спасение, судя по тому, какая у неё одежда, она знает, для кого ноги раздвигать!
   - Ага, ладная! Кожа да кости, и лицо степняцкое!И потом, мы с ней позабавимся, а она потом своему "папику" нажалуется, и нас в груповой могиле закопают...
   - Кретин ты, Серый! Кто ж её в живых оставит!
   Вот такой разговор в исполнении грубых, прокуренных голосов я и услышала, проснувшись. Ой, супер! Кажется, мне "повезло" встретить местных жителей! Грёбаный случай! А я-то надеялась, что мне это снится! Так, глаз лучше не открывать...
   - Слышь, Лом, она дышит!
   - Угу, дышит, но молчит!Так неинтересно! Эй, девочка, открой глазка!
   Я не пошевелилась. Нет, мальчики, простите, но я сплю...
   - Оглохла, сучка?! Зенки открой!!! - и, подтверждая вышесказанное, кто-то добрый с размаху ударил меня в живот. Судя по ощущениям, сапогом. Боги, как больно! Я охнула и инстинктивно свернулась клубочком, задыхаясь от боли.
   - Глянь! - обрадовался кто-то, - Очухалась, лярва! Вот как с бабами обращаться нужно! Ну-ка, детка, иди сюда!- и меня бесцеремонно сжватили за волосы, запрокидывая голову. Ощущения, мягко говоря, не очень, зато я смогла рассмотреть своих мучителей.
   Трое.Высокие, массивные, волосыневнятно-светлые, тупые бесцветные глазки - короче, типичные представители человеческого населения юга. К слову сказать, на диво вонючие. Смесь пота и перегара - убойный парфюм! Судя по нарядам, парни - охотники. Счастье привалило, однако! Опасней всех, кажется, здоровяк, сейчас вцепившийся в мои волосы. Я встретилась с его красноватыми заплывшими глазками, и он, похабно оскаблившись, начал толкать речь:
   - Эй, цыпочка, мы тебя нашли! Спасли, можно сказать! Отблагодарить не хочешь?
   Это недоразумене наклонилось и свободной рукой бесцеремонно пощупало мою фигуру.
   Я вздрогнула от отвращения, но заставила себя успокоиться. До поры мальчиков злить не стоит.
   - Отблагодарю, милый! - улыбнулась я, стараясь, чтоб голос не дрожал.
   Он в ответ похабно ухмыльнулся и резко рванул моё платье. Ткань затрещала. Бесы... Дёрнувшись, как от удара, я подалась к нему навстречу и, превозмогая отвращение, поцеловала. Да! Он убрал руки!
   Медлить было нельзя. Собрав все силы, я оттолкнула урода и кинулась бежать. Они рванулись за мной.
   Наверно, так я не носилась по лесу никогда в жизни. Деревья мелькали, как декорации, ноги болели, а сзади раздавались угрозы и ругательства, подгонявшие меня похлеще пресловутых кнутов.
   Голоса приближались. Я резко рванулась в сторону, перецепилась и куда-то полетела кувырком. Перед глазами замелькали стволы покорёженых деревьев, и я рухнула в кучу листьев, преющих в овраге. Спину снова пронзила боль, и я с ужасом поняла, что бежать не смогу. Собрав последние силы, я отползла к кустам, зарылась в листья и затихла.
   Меня искали - в конечном итоге, они потеряли меня из виду лишь на миг. Они бродили по краю, но в овраг заглядывать не стали - чересчур крутой спуск, должно быть. Скоро они приблизились к краю настолько, что я услышала голоса:
   - В овраге девка, больше негде!
   - Идём отсюда, ей же хуже, - бросив эту таинственную фразу, мои преследователи, наконец, убрались. Я попыталась встать - спину пронзила боль, нога ныла, но уходить необходимо. Я тоскливо глянула на крутой подъем - представляю, как буду вылазить...
   С третьей попытки встала на ноги. Схватилась за куст - исколола до крови руки. Выругалась, сделала шаг...
   Ногу пронзила боль, сумасшедшая, раздирающая. Я закричала, и моё сознание меня окончательно покинуло...
  
   Кин
   Я понимала, что это сон, но не могла ничего с собой поделать - нежно поцеловала его в губы, провела рукой по волосам...
   Он удивился, глянул с подозрением. Странно, раньше такого не было...
   - Ты мне снишься, - сообщила я наставительно, - Ты должен делать то, что я хочу. Понял?
   Эльф насмешливо прищурился:
   - Ты хочешь сказать, что сама себе проецируешь сны с моим участием?
   Я хихикнула:
   - Ага, эротически-романтичные. Был бы ты настоящим, тебя б стошнило, а так... Что-то ты очень умный сегодня. Видно, для таких целей дочкиной силой лучше не пользоваться!
   Он потрясенно покачал головой:
   - Кин, ты..
   - Я помню, как меня зовут! Хватит уже пререкаться, я не буду спорить с собственной эротической фантазией! Переходим к делу, ночь короткая, а у меня был паршивый день!
   - Прости, милая, но я всего лишь хотел тебе сказать, что твоя племянница в опасности, и дать тебе её координаты.
