Вольмарко Андрей: другие произведения.

Жемчуг. Главы 0-15, общий файл

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Сведённые в один файл первые 15 глав. Надеюсь, вам понравится.

  Жемчуг
  
  - Ты ведь убийца,- Синголо абсолютно равнодушно отпил из стакана.
  Аргринг безэмоционально кивнул. Ни удивления, ни досады, что жертва раскусила его. Как будто бы Синг и не с ним разговаривал.
  - Ты не против, если я допью?- Синг поболтал виски в стакане и бросил вопросительный взгляд на аргринга.
  Тот смотрел на него взглядом, каким обычно смотрят перед вопросом: "ты идиот?". А затем пожал плечами, заставив кожаную куртку заскрипеть.
  - Почему бы и нет?- он медленно подошёл к стойке, заставляя доски пола скрипеть под его весом. А затем уселся рядом с Сингом.
  - Не лучшее место, чтобы умереть, да?- аргринг взял пустой стакан и постучал по ободку.
  - Нет хорошего место для смерти,- Синг криво улыбнулся и бросил взгляд на здоровяка. Он казался... Спокойным. Уверенным. Настоящий профессионал, похоже. Но было в нём что-то странное.
  - Верно,- аргринг кивнул, пристально глядя, как трактирщик молча наполняет стакан.- Смерть любое место сделает плохим.
  - Даже если ты убил плохого человека?- Синг улыбнулся самой обезоруживающей своей улыбкой, и отпил ещё.
  Совсем маленький глоточек.
  - А бывают ли плохие люди?- аргринг бросил пару медяков на стойку и опрокинул в себя стакан. Шумно выдохнув, он тряхнул головой.- Кого бы ты не убивал, убийство остаётся убийством. А если верить моему опыту, смерть всегда ведёт лишь к большей смерти.
  - Да. Мой опыт говорит о том же,- Синг с интересом разглядывал этого аргринга. За свою жизнь он повидал их немало. В основном - раненных, вопящих и требующих его немедленной помощи. Иногда - умоляющих о пощаде. Но никогда они не вели бесед, похожие на эти.- Ты часто общаешься со своими жертвами?
  - Жертвами?- аргринг невесело улыбнулся, и Синг почувствовал, как по спине пробегают мурашки.- Не люблю это слово. Скорее, клиенты.
  - Ну, часто ли ты разговариваешь со своими клиентами прежде, чем... Ну, ты понял.
  -только если они кто-то вроде тебя, Друг Смерти.
  Синг усмехнулся и покивал сам себе.
  - Никогда не нравилось это прозвище. Оно дошло и сюда?
  - О людях вроде тебя молва расходится шире, чем тебе кажется. И, пожалуй, твоё имя - повод дать тебе пожить чуть дольше.
  - И что же, ты просто оказываешь мне маленькую услугу в виде продления жизни за...- Синг мотнул рукой в воздухе.- За моё имя?
  - Услугу?- аргринг насмешливо фыркнул.- Посмотри вокруг.
  Синг послушно обернулся и повёл взглядом вокруг.
  Зал трактира, пыльный и залитый солнцем, пустовал. Всё тут выглядело высохшим и старым - кроме стойки, надраенной до блеска.
  С тоской где-то в груди Синг вспомнил, что однажды бывал в похожем месте.
  Очень давно.
  - Ты в убогой забегаловке, которая не закрылась лишь потому, что хозяин всегда держит под стойкой заряженный арбалет,- аргринг повернулся к нему на высоком стуле. Синг понял, что с ним не так. Глаза. Холодные, почти серые глаза. У здешних аргрингов таких не бывает.- До ближайшей цивилизации - три дня езды. Вокруг - лишь кусты, лошади и головорезы, устроившие себе лагерь подальше от тракта. Тебе не смешно в месте вроде этого говорить об услуге?
  Синг усмехнулся и кивал. Да, действительно. Звучало довольно забавно.
  - Значит, сделка. И что же ты хочешь?
  - Рассказ,- аргринг звонко постучал по стакану пальцем, и трактирщик с недовольным лицом вновь наполнил его.- Рассказ о... Всём .
  - Пхах,- Синг усмехнулся. А затем, покачал головой, тихо рассмеялся.
  Проклятье, этот аргринг действительно необычный.
  - Обо всём, значит,- он сделал очередной глоточек. Как будто бы и не пил.
   Как бы он не устал от своей жизни, жить ему всё же хотелось. Хотя бы из- за интереса.
  - А что это в твоём видении - всё?
  - Говорят, ты видел половину мира,- аргринг говорил будто бы равнодушно, но Синг видел, как напряжённо он хмурится.
  - Половину? Вряд ли. Может, четверть.
  - Мир огромен. Четверть - это уже больше, чем большая часть живых увидит за всю жизнь.
  - Верно,- Синг кивнул.- Рассказать тебе об этой четверти мира?
  - А ещё говорят,- аргринг усмехнулся, будто бы услышал какую-то нелепую шутку,- что ты маг.
  - Ну...- улыбка Синга умерла. "Маг". Это слово пробудило много воспоминаний. Приятных и не очень.- А что ты подразумеваешь, говоря "маг"?
  - Ты творишь чудеса,- аргринг усмехался так, будто бы и сам не верил в свои слова.- Говорят, что однажды ты сжёг троих аргрингов, которые попытались тебя ограбить. Просто махнул рукой - и...
  - Я думал, люди вроде тебя не верят слухам.
  Аргринг бросил на него заинтересованный взгляд.
  - Вы, люди, нас людьми не считаете,- аргринг отвёл взгляд от Синга и вытянул вперёд свою руку. Красноватая грубая кожа была покрыта пылью и грязью.- Ведь мы другие, верно?
  - Я бы не считал некоторых людей людьми,- вздохнул Синг.- В любом стаде найдётся пара паршивых овец. На любом дне можно найти жемчуг. Так что ты хочешь от меня?
  Аргринг положил руку на стойку и молча отпил из стакана. Выдохнул.
  - Твою историю,- сипло проговорил он.- Хочу услышать, почему тебя называют Ловцом Жемчуга. Хочу узнать, что представляет собой мир за Железным Хребтом. Про Коллегию, про...
  - Ха,- Синг взмахнул рукой, останавливая его.- Всего лишь рассказ? За мою жизнь?
  Аргринг удивлённо вскинул бровь.
  - Жизнь?- он улыбнулся, обнажая острые зубы.- Нет. Ты просил допить. Пока ты рассказываешь, я буду наполнять твой стакан и закрывать глаза на то, что ты пьёшь слишком медленно.
  - А затем ты попробуешь меня убить,- кивнул Синг, абсолютно не удивлённый.
  - А потом я попробую тебя убить,- подтвердил аргринг.- Таково моё ремесло. Но, быть может, к тому моменту мы оба будем пьяны и... Как знать?
  Синг равнодушно кивнул. В конце концов, к этому всё шло, так ведь? Он взглянул в своё кривое отражение в стакане.
  Он никак не мог привыкнуть к седине на висках. Не мог сопоставить себя и обветренного, усталого и заросшего мужчину, что смотрел на него с одной из граней стакана. Да и устал сопоставлять. Слишком много воспоминаний, слишком мало приятных.
  - С чего мне начать?- он бросил быстрый взгляд на аргринга.
  - С Коллегии,- прохрипел аргринг, возбуждённо облизываясь.- Говорят, твоя история начиналась там.
  Синг вздохнул. А затем улыбнулся.
  - Ты когда- нибудь засыпал там, где спать нельзя?
  
  Синголо проснулся от смеха.
  Всё вокруг, в слепяще- ярком мире, грохотало смехом. Многоголосый, ужасный, отвратительный смех, отдающий эхом.
  - Что... Где?- пролепетал он в замешательстве, пытаясь протереть глаза.
  - Молодой человек,- сварливый голос впился в уши, заставляя вздрогнуть и отнять руки от глаз.
  Когда свет перестал резать глаза и померк, а он смог рассмотреть говорившего, его спина покрылась холодным потом. Страх поднялся откуда-то из глубины и схватил его за горло.
  Да. Всё так. Ещё хуже, чем в кошмаре, что ему снился.
  Над ним склонялся адепт Лендор.
  - Э- э...- промычал Синголо, нелепо открыв рот. Мысли, которые он пытался выразить, испуганно разбежались под новой волной хохота аудитории.
  - Молодой человек, моя лекция показалась вам изрядно скучной, не так ли?- воркующим голосом вопросил старик. Его морщинистое лицо искривилось в улыбке, однако глаза оставались холодными.
  "Мне конец",- сглотнул Синголо, тщась заставить сонный мозг работать.
  - Нет, адепт!- голос после сна непривычно резанул горло, и он откашлялся.- Ни в коем случае! Ваши лекции, как и всегда, интересны! Просто я всю ночь готовился к испытанию у адепта Локсуса...
  Взгляд старика не потеплел ни на миг.
  - Адепт Локсус ведёт историю Западных Королевств, если мне не изменяет моя старая, занудная память. Может, подскажете, как это связано с реагентикой?- хохот вновь пролетел по просторной аудитории, заставляя уши Синголо покраснеть.- Видите, как вашим друзьям весело? Ах, студиозские годы...
  Необычайно резво развернувшись, старик взревел:
  - А ну уставились в столы и прекратили балаган! Живо - написали тридцать составных малого набора алхимика по Бронталле! Им смешно!- его рёв взлетел до визга, пока все в ужасе и недовольстве принимались скрипеть перьями.
  Синголо пригнулся к своему столу, стараясь вжаться в него, исчезнуть. Чтобы сварливый мудак, повернувшись, не увидел его, пожал плечами и пошёл к кафедре, дочитывать лекцию. Чтобы все вокруг не бросали на него недовольных взглядов.
  Проклятье... Полынь, аконит, флетчерова трава... А что дальше?..
  Пока он старался вспомнить ещё хоть что-то, покрываясь холодным потом, старик продолжал кричать.
  - Алхимия и реагентика - это не история! Я не видел ни разу, чтобы история убивала!- старый адепт отчаянно жестикулировал, чинно спускаясь по ступенькам к кафедре. Боги, пусть эта старая скотина споткнётся и расшибёт себе голову, пожалуйста!- Алхимия и убивает, и спасает! Дайте человеку Дрейково милосердие - и вылечите от лихорадки! Плесните ему в лицо Костедёром - и у него больше не будет лица! А история?! Какой в ней толк?! Убить историей можно, если только швырнуть в лицо кому- нибудь теми огромными томами, которые они будто бы читают!- боги в который раз пропустили молитвы Синголо мимо ушей - адепт занял место за кафедрой и теперь вещал оттуда.- Они говорят, что история есть наука жизни! А я говорю - история есть наука о мёртвых!
  Синголо прикусил губу. Кажется, в этот раз Дуб совсем разошёлся - бегает как ударенный. Вон, вокруг кафедры аж круги нарезает...
  Неужто он так от упоминания адепта Локсуса? Они с Дубом никогда особо не ладили...
  - Эй! Синг!- кто-то дёрнул его за рукав рубахи, и он резко повернулся влево.
  Ну разумеется. Варг. Тупой северянин.
  - Какой пятый компонент Трастеро?- шёпот светловолосого здоровяка заставил Синголо судорожно зашипеть. Боги, как можно так орать?!
  - Откуда я знаю?! Я похож на любителя реагинтики?!- яростно прошептал Синголо, часто оглядываясь на бушующего адепта.
  Однако Варг не унимался.
  - Да ты знаешь, не жмись! Дуб и так меня наорал на прошлой лекции, не хватало ещё, чтобы он опять меня за...
  - Варг!- визг старика заставил обоих студиозов подпрыгнуть на месте, а остальных испуганно замереть.
  Нервы Синголо натянулись до предела, дыхание судорожно вырвалось из груди.
  Студиоз перевёл взгляд на лектора. Тот стоял за кафедрой, обвиняющей указывая пальцем в их сторону. Лицо Дуба было искривлено от бешенства.
  - Прочь из аудитории! Я не желаю быть учителем дураков! В который раз я делаю вам замечание -а вы лишь проявляете большее неуважение! Сколько можно?! Сколько, я вас спрашиваю, можно?
  Северянин оторопело открыл рот, но тут же захлопнул его. Его взгляд панически заметался.
  - Я же предупреждал...- тихо прошипел Синголо, гневно кривясь на испуганное шиканье окружающих.- Скажи, что ты шептал молитву своим сраным северным богам! Живо!
  Варг едва заметно кивнул и честно, открыто посмотрел на адепта.
  - Я шептал молитву своим сраным северным богам,- зычно и гордо проговорил он.
  "Наверное, вот так себя чувствуешь, когда тебя бьют по голове",- подумал Синголо, сжимаясь в ожидании реакции.
  И она последовала.
  Громогласный взрыв хохота и очередной, истошный, заоблачно высокий визг адепта:
  - Прочь! Убирайся! Грязный варвар!
  Бедный Варг... Впрочем, он заслужил это - в который раз он...
  - И вы, молодой человек!- Синголо замер, чувствуя, как холодеет.- Да- да, вы!- и старая, покрытая старческими пятнами рука вытянулась в его сторону. Душа студиоза ухнула в пятки.- Я не желаю видеть вас больше на своих лекциях! Вообще! Убирайтесь оба! Вон! Прочь! Идите учите свою историю! Я не потерплю такого неуважения к великой науке...
  - Да мы уже...- гневно прорычал Варг, однако Синголо резко дёрнул его за рукав.
  - Простите, адепт, я клянусь, этого больше не повториться!- в эту фразу Синголо вложил всю искренность, что была в нём. Всю до последней капли.
  Адепта, похоже, не впечатлило.
  - Вы каждый раз клянётесь! Нет! Это я вас клянусь - моё испытание вы будете сдавать раз пять! И это в лучшем случае! В лучшем, слышите?!
  Пять раз.
  Слова отозвались похоронной песнью в ушах Синголо. Он бросил взгляд по сторонам в поисках помощи.
  Но помощи ждать было неоткуда.
  - Пожалуйста, адепт...- прокричал он, но старик махнул рукой.
  - Нет! Убирайтесь! Вы слышали, что я сказал! Я не потерплю, чтобы двое желторотых дурачка позорили великую науку! Вы слышали?!
  - Слышали, мудовзон,- прохрипел Варг.
  Глаза Синголо закрылись сами по себе.
  Ему захотелось умереть. Исчезнуть. Даже не рождаться. Лишь бы не стоять сейчас в этом месте. Рядом с Варгом. Здесь, в Коллегии.
  А в следующий миг прекративший от возмущения хватать воздух ртом Дуб проорал:
  - Пошли вон!
  Теперь-то уже точно ничего не исправишь.
  - Идём...- проговорил Синголо в ошарашенной тишине.
  Когда он вставал из- за стола, волна уже зарождалась. Когда он потерянно, бездумно и опустошённо сгребал листы бумаги и перо в сумку, уже раздавались единичное хихиканье.
  Его руки судорожно заметались, собирая остальное.
  Быстрее, прочь, пока они не...
  - Синголо, проводи-то хоть своего дружка до выхода - а то, кто знает, может, он сможет заблудиться!- раздалось откуда-то сзади. Хрофтар. Конечно же. Ублюдок.
  И грянул хохот.
  Подумать только - ещё вчера он сам смеялся с ними. Сам был каплей в этом грохочущем приливе смеха. Его хохот тоже отдавался эхом от потолка и падал на высмеиваемого.
  А теперь высмеивают его и Варга...
  Он быстро сбежал вниз по ступеням, часто моргая. Глаза нещадно щипало, и он вылетел прочь из аудитории, мимо старого адепта, стоявшего с видом победителя у кафедры.
  - И даже не попрощался! Какой нахал!- раздалось вслед Сингу, когда он вылетел в узкую, светлую галерею.
  Порыв свежего ветра из окна донес до него смех и крики.
  Радостные крики и не менее радостный смех...
  Смех. Как же он режет уши, когда самому хочется плакать...
  Как только Варг осторожно закрыл за собой дверь, Синголо всхлипнул.
  - Дряхлый козёл!- прорычал северянин, скаля зубы на дверь.
  Синголо его не слушал. Он подошёл к стрельчатому окну и оперся на него руками, часто дыша.
  Внутренний дворик Коллегии всегда был местом шумным. Тут, посреди тенистых садов и скамей, обитало сердце Коллегии - молодые студиозы.
  И сейчас там было шумно, как никогда.
  Толпа студиозов, рассевшись перед фонтаном, что-то шумно обсуждала. Адепты- историки, определил Синголо, снова всхлипнув и хватая ртом воздух.
  Что там Дуб говорил? "История бесполезна"? Она не делает людей несчастными. По крайней мере, с виду.
  Адепты- историки взорвались смехом, и Синг вновь шмыгнул носом.
  Резь в глазах усилилась, и слёзы, наконец, побежали по щекам.
  - Ненавижу этого старикана!- Варг встал у соседнего окна, хмуро глядя в чистое небо.- Говорят, он когда-то хотел жениться на жене адепта Локсуса. Вот и бесится до сих пор, алхимик недотраханный!- он ударил здоровенным кулаком по камню и сразу же ойкнул. Сзади кто-то захихикал, и Варг, резко развернувшись, рявкнул:
  - Чего уставились?! А ну пошли нахер отсюда!
  Ответом ему послужил испуганный девичий писк и быстро удаляющиеся шаги.
  - Смотрят они!- проворчал северянин, вновь поворачиваясь.- У себя в Нордваде я был воином! Я убил пятерых! А тут меня держат за какого-то придурка. Невозможный край! А ты-то в поря... Эй, ну чего ты, а?- голос Варга смягчился.
  Обида врезалась в грудь ещё сильнее. Обида на Варга - за то, что он такой тупой. На Дуба - за то, что такой мудак. На себя - за то, что такой слабый.
  На адепта Локсуса, что вежливо помогал ему всеми силами на испытании - за то, что Синголо заснул.
  На родителей. За то, что были бедны и не потянут платить за дополнительные испытания.
  - Синг, не унывай,- Варг положил ему руку на плечо, и Синголо, извернувшись, сбросил её.- Ну чего ты? Да он всем угрожает, этот старикан-то! Ну, пошлёт он тебя на второе испытание, ну, бывает! Сдашь ведь рано или поздно, так?
  - Да пошёл ты!- выпалил Синголо, тут же опуская голову от стыда. За резкие слова в ответ на поддержку и за бедность.- Это у тебя отец кто-то там! Крупная шишка! Может присылать сыночку золота столько, что хоть задницей ешь! Наговорил ты глупостей Дубу - заплатишь чуть больше за испытание! А я...- от смеси жалости, презрения и ненависти к себе Синголо вновь всхлипнул и сел на пол. Он поднял взгляд на северянина.
  - А мои родители нихрена не смогут, понимаешь?! Дуб выкинет меня к хренам!- он проговорил это надломившимся голосом и оперся на стену спиной, откидывая голову и вытягивая ноги.- И я пойду работать каким- нибудь задрипанным подмастерьем в городе...
  Он обречён. Теперь-то ему точно конец.
  - Да ладно тебе...- Варг недоверчиво скривился.
  - Нихрена не ладно,- огрызнулся Синголо,
  Теперь его точно выгонят.
  
  Родная келья внезапно превратилась для Синголо из храма спокойствия в тюрьму.
  Он сидел на своей жёсткой кровати, нервно мял край одеяла и с немым ужасом смотрел на стену. В ушах у него шумело, а что-то рядом с сердцем тоскливо щемило.
  Он бессмысленным взглядом обследовал побелку на стене. Маленькие трещины были заучены им наизусть за время подготовки к предыдущим его Испытаниям. Царапины и рисунки предыдущих жильцов маленькой комнатки. Всё это он успел заучить. Картина, намертво вжившаяся в его разум.
  Пылинки тускло поблёскивали в косых лучах солнца.
  Всегда их с Варгом комната была полна пыли. От книг, наверное. Ну, и от того, что никто тут толком не убирал. Других студиозов заставляли следить за своими кельями- комнатами. Но их комнатушка в Старой башне была слишком высоко - никто из Смотрителей никогда не поднимался сюда.
  Комната, которую отводили самым бедным и самым непрестижным ученикам. Его комната.
  Потому они и жили тут так, как хотели. Никаких правил, никакого порядка. Пара безвкусных картин, к которым тяготел Варг. Книги и алхимические карты Синголо. Лютня северянина, висевшая над его кроватью. И постоянные сквозняки.
  И всё это у него скоро отнимут. Его родной дом...
  - Ты прекратишь уже ныть, а?- голос Варга раздался совсем рядом.- Достал уже! Тебя никто ещё не выкинул! Сиди и читай - завтра у нас с тобой Испытание!
  - А то я не знаю!- огрызнулся Синг. Тупой, безмозглый северянин!- Догадайся, кто из нас его сдаст? Правильный ответ - никто!
  Варг устало вздохнул и уставился в книгу. Странно было видеть этого великана за столом, заваленного книгами и читающего.
  - С тобой невозможно иметь дело. Вечно ноешь, как баба,- прорычал северянин, водя пальцем по тексту.- Ты можешь сесть, подготовиться и завтра утереть нос Дубу. Не он один будет тебя слушать! Там будут ещё трое адептов, может, нам повезёт!
  - А то я не знаю,- невпопад ответил Синголо, вздрагивая.
  - Ты вообще что- нибудь кроме "а то я не знаю" можешь сказать, а? Нет? Ну иди к чёрту,- и северянин, заставив стул заскрипеть, отвернулся.
  Синголо тяжело вздохнул и потянулся к стопке книг.
  "Основы реагентики", Пауло Кельо. Скукота. Синг пару раз читал эту книгу. И желания читать ещё раз у него не было.
  - Где Бронталле?- тихо спросил он, шаря рукой среди книг.
  - Я его читаю,- глухо ответил северянин.
  - Дай мне.
  - Хорошо, только ответь на один вопрос,- заложив пальцем страницу, Варг поднял на него раздражённый взгляд.- Восьмой галлюциноген Мерцелита.
  Синголо с победной улыбкой пожал плечами.
  - Девина трава. Элементарщина. Давай книгу.
  - Хрен тебе, а не книгу,- северянин вновь углубился в чтение.- Я ещё до конца даже не понял, что за Мерцелит. А ты эту бредятину всю на память знаешь. Будь у меня твоя память, я бы...
  - Помнил, скольких ты убил?- слабо улыбнулся Синголо, утирая нос.
  - Да пятеро их было!- вспылил Варг.- Пятеро!
  - В прошлом году говорил - трое. А что дальше? Сага о Варге из Садкаха, что вышел один против сотни?
  - Лучше, чем сага о деве Синголо, пролившей море слёз!- фыркнул северянин.- Ты знаешь о Озере Слёз в Ксилматии? То, в котором вода солёная? Его не ты выплакал?
  - Отвали,- огрызнулся Синголо, хмурясь.
  Да, в последнее время он действительно стал много плакать. Даже излишне много...
  Может, в предчувствии краха его карьеры?
  А ведь он так хотел стать адептом- алхимиком...
  Закрыв глаза, он откинулся на подушку.
  Он помнил, как на Мудрой площади адепты зазывали молодёжь в Коллегию. Как каждый из стариков нудно вещал о том, насколько важна их наука.
  А затем вышел бодрый мужчина.
  "Вы говорите - магия,- сказал тогда он с улыбкой. А затем взметнул руки вверх, и c его ладоней полилось пламя.- А я говорю - алхимия!"
  Синголо знал, что магов не существует. Лекции по оккультизму показали ему, что есть лишь "мистификация" и "обожествление". Но алхимия...
  Если на свете и была магия - то алхимия была ей.
  А теперь всего мечты уничтожены. Из- за того, что он, демоны раздери, заснул на лекции! В первый раз!
  А ведь реагентика шла так хорошо... Он даже добился похвалы у Дуба во время практических занятий!
  - Опять мечтаешь о своей Лесте?- насмешливый голос Варга выдернул его из полудрёмы.
  - А чего бы мне о ней мечтать?- раздраженённо бросил Синг.- Всё у тебя одно на уме, Варг.
  - Не я ей цветы передавал через подружек. Что, скажешь не было?
  Синголо почувствовал, что его уши горят.
  - Ты, кажется, просил, чтобы я тебе не мешал! А теперь сам лезешь ко мне!
  - Ну так издеваться над тобой - это святое, Синг. Без этого ж никак, сам знаешь... Я даже думаю, может, сложить какую песню о тебе. Трагическая история о том, как юную деву Сиголо из- за её тупости и нытья выкинут из Коллегии!
  - Завтра Дубу попробуй вместо ответа на лютне побрынчать!
  Синголо знал, что заденет больное. Варг любил играть на лютне. Но сейчас у него времени хватало лишь на учёбу, и это порою убивало северянина.
  - Я и побрынчу,- заверил северянин.- Я-то могу!
  - Можешь, можешь,- благодушно кивнул Синголо.-только Дуба это не разжалобит. Можешь ему хоть "Песнь слёз" свою сыграть.
  - Ну, он не настолько холоден.
  - Вчера ты называл его мудозвоном.
  - Погорячился...- стыдливо признался Варг, почёсывая макушку.
  - Почему ему вообще тут держат, а?- Синголо действительно этого не понимал.
  - Ты несправедлив к нему, Синг,- северянин окончательно отложив книгу, встал и потянулся. Синголо ошеломлённо смотрел, как Варг подходит к окну.
  - Несправедлив?!- наконец, сбросил он с себя оцепенение.- Он же мудак мудаком! Вместо лекций читает всем морали! Выкидывает из Коллегии направо- налево! Помнишь, как он довёл до слёз Меслтле?
  - Когда он до длины рукавов докопался,- кивнул Варг, кривясь.- Бедная... Слышал, она устроилась прачкой в трактир один. Труд демонский. Платят так себе.
  - Дуб,- с ненавистью прошипел Синголо, сжимая кулаки.- И ладно бы он чему-то учил, а?! А он ведь только и знает, что "прочитайте" да "выпишите из"! Иногда мне кажется, что он знает меньше меня!
  - Может, так оно и есть,- серьёзно проговорил Варг.-только есть одна проблема, Синг. Он - адепт, у него есть кольцо. А у тебя нету.
  - Это глупо,- фыркнул Синголо, закатывая глаза.- Гитше в своих трактатах говорил, что опыт старшего поколения не всегда следует принимать за непогрешимую истину.
  - От своей Лесте понабрался, да?- презрительно сплюнул в окно Варг.- Философией за версту несёт.
  - Оставь Лесте в покое, мы говорим не о ней!- хотя о ней Синг готов был говорить вечно.- Посмотри на Дуба! Он стар, он туп, он злобен - а его держат лишь за то, что он, видите ли, уважаемый адепт! Но при этом он ничего нового не открыт, взглядов на старое не расширил! Так нахрена он тут нужен?!
  - Синг, он в любом случае знает больше тебя,- спокойно проговорил Варг. Таким тоном мать Синголо обращалась с его младшим братом, который едва научился ходить.
  - Больше меня?!- зло вскочил на ноги Синг.- Вспомни, как ему задали вопрос о бурных термических реакциях! Что эта ходячая плешь сказала, а?! "Этого нет в материале сегодняшней лекции, поговорим об этом позже"! Вот что он сказал! Он же знает меньше, чем мы с тобой - но помыкает всеми так, будто бы в его башку впихнули всю мировую мудрость!
  - Синг,- Варг даже не оборачивался, глядя вниз из окна.- Напомни мне - сколько лет нужно, чтобы стать адептом?
  - Десять,- настороженно проговорил Синголо, ожидая ловушки.
  - Сколько нужно сдать Испытаний?
  - Двадцать три.
  - А сколько нужно сдать Испытаний, чтобы быть лектором?
  - Ещё восемь. К чему ты клонишь?
  - Как ты думаешь - те, кто принимали Испытания у Дуба, были тупее его?
  - Нет, конечно же нет!- фыркнул Синг.-тогда-то Коллегия была приличным местом!
  - Вот именно. И те, кто был умнее тебя, меня и Дуба вместе взятых, оценили его как достойного. Теперь понимаешь, куда я клоню?
  Синголо задохнулся от возмущения.
  - Это глупо! Я тебе объясняю свою точку зрения, подтверждая её работой Гитше, а ты мне о том, кто принимал Испытания у Дуба!
  - Плохой из тебя гитшианец, если ты согласился с авторитетом адептов, что сделали Дуба адептом.
  - Я и не гитшианец, я просто согласен с его точкой зрения! Иногда, по крайней мере...
  - Знаешь, что самое смешное?
  - Ну и что?- настороженно поинтересовался Синголо.
  - А то, что завтра ты будешь сидеть перед тупым стариканом, запихнув куда подальше своё гитшианство, и молить у него о сдаче. И вообще, я говорил совсем не об этом.
  - А о чём?
  - О том, что, может, Дуб и мудак. Но мудак, который место своё занимает по праву. Прояви уважение хотя бы к его возрасту.
  - Уважение к возрасту, пф...- Синголо вскочил с кровати и беспокойно подошёл к окну.- Думаешь, кто- нибудь будет уважать Дуба?
  - Я уважаю.
  Синголо насмешливо кивнул, глядя вниз, на город.
  Мёнхен всегда был одним из самых шумных и беспокойных городов Западных Королевств. Теперь же, когда студиозы праздновали сдачи Испытаний или заливали горе алкоголем, улицы просто- таки кипели от жизни. Игорные дома, бордели, пивнушки, трактиры, таверны, гостиницы, ремесленные лавки - этот город вырос будто бы сам после того, как основали Коллегию. И не изменилось в нём лишь одно - смыслом его существования было удовлетворение всех нужд студиозов.
  - Сколько же тут людей, а?- покачал головой северянин, глядя вниз.- Уже четыре года тут, а никак не привыкну. В Нордваде можно ехать неделю - и не встретить даже половины... Такого,- он неопределённо махнул вниз.- Всё у вас странное. Тяжело привыкнуть.
  - К чему?
  - Высоченные узкие дома. Каналы. Акведук. Толпы людей. Никогда не привыкну...- он покачал головой.- Даже море у вас другое. Спокойное и тёплое.
  Синголо кивнул, с мечтательной улыбкой глядя на водную гладь. Тут и там по ней скользили корабли. С высоты Старой башни они казались игрушечными.
  Как хорошо было бы уплыть отсюда на одном из таких игрушечных корабликов... Оставить тут всё своё прошлое. Все свои проблемы... Все...
  - Эй, придурок, опят у тебя это выражение лица,- тычок локтём под рёбра вырвал его из задумчивости.- Вечно ты мечтаешь.
  - Отстань,- отмахнулся Синголо, глядя на голубое небо.- Лучше послушай море...
  - Оно за тебя завтра Дубу не ответит, уж поверь,- северянин вернулся к книге.- Повтори то, в чём не уверен.
  - Так и сделаю,- кивнул Синг, поворачиваясь спиной к прекрасному утреннему виду.- Так и сделаю...
  