   - Стоп. Ты... настоящий?! Но это невозможно... Ты ведь умер, так?
   Эльф в ответ скромно промолчал. Мне стало дурно.
   - Подожди, милый... То есть, ты жив?!
   - Кин, - вздох, - Ты отлично знаешь, что я умер. И то, что я вырвался из-за Грани, чтоб тебя предупредить - не в счёт. Давно пора меня забыть!
   - Серьёзно?! И что, ты можешь хоть каждый день выбираться в мир живых? - спросила я, чувствуя, как к горлу подкатывает бешенство.
   - Да, - отозвался он тихо, с сочувствием глядя на меня. Это выражение его глаз меня убило, и я кинулась на него с кулаками, крича:
   - ТЫ!!!! Я не спала ночами, когда ты умер, я убила кучу времени на то, чтоб просто потанцевать с тобой в ночь мёртвых, я создаю твой фантом, как последняя извращенка, чтоб он был в моих снах, - а ты не приходил!!!! Сволочь, гад, предатель!!! Ненавижу!!!!
   Он стойко терпел мои удары, пощечины, оскорбления. В какой-то момент, правда, ему это надоело, и он перехватил меня за руки, крепко прижав к себе.
   - Кин, - тихий шёпот на ухо, - Успокойся, милая, тебе сейчас нельзя волноваться. Твоей дочери это вредно, слышишь? Ты ведь так хотела иметь дтей...
   От горечи, прозвучавшей в его голосе, я вздрогнула.
   - Каррар... - шепнула я, но он жёстко оборвал меня:
   - Просыпайся! Кин, твоя Тан в опасности, поспеши...
   Я замерла. Тан... Думаю, минуту она подождёт.
   - я не проснусь, пока ты не пообещаешь, что завтра ночью опять придёшь.
   - Кин, нет.
   - Да!!! Пообещай мне, гад бесов, что ты придёшь! Иначе я не проснусь!
   - И кому от этого будет хуже? - осведомился он. Я нахмурилась. и, осознав правоту его слов, изменила тактику:
   - Каррар... Ты мне нужен, понимаешь?
   Он нахмурился и оттолкнул меня, язвительно заметив:
   - Кин, у тебя есть муж. Хватит глупостей.
   - Напомнить о тех временах, когда у тебя была жена? - бросила я язвительно. Он замер. Я ухмыльнулась.
   - Что, скушал, милый? И каково это - быть в моей шкуре?
   Он вздрогнул и провел рукой по моей щеке.
   - Кин...
   - Заткнись. Просто пообещай, что придешь, и всё! Ты ведь почти никогда не нарушаешь слова, верно?
   - Я не приду! Просыпайся, или Тан умрёт!
   - Просыпайся!
   - Обещай!!!
   Его желтые глаза потемнели, он заметался по громадному мягкому ковру, созданному мной в качестве деккораций, но сдержать эмоций не смог:
   - Ну, хватит! Думаешь, ты одна тут обственница!! Думаешь, я хочу смотреть, как ты живешь с другим, как родишь ему дочь?! Думаешь, мне приятно знать, что ты спишь с моим убийцей?! Думаешь, мне хочется смотерть на тебя каждый день - и знать, что ты не моя?...
   Он умолк. Мы стояли, тяыжело дыша, и смотрели в глаза друг другу. Облизнув пересохшие губы, Каррар негромко сказал:
   - Кин, я не виню тебя ни в чём. Всё правильно - он выиграл, и ты теперь тоже его. А я - мёртв. Хватит лжи...
   я открыла рот, чтоб возразить - и тут только поняла, ЧТО он сказал.
   - Тебя убил Лас? - с трудом проговорила я непослушными губами. Он замер.
   - Ты не знала?..
   Повисла тишина. А я поняла, наконец, как я предала единственного мужчину, который меня по-настоящему любил... которого я...
   - Ты прав. Прости.
   Я отвернулась, сделала несколько шагов, но не выдержала:
   - Каррар... Помнишь, ты говорил мне, что я за сто лет ни разу не сказала тебе, что... Короче. Ты - Повелитель, а я - дура.
   Я помолчала, собирась с силами, и, уходя, впервые искренне сказала:
   - Я люблю тебя, Хозяин.
   Тишина. Полная. Я почти проснулась, но, на грани сна и яви, услышала:
   - Я приду, милая.
  
  ГЛАВА 2
  Если на вас напал водолаз - выдерните шнур, выдавите стекло
  
  
  Тан
   В чувство меня привела боль. Она терзала ногу, мне казалось, что чьи-то острые зубы впились в мою кость... Я инстинктивно дёрнулась - но стало только больней. Я заорала, из глаз потоком хлынули слёзы. Где-то в зарослях взвыл дикий зверь, отзываясь на мой крик. Осознав, что орать - не самый разумный выход, я стиснула зубы и попыталась посмотреть, что мне вцепилось в ногу и почему оно меня не доедает...