  
  Синг быстро вытер вспотевшие ладони о штаны.
  - Ну...- адепт Лендор озабоченно наморщил лоб.- Ответ не самый плохой, не самый плохой... Конечно, сразу видно, что в теории Лембраде вы полностью не разобрались, но, признаться по чести, я и сам её не до конца понимаю... И, вполне вероятно, сам Лембраде понимал её не очень. Хорошо, хорошо....
  Слова лились мёдом в уши студиоза. От волнения голова кружилась, а сердце бухало, как молоток бондаря. Пока что у него есть шанс, быть может, всё закончится хорошо?
  Боги, лишь бы так!
  - А что по поводу применения огнецветного мирта?- Дуб осторожно отхлебнул из чаши с водой.- Помните?
  Лицо Синголо прояснилось.
  - Конечно! Огнецветный мирт используется в очищающих смесях при...
  - Довольно,- Дуб властным жестом прервал его и кивнул. Старый хрыч, попробовал бы ты кому другому так помахать рукой!- Гораздо лучше, чем многие ваши товарищи. Я бы сказал, на уровне с некоторыми практикующими адептами.
  Похвала ошарашила Синголо и заставила нахмуриться.
  Этот ублюдок хочет подсластить себе представление перед тем, как пошлёт его прочь? Хочет, чтобы он умолял его и просил о милости? Ха! Не дождётся! Он, Синголо Дегнаре, никогда не...
  - В общем, не буду томить - вы сдали,- Дуб быстрым движением пера написал что-то в своём журнале.
  Синголо недоверчиво нахмурился. Опять розыгрыш? Нет, старик не настолько жесток, но... Какого...
  - Послушайте, Дегнаре,- Дуб поднял на него взгляд выцветших глаз.- Я скажу вам честно - я приятно удивлён. Оказывается, у вас в голове что-то да есть. И этого что-то вполне хватит на то, чтобы назвать вас умным.
  Синг почувствовал, что против воли улыбается. Мрачная, просторная и холодная аудитория внезапно стала светлее, а сквозняки перестали вызывать у него дрожь. Даже свет из тусклого окна, который слепил его во время ответа, теперь приятно ласкал глаза, ободрял.
  - Спасибо вам, адепт, я...- сбивчиво начал было Синголо, но Дуб покачал головой.
  - Я не договорил,- старик пожевал губами и бросил строгий взгляд за спину Синголо, в аудиторию.- Вы бы не сдали мне, даже если бы во время ответа превзошли Бронталле. Я принципиален, я стар, я уважаем - никто бы и слова не сказал против. А если бы и сказали, пф... Где обещанные другие два адепта, которые должны контролировать моё окончательное решение, а?- Дуб победно улыбнулся кривой ухмылкой. И что-то в этой ухмылке заставило Синголо похолодеть.- Я их просто отправил восвояси. И они, улыбаясь и кланяясь, убрались с моего Испытания. Так что, дорогой Дегнаре, вы сдали не потому, что что-то знаете - хотя я, повторюсь, впечатлён.
  Повисло отвратительное, неловкое молчание, которым старик явно наслаждался. А Синголо мелко дрожал под касаниями сквозняка.
  - Почему... Тогда?- с опаской спросил Синг.
  Если Дуб что-то выдумал - он ему врежет. Прямо тут! Со всей дури! Кулаком!
  Ярость быстро обожгла, и он уже подумал - может, ударить прямо сейчас, не дожидаясь продолжения издевательства?
  Его лёгкие жгло огнём, когда старик равнодушно пожал плечами.
  - Конгрегация,- старик гадливо скривил лицо.- Конгрегация полным составом попросила меня засчитать вам и вашему другу- северянину Испытание. А ещё они просили, чтобы вы наведались к ним. Прямо после сдачи, в Зал Конгрегации. Но вот что,- Дуб подался чуть вперёд, хмурый и пристально глядящий на Синга.- Я не простил вас за ваш сон. Это был плевок в лицо моему авторитету.
  - Извините меня, адепт, я...
  - Нет. Не извиняю. Но всего хорошего.
  Когда Синголо поднимался и дрожащей рукой сворачивал в трубочку свой план ответа, в его висках стучала кровь.
  Какого демона?! Конгрегация?! Почему?!
  - До свидания,- прошептал Синг, направляясь к двери на негнущихся ногах.
  - До свидания,- эхом отозвался Дуб.
  Конгрегация... Зачем им это надо? Синголо вообще сомневался, что почтенный совет старейших адептов Коллегии когда- либо слышал о нём.
  А уж отбить его у адепта Лендора...
  Ему всё это категорически не нравилось.
  Толпа студиозов в тёмном коридоре затихла, когда он вышел из- за двери.
  На миг. А потом в уши тут же хлынул поток шума.
  - Ну как?- возбуждённо крикнул кто-то прямо в ухо.
  - Что спрашивал?- кто-то дёрнул за рукав и заставил пошатнуться.
  Толпа обступила его со всех сторон, сдавливая и гомоня. Эхо их трескотни раскатывалось по всему коридору подземного уровня.
  - Да дайте ему сказать!- рявкнул кто-то, и все умолкли, нетерпеливо глядя на Синголо.
  А он смотрел на них в ответ. Смотрел с нарастающей яростью.
  Смотрите, да? Уже не смеётесь? Ну- ну, сволочи...
  - Ну, Синг?- над толпой вырос здоровенный силуэт Варга.- Как оно?
  - Никак,- он, отпихнув со своего пути щуплую девушку, направился к лестнице.
  За его спиной тут же поднялся ропот. Синголо слышал ругательства и испуганный лепет - и они вызывали у него лишь улыбку.
  Он продолжал улыбаться, поднимаясь прочь из подземелий. Навстречу солнцу, навстречу смеху.
  И Конгрегации.
  Но пока он наслаждался почти осязаемой паникой своих некогда товарищей. Помучайтесь теперь. Потряситесь как следует. Оплачьте свои...
  Что-то ударило его по плечу, и он пронзительно взвизгнул. Ужас обжёг, он отскочил, споткнулся, едва не сломал шею...
  - Тише ты, дурень,- Варг рывком поднял его на ноги. Синголо, всё ещё задыхаясь от страха, с ненавистью посмотрел на друга.
  - Варг, какого демона?!- он зло толкнул северянина.
  С таким же успехом можно было бы толкать скалу.
  - Это я у тебя хочу спросить,- Варг указал на лестницу вниз.- Он отправил тебя вон?
  - Нет, нет...- глубоко дыша, Синголо пытался успокоиться. Боги, как же этот придурок его напугал...- Ты сдашь в любом случае - за нас с тобой попросила Конгрегация. Только умудрись не проклясть Дуба или что-то в этом роде.
  - Конгрегация? Зачем?
  - Это я и шёл выяснять. Пока ты, идиота кусок, чуть не убил меня!- Синголо почувствовал, что краснеет.- Про визг - никому!
  - Никому,- серьёзно кивнул северянин.- Подожди меня у Зала Конгрегации. Я не мастак говорить, так что лучше идти вместе.
  - Хорошо,- кивнул Синголо, прикрыв глаза.- Боги, Варг, какой же ты идиот!
  - Это ты идиот,- фыркнул северянин, разворачиваясь.- Устроил свою клоунаду не пойми зачем, опять размечтался о чём-то... Тебе надо быть не алхимиком, а поэтом!
  Последние слова Варга доносились уже будто бы издалека, и Синголо пожалел, что не смог ответить ему. О, он бы ответил...
  Больше чем художников, он презирал лишь поэтов. А далее - писателей, музыкантов и актёров. И далее по списку.
  Бесполезные существа, не делающие никакого вклада в сбор знаний. Лишь переливают из пустого в порожнее, меняя сценки и изменяя слова- краски... Поэтом! Варг, скотина! Неотёсанный варвар!
  Вскоре узкие и крутые ступени выбили из Синголо всю его ярость. И дыхание. Проклятая лестница! Неужели ей нет конца?
  Нет, конечно, он читал "Описание лабораторного комплекса Коллегии" и понимал, что такая глубина полностью оправдана. Взрывы, выбросы токсичных газов, неприятный запах реагентов, в конце концов. От этого остальную часть Коллегии лучше оградить. И в этом алхимикам помогали сложная система вентиляции, переборки, воздушные клапаны и прочая инженерная гадость. И огромная, мать её, глубина расположения лаборатории.
  Разумеется, Синоголо читал о том, сколько просуществовала первая алхимическая лаборатория Коллегии. Читал он так же и о том, сколько народа и территории пострадало, когда кто-то взорвал что-то во время практики.
  Но, боги, будь он не Синголо Дегнаре, если сейчас его ногам не наплевать на опасность!
  - Таскаешься всю жизнь по таким вот лестницам - либо на верх башни, либо в самые тёмные подземелья,- прохрипел он, утирая пот со лба.-торчишь в холоде и всякой дряни. А потом появляются такие... Ых... Как Дуб. И не удивительно!
  С такой жизнью Синголо и сам бы стал последней сволочью.
  Но хоть какая-то польза была от Темнейших Подземелий, как называли лабораторию студиозы других направлений.
  Бесчисленные анекдоты про мрачность и жутковатость алхимиков.
  Наконец, впереди забрезжил свет, и Синголо радостно выдохнул. Но тут же облегчение ушло - в уши полился радостный гул голосов.
  Великий Зал Коллегии, огромное помещение с высоченным потолком, было полно шумящих студиозов. Кто-то сидел у подножия статуи Алтрена Мудрого, кто-то сбивался в группки и ошивался у дверей в аудитории.
  Синголо в завистью взглянул на них всех. Даже на статую основателя Коллегии. Боги, какие они счастливые, а? Вон, кажется, философы радостно приветствуют ещё одного сдавшего испытание. Вон парочка влюблённых обжимается у лестницы на второй этаж. Вон на галерее второго этажа кто-то затеял шуточный поединок на линейках, за которым с энтузиазмом наблюдали человек двадцать.
  Смех и радость. Безоблачное существование, мать его.
  Синголо с первого дня Коллегии это и не снилось. Вкалывать, вкалывать, вкалывать. Он почти перестал читать литературу, которая не относилась к алхимии. Кроме алхимии, у него вообще ничего не осталось!
  И всё зачем? А?
  Проталкиваясь сквозь шумящую толпу, он искал знакомые лица. Вроде бы видел Алана, студиоза- медика, с которым как-то пил в городе. Вроде бы мелькнуло вечно хмурое лицо инженера- механика Ледре. И ещё кто-то из тех, кого он упомнить не мог.
  Всюду стоял гул - все говорили со всеми, и обрывки этих разговоров достигали ушей Синголо.
  - Слыхал, как Лестред принимал Испытание?
  - Говорят, мягкий, как тесто. Хороший он адепт.
  - Говорят-то говорят, но вот я слы...
  - ...Пойдёшь завтра к Хетре?
  - Пить?
  - Ну а зачем ещё идти к Хетре?
  - И верно! Во сколько и где?
  - Как всег...
  - ...Ты когда отдашь долг, Воррен?
  - Я у тебя не занимал!
  - Занимал! Вот расписка!
  - Всем, кому я должен, я прощаю!
  - Воррен, сволочь, вернись!
  Жизнь бьёт ключом, гадливо скривил лицо Синголо. Какая радость.
  Он им так завидовал...Хотел быть тут, с ними. Говорить, обсуждать, смеяться.
  Но нет. Он алхимик, он из бедной семьи - а потому ему остаётся лишь учиться, учиться и ещё раз учиться. Ни дня без книги. А точнее - без учебника по алхимии, реагентике, трансформике или прочей алхимической гадости.
  И наблюдать за ними. Глядя на смеющихся и дурачащихся студиозов, Синголо испытывал какую-то щемящую, нежную радость. Будто бы их жизнь через наблюдение перетекала в его жизнь.
  Да толку только с этого всего, пресёк он глупые мысли. Его развлечения - книги и Испытания.
  И после каждой новой книги, после каждого нового успешно сданного Испытания, ему было всё тяжелее общаться с людьми.
  Может, Дуб был таким же? Просто парень из бедной семьи, которому пришлось положить всё на алтарь знаний и успеха?
  "Алтарь знаний и успеха"?! Синголо и впрямь так подумал? От отвращения к самому себе студиоза передёрнуло.
  Не без сожаления, он скользнул в боковой проход к Коридору Адептов.
  Высокие окна- витражи пропускали косо падающий свет в длинный и тихий коридор. Шум Великого Зала тут был как-то приглушён. Спокойствие и тишин...
  Одна из высоких дверей с грохотом распахнулась, и оттуда вылетел покрасневший мужчина с брошью адепта.
  - Чтобы я выслушивал такую чушь?!- рявкнул он себе за плечи и пронёсся мимо Синголо.- Да никогда! К демонам!
  - Коллега, я клянусь вам - эта теория не дискредитирует вашу, а лишь дополняет!- донёсся вслед разъярённому адепту отчаянный крик.
  Видно, даже у напыщенных адептов жизнь веселее и интереснее моей, подумал Синголо, продолжая путь по коридору. Пару раз ему встречались адепты, и он раскланивался с ними. Некоторых он не знал, да и выглядели они слишком молодыми, чтобы кланяться им - но он кланялся. Обычаи и традиции Коллегии он уважал.
  К тому же, кто знает - может быть, эти молодые рано или поздно будут принимать у него Испытание...
  Дверь в Зал Конгрегации выделялась из ряда других дверей лишь двумя статуями адептов, что высились по бокам от неё. Один держал в руках перо и пергамент, другой- линейку, астролябию, циркуль, реторту...
  Интересно, зачем ему такой набор?
  - О,- знакомый голос отвлёк его от созерцания статуй.- Ты тоже здесь.
  - Пёрышко,- рассеянно кивнул Синголо, глядя на девушку.- Всё время ты будто бы подкрадываешься.
  - На самом деле, я плод твоего воображения. Под воздействиями ядовитых испарений, я приобрела для тебя болезненную реальность, и видишь меня только ты,- миниатюрная, тоненькая девушка с тусклой улыбкой убрала чёлку с глаза.- Ну, или ты невнимателен.
  - Или я невнимателен,- выбрал Синголо, слабо кивая.- Что ты тут делаешь?
  - Жду,- Пёрышко вновь оперлась спиной о стену и со скучающим видом уставилась в пол.
  - Ждёшь чего?- не особо терпеливо бросил Синголо, становясь рядом.
  - Пока время и судьба выведут меня к моей...
  - Пёрышко,- недовольно дёрнул щекой Синголо.- Давай без этих твоих штучек.
  - А ты что здесь делаешь, а?
  Мимолётное раздражение рассеялось, и он вновь почувствовал волнение.
  - Конгрегация,- Синголо облизал пересохшие губы.- У меня и Варга сегодня было Испытание... У адепта Лендора. Реагентика. Мы Лендора разозлили. Он пообещал, что выкинет нас прочь. А потом принял Испытание и сказал, что меня выгородила Конгрегация.
  - Понятно,- кивнула Пёрышко, тихо вздыхая.- А Варг?
  -Тоже самое. А с тобой-то что?
  - Ну, меня отругали на оккультной истории...- она замолчала и зевнула, прикрыв рот маленькой ладонью. Затем пару раз моргнула. Хмыкнула. Снова молча уставилась в пол.
  - Тебя отругали,- настойчиво напомнил Синголо.
  - Да, отругали,- безразлично кивнула Пёрышко.- Заснула во время лекции.
  - И?
  - И неприятно было. А сюда я постоять пришла. Тут хорошее место для постоять.
  Синголо скрежетнул зубами.
  - Не хочешь - не говори. Рано или поздно узнаю.
  Ответа не последовало.
  Долгое время тишину нарушал отдалённый гул голосов и стук шагов адептов. Пылинки медленно кружились в солнечном свете, витражи переливались разноцветным стеклом.
  Синг, не в силах выносить это, уселся прямо на пол и глубоко вздохнул. Потом ещё раз.
  - Лавандовый бальзам,- констатировал он, улыбаясь.- Всё ещё пользуешься им?
  - Ну, не зря же ты мне его дарил.
  - Странно, что я сразу его не почувствовал.
  - Ничего странного,- фыркнула Пёрышко, косясь на него.- От тебя потом несёт, как от Варга после попойки.
  - Что, правда?- Синголо почувствовал жгучий стыд.
  - Нет, просто шучу.
  Он поднял взгляд на её абсолютно равнодушное лицо.
  - Знаешь,- проскрипел он,- никогда не понимал, когда ты шутишь, а когда говоришь правду.
  - Не переживай, я тоже иногда не понимаю.
  - Ты невыносима,- тяжело выдохнул Синголо, роняя голову на грудь.
  - Спасибо, ты тоже бываешь идиотом,- откликнулась девушка.- И да - на твоём месте я бы всё же переоделась бы.
  - А, иди ты...- отмахнулся Синголо. У него не было ни сил, ни желания тащиться по ещё парочке лестниц в свою Старую Башню и обратно. Тем более, Варг скоро придёт.- Нас позовут или как?
  - Нет, я стояла здесь и ждала твоего царственного присутствия, чтобы зайти,- если бы Синголо не знал бы Пёрышко так долго, он бы и не заподозрил тут сарказм.
  Попытаться отвечать ей тем же бесполезно. Если она не захочет, в сарказме её не переиграешь. Да и не хотелось ему заниматься этим.
  Ему сейчас ничем не хотелось заниматься.
  Он и сам не заметил, как его глаза закрылись.
  - А своего адепта вы чем разозлили-то, а?- мелодичный голос Пёрышко вырвал его из забытья. Синоголо усмехнулся.
  - Я - заснул на его лекции,- не открывая глаз, объяснил Синг.- Варг - сначала на всю аудиторию рявкнул "я молился своим сраным северным богам", а потом обозвал его мудозвоном.
  Пёрышко хихикнула.
  - Что, правда?
  - Ага.
  - Кажется, у вас вечно хватает проблем... Поднимайся, чего разлёгся.
  - Отстань.
  - Вон твой северянин несётся. Близиться час суда,- пугающая безэмоциональность убивала всю красоту голоса Пёрышко.
  И всё равно у неё красивый голос, решил Синголо, поднимаясь.
  - Синг!- северянин, сияя улыбкой, налетел на него и смял в дружеских объятиях.- Дуб засчитал мне Испытание! Сказал, что такого тупого и непроходимого кретина он ещё не видел - но засчитал! Ха!
  - Наверное, ты первый, кто так радуется титулу "непроходимого кретина",- с лёгкой усмешкой заметила Пёрышко.
  - Давно не виделись,- поприветствовал Варг девушку, слегка склонив голову.- Отлично выглядишь.
  - А ты выглядишь как Варг.
  - Это хорошо или плохо?
  - Это как Варг.
  Северянин хмыкнул, слегка улыбнувшись.
  - Я по тебе скучал. Что ты тут делаешь?
  - Жду, когда Конгрегация попросит меня о чём-то. Как и вы.
  - И долго нам ещё тут...
  Дверь за спиной Пёрышко отворилась, и она едва не ввалилась в помещение. Положение спас Варг, ухвативший её вовремя за руку и не давший упасть.
  - Грация и изящество, ловкость и осторожность,- укоризненно цокнул языком стоящий на пороге старик, размешивая что-то горячее в своей чашке.- Ваши крики портят нам чаепитие, молодые господа. Так что давайте закончим с этим всем побыстрее.
  Синголо никогда ранее не был в Зале Конгрегации. И теперь он чувствовал себя обманутым.
  Уютная комнатка, полная книг, ковров и чашек, была мало похожа на внушительную залу. Да и сами адепты из Конгрегации не выглядели внушительными, столетними старцами, повидавшими в этой жизни всего.
  Скорее, они выглядели простыми людьми, что собрались попить чаю и обсудить новости.
  - А, вот кто шумел под дверями,- проговорил лысый старик с короткой бородкой, отрываясь от книги.
  - Вы, адепт Кленсе, констатируете очевидное,- фыркнул молодой адепт с шрамом на лице.
  - Он же историк,- хекнул кто-то из мягкого кресла перед камином.- Это его работа - констатировать очевидное!
  - Ну не при студиозах же, Брент...
  Синголо изумлённо смотрел на улыбающихся людей, которые никак не представлялись ему столпами Коллегии. Скорее, сборище весёлых стариков...
  - Итак...- один из них, сидевший в кресле, хлопнул в ладоши.- На вас поступают жалобы, молодые господа.
  - На студиозов когда-то не поступали жалобы?- задумчиво поинтересовался адепт в красной мантии, стоявший у окна.
  - О, только не очередной спор! Не сейчас!- названный Брентом адепт поднялся из кресла и уставился на троицу студиозов.
  "А ведь они сейчас будут решать мою судьбу",- осознал Синголо, и сердце в его груди забилось быстрее. Он сглотнул и бросил короткий взгляд на Варга. Северянин, хмурясь, таращился на адепта Брента в ответ.
  Таращился с видом волка, готового к прыжку.
  Предчувствие резануло Синголо, и он слегка толкнул друга.
  - Да- да, господин Бьярнсон, я бы попросил вас внять совету вашего друга не смотреть на меня так. Мы тут не приемлем насилия и грубости... Ну, разве что адепт Дастра,- Брент кивнул подбородком на адепта со шрамом.- С вас, пожалуй, я и начну... Адепт Лендор недоволен вами. Впредь, прошу вас, постарайтесь быть с ним осторожнее в... Словах. Мы закрываем глаза на ваши... Кхм... Песни. Нет, честное слово, "Поднимем кружки" нам очень понравилась, а вот "Адепт и служанка" - это, знаете ли... Перегиб, что ли. Но мы, повторюсь, закрываем на это глаза!
  - К тому же, некоторые адептки сами...- задумчипо подал голос адепт со шрамом.
  - Дастра!- Брент вскинулся и возмущённо уставился на него. Дастра безобидно развёл руками.- Как я говорил - мы действительно на многое закрываем глаза. Например, на ваши частые попойки в городе. Но, пожалуйста,- Брент подошёл вплотную к Врагу и заглянул ему в глаза с действительно просящим видом,- пожалуйста, никогда больше не называйте адепта Лендора мудозвоном.
  Все тихие беседы, что велись в Зале Конгрегации, смолкли.
  Синголо втянул голову в плечи в предвкушении чего-то страшного, чего-то ужасного...
  А затем всё вокруг утонуло в смехе.
  - Почему всё лучшее достаётся студиозам?- сквозь хохот вопросил адепт в красной мантии.- Я мечтал назвать этого придурка мудозвоном столько времени, выжидал, строил планы - а потом появляется студиоз и делает это по прихоти эмоций!
  - Лендора! Мудозвоном!- простонал закашлявшийся адепт со шрамом.- Моё почтение, господин северянин! Моё почтение вам!
  - А он сильно злился?
  Синголо неверяще хлопал глазами. Пёрышко, стоящая справа от него, кажется, разделяла его реакцию.
  - Он начал так смешно руками размахивать?- всё не могли угомониться адепты Конгрегации, столпы мудрости и зрелости Коллегии.- Вот так?
  - Хватит!- крик Брента заставил всех утихнуть, а Синголо спешно опустить взгляд в пол. Боги, ну почему? Ну за что ему все эти волнения? Не какому- нибудь Хрофтару, а ему!- Не при студиозах, господа, не при студиозах! А вы, Варг, учтите - в следующий раз я выговором не ограничусь, а сразу напишу отцу. Вы всё поняли?
  - Да...- тщетно пытаясь скрыть нагловатую улыбку, проговорил Варг.
  Везунчик... Боги, какой он везунчик, этот Варг! У него, демоны раздери, всё есть! Деньги, нормальная семья, удача, девчонки на него вешаются - а он всё ворчит и ворчит! Будь такой же набор у Синголо, он бы никогда не жаловался! Никогда!
  - Теперь к вам,- Брент сделал шаг в сторону и уставился выцветшими глазами на Пёрышко.- Тириарес де Минналуш. Благородная дочь благородного семейства. Подающий надежды студиоз- оккультист. Тихая и спокойная, избегающая шумных и беспокойных компаний. А теперь - это.
  - Это?- переспросил кто-то из адептов.
  - Это,- мрачно подтвердил Брент, хмурясь. Любопытство в Синголо на пару мгновений возобладало над жалостью к себе, и он скосил глаза на подругу. Милое лицо девушки слегка покраснело, а сама она чуть потупила взгляд.
  Покрасневшая от стыда Пёрышко?!
  Синголо сглотнул. Он не мог представить себе, что могло бы вызвать стыд у неё.
  - Вы ничего не хотите сказать мне, госпожа Минналуш?
  - А что мне вам говорить, адепт?- боги, какой у неё смелый голос!- Произошло то, что произошло. Этого никак не изменить. Я испытываю стыд за содеянное и попытаюсь не повторять...- она запнулась.- Случившегося.
  - Не попытаетесь,- решительно махнул рукой Брент,- а не повторите.
  - Нет, попытаюсь,- исправила его Пёрышко.
  Адепт неодобрительно покачал головой и разочарованно вздохнул под тихое хихиканье других адептов.
  - Пусть даже так... Но... Пожалуйста, не заставляйте меня говорить и с вашим отцом.
  - Постараюсь,- голос такой смелый, но такой безэмоциональный. Как ей это удаётся?..
  - Ну, ладно, сочтём это согласием,- сокрушённо вздохнул адепт.- А теперь вы, господин Дегнаре...
  - Адепт,- Синголо, чувствуя дрожь в коленях, слегка поклонился.
  - А, прекратите это подхвалимство,- раздражённо бросил Брент.- После того цирка, что развернули тут они,- он ткнул себе за спину на остальных адептов Конгрегации,- уважение тут выглядит неуместно. Скажите мне, Дегнаре, вам что, скучно живётся?
  Вопрос неприятно кольнул Синголо в грудь. Ладони мигом вспотели, а он, пару раз раскрыв рот, так ничего и не сказал.
  - Дегнаре,- Брент уставился на потолок с выражением вселенской мудрости на морщинистом лице.- Вы умный парень. Вы делаете успехи в изучении вашей науки - я даже пару раз слышал ваше имя,- кровь бухала в ушах Сиголо, едва ли не заглушая слова.- Из вас должен получиться отличный адепт, более того, от одного из ваших преподавателей мы уже получали рекомендации...- Синголо широко раскрыл глаза и задохнулся от восторга.- Но всё это было перечёркнуто тогда, когда вы умудрились заснуть у адепта Лендора на лекции.
  - Там все засыпают, рано или поздно,- ввернул один из адептов.
  - Тихо,- осёк коллег Брент.- Дегнаре, сегодня вы сдали Испытание Лендору. С нашей, разумеется, подачи - Лендор никогда бы не засчитал бы вам ответ, даже если бы вы превзошли всех великих алхимиков разом.
  - Да, я знаю, и я очень благодарен вам,- горячо заговорил Синголо, но Брент одёрнул его раздражённым жестом.
  - Я не закончил. Теперь остаётся другая проблема для вашего безоблачного будущего... Вы знаете о процедуре посвящения в адепты?
  Синголо знал процедуру в мельчайший подробностях - от клятвы до цветовой гаммы одежды, которую следует одеть на церемонию.
  Он просто кивнул, чувствуя растущий ком в горле.
  - Значит, знаете, что ваш, так сказать, профильный адепт- лектор должен согласиться с вашим посвящением,- осторожно продолжил Брент.
  - Д...Да...- в этот раз он смог выговорить слова непослушными губами.
  - Так вот...- Брент сморщился и будто бы извиняющеся пожал плечами.- Позавчера нам пришло письмо из Нирноса - адепт Николас оставил наш мир во время его экспедиции. А это значит...
  - Что теперь профильным адептом- лектором алхимиков будет Лендор....- ошарашенно прошептал Синголо.
  Весь мир вокруг него потемнел, он пошатнулся.
  - Выпейте чаю и успокойтесь,- кто-то подставил ему стул и впихнул в руки чашку с чаем.- Не волнуйтесь, это, конечно, неприятно, но...
  Голос адепта Брента продолжал трещать, но Синголо не слышал его. Он смотрел пустыми глазами в пространство.
  Пять лет учёбы. Пять лет кропотливого труда, пять лет бессонных ночей, пять лет заверений семьи, что скоро он станет адептом и начнёт зарабатывать деньги.
  И всё в никуда.
  Лендор позволил ему сдать Испытание по одной причине - просто чтобы позволить ощутить свою академическую смерть медленно и мучительно, уповая на чудо. Которого, как всегда, не произойдёт.
  - ...И он в ультимативной манере заявил мне, что вас адептом он не видит ни при каких условиях,- голос Брента добился до него из- за завесы чёрных мыслей.
  - Лендор?! Да он никто! Можно собрать Малую Конгрегацию и снять с него звание лектора...
  - Кресте, успокойся. Лендор, может, и бывает невыносим, но как адепт- лектор он хорош. У нас сейчас нету другого, по крайней мере.
  - Ну так я и не предлагаю выкидывать его! Просто урезать его возможности!
  - Он заявил, что, если у него заберут право утверждать профильных адептов, он уйдёт.
  - Куда?! Кому он нахрен нужен-то?!
  - Не знаю. Зато знаю кое- что другое - Лендор своё слово держит. Поэтому...- Брент, хрустнув суставами, сел на корточки перед Синголо.- Господин Дегнаре, у нас есть выход.
  Да какой там выход... Из этого он уже не выберется... Он же не Варг... Не Пёрышко... Никто - вот его настоящее имя, а...
  - Господин Дегнаре,- в голосе адепта появилось нетерпение.- Отвлекитесь от саможаления и уделите мне пару минут.
  Синголо вспыхнул обидой и открыл уже рот для ответа, но Варг пихнул его в плечо. Он ведь не занимался саможалением! Он просто выказывают адекватную реакцию по поводу того, что его карьера только что стала несбыточной мечтой!
  От возмущения и безысходности он лишь прохрипел что-то бессмысленное и опустил голову.
  Ничтожество, вот кто он.
  - Говорите, адепт,- хриплым голос попросил Варг.- Он слушает.
  - Я предлагаю вам Поиск, Дегнаре. Слыхали о таком?
  Синголо вяло кивнул, не поднимая голову. Ну слыхал, а толку?
  - Ну вот,- радостно кивнул Брент.- Отправитесь на Поиск, посмотрите мир, помотаетесь туда- сюда пару лет, найдёте что- либо стоящее внимания и вернётесь - а к тому моменту адепт Лендор уже... Кхм... Он довольно стар, да и здоровье у него далеко не отменное.
  - На Поиск отправляют только полноценных адептов,- слабо возразил Сиголо, убито качая головой.- Мне ещё учиться три года, а...
  - Пока я - член Конгрегации, на Поиск будут отправлять кого угодно,- жёстко оборвал его адепт Брент.- Дегнаре, у меня складывается ощущение, что вы не хотите, чтобы вам помогли.
  - Нет, адепт, я благодарен,- Синголо с отчаяньем и тоской посмотрел на адепта.- Я очень благодарен. Но... Я не знаю, чем я смогу быть полезен людям в мире, ведь я ещё не знаю столького...
  - А, оставьте эти нюни для кого- нибудь другого, Дегнаре,- раздражённо встрял адепт со шрамом.- Конгрегация не просит вас искать что- либо. Можете хоть сидеть и попивать пиво в "Весёлом адепте". Он же ещё работает, верно?
  - Да...- уныло кивнул Синголо.
  - Ну вот! Делайте, что хотите. Мы не требуем от вас настоящих Поисков. Просто... Ваши продляться столько, сколько понадобиться нам до смерти...
  Большинство адептов в комнате картинно закашлялись.
  - Простите, отставки адепта Лендора. Нам бы не хотелось терять студиоза вроде вас. Если бы не ваши результаты, мы бы, честно говоря, не обратили бы на вас внимания. Но вы отлично проявили себя и в медицинской алхимии, и в боевой, и даже в реагентике Лендор не особо вас ругал, что уже признак успеха.
  - Я бы сказал, признак великого пытливого ума,- буркнул Брент.
  - Ну так что, вы согласны на такое, Дегнаре?
  - Он согласен,- пальцы Варга железными тисками впились в плечо Синголо, заставив его пискнуть от боли.- Согласен, куда он денется! Спасибо вам, господа адпеты, спасибо большое... Даже не знаю, как вас благодарить...
  - Дайте нам спокойно допить чай,- благодушно кивнул адепт в красной мантии, выглядывая в окно.
  Когда все трое студиозов вышли в коридор, а дверь за ними закрылась, Пёрышко шумно выдохнула, а Варг тихо и победно зарычал.
  - Ты видал?! Видал?!- радостно прошипела Пёрышко, толкая Варга в плечо.- Мы прошлись по краю бездны - и отделались лишь испугом!
  - Говори за себя,- кичливо бросил северянин, глядя на девушку сверху- вниз.- Я даже не пугался. Весёлые они, эта Конгрегация. Я-то думал, что нас будут ждать заплесневелые и обросшие мхом старые пердуны, а эти... Синг, эй, ты чего? Опять?
  Синголо бессмысленно брёл прочь от Зала Конгрегации.
  Всё потерянно. Он пропал.
  