   Я с третьей попытки открыла глаза. От боли они туманились, но моего зрения хватило, чтоб рассмотреть опавшие листья и колючий куст. Остальное с моего ракурса увидеть было невозможно. Я попыталась приподняться... Но боль и слабость затопили меня полностью. Я снова потеряла сознание, успев подумать:
   "На этот раз, кажется, всё..."
  
   Кин
   Я проснулась в объятиях Ласа и пару секунд просто лежала, глядя на него. Потом спокойно встала, тихо подошла к ящичку с бельём и открыла его. Порылась в кружевном великолепии, разыскивая любимый кинжал. А что? Какая Жрица не прячет оружие в белье?
   Рукоять уютно легла в мою руку, но тут мир перед глазами померк, и подток силы прекратился. Что за?..
   "Сестричка... мама, быстрее, спаси сестричку... скажи Хозяину, чтоб спас сестричку..."
   Кинжал упал обратно, я свернулась клубочком, превозмогая тошноту. Ой... Моя дочь... Она говорила со мной! Пусть ментально, пусть невнятно, но...
   Стоп. Тан!!!
   Пошатываясь, я выбежала в коридор.
   Первым порывом было - связаться с Ситом, но... Я поморщилась. Честно, не хочу, чтоб Тан с ним много общалась! Зачем? Она будет любимой Рара, родят мне парочку красивеньких внучек, и я сама, когда покончу с мужем, переберусь с дочкой к ним, в Лассат... а потом моя дочь вырастет, и станет Повелительницей, женой Сита...
   Поморщившись, я мысленно связалась с Эрраром.
   "Кин?"
   "Рар, милый, Тан в опасности. Лови координаты - и бегом туда! Быстро!"
   Довольная собой, я порвала связь. А что? Эррар окажется там всего на пару минут позже, чем Сит. Что значат эти минуты?...
  
   Эррар
   Сообщение Кин меня, мягко говоря, напугало. У моей ненормальной невесты, которая в конце месяца должна стать женой, снова случился припадок, и я как раз вливал ей в мозг успокаивающие чары. Закончив работу, я оттолкнул её, навесил на себя защиту и создал телепорт.
   Стоило мне выйти из телепорта, как защита активизировалась, отталкивая что-то. Я изумлённо глянул на покорёженный магией капкан. Ого, да я в одном из нечистых оврагов! У Кин что, шутки такие? Тут же на каждом шагу - капкан от нечисти, ещё и чавкает под ногами что-то. Я поморщился. Только сапоги дорогие испорчу! Я дёрнул ногой, и с подошв закапала... кровь?
   Я замер, а потом, не веря себе, начал медленно поворачиваться...
   Она лежала, раскинув руки, в луже собственной крови. Громадный капкан, предназначенный неразумной нечисти, кишащей в местных лесах, сомкнулся на её ноге, перебив кости, безжалостно порвав сосуды, и алой жидкостью из жуткой раны сочилась её жизнь. По ауре я понял, что она почти мертва - каждая секунда промедления губительна. Боги, почему я не пришёл минутой раньше?! Отбросив лишние мысли, я упал на колени рядом с ней и начал вливать в её тело жизнь. Сердце замерло где-то минуту назад, и шанс ещё есть...
  
  Тан
   Я снова была на Грани, там, где сновали тени потерянных и проклятых. И опять я видела неясную тень, которая насмехалась надо мной, звала и манила:
  - Ты придёшь ко мне, обязательно придёшь, - шипела она непонятным голосом, и я пыталась от неё убежать, но Грань не отпускала.
  - Кто ты? - крикнула я.
  - Та, кому ты отдашь всё на свете, не задумываясь, за несколько слов.
   "Та" - значит, женщина. И кто у меня, спрашивается, умер?
  - Мама? - позвала я неуверенно. Она рассмеялась:
  - Не твоя, не твоя...
  Я открыла рот, чтоб задать ещё пару вопросов, но меня что-то бесцеремонно потянуло обратно.
   Боль... Мне было очень, очень больно. Каждый раз, когда я приходила в себя, я кричала от этого странного ощущения. Любопытно, я жива или нет? Чушь. Если б я умерла, боли б не было! И потом, мне б не мерещился постоянно этот тихий, знакомый голос, зовущий меня по имени. Как же ты достал меня, любимый мой! Как я не хочу снова тебя видеть!!!
  - Тан, очнись... Чтоб тебя, не притворяйся!!! Приди в себя!!!! Я же вижу, что ты очнулась!!! ТАН!!!!!
   Я застонала. К тихим стенаниям Эррара, которого я видеть, честно говоря, не слишком хотела, приплелись истеричные вопли подозрительно знакомого содержания.
  - Тан, подруга, кончай халтурить!
  - Не мешай больной! Что ты себе позволяешь, истеричка?!
  - Сам истеричк! Вот до чего подругу довели, твари остроухие!
  - Мы? - ого, какой у него шипящий голос, - Это вашему новому Повелителю нужно сказать спасибо! Бесов урод, вот что значит наследник Дэрра!
   Вот это меня взбесило!! Я закашлялась и зло выдохнула:
  - Не смей так говорить о нём, лгун остроухий!