  
  Пива ещё немного оставалось, и Синголо угрюмо покачивал кружкой, заставляя янтарную жидкость плескаться.
  Таверна вокруг него гудела. Было жарко, дымно и шумно. Студиозы и горожане смеялись, кричали, грохали кружками о кружки соседа, опрокидывали в себя всё больше и больше эля и пива. Или что там они пьют, демоны их знают...
  Веселятся. Смеются. Беспечные и радостные, оставившие все свои беды на пороге таверны.
  - Налить ещё?- милая служаночка склонилась к нему, дружелюбно улыбаясь.
  - А?- чего она от него хочет? Поиздеваться?
  - Пива?- она слегка качнула кувшинов в руках. Пиво плеснулось и брызнуло на стол.
  - А... Нет, нет, спасибо...- он махнул рукой.
  Да, поиздеваться. Целый кувшин в руках - а у него в карманах больше нету ни монетки. Ни фольта...
  - Налей ему ещё,- скамейка треснула, и рядом плюхнулся Варг. Конечно, кто ж ещё...
  - Чего тебе надо?- равнодушно спросил Синголо, не глядя на друга. А что толку глядеть? Что изменится?
  - Я тебя весь день искал,- укоризненно заметил Варг, ссыпая в ладонь служанки пару медных монет.- И не только я, представь себе.
  - Ну и кто же ещё, а?- насмешливо спросил Синг.
  - Пёрышко...
  - Сидит у себя в келье, читает свои книжки, не собирается вылазить оттуда до острой нужды,- отбил Синголо, отхлебнув пива.- Кто ещё?
  - Твоя семья.
  - Они даже не знают, когда у меня последнее Испытание,- покачал головой Синголо.- И не знают о нынешних трудностях.
  - Ты им не сказал?!- ужас Варга, кажется, был непритворным.
  - Нет. А зачем?
  Варг задохнулся от негодования .
  - Они ж наверняка волнуются, и...
  - Варг,- Синголо покачал головой, глядя в пустоту перед собой.- У меня в семье пятеро детей. Старший брат работает на винокурне. Я учусь в Коллегии. Остальные трое висят на шеях матери и отца, которые вкалывают каждый день с рассвета и до заката для того, чтобы оплатить аренду дома и не остаться голодными. Ты думаешь, им есть дело до того, когда у меня последнее Испытание? Их интересует лишь то, что я не ем дома и иногда прихожу просить у них денег.
  Варг подавленно замолчал, сглотнув. Кажется, ему действительно стало неловко...
  Вот и хорошо. Может быть, прекратит свои игрища в мессию. Всем надо помочь, всех надо спасти! Сколько раз Синголо просить его не лезть в свои проблемы - а он настойчиво продолжал делать это, усугубляя ситуацию.
  Мимо их стола группа пьяных студиозов протащила хохочущего товарища, который сам идти уже явно не мог.
  - Синг,- кажется, Синголо переоценил тактичность Варга.- Скажи мне только одно...
  - Ну?- Синголо отхлебнул ещё пива. Сколько он уже выпил, а? Он не помнил. Помнил лишь только то, что отдал за выпивку последние свои деньги.
  - Конгрегация дала тебе выход. Я поспрашивал у Пёрышко об этом Поиске - это ж идеально для тебя! Свалишь отсюда, посмотришь мир, ещё и...
  - За какие деньги?!- кружка зло грохнула о столешницу, заставив нескольких людей оглянуться на них.- Путешествие - это траты, Варг! Провиант, одежда, ночлег, переправа и прочее! А у меня нет и ломаного крента!
  - Ты можешь остаться здесь - тебе ведь сказали,- боги, как же Варг бесил его в последнее время!- Найдёшь себе работу, подкопишь деньжат, а потом - снова в Коллегию...
  - Иди к демонам!- рявкнул Синголо, вызвав ещё пару удивлённых взглядов. Кровь жгла изнутри раскалённым железом, и он, схватив кружку, в два глотка допил пиво.
  Слова Варга, с одной стороны, были абсолютно логичны и правильны. Почему нет? Он останется здесь, посидит пару лет дома, устроиться куда- нибудь подмастерьем...
  А с другой стороны, что-то в этих словах казалось ему обидным, задевающим его.
  - Синг,- северянин, нахмурившись, почесал щетину.- Ты ведёшь себя, как капризный ребёнок.
  - Если я осяду тут на пару лет, никто потом не оттащит меня от моей работы,- хрипло произнёс Синголо. Да, точно! Вот! Он именно потому взбесился!
  Или нет?
  - Это всё - болото,- он неопределённо обвёл рукой всё вокруг.- Весь город. Если ты идёшь работать куда- либо здесь - то там и завязнешь. Лишь постой чуть- чуть на одном месте - и всё, ты в трясине. А я не хочу остаток жизни проводить за дубильным станков, Варг.
  - Ну, почему сразу дубильным...
  - Каким угодно. Я хочу быть адептом. И только адептом. Я хочу помогать людям своими знаниями, хочу, чтобы ко мне относились как к кому-то.
  - Ты и будешь, я уверен, ты преувеличиваешь с болотом...
  - Варг,- Синголо покачал головой.- Ещё пара слов - и я ударю тебя. Потом, скорее всего, ты вкатаешь меня в этот грязный пол,- он топнул ногой по полу с подстеленной соломой.- Но я ударю тебя, если не остановишься.
  Народ вокруг всё гулял и гулял. Выпивка и веселье текли рекой, парни хохотали, девушки визжали, служанки не успевали подносить новые кувшины и блюда. А Варг и Синголо мрачно смотрели на всё это из- за одинокого столика, стоявшего в самом тёмном углу.
  Пока Варг о чём-то усиленно размышлял - смотри, как бы башка не взорвалась, идиот, - Синголо перевёл взгляд на ночную улицу. Пёстрый, разномастный поток людей полз в приторном жёлтом свете фонаря. Куда они идут? Зачем? Ведь уже так поздно, следует спать дома...
  Но нет. Толпа за окном, гудя, протискивалась сквозь аккуратную узкую улочку.
  Будет конец ей, этой толпе?
  Заинтересовавшись этим вопросом, он повернулся на скамье и положил подбородок на подоконник. Так наблюдать будет удобнее...
  - Я не знаю, что сказать тебе, Синг...- начал было Варг.
  - Ну так помолчи.
  - Мне кажется, что ты не хочешь, чтобы тебе помогли,- голос северянина стал жёстким.- Я тебе уже об этом говорил, и теперь...
  - Теперь - помолчи,- снова попросил Синголо, зевая.- Ты мне мешаешь. Я хочу поймать хвост толпы.
  Но хвоста всё не было и не было.
  Сколько же людей живёт в Мёнхене, а? Десять тысяч? Двадцать? Синголо слышал, что Мёнхен был лишь пятым по величине городом в Западных Королевствах. Самым большим - до недавнего времени - был Веспрем. Когда-то там жило сорок тысяч людей. И нидрингов. И аргрингов. И фэйне.
  Синголо не представлял, каково это - жить в таком огромном городе. Наверняка это здорово. Всё шумит и живёт, новые лица каждый день. В конце концов, можно запросто познакомиться с нидрингами.
  Или аргрингами.
  Или фэйне.
  Жизнь же в Мёнхене была скучна и однообразна. Самой серьёзной новостью за последние несколько месяцев было то, что цех пивоваров задержал на три дня плату работникам. Целых три дня! Кошмар!
  Синголо снова зевнул.
  Город у подножья Столпа Мудрости навевал на него скуку и сонливость. Другое дело - Коллегия. Просторные аудитории, украшенные великолепной резьбой по дереву, великолепный Сад, просторная библиотека, сотни галереек, с которых можно любоваться видами. Да, Коллегия была прекрасным, одухотворённым местом. В прохладных, изящных коридорах сосредоточения знаний всего мира жило что-то благородное и древнее, что заставляло его жить, учиться и радоваться жизнь. Ну, иногда.
  Но стоило ему пройти под Умными Воротами, спуститься по серпантину со Столпа в Мёнхен - и ощущение возвышенности уходило безвозвратно. Тёплый, жирный воздух пригибал его к земле. Запах ремесленных мастерских и солёный бриз с моря раздражали его. Пёстрая, галдящая толпа казалось не живой, а отвратительно разыгрывающей жизнь. Городские книжные лавочки казались ему пародией на Старую Библиотеку Коллегии.
  Даже проблему тут, внизу, воспринимались иначе. Когда он был в стенах Коллегии, проблемы казались чем-то временным и даже приятным. Вызов знаниям, проверка силы и хитрости!
  Внизу же проблемы становились проблемами - скучными, угрожающими и требующими разрешения.
  - Это всё так пошло...- невнятно проговорил он, не поднимая подбородка с подоконника.
  - Что?- осторожно отозвался северянин.
  - Вся эта жизнь,- Синголо ткнул пальцем в окно.- Работаешь с утра и допоздна. Приходишь домой. Ешь. Ложишься спать. В выходные дни либо тащишься в церковь, либо праздно шатаешься. Но они счастливы. Никакой цели, никакой мечты. Мешки с мясом.
  - Полегче, мешок с дурным настроением,- северянин пересел поближе к окну и теперь с интересом смотрел в него.- Люди есть люди. Каждому для счастья нужно что-то своё. Тебе, кажется, для счастья нужно пострадать. Мне - написать новую песню, лучше старой. Пёрышко...- он запнулся.- Ну, наверное, книги?
  - Книги,- согласился Синголо.- Но я не про это. Вот о чём ты мечтаешь? Только честно.
  К его удивлению, северянин густо покраснел.
  - Написать такую песню, которая изменит услышавших её людей к лучшему,- проговорил он.
  Синголо не поверил ему. Северянин говорил о своих песнях и музыке без стыда или сокровенного трепета - для него спеть душещипательную песню о любви было так же легко и естественно, как для Синголо... Синголо задумался на миг и решил, что вариант "помочиться" - самый правильный.
  - Вот видишь,- кивнул он Варгу, принимая и этот ответ.- Ты мечтаешь о чём-то великом, о чём-то возвышенном. О чём-то не для себя! А они?- студиоз презрительно фыркнул.- Они мечтают о такой мелочи, что стыдно становится. Это же мечта! Пожелай ты, демоны тебя раздери, чего великого, а не жену соседа! Жена соседа и так может быть твоей!
  - Хороший пример,- Варг усмехнулся.- А ты о чём мечтаешь?
  Никогда не пересчитывать с чувством ужаса последние монеты. Почувствовать себя нужным кому- либо хотя бы раз в жизни. Поцеловать Лесте в её пышные, алые губы. Вытянуть отца и мать из нищеты. Помочь братьям стать на ноги. Получить хоть толику уважения...
  - Хочу помогать людям,- твёрдо проговорил Синголо Дегнаре.- Я мечтаю о том, что однажды я сделаю что-то, что позволить людям вокруг жить гораздо легче, чем они жили до того. И хотелось бы, чтобы для этого мне не приходилось убивать себя.
  Прежде чем он понял, что произошло, он зашёлся в смехе.
  Действительно, это ведь хорошая шутка, подумал он, стуча кулаком по подоконнику в приступе хохота. Помочь другим - убив себя-то! Ха! Эта шутка смешнее всего, что он слышал!
  Потому что близка к правде так же, как он близок к отчаянью.
  - Проклятье, не хотел - а так-то пошутил!- выдавил Синголо сквозь смех, утирая выступившие слёзы.
  - Нихрена не смешно,- выдал свой вердикт северянин, хмурясь.
  - Согласна,- знакомый голос заставил Синголо вздрогнуть, и он резко обернулся.
  - Лесте?- ошарашенно пробормотал он.
  - Похоже, что я,- она мило улыбнулась и уселась напротив Синголо.
  Его сердце забилось чаще, а руки вспотели. Мысли - которых и без того было не очень много - спутались и разбежались.
  - А... Э... Что ты тут...- он потерялся и стыдливо замолк, глядя в её большие, карие глаза.
  - Тебя искала вместе с Варгом. Но вы, как я вижу, мило проводите время вместе.
  - Я думал найти тебя, но он в таком состоянии...- северянин покачал головой.
  - В каком?!- испуганно дёрнулся Синголо. Она не должна видеть его... Таким!- Я в порядке, просто решил чуть- чуть выпить, вот и...
  - Я всё знаю о Конгрегации и Поиске, Варг рассказал,- безмозглый, глупый северянин!
  - Не волнуйся об этом, я уже нашёл выход...- пролепетал Синг.
  - Правда?- она с сомнением посмотрела на него и неодобрительно покачала головой. Так мило покачала головой... Боги, сделай так ещё раз! Пожалуйста!- Тебе не стоило пить. Ты не умеешь.
  - Умею,- слабо возразил он, краснея.
  - Не спорь,- попросила она, улыбаясь.- Варг рассказал мне всё. Синг, я понимаю, что тебе тяжело.
  Она понимает!
  Всю душу Синголо обволокло что-то тёплое и такое приятное. Нежное, расслабляющее.
  Она чудо, она просто чудо!
  - И поэтому я не спрашиваю, что ты будешь делать,- Синголо не сдержал счастливой улыбки, видя, как Варг мрачнеет с каждым словом.- Не буду я и переубеждать тебя. Просто скажи мне - что я могу сделать для тебя?
  Боги, она сказала то, чего до неё никто не говорил! Она сказала именно то, что...
  - Я люблю тебя,- чётко выговорил кто-то голосом Синголо.
  Варг подался вперёд, широко раскрыв глаза. Лесте приоткрыла рот, сощурилась в ошеломлении. Гуляки вокруг шумели и кричали.
  Только шум этот почему-то доносился будто бы издалека.
  Лишь теперь Синголо начал понимать, что он сказал.
  Ужас окатил его ледяным потоком, сердце гулко било в грудную клетку.
  - Я... Я не это хотел сказать...- пролепетал он, краснея до корней волос. Идиот! Проклятый идиот! Зачем он это ляпнул?!
  - Значит,- медленно проговорила Лесте, облизывая губы,- не любишь?
  - Нет!- он едва не сорвался на визг. А если она обидеться?! Если...- Люблю, но...Я... Э...- что он несёт?! Боги, что он несёт?!
  Паника мгновенно переросла в бессилие, и Синголо устало обмяк на неудобной скамье.
  Будь что будет. Потому что быть ничего не могло.
  Придурок, какой же я придурок...
  - Ты хочешь быть со мной, да?- Лесте говорила осторожно, будто бы тщательно подбирая слова.
  - Да,- прошептал Синголо, уставившись в грязную столешницу.- Больше всего на свете...
  - С одним условием.
  Он долго осознавал, что она сказала. Очень, очень долго.
  А потом осознал.
  Мелко подрагивая, он медленно поднял голову.
  - Д... Да?- всё что угодно! Всё что угодно! Всё! Боги, вот что значит счастье! Вот что это слово значит! Такое лёгкое чувство где-то в груди, и сердце бьётся, как сумасшедшее, но так приятно, боги, ну как же...
  - Принеси мне три жемчужины,- Лесте смотрела на него абсолютно серьёзно, даже встревоженно.- Одна - чёрная, благородная. Другая - зелёная, молодая. Третья - абсолютно противоположная по сути двум другим. Принеси мне их - и мы будем вместе, Синголо Дегнаре.
  - Жемчужины?- обескураженно переспросил он, чувствуя, как внутри всё обрывается. Опять разочарование.- Но где...
  - Это довольно легко, уж поверь мне,- улыбка снова появилась на её лице, и он улыбнулся в ответ.
  - Я смогу найти их здесь, в Западных Королевствах?- горячо спросил он, пожирая её глазами.
  - Как знать, как знать...- она мило приложила указательный палец к губам.
  - Но если их тут нет, то мне нужно будет время...
  - Я подожду, Синг. Подожду столько, сколько будет надо.
  Встав, она перегнулась через стол. Синголо бессознательно подчинился, когда она притянула к себе его голову. Её лицо оказалось совсем рядом, так близко... Он почувствовал её запах - странный, ни на что не похожий, дурманящий.
  Её дыхание обожгло ему щёку, а в следующий миг она поцеловала его.
  Он задохнулся, кровь застучала в висках. Он утонул в блаженстве...
  А затем она отникла от него.
  - Жемчуг, Синг,- улыбнувшись, она развернулась и исчезла в толпе.
  Синголо смотрел ей вслед, ошарашенно гладя щёку там, где она прикоснулась к нему рукой.
  - Охренеть...- прохрипел Варг, одурело качая головой.- Если бы не видел - никогда бы не поверил... Охренеть!- повторив, он потянулся за кружкой Синголо.- Всё выпил? Зар-раза! Теперь-то ты счастлив, придурок?
  - Да...- протянул Синголо.
  Её губы такие горячие... А язык...
  От воспоминаний его охватил жар.
  - Смотри штаны не продырявь, герой- любовник,- всё ещё ошалело проговорил северянин.- Охренеть... Что ты теперь делать будешь, а?
  - Поднимайся!- Синголо попробовал встать и чуть не упал под стол. Ноги совсем не держали его. А выпирающий гульфик штанов заставил сесть обратно.- Хотя подожди...
  - Куда ты уже собрался?
  - К Пёрышко,- вдохновенно проговорил Синголо. Теперь путь был ясен, как никогда ранее. Теперь он знал, как всё должно быть.- Она разбирается во всей этой... Хрени с мистикой и таким... Этаким... Ну... Ты понял, да?
  - Нет,- честно ответил северянин.
  - Я отправляюсь за этим жемчугом,- провозгласил Синголо, хлопнув по столу.- И никто... Ик! Меня не остановит!
  - Может, просто найдём жемчужины нужного цвета, а?
  - Обманывать Лесте?!- у него нет денег такое. У него вообще нет денег, если подумать.- Ты за кого меня принимаешь! Нет уж, я отправлюсь за нужными жемчужинами!
  - А вот тут попридержи коней. У меня к тебе предложение.
  - Эт какое ещё?
  - Ты останешься здесь, в Коллегии, и ничего делать не будешь.
  - Ты сдурел?!- возопил Синголо. Варг, тупой северянин! Да что он понимает!
  - Синг, ты что, всерьёз собрался подрываться и нестись демоны знают куда за непонятно чем? Ради этой взбаламученной девахи?
  - Она идеальна!- взревел Синголо.
  Кажется, он напился.
  - Она студиоз- философ, Синг,- вздохнул Варг.- Это значит, что она уже не идеальна, понимаешь? Уверен, тут есть какая каверза...
  - Завидуй дальше, неудачник,- Синголо хохотнул глупой шутке. Варг-то - и неудачник, ха!- У тебя такой истории любви никогда не будет!
  - И слава богам... Ты только что говорил, что у тебя нет денег на путешествие. Не ты ли это был?
  - Я!- нагло стукнул себя в грудь Синголо.- Я! А теперь я же говорю - буду перебиваться тем, что найду! Ночевать вне душных стен, охотиться, зарабатывать тем, чем придётся... Как в "Рыцарях плаща и дороги"!
  - Ты ровняешься на сопливые книжечки для глупых девах?- северянин хохотнул.- Протрезвеешь - будешь жалеть, что вообще при мне упомянул её.
  - Кого?
  - Эту книгу. Я тебе всю жизнь буду припоминать. Я знал, что ты иногда ведёшь себя, как девчонка, но чтобы так...
  - Не будешь припоминать! Я... Того, этого... Уплыву!
  - А кто тебя отпустит, придурок? Все как узнают, куда ты плывёшь, обсмеют и запрут дома. Все сразу. Думаю, даже Пёрышко ради такого придёт.
  - А я не скажу им, зачем я плыву,- гениальный, гениальнейший план родился в голове Синголо. Он грёбаный гений!- Я плыву не за жемчугом, придурок! Ха! Я плыву на Поиск!
  Синголо с победной ухмылкой уставился на Варга. Судя по выражению лица северянина, ему гениальное решение проблемы Синголо не нравилось.
  - На Поиск, да?- прорычал он.
  - Да!
  - Хрен знает куда, да?
  - Да!
  - Подальше от Коллегии, тепла, еды, крыши над головой и друзей?
  - Да!
  - На не пойми сколько время и не пойми даже зачем?
  - Да, да, да, тупая северная башка! Если хочешь, могу повторить на нордическом - twa!
  - На Поиск, да?- северянин, покраснев, уже хрипел.
  - Да!
  - Хорошо,- он резко кивнул, а затем ткнул пальцем в грудь Синголо.- Я с тобой.
  - Чего?!
  - Того!- прорычал северянин, поднимая руку.- Эй, пива сюда! И лучшего, демоны дери!
  - Ты чего творишь?- наглость Синголо испарилась без следа, оставляя испуг.
  - Задрала меня твоя Коллегия, задрали меня твои Западные Королевства, задрало меня отцовское "поди наберись мудрости"!- лицо Варга гневно искривилось.- Плыву с тобой! Куда бы ты ни плыл! Сдадим последнее Испытание, попрощаемся с Пёрышко, подождём последней посылки от отца - и свалим к хренам собачьим!
  - А может, тебе не надо...
  - Заткнись, пока я тебя не прибил, Синг. Заткнись к демоновой матери! Меня тошнит от этого места! Тошнит от сидения на заднице и ничего не делания!
  - Но ты же учишься... Ты же студиоз- посланник...- робко возразил Синголо. Таким разозлённым и решительным он Варга не видел никогда.
  - Хренанник! Посланник я, ага!- Варг гневно сплюнул.- Сиди себя и отвечай, сколько было королей на подписании Белого Ордонанса Хорана Великого! Сколько было королей? Какие лорды? Какие рыцари? Это знать надо, это, дери их мать, основы! Не буду больше слушать надутых дедов, которые все свои знания на практике ни разу даже не применяли!
  - Варг, ты бы... Это...
  - Убью.
  - Всё, всё, я молчу...
  - Вот и молчи!- кивнул северянин.- Спасибо, милашка!- это уже служанке, что принесла пива.- Оставь парочку себе! А ты, Синголо- Шило- В- Заднице, заткнись и пей!
  Синголо осторожно улыбнулся.
  - Что, прям поплывёшь со мной?
  - Прям да!- раздражённо отмахнулся северянин.- Кто бы мог подумать - Синголо Дегнаре, угрюмый придурок и книжник, втягивает меня в авантюру! Охренеть! Слышишь, Синг?
  Синголо не слышал.
  Он спал, лёжа на столе.
  
  Двухэтажный дом с плохой побелкой на фасаде всегда был отвратителен Синголо. Каждая его черта была ему отвратительна - он полного крыс подвала до прогнившего чердака. От фасада с посыпавшейся и потрескавшейся побелкой до небольшого огорода на заднем дворике.
  Так же ненавидел он другие такие же дома, что высокими стенами разбегались в стороны, образовывая ненавистные улицы. Ненавидел он и дорогу, по которой пришёл сюда - теперь его туфли были густо облеплены мокрым после дождя песком.
  Везде в городе уже давным- давно положили брусчатку. Везде. Но не здесь, демоны раздели эту улицу!
  Обитатели этого места называли его так, как он когда-то назывался - Старая улица. Остальной же город более приближенно к правде говорил - Уныние.
  Синголо, недовольно скривившись, постучал в тяжёлую дверь. Сразу же оглянулся - как всегда, из окна дома напротив выглядывала рябая старуха.
  - По голове шебе постущи, придурок! Ночь на дворе!- злобно прошамкала она.
  - Скройся, карга!- зло крикнул он в ответ, презрительно кривясь.
  - Шам карга!
  - Заткнись!
  - Оба заткнитесь!- рявкнул кто-то из другого дома.
  Лязгнул замок, и дверь перед Синголо отворилась.
  - Ты старше меня, а продолжаешь с ней спорить каждый раз, как приходишь,- укоризненно заметил Вердео, потирая глаза.- Может, вас там в Коллегии ничему и не учат?
  - Родители дома?- Синголо быстро протиснулся мимо брата, стараясь унять злость от короткой перепалки.
  - Мама уже дома. Отец сегодня будет попозже - у цеха большой заказ,- брат грустно покачал головой.- И кому только пойдёт выручка с этого заказа? Очевидно, не папе...
  Вердео всегда пугал Синголо. Ему было всего двенадцать лет - на целых восемь лет младше самого Синголо - а он вёл себя, как совсем взрослый.
  - Как у тебя дела, братец?- Синголо потрепал брата по волосам.- Выглядишь устало.
  - А ты выглядишь так, будто бы три дня пил,- мрачно ответил Вердео, запирая дверь.- Я нашёл работу.
  - Работу?!- Синголо поперхнулся.- Какую ещё работу?!
  - Да недавно появился тут один тип странный, в маске орла. Говорят, прокажённым был когда-то или что-то в этом роде,- Вердео быстро запаливал свечи в прихожей, говоря будничным тоном.- Хорошо платит за всякую дрянь - посмотреть, чем занимается человек, проследить за кем- нибудь, влезть на склад и пересчитать там товар...
  Синголо похолодел.
  - Вердео, не смей больше к нему ходить,- прошипел он, нависая над братом.- Ты помнишь, кто такие эти ненормальные в масках?! Веспремское восстание, переворот в Лепорте...
  - Далёкие места и ничего не значащие названия,- меланхолично протянул брат.
  - Не будь идиотом! Если его увидят...- Синг надохнулся от нахлынувших сцен расправы.- Если узнают, что ты... Вердео, не смей больше туда ходить!
  - Мне без разницы, кто он, пока он хорошо платит,- брат поднял на него пронзительный взгляд синих глаз.- Ещё чуть- чуть - и хватит денег на то, чтобы отправить Леонарда в приходскую школу. Деньги остаются деньгами, даже если их даёт прокажённый шпион, Синг.
  - Но...- Синголо осёкся и покраснел.
  Во- первых, брат был прав. Во- вторых, ему было стыдно.
  Проклятье, он сидит в Коллегии, бездельничает большую часть времени, когда не зарывается в книги - а семья выбивается из сил. Даже Вердео...
  Синголо отвернулся, не в силах глядеть на брата.
  Чувство стыда больно жгло его, в горле рос ком.
  Проклятый бездарь! Вот кто он - просто проклятый бездарь! Вердео младше его - а пользы приносит гораздо больше!
  Брат молча продолжал зажигать свечи в доме, и внутреннее убранство постепенно выплывало из темноты.
  Обшарпанные стены, обнажающие кое- где из- под штукатурки каменную кладь, старая, обточенная жучками мебель, пара старых гобеленов, гниющие доски пола - вот и всё убранство.
  - Ненавижу,- проскрипел себе под нос Сниголо и двинулся вглубь дома - откуда нёсся запах стряпни.
  Тесна кухня была затянута паром и аппетитными запахами. А у очага, склонившись над котелком, стояла мать Синголо.
  - Мама,- тихо позвал он, слепо надеясь, что она не услышит его.
  Не оборачивайся, не оборачивайся...
  Она бросила черпак в котёл и резко повернулась.
  Седых прядей прибавилось, лицо покрывала всё более густая сеть морщин. Некогда стройная, она походила на оплывшую свечу.
  И продолжала оплывать с каждым его визитом. Тяжёлая жизнь не щадит никого, но к женщинам она почему-то ещё более жестока.
  - Синголо, мальчик мой!- улыбка прорезала её уставшее лицо, и она бросилась к нему. С искренней радостью мать Синголо крепко обняла его, прижимая к себе.
  Он неловко обнял её, чувствуя страшное смущение.
  Синголо чувствовал себя так, будто бы его приняли за кого-то другого. Как будто бы ему дали что-то дорогое, что ему не принадлежало и чего он не заслуживал.
  - Мам... Мам...- Синголо неловко отстранился от неё, пытаясь выдавить из себя улыбку.- Ну, не надо...
  - Сынок, как же ты вырос!- она всплеснула руками, заставляя Синголо краснеть с каждым мигом всё сильнее и сильнее.- Тебя так давно не было! Ты голоден, да? Садись, садись кушать!
  - Нет, мам, я не могу...- пробурчал Синголо, косясь на Вердео. Младший брат неодобрительно покачивал головой на каждую его реплику.- Стендор и Хелле уже спят?
  - Да, я их покормила пораньше сегодня,- кивнула Верона Дегнаре с улыбкой.
  Жаль, подумал Синголо. Не получится попрощаться.
  - Мам, я ненадолго...- он потупился, прикусывая губу.- Мне нужно кое- что взять.
  - Деньги?- спина матери напряглась, а она замерла.
  Стыд обжёг побольнее огня.
  - Нет, нет...- прошептал Синголо, разглядывая рваные занавески на грязном окне. Главное - не смотреть в глаза матери.- Не деньги, мам. Просто вещи. Меня отправили в экспедицию.
  - Экспе... Что?- озабоченно нахмурилась мать.
  - Поиск.
  - Синголо, мальчик мой, что ты натворил?- первые слёзы уже появились у неё на глазах.
  - Нет- нет, всё в порядке!- он врал без запинки.- Самых лучших студиозов отправляют... Это почётно!
  -точно?- мать, не прекращая манипуляций с черпаком, с волнением смотрела на него.- Тётшука Негге говорила, что у тебя какие-то проблемы, и что тебя могут отослать из Коллегии... Я не хотела говорить, но...
  - Тётушке Негге стоит поменьше говорить,- боги, пожалуйста, пусть я не покраснею от такой откровенной и явной лжи...- Это почётная миссия, которую доверяют только самым успешным учащимся! Коллегия обеспечит меня деньгами,- Варг, Варг будет платить за меня, а я буду скрипеть зубами в беспомощной злобе,- и за мной будут приглядывать,- опять же Варг, за которым самим нужен присмотр.- Тётушка Негге говорит слишком много для той, кому доверено два раза в день подметать Великий Зал!
  - Она просто сказала мне то, что слышала, Синг, не злись на неё,- беспокойство ещё не полностью ушло с лица матери.- Это не опасно?
  "Им безразлично" - так он, Синголо, говорил Варгу про семью?
  Ему захотелось ударить самого себя. Крепко, до боли, до крови.
  - Нет, всё будет в порядке. Это ненадолго,- возможно, понадобятся годы.- Там, где я буду, опасного мало,- я ещё сам не знаю, куда отправлюсь.- Но я сегодня забежал ненадолго, мама. Корабль отходит уже утром, а мне нужно ещё встретиться с студиозом, который плывёт со мной.
  - Ох, вы плывёте! Значит, далеко!- встревоженно воскликнула женщина.- Далеко же?
  Синголо закрыл глаза и сжал зубы до скрипа.
  Это всё начинало раздражать.
  - Нет, мама, не далеко,- выдавил он, разворачиваясь.- Я возьму кое- что из своей комнаты и пойду. Мне нужно быть на корабле в срок.
  - Но отец...
  Синголо вздрогнул.
  Если с кем-то он и хотел попрощаться - то это с отцом. Отец был самым близким человеком для Синголо.
  - Я... Не могу... Корабль...- промямлил он, быстро шагая прочь по коридору.
  Он знал, что завтра им всем нужно будет рано идти на работу. Матери - в прачечную на перекрёстке улицы святого Дрейка и Мыльной улицы, отцу - в бондарную мастерскую на Низкой улице.
  Они не могут пропустить свою работу.
  А потому и не узнают, что он лгал им. Что он бежит, как ребёнок. Бежит прочь, пытаясь скрыться от проблем и невзгод. Пытаясь доказать всем, что стоит хоть чего-то.
  Возможно, это и было глупо. Но Синголо верил, что всё же чего-то стоит. И другого способа доказать миру это он не знал.
  Тесная комнатушка, некогда принадлежавшая Синголо, встретила его полутьмой. Он едва не споткнулся о кровать, с трудом перелез через стул, почти опрокинул игрушечный меч, и, наконец, добрался до небольшого шкафа. Из шкафа он взял только свой зимний плащ и длинное чёрное пальто. Большего ему не понадобится.
  Наверное...
  Плотно сжав зубы, чтобы не расплакаться, он по очереди поцеловал в лоб обоих младших братьев, что мирно спали в своих кроватках. Когда он в следующий раз увидит их?.. Увидит ли вообще?..
  - Скверно ты врёшь, братец,- тихий голос Вердео показался громогласным в тёмной комнате.
  Синголо медленно обернулся. Брат стоял в дверном проёме, сложив руки на груди.
  - Лгу?- непонимающе спросил Синг, на что брат махнул рукой.
  - Это маме можешь рассказывать про почётные миссии. Я-то знаю - ты бежишь. Наверняка задел кого-то из надутых стариков- мудрецов, а теперь пытаешься всё исправить.
  Повисло неловкое молчание.
  Синголо не знал, что говорить. И стоит ли говорить хоть что-то.
  - Ты-то хоть вернёшься, а?- Вердео пронзительно уставился на него, и Синголо с трудом отвёл взгляд.
  - Конечно вернусь,- нервно проговорил студиоз, пытаясь улыбнуться. Не получилось - лицо будто бы застыло.- Я отправляюсь, конечно, не на прогулку, но рано или поздно я вернусь.
  - Желание у тебя есть, это полдела. Осталась только удача.
  - О чём ты?
  - В Келморе сейчас война, Синг. Не знаю, что за жемчуг ты там забыл, но даже я понимаю - от войны ничего хорошего ждать не стоит.
  Синголо опешил и почувствовал холодок вдоль спины.
  - Как ты узнал?..
  - Ты взял зимний плащ и пальто - значит, там холодно. Ты спешишь - значит, боишься опоздать на корабль. А утром отходят только три корабля,- Вердео говорил это с абсолютно обыденным видом.- Один из них идёт в Карн, на юг. Другой пассажиров не берёт. Третий плывёт в Келмор. Об остальном догадаться было не трудно.
  - И ты всё это...- ошалело пробормотал Синголо.
  - Да. А ещё я прочёл записку, которую стянул у тебя из сумки,- Вердео показал ему мятую записку.
  - Ты...- Синголо задохнулся от негодования, и Хелле заворочался во сне.- Выйдем в коридор - и я тебя убью!
  Как только дверь в комнату закрылась, и они оказались в узеньком коридорчике, Синголо выхватил у него записку.
  - Ты всю прочёл?- бесполезно читать нотации этому человеку, лучше сразу спросить суть.
   - Ага. Я бы не оставлял ей записку, там романтичнее. Пропадёшь - а потом появишься.
  - Да что ты в этом понимаешь?- раздражённо всплеснул руками Синголо.- Шпион недоделанный! Ты знаешь, что делают в большинстве цивилизованных обществ мира со шпионами?
  - Содержат их,- спокойные глаза Вердео смотрели абсолютно спокойно на разбушевавшегося брата.
  - Я... Нет, всмысле, что делают простые люди со шпионами?!
  - Боятся их.
  Синголо раскрыл было рот...
  Но тут же закрыл.
  - Не увлекайся этим слишком, слышишь?
  - А ты не рвись так в этот Келмор. Обожди, пока война закончится. Посиди дома. Ты даже с отцом и Робертом не попрощаешься.
  Синголо сжал кулаки.
  - Не могу, братец, прости.
  - А по- моему, не хочешь.
  - Хочу, но не могу. Это как болото.
  Неожиданно, Вердео усмехнулся.
  Криво, иронично, совсем не по- детски.
  - Ага. Чем дольше стоишь на месте, тем больше шансов увязнуть. Понимаю. А ещё понимаю, что ты дико упрям. Потому и не хочу тебя убеждать ни в чём. Ты уходишь прямо сейчас?
  - Да. Попрощаюсь с мамой и пойду.
  - Ну, тогда идём.
  Прощание вышло коротким и очень неловким. Как и весь визит Синголо домой. Верона Дегнаре что-то говорила, плакала, а Синголо Дегнаре стоял, изредка кивал и говорил: "Ну мам, всё будет хорошо" и смотрел в окно.
  Злобно смотрел в грязное окно, выводящее на задний двор дома.
  Как же он ненавидел проклятый, замызганный огородик на заднем дворе их дома. Место, где он копался половину своей жизни...
  Теперь ему не придётся этим заниматься. А когда он вернётся из путешествия, никому из его семьи тоже.
  Когда он вышел из дома, улица показалась ему холоднее и отвратительнее, чем когда- либо до этого. Украдкой вытерев слёзы, он всхлипнул, шморгнул носом и, глубоко вздохнув, направился в сторону порта.
  Главное - не оборачиваться, твердил он себе, пока не вышел из Уныния.
  Окраины города ночью спали. Здесь жил рабочий люд и мелкие торговцы, а потому ночью тут можно было встретить лишь редкий патруль стражи да всякий сброд.
  "Эх, как хорошо было бы переселить их всех сюда",- отрешённо мечтал Синголо, завистливо глядя на добротные каменные дома.- "Конечно, узкие, конечно, тесные. Но есть приличный очаг, есть даже канализация... Для мамы и папы это было бы мечтой..."
  Он часто задавался вопросом, почему семье Дегнаре выпало поселиться в обшарпанном и старом доме в Унынии. Почему не в этих красивых кирпичных домах? Или, ещё лучше, в каменных особняках, что стояли в самом центре Мёнхена? В нём можно было бы и не жить даже, а просто сдавать его кому угодно. Вон, де Бронге сдал свой особняк целой своре мелких торговцев - а они сделали из него огромную лавку, по которой просто гулять приятно. А де Бронге сидит себе в скромной комнатке где- нибудь ещё и пересчитывает золото за аренду...
  Почему семья Дегнаре не была семьёй де Бронге? Почему? Почему всё так, а не иначе?
  На эти вопросы наверняка не существовало ответа, и Синголо это убивало ещё больше. Выходило, что его семья страдает просто так. Без причины. Без уважительного объяснения со стороны высших сил, судьбы и философии.
  Он стучал сапогами по брусчатке вниз, к морю, спешно перебираясь из одного круга фонарно- жёлтого света в другой. Окраины в это время суток были пусты, и ему встречались лишь редкие прохожие - добирающиеся домой после прогулок в центре парочки или же рабочие, возвращающиеся с работы.
  Чем дальше он шёл, охваченный мрачными мыслями и неприятным предвкушением путешествия демон знает куда, тем сильнее менялся город вокруг него. Побелка уступала место потрескавшемуся кирпичу, брусчатка становилась всё хуже и хуже. Всё меньше и меньше фонарей горели - большая их часть была разбита.
  Лишь Портовая улица, на которую он в конце концов вышел, выглядела пристойно. Относительно пристойно.
  Наконец, вышел к пирсам.
  Несколько десятков кораблей, треща, хлопая и позвякивая, мерно колыхались на волнах. Приятный, спокойный шелест волн редко прорезал чей- нибудь крик. Чаще всего - пьяный. Но в целом порт ночью был тих.
  Как и весь город кроме Коллегии и самого центра.
  Найти "Волнорез" оказалось не так-то просто. В темноте все корабли были одинаковы, и название их прочитать было не так-то легко. Варг, тупой северянин... "Ну, где- где... Это же пристани! Походи, поспрашивай, посмотри - так и найдёшь!" Ага, поспрашивай! У кого?! Тут никого нету, все, мать твою, спят!
  Скотина. Точно стукну его разок хорошенько, когда...
  Что-то ударило его в подбородок, и Синголо отшатнулся.
  - Прошу прощения?- пробасил кто-то над ним.
  Студиоз поднял взгляд на стражника, который виновато запаливал фонарь.
  - Виноват,- пропыхтел стражник, поднимая разгорающийся фонарь повыше.- Погасло, а я и не... Ты куда в такой час идёшь вообще, парень?
  - Я ищу "Волнорез",- дрожащим голосом выдавил Синголо.- Корабль,- глупо добавил он.
  - А, это тебя, кажется, искал здоровяк со светлыми патлами,- стражник поскрёб щетину и оценивающе присмотрелся к Синголо.- Или не тебя?
  - Меня, меня!- наверняка Варг.- Куда идти?
  - Да вон туда,- стражник ткнул рукой чуть дальше по пристани.- Смотри в воду не упади.
  - Спасибо, не упаду!- проговорил Синголо, направляясь дальше.
  Боги, спасибо, что не какой- нибудь бандит... Варг говорил, что в порту их всегда полно. Просто обычный стражник.
  Ещё на подходе к нужному кораблю он услышал Варга. Тот негодующе спорил с кем-то. В своих традициях, идиот, наверняка торгуется из- за цены или что-то в этом роде...
  - Ты с ума сошла!- долетело до Синголо, и он невольно ускорил шаг.
  Что за демонщина там происходит?
  - Прекрати,- уже спокойный голос северянина.
  Синголо обогнул груду сетей и вышагнул в пятно света.
  - И что тут происходит?- спросил он, щурясь на яркое пятно фонаря в руке Варга.
  - Что происходит?- гневно рыкнул северянин.- Во- первых, ты опоздал! Во- вторых, мне пришлось тащить твои вещи! А в- третьих... Не, ну прекрати ты!
  Синголо пару раз моргнул, привыкая к свету.
  - Что прекрати?
  - Должно быть, это,- неясный контур приобрёл вменяемые очертания, и Синголо с недоверием узнал Пёрышко.
  Выставившую кулак с отогнутым средним пальцем прямо в лицо Варгу.
  - Пёрышко?! Какого демона ты тут делаешь?!
  - Вот и я о том же спросил,- прорычал северянин, оглядываясь на корабль.- Моряки небось смотрят и думают - что за трое придурков...
  - Пусть думают,- отмахнулся Синголо.- Так что ты тут делаешь, де Минналуш?
  - Не по фамилии, пожалуйста. То же, что и вы - уплываю.
  - Эм...- Синголо непонимающе нахмурил лоб.- Куда?
  - Кажется, в Келмор. С вами. Ладно, не бесись,- она убрала кулак и с победным видом улыбнулась.- Варгу можно, а мне нет?
  - Варгу?!- Синголо задохнулся и пару раз рванулся в стороны. Боги, но ведь она не такая тупая, как Варг! Почему она творит это?!
  - Я решила, что оставаться в Коллегии глупо. В конце концов, я тоже хочу приключений на свою задницу!
  - Ты себя слышишь со стороны?!- Синголо схватил её за плечи, но, видя её выражение лица, тут же отпустил.- Прости...
  - Ты себя лучше послушай! "О, я Синголо, я несчастен и одинок, я сорвусь с места в одно мгновение, брошу всё и всех ! И это всё ради любви!"- Синголо медленно закипал. Варг же уже давно отчаялся и просто сел на объёмную сумку, обхватив голову руками.
  - Тириарес, замолчи и послушай!
  - Нет, это ты послушай!- Пёрышко, миниатюрная и низкая, внезапно шагнула к Синголо и больно ткнула пальцем в его грудь.- Как под видом невинной забавы заставить меня искать предполагаемое нахождение этих твоих жемчужин - так запросто! Как заявиться ко мне и пользоваться моими книгами для подготовки к вашему последнему Испытанию - так запросто! А вот взять меня с собой - это сложно, да?!
  - Пёрышко,- мягко начал Синголо, глядя на её злое лицо. Неужели её это так задело?..- Послушай и попытайся понять... Это всё - безмозглая, глупая авантюра. Я бы отправился один. Но Варг заставил меня взять его с собой... Он угрожал мне!
  - Мало я тебе угрожал, надо было ещё рот зашить,- прорычал северянин.- Сами бы нашли твои жемчуга, без неё... Нет, давай спросим у Пёрышко, она столько читает! Придурок!
  - Мне что, тоже тебе поугрожать, чтобы ты меня взял с собой?- саркастически усмехнулась Тириарес, нагло глядя на студиоза- алхимика.
  - Нет!- Синголо бросил быстрый взгляд в сторону корабля. Как бы оттуда не слушали... Но нет, "Волнорез", кажется, полностью спал.- Послушай... Отец Варга находится за половину мира отсюда. Более того, мне кажется, что этот маленький побег Варгу спустят с рук. А вот твой отец довольно рядом...- Синголо поднял руку, предупреждая поток аргументов.- Стой! Подожди! Что сделает со мной твой отец, если узнает, что я каким-то образом заставил его дочь убежать из Коллегии? Более того - убежать в Келмор! В страну, которую раздирает война!
  - Ничего он не сделает. Я в Поиске,- Пёрышко ткнула ему в руку тубой.- Я в таком же Поиске, как ты, Дегнаре.
  Синголо, часто дыша от волнения, извлёк бумагу из тубы и пробежался по ней взглядом.
  - Зачем?- простонал он, дойдя ещё до середины.- Зачем, Пёрышко, а?
  - Мне было скучно... К тому же, всё равно заняться больше нечем. Всё равно лучше, чем сидеть и пялиться в стену.
  - Но это опасно...
  - Синголо,- голос Пёрышко стал опасно резким.- Я сейчас разотру по твоей тупой морде одобрение на Поиск, подписанное Конгрегацией. Может быть, ты тогда поймёшь, насколько я всё осознаю.
  - Как они вообще это тебе позволили?!- возмущённо воскликнул Синголо.
  - Вот и у меня тот же вопрос,- поддакнул Варг.
  - Синг,- теперь она была раздражена.- Одна из твоих идиотских жемчужин находится в Карне. Более того, имеет связь с каким-то культом. Тебе напомнить мою специальность, а?
  - Оккультист,- сквозь зубы проговорил Синголо.
  - Верно,- кивнула де Минналуш.- Так что я поплыву с тобой туда. Хочешь ты того или нет. А ты,- она ткнула Варгу в грудь.- По возвращению в Коллегию представишь Конгрегации что- нибудь о войне в Келморе. И они простят тебя.
  - Я никогда не просил об этом.
  - Я попросила. Так что ты тоже в официальном Поиске. Все мы.
  - И что с этого всего?- взъярённо прошипел Варг, глядя на Пёрышко.- Тебе не сидится спокойно, да?! Не волнует, что там война?! Не волнует, что придётся плыть демоны знают куда?!
  - Неа.
  Варг гневно выдохнул и развернулся, размахивая руками.
  - И что теперь?- тихо спросил Синголо, глядя себе под ноги.
  - Теперь?- Пёрышко убрала чёлку с лица, улыбаясь.- Теперь - в Келмор, найдём там твою чёрную благородную жемчужину, поможем Варгу написать что- либо - не факт, что он умеет писать.
  - Отвали!
  - Потом - в Карн, за... Как там? Зелёной жемчужиной, символизирующей молодость. Или как-то так. А потом будем думать, что с третьей жемчужиной.
  - Слушай...- Синголо исподлобья уставился на неё.- Может, не надо? Я сглупил. Это плохая идея... Всё это. Нет, серьёзно, не улыбайся этой своей ухмылочкой! Ладно ещё вторая, за которой надо в Карн. А чёрная? А?
  - А что чёрная?
  - Ты сама говорила, что кольца с чёрным жемчугом носят лорды, приближенные к королю в Келморе. Как мы добудем подобное, а?
  - Не знаю,- её честность обезоружила его.- Но что- нибудь придумаем. В любом случае, мне нужно в Карн. А с вами будет хоть веселее. Наверное. А теперь давайте поднимемся на корабль...
  - Нет, нет и ещё раз нет!- вскочил усевшийся было Варг.- Синг, давай её спутаем чем- нибудь... Вот, сетью, и отведём к отцу. Пусть он разбирается. Он граф, человек умный, бывалый, разберётся, что делать с этим вот невозможным...
  - Если вы так сделаете, я просто выкуплю все места на вашем дурацком корабле.
  - Ты так не сделаешь,- хохотнул Варг.- Не сделаешь! Не сделает же, Синг?
  - А ты посмотри на неё и сам подумай, если есть чем,- выплюнул Синголо, глядя на сияющую Пёрышко.- Мы можем подождать другого корабля.
  - Не можете. Тогда я напишу отцу Варга письмо. И к твоим, Синголо, родителям наведаюсь, чтобы рассказать им правду. Ты ведь наверняка наплёл им всякой чуши.
  Синголо покраснел.
  Она невозможна! Ещё невозможнее Варга! Варг просто туп и упрям, а она - хитра, умна, логична и упряма. Отвратительное сочетание...
  - Предлагаю сделать так,- Синголо сглотнул, уже рисуя все ужасные последствия принятого решения.- Мы поднимемся на корабль и там уже решим, как мы тебя тут оставим...
  - Во- первых, не поднимитесь - поднимемся мы только на рассвете, до этого с корабля никто и пальцем не пошевелит ради нас. А во- вторых... Синг, да посмотри ты на неё. Нечего думать. Надо её оставить тут - и всё. И пусть делает, что хочет...- северянин поднял глаза к небу.- Боги, чем я прогневил вас, если вы наказываете меня такими друзьями?
  - Варг, Синг... Ну пожалуйста,- жалобно пропела Тириарес.- Прошу!
  Варг и Синголо вздохнули одновременно.
  Синголо очень хотел, чтобы она отправилась с ними. Она бы очень пригодилась в этой авантюре. К тому же, она его друг, и он не сильно хотел расставаться с нею.
  А с другой стороны, её отец спустит с них шкуру за такое. Почти что выкрасть дочь благородного семейства из Коллегии! Забить ей голову всякими нелепицами! Благородные и за меньшее заставляли бедных ремесленников исчезать.
  Тело, которое когда- нибудь найдут на дне канализационного канала.
  Да и опасно это всё. И наверняка тяжело... Синголо и сам боялся отправляться в путь. При мыслях о предстоящих трудностях его била дрожь - от восторга предвкушения и от страха абсолютной неизвестности. А с Пёрышко на шее...
  - На, накинь на плечи,- буркнул Варг, накидывая Пёрышко свою куртку поверх её.- Сегодня холодно.
  - Ничего не холодно, убери свою палатку с моих плеч...
  - Заткнись. А то оставлю здесь.
  - Сам заткнись, а то напишу твоему отцу!
  - Оба заткнитесь,- зашипел Синголо.
  - Молодые господа на пристани,- что-то проскрипело, и где-то грохнулась доска.- Поднимитесь на корабль, заплатите, выберите себе места и засните уже до утра. От хорошей трёпки за испорченный сон вас спасает лишь присутствие юной леди. Погодите, я поставлю фонари - и аккуратнее по сходням, не хватало нам ещё кого из вас уронить. Вода нынче холодная.
  - Вот я и пригодилась уже, да?- шепнула Пёрышко, ехидно улыбаясь.
  - Багаж свой сама понесёшь,- огрызнулся Варг.- Когда твой отец доберётся до нас с Сингом, мы вообще ничего больше носить не сможем... Синг, чего ты стоишь?
  - А?
  - Бери свою сумку. Уж её я таскать не буду. А ты... Это в последний раз,- Варг взвалил себе на спину и сумку Пёрышко.
  - Да- да, последний, ага. Надейся.
  - Заткнись.
  - Сам заткнись. И неси. Быстрее, чего ты такой медленный-то?
  Синголо развернулся в сторону Коллегии. Сотни горящих окон- глаз виднелись из темноты где-то вверху, на Столпе Мудрости. Великолепное зрелище...
  - До скорого,- прошептал он и, взяв свой заплечный мешок, направился вслед за друзьями.
  