   Минута молчания. Я поднапряглась и открыла глаза. Вот люблю смотреть, как у них отпадают челюсти!
   Первой пришла в себя Тасс:
  - Вот! Ничто так не приводит эту дуру в чувство, как милое дружеское общение над головой! - мило заявила она, пряча радость в глазах под ресницами. Эррар, которого мои слова, кажется, сильно задели, смотрел на меня, как добрый сын на злую маму. Я закатила глаза - тоже мне!
  - Тасс, отведи меня в комнату для размышлений, - попросила я невинно, - Кажется, я залежалась!
   В туалет мне, конечно, хотелось, но ещё больше я желала понять, что произошло... Кажется, я больна? Что ж, пора оценить своё состояние!
   Тассера кивнула и велела:
  - Так, попробуй встать сама!
  - Я думаю, не стоит этого делать! - тут же вскинулся Эррар. Я поморщилась:
  - Милый, я очень прошу, выйди. Мне надо поговорить с Тасс, как девочка с девочкой. Пожалуйста!
   Он поморщился, кивнул и вышел. Я тут же попыталась встать, и тут обнаружилась одна неприятная подробность - я практически не могла двигать правой ногой. Стоило мне её согнуть или просто изменить её положение, как она отозвалась резкой болью. Я вопросительно глянула на подругу.
   Стоило эльфу выйти, как с неё слетел весь дурашливый ореол. Бледная, усталая, она глянула на меня и тихо сказала:
  - Тан. Ты угодила в капкан, предназначенный нечисти. Он был смазан раствором, препятствующим заживлению. Нашли тебя слишком поздно.
  - Поздно? - удивилась я, - Я жива, а нога заживет...
  - Не полностью. Если б минутой раньше - рана б не оставила следа, а так... Тан. Ты вряд ли когда-то сможешь танцевать...
   Мой мир рухнул.
  
   Тасс
   Она замерла, уставившись в пустоту безумными глазами, а я сцепила зубы, чтоб не разрыдаться. Обнять её? Но ей не нужна сейчас жалость... сказать что-то? ЧТО?! Бес раздери...
   Я невольно вспомнила, как мы все узнали о том, что Тан потеряла Дар и куда-то исчезла. На ушах тогда стояли все. Подругу искали все, кого Сит смог припахать к этому благому делу - а возможности, как оказалось, у него были немаленькие! Мы с Ластом присоединились к ищущим, правда, без особого результата - даже моя связь с Тан действовала очень плохо, я, как и Сит, могла указать только примерное направление поисков. Повелитель обратился к духам, но все мы понимали: у Тан изменилась аура, и, вполне вероятно, найти её будет сложно...
   Ласт вёл какие-то свои поиски, используя магию Крови, а мы с Ситом сидели, таращась в пустоту. На парня было страшно смотреть: бледный, измождённый, лицо перекошено, в глазах тоска, руки дрожат... да уж. Вот только пусть мне после этого не говорят, что Правящие не могут быть наркоманами! Ещё как могут! Просто у них другие наркотики...
   - Ей плохо, - прошептал он хрипло, - Она в опасности.
   Я вздрогнула.
   - Уверен?
   Вместо ответа Повелитель прикрыл глаза, в сотый раз пытаясь вычислить её местонахождение. Я покачала головой:
   - Слушай, не мучайся! У тебя уже не аура, а сплошная дырка, куда ещё больше выкладываться?! Тан - не маленькая, выкрутится, а тебя по головке точно не погладит, если ты копыта отбросишь!
   Он в ответ только поморщился, но манипуляции с Силой не прекратил. Я покачала головой.
   Прошло некоторое время, и парень откинулся на спинку кресла, вытирая сочащуюся из носа кровь. Ничего... а я так надеялась!
   - Тасс, - позвал он тихо, - Иди спать. Будут новости, я пришлю вестника.
   Я скосила глаза на парня. За последнее время мы с ним очень сблизились, и я начала воспринимать его, как ту же Тан. Словно он - часть семьи...
   Вздохнув, я покачала головой, поднялась, чтоб налить себе вина. И вот тут меня накрыло... Правую ногу свело судорогой. Я охнула и упала на ковёр. Рядом зашипел от боли Сит, тоже хватаясь за нижнюю конечность. Мы переглянулись.
   - Кажется, у Тан ОЧЕНЬ большие проблемы, - пробормотала я. Сит выругался и начал что шептать. У меня противно засосало под ложечкой.
   - ТЫ ЧТО ДЕЛАЕШЬ?! - заорала я, сбивая ему концентрацию.
   - Зов Мертвых, - бросил он холодно, - А ты видишь иной выход?
   - Помолчи! Я свяжусь с Ластом, он поможет!
   - Время дорого, Тасс!
   - Но и самоубийством не стоит заниматься! Ласт!!!!
   Мой муж появился спустя пару минут:
   - Нашли?
   Я покачала головой и быстро телепатически передала ему, что нужно сделать. Мгновение спустя Ласт с Ситом уже создавали Зов Мёртвых. Теперь, по идее, к кому-то из родных Тан должен явиться Хозяин Кладбища и сообщить о том, где она. Поскольку Хозяин придёт только к тому, кого знал при жизни, или к некроманту, логично предположить, что он наведается к Ласту. Остается только ждать...