  
  Аргринг недоверчиво щурился на него через стекло стакана. Как учёный в удивлении изучает результат, которого он не ожидал.
  - И ты отправился в путь?
  - Ну, да,- неловко кивнул Синг.
  - За тремя жемчужинами необычайной редкости?
  - Ну, что-то вроде.
  - Не зная толком ни где их искать, ни как их добыть?
  - Да, понимаю - звучит не очень,- Синг с улыбкой поднял руки в защищающемся жесте.- А на деле было ещё хуже.
  - Ты влез в большой мир только потому, что хотел порадовать свою женщину?- аргринг непонимающе хмурился.- Ты знаешь, что ты ненормальный?
  - Да, я часто это слышал,- странно, но этот разговор каким-то образом оживил его. Сингу хотелось улыбаться и рассказывать. Хоть это и было грустно - вспоминать всё.- Но зато какая история получилась?
  - Если бы кто-нибудь кроме тебя рассказал бы мне эту историю, я бы плюнул ему в лицо за такую тупую ложь.
  - О, я тебя понимаю,- Синголо отпил из стакана и недовольно скривился. Никогда его не любил. Но... Хм. Зачем он тогда его пьёт?
  - И ты действительно отправился на поиски? С двумя своими друзьями?- аргринг смотрел на него с какой-то завистью. Наверняка один из этих авантюристов, которых хлебом не корми, но дай выбросить из жизни всё тяжелее заплечного мешка и нового приключения.- Трое детей?
  - Ну, мы не считали себя детьми. Нам было почти двадцать лет, мы были...- Синг замешкался, подирая слово.
  - Идиотами?- предположил аргринг.
  - Я хотел сказать смелыми, непоседливыми и любопытными, но и это слово тоже подходит,- Синг усмехнулся ошарашенному взгляду аргринга.- Верится с трудом, да?
  - С трудом? Это очень слабо сказано, коллегист,- аргринг погладил лезвие своего меча, что лежал на стойке рядом с его стаканом. Он делал так каждый раз, когда говорил что-то. Синг не мог понять - придаёт ли ему это уверенности или же он просто пытается подчеркнуть, что может проткнуть Синга в любой момент.- С чего вы начали поиски...- он глухо застонал и покачал головой.- Жемчужин? Боги, всё началось с... Ох, боги...
  - Ну, нам повезло,- Синг усмехнулся. Ему всегда везло на людей.- Среди нас троих каждый был идиотом в одной из областей и грёбаным гением в другой. Пёрышко была идиоткой в плане всего, что касалось чувств и нормальных отношений между людьми. Но когда дело касалось книг и поисков чего-то, равных ей не было. Я только спросил её - а она через два дня притащила мне огромный список возможных вариантов. Проще всего было с чёрной жемчужиной. Обычно кольца с ней носили правители Келмора и их ближайшие советники.
  - Келмор?- аргринг довольно кивнул.- Я знаю, где это. Иногда мы торгуем с людьми оттуда. Нужно переплыть Острый залив - и будет Келмор, верно?
  - Верно,- кивнул Синг, почёсывая подбородок.- Келмор похож на людей, которые там живут. Очаровывает своей суровостью и жестокостью.
  - Ты там путешествовал?
  - Да. Немного. Один раз тогда и ещё пару раз потом.
  - И как ты добыл жемчуг?- аргринг выглядел действительно заинтересованным. Сингу эту невероятно льстило, и это было странно. Он лично был знаком с тремя королями, с одним из них он ужинал, его именем назван корпус Коллегии и обширный набор лекарств - но ему льстит интерес этого дикаря?
  - Ты убил правителя Келмора?- в предвкушении спросил аргринг.
  - О, я не добывал там жемчуга. Его добыл Варг.
  
  Северные песни
  Солёный привкус ветра оживлял его, и Варг постоянно улыбался. Море напоминало ему дом, родной Нордвад. Всё вокруг казалось отпечатком его прошлого. Качающаяся палуба под ногами, хлопанье паруса, гортанные крики моряков, плеск и грохот волн, брызги в лицо. Всё это оживляло в нём воспоминания - как он впервые вышел с отцом и братьями в море. Как он сам управлял кораблём.
  Конечно, Живое море было жалким и мягким подобием северного Льдистого. Вода тут была не такой холодной, ветер - не такой шквальный и суровый, да и корабль качало едва- едва.
  Но Варг никогда не требовал многого.
  - Эй, парень, отойди подальше от борта!- рявкнул кто-то сзади, и Варг обернулся, пытаясь изобразить дружелюбие.
  - С чего бы, дружище?- сухопарый капитан на "дружище" нахмурился, явно уязвлённый.
  - Будет обидно, если тебя смоет за борт. Корабль я разворачивать или даже останавливать не собираюсь, так и учти.
  - Я бы тоже не остановил,- усмехнулся северянин, шумно втягивая прохладный воздух.- У нас отличный ход. Но парус я б поставил на три четверти, господин капитан.
  Капитан стёр брызги с лица и уставился на него с прищуром.
  - Что, неужто хоть кто-то из пассажиров не требует поторапливаться, а разбирается в кораблях?
  - Пару раз ходил в море с отцом,- смущённо улыбнулся северянин. Как же приятно, наконец, находится среди тех, кто видит в нём не тупого северного варвара.-только у него корабль иного толка.
  - Низкая посадка, почти плоское дно, огромная открытая палуба?- капитан сплюнул за борт.- Как-то мы нарвались на такой. У побережья Нордвада. С тех пор я зарёкся там плавать. Мы едва ушли от них. У вас что, демоны на вёслах сидят?
  - Можно и так сказать,- северянин криво улыбнулся.
  - Нужно нам будет как- нибудь поговорить,- решил капитан, потирая шрам на щеке.- И отойди уж от борта, молодой господин, а то... Эй! Стельдон! Ты как канат затягиваешь?! Я тебе этот канат сейчас на шею повяжу, сукин ты сын!
  Варг счастливо улыбнулся. Уже не "парень", а "молодой господин". Неплохой скачок в глазах этого сварливого старика, ха!
  Может, ему стоит остаться здесь? Плавать на кораблях, забыв про всякую демонщину? Ярл из него не выйдет -слишком уж он лоботряс. Так сам отец говорил, а отцу Варг привык доверять. Адепт - тем более нет. Да и отца припадок хватит, если он попробует пройти по этой дороге. Воином он быть больше не хочет, вкус крови на губах и окровавленные руки ему не нравились. А вот моряк... Достойное ремесло. Если это можно назвать ремеслом. Наверняка ведь можно! Благородная борьба со стихией! Схватка с огромным зверем по имени море!
  О, а ещё лучше - стать китобоем! Варг представил, как он, обессиленный и хрипящий, смакует победу над огромным китом. На миг он почувствовал восторг.
  А затем - отвращение.
  Нет. Киты тоже живые. Им тоже больно. Наверное. Даже если нет - лучше не рисковать. Он обещал.
  Лучше просто быть моряком. Так он никому вреда причинять не будет.
  Да, он мог бы уйти в море. Бросить этого импульсивно- плаксивого дурня и эту ненормальную играться в авантюры - а самому просто стать простым моряком. Тяжёлая и столь благородная работа могла бы помочь ему написать пару песен. Он бы посвятил их морю.
  - Ага,- иронично кивнул он сам себе.- Бросить этого недоалхимика и...- он задумался, как бы обозвать Пёрышко, но так и не решил.
  Наверное, не следует её обзывать никак. Она своеобразная... Но хорошая.
  Хотя, так сказать можно про кого угодно.
  Варг кивал своим мыслям, глядя на вздымающиеся волны. Всё же хорошо, что он выбрался из Коллегии. Это всё должно оживить его.
  Конечно, отец и братья расстроятся. Но обижаться не будут - они бы на его месте поступили точно так же. Он не создан для того, чтобы сидеть на одном месте и выслушивать упрёки от будто бы мудрых людей, которые на деле ничего кроме книг не видели.
  Только он и горизонт... Ну и парочка детишек, которым хочется играть во взрослых. Только он и горизонт...
  - Кора- абль!- протяжно крикнул смотровой откуда-то сверху.
  Всё вокруг тут же оживилось - капитан с ругательствами требовал подзорную трубу, моряки закрепляли канаты и тревожно переглядывались.
  Чья-то рука легла на плечо Варга.
  - Тебе лучше спрятаться в трюме, парень,- хмуро бросил здоровенный моряк, поигрывая топориком в руке.- Боги знают, кого тут можно встретить.
  Варг хотел возразить. Он мужчина, демоны его раздери! Он убил четверых, сражаясь за своего ярла- отца!
  А потом он вспомнил, каково это - смотреть в потухающие, полные изумления глаза убитого тобой.
  - Хорошо,- быстро кивнул он и направился по скользкой палубе к лестнице в трюм.
  Хватит с него крови, верно?
  К тому же, не обязательно будет бой. Он помнил, как обычно расходились корабли в Льдистом море - мрачные и хмурые лица, настороженные взгляды, напряжённые руки.
  Просторный трюм был забит бочками и ящиками. На небольшом свободном участке умостились пятеро людей - Синголо, Пёрышко и ещё трое пассажиров. Синголо, как всегда, с зелёным лицом сидел над деревянной кадкой. Тириарес спала.
  - Как там наверху?- выдохнул Синголо, глядя в одну точку.
  - Свежо, мокро и шумно. Всё как я люблю,- ухмыльнулся Варг.- А ты как? Отвар помог?
  - Помог, но ненадолго...- он опять позеленел и склонился над кадкой.
  - Навари ещё этого своего отвара,- посоветовал Варг, садясь рядом с другом. Бедолага, вечно с ним так...- Скоро нас неплохо качнёт.
  - О чём вы?- сварливо поинтересовалась красивая женщина, с отвращением глядя на Синга.
  - Смотровой заметил корабль. Может, разойдёмся,- глаза женщины округлились.- А может, и не разойдёмся.
  Синголо утёр губы и уставился слезящимися глазами на Варга.
  - Думаешь, будет драка?
  - Думаю, что капитану виднее,- заверил Варг, нервно крутясь. Ему было не очень приятно сидеть тут в неведенье. Конечно, наверху он ничем не пригодится, но и тут ему не особо сиделось.
  - Может, разбудить Пёрышко?- предложил Синголо, и Варг покачал головой.
  - Пусть уж лучше спит,- северянин усмехнулся и аккуратно укрыл девушку плащом.- Я ночью поднимался - сидела со свечкой над какой-то книгой.
  - Мешала мне спать, между прочим,- недовольно пробурчал толстый мужчина, который уже три ночи подряд храпел так, будто бы кто-то перемалывал камни.- Я бы попросил вас поговорить с ней.
  - Сейчас не время,- мягко проговорил Варг, склоняясь над своим заплечным мешком. Где же меч?..
  - А по- моему, сейчас именно что время! Она мне мешала! И не только мне! Я ведь верно говорю?
  - Признаться, мне она тоже мешала...- тихо проговорил худощавый мужчина и тут же зашёлся в кашле.
  - Ну вот! Поговорите с ней, пожалуйста, иначе...
  - Иначе что?- Варг резко развернулся, гневно щурясь.
  - Иначе я попрошу капитана принять меры!
  Кулаки стиснулись сами собой.
  - Сейчас. Не. Время,- прошипел северянин и вернулся к мешку.
  - Я поговорю с капитаном,- заверил толстяк, шумно усаживаясь на место.
  - А кого нужно попросить, чтобы вы перестали храпом распугивать крыс?- отмахнулся Варг. Запас его терпения и вежливости подошёл к концу.
  Синголо тут же вздрогнул и затараторил:
  - Простите моего друга, он из Нордвада, а там манеры...
  - Нечего просить прощения за правду,- хмуро пихнул Синга в плечо Варг. Ох уж эта его вечная боязнь задеть кого-то...- Будешь храпеть - придётся свалить в другую сторону трюма.
  - Выбирай слова!-толстяк мгновенно вскочил, краснея. Варг насмешливо глянул на него.
  - Собираешься ударить меня?- поинтересовался он, дружелюбно улыбаясь.- Можешь попробовать. Но тогда я ударю в ответ.
  - Да как ты говоришь со мной?!
  - Варг, нам не нужно проблем,- шепнул ему на ухо Синголо.
  - Вот если и ему проблем не нужно, он успокоится,- хмуро кивнул Варг, хрустнув шеей.- Тем более, что сейчас,- он посмотрел толстяку в глаза,- не самое подходящее время, демоны тебя раздери.
  Толстяк вздёрнул голову и дерзко глянул снизу- вверх на северянина.
  Ну давай же, мужик. Отступи. Не надо драки, пожалуйста. Я не хочу устраивать беспорядок и бить твою пухлую рожу. Давай просто разойдёмся - ты испугаешь меня, и всё. Пожалуйста, я не хочу...
  - Простите,- выдохнул любитель похрапеть, быстро отводя взгляд.- Сам не знаю, что на меня нашло... Мне крайне неловко...
   - Ничего, бывает,- Варг хлопнул его по плечу, заставив пошатнуться.- Напряжение, страх, всё такое.
  - Да, н- наверное...
  - Вы с оружием управляться умеете?
  - В молодости фехтовал немного... А что?
  - Возможно, нам всем придётся браться за оружие,- Варг нахмурился.- И тебе, Синг.
  - И мне?!- алхимик вздрогнул, побледнел и вновь склонился над кадкой, издавая отвратительные звуки.
  - Думаю, тебе всё же повезёт,- усмехнулся Варг, подскакивая на ноги.- Присмотри за Пёрышко, мастер- алхимик. И завари себе ещё отвара, пока ты тут всё не... Заделал.
  Капитан сказал сидеть ему в трюме, да. Но он же только поднимется и посмотрит - а потом сразу вниз, верно? От одного взгляда хуже не будет, думал Варг, поднимаясь по скользкой лестнице из трюма. В уши тут же ударил гул волн и перекрикивание.
  - Ну как...
  С громким треском в паре шагов от него в палубу впилась стрела.
  - Понятно,- скривившись, пробормотал Варг.
  - Все в укрытие!- на палубе творилось нечто. Кто-то прятался за высокими бортами, кто-то беспорядочно носился туда- сюда, кто-то лежал и вопил, пронзённый стрелой.
  Капитан, придерживая рукой шлем, оглянулся назад и изумлённо расширил глаза.
  - Я же сказал - в трюм!- рявкнул он.- А ну...
  В ладони от его лица брызнули щепки, и один из моряков завалился назад, хрипя и конвульсивно дёргаясь.
  "Ненавижу это всё",- сжав зубы, думал Варг.- "Ненавижу!"
  Палуба была действительно скользкой, и он с трудом добрался до одного из раненных.
  - Держись,- прошипел он из- за стиснутых зубов, подхватывая истекающего кровью.
  - В трюм, я сказал!- продолжал неистовствовать капитан.
  Варг, рыча, подхватил раненного и потащился к люку в трюм.
  - А, больно!- простонал раненный.
  - Заткнись!- рявкнул ему на ухо Варг, опасливо пригибаясь.
  Уши заполнял свист стрел. Дыхание обжигало и рвано вырывалось из глотки.
  - Щиты! Несите щиты!- словно сквозь ветер донеслось до него.
  Спина вся напряглась в предчувствии демонской боли.
  Вот сейчас стрела воткнётся ему под лопатку. И он умрёт.
  Нет? Значит, сейчас.
  Или вот сейчас.
  От страха он весь покрылся потом, а губы сами шептали молитву.
  Стук сердца вытеснял все мысли, кроме одной - укрытие. Укрытие.
  Добравшись до лестницы, он едва ли не сбросил вниз раненого.
  Тот завизжал.
  - Мои- и рё- ё- бра!
  - Не твоя жизнь,- огрызнулся Варг, спускаясь следом.- Займитесь раненным и держитесь подальше от люка!
  Женщины и Синголо бросились к раненному.
  - Не договорились,- прошептал толстяк, мрачно глядя на орущего и истекающего кровью моряка.
  - Не договорились,- шмыгнув носом, подтвердил Варг.
  - Лу- учники!- донеслось с палубы.
  - Ненавижу лучников,- прошипел Варг, рванувшись к своему мешку. Бесцеремонно вытряхнув содержимое на доски, он быстро размотал промасленную тряпицу и обнажил короткий меч.- На палубу, демоны вас раздери, сейчас будет абордаж!
  Верхняя палуба была залита уже не только водой - всюду была кровь. Кое- где стонали и орали люди, пригвождённые к палубе стрелами.
  Кое- где они уже затихли.
  Варг быстро выскочил из люка и ползком добрался до борта, за которым съёжилась почти половина команды.
  - Что... Кого хрена, парень?!- бородатый капитан потеснился, давая ему место.- Тут сейчас будет бойня!
  - Я пару раз дрался,- заверил Варг, сглатывая слюну. Всю тело приятно подрагивало в предвкушении.- Почему ваши лучники не стреляют?
  - Их перебили к хренам собачьим!- капитан махнул рукой в сторону пяти трупов на носовой части.- Сейчас они пойдут на абордаж, и нам точно...
  "Я обещал не убивать больше. Обещал же, так?"-тоскливо подумал Варг.
  А затем посмотрел на расплывающиеся по палубе разводы крови.
  Он не хотел убивать. Но и не хотел, чтобы так же по палубе текла кровь Синга или Пёрышко.
  Как говорил отец, всегда выбирай своих. Мысль не особо глубокая, но для ситуации подойдёт.
  Послышались дикие, бешеные крики, от которых у Варга по спине побежали мурашки.
  - Пугают,- взволновано пояснил капитан, быстро выглядывая из- за бортика.- Всем готовиться! Идут! Сейчас тряхнёт!
  Раздался громогласный треск, и палуба ушла из- под ног Варга.
  В следующий миг над ним появился высоченный рыжий мужчина с бешеными глазами. Он заносил над головой топор.
  Варг ткнул его мечом в живот.
  Мужчина выпучил глаза и подавился криком, изо рта пошла кровь. Он отшатнулся.
  Варг неуклюже вскочил на ноги и рубанул мечом. Мужчина опрокинулся назад с хрипом, выпустив топор и давясь кровью.
  Вокруг, в шуме и воплях, происходила бойня. Два моряка, сцепившись, вывалились за борт с пронзительным воплем. Капитан умело фехтовал со стариком, который стоял у рулевого колеса. Один здоровяк с низким воем ковылял прочь, а из- под ребра у него торчал стилет.
  Все бились со всеми.
  Кто-то налетел на Варга. Удар о палубу выбил дыхание, а на грудь тут же что-то больно надавило.
  Длиннобородый человек со шрамом сидел у него на груди и тянулся к его шее здоровенными руками.
  У тебя умные глаза, успел подумать Варг, прежде чем выхватить с пояса человека его же кинжал и пырнуть им в бок. Бородач охнул и схватился за бок.
  Северянин тут же дотянулся до меча и неловким ударом рассёк ему лицо.
  Выбравшись из- под тела, хрипя, дрожа и чувствуя волну ни с чем не сравнимого удовольствия, он закружился на месте в панике, делая быстрые выпады во все стороны.
  Свои и чужие смешались в одну вопящую, кровоточащую и жестокую массу.
  Кто-то вскрикнул за его спиной, и северянин резко рубанул с разворота. На палубу упал ещё совсем мальчишка, с хлипкими усами и подобием бородки.
  - За... Чт...- успел пробормотать он, прежде чем Варг наступил ему сапогом на горло.
  Добивай раненых - так говорил отец. Раненый не поднимется, чтобы ударить тебя тогда, когда ты уже праздновал победу.
  Вокруг него освободилось место, и в своеобразный круг спиной к Варгу попал подвижного вида мужчина.
  Варг с разбегу налетел на него и всадил меч по самую крестовину в грудь.
  - Хы- ы...- прохрипел налётчик.
  Варг быстро скинул его с меча и отпрянул назад, уходя от удара длинным ножом.
  Он хрипел и рычал, метаясь туда и сюда от мечей и топоров. Страх проводил лезвием по нервам, заставляя напрягать каждый мускул. Где-то внизу живота разрасталось непонятное чувство, от которого он чувствовал себя легче пушинки. А все вокруг двигались всё медленнее и медленнее.
  Легко поймал меч противника своим, раскрутил, выбил из рук, рубанул по шее, резко развернулся на неясную тревогу, подался вперёд, уходя от удара топора, резанул по бедру, опрокинул пинком, отскочил от неловкого укола, уколол в ответ сам.
  Кровь на его руках. Кровь на его лице. На его мече. Кровь повсюду...
  Как в родном Нордваде.
  Жилистый усач отскочил от его удара, и меч врубился глубоко в бортик. Усач победно взвыл и отвёл для удара топорик.
  Варг прыгнул на него, повалил на палубу, рыча и брызжа слюной.
  - Вот,- прохрипел он, схватив руку противника и ударив ей о доски. Отпихнув упущенный врагом топорик, он схватился двумя руками за его голову.- Смотри!
  Куда, зачем и кому смотреть - он не знал. Он видел только одно - как уверенность в глазах усача сменяется ужасом.
  Варг приподнял его голову и с силой ударил о палубу.
  Раз. Другой.
  Третий.
  Четвёртый. Пятый.
  Шестой.
  Он хрипел, дрожа и ненавидя всей душой этого человека и всех, кто пришёл с ним. Он ненавидел его за то, что этот человек и его друзья поливали их корабль стрелами. Ненавидел их за то, что они не захотели разойтись мирно.
  Ненавидел их за то, что заставили его опять брать оружие в руки.
  Его не беспокоило чувство ужаса, отвратительное предвкушение того, что в спину или в шею вопьётся сталь.
  Он хочет расшибить башку этого сукина сына в фарш.
  В фарш, он сказал!
  Удар. Удар, удар.
  Кровь повсюду. Кровь на глазах. Кровь на его голых руках. Кровь на палубе, размывается брызгами.
  Кровь. Кровь. Кровь...
  - Парень! Парень!- чей-то голос донёсся до него как из- за стены.
  Парень? Наверное, это его зовут... Или нет?
  Чьи-то руки вцепились в его плечи, опрокинули и потащили назад.
  По мокрой, окровавленной палубе.
  Сил сопротивляться уже не было, и он просто закрыл глаза, часто дыша и всхлипывая.
  - Всё закончилось, тише, тише,- голос... Капитана, да.
  - Мы живы?- прошипел Варг, моргая и пытаясь протереть глаза.
  Вышло не очень - лишь размазал кровь по лицу.
  - Мы выиграли.
  Варг и раньше видел победу, и каждый раз она выглядела дерьмовее предыдущего.
  Всё вокруг завалено трупами. И своих, и чужих. Их кровь, смешиваясь, разливалась огромными лужами по всей палубе. С рулевого возвышения свисал труп красивого парня.
  Интересно, кем он был, подумал Варг, вставая. Колени дрожали, сердце грохотало, а мысли путались, как после пьянки. Он вздохнул- всхлипнул, пытаясь не упасть.
  - Такие вот дела,- капитан, весь окровавленный и осунувшийся, хмуро смотрел на копошащийся экипаж своего корабля. Кто-то с ненавистью добивал выживших нападавших, кто-то извлекал из- под груд тела своих раненных, кто-то мародёрствовал.
  Кто-то тихо сидел. Кто-то плакал.
  - Это ты на севере так научился мечом махать?
  - А?- непонятливо скривился Варг, сглатывая железный привкус во рту.
  - Говорю, ты отменно рубился,- капитан указал на трупы вокруг.- Ты вроде как пятерых или шестерых положил.
  - Восьмерых,- прохрипел Варг, опираясь руками на колени и часто дыша. В горле першило, а руки и колени страшно дрожали.
  Восьмерых. Он убил восьмерых. Оборвал восемь жизней. Украл будущее восьмерых людей, которые могли стать кем угодно.
  Могли - а станут кормом для рыб.
  Твою мать...
  - У вас в Нордваде все так мечом махать горазды?- опасливо поинтересовался капитан, принимая из рук моряка флягу.
  - Все,- заверил Варг.
  Он смотрел на трупы полураздетых моряков, покрытых потом, водой и кровью - а видел закованных в железо северян.
  Он помнил Резню у Мельницы. Десять минут боя, пятьсот двадцать семь солдат с одной стороны, четыреста девяносто восемь с другой.
  На десятой минуте у первой стороны бойцов не осталось, а у второй осталось двадцать два дрожащих от ужаса пережитого йормвинга.
  И он, двадцать третий, насмешка богов над шрамированными многолетними ветеранами.
  Десять минут - и тысяча два трупа. Счёт войны - так тогда сказал отец, закрывая навсегда глаза собственного брата.
  На негнущихся ногах Варг направился среди трупов к люку вниз. Ему хотелось пить, хотелось умыться, хотелось проблеваться, хотелось уснуть.
  Всегда ему после боя хотелось одного и того же. Всех колотило и тянуло выпить, все не могли успокоить себя - а он хотел спать. Нет, конечно, большинство вояк на его глазах после боя впадали в безразличную апатию. Но заснуть у них не удавалось - слишком уж кипела кровь после боя.
  А Варг мог. Сразу после боя он засыпал крепчайшим, спокойнейшим сном.
  Интересно, почему так?
  Отец говорил, что во сне после боя с ним говорят боги.
  Но Варг знал, что он просто бормочет во сне.
  - Забавная штука - судьба,- пробурчал капитан, заставив его обернуться. Он хмуро смотрел на то, как его люди молча и безропотно выкидывают обобранные трупы за борт.- Полтора года назад я купил этот корабль,- он стукнул по палубе ногой и пошатнулся.- На деньги, которые я получил с грабежа вот этого самого корабля,- он ткнул в опустевший корабль- противник, что в абордажном захвате покачивался на волнах.- Они почти прошли мимо, просто пожелав спокойного дня. А потом узнали меня. У их капитана, кажется, была эта штука, труба увеличительная или как её там...- Варг уставился на капитана.- И если бы не ты, нас бы всех убили бы. Из- за меня и того, что я сделал полтора года назад.
  - Вы были пиратом?- тихо спросил Варг.- И грабили других пиратов?
  Если бы не опустошение после боя, если бы ему не было бы так всё равно - он бы разорвал его на куски.
  - Пиратов?- капитан невесело усмехнулся. Несколько моряков перескочили на покачивающийся корабль противника - опустевший и мёртвый.- Они не пираты. Келморские китобои. Спокойные и порядочные люди. Когда в прошлый раз брали этот корабль, они все сложили оружие. Кроме сына капитана. И я его убил. Тогда был навеселе. А сегодня...- капитан сплюнул на чей-то труп. Возможно, на труп недавнего члена его же экипажа.- А сегодня я закрыл этот долг окончательно. Благодаря тебе, паре...- он осёкся.- Как тебя зовут?
  - Варг,- тихо проговорил северянин, разворачиваясь и направляясь к люку.- И я иду спать.
  Спускаясь по лестнице вниз, он слышал бормотания капитана:
  - Судьба- судьба... Кто бы мог подумать? Такая встреча... Невозможно - но случилось... Эх...
  Он помог выродку убить ни в чём не повинных людей, которые пытались сотворить правосудие. Он...
  Варг быстро стёр слезу с лица.
  Не сейчас.
  В темноте его поджидал Синголо с нелепо маленьким кинжалом.
  - Убери эту зубочистку,- посоветовал Варг, устало переставляя ноги.- Всё закончилось.
  - Я слышал,- Синголо нервно сглотнул.- Удача на нашей стороне сегодня...
  - В таки делах удача всегда на стороне убийц,- кивнул ему Варг, тяжёлой поступью проходя мимо замершей в испуге женщины.
  Наверное, сейчас они видят в нём чудовище. Весь в крови, пахнущий потом, с искривленным лицом...
  - Синг,- прохрипел Варг, тяжело опускаясь на свой плащ.- Будь другом - принеси мой меч. Я его оставил,- он широко зевнул.- Там, наверху...
  Он лёг, глядя на покачивающийся фонарь.
  - А где храпящий?- внезапно спросил он.
  - Ушёл со своей рапирой наверх...- прошептала женщина.
  Варг плотно сжал губы и закрыл глаза.
  Прощай, испуганный храбрец.
  Если бы я не сказал ему идти на палубу, он бы и не пошёл. Скольких ещё я убью?
  - Понятно,- безэмоционально проговорил он.- А раненный?..
  - Умер от потери крови,- Пёрышко выросла над ним, мрачная и недовольная.- Синг сделал всё, что мог, но...- она развела руками.
  - Так бывает,- заверил Варг, стараясь не разреветься. Наверняка он умер от того, что я перепугался и сбросил его с лестницы, вместо того, чтобы осторожно опустить. Он переломал ему рёбра. Он...
  - Мы пытались остановить кровь, но её было так много...- прошептала женщина.
  - Не вините себя.
  - Столько крови...
  - Да,- кивнул Варг, переворачиваясь на бок.
  Как же хочется спать.
  - Варг,- Пёрышко опустилась рядом с ним на колени и положила маленькую руку ему на плечо.
  - Чего тебе?- раздражённо пробурчал Варг, чувствуя, что глаза закрываются.
  - Спасибо,- прошептала она, мокрой тряпочкой стирая кровь с его лица.
  Варг почувствовал, как злость вновь напрягает все его мышцы. Сонливость отступила совсем чуть- чуть - но ему хватило, чтобы разозлиться.
  - Спасибо?- прошипел он, приоткрывая глаза и гневно глядя на неё.- За то, что оставил за собой ещё пару трупов?! За то, что сделал то, на что права не имеют даже боги?! За то, что я убийца?!
  - Нет,- она абсолютно спокойно продолжила вытирать его лицо от крови.- За то, что сделал это ради нас,- Пёрышко задумчиво посмотрела на него, хмурясь.- Я знаю, что тебе это тяжело. Знаю, что ты не убийца. И знаю, что, если бы был выбор, ты бы не пошёл этим путём.
  - Спасибо...- язык заплетался, а мысли становились одна спутаннее другой. Холод пробегал по всему телу отвратительными, мерзкими волнами.
  - Спи,- сказано без намёка на заботу. Просто просьба- предложение.
  Всегда с ней так.
  А жаль. Он бы хотел по- другому, успел подумать Варг прежде, чем заснул.
  