   Прошло, кажется, много времени - мне казалось, что каждая минута растягивается, превращаясь в вечность. Хотелось разрыдаться, заметаться по комнате, поразбивать тут всё к бесовой маме...
   Но мальчики поддерживают зов, им сейчас не до женских истерик. Нет, пожалуюсь на жизнь я потом, когда найду сестру и сделаю все возможное, чтоб её спасти...
   Ласт вздрогнул и выругался. Я тут же вскочила.
   - Что?.. - хрипло начала, глядя на испуганные лица парней.
   - Зов сорвался - значит, ответ дан. Только Хозяин говорил не со мной... - заметил Ласт хрипло.
   - А с кем?
   - Должно быть, с отцом... Ну, разумеется! Он ведь отец Тан, и, по логике...
   - Нет, - бросил Сит резко, - Тут что-то не то. Ну-ка, позови Киннирру!..
   ... Я поморщилась, вспомнив, как мы ощутили, что Тан переместилась в Лассат, как Сит схватился за голову, считав из мыслей эльфа, что с ней случилось... как Ласт порывался сразу телепортироваться туда, но выяснилось, что Эррар закрыл Лассат от телепортации... как Сит велел Киннирре в кратчайшие сроки покинуть столицу и некоторое время не попадаться ему на глаза... как я телепатически связалась с Эрраром и уговорила его пустить меня к Тан...
   Я поморщилась и перевела взгляд на подругу. Тан молчала, глядя прямо перед собой. Я тихо позвала:
   - Эй, сестрёнка...
   Она вздрогнула, потеряно глянула на меня и тихо спросила:
   - С Кин всё в норме? Почему она это сделала?
   Я ощутила, как по жилам жидким огнём бежит бешенство:
   - Лечить твою Кин нужно!!! - заорала я, - Это всё - её вина...
   - Брось! Она беременна, вот и нервничает... Как Ласт, как Сит? Они в норме? Не знаешь, жив ли ребёнок Ханнарры?
   - Всё нормально, все живы. Ханнарра скоро замуж выходит...
   - За Сана?
   - Ага! Вот парочка - оба психи и сволочи!
   Она рассмеялась. Почти искренне. Я вздохнула и тихо начала:
   - Тан...
   - Хватит! Хватит меня жалеть!!! - бросила она зло, - Лучше помоги до туалета дойти!.. А, кстати, вы котёнка не находили?
  
  
   Сан
   Как братец и предсказывал, маги высунули головы - и попали в западню. Сейчас в наших руках оказалась страна, некогда называвшаяся Империей, а теперь вновь преобразовавшаяся в Ириду. Государство было не в лучшем состоянии: мародёры, недовольные, абсолютно не сформированный механизм власти и горы административных проблем. Страна трещала по швам, на наши земли уже претендовал эльфийский Клан Смерти, и, подозреваю, Клан Ночи и Степной орочий на очереди. Честно говоря, я наивно надеялся на поддержку дяди, но бывший Император ехидно оскалился в ответ: "Страна ваша, делайте, что хотите!" Я поморщился - вот сволочь! На моё замечание о том, что ему тут ещё жить, причём с женой и маленькой дочерью, Лассан третий равнодушно заметил:
   - Наш Повелитель - мальчик недолговечный. Увы, жить ему осталось совсем немного. А без него Ирида быстро станет Империей, племянничек. Так что мне незачем мараться в предательстве.
   И теперь я шёл по коридору, обдумывая его слова. Ну, надо же - предательство! А он чем думал, интересно, когда Жрицу объявил своей женой и заделал ей ребёночка? Между прочим, по Клановым законам, девочки имеют не меньше прав на наследование, с той только поправкой, что власть переходит не самой девушке, а её Хозяину, так что моя сестрёна имеет неплохие права.
   Поморщившись, я передал по ментальной связи свои мысли Жастонну и Селу. Странно, но в последнее время я научился доверять этим психам. Сит утверждает, что причиной этому - какая-то Свита, но я всё забывал спросить, что это значит...
   Ребята были со мной солидарны - нужно навестить Повелителя и поговорить об этом. Вопрос, в самом деле, серьёзный: кому достанется власть? Надеюсь, Сит откажется от своей идеи, и его наследником стану не я...
   В общем, поскольку те двое были на задании, честь разговаривать с уставшим, взбешенным братцем перепала мне. Я подошёл к двери и тихонько постучал. В ответ - тишина...
   Я покачал головой. Сит очень расстроился из-за Тан, и его настроение автоматически передавалось всем нам. Я ещё раз постучал, на этот раз требовательней, снова - без ответа. Прислушался к ощущениям - брат явно там. Что происходит?!
   Не выдержав, я толкнул дверь и замер, глядя на открывшуюся мне картину.
   Мой брат уснул в кресле! Скрестил на столе руки, положил на них голову и дрыхнет! Даже не слышал, как я стучал! Но... он же Правящий! Он не мог меня не почуять!
   Я подошёл и потряс его за плечо. Ноль реакции. С замиранием сердца я приподнял его голову...
   Сит был без сознания. Кровь сочилась из носа и глаз, а лицо залила мертвенная бледность. Я вздрогнул и догадался, наконец, глянуть на его ауру.
   Она растворялась. Проклятие начало обратный отсчёт...
  
  Тан
  - Милая, пойми: всё произошедшее - вина этого Правящего. Не кривись так! Боги, Тан, как ты не понимаешь, что твоя привязанность к этому малолетке - обыкновенное последствие промывания мозгов! На самом деле он ничего для тебя не значит, и эта твоя травма - последняя капля! Ты остаешься здесь, со мной, вылечиваешься и спокойно живёшь. Слышишь меня?.. Не молчи!.. Тан. Тан, чтоб тебя, ответь мне немедленно!!!
   Я моргнула и прикрыла глаза. Головная боль, смешанная с постоянной тревогой, мешала думать, а в душе разрасталось и крепло, как диковинный сорняк, дурное предчувствие. Я чувствовала себя крысой, плавающей в сохраняющем растворе: вроде бултыхаешься в какой-то прозрачной субстанции, а сделать ничего не можешь. Вроде и сдох бы, но не дают!
   - ТАН!!!!
   И чего он орёт? Я поморщилась и досадливо дёрнула ногой. Не хочу тебя сейчас видеть!!! Не хочу, чтоб ты видел, какая я!!! Не хочу чувствовать себя слабым, никчёмным человеком, который уж точно тебе не пара!!!
   Я услышала, что он встал и направился к двери. Уходит?!
   Так и надо. Вали отсюда!! Видишь, я не разговариваю с тобой!
   Негромко скрипнула дверь...
   Останься, милый. Мне больно, мне страшно, я совсем потерялась... По моим щекам потекли слёзы, и тут я ощутила его губы на своих, дёрнулась, чтоб отстраниться...
  - Не будь дурой, ладно? - задумчиво сказал эльф, - Я рядом, и я тебя люблю. Сила твоя скоро вернётся, жизнь наладится, и всё будет хорошо. Я тебе обещаю.
  - Ты в курсе, что это самое невыполнимое обещание на свете?
  - Да ладно... Я говорил с Тассерой, она однозначно утверждает, что сила к тебе скоро вернётся. А позаботиться о тебе я сумею, поверь мне!
   Он усмехнулся и легко подхватил меня на руки. Не слушая возражений, быстро пронёс по коридорам, не обращая внимания на лица встречных эльфов. Как выяснилось, направлялись мы в рабочий кабинет Эррара. Там Глава бережно устроил меня в кресле, подал мне успокаивающий травяной отвар и пропел:
  - Побудь тут, милая. Я немного поработаю, а ты посиди. Ты ведь не против?
   ... Я сидела у камина, свернувшись в комочек, насколько это позволяла сделать больная нога. Травянистый привкус остался на языке, навевая лёгкую сонливость, за окном темнело небо и шелестел дождь, нашёптывая какие-то свои секреты старинному эльфийскому городу. Сквозь живую пелену воды я с трудом различала переливы магических огней, освещавших улицы, а рядом трещало уютное пламя, домашнее, как прирученный дикий зверь. Его отсветы замысловато падали на лицо мужчины, сидящего за столом, и отражались жёлтым в его глазах. А я смотрела на него - и поняла вдруг, что я, наверное, просто вертихвостка. А как иначе объяснить тот факт, что я...
   Я стану его любовницей, и мне плевать на всё на свете. Я подняла на него глаза... и натолкнулась на насмешливый, самодовольный взгляд.
  - Сукин сын... Ты это специально, да?
   Он передёрнул плечами:
  - Разумеется. Брось, милая, ты же женщина, а значит - самая натуральная кошка. А вы, как известно, к тёплому уютному дому привязываетесь даже больше, чем к его хозяину.
   Я зашипела и запустила в него пустой чашкой. Он рассмеялся, прижался ко мне и начал целовать. Я его укусила - ненавижу, когда он прав!!!
  
  ГЛАВА 3
  И хорошие отношения иногда надо выяснять!
  
  Кин
   Где этот гад? Как он смел не прийти?! Я металась по миру снов, раздражённо пиная клоки тумана. Нет, что за жизнь, а?! Он опять меня обманул!!! Жулик, а не Повелитель!!! Я ещё немного походила по миру снов, а потом попыталась рассуждать логично. Ну, по-женски логично...
   Будем исходить из того, что этот идиот меня любит. Ночами он мне говорил об этом часто, и, надо признать, убедительно... Зная его, можно с уверенностью сказать - он наблюдает за мной. Итак, Кин, думай, ты спала с ним сто лет, не найдёшь его слабости - можно смело сказать, что пора в отставку. По профнепригодности.
   Я прищурилась. Слёзы? Не купится. Истерика? Банально. Мольбы? Глупо. Всё в комплекте? Перебор! Он ещё в гаремные достопамятные времена на это насмотрелся, а уж к двадцатому году совместной жизни он спокойно пил вино, даже когда я разбивала посуду, громила комнату или швырялась едой. Одно слово, самодовольный гад! Лас бы такого и минуты не потерпел!