  
  Келмор встретил их хмурым небом и пронзительным ветром.
  Небольшой портовый городок Гельдге выглядел довольно живым. Всюду сновали и кричали люди, незамощённые улицы кипели жизнью.
  Правда, часто слуха Варга касались споры по поводу цены на зерно, часто его взгляд натыкался на испуганные взгляды.
  Всё это заглушалось отчаянным и радостным всеобщим криком города. Но Варгу было видно - в Келмор пришла война.
  - Потрясающе,- мрачно буркнул он себе под нос, лавируя в шумной толпе.- А мне говорили, что Келмор - тихое и мрачное место.
  - Главное, келморцам так не говори - обидятся,- Синголо с интересом оглядывал всё вокруг.- Потрясающе... Только посмотрите на эти дома!
  Варг смотрел. И не видел в высоких каменно- деревянных постройках ничего необычного.
  Наверное, Синголо просто первый раз вне стен Мёнхена. Наверняка волнуется.
  Варг грустно улыбнулся. Он помнил, как сам первый раз покинул стены родного Дхорда. Зимняя ярмарка в Медовом Доме. В тот день он чувствовал себя живее, чем когда- либо ранее. А ещё он волновался. И таращился на всё подряд.
  - Нет, вы посмотрите на архитектуру!- Синголо указывал на особо высокий дом.- Эти дома...
  - Такие домистые,- равнодушно проговорила Пёрышко. Она явно чувствовала себя неуютно в этой толпе, и Варг отчасти понимал её.- Долго мы ещё будем таскаться?
  - Долго,- а она явно повидала мир до этого путешествия. Ни следа удивления, ни следа интереса. Лишь тусклое недовольство толпой.- Очень долго.
  - У меня ноги уже болят,- протянул Синголо.
  - Я что вам сказал, а?- северянину начало надоедать выслушивать их нытьё.- Не хотите идти со мной - сидите и ждите меня. Что вы тогда сказали? А?
  Оба промолчали.
  - Так что молчите. И следите за кошельками,- хмуро продолжал Варг, бросая недоверчивые взгляды по сторонам.- Карманников тут будет больше, чем в Мёнхене.
  Это было правдой, и он в этом убедился. Их уже дважды пытались ограбить. Первый раз - когда они покупали еды в дорогу. Второй раз - когда они спрашивали, как выбраться из города.
  Второго Варгу пришлось ударить, и это угнетало его.
  Он не винил этого вора ни в чём. Жить в Келморе было тяжело, а потому больше людей выбирали труд отчаянный и жестокий А уж теперь-то, когда за простой хлеб сдирали три шкуры...
  Забавно, думал Варг, глядя на суровые лица вокруг. В Нордваде все старались сохранить честь и достоинство перед лицом общества, старались держаться вместе и не опускаться до разбоя и грабежа. А тут - наоборот.
  Видимо, есть определённая черта плохих условий жизни. Плохо, но недостаточно - и люди становятся суровыми, грубыми, злыми одиночками. Достаточно плохо - и общество напоминает стену щитов. Каждый знает своё место, каждый делает вклад в общее дело.
  Наконец, они вышли из лабиринта высоких деревянных домов к воротам. Народу тут было поменьше, и Варг свободно вздохнул.
  Ещё чуть- чуть - и они выйдут прочь из этого шумного муравейника.
  Ворота миновали без проблем, хотя стража в зелёно- синих накидках излишне пристально оглядывала толпу.
  - Чего они так таращатся-то, а?- тихо спросил Синголо у Варга, когда они вышли в пригород.
  - Война,- хмуро ответил Варг, обходя большую лужу.- Тут этого особо не видно, отсюда до ближайшего противника - несколько дней пути. Но война, Синг, такое дело, что вчера могли жечь другой край страны - а завтра станут под твоими стенами. Вот люди и напуганы. Хотя эти виду не подают...
  - Может, они уже привыкли,- предположила Пёрышко, косясь на здоровенного рыжего человека с топором за спиной.- Я читала, за последние два столетия они ни с кем не воевали только шесть лет. И за всё это время - лишь раз вне своих земель.
  - Странно, что их ещё не стёрли в порошок,- задумчиво проговорил Синголо.- И занесло же нас сюда...
  - Действительно, занесло так занесло,- ехидно заметила Пёрышко.- Если у тебя когда- нибудь будут дети с твоей Лесте, и они у тебя спросят о том, как ты поженился на ней - просто скажи, что по любви. Даже дети не оценят твоего идиотизма с жемчужинами.
  - Что ж ты тогда пошла со мной, а?
  - Наверняка по той же причине, что и я,- буркнул Варг. Вечно они спорят. Пёрышко готова была бы молчать вечно - но Синголо своим недовольством постоянно заставлял её язвить в ответ. Он язвил в ответ. Она язвила в ответ на его ответ.
  Так они, наверное, и сдружились.
  На некоторое время все трое замолчали. Синголо крутил головой и беззастенчиво пялился на встречных келморцев, Пёрышко смотрела в небо, Варг следил за ними обоими и думал.
  Он был недоволен и обеспокоен. Торговец, у которого они купили провианта, сказал ему, что лучше всего выбраться из города и на тракте оплатить поездку на любой телеге. "Просто найдите сговорчивого возницу, который будет ехать в нужную вас сторону",- так сказал ему недружелюбный пекарь, после чего содрал тройную цену за пару краюх.
  "Просто найдите", мать его. Мудила. Варг пока не видел ни одной телеги, едущей из города. Вообще мало кто шёл из города.
  Зато вот поток идущих в город людей будто бы не иссякал.
  "Всё же чувствуется, что война",- подумал Варг, глядя на проходящих мимо мрачных людей. Пожитки на спинах, суровые лица, детишки, что тихо идут рядом. Чем дальше они отходили от городских стен, тем сильнее чувствовалось мрачное настроение людей.
  Всё вокруг становилось мрачнее. Дома становились всё беднее и беднее, вместо дворов всё чаще и чаще были огороды, а поток людей всё не иссякал.
  - А ты по какой причине пошёл?- вдруг подал голос Синг.- Никогда не поверю, что только из- за скуки.
  - Нам было скучно, Синг,- боги, вечно с ним как с ребёнком.- По крайней мере, мне. Меня достало выслушивать всякую хрень от стариков, которые кроме книг ничего в жизни и не видели. Я...- он всплеснул руками, испугав женщину с ведром и заработав кучу злых взглядов.- Я перестал писать, понимаешь?! Ни одной песни за долгое время! Ни одной!- он устало вздохнул.- А я так не могу. Нету... Вдохновения, что ли. Вот я и поищу его.
  - Поиск вдохновения?- недоверчиво поинтересовался Синголо.- Звучит не очень. Сказать по правде, звучит хуже, чем мои поиски жемчуга.
  - Он прав,- подтвердила Пёрышко, заставив северянина скрежетнуть зубами.- К тому же, вдохновение не нужно. Я так считаю. Хочешь писать - сел и...
  - Что вы вообще ко мне прицепились?!- Варг зло оглянулся на них. Он и так после боя в море не был уверен, стоит ли продолжать путешествие.- Ты вон чего сама пошла?! У тебя ж всё было, всё тебя устраивало - и тут ты срываешься с места!
  Вечно с ней так. Он хотел быть вежливым и внимательным - а говорит грубости.
  Чтобы скрыть стыд, он прорычал:
  - Молчишь? То-то и оно!
  - Если что-то скажу, то ты продолжишь говорить. А когда ты говоришь, я начинаю жалеть, что вообще вышла из кельи,- заверила Пёрышко.
  Варг уязвлённо нахмурился.
  Он не хотел так ей говорить. И не хотел слышат от неё подобного. Но теперь уже поздно - если прекратит, оба обрушат на него град шуточек.
  - Нет, серьёзно, Синг,- проговорил он, поглядывая на девушку.- Не знаю, зачем ей это. Да и тебе. Маршрут и цели у нас, мягко говоря, не из простых.
  - Ты знаешь, зачем мне это,- с необычной уверенностью в голосе отсёк Синголо.- И я от своего не отступлюсь. И не хотел бы, чтобы вы отступились.
  - Не отступимся, уж поверь,- заверил Варг, кивая сам себе.
  Да, пожалуй, паренёк со своей дороги не сойдёт.
  А он? Варг не знал.
  Он боялся, что восемь убитых будут лишь началом.
  Когда он заснул на корабле, после боя, ему снились лица убитых им. Всех убитых. Всех двадцати девяти.
  Во сне он умолял их простить. Умолял не нападать на него. Но они снова и снова кидались на него. И он снова и снова убивал их.
  После побоища команда называла его героем. С ним поделились частью того, что нашли на судне китобоев.
  Он ничего не взял. Просто сидел весь остаток пути на нижней палубе, пытаясь написать что- либо.
  "Что- либо" выходило. Но такие песни не поют нигде. Слишком мрачные, слишком жестокие. И не особо красивые.
  Сапог провалился в лужу, ногу обожгло холодом, и он выругался.
  - Осторожнее,- бесстрастно проговорила Пёрышко, и Варг кивнул.
  - Переобуешься?- предложил Синг, но северянин лишь покачал головой.
  Всё же хорошо, что они все вместе. По- своему, они его семья и он их любит.
  Наконец, лачуги расступились, и они увидели то, что, вероятно, перекрывало все минусы Келмора.
  - Боги...- протянул Варг, глядя вперёд.- Вы когда- нибудь видели такое?
  Ему не ответили.
  Перед ними раскинулась изумрудная долина, полная цветов. Варг в жизни не видел столько цветов - жёлтые, синие, красные. Будто бы кто-то разбил огромный цветастый витраж прямо в высокую траву.
  - Ни следа человека,- завороженно прошептал Синголо, игнорируя длинную вереницу людей на тракте.- Первозданная природа...
  "И кто после этого поэтично настроен, а?"- подумал Варг, но смолчал.
  - Да, первозданная,- весёлый голос заставил всех троих повернутся.
  Опираясь на ограду огорода, на них с улыбкой смотрел старик в шляпе.
  - У нас тут не принято такое трогать,- он слегка дотронулся до шляпы.- О"Крейни, к вашим услугам, молодые господа. Наслаждаетесь видом?
  - Что-то вроде,- Варг дружелюбно улыбнулся.- У вас красивые края.
  - Вы, наверное, у себя дома такого никогда не видели,- прищурив выцветшие глаза, проговорил старик.- Откуда вы?
  - Из Мёнхена. Западные Королевства,- взгляд старика не потеплел.
  -точно?- недоверие начинало раздражать Варга.
  - Абсолютно точно,- прохладно ответил он.
  - Вы уверены в этом?- от первоначальной улыбки старика не осталось и следа.
  - Да,- отчаянно воскликнул Варг.
  - А мне кажется, что вы врёте,- заявил старик, щурясь на них.- Что вы на это скажете?
  - Всего доброго,- Варг молча махнул рукой и двинулся вперёд по тракту.
  - Если ты наврал, долго вы тут не проживёте!- донеслось до Варга сзади.
  Он зло сжал кулаки, а затем расслабился и вздохнул.
  В Мёнхене он пару раз имел дело с келморцами. Хорошие ребята, способные и поработать, и повеселиться. Но была у них всех проблема - фанатичная ненависть к ксилматийцам и всему ксилматийскому.
  А теперь и эта война... Они наверняка с ума посходят. Если ещё не посходили.
  - Чего он к нам прицепился?- тихо спросил Синголо, опасливо глядя на идущих по тракту людей.
  - Мы показались ему ксилматийцами. А в Келморе лучше не казаться ксилматийцами.
  - А. Точно,- лицо Синголо помрачнело.- Они же не любят Ксилматию.
  - Иногда, Синг, я думаю - что ты вообще делал в Коллегии с такой-то сообразительностью?- проговорила Пёрышко с мечтательным видом, глядя на цветы.
  - Эй, а ну тихо,- недовольно буркнул Варг. Он и сам не подарок, но хотя бы пытается быть дружелюбным. А эти двое только и умеют, что ехидничать и ныть. По крайней мере, когда они ехидничают, ноют они меньше.
  - Долго нам ещё идти?- простонал Синголо, потирая плечо. Варг закатил глаза и тяжело вздохнул.
  - Дня четыре точно, Синг,- на самом деле, два, но он ему надоели жалобы Синголо. Путь ещё не начался, а он уже задолбал его.- Так что начинай затыкаться сейчас.
  - Ты серьёзно?
  - А что, похоже на шутку?
  - Но это же... Мы с ума сойдём!
  - Нет, только сотрём ноги,- Варг улыбнулся его испуганному выражению лица.- Ты сам этого хотел, Синг. Но, если хочешь, можем вернуться на корабль...
  - Отстань,- буркнул Синголо.
  Варг кивнул. Может, со временем из него выйдет толк.
  - Ладно, успокойтесь...- он глянул на безмятежную Пёрышко, что шла налегке.- Успокойся, Синг. Найдём первую же повозку, дадим вознице несколько монет - и спокойно доедем до...- он почесал переносицу.- Ну, до куда надо!
  - Отличный план,- фыркнула Пёрышко, заставив Варга раздражённо скривиться.- Нам двигаться на северо- восток, умник. К Широководной. Чтобы вы без меня делали?
  - Наслаждались бы тишиной и спокойствием,- парировал Синголо, со стоном перекидывая лямку заплечного мешка с одного плеча на другое.- Или, по крайней мере, Варг бы не нёс твою сумку.
  - Я могу нести её сама. Давай, Варг...- она протянула руку.
  - Не можешь,- рыкнул Варг, ускоряя шаг. Тупой Синголо! Никакого уважения, никакой жалости!- И нам стоит вести себя чуть потише,- он понизил голос.
  Да, ни на одном тракте не было так тихо. Шум шагов, скрип колёс, тихие переговоры - и всё. Никакого весёлого смеха, никаких разговоров. Лишь мрачные, суровые лица.
  Потому Варг перестал обращать внимание на неприязненные взгляды от встречных людей. Какой толк в этом? Лучше смотреть на красоту вокруг.
  Да, Келмор был по- своему красив - какой-то угрюмой, мрачноватой красотой. Тёмно- серое небо нависало над яркими цветами, холодный ветер колыхал изумрудную траву, откуда-то слева доносился шум волн.
  И скалы. Повсюду из пологой долины вырастали клыки скал. Проходя мимо одного такого, Пёрышко встрепенулась.
  - Надо же...- протянула она, и тут же сошла с тракта.
  - Куда ты собралась?- нервно окрикнул её Варг, оглядываясь. Пёрышко, не обращая на него внимания, брела к скале среди цветов.
  Северянин замер на миг, поражённый картиной. Тоненький, миниатюрный силуэт, бредущий среди цветов и высокой травы. Захваченный прекрасным чувством, он широко улыбнулся и вздохнул полной грудью холодный воздух.
  Кажется, сегодня он начнёт новую песню. Да, он назовёт её "Дева полей", и она будет о...
  - Ты чего лыбишься?- Синголо легонько толкнул его в плечо.- А?
  - Да так, вспомнил кое- что,- пробормотал Варг и зашагал вслед Пёрышко.
  Она уже ощупывала камень с завороженным лицом.
  - Посмотрите на это...- она указала пальцем на стёртые письмена и бурые пятна.
  Варг посмотрел.
  У него на родине тоже было полно камней с такими же отметинами. Жертвенные камни, щедро разбросанные по холмам и чащам. Забрызганные кровью и усыпанные костями.
  - Жертвенник,- констатировал он.
  - Ага!- радостно кивнула Тириарес, ощупывая камень.- Надписи вроде бы на нирдоке. Можешь прочесть?
  Варг не хотел, но, раз уж она просит...
  - Нечего там читать,- северянин резко обернулся на недовольный голос и замер.
  У обочины собралась целая толпа келморцев. Все неприветливо смотрели на них. Впереди стоял мужчина в кожаной куртке. Хмурое лицо не обещало ничего хорошего троице друзей, а рука на мече и развевающиеся на ветру рыжие волосы лишь добавляли воинственности его виду.
  - Простите нас, мы просто хотели изучить этот камень,- вперёд с виноватой улыбкой вышел Синголо.- Мы коллегисты, и наша коллега проявила интерес к этим...
  - Нечего тут проявлять,- рыкнул рыжий здоровяк.- Отойдите от камня, чужеземцы. Что у вашей бабы в руках?
  - Перо и бумага,- Пёрышко не оторвалась от своего занятия, что-то зарисовывая. Варг сделал шаг вперёд, становясь между ней и толпой.- Ими обычно пишут, знаете ли.
  - Или составляют карты,- рыжий сделал шаг вперёд, и толпа, возбуждённо зашумев, качнулась за ним.- Похоже, тут лазутчики.
  - Мы просто долбанные коллегисты, демоны раздери!- выплюнул Варг.
  - Ага,- рыжий кивнул подбородком, и несколько человек с дубинами в руках шагнули вперёд.
  Что-то вздрогнуло в Варге, и он одним движением обнажил меч.
  После корабля он решил носить его на боку.
  - А ну назад,- прорычал он, заставив отпрянуть людей с дубинами.
  Ну вот почему так всегда, а? Он ведь просто хотел прекратить это всё, завязать со сталью и кровью.
  - Варг, не усложняй, у нас с добрыми людьми...- Варгу не хотелось выслушивать бред Синголо, и он, схватив его за плечо, попытался спрятать его за собой. Однако худощавый студиоз вывернулся и сделал шаг вперёд, улыбаясь.- Недопонимание.
  - Иди сюда, недомерок!- прошипел Варг, оглядываясь на шушукающую толпу.
  - Мы не лазутчики, мы коллегисты,- голос Синга был подобен мёду. Видимо, келморцам мёд бы не по нраву.- Прибыли сюда по заданию Коллегии - люди Западных Королевств желают знать больше о героическом противостоянии вашей великой страны и,- он скривился и гадливо выплюнул,- Ксилматии.
  - Люди желают знать больше?- рыжий сделал ещё один шаг вперёд, толпа - тоже.
  Растущая толпа - со страхом отметил Варг, быстро перекидывая взгляд с одного человека на другого. И все настроены решительно.
  Ощущая смесь отчаянья и ярости, Варг тоже шагнул вперёд.
  - Больно красиво ты говоришь, парень. А что же будет, если тебя спросят о том же, да только в...
  Его прервал прошедший по толпе ропот.
  По тракту приближалось облако пыли, от которого разбегались в стороны путники.
  - Конники!- крикнул кто-то сзади.- Ксилматийцы!
  Толпа всколыхнулась и подалась назад со стоном ужаса. Ещё миг - и люди с воплями и визгами бросились к пригороду, падая и вопя.
  Только рыжий здоровяк и двое мужчин с дубинами остались стоять на месте, не сводя взгляда с Варга.
  Северянин сглотнул. Теперь уж проблем точно не избежать.
  Сердце ускоряло бег с каждым ударом, кровь становилась горячее и горячее.
  Варг несколько раз вздохнул, пытаясь успокоиться. Он не хотел драки, совсем не хотел.
  - Слушай, мы...- начал было он.
  - Ваша работа, а?- презрительно выплюнул рыжий, делая шаг вперёд.- Вы их сюда притащили?!
   Его меч ярко блеснул в тусклых лучах солнца.
  Варг отпихнул Синголо и рванулся вперёд с хрипом.
  Обещал, мать его, больше не обнажать клинок?!
  Мечи встретились с лязгом, и Варг быстро ударил кулаком в лицо рыжего. Тот отшатнулся, уходя из- под удара, и перехватил меч двумя руками.
  - Можем, меня и убьют ваши конные дружки,- прохрипел он, скалясь.- Но вас, уродов, я уж точно достану!
  Синголо с вскриком отпрянул, когда двое здоровяков рванулись вперёд.
  Варг крутанул мечом и заставил их остановиться.
  - Уберите оружие - и они вас не тронут!- наверняка тронут, но тогда ему не придётся биться.
  - Хрен тебе!- на него налетели сразу двое, и он с трудом отскочил назад, поскользнувшись на траве.
  Первого он приложил рукоятью в лицо и отпихнул.
  Второй оказался быстрее.
  Удар опрокинул его на дрожащую землю и заставил взвыть от боли. Сзади взвизгнул Синголо.
  - Что тут происходит?- ледяной голос рассёк воздух.
  Сжавшийся и часто дышащий от боли Варг несмело приоткрыл глаза.
  Напавшие замерли и ошалело глядели на конников, что замерли посреди тракта. Суровые, при оружии, усталые. В зелёно- синих накидках.
  Келморцы. Не ксилматийцы .
  Застонав, Варг попытался подняться. Однако его тут же опрокинули на бок лёгким ударом ноги.
  - Я спрашиваю - какого хрена тут происходит?!- рявкнул кто-то. Наверное, конник - Варг не видел. Он видел лишь колышущиеся перед самым лицом травинки.
  - Лазутчики,- коротко ответил голос рыжего.- Составляли карту. Мы их остановили.
  Земля вновь вздрогнула и что-то лязгнуло. Варга резко перевернули на спину, заставив его зашипеть от боли.
  - Лазутчики?- над ним возникло обветренное лицо, заросшее седой щетиной.- Лазутчики?! - Они же, сука, дети почти!
  - Мы коллегисты,- дрожащий голос Синголо.- Вот наши верительные грамоты...- поперхнулся и зашёлся кашлем.
  Какое-то время было слышно лишь завывание ветра, ржание лошадей и кашель Синга.
  А затем кто-то шумно выдохнул.
  - Ты, придурок, напал на коллегистов!
  - Коллегисты не могут быть лазутчиками?!
  - Так, парни, попридержите- ка этого идиота...- сквозь боль и дрожь земли до Варга донеслись звуки ударов и хрип.- Покажи- ка личико, красавица... Ага. Йорес Торел О"Кейл. Давно я тебя искал, сынок.
  - Чего?!- одурело спросил рыжий.- Кто?
  - Забыл? Я тебе напомню,- звук удара и хрип.- Свяжите его, в городе повесим. А вы, полудурки, чего пристали к ним?
  - Он... Лазутчики же...
  - Давно вы с ним ходите?!
  - Нет- нет, мы его даже не знаем! Просто шли по тракту, а тут помочь решили, ну... Вы поняли, да?
  - Понял. Всыпьте этим полудуркам и отпустите,- человек с обветренным лицом наклонился над Варгом.- Ты жив, парень?
  - Да, всё в порядке,- где-то в стороне слышались звуки потасовки и лязг стали.
  - Давай- ка тебя поднимем,- он протянул руку и помог Варгу подняться.- Что с плечом?
  - Задели,- коротко ответил Варг, морщись от боли. Зараза, болит...- Они не виноваты, господин, они просто...
  - Просто идиоты, да,- кивнул седой, разворачиваясь. Несколько спешившихся конников деловито избивали вопящих от боли мужчин.- А идиотизм нужно выбивать. Кестер Мэклахан, к вашим услугам,- он слегка склонил голову.
  - Варг Бьярнсон,- Варг склонил голову в ответ.- Это - Синголо Дегнаре, а там - Тириарес Минналуш. Спасибо вам. Вы спасли нас,- он слабо улыбнулся старику в кирасе.
  - Спас,- подтвердил седой, хмурясь. Сложив руки на груди, он придирчиво оглядел Варга.- Этот рыжий тип - известный подстрекатель. Любит пристроиться на тракте, взбаломутить народ против любого чужеземца - а потом обобрать его труп, когда простодушные дебилы сделают своё дело,- Варг сглотнул, улыбка исчезла с его лица.- Вам просто повезло, что я возвращался из патруля.
  - Спасибо,- прошептал Варг, взволнованно оглядываясь на Пёрышко и Синга.
  Подумать только... Их могли...
  Нет, в плане, и раньше могли. Но так, толпой, просто чтобы ограбить...
  Синг выглядел так же, как Варг чувствовал себя. А Пёрышко...
  Как ни в чём не бывало, сидит и срисовывает что-то с камня!
  "Ненормальная",- зло подумал северянин, пытаясь унять стук сердца и подрагивание лица.
  Всё уже закончилось, а он не пролил ничьей крови. Почти - у того мужика кровь из носа шла...
  Но никого не убил. Всё обошлось.
  - Спасибо,- глухо повторил Варг. В этот раз он благодарил уже не за спасение.
  - Да не за что. В первый раз в Келморе, да?
  - Да,- Синголо подошёл на негнущихся ногах, бледный и испуганный.
  - Я так и понял,- Кестер Мэклахан кивнул, хмурясь.- У нас тревожные времена. Одно дело - вечная война с Викладом, к этому уже все привыкли. А вот Ксилматия...- он покачал головой.- Все сходят с ума от страха. Не лучшее время вы выбрали для посещения наших краёв.
  - Мы хотим рассказать миру о войне,- проговорил Синголо, широкими глазами глядя на избиение.- О том, как благородные келморцы...
  - Оставьте лесть себе, пожалуйста,- сморщился Мэклахан.- Это война, тут нет ничего интересного. Вот вам и вся суть. Можете ехать домой.
  - Нас направили описать битву,- Варг сглотнул и пошатнулся - плечо демонски болело.- Мы не можем вернуться.
  - Это опасно,- спокойно проговорил рыцарь, возвращаясь к лошади.
  - Быть того не может!- ехидно прошептала Пёрышко, и Варг недовольно скривился.
  - Да, мы знаем,- заверил Синголо. Солдаты вновь влезли в сёдла, оставив в грязи тракта двух избитых мужчин. Синголо не мог отвести от них испуганно- завороженный взгляд.
  -тогда оставайтесь тут,- велел Кестер.- О"Нейли, Лохсанел, останьтесь и приглядите за ними.
  - Так точно, сэр,- двое конников отделились от кавалькады.
  - На обратном пути мы найдём для вас место на телеге с провизией, я думаю,- Кестер проехал мимо них, улыбаясь грустной улыбкой.- Это меньшее, что я могу сделать, чтобы сгладить ваше впечатление о нашей стране.
  - Благодарим, сэр!- в один голос произнесли Синголо и Варг вслед удаляющейся колонне всадников.
  Как только всадники отъехали на приличное расстояние, Варг подлетел к Пёрышко.
  - Ты совсем рехнулась?!- прошипел он, оглядываясь на двух оставленных для охраны солдат. Те привязали лошадей к жертвенному камню и копались в седельных сумках.- Синг, она что, когда всё началось, сидела и срисовывала?
  - Да,- Синголо выглядел подавленно. Надо с ним поговорить, когда всё успокоится.
  - Кто-то же должен,- спокойно ответила Тириарес, продолжая что-то зарисовывать.- Я скопировала какое- какие надписи, сможешь их потом...
  Враг схватил её за плечи, поднял и развернул к себе лицом.
  Она была гораздо ниже его, и ей приходилось сильно задирать в голову, чтобы с гневом смотреть ему в глаза.
  - Пообещай мне, что в следующий раз с Сингом вы просто убежите и спрячетесь,- прорычал он, не обращая внимания на выражение её лица. Не любит прикосновений, она говорила?! Потерпит!
  - Убери. Руки.
  - Обещай, я сказал!- он слегка тряхнул её, переполненный злостью. Маленькая головка оккультистки дёрнулась, и она уставилась на него. Некоторое время она пыталась бороться взглядом с северянином.
  А потом тяжело вздохнула.
  - Хорошо. А теперь убери руки, пожалуйста.
  Варг отпустил её, ощущая жар во всём теле и часто дыша.
  - Проклятье... Почему вы оба такие идиоты, а?- прошептал он, качая головой.
  - Скорее, почему мы так неудачно находим проблемы, но так удачно из них выходим,- тихо проговорила Пёрышко.
  - Это уж точно,- подтвердил Синголо.
  - Эй, вы не проголодались?- один из солдат с широкой улыбкой махнул в их сторону надкусанным куском сыра.- У нас и для вас найдётся!
  Варг судорожно вздохнул.
  Посмотрел на удаляющуюся колонну всадников, что уже скрывалась в пригороде. Посмотрел на двух лежащих без сознания мужчин. Посмотрел на маленькую фигурку старика, что наблюдала за ними из- за далёкой изгороди.
  - Я бы не отказался, благодарю,- произнёс он, направляясь к келморцам.
  Они нашли телегу. Их не ограбили. У них есть попутчики. Их не убили.
  День, кажется, всё же удался.
  