   И тут я прищурилась... самодовольный! А что, это мысль!
  Я вдохнула в лёгкие побольше воздуха, мысленно проинспектировала свою речь на предмет тавтологий и начала, слегка растягивать слова, высказывать всё, что думаю о моём любовнике, и сравнивать его с мужем. Словарный запас у меня нехилый - работать с каторжниками, арестантами и выходцами из Дна не раз приходилось, потому речь получилась длинной и впечатляющей. Дар дочери уловил его присутствие за спиной ещё на средине моего монолога. Ещё бы! Он всегда бесится, когда его с кем-то сравнивают, а уж в постели... хм...
   Я активировала Дар, протянула руку и притянула его к себе, привычно обойдя все возможные законы природы. В конечном итоге, это мой сон!
   Я впилась поцелуем ему в губы, а руки мои начали блуждать по его телу. Почувствовав, что он начал плыть, привычно подалась вперёд и прикусила острый кончик уха. Сладенький... Как я по тебе скучала!
   К моему искреннему изумлению эльф, прервав на половине очередной страстный поцелуй, резко отстранился. Некоторое время он смотрел на меня, потом вздохнул и тихо сказал:
  - Знаешь, никогда не понимал и не пойму, что заставляет меня терпеть твои выкрутасы. Ты - сумасшедшая самовлюбленная сучка, абсолютно лишённая чувства самосохранения и считающая себя венцом творения, а свое мнение - единственно верным.
   Я молча глянула на него и взвесила в мозгу его слова. Посчитав их процентов на восемьдесят вполне справедливыми, я спокойно улыбнулась и мягко уточнила:
   - А сам-то?
   Он замер на мгновение... и рассмеялся в ответ. Правда, смех вышел невесёлым:
  - Кин, ты знаешь, что Тан серьёзно травмирована? Из-за тебя, между прочим? Я ж говорил тебе, я несколько раз повторил: скажи Хозяину!
   Я фыркнула:
  - Она не вещь, Каррар! Ты что, тоже спятил там, за Гранью? Может, её и назвали в честь Таннирры, нашей предшественницы, но это не значит, что девочка обязана кланяться человеку, которого не любит! А твой сын позаботится о ней не хуже...
  Каррар хмыкнул:
  - А ты, как и все, порываешься решить этот вопрос за неё, верно? Поздравляю, Кин, ты доигралась: девочка угодила ногой в капкан для хатт-ха и другой крупной нежити. Мой сынок слегка припозднился, и она потеряла кучу крови. Кин, она не вылечится до конца. И не сможет танцевать. Мне ли тебе говорить, что для степнячки - это приговор?
  Я замерла, а потом презрительно рассмеялась.
   - Это глупость, милый. Не бывает ран, которые нельзя залечить магией, - заметила я, настойчиво отгоняя мерзкий страх. это ведь невозможно, правда?
   Каррар насмешливо хмыкнул:
   - Да, но не мне тебе рассказывать - капканы такого рода обрабатывают специальным зельем, препятствующим лечению. Эррар подзадержался рядом со своей чокнутой невестой, а потом потерял драгоценные секунды, пытаясь понять, в какую мерзость запачкал сапоги. В итоге мышцы на ноге Тан не восстановятся полностью.
   Меня волной накрыл страх:
   - Ты лжешь!
   Он ничего не ответил. Просто стоял и смотрел на меня, а я начала дрожать под этим взглядом. Но потом - резко взяла себя в руки:
   - Чушь. Тан - танцовщица, до глубины сущности. И я готова поспорить на свою душу, Каррар, что она вылечится и будет танцевать...
   - Тебе не на что спорить, Кин. Помнится, ты сама говорила об этом...
   Я пожала плечами, и, борясь с непрошенными слезами, шепнула:
   - Тебе ли не знать, любимый, что я, как обычно, врала...
   Каррар насмешливо вздёрнул бровь:
  - Патологический лгун - это диагноз...
  - Это точно...
   Я усмехнулась, прижалась к нему всем телом и принялась целовать. В конечном итоге, ночь короткая...
  
   Просыпаться не хотелось. Тело пребывало в сладкой неге, лёгкие пальцы скользили по коже, и мне очень хотелось, чтоб это было продолжением сна...
  - Доброе утро, малышка, - промурлыкал Лас мне в ухо, - Ты улыбалась во сне. Что тебе снилось?
   Я усмехнулась:
  - Да так, ерунда... Главное, что... впрочем, не важно! - и поцеловала Ласа. Боги, и мне казалось, что я его люблю?! Это он убил моего любимого, он! Я могу простить многое - но не это!
   Хотя, строго говоря, убиенный любимый тоже заслуживает пары непечатных выражений. Возможно, конечно, я полная идиотка и ничего не понимаю в магии снов, но по моим скромным сведениям, собранным за век жизни, тот, кто перешёл за Грань, не может возвращаться по своей воле. А это значит, что этот остроухий жук всех надул. В очередной раз! Вот ведь сволочь, а? Ну, ничего, милый мой! Как бы сейчас не выглядел, как бы тебе не удалось избежать шёпота Грани, я найду тебя и надеру тебе зад!