  
  Человек с отвратительным шрамом наступал на него. Его живот был распорот, кишки тащились за ним, лицо искажено мукой.
  - Я не хотел!- заверение не остановило болезненный марш трупа. Он продолжал упорно идти к нему.- Клянусь, я не хотел!
  Из темноты вынырнул паренёк с разрубленным лицом. Челюсть висела на лоскуте кожи, носа нет. И он тоже шагает к нему, похрамывая и что-то шепча.
  - Нет!
  Из темноты появляются новые и новые фигуры. Тут слишком темно, чтобы он мог их сосчитать.
  Но он и так знал.
  Двадцать девять.
  Ужас поднимался волной по позвоночнику, заставляя замереть. В руках не было меча. Нечем защищаться,
  - Не надо, пожалуйста,- слёзы сожаления бегут по щекам.- Я... Вы бы убили меня!
  Они продолжают идти к нему. Марш мертвецов. Обвиняющий и молчаливый. Лишь шорох шагов.
  - Прошу! Уйдите!
  Эй.
  Это не его мысль. Не...
  Чья-то рука ложиться ему на плечо и встряхивает его.
  С громким вздохом Варг открыл глаза.
  - Уж не знаю, что там тебе снилось, но не стони так, а?- Синголо с ленцой пихнул его ногой.
  Варг пару раз судорожно вздохнул и закрыл глаза.
  Всё в порядке. Они не настоящие. Просто очередной тупой сон.
  Один из, демоны раздери, десятка снов, что снились ему после боя.
  Сглотнув слюну, он открыл глаза.
  Дырявый тент фургона пропускал свет внутрь. Оси отвратительно скрипели, всё вокруг громыхало и подпрыгивало на ухабах. Слышалось щебетание птиц и шелест листвы.
  - Долго я...- Варг широко зевнул, протирая глаза.
  - Достаточно,- заверила Пёрышко, отрываясь от книги.- Что тебе снилось?
  - Кое- что,- он не хотел говорить с друзьями о своих снах.- Как ты здесь читаешь? Тряска такая, что даже лежать больно.
  - Беру и читаю,- пожала плечами девушка, снова углубляюсь в чтение.
  Варг потянулся и полез к выходу. Ему не хотелось валяться без дела. К тому же, всё тело ныло и требовало движения.
  Как только он откинул в сторону полог, в нос ему ударил запах хвои.
  Солдаты приветливо кивали ему, мерно покачиваясь в сёдлах. О"Нейли, коренастый добряк с хитрым лицом, насмешливо поклонился в седле.
  - Долго же вы спите, северяне,- проговорил он, улыбаясь.- Твои друзья проснулись первыми.
  - Это потому, что не привыкли к утреннему холоду,- северянин спрыгнул с повозки и принялся разминать плечи.
  - А ты, кажется, утром просто перелёг от костра в повозку,- О"Нейли всё улыбался. Улыбчивый и добрый он парень, этот О"Нейли.
  - Ну, да,- Варг рассеянно выдохнул облачко пара.- Прохладно у вас тут, между прочим.
  - Поверю тебе, северянин,- солдаты заухмылялись.- Тебе есть с чем сравнивать.
  Действительно, подумал Варг, с улыбкой вспоминая убийственные морозы в Нордваде.
  Отряд двигался через хвойный лес. Высокие сосны уходили вверх, к серому небу, а ели мохнатыми лапами создавали непроглядную стену по обе стороны от дороги. Вся узкая тропа тракта была усеяна иголками, и Варг ступал осторожно - на таких легко поскользнуться. Процессия растянулась в обе стороны от него - конные солдаты, повозки, рекруты и люди, которым просто было по пути с ними. Их голоса, скрип телег и цокот копыт не заглушали звуки природы вокруг. Варг с благоговением и восхищением слушал затейливое пение птиц, скрип покачивающихся на ветру деревьев и лёгкий шелест.
  - Всё никак не привыкните к местным пейзажам, а?- молодой одноглазый солдат склонился к нему из седла с дружелюбной ухмылкой.
  - Что-то вроде,- Варг улыбнулся в ответ. Отец всегда говорил - улыбайся в ответ и будь вежлив, так ты легко заведёшь друзей.- Как будто бы родные края - но помягче.
  - Страшные у вас края, если Келмор для вас мягок,- солдат протянул ему фляжку.- Глотни этого - от холода и тоски всегда помогает, а у нас это две главные напасти.
  Варг, благодарно кивнув, принял фляжку и глотнул. Нутро тут же обожгло, и он закашлялся. Солдаты вокруг захохотали.
  - Что это за штука?- прохрипел он, утирая слезящиеся глаза.
  - Виски, господин адепт,- солдат гордо принял флягу обратно и сделал длинный глоток.- Наверняка не пили такого?
  - Как-то боги миловали...- Варг потряс головой, чувствуя, как тепло расползается по телу.
  - Вы, по крайней мере, проглотили то, чего успели отпить,- возглас О"Нейли вызвал новую волну хохота.- Синголо, когда попробовал, сразу же выплюнул и принялся материться.
  Варг хохотнул, представив себе картину.
  - Жаль, меня там не было,- покачал головой он.
  - Ничего, рано или поздно сам попросит ещё,- заверил одноглазый.- А вот ваша леди выпила и не поморщилась.
  - С костями баба,- уважительно проговорил кто-то.
  - Пёрышко? Выпила и не поморщилась?- Варг недоверчиво скривился.- Ну- ну, ну- ну!
  - Костьми деда клянусь!
  - Ага, клянись! Небось дед до сих пор жив- здоров!
  Под взрыв хохота Варг ускорил шаг и перешёл на бег. Пробежка после сна - это святое, без этого он захиреет.
  Всё же приятно было, наконец, оказаться среди солдат. Приятнее, чем среди моряков на "Волнорезе".
  Солдат он понимал, и они понимали его.
  Иголки и песок под сапогами хрустели, а он, часто дыша, обгонял повозку за повозкой, приветственно кивая всем.
  Его тут знали. И уважали. Кто-то мельком видел его шрамы, кто-то слышал о потасовке на тракте. До кого-то дошли разговоры моряков с "Волнореза", что навели шума в порту рассказами о пиратах. В любом случае, они знали, что он - боец. А бойцов тут уважали.
  Не совсем та слава и то уважение, которого он хотел. Но сойдёт и такое. Отец говорил - бери то, что дают.
  - Куда бежишь, молодёжь?- хохотнул кто-то рядом, и он махнул рукой в ответ.
  Прохладный воздух обжигал глотку почти так же, как виски.
  Все они хохочут, все они говорят. Будто бы и не на войну вовсе идут. Так, длинная прогулка. Даже пешие рекруты не выглядит испуганными, не пытаются драпануть при первой возможности - наоборот, орут песни, выпячивают грудь и стараются идти быстрее. А на стоянках упорно и молча упражняются с оружием.
  Действительно хотят сражаться за свою страну? Или просто не понимают, куда их ведут?
  Наверное, ответа не знали даже они сами.
  Минуя рекрутов, Варг поравнялся с головой колонны и начал замедлять бег, шумно дыша.
  - Зря ты так,- сэр Мэклахан с привычным неодобрением покачал головой, глядя на него. Старый рыцарь сидел на передке телеги, рядом с сонным возницей.- Пробежишься, разогреешься, вспотеешь - а потом ветерок дунет и всё, нет Варга Бьярнсона.
  - Я из Нордвада, сэр, а у нас дуют ветра и похолоднее- заверил Варг, глубоко дыша.- И, как видите, всё ещё жив, хотя стараюсь бегать каждое утро.
  - Ну, у нас, обычных людей, уже полдень,- грубое лицо рыцаря улыбнулось.- Присаживайтесь, господин адепт,- он потеснился, приглашая Варга сесть рядом.
  Варг предложением воспользовался.
  - Видел рекрутов?- старик смотрел вперёд, на изгиб тракта. Ни на миг не прекратит выискивать врагов.
  - Ну, уже два дня идём - успел насмотреться, носясь туда- обратно,- северянин утёр пот со лба.
  - И как они тебе?
  - Рекруты как рекруты,- пожал плечами Варг, насторожившись. Чего это Мэклахану от него понадобилось? Странные расспросы.
  Хотя, может, просто старческое желание поболтать.
  - У вас на севере тоже есть рекрутская повинность?
  - Нет, у нас под копьё встают все, кто хочет. И кто может, если нужно каждое копьё.
  - Оно всегда нужно, по моему опыту.
  - Ну, когда отчаянно нужно каждое копьё,- исправился Варг.
  - Понимаю,- кивнул старик, поднимая взгляд на серо- свинцовое небо.- Ты сам пошёл воевать? Или заставили?
  - Сам,- кисло проговорил Варг, растирая замёрзшие руки.- Был ещё совсем мелким. Думал, война - это когда хорошие мы бьём плохих других. И всё. Кровь льётся с двух сторон, но всё благородно и едва ли не чинно.
  - Ага,- фыркнул Мэклахан.- Чинно, как чаепитие двух ксилматийских лордов. Быстро разочаровался?
  - После первого боя. Полег почти весь отряд. Пограничная стычка - у нас обычно только такие и происходят,- Варг нахмурился. Он не хотел бы вспоминать об этом. Но старик спросил. А уходить от ответа было бы некрасиво. Тем более, он уже начал говорить.- Нас было двадцать человек. Половина - молодняк, половина - опытные бойцы. Выжил я и ещё трое ветеранов. Все трое диву давались, как это я вышел без царапины из этого всего. А я стоял на четвереньках и блевал на трупы товарищей.
  - Знакомое чувство,- келморец горько усмехнулся.- Я в первом бою был на подхвате у сэра Колленвалса. Ещё оруженосцем был тогда. Тоже приграничная стычка, с ксилматийцами. Эти паскудники ошивались у границы два дня подряд в полном вооружении - и Колленвалс решил их отвадить. В итоге отвадили его. А мне осталось командовать десятком недоделанных пехотинцев. Помню, рубил направо- налево, орал что-то, командовал - а когда всё закончилось, просто упал на колени и заплакал,- Мэклахан покачал головой.- А эти придурки радуются.
  - Хотят послужить стране,- предположил Варг. Он этого не понимал, но, кажется, в Келморе каждый хотел послужить стране.
  - А по- моему, просто идиоты,- старик удручённо покачал головой.- Служить стране можно как угодно. Но рваться умереть - или, того хуже, убивать за страну... Не хорошо это. К тому же, мне кажется...- он замолчал, напрягся.- Показалось... Кажется мне, что идут они сражаться не за страну, а против Ксилматии.
  - А это не одно и то же?- Варг искренне не понимал, к чему старый рыцарь всё это ему рассказывает. Но был не против разговора. Синголо о чём-то постоянно думал, Пёрышко постоянно читала - с ними не поговоришь. Вот он и ошивался повсюду, говоря со всеми. Больше никак в пути развлекаться не получалось.
  - Одно и тоже? Нет, конечно нет,- он тронул возницу за плечо.- Ну- ка возьми правее, а то тут колея неровная. Ага, вот так. У вас в Нордваде такого нету?
  - Колеи?
  - Желания убивать за свою страну.
  - Страны у нас давным- давно нету. Последнего короля убили почти двести лет назад. С тех пор у нас роды да кланы. Иногда - княжества.
  - Ну и что, неужто никто не хочет убивать за свои княжества, кланы и рода?
  - У нас никто вообще не хочет убивать.
  - Надо же. А я думал, разумные люди выродились. Наверное, хорошие у вас там люди, Варг.
  - Посмотрите на меня и получите половину представления о том, какие там люди,- а может, и меньше половины. Дома все всегда говорили, что он слишком мягкий и чувствительный для жизни на Севере.
  Может, потому отец и отправил его в Коллегию?
  - Будто у нас люди хотя бы вполовину умные, как ты, так войны бы не было. Эти националисты...- рыцарь сплюнул под колёса повозки.- Всюду. Куда не пойдёшь - везде одно и то же. "Смерть ксилматийцам", "долой захватчиков", "Келмор выстоит!".
  - Чем плохо давать отпор захватчику?
  - Захватчику - ничем не плохо. А вот когда в городах громят лавки всех ксилматийцев - это плохо. Когда в суде оправдывают насилие над женщиной лишь потому, что она ксилматийка - это плохо. И вообще, всё это "долой захватчиков" выражается в слепой ненависти ко всему ксилматийскому. Ксилматийцы изобрели арбалет - а мы начали использовать его семьдесят лет спустя. Почему? Потому что он был, мать его, ксилматийским изобретением.
  - Так что же, нам носить их на руках?- рядом с повозкой пристроился молодой, пышущий энергий мужчина с весёлыми глазами.
  - Ты, Маклодни, не влезай в чужие разговоры, пока я тебя в ночную стражу не поставил,- посоветовал рыцарь, хмурясь.
  - Нет, вы всё же не правы, сэр,- мужчина покачал головой, недовольны скривив губы.- Вон, даже наш друг- северянин не согласен с вами.
  - Неужто?- старик бросил на Врага испытывающий взгляд. Варг обезоруживающе улыбнулся и кивнул подбородком на Маклодни.
  - Хотелось бы послушать, что скажет и он, сэр.
  - Ну, тогда ладно... Но, Маклодни, если будешь пороть чушь - ночная стража твоя, обещаю.
  - Не буду, сэр,- пообещал мужчина, слегка подгоняя лошадь.- Вы говорите, что мы все ослепли с этой ненавистью. А как нам к ним относится? Они два столетия насильно держали нас в своей Белой Империи, не позволяя говорить на родном языке, запрещая петь наши песни и праздновать наши праздники. Потом они три столетия пытались захватить нас силой, словом и монетой. И каждый раз всё заканчивалось кровью. И всё это время они не считали нас даже людьми!
  - Посмотрите на этого учёного, а,- рыцарь недовольно цокнул языком.- И кто ж тебе сказал, за кого они нас держат, а?
  - Вспомните, почему случился Великий Исход в Западные Королевства, сэр,- Маклодни говорил горячо, но не выходил из рамок приличия. Варг с интересом слушал его, пытаясь понять, о чём он говорит.- Страна голодала. В деревнях и городах за крохи хлеба были готовы убить. Картошку поели какие-то дурацкие жуки или болезни, пшеница не уродилась. Все мы были в такой заднице, простите, что хуже некуда. Мы просили помощи, помните? Виклад присылал нам еду. Почти задаром. И это Виклад-то, эти золотые паскудники, которые презирают и ненавидят нас так же, как мы их! А что сделала Ксилматия?- он зло харкнул.- Эти суки велели Викладу прекратить и пригрозились вторжением. А потом предложили нам зерно. По тройной цене.
  - Политика...- скривился старик.- Это дело не твоего ума, сынок. И не моего. Для них всех мы - точки на карте. Полезные и не очень. Ты вот не очень полезная, потому что не караван с золотом, не важный форт и даже не батальон. Мы - простые люди. И мы никому не нужны там, в их политике.
  - Политика- политикой, сэр, но почему тогда Виклад нам помог? Почему предоставил корабли тем, кто бежал от голода и нужды в Западные Королевства?
  - Может, хотели ослабить Келмор в будущем,- легко улыбнулся Варг. Молодой мужчина обратил на него пронзительный взгляд зелёных глаз.
  - Может, и хотели,- кивнул он.- Но помогли. Они присылали еду. Присылали корабли. Обманывали Ксилматию и протаскивали караваны с едой в обход их надзору. А что Ксилматия, а? Что сделала она? Потопила "Келморца"?
  - Что?- Варг в первый раз слышал о таком.
  - "Келморец",- старик пожевал губами. Доводы Маклодни явно приходились ему не по вкусу, но имели основание.- Огромный пассажирский корабль. Король Виклада подарил нам его.
  - Просто так!- вставил Маклодни.
  - Да, просто так! Именно это и подразумевает подарок - отдать просто так!- огрызнулся рыцарь.- В общем... Он утонул. На борту была тьма беженцев всех мастей. Все думали, что виной тому был шторм или айсберг - их иногда заносит сюда с севера. А потом нашли выживших. Чудом выживших.
  - Которые рассказали о ксилматийских кораблях,- закончил за него Маклодни, победно улыбаясь. В улыбке не было ничего доброго и приятного.- Мы терпели их пятьсот лет - а они с каждым годом вели себя всё наглее и наглее. Эти твари не заслуживают сочувствия.
  - Все заслуживают,- назидательно проговорил старик, хмурясь.- Ты молод и глуп, Маклодни. Ты перечисляешь обиды старых времён, которые не относятся к тебе. Как тебя обидели ксилматийцы? Как они обидели твою семью?
  - Они обидели мою страну, а это значит - обидели меня.
  Варг завороженно наблюдал за их перепалкой.
  Кажется, у него уже есть мысли о том, что писать для Коллегии.
  Пока старик собирался с мыслями для ответа, колонна выехала из леса на широкую зелёную долину, обрамлённую стеной леса со всех сторон. Где-то вдалеке виднелись грязно- серое пятно стада овец и небольшая деревушка, к которым вело ответвление от тракта.
  И поросшее сорняками большое поле, приметил Варг. Хотя самое время собирать урожай.
  Маклодни торжествовал всё это время, пока Мэклахан, откашлявшись, не заговорил вновь:
  - Ты не слишком много думаешь о себе, раз не отделяешь себя от страны?
  - Нет, и каждый должен думать так же. Иначе мы потеряем всё это,- Маклодни обвёл рукой долину вокруг.- Они запретят нам говорить на нашем языке. Запретят нам быть теми, кем мы являемся. Обзовут наши традиции глупостями, наши обряды - суевериями. Для них мы - отбившийся от стада второй сорт людей. Не больше. И я не хочу, чтобы кто-то так думал обо мне. Или о моей стране.
  - Может, не стоит ненавидеть их всех?- осторожно ввернул Варг, с растущим интересом глядя на Маклодни.- Ведь не все они делали это. Всего лишь пара тысяч. А их гораздо больше.
  - Эта пара тысяч делала всё это с молчаливого согласия остальных. Что ж они не вышли к замкам лордов, не возмутились? Если бы твоя страна, северянин, творила бы отвратительные вещи с беззащитной и маленькой соседней стране - ты бы возмутился?
  - Не знаю,- честно ответил Варг.- А ты?
  - Да, я бы возмутился! Я бы кричал об этом повсюду. И если бы в людях вокруг была бы хоть капля приличия - они бы присоединились ко мне, и вскоре королю пришлось бы с нами считаться.
  - Или он просто перетоптал бы вас всех копытами гвардии,- хмыкнул старик.
  - Это всего лишь показало бы всем его истинное лицо и подняло бы на борьбу больше людей!- Маклодни будто бы светился изнутри.- Так как же нам любить или хотя бы не ненавидеть народ, половина которого убивает нас и разоряет нашу родину, а другая половина молча смотрит на это?!
  - Как все остальные любят,- буркнул старик.- Гонору в тебе много, сынок. Слишком много. Как и в вас всех, националистах. Любить свою страну - это не ненавидеть её врагов.
  - Я готов убивать за свою страну!
  - А готов ли ты за неё умереть?- старик подался вперёд, и в глазах его что-то нехорошо блеснуло.- Готов ли ты, если того потребует твоя страна, забыть про ждущую тебя дома семью? У тебя же сын, Маклодни. Так готов ли ты забыть про ждущего тебя сына?- Маклодни побледнел.- Готов ли ты, если страна того потребует - а она потребует наверняка, уж я это знаю - подставить свою грудь под копьё ксилматийца, чтобы по твоему трупу на то же копьё прошли ещё двое?- старик гневно сощурил глаза.- Кто дал тебе право решать, что нужно стране, сопляк?! Ты не настолько важен, чтобы твоя смерть что-то решила! Да сотни смертей таких как ты ничего не решат в этой войне! Вы засрали голову молодянку и великовозрастным придуркам своими высокими идеалами, своим служением стране! А если ты никого и не убедил - то ты позволил убедить себя! А толку с этого всего, а?! Вы готовы убивать за свою страну,- он зло рассёк воздух рукой.- Но готовы ли вы умереть за неё?!
  - Да,- горячо проговорил Маклодни. Но Варг видел - он уже не так уверен в своих словах.
  -тогда ты ещё больший дебил, чем я думал,- выплюнул старик. Его лицо покраснело от едва сдерживаемого гнева.- Ненавидьте дальше Ксилматию. Ненависть породит лишь больше ненависти в ответ. Замкнутый круг.
  - Но не можем же мы сидеть и смотреть, что они делают!- возмущённо воскликнул Маклодни.
  - А что они делали, пока не началась война?
  - Душили нас пошлинами!
  - Как и мы душим их, когда есть возможность.
  - Они постоянно угрожают нам армией!
  - А может, для них мы со своей ненавистью выглядим монстрами. Монстрами, от которых нужно обороняться армией. Я бы не хотел жить рядом со страной, которая славится тем, что может в любой момент вломиться на мою территорию и начать убивать всех без разбора. Просто за то, что я родился не в той стране.
  - Я не могу вас понять, сэр!- Маклодни повысил голос, и Варг понял - надо как-то смягчать спор, пока он не закончился плохо.- Вы говорите, что национализм - я правильно сказал это ваше заумное слово? - это плохо! Но как тогда с ними бороться?
  - Национализм - это не плохо. Ваш национализм - это плохо,- старик покачал головой.- Национализм - это даже хорошо. Пока он не превращается в ненависть ко всему не своему. Слепую и тупую ненависть. Вы обвиняете Ксилматию во всех своих бедах без разбора. И каждый ксилматиец в ваших глазах равно виноват в том, что происходило хоть триста лет назад. Вы орёте о традициях, о том, как ксилматийцы пытались их у вас отобрать - но что вы о них знаете? Ты, Маклодни, знаешь, что такое Красный день?
  - Второй день весны, праздник пивоваров!
  - А что такое Медовый день?
  Маклодни хотел что-то сказать, но густо покраснел и осёкся.
  - У вас не надо забирать традиции - вы их сами успешно просрали,- подвёл итог Мэклахан.- Ты не страну любишь, Маклодни - ты ненавидишь Ксилматию. И ненавидишь лишь потому, что отец твой ненавидел. И дед. И прадед, наверняка, тоже. Так что вот тебе пища для размышлений. Подумай об этом во время несения ночной стражи.
  - Прощу прощения, сэр,- солдат, к изумлению Варга, стыдливо опустил голову.- Возможно, вы правы, а я ошибаюсь.
  - Возможно,-тон Мэклахана смягчился.- Ты тоже в чём-то прав. Но не возводи ненависть на пьедестал, Маклодни. А теперь уберись с глаз моих долой.
  Когда солдат отъехал, Варг с испугом посмотрел на старика. Тот, кажется, уже успокоился и вновь расслабленно расселся на козлах.
  - Не думал, что вам это так заденет,- тихо проговорил он.
  - Меня всегда задевают идиоты,- ответил сэр Кестер Мэклахан.- Он не глупый, этот Маклодни. Ты же видел. И говорил правильные вещи. Только не нужны нам эти правильные вещи. Пора прекратить эту вековую грызню. И если у ксилматийцев не хватает мозгов прекратить первыми... Кто-то же должен прекратить, верно?
  - Верно,- кивнул Варг.- Кстати - что за Медовый день?
  - Без понятия, выдумал только что.
  Варг хохотнул.
  - Вы серьёзно?
  - Ну да. Надо же было как-то поставить его на место. Ещё не хватало, чтобы мне нос утирал какой-то оруженосец. Ха! Не в этой жизни. А ты,- он резко развернулся к вознице, который от испуга даже дёрнулся.- Если расскажешь кому об этом разговоре - тебе конец. Понял?
  - Понял, сэр,- испуганно прошептал тот.
  - Вот и славно...
  - Послушать вас, так вы и вовсе воевать ни хотите,- осторожно проговорил Варг.
  - А кто хочет? Ты вот хочешь?
  - Нет, не хочу. Но вы... Как же это назвать покрасивее...
  - Подрываю мораль?
  - Что-то вроде.
  - Тут ты прав. Но ничего. Наш доблестный лорд- генерал успешно промоет им всем мозги по прибытию. В этом уж можешь быть уверен.
  Когда Варг вернулся в отведённую им повозку, Пёрышко дремала, а Синголо с мученическим лицом сидел над картой и что-то выверял. Выходило не очень - измерительные приборы постоянно смещались из- за тряски.
  - Что пытаешься расчитать, алхимик?
  - Кратчайшее расстояние отсюда до Карна.
  Варг покачал головой с недовольством.
  Он ещё не добыл первую жемчужину - но уже планирует, как бы добраться до второй. Типичный Синголо Дегнаре. Самоуверенности хоть отбавляй.
  - Синг,- Варг устроился поудобнее.- Ты не думал, что мы будем делать по прибытию к войску?
  - Нет,- Синголо даже не поднял на него взгляда. Ну конечно, я же всего лишь тупой северянин, не отрывайся от своих карт, козлина.- Придумаю на месте.
  - Знаю я твоё "придумаю на месте",- недовольно проворчал Варг, тянясь за лютней.- Лучше начинай думать сейчас, мой тебе совет.
  Пальцы коснулись струн сами собой, и мелодичный звук заставил Варга улыбнуться. Затем ещё раз. И ещё.
  Он давно не играл - но, кажется, ничего не забыл. По крайней мере, Синголо не жаловался. Впрочем, когда он жаловался-то? Это ведь жалкие бренчания, недостойные даже его внимания. А вот Пёрышко...
  Варг осознал, что миниатюрная девушка спит и замер в непонятном испуге.
  Проклятье. Так и разбудить недолго... Идиота кусок. Вечно он так - сначала сделает, а потом думает или жалеет. Лучше бы ему...
  - Почему ты прекратил?- сонным голосом поинтересовалась Пёрышко, не открывая глаз.
  - Ты ведь спишь,- тихо ответил Варг. В понижении голоса нужды не было - из- за тента доносились громкие звуки движущегося каравана.
  - Мне нравится, когда ты играешь,- она мило зевнула, и Варг против воли улыбнулся.- Продолжай.
  Прозвучало почти как приказ. Ну и ладно.
  Он продолжил.
  Странно, думал он, перебирая струны. Он и забыл, как музыка может помочь. Все беды и тревоги отходили куда-то далеко, за пределы его внимания. Оставалась лишь музыка. Только он и лютня...
  Тент резко дёрнулся, и внутрь заглянуло улыбающееся лицо О"Нейли.
  - Так ты ещё и играть умеешь, а?- громко поинтересовался он.- Моё почтение, адепт Синголо! Как здоровье?
  - Не буду пить,- угрюмо буркнул Синголо, не отвлекаясь. О"Нейли лишь хохотнул в ответ и исчез.
  Ну вот что за человек? Наверняка разбудил эту дурочку.
  Однако Пёрышко всё так же лежала, закрыв глаза и мерно дыша. Только иногда подрагивала от холода.
  Заснула, улыбнулся сам себе Варг, тихо откладывая лютню в сторону. Накрыв её свои плащом, он немного подумал и накрыл её ещё и плащом Синга.
  - Эй, это мой плащ!- тут же возмутился тот.
  - Убью,- угрюмо пообещал Варг.
  - Убивай, но плащ на место положи!
  - Тебе что, жалко?- Варг презрительно скривился.- Ей же холодно, Синг. А ты вон с утра залил в себя виски - и ходишь тут, холод ни по чём!
  - Она тоже залила,- отмахнулся Синголо, заставив Варга нахмуриться.
  - Так это правда? О"Нейли говорил, что она пила, но я не верил.
  - Пила. Я эту гадость не смог во рту держать - а она спокойно сделал целых два глотка,- он покачал головой.- Кладезь сюрпризов .
  - Чего?- не понял Варг.
  - Ну, так говорят про тех, кто преподносит неожиданности. А, да что я тебе объясняю, всё равно нихрена не поймёшь... И убери с неё мой плащ! Ещё не хватало, чтобы он пропах лавандой!
  Точно, подумал Варг, с неохотой убирая второй плащ. От неё действительно сильно пахнет лавандой. Так... Необычно...
  Внезапно, повозка резко дёрнулась и остановилась.
  - Что такое?- встревоженно поднял голову Синголо. Что, теперь уже не до игнорирования всего на свете, а?
  - Идём посмотрим,- предложил Варг, пристёгивая к поясу меч.
  Колонна остановилась посреди той самой долины, через которую они проезжали. Только теперь в воздухе не чувствовалось свежести и запаха поля.
  Пахло потом, нечистотами, железом и дымом.
  Подъехавший О"Нейли с вечной улыбкой отдал им честь.
  - Сэр Кестер разбирается с заставой,- пояснил он.- Сейчас пойдут осматривать повозки, так что готовьте свои подорожные листы или что у вас там.
  - Мы что, уже прибыли?!- встревоженно вопросил Синголо, резко напрягаясь.- Варг, скотина, ты говорил - три- четыре дня!
  - Видать, они знали короткий путь,- попытался сострить северянин, но ему самому было не до шуток.- Я чувствую запах лагеря,- он отошёл чуть- чуть с тракта в траву и глянул вперёд. Лишь лес и грубо сколоченная сторожевая вышка перед ним.- А где сам лагерь?
  - Лагерь, как и Широководная - за этим вот леском,- О"Нейли ухмыльнулся, однако в его глазах была тревога.- Добро пожаловать на войну, господа адепты.
  
  В воздухе витало напряжение.
  Солдаты вокруг выглядели расслабленными - но что-то в них всех было не так. Хохот был напряжённым, движения - скованными, взгляды - резкими и испуганными.
  Типичный лагерь перед битвой. Дым костров, вонь пота и дерьма, грохот стали, невыносимый ор, корявая музыка. Запахи алкоголя и похоти, которыми пытаются заглушить страх.
  И приказы, приказы. Хриплый рёв офицеров всюду.
  - И так во всех лагерях?- хмуро поинтересовался Синголо, аккуратно ступая по грязи. Мог бы и не стараться, чистюля - всё вокруг было в грязи. Палатки, люди, лошади, заборы.
  - Ну, да,- сэр Мэклахан бодро топал по грязи, перекинув плащ через сгиб руки.- Лагерь - это грязь, деньги, страх, похоть и алчность. И иногда, если повезёт, укреплённое место расположения войска.
  Варг хмыкнул, разглядывая пёструю палатку, вокруг которой толпились солдаты. Вокруг стоял хохот, кто-то пиликал на скрипке, а из палатки раздавались громкие стоны.
  Рядом с палаткой, в отдалении от солдат, стояла не самого приятного вида женщина.
  - Эй, всего три кроны - и я твоя, красавец!- пронзительно взвизгнула она, наклоняясь и зазывая его.
  - Ну давай, красавец, чего ты ждёшь?- Пёрышко с ухмылкой ткнула его кулаком.- Видишь, какое к тебе внимание? Конечно, не лучший представитель своей профессии, но мы на войне, а тут надо удовлетворяться тем, что дают.
  - Отвянь,- отмахнулся Варг, уязвлённо хмурясь.- Может, она к Сингу.
  - А господин рыцарь...- шлюха протянулась к Мэклахану, однако тот брезгливо отмахнулся, заставив её упасть в грязь.
  - Как же я не люблю это всё,- старый рыцарь покачал головой, игнорируя вопли о своём бессилии.- Когда в одном месте собирается куча солдат, начинается какой-то кошмар. Посмотрите на это,- он гневно обвёл рукой нестройные ряды палаток.- Большинство из них - добровольцы. Дисциплина для них - пустой звук. Если бы офицеры занимались хоть чем-то, то эти придурки сейчас ходили бы строем и получали палкой за каждый вздох не по приказу.
  - А почему офицеры этим не занимаются?- Синголо большими, наивными глазами смотрел вокруг - на лабиринт палаток, на грязь, на весёлых людей. Бедолага, если он увидит бой своими глазами...
  - Потому что офицеры пьют,- Мэклахан понуро вздохнул.- И я не могу их винить. Под нашими знамёнами сейчас двадцать тысяч человек. А там,- он ткнул куда-то в лес палаток впереди,- за Широководной, стоит восемь тысяч ксилматийцев.
  - Не самый плохой расклад, как по мне,- хмыкнул Варг.- Даже хороший. Крайне хороший!
  - В Келморе каждый парень с детства играет в одну игру - в войну,- хмуро проговорил Мэклахан.- В каждой деревне, в каждом квартале каждого города найдётся ветеран, который выучит их. Научит ходить в ногу, держать строй, биться вместе. Каждый здесь - боец. Но боя он ещё не видел. И никто не знает, как они себя поведут, когда броды окрасятся в красный. А там, за рекой...- Мэклахан раздражённо махнул рукой куда-то.- Отборные восемь тысяч ксилматийцев, в лучшей броне, с лучшим оружием, привыкшие даже дышать так, чтобы соседу по строю было легче. Даже если эти уроды,- он ткнул на группу пьяных солдат, что весело горланили песню у костра,- выложатся в бою полностью, у нас нет шансов. И все это знают.
  -тогда зачем?- Варг ничего не понимал.
  Мэклахан обернулся через плечо с грустной улыбкой.
  - А ты догадайся.
  Варг мрачно кивнул. Разумеется.
  В стенах Коллегии он и не думал, что от простой человеческой ненависти может быть столько проблем. Тем более, такого масштаба.
  Война, в которой обе стороны подогревались ненавистью.
  - Сэр,- осторожно подал голос Синголо.- А вы уверены, что ваш лорд захочет вообще говорить с нами?
  - Пожалуй,- мимо проколесила укрытая повозка, обдав Мэклахана грязью. Старик побагровел.- Ты куда прёшь, сукин ты сын?! Я, твою мать, присяжный рыцарь!
  - Простите, сэр!- отозвались из удаляющейся повозки.
  - Простите, сэр,- передразнил он, осматривая забрызганную грязью кольчугу.- Сукин сын...
  Варг не обращал на него внимания. Он смотрел след повозке, из- под белого полотна которой вывалилась рука. Эта рука глупо, тряпично раскачивалась, когда повозка погружалась в грязь.
  - Сэр,- Синголо напомнил о себе.
  - А, да...- Мэклахан, отряхнувшись, продолжил путь.- Лорд Уик - хороший человек. Немного вспыльчивый, но хороший. Ваш будет интересно поговорить с ним. Он любит коллегистов, так что охотно ответит на все ваши вопросы. Только вы, молодая леди, особо не светитесь рядом с ним. У лорда... Кхм... Особый взгляд на положение женщин в обществе.
  - Ну и ладно,- равнодушно кивнула Пёрышко.
  Перед ними из разномастных палаток поднялся частокол. Самый настоящий частокол, правда, не очень высокий.
  - О, сердце лагеря,- Мэклахан улыбнулся.- Слышите?
  Варг прислушался. В звуки лагерной жизни вмешивалось что-то ещё...
  Скрипки. Много скрипок, играющих бодрую и весёлую мелодию.
  - Играют "Марш Стального короля",- пояснил Мэклахан.
  Внутрь круга частокола их пропустили после долгого и упорного изучения подорожных грамот.
  Да, подумал Варг, оглядывая "сердце лагеря". Сразу видно, что тут где-то ошиваются благородные. У этих странное отношение к жизни и всему вокруг - будто бы мир и люди вокруг должны делать всё ради их комфорта.
  Наверное, потому здесь не было той хаотичной суеты. И грязи. И пьяных. И крика.
  Ровные ряды палаток образовывали подобие улиц, через пятна грязи были перекинуты доски. Солдаты тихо и спокойно сидели у костров.
  Настоящие солдаты, а не те, что были во внешнем лагере. Суровые, молчаливые, холодно занимающиеся своими делами. Кто-то драил броню, кто-то точил оружие, кто-то тихо говорил.
  И если во внешнем лагере самым тяжёлым доспехом была кольчуга, тут было полно латников.
  - Чувствуете это?- Мэклахан демонстративно потянул воздух носом.
  Варг последовал его примеру и почувствовал запах похлёбки, что варили рядом.
  - Пахнет вкусно,- заявил он, улыбаясь. Походная еда была лучшей едой, которую он ел. Простая, вкусная, она напоминала...
  - Да. Ничто не пахнет лучше дисциплины,- Мэклахан отдал честь кому-то у костра.- Здесь располагаются лучшие из... Из того, что у нас есть. Не ополчение, а настоящие воины.
  Мимо них прошёл высоченный мужчина с уродливым шрамом через всё лицо. Часть щеки отсутствовала, и там постоянно что-то двигалось.
  - Не пялься,- Варг пихнул Синголо, который засмотрелся на воина.
  - Да- а,- Мэлкахан указал на полощущиеся на ветру флаги.- Тут те, кто знает о войне не понаслышке. А лорд Уик должен быть где-то здесь...
  Составленные кругом палатки образовывали что-то вроде площади вокруг знамени с золотым горном на зелёном поле. Вокруг, на грубых скамьях, сидели улыбающиеся мужчины. Перед ними трое скрипачей играли затейливую мелодию, которой вторила милая флейтистка.
  - Красиво играют,- прошептала Пёрышко, и Варг зачарованно кивнул.
  Он и не знал, что можно так красиво играть. Он бросил стыдливый взгляд на гриф лютни, что торчал из- за плеча. Ему такое искусство и не снилось.
  А ведь они даже не поют.
  Мэклахан перекинулся парой слов с двумя стражниками у высокого шатра и приглашающе приподнял полог.
  Варг, Синг и Пёрышко скользнули внутрь.
  Всё вокруг переливалось в свете свеч. Пол, замощённый досками, был сверху прикрыт зелёным ковром. Всюду громоздились люди - аккуратно причёсанные, чистые, стоящие с видами властителей мира. Все они слушали чей-то мощный голос, что раскатывался из середины шатра.
  Большого шатра, прикинул Варг. Его владелец очень богат...
  - Постойте тихо,- попросил Мэклахан, с смущением глядя на свои замызганные сапоги.- Кажется, у лорда Уика гости...
  - Может, лучше выйти и подождать окончания этого всего?- предложила Пёрышко.
  - Да, наверное...
  - Мэклахан!- рёв из центра шатра заставил старого рыцаря вздрогнуть.- Я слышал Мэклахана! Где этот седой проходимец?!
  Люди вокруг с разной степенью презрения обращали взгляды на них. Один из них будто бы превосходительно фыркнул, и Варг оскалился в его сторону.
  Паскудники! Думаете, ваша кровь отличается от моей?!
  Люди расступились, образовывая подобие прохода.
  - Простите, милорд, но я с улицы, а там грязь...
  - Мэклахан,- в проход вышел высокий седой человек, одетый в камзол. Серые глаза пронзительно смотрели с морщинистого и грубого лица.- Меня не интересуют ваши сапоги! Меня интересует кое- что другое!
  - Да, милорд?- в голосе Мэклахана не было и подобия подобострастия.
  - Сколько провианта вы привезли?
  - Немного, милорд. Пять повозок.
  - Пять?!- вокруг зашушукались, а массивный человек сделал пару быстрых шагов. Варг напрягся - лорд оказался широкоплечим и источал угрозу.
  - Стань за спину,- велел он Пёрышко. Та, вопреки всему, послушно спряталась. Синголо же с идиотской улыбкой стоял рядом.
  - Пять повозок?!- лорд подошёл вплотную в Мэклахану.- Мы вас посылали за провиантом для войска, а не за лёгким завтраком!
  - Можете поискать сами по деревням и городам, лорд- генерал,- Мэклахан развёл руками, вызвав ропот.- Ничего нету. В городах начинается голод. В деревнях люди уже перешли на мёрзлую картошку и кору деревьев. Они и так отдают последнее...- он с вызовом посмотрел в глаза человек и медленно добавил,- милорд.
  Повисло зловещее молчание. Слышалось только сопение.
  - Ну ладно,- лорд мрачно кивнул, и вокруг послышались облегчённые вздохи.- Ладно. Ладно...- он устало вздохнул, потирая переносицу.
  А затем заметил Варга.
  - Кто это?- он едва ли не обвиняюще ткнул в него пальцем. А затем нахмурился на Синголо.- Зачем вы притащили сюда детей, сэр?
  В его голосе было столько власти, что Синголо опешил.
  А Варг, наоборот, разозлился.
  Он шагнул вперёд, расправив плечи и громко дыша.
  - Мы коллегисты,- прорычал он, с вызовом глядя на лорда.- Прибыли по приказу Коллегии для описания войны.
  - Когда ко мне обращаются, обычно добавляют "милорд" или "лорд- генерал",- холодно отметил мужчина. Все вокруг затихли.
  Весь мир исчез - лишь разъярённый взгляд лорда- генерала.
  Наверное, надо как-то успокоить его. Попросить прощения... Проклятая кровь, вечно говорит за него...
  - Парень, ну- ка скажи - "простите меня за грубость, милорд",- сумрачно велел ему один из богато одетых людей.
  - Тебе надо - ты и скажи,- прошипел Варг, глядя ему в глаза.
  Лорд- генерал весь надулся, а вокруг всё будто бы сжалось.
  В повисшей тишине можно было расслышать, как часто дышит Синголо.
  А затем, откинув голову, лорд- генерал рассмеялся. Захлёбывающимся, лающим смехом.
  Всё вокруг утонуло в смехе, пока недоумевающий Варг оглядывался.
  - Дети!- проговорил лорд- генерал, утирая слёзы.- Ну и детишки сейчас пошли, надо заметить! Хребет покрепче, чем у тебя, Данбар!
  - Это уж точно,- пытавшийся заставить Варга извиниться человек сам хохотал, глядя на него.- Сейчас, того и гляди, откусит чего!
  Что-то стукнуло его по голове, и Варг резко обернулся.
  - Ещё раз такое сделаешь - я тебя убью,- пообещала Пёрышко, лицо её искривилось.- Придурок!
  Что-то ударило с другой стороны, и Варг крутанулся на месте.
  - Недоумок,- прохрипел Синголо.- Нас могли убить!
  - Не убили же,- Мэклахан покровительственно улыбался.
  Наконец, смех утих, хотя иногда слышались смешки. Лорд- генерал, посерьезнев, протянул руку к ним. Варг, нисколько не смутившись, крепко сжал её в знак приветствия.
  - Варг Бьярнсон,- представился он. Внутри всё дрожало, а в голову потихоньку приходило осознание того, что он только что чуть не натворил.
  - Я, конечно, рад оказанной чести,- заверил лорд- генерал с серьёзным лицом, сжимая его руку в ответ.- Но я, вообще-то, тянулся за вашими верительными грамотами.
  Синголо тут же выступил вперёд, улыбаясь своей обычной улыбкой. Он, слегка склонив голову, протянул грамоты генералу.
  - У нас тут не кланяются,- отстранённо заметил тот, проглядывая свитки.- Видимо, для Коллегии настали тяжёлые времена, если она посылает на такое детей.
  - Мы не дети... Милорд,- Варг облизал пересохшие губы.- И отправились по собственному желанию. Мы - все трое - в Поиске.
  - Я думал, в Поиск отправляют уже состоявшихся адептов,- генерал окинул их придирчивым взглядом.- А вы двое как-то не особо адепты.
  - Трое,- Варг отступил в сторону. Все взгляды тут же обратились на Пёрышко.
  Девушка мгновенно залилась краской и оцепенела.
  - Тириарес де Минналуш,- представил он Пёрышко. Взгляд той панически метался вокруг.
  С ней что-то не так, понял Варг.
  И тут же снова прикрыл её.
  - Триарес непривычна к вниманию,- сладким голосом объяснил Синголо. Всегда готов чесать языком!
  - Коллегисты хотели бы поговорить с лордом Уиком, милорд,- встрял Мэклахан.
  - Пусть говорят,- махнул рукой генерал.- Пусть вообще делают всё, что хотят. Слышали?- он повысил голос.- Если этим троим чего- нибудь потребуется - так дайте им это. Тогда, может быть, они напишут нам красивейшую похоронную песнь в своих работах,- его лицо стало печальным.- А теперь - все вон! Мы достаточно злоупотребили гостеприимством лорда Уика!
  И он сам первым двинулся к выходу. За ним тенью проскользил похожий на него как капля воды мужчина в простой одежде и с мечом на поясе.
  Лорды и рыцари, шушукаясь, быстро покинули шатёр, оставив внутри лишь Мэклахана, троих студиозов и довольного молодого лорда, что сидел в складном кресле.
  - Ох, Мэклахан, каждая твоя находка дорого обходится мне,- проговорил молодой лорд - похоже, Уик.- Что это за юноша?
  - Варг Бьярнсон, милорд,- представил Варга Мэклахан.- Хороший боец, умный человек и неплохой музыкант.
  "Неплохой" неприятно резануло уши.
  - Надо же...- Уик качнул головой.- А его друзья?
  - Синголо Дегнаре, Тириарес де Минналуш - на редкость здравомыслящие и спокойные студиозы,- Мэклахан слегка улыбнулся.
  - Ну, проходите,- Уик приглашающе махнул рукой.- И не надо рассказывать про ваши грязные сапоги.
  Варг был вынужден признать - жил лорд Уик достойно. Складное кресло, предоставленное Варгу, было удобным. Всегда бы иметь такое с собой...
  - Где вы остановились?- Уик поднял на них взгляд проницательных глаз.
  - Пока - нигде, милорд,- ответил за них Мэклахан.
  - Тогда остановитесь у меня,- просто констатировал факт.- Коллегисты... Не ожидал, что о нашей войне знает кто- либо кроме нас самих. Старый Блесторе ещё преподаёт?- неожиданный вопрос заставил Варга нахмуриться.
  Откуда он знает адепта Блесторе?..
  - Да,- ответил Синголо.- Вы учились в Коллегии?
  - Приходилось,- улыбнулся счастливой улыбкой Уик. Взгляд его потеплел.- Лучшие дни моей жизни. "Весёлый адепт" всё ещё работает?
  - И благоденствует,- заверил Синг.
  - О, сколько раз я там напивался...- лорд мечтательно закатил глаза.- Жаль, что тех времён не вернуть. Очень жаль. Но я бы многое отдал, чтобы вернуться в Коллегию. Скажите, почему вы покинули это благословенное место?
  Варгу показалось, что Синголо недовольно цокнул языком.
  - Скука и обстоятельства,- проговорил Синг, не давая Варгу и рта раскрыть. Более того - ещё и предупредительный взгляд бросил, сволотина!
  - Понимаю,- Уик улыбнулся и приставил указательный палец к губам. В свете огня блеснул перстень с чёрным камнем.
  Чёрной жемчужиной.
  Синголо вздрогнул.
  Пёрышко слегка дёрнула Варга за рукав, и тот едва заметно кивнул.
  - В Коллегии у всех всегда есть тайны,- продолжал Уик, не заметив их реакции на кольцо.- Просто странно видеть, что столь молодые люди отправились в далёкое путешествие. И ради чего? Ради описания войны? Этой-то войны?
  - Кто-то же должен,- пожал плечами Варг, вызвав недовольный взгляд Синголо.
  -тоже верно. Кто-то же должен... Вы устали с дороги?
  - Не особо,- Варг с победным видом смотрел на несчастного Синголо. Что, съел?
  - Значит, не терпится задать вопросы,- кивнул Уик.- Думаю, это не займёт много времени. Мне скоро нужно идти - король просит присутствовать. Какой-то наёмник пытается что-то продать нам,- он пожевал губами.- Когда я уйду, Мэклахан обеспечит вам ванну, чистую одежду и еду. А теперь,- он приглашающе поманил их руками,- прошу, ваши вопросы.
  Варг открыл было рот, как Синголо уже тараторил:
  - Милорд, расскажите о лорде- генерале.
  - Лорд- генерал?- хмыкнул Уик.- Интересный человек. Очень интересный. Тавер. Тавер Последняя Надежда - так мы его зовём.
  - Он не из благородных?- удивился Синг.
  - Нет, он простолюдин. Ветеран, патриот, верен короне, все дела,- Уик покрутил пальцем в воздухе.- О нём ходит много слухов. И его брат- близнец этим слухам только способствует. Неприятный человек, сказать по правде... Немой. Угрюмый. Вечно себе на уме.
  - Что за слухи о лорде- генерале, милорд?
  - Ну...- Уик поджал губу.- В другой ситуации я бы сказал, что это недостойно - пересказывать сплетни. Но раз вы просите... Кто-то говорит, что в молодости лорд- генерал едва не попали под суд в Ксилматии. Кто-то говорит, что он был преступником. Какое-то время даже ходили нелепые слухи, что он с братом участвовал в Веспремском Восстании. Генерала они особенно раздражали, а потому скоро все либо замолчали, либо перешли на шёпот. Но одно уж точно,- он усмехнулся.- Он человек умный и крепкий.
  Руки Варга что-то коснулось, и он скосил глаза - отрывать взгляд от лорда Уика казалось неуважением.
  Хотя, про какое неуважение ему теперь-то говорить...
  Пёрышко, бледная и усталая, прислонилась к его руке.
  - А как он добился такого положения?- встрял Варг, ободряемый каким-то тёплым чувством внутри.
  Кажется, он спросил что-то не то - Уик посмотрел на него со смесью удивления и недовольства, Синголо же состроил угрожающую рожу.
  - Как добился своего положения,- похоже, Уик любил повторять вопросы.- Никто не знает. Говорят, просто выслужился. Они со своим братом - немой здоровяк, что вечно таскается за ним - идеальные солдаты. Вроде бы за пять лет он прошёл путь от рядового до капитана роты. А там его уже кто-то заметил. И понеслись рекомендативные письма...- Уик усмехнулся так, будто бы вспомнил какую-то смешную историю.- Так что положения он добился самым простым и верным способом - верной службой и умом.
  - Ясно,- ничего Варгу не ясно. Он давно усвоил, что здесь не Нордвад, и что тут в людях никто верность и ум не поощрял.- А почему его называют "лорд- генерал", если он не лорд?
  - Традиция.
  - Ага...- Варг кивнул и напрягся. Следующий вопрос будет не очень вежливым, и это понимал даже он.- Милорд, я заметил, что люди не особо верят в победу. В смысле, благородные. Ну, в смысле...- он запутался в словах, вызвав лёгкую улыбку Мэклахана и отчаявшийся вздох Синга.
  - Кажется, вы специализируетесь на неудобных вопросах,- Уик тепло улыбнулся, и это ободрило Варга. Однако затем улыбка сошла с лица молодого лорда.- Никто тут не верит в победу - кроме добровольцев. Не уверен, что им вообще нужна победа. Они пришли просто подраться. Драка будет. Победа - нет.
  - Почему?- негодующе выдохнул Варг. Он не понимал, как можно вступать в битву, не имея даже надежды на победу.
  - У нас нет провианта, чтобы тянуть с битвой и выманивать на выгодное для нас место Ксилматию. У нас нет дисциплины - кроме энтузиазма, армия не держится ни на чём. Да, мы в большинстве - но это сыграет против нас,- Уик улыбнулся грустной улыбкой.- Мы обречены. Если битва будет завтра или послезавтра - четверть армии погибнет во время боя, и ещё столько же- во время бегства.
  - Зачем?- прохрипел Варг, от несправедливости у него вновь вскипела кровь.- Зачем тогда?
  - Эту войну нам не выиграть. Эта война - последняя для Келмора, ребята,- красивые синие глаза молодого лорда наполнились печалью и болью.- Вся эта битва... Да что там - вся эта война! - всё это лишь с одной целью.
  - Чтобы такие как вы не написали, что Келмор сдался без боя,- тихо- тихо проговорил Мэклахан.
  На всех пала неловкая тишина.
  Варг с недоверием смотрел на лорда Уика. Он не знал, кем его считать - благородным героем из легенд или идиотом- пустозвоном, для которого пара строк в летописях равносильны тысячам жизней.
  Ему казалось, что оба варианта одинаково правильны.
  - Почему вообще началась война, милорд?- подал голос Синголо, и неловкое оцепенение спало со всех сразу. Мир снова ожил.
  - Ну...- Уик нахмурился.- Ксилматия лет так сорок назад аннексировала у нас долину Гленсор. На той стороне Широководной. Единственную долину, в которой росло хоть что-то. Отличная почва, скажу вам. Не скалистое дерьмо, что у нас тут называют землёй. И они не просто аннексировали эту долину - они устроили там...- он судорожно вздохнул.- Я читал отчёты шпионов - и меня трясло от ужаса и отвращения. Разумеется, это один из догматов войны - закрепить за собой территории любой ценой... Но ведь у них был такой выбор. А они предпочли кровь, кровь и ещё раз кровь. Разумеется, местным не понравилось такое положение дел, и они начали сопротивляться. Не открыто - тогда бы всех перебили бы. Тихо.
  - Партизаны,- вспомнил Варг. Он слышал что-то такое по пути в лагерь.
  - Да,- Уик осклабился.- Партизаны. Стали вылавливать тех, кто работал с ксилматийцами. Нападали на обозы ксилматийцев, устраивали засады. В прошлом году в Гленсоре вспыхнуло восстание. Которое быстро перекинулось на соседние области. Восстание быстро подавили. А в его розжиге обвинили тех самых партизан. Которых будто бы поддерживал Келмор.
  - А он их поддерживал?- резко спросил Варг.
  - Наверняка,- не смутившись, ответил Уик.- Суть в том, что после этого Королевский Совет Ксилматии выслушал пламенную речь короля и единогласно проголосовал за то, что больше нельзя терпеть подлостей низкого и предательского народа Келмора. И началась война. И на этой драматичной ноте мне придётся оставить вас,- Уик резко встал, и Синголо встал вместе с ним.- Наслаждайтесь отдыхом. Если куда-то отправитесь - берите с собой Мэклахана.
  - Благодарю, милорд,- недовольно проскрипел Мэклахан. Уик в ответ рассмеялся звонким смехом.
  - Как будто у тебя есть дела поважнее, чем твоё ничегонеделание. И... Да - вам не полагалось это всё записывать?
  - Нет,- не моргнув глазом, ответил Варг. Синголо, у которого на коленях лежал испещрённый записями журнал, гневно покраснел.
  -тогда ладно,- лорд подмигнул Варгу и направился прочь.
  Когда Уик покинул шатёр, Синголо извиняющеся посмотрел на старого рыцаря.
  - Простите Варга за его,- Синголо посмотрел в глаза Варгу,- вопиющую грубость, неотёсанность и идиотизм.
  - Если бы прощение за это и надо было бы просить, то не у меня,- фыркнул рыцарь, тоже направляясь к входу.- Ванна стоит там. Воду натаскайте сами - там рядом котёл на огне. Скоро вернусь.
  И он тоже покинул шатёр.
  - Вы видели перстень?- взволнованно спросил Синголо.
  - Да,- кивнул Варг, глядя на Пёрышко. Та сидела тихо- тихо и даже не язвила. Совсем на неё не похоже.- Ты в порядке, а?
  Она вяло приподняла голову.
  - Нет,- в её взгляде было что-то, похожее на обиду.- Зачем ты заставил их смотреть на меня?
  - Чего?
  - Это неприятно. Ты же знаешь, что я не люблю этого. Когда смотрят,- она говорила тихо и без обвинения.
  Пёрышко не умела обижаться - это Варг знал точно.
  - Прости... Ты в порядке?- повторил он вопрос.
  - Не знаю. Голова болит. И ноги. И спина. Наверное, скоро сдохну,- она улыбнулась.
  - Не смешно,- заверил Синголо, направляясь к ванне.- Ого! Да тут действительно горячая вода! Чур я первый!
  - Да хоть последний,- отмахнулся Варг.
  У него в голове не могло уложиться. Вся эта война - это что, игра для них? Никто из них всех не относится к ней серьёзно.
  Варгу начинало казаться, что простые жители келморских городов относились к войне серьёзнее, чем все солдаты и лорды вместе взятые.
  Да что там - кажется, в Западных Королевствах к этой войне относились серьёзнее. Войско пьёт и гуляет - и никто с этим ничего не делает. Неужели для всех этих благородных важно одно- красивый прощальный жест?
  Нет, этого не может быть. У них своя цель...
  Какая там цель, перебил сам себя Варг. Они все явно идут в последний бой. Устроили огромные проводы для всего войска. Наслаждаются как могут последними днями жизни. Наверняка тот же Уик не может позволить себе всего того, что позволил себе сейчас - ковры, громоздкая богатая мебель, этот огромный шатёр...
  Нет. Всё не может быть так просто.
  - Слушайте, лорд- генерал сказал, чтобы нам дали всё, чего мы захотим,- подал голос Синголо из- за ширмы. Кажется, он носил горячую воду в ванну.- Варг, помоги- ка мне.
  - Сам себе не поможешь - никто не поможет. К чему ты про лорда- генерала вспомнил?
  - Можно попросить у кого- нибудь кольцо...
  - Не будь идиотом, Синг,- тихо проговорила Пёрышко и закашлялась. Варг, охваченный тревогой, дотронулся до её лба.- Убери руку.
  - Горячий,- проговорил северянин.- Ты болеешь.
  - Наверное.
  - Как ты умудрилась, а? Ты же всё утро ходила и издевалась над этим придурком и мной,- Варг кивнул в сторону ширмы.- И всё как ни в чём не бывало!
  - Ну вот так,- она развела плечами и закрыла глаза.- Холодновато тут...
  - Синг, давай быстрее,- крикнул Варг.- Тут нашу ледяную леди нужно запихнуть в горячую ванну и отпоить горячим вином.
  - Заболела,- с мрачным удовлетворением заметил Синголо.
  Когда Варг и Синголо натаскали горячей воды, Пёрышко абсолютно безвольно потащилась к большой деревянной ванне.
  - Спасибо,- произнесла она тихим голосом, глядя на воду.- Странно, что у лорда Уика нету слуг.
  - Кажется, ему их всех заменяет Мэклахан,- со смешком заметил Синголо.- Отличным стариком он оказался, кстати.
  - Не то слово,- кивнул Варг, с тревогой глядя на Пёрышко.- Лезь в ванну.
  - Ага,- в голосе промелькнуло ехидство, и она, как была, сделала шаг вперёд.
  Варг схватил её за плечо.
  - Потом поиздеваешься. Вода остынет. Давай.
  - Ну так дай мне раздеться.
  Покраснев, Варг вышел за ширму. Синголо, грустно глядя перед собой, сидел за низким столиком с картой.
  - Кажется, они совсем не верят в победу,- мрачно проговорил он, указывая на карту.- Я не стратег, но от этих позиций веет безынициативностью.
  - Как от тебя в случае с твоей Лесте.
  - Отвали.
  Какое-то время был слышен лишь плеск воды и расслабленные вздохи Пёрышко.
  - Слушай...- Синголо нервно облизал губы.- Я подумал... Может, попробуем попросить кольцо и уедем?
  - Синг,- Варг хмуро посмотрел на него.
  - Ну что?
  - Его никто тебе не отдаст, это кольцо. По крайней мере, просто так.
  - Ну, мы всегда можем...- он осёкся и заозирался.
  Варг презрительно фыркнул.
  - Уик тебе позволил жить с лордским размахом. Ты наверняка в жизни не видел столько роскоши,- северянин обвёл просторное убранство шатра.- А ты предлагаешь его обокрасть. Знай я тебе поменьше, я тебе просто в морду дал бы.
  - Ну да, что-то я совсем...- Синголо неловко почесал висок.- Ты хоть знаешь, о чём писать? В плане, ну, твой Поиск, всё такое...
  - Знаю,- заверил Варг. Он нихрена не знал, но этому дотошному говнюку лучше об этом не знать.- Нужно ещё навестить ксилматийский лагерь. Я попозже съезжу сам - ты оставайся с ней. Сам видишь - она даже есть самостоятельно не сможет.
  - Варг!- за громкий возглас ей тут же пришлось поплатиться кашлем.
  Северянин пожал плечами и двинулся к ширме. Остановившись у неё, он откашлялся.
  - Чего тебе?
  - Иди сюда,- тихо проговорила она.
  Варг почувствовал, что пылает.
  - Но ты же... Ну... Голая...
  - Было бы на что смотреть.
  На негнущихся ногах Варг зашёл за ширму.
  Миниатюрная девушка сидела в воде, прикрыв глаза. Тёмные волосы плавали вокруг её голову. От воды поднимался пар, но он слабо скрывал её наготу.
  Весьма привлекательную наготу, подумал Варг, нервно облизывая губы.
  Положение спасала только её поза и руки, сложенные на груди.
  - Что... Тебе...- сбивчиво проговорил он, стараясь не смотреть на неё.
  - О, Бьярнсон, что тебя так смущает?- она слегка качнулась в воде, не открывая глаз.- Неужели у тебя настолько хорошая фантазия?
  - Ты меня не для этого позвала,- хрипло проговорил Варг, стараясь глядеть только на её лицо. Проклятье...
  - Что у вас там?- заинтересованный голос Синголо.
  - Всё в порядке,- рявкнул Варг. Кажется, Синголо всё понял и затих.
  - Да, в порядке,- она хрипло хохотнула и снова закашлялась.- В общем...- она глубоко вздохнула замолчала, расслабленно лёжа в воде.
  Варг нетерпеливо вздохнул.
  - Ну?
  - Мне, сказать честно, на моё здоровье наплевать,- она говорила своим привычным, безэмоциональным голосом.- Но, думаю, эта маленькая проблема может здорово осложнить наше тут пребывание.
  - Ближе к телу... К делу!- он снова пылал. Она хохотнула.- Для тебя это нормально - вот так вот сидеть в ванне голой перед другом?
  - Ну, мы с тобой вроде как путешествуем. Рано или поздно ты увидел бы меня голой. Как и я тебя. Только раздеваться сейчас не надо, хорошо?
  - Ты невыносима.
  - Так вот, к чему я... Когда я вылезу, мне нужно будет быстро высохнуть. Сама я вытереться не успею,- она вяло подняла руку и с плеском уронила её обратно.- Сам видишь, в каком я состоянии. Так что у меня к тебе просьба - поможешь мне,- на её щеках проступил лёгкий румянец.
  - Прости, что?- недоверчиво переспросил Варг. Она что, издевается? Сначала заболела - а теперь ещё и издевается?!
  - Ты понял, о чём я. Чем быстрее я поднимусь - тем лучше. А если меня продует после горячей ванны, думаю, я буду серьёзно вам мешать.
  - Пусть Синг это делает!- возмущённо проговорил Варг. Нет, серьёзно, что за детский бред?!
  - Делаю что?- заинтересованно отозвался Синголо.
  - Ничего!- рявкнул Варг в ответ.- Сиди тихо и занимайся своими делами!
  - Ну и ладно...
  - Этому дурню я могу доверить себя оперировать,- Пёрышко покачала головой.- Но ничего более.
  - Почему?!- она что, хочет как-то обмануть его? Опозорить или что-то вроде? Где-то есть подвох, это точно.
  - Потому что,- отрезала она.- Так что?
  - Ты в своём уме?
  - Слушай, ты не будешь ничего видеть,- на её лицо появились первые признаки раздражения.- Просто отвернёшься, подержишь полотенце, может, поможешь обмотаться одеялом или одеться - и всё!
  Варг смотрел себе под ноги, стиснув зубы. Она понимает, что это для него? Стоять тут перед ней. Да, она прикрылась немного, но... Сам факт! Само... А, демоны раздери!
  - Ну?- недовольно переспросила Пёрышко.
  - Ладно,- нехотя согласился он.- Ладно... Я не за этим плыл в Келмор!
  - Я тоже, могу тебя уверить.
  - Может, сначала хотя бы с врачом посоветуемся, а?
  - Ты тоже знаешь, как лечить. Разве нет?
  - Нет. И я не лекарь. Даже отдалённо,- Варг как раз наоборот. Противоположность лекаря.- Синг! Что с ней делать, а?
  - Ну, не знаю...- Синголо явно не особо думал и лишь напускал на себя озадаченный вид.- После ванны насухо обтереть, одеть во всё самое тёплое и укутать в пару плащей. Я мог бы сварить чего- нибудь... Но у меня нет даже малого алхимического набора. Да и на пару миль вокруг ни одного ингредиента тоже нет. Так что предлагаю дай ей горячего бульона и уложить спать.
  - Ну, хоть что-то.- Варг хмыкнул, улыбнувшись Пёрышко.- Лекарь доморощеный! Одеть потеплее да бульон - ясно, как ты лекарственную алхимию сдавал!- это уже Синголо.
  - Ну, можно ещё дать ей этого их виски,- с сомнением проговорил Синголо.- В общем, Мэклахан вернётся, и решим, что делать. Может, у них тут есть лекари.
  - В войске? Да не думаю,- язвительно буркнул Варг. Кивнув Пёрышко, он направился подальше.- Наслаждайся водой.
  - Далеко не уходи. Тебе всё равно ещё обтирать меня,- апатичный, абсолютно никакой голос.
  - Ты сказала...
  - Я помню, что я сказала. Не смогла отказать себе в удовольствии увидеть это твоё выражение лица. Вроде: "Что? Голая девушка? В моей жизни?" Не сегодня, уж прости.
  Варг выругался себе под нос.
  Он совсем не так представлял себе путешествие. Совсем не так.
  Синголо всё ещё сидел над столом, изучая карту.
  - Знаешь, я никогда раньше не ценил простое сидение на месте,- проговорил он, поднимая взгляд на Варга.- А теперь вот ценю. Ноги не болят, лямка не натирает плечо...
  - Ты прошёл от силы пару миль, а всё остальное время ехал на повозке,- заметил Варг.
  - А самое приятное - можно просто расслабиться...- Синголо удовлетворённо вытянул ноги и вздохнул.- Было бы неплохо ещё смыть с себя эту грязь... Я и не ожидал, что нас тут так примут.
  - Я тоже.
  - Думаешь, останемся тут? В плане жилья?
  - В Келморе?
  - В лагере, придурок.
  - А... Ну, не знаю. Люди тут вроде бы радушные. Да и не факт, что ксилматийцы будут нам так же рады.
  - Варг,- Синголо ухмыльнулся.- Ты собираешься написать подробное описание их битвы. Описывая причины, к ней приведшие, а так же ключевых людей и положение дел накануне. Они, если ты попросишь, будут плясать для тебя - лишь бы ты написал то, что им надо.
  - Наверное...- Варг пожал плечами.- Я думал, война тут совсем другая... Они веселятся и пьют, ходят по шлюхам и думают о том, как бы покрасивее проиграть. В Нордваде всё совсем не так.
  - Ну так мы и не в Нордваде,- пожал плечами Синголо.
  - Это уж точно,- подумал Варг, бросая взгляд на ширму.- Там бы такого не произошло.
  - Ты когда собираешься к ксилматийцам? Сегодня?
  - Наверное. Надо только узнать, где их лагерь и как в него попасть таким образом, чтобы меня не подстрелили.
  - Спросим у Мэклахана, когда он вернётся.
  - На всё у тебя, Синг, ответ готов.
  - А ещё я невероятно красив, раз уж мы начали говорить о моих сильных сторонах.
  - Варг!- снова кашель из- за ширмы.- Иди сюда.
  Северянин устало вздохнул.
  - Знаешь что?- он бросил злой взгляд на Синголо.- Я всё это представлял совсем иначе. Совсем.
  