   Я радостно улыбнулась Ласу и шепнула:
  - Я тебя обожаю! - вот уж точно! Особенно я тебя буду обожать, когда ты поможешь мне поквитаться с этим остроухим психом! Подумать только - столько времени не связываться со мной! Конечно, у него были причины... и он мне их поведает... после того, как Лас его найдёт!
  - Что - главное? - ожидаемо уточнил он, - Ты сказала...
  Я скромно потупила глаза, помялась и шепнула:
  - Не злись только, ладно? Мне повезло, что он мне не снился снова...
  - Кто?
   Я моргнула, стараясь выглядеть как можно невинней, опустила очи долу и скромно промямлила:
  - Каррар... он приходит каждую ночь, проклинает меня за то, что я принадлежу его убийце! Безумие, правда?
   Его глаза опасно сузились. Отлично! Процесс пошёл!!! Теперь осталось ждать результатов!
   А насчёт Тан... он однозначно врал. Вечно этот псих мною манипулирует! Но надо будет проверить...
  
  Тан
  - Ты - просто идиотка!
  - Что?! Сам кретин!
  - Стерва!
  - Гад!
  - Ты что себе позволяешь?
  - Я позволяю?! Выпусти меня немедленно!!!
  - Не дождёшься! Ты не будешь расхаживать по дворцу без присмотра, пока не поумнеешь, поняла?! Только начала ходить, хромает, как я не знаю что, и лезет в проклятую башню! Ты - человек, поняла?! Если б я вовремя тебя не остановил, тебя б уже не было!
  - Можно подумать, тебя это волнует!
  - Действительно!.. Вот что, хорошая моя, одень-ка эту игрушку...
  - Ты спятил!!!
  - Нет, я просто забочусь о тебе! Подожди, сейчас придут лекари, нужно проверить, как твоя нога. И нечего сверкать так своими кошачьими глазками! Сама виновата!
   Я дёрнулась, как от удара, когда он прикоснулся к моей шее, и попыталась вырваться. Куда там! Жрица может оказать эльфу сопротивление. А человек?
   Ошейник защелкнулся с тихим звуком, напомнившим мне удар грома. Эррар, сверкнув глазами, заметил:
  - Нечего делать глупости! - и ушёл, не оглянувшись. Я сжалась в комок, осознав одно: боги, какая я дура!
  
   Спустя некоторое время меня навестили глюки в лицах нескольких лекарей, спаивавших мне разную мерзость. Поскольку настроение моё оставляло желать лучшего, несчастным эльфам пришлось выслушать много нового о себе. Я хныкала, капризничала, кривлялась, как недовольный ребёнок, и корчила дурацкие рожи. Под конец даже самый терпеливый из гостей, блондинистый престарелый эльф с флегматичными серыми глазами, нервно дёрнув бровью, пробормотал:
  - Воистину восхищаюсь Главой Клана. Особенно его терпением...
   В ответ я зашипела, швырнула в старика бутылкой из-под микстуры и начала громогласно требовать клубники. У пожилого эльфёнка задёргались обе брови и уголок рта. Целители, спешно простившись, вылетели из комнаты. Слухи, кажется, распространялись быстро - служаночка, вошедшая в комнату с клубникой, выглядела зашуганной и косилась на меня, как на привидение. Добавим эмоций? Оскалившись, я прошипела:
  - Ну, что так долго? Что ты копаешься?!
  Служанка икнула и что-то виновато залепетала в своё оправдание. Тут я решила, что пора поменять тональность, тихонько всхлипнула, а потом кинулась на шею эльфийке с причитаниями:
  - Никто обо мне не заботится, никто меня не любит, никому я не нужна... За что все испытания сыплются на мою голову? Почему все видят во мне только вещь? Почему??? - мой вопль эхом отразился от стен. Служанка побледнела, осторожно выбралась из медвежих объятий и бочком начала пятиться к выходу. Я, поглощенная в истерику, на окружающий мир не реагировала. Только когда дверь за девчонкой захлопнулась, я, всхлипнув для проформы пару раз, тихо рассмеялась. Над собой - в том числе. Впрочем, какое мне дело, что обо мне подумают? По крайней мере, теперь никто не рискнёт проводить время с истеричной любовницей Главы Клана. Пожалуй, такой подвиг только Тасс бы рискнула совершить, но она ещё с утра ушла с телепортом в Ириду - рассказать обо мне Ласту с Ситом. Я прищурилась. Скоро я увижу их, и к тому времени моя походка будет такой же лёгкой и гибкой, как раньше.
   Стиснув зубы, сжав я поднялась, борясь с дикой болью в мышцах правой ноги, и начала медленно садиться на шпагат.
   Ногу свела судорога. Я всхлипнула и сжалась в комок. Полежала. Поднялась. Снова попыталась растянуть мышцы, на этот раз резким движением. От боли