  Холодная вода шумела под копытами лошадей.
  - И они хотят переходить через эти броды?- недоверчиво спросил Варг, дёргая поводья.
  - Выбор у них невелик. Как и у нас, между прочим,- Мэклахан злобно поглядывал на серый флаг переговоров. Ветер сильно трепал кусок ткани.- Позволим им самим идти через броды - и отдадим подобие инициативы в их руки. Пойдём сами в атаку - и придётся драться по пояс в воде. В общем,- старик тяжело вздохнул,- умрём мы точно.
  Широководная действительно оказалась такой, какой о ней рассказывали. Огромная, холодная и бурная река. Кристально чистая вода на бродах журчала и ревела, щедро разбрызгивая ледяные брызги.
  Варг бросил взгляд вперёд, на земляные валы и колья, карабкающиеся вверх по берегу. Даже отсюда, с середины реки, было видно пугающие отличие ксилматийцского лагеря от келморского - бесконечные, ровные ряды палаток, столбы дыма, упорядоченная возня.
  Два абсолютно разных мира, разделённых широченной рекой.
  - Сколько в Широководной-то ширины будет?- поинтересовался Варг.
  - Ну, в самом широком месте три полёта стрелы будет. А тут, на бродах... Ну, один полёт. Наверное. Это всё наших предков рук дело...
  - А, рукотворные броды,- в Нордваде тоже создавали такие.- Много же времени понадобилось, чтобы создать что-то подобное.
  - Не только времени,- мрачно проговорил один из сопровождавших их солдат.- Но и жизней.
  - Потому мы и не позволим пройти ксилматийцам тут,- с пылом проговорил другой солдат.
  - Ага. Удачи вам,- язвительно заметил Мэклахан, поудобнее перехватывая древко флага.
  Кони разбрызгивали воду и громко фыркали.
  - На нас уже смотрят,- нервно проговорил один из солдат, указывая на быстро растущую толпу у вала.
  - И не только смотрят,- несколько десятков солдат под громкие крики будто бы взяли их на прицел арбалетов.- Будем надеяться, что сегодня они хотят поговорить.
  Наконец, они добрались до противоположного берега. Из- за земляного вала, усиленного брёвнами, на них смотрели сотни хмурых взглядов.
  И пара десятков арбалетов.
  На вал быстро забрался человек в лёгкой броне. Держась за один из кольев, он почти свесился с земляной насыпи.
  - Чего вам надо?- чистое белое наречие непривычно коснулось уха Варга, заставив вспоминать забытые уроки изящной речи.
  - Коллегист, желает поговорить с кем- нибудь из вашего командования!- приподнявшись в стременах, крикнул Мэклахан. После чистого произношения ксилматийца его гортанный говор приободрил Варга .
  - Коллегист?- человек на вале задумчиво замер.- Из Коллегии?
  - Да,- Варг тронул лошадь и выехал чуть вперёд.- Варг Бьярнсон, адепт- посланник. Я здесь по приказу Коллегии, меня отправили описать войну... Ну, то есть, битву!- как же непривычно говорить на этом тупом белом наречии. Слова путаются в голове, а язык заплетается.
  - У тебя есть грамоты, адепт? Коллегия посылает на подобные дела людей с грамотами!- на валу поднялся гул голосов - заинтересованный и настороженный.
  - Есть!- благословите боги Пёрышко и её предусмотрительность! Он бы просто свалил бы из Коллегии, а она обеспечила ему Поиск!
  Впрочем, если бы не обеспечила, то и тащиться к ксилматийцам не было бы нужды...
  - Ну так давай грамоты сюда, чего замер?
  Варг осторожно подъехал к самому валу и, достав из- за пазухи тубу, протянул её вверх с открытой улыбкой.
  Ксилматиец осторожно принял грамоты и углубился в чтение.
  Варг никогда не смотрел, что в них написано, в этих грамотах. Но сейчас, чувствуя себя на прицеле арбалетов, истово надеялся, что что-то дельное.
  - Ну, ладно,- ксилматиец быстро скатал бумагу в тубу.- Сопровождение с вами?
  - У нас разговор к маршалу,- гаркнул Мэклахан.
  - Хорошо. Проезжайте.
  Пока солдаты- ксилматийцы в гуле голосов вынимали колья из земли, чтобы позволить им проехать, Варг изучал их и думал.
  Он бы не пустил в лагерь кого-то вроде себя и Мэклахана со свитой. Тем более, с оружием. Шпионы, как пить дать. Мэклахан точно будет крутить головой по сторонам и примечать всё, что сможет помочь в битве.
  Странные они, эти ксилматийцы... Варг, сидя в седле, разглядывал их простые и открытые лица. Хмурые - да, настороженные - да, угрюмые - да. Чудовища, которыми их описывали келморцы - нет.
  Просто люди. Более дисциплинированные и тихие, нежели их противник. Ну и выглядят несколько иначе.
  Когда последний кол выдрали из земли, в проём вала вышел тот самый ксилматиец, что говорил с ними.
  - Я сопровожу вас к маршалу,- заявил он, закладывая большие пальцы за пояс и с вызовом глядя на свиту Варга.- Надеюсь, вам не надо объяснять, что в нашем лагере можно, а чего нельзя.
  - Мы посланники. Не шпионы,- Мэклахан попытался улыбнуться, заслужив презрительные взгляд своих солдат.
  - Вот и не забывайте об этом,- ксилматийцу подали лошадь, и он ловко влез в седло.- Держитесь за мной и помните, что тут полно арбалетов.
  В подавленном молчании, они двинулись через лагерь.
  Дисциплины и порядка здесь было больше, чем даже в "благородной" части лагеря келморцев. Оружие аккуратно составлено у костров, пики тут и там сложены в воинственные подобия треног. Никто тут не кричал - лишь в редких случаях в лагере был слышен рёв приказов. Все говорили, да - но никто не кричал.
  И не смеялся. По крайней мере, громко.
  - Почему вы едете с келморцами?- внезапно заговорил ксилматиец, не оборачиваясь.
  - Потому что в их лагерь я попал раньше, чем в ваш,- а ещё я оставил там друга и больную подругу. Но об этом тебе знать не надо.- У вас тут... Всё схвачено.
  - Можно и так сказать,- человек слегка повернул голову к Варгу. Его тонкое, аристократичное лицо улыбалось.- Вы из Нордвада, да?
  - Да,- лучше пока не болтать попусту.
  - Славные края. Бывал там как-то раз вместе с нашим послом,- человек бросил быстрый взгляд на Мэклахана и протянул руку Варгу.- Сир Ройни.
  - Варг Бьярсон,- снова представился Варг.- Кажется, ваши люди готовы к драке.
  - Они всегда готовы,- сир Ройни с гордостью посмотрел на проходящую мимо двойную колонну латников. Грохот доспехов и хриплое дыхание некоторое время не давали ему продолжить.- Это - Пятая Королевская Ордонансовая армия, адепт. Слыхали о такой?
  - Если честно, нет.
  - Потрясающая структура,- многообещающе заверил сир Ройни, огибая виселицу. В петле болталось обнажённое посиневшее тело с табличкой "вор".- Лорды отправляют самых смышлёных и сильных крестьян в королевские тренировочные лагеря. Там их натаскивают. А потом сколачивают из них батальоны и отправляют их в Ордонансные армии. Из каждого здесь давно выбили всё крестьянское. Кроме уважения к приказам.
  Варг был вынужден признать - звучало впечатляюще. А то, что он видел вокруг, впечатляло ещё больше.
  Они поднимались вверх и вверх по тропе между палаток, ловя заинтересованные взгляды. Миновали широкую вытоптанную площадку, по которой кругами носились вспотевшие солдаты. Человек, наблюдавший за ними поодаль, резко отдал честь сиру Ройни и тут же вновь накинулся на бегающих:
  - Я не понял, что за дамская походка, Степлен?! А ну- ка одел сабатоны - и ещё пять кругов!
  Варг бросил взгляд на келморцев.
  Судя по их побледневшим и решительным лицам, они осознали, что их ждёт в день битвы.
  - Подумать только,- подал голос сир Ройни, покачивая головой.- Война Ксилматии с Келмором. Как только вы, безумцы, решились на такое, а?
  - Безумцы?!- гневно прохрипел один из солдат.
  - Брай,- осадил его Мэклахан, хмурясь.- Молчи. Этот спор будет пуст.
  - Это уж точно,- хмыкнул Ройни.
  Наконец, они поднялись на самый верх холма. Здесь у палаток стояли шесты с гербовыми щитами. А ещё всюду сновали мальчишки- оруженосцы, заметил Варг. И слуги.
  Сир Ройни подвёл их к небольшой палатке - чуть выше и чуть больше остальных - перед которой реял флаг Ксилматии. Три белых меча на красном поле шли рябью от прикосновений ветра.
  - Ждите здесь,- велел Ройни и исчез в палатке. Трое стражников перед входом, облачённые в панцирную броню, даже не шелохнулись в его сторону.
  - Как вам тут, сэр?- Варг опасливо посмотрел на бледного Мэклахана. Старик явно был подавлен.
  - Страшно,- признался он.- Будь нас даже в три раза больше, эти люди покрошили бы нас.
  Варг промолчал. Он не знал, чем утешить бедолагу.
  Потому что Мэклахан говорил чистую правду.
  Ройни вынырнул из- под полога и приглашающе кивнул им.
  - Маршал сейчас общается с наёмником, но он попросил пригласить вас внутрь.
  Внутри палатки было тесно. Огромный стол- карта занимал почти всё пространство. Остальное место занимала простая лёжанка, походный сундук и множество складных стульев.
  Теснее становилось от людей, что были внутри. Трое латников стояли у тканевых "стен" с алебардами. Четверо разодетых мужчин в пышных одеждах толпились у стола. Пятеро сдержанных типов сидели на креслах вокруг стола.
  - Таким образом,- весёлый и жизнерадостный голос одного из разодетых тронул слух Варга,- я считаю, что за этим оружием не только завтрашний день, но и вся следующая эпоха.
  - Звучит слишком многообещающе, чтобы быть правдой, господин Крелиат,- худой человек в красно- белом дублете бесцеремонно закинул ноги на стол- карту.
  - Я знал, что вы не поверите словам. Ха, да кто из людей нашей категории верит-то?
  - Не причисляйте меня к вашей категории людей, пожалуйста,- холодный голос шёл вразрез с развязной внешностью.
  - Да- да, конечно,- сказано таким тоном, как можно бы сказать "да- да, отвали".- И, тем не менее, я ожидал вашего недоверия. А потому прихватил с собой образец. Варрен, прошу...- высокий человек с волчьим лицом сделал знак рукой.- Вы же не против, милорд?
  - Если никого не убьёте, то пожалуйста. Господин коллегист,- худой человек приглашающе махнул.- Присаживайтесь, прошу. Подождите чуть- чуть, мы почти закончили этот разговор.
  Варг неловко протолкнулся мимо разодетых типов, что неприязненно смотрели на него. Они что, клоуны? Кто носит такие широкие рукава и штаны? Будто из разных лоскутов сшиты!
  - Продолжайте, Крелиат,- милостиво разрешил худой.
  - Да- да. Варрен...- черноволосый разодетый, ещё мальчишка, взял в руки со стола нечто странное. Приклад и удлинённая основа навевали мысли об арбалете...
  Но сверху к этому была пристроена длинная металлическая труба. Сбоку, рядом с каким-то сложного вида механизмом, тлел длинный фитиль.
  - Вот, разработанный прототип,- гордо заявил тот, кого назвали Крелиатом.- Творит настоящие чудеса. Варрен, приступай.
  Мальчик с напуганными глазами принялся совершать непонятные манипуляции с... Чем-то. Варг завороженно следил, забыв обо всём на свете. Волнение перед разговором отступило, оставив лишь острый интерес.
  Мальчишка что-то куда-то засыпал, что-то вдавливал, утрамбовывал что-то в трубе. А затем, прихватив фитиль одним пальцем, протянул устройство Крелиату.
  Тот хищно улыбнулся.
  - Милорд, ваш ваши стражи нужны?
  - Даже не думайте.
  - Жаль. Люблю живую демонстрацию. Тогда дайте хоть щит какой.
  Один из латников по мановению руки маршала поднял щит над собой.
  - Ну нет, лучше поставьте его куда- нибудь. И отойдите все подальше. И приготовьтесь - будет громко.
  - Давайте уже быстрее, Крелиат!
  - Как скажете.
  В следующий миг что-то глухо трескнуло, громогласно бухнуло - и всю палатку заволокло горьким, едким дымом.
  Варг зашёлся в кашле и протёр слезящиеся глаза. Сердце бешено колотилось - не понятно от чего. Он узнал запах - так пах хельт.
  Хлопнул полог.
  - Милорд, вы целы?! Всё в порядке?!
  - Да, да, не мешайте,- маршал был на ногах, бледное лицо и опрокинутое кресло выдавали в нём испуг и волнение.- Какой, однако, мерзкий запах.
  - Вы не правы, это великолепный запах,- раздался из дыма восторженный голос Крелиата.- Помню, в Веспреме восставшие взорвали пару бочек перед последней атакой. Мы оборонялись в Торговых Палатах на холме, и когда они туда поднялись после взрыва, запах стоял великолепный. Для них наверняка пахло... Победой. Для нас - большими неприятностями. Вам, маршал, должен нравится запах больших неприятностей для вашего противника. И уж тем более - запах победы.
  Дым потихоньку развеялся.
  У порванной ткани палатки лежал продырявленный насквозь щит.
  - Двойной окованный щит - и пробит насквозь,- констатировал Крелиат, ухмыляясь.- Что вы скажете, маршал?
  - Скажу, что нам нужно это оружие. Как вы его достали?
  - Я его изобрёл. В паре с одним алхимиком. У меня есть ещё четыреста экземпляров.
  - Почему вы не продали это Келмору?- один из штабных офицеров маршала слегка ошарашено глядел на Крелиата.- Мы знаем, что вы сначала навестили его лагерь.
  - У них нет таких денег, которые я запрашиваю.
  - Деньги получите у казначея,- маршал нетерпеливо прервал его и пару раз кашлянул.- Устрашающая сила.
  Варг сглотнул.
  Он боялся луков, которые могут убить тебя, покуда бы несёшься к своему врагу. Он смирился с существованием арбалетами, стрелять из которых мог даже полный кретин.
  Это же оружие приводило его в ужас.
  - Каков радиус поражения?- аристократично обмахиваясь перчаткой, поинтересовался один из сидящих в креслах.
  - Зависит от длины ствола и порции хельта. Но пересыпать хельта не стоит - ствол может взорваться. Держишь её в руках, держишь - а потом бух! И у тебя лицо покрошено осколками в кровь, ха!
  - Время перезарядки?
  - Зависит от ловкости стрелка,- Крелиат пожал плечами.- Мой мальчишка справляется за минуту. Но он долго практиковался в этом.
  - Сколько у вас... Подобного?
  - Четыреста штук, как я уже говорил. В придачу к ним предлагаю услуги стрелков. Обойдётся дешевле и быстрее, чем натренировать новых. А после битвы, если желаете, можем и натренировать. Нам, право, совсем не сложно! Подпишем долгосрочный контракт, дадим почву сотрудничеству... Ну, вы знаете.
  - Хорошо,- маршал, всё ещё бледный, кивнул.- Выметайтесь теперь отсюда.
  Когда разодетые люди удалились, маршал обратил свой взгляд на келморцев, что ошарашено жались у выхода.
  - Всё ещё желаете воевать, господа?- хмуро поинтересовался он.
  - Боюсь, что выбора нету,- гордо ответил Мэклахан.
  - Знаменитая гордость келморцев,- тяжело вздохнул маршал.- Оставьте нас с адептом и посланниками наедине.
  Когда в палатке остались лишь три латника, Мэклахан и Варг, маршал заговорил вновь.
  - Вы, келморцы, слишком горды, чтобы сдаться. Слишком горды, чтобы вообще пытаться уйти от битвы. Но, тем не менее, желаете что-то мне сказать. И я сгораю от любопытства - что же?
  Сгорающим от любопытства маршал Ксилматии не выглядел.
  - Не убивайте всех,- глухо проговорил Мэклахан, и Варг вздрогнул. Что?..- Прошу, не убивайте бегущих и тех, кто сложит оружие. Милорд, вы же знаете, что у нас за войско, у вас наверняка есть шпионы. Мальчишки и старики, которым вскружили голову националисты - вот и всё войско.
  - Надо же,- немного помолчав, хмыкнул маршал.- Не простой оборванец- рыцарь, ненавидящий Ксилматию, а кто-то, кто хотя бы знаком с термином "национализм"... Я не чудовище, сэр. Все капитаны давным- давно получили приказ - сдающихся и бегущих не убивать.
  - Благодарю вас, милорд. От всего сердца.
  - Зачем вам это всё?- маршал резко подошёл к Мэклахану и навис над стариком.- Зачем вы хотите устроить бойню? Вас не учили сдаваться? Не умеете отступать? Неужели гордость стоит больше, чем тысячи жизней?
  Варг с замиранием сердца смотрел на поникшего старика.
  - Я задаюсь тем же вопросом, милорд. И так же, как и вы, не могу найти ответа.
  - Или не хотите - как и остальные келморцы!- маршал фыркнул и гневно развернулся.- Вы говорите на гортанном низком белом наречии - и называется его келморским! О какой гордости можно говорить....
  - Милорд,- в голосе Мэклахана прорезалось нечто опасное.- Прошу вас. Не надо об этом.
  Повисла неловкая тишина.
  - Это всё?- наконец, спросил маршал.
  - Да. Это всё, чего просил мой лорд.
  - Вот и славно. Выметайтесь из палатки.
  - Я должен дождаться адепта...
  - Ждите снаружи.
  Как только старик вышел прочь, маршал повернулся к Варгу.
  - Как мне надоело это всё...- устало проговорил он, садясь напротив ошалевшего северянина.- Каждый день - одно и то же. Доклады квартирмейстеров, доклады капитанов, доклады моего штаба. И даже приятное изменение обстановки вроде посланца от противника может оказаться горьким на вкус... Лорд Карстен, к вашим услугам,- он манерно склонил голову.
  - Варг... Варг Бьярнсон,- вопросы выветрились из головы, оставляя место лишь изумлению и какой-то глухой пустоте.- Вы предлагали им сдаться, милорд?
  - Предлагал. И не раз. Мне не нужна бойня, как не нужна она любому нормальному человеку. Но, видимо, келморцы давно уже шагнули за черту нормальности. Дружно шагнули всем проклятым королевством... Ройни сказал, что вас отправила Коллегия. Это правда? Или вы в добровольном Поиске?
  - И то, и другое.
  - А, это многое объясняет,- кивнул лорд Карстен.- Вы довольно молоды для адепта. И уж тем более для кого-то, кто занимается... Ну, чем вы занимаетесь, собственно говоря.
  - Коллегия посчитала, что моего возраста достаточно,- упрямо набычив голову, заявил Варг.
  - Нисколько не сомневаюсь в компетентности выбора Конгрегации,- заверил Карстен с едкой улыбкой.- Задавайте ваши вопросы, адепт. Завтра будет битва, и мне нужно заниматься приготовлениями, а не болтовнёй.
  - Приготовления генерала заключаются в болтовне, разве нет?
  - Ваш язык когда- нибудь наживёт вам серьёзных врагов. Если ещё не нажил,- сказано без злобы, просто предупреждение.
  - Прошу прощения, я...- смутился Варг.
  - Я не про себя. Просто совет молодому адепту. И да, вы отчасти правы. Про болтовню, я имею ввиду.
  Варг кивнул.
  Хм... Он ведь хочет составить полную картину, верно? Тогда...
  - Милорд, скажите, почему началась война?
  Карстен зашёлся сухим смехом.
  - Почему? Неужто доблестные келморцы вам ещё не рассказали?- он сокрушённо покачал головой.- Слепые идиоты. Со своей гордостью и ненавистью они давным- давно ушли за грань разумного... Вы знаете о долине Гленсор?
  - Да,- коротко кивнул Варг.- В келморском лагере я слышал кое- что.
  - Вот вам настоящая версия вашего "кое- чего". Гленсор вошёл в состав Ксилматии на особых правах. Ни одному герцогству или графству мы никогда не давали таких привилегий и послаблений. Никогда ещё нигде в королевстве король полностью не отменял налоги. И знаете, чем ответили благодарные жители долины?
  - Чем?- Варг непонимающе нахмурился.
  - А ничем. Они были счастливы. Продолжали говорить на своём странном келморском - но никто им и не мешал. Их особый статус был прописан на пятьдесят лет. Пятьдесят лет без налогов, демоны раздери! Золотой край. У меня там было поместье. А потом Келмор начал засылать туда своих людей под видом партизан. Вы когда- нибудь видели, адепт, партизан в кольчугах?
  - Я никогда не видел партизан,- признался Варг, сглатывая.- Но уверен, что в кольчугах они не ходят...
  - Абсолютно правильно уверены,- лорд Карстен снова уселся в кресло и закинул ноги на стол.- Мы трижды просили прекратить их. И знаете, что они отвечали? Мол, это не мы, это сами жители долины Гленсор. Три раза подряд. Даже когда мы предъявили им трупы будто бы партизан, покрытые татуировками келморской гвардии. С этим народом нельзя вести диалог,- лорд Карстен, тяжело вздохнув, встал.-только монолог меча.
  - Вы не врёте?- Варгу было плевать на приличия и осторожность. По крайней мере, теперь.
  - А зачем?- фыркнул Карстен.- Я уже победил. Завтра начнётся битва. В лучшем для Келмора случае, она продлиться три дня. Это если они проявят себя очень хорошо, а мы себя - очень плохо. Но я думаю, что всё закончится завтра же. А вы знаете, что говорил Льестодте о победителях?
  - "Победителя прельщает сама победа, а не чужие разговоры о ней"...- кое- что с лекций философии всё же осталось в голове Варга.
  - Именно. Мне, честно говоря, плевать, что вы напишите в своей работе. Плевать, что будет думать мир вокруг об этой будто бы войне. Королевский Совет приказал мне победить - и я это сделаю. Это всё, что меня интересует.
  - А вы не пытались... Поговорить с ними?- наивные и глупые слова.
  - Ох, парень...- Карстен прикрыл глаза.- До того, как возглавить эту армию, я почти пятнадцать лет был послом. Мотался туда- сюда - из Келмора в Ксилматию и обратно. Я пятнадцать лет говорил с келморцами - и прекрасно понял, что говорить с ними бесполезно.
  - Скажите им, что не отберёте у них язык и традиции, и они...
  - Не нужно меня учить, мальчик.
  - Я не мальчик,- огрызнулся Варг, хмурясь.
  - А я не идиот. Я говорил и не такое. Я обещал им всё,- карие глаза Карстена были полны немого отчаянья.- Обещал им оставить в покое их язык, их традиции, их мерзкую веру с жертвоприношениями. Я по поручению короля обещал им даже сохранить статус малого королевства в составе Ксилматии. Уговаривал их грёбаных восемь лет. Но... Нет.
  Варг коротко кивнул, потрясённый.
  Больше у него вопросов не было.
  - Вам стоило бы перебраться в наш лагерь,- тихо проговорил Карстен.
  - Я и не против,- Варг не врал.- Но в лагере келморцев у меня два друга- адепта. Один из них тяжело болен. И вряд ли поездки туда- сюда через Широководную пойдут на пользу её состоянию,- а ещё там проклятые жемчужины Синголо.
  - Понимаю...- в голосе лорда Карстена было полно печали.-тогда обозначьте свою позицию серым флагом. Я отдам соответствующие приказы.
  - Благодарю вас,- Варг поднял на него взляд.- Честно говоря, я ожидал увидеть тут совсем других людей.
  - Ожидали чудовищ, завтракающих младенцами, верно?- Карстен грустно улыбнулся, и Варг кивнул ему.- Здесь нет чудовищ, коллегист. Ни по эту сторону реки, ни по ту. Келморцы бояться нас. Видят нашу силу и понимают, что рано или поздно мы обратим на них взгляд, полный далеко не отеческой заботы. А потому ненавидят нас. За этот страх. Всю жизнь трястись в ожидании войны. Всю жизнь видеть последствия политических игрищ далёких лет.
  - Вы правы,- тихо проговорил Варг.- Но вы пойдёте сражаться. Прольёте кровь.
  - Пролью,- кивнул Карстен.- Так мне приказал Королевский Совет, слушаться которого - мой долг. И келморцы пойдут в бой, потому что так им велит их король и их страх.
  - Они не бояться вашего войска.
  - Они бояться того, что нависает над моим войском. Самого образа ксилматийца. А если бы не боялись...- Карстен горько усмехнулся.-то и не вышли бы на битву. Я пришёл сюда с огромным войском солдат и ещё большим войском старых долгов наших предков перед их предками. Я был бы рад, если бы кровь не пролилась... Но она прольётся.
  - Всегда проливается,- мрачно кивнул Варг. Общая картина вырастала перед ним всё ярче и ярче.
  Всё больнее и большее жгла глаза.
  - Напишите о войнах всё, адепт,- маршал направился к выходу.-тогда, быть может, когда- нибудь все будут смотреть на войну так же, как мы с вами,- и он шагнул прочь из палатки.
  Варг медленно поднялся из кресла. В голове шумело.
  "Любая война начинается одинаково - кто-то из идиотов получает власть",- так говорил отец Варга о всех войнах в Нордваде.
  Кажется, что-то общее у Старых Королевств с Нордвадом было.
  Нужно вернуться к Пёрышко и Сингу.
  И дождаться конца бойни.
  Завтра будет кровь. Море крови.
  При мысли об этом Варга замутило, а глаза защипало.
  Тысячи умрут. Зачем?
  Лишь для того, чтобы в летописях было написано не одно, а другое.
  
  
  Знамёна громко хлопали на холодном утреннем ветру.
  Воздух был наполнен тревогой и предвкушением. Вокруг слышались позвякивания и лязг, тихие перешёптывания и хриплое дыхание.
  Стоя на холме чуть позади двойной линии келморского войска, Варг часто, испуганно дышал. После Резни у Мельницы такие толпы вооружённых людей приводили его в ужас.
  И сейчас он был напуган. Сердце колотилось, а тело мелко, напряжённо подрагивало. Он с болью и отчаяньем смотрел на две длинных - казалось, бесконечно длинных - линии келморских солдат.
  Над ними поднимался пар, а из их рядов вздымались знамёна.
  Чаще всего - келморский синий единорог на зелёном поле.
  Последняя скачка единорога...
  - Как по мне, это плохая идея...- Синголо зашипел ему на ухо, опасливо оглядываясь на гвардейцев Тавера Последней Надежды.- Этот маршал сказал, чтобы под флагом были только мы? Или...
  - Синг,- рыкнул Варг, не в силах сдерживать напряжение.- Мне побоку. Понял? Отсюда видно битву. Значит, мы остаёмся здесь.
  - А если...
  - Твои если меня не интересуют.
  Какое-то время были слышны лишь громкие переговоры и возня штаба келморцев. Посыльные, офицеры, лорды - все грубо суетились на верхушке холма.
  Варг коротко оглянулся на серый флаг, что был воткнут посередине это обзорной площадки. Интересно, выполнит ли маршал своё обещание? Или...
  - Он прав,- слабый голос укутанной в два плаща Пёрышко заставил северянина скривиться.- Варг, не будь идиотом, нам надо либо попросить генерала уйти -а это будет сложно, - либо уйти самим. Так что...
  - На твои если мне сейчас тоже плевать,- Варг с отвратительно- сладостным ожиданием вглядывался в туман над Широководной.
  Сзади раздались шаги, и рядом с Варгом встал сам генерал. Его злое, напряжённое лицо было обращено вниз, на его армию.
  - Великолепная речь, милорд,- льстиво проговорил Синголо.
  - Если бы речи перед битвой как-то влияли на исход этой самой битвы...- генерал покачал головой.- Я слышал, моё общество вас тяготит.
  - Нет,- отсёк Варг, нервно сглатывая. Где проклятые ксилматийцы?!- Вы пойдёте в атаку?
  - Не сразу же,- пожал плечами Тавер.- Подождём, пока они сами атакуют. А потом ударим в ответ. Ширина брода не позволит им развернуть строй. А в схватке куча мала на кучу мала выиграет та сторона, у которой бойцы крепче. Наши сегодня крепче.
  - Вы видели вообще свою армию?- Варг презрительно сплюнул, и сзади раздалось недовольное ворчание офицерства.- Их дисциплина...
  Генерал лишь молча указал ему вниз.
  На две идеально ровные прерывистые линии строя. Первая линия стояла почти в воде - другая же, ощетинившись копьями, чуть поодаль.
  - Сегодня утром они молча выслушали мою речь о важности повиновения приказам,- проговорил он.- А затем подобием марша двинулись на построение. Я думаю, вопрос их дисциплинированности закрыт.
  - Когда начнётся бой, этот вопрос снова откроется,- сумрачно пообещал Варг, прикусывая нижнюю губу. Лёгкий туман над рекой начинал рассеиваться.
  - Вот тогда и посмотрим,- отмахнулся Последняя Надежда, щурясь.
  - И всё же...
  Слова Варга застряли в глотке, когда из- за реки ветер принёс бой барабана.
  Бум. Бум. Бум. Бум.
  Четыре мощных удара. Барабанная дробь.
  - Началось,- прохрипел генерал, делая жест рукой. Рядом с ним выросли посыльные и лорды, готовые исполнял приказы.
  Барабаны всё били и били. Били и били. А затем затихли.
  Сердце Варга, колотящееся в такт ударам, замерло.
  В следующий миг испуганную тишину разорвал рёв боевого рога.
  По келморскому строю прокатилось неясное движение.
  А затем - оглушительный, раздирающий уши рёв.
  Каждый в строю поднимал и тряс своё оружие - топоры, копья, мечи. Всё это тускло блестело в свете пасмурного утра.
  Варгу тоже захотелось закричать с ними. Поднять оружие. Завопить, как безумцу. Его заполнял уже не страх - восторг.
  Восторг тут же оборвался.
  Из тумана, будто призраки, ровной линией выплывали фигуры. Под рёв воды и отдалённую барабанную дробь, ксилматийцы в ало- белых накидках шли строевым шагом.
  - Трубу!- рявкнул генерал, и в его протянутую руку тут же вложили подзорную трубу.
  Вокруг раздавались тихие щёлканья - лорды и офицеры вокруг раскладывали свои трубы.
  Спасибо Мэклахану за его щедрость, подумал Варг, тоже раскладывая видавшую виды трубу.
  Вспенивая воду под ногами, ксилматийцы уверенно шли вперёд. Целый лес копий, целая стена высоких, прямоугольных щитов.
  Варг метнул пятно взгляда вправо. Потом вверх.
  Из тумана выходили всё новые и новые ксилматийцы. Будто бесконечный поток. Будто вторая Широководная...
  - Играйте атаку. Отправьте весть Шестому Добровольному - пусть готовятся поддержать остальных. И Седьмому Латному,- голос генерала стал сухим и жестоким.
  Послышались быстрые шаги и шлёпанье копыт по влажной земле.
  Рядом пронзительно запели трубы. Пронзительно и противно.
  - Что там?- Синголо подслеповато вглядывался в туман.
  - Отстань,- Варг с хлопком сложил трубу.
  Центральная часть строя келморцев пришла в движение. С грохотом, лязгом, криками, будто бы какая-то огромная машина надсадно работала.
  И три огромных прямоугольника двинулись.
  
  Кельпи нервно поправил шлем и поудобнее перехватил отцовский меч. Проклятье предков, настал этот день - он, с оружием в руках, в окружении верных друзей защитит родную землю!
  Ледяная вода под ногами обжигала ноги, хлюпала в сапогах. Люди вокруг фыркали, рычали, хрипели. Скрипела варёная кожа, позвякивало оружие.
  - Не разрывать строй, сукины дети!- сержант Глотка был слышен даже из пятого ряда.- Шире шаг, паскуды! Время послужить родине! Надеюсь, вы все сдохните - хоть какая польза от сброда вроде вас!
  - Распаляет,- хрипело проговорил старик по правую руку от Кельпи. Его морщинистое лицо было красным от гнева. Или от волнения.
  Из горла Кельпи вырвался яростный хрип.
  Его не надо было распалять.
  - Страшно, братец?- ехидно поинтересовался Лотренер. Всего на год старше Кельпи - а гонору...
  - Да, страшно,- честно ответил парень.
  - А мне нет.
  - Ну и дурак.
  Они продолжали шагать, стараясь не сбиться с шагу. Сержант говорил - главное не сбиваться с шагу. Не развалить строй. И тогда никто ихъ не достанет. Тогда все ксилматийцы умрут, а всё пойло и бабы достанутся им, Пятому Добровольному.
  Так им объяснили.
  Все вокруг тряслись и дрожали. Всем не терпелось ворваться в битву, начать крошить этих проклятых захватчиков.
  Но все боялись момента, когда они обагрят свои руки кровью. Или когда кто-то другой обагрит свои руки их кровью.
  Кельпи слышал воодушевляющий рёв тех отрядов, что остались сзади и ждут своего часа. Ха, честь принять удар выпала нам, Пятому Добровольному! Настало время отомстить за столетия притеснений и унижений!
  Он не хотел становиться убийцей. Как и все тут. Но им не оставили выбора. И теперь его переполняли гнев и решимость.
  Хоть вода в сапогах и была ледяная, ему было жарко. Пахло потом, железом и чем-то ещё.
  
  Джейк глубоко дышал, стараясь не волноваться.
  - Шире шаг, ребята,- спокойный голос лейтенанта Морноу успокаивал, как и слитное позвякивание лат.- Спокойно, без нервов. Вон их застрельщики. Щиты выше.
  Джейк судорожно вздохнул и поднял свой щит ещё выше. Боги, как он это всё ненавидел. Такое ощущение, что душу изнутри разрывают. И сердце будто из груди вырвется. Вот ещё чуть- чуть - и вырвется...
  Что-то в воздухе засвистело, и щит слабо тряхнуло.
  - Держать щиты,- голос Морноу был невозмутим.- Строй плотнее, ребята. Не разваливаться.
  Стук, будто бы кто-то заколачивает гвоздь. Длинные стрелы впиваются в павезы, делая их похожими на подушечки для игл.
  Кто-то захрипел, где-то справа заорали, вода перед ногами Джейка взрывалась брызгами.
  Вот и повезло же ему сегодня вытащить жребий на первый ряд...
  Стиснув зубы, он шёл дальше.
  Он выполнит свой долг. Он не отступит.
  Высоко над рядами пехоты трепетало ало- белое знамя.
  
  - Сколько же они будут идти?!- Синголо носился туда- сюда, вызывая презрительные взгляды посыльных.
  - Заткнись,- посоветовал Варг, глядя на чёрные тучки, что перелетали одна за другой от келморских застрельщиков к ксилматийским пехотинцам. Он с волнением облизал губы.
  Ему придётся запомнить всё то дерьмо, которое произойдёт сегодня там, внизу. Ему придётся запомнить, какой полк где стоял. Как стоял. Сколько людей погибло, упало в ледяную воду, захлебнулось кровью.
  Будь его воля, он бы никогда этого не видел.
  Но теперь он, приоткрыв рот, с гадливо- завороженным чувством в груди наблюдал, как несколько человек в ксилматийской толпе упали.
  Спасут ли их товарищи? Успеют ли их донести до лекарей прежде, чем они истекут кровью? Были ли у них семьи? О чём они мечтали?
  - Как там?- робкий, осознающий неловкость вопроса голос Пёрышко.
  Любили ли они?..
  - Никак,- прорычал он.
  - Обстрел ничего не даёт,- покачал головой генерал, хмурясь.- Карту!
  Варг со смесью восхищения и отвращения смотрел, как он указывает на растянутой перед ним карте места.
  - Сюда, сюда и сюда,- донеслось до Варга.
  Он восхищался властностью и стойкостью этого человека, его невозмутимостью и желанием не сдаваться до последнего.
  Он презирал этого человека за то, что одним движением он отправил сотни солдат на смерть. Одно прихотливое движение пальца, один тычок на карту - и броды окрасятся кровью.
  - Уик, Уоллс, Маргне, Даттс, Филлс. Берите Шестой Ростодский и скачите к Грустному броду. Я не хочу, чтобы они обошли нас. Отбейте. Любой ценой.
  - Есть,- сухо и чётко.
  - Кого не назвал - остаться. Возможно, где- нибудь понадобится ещё один натиск конницы.
  - Слушаюсь, милорд,- многоголосо отозвалась толпа благородных келморцев.
  Они на грани гибели. Битва изначально проиграна. Не нужно проливать кровь, чтобы понять это.
  А они готовы сражаться так, будто бы шансы равны.
  Варг почувствовал, как внутри что-то съёживается.
  Ненависть к захватчикам и сухой долг. Пылающий энтузиазм против ледяной выучки.
  Варг Бьярнсон видел четыре битвы за всю свою жизнь.
  Но, кажется, эта обещает выдаться самой отвратительной.
  Направив трубу на броды, он нахмурился.
  Между ксилматийскими пехотинцами начали возникать пёстрые одежды.
  
  Кто-то отпихнул Джейка.
  - Прости, дружище,- огромный бородач в нелепых пёстрых одеждах и в не менее нелепой шляпе стал правее его, держа в руке... Нечто.- Потеснись слегка и прикрой щитом, окажи милость.
  Джейк молча сдвинул щит, чтобы хоть чуть- чуть прикрыть бугая.
  Далеко впереди были видны келморцы. Они шли - отвратительным подобием марша, неровным, корявым строем. Даже в оружии порядка не было. Толпа голодранцев.
  И они идут против нас, подумал Джейк, пригибаясь в ужасе от очередного залпа застрельщиков. Они сражаются, хотя знают, что им конец.
  Достойное мужество.
  Но им тоже дали приказ. Они тоже защищают свою страну.
  Он не отступит.
  Ледяная вода слегка сносила его ноги при каждом шаге.
  - Ро- та!- лейтенант Морноу оставался невозмутим.- Стой!
  Сделав два положенные шага, Джейк остановился и выставил вперёд копьё.
  - Порядок - разбить!
  Странно...
  Но приказы надо выполнять, а не обсуждать.
  Джейк сделал шаг вперёд и чуть в сторону.
  - О- отряд!- весёлый голос с пьяными нотками заставил его вздрогнуть.- На исходную, мать вашу! Живее, живее, шевелите жопами, ублюдки!
  Вперёд начали выступать люди в пёстром. Каждый из них нёс металлическую трубу на корпусе арбалета и длинную подставку.
  Как только вперёд вышло три линии пёстрых, раздался голос Морноу:
  - Сомкнуть ряды!
  Джейк сделал шаг назад и чуть влево. Всё чисто, как на тренировке - края щита сомкнулись с щитами соседей по строю.
  - О- отряд!- снова весёлый голос. Джейк заметил говорившего - высокого черноволосого человека в чёрно- красной пышной одежде и в огромной нелепой шляпе, лихо сдвинутой набок.- Приготовиться к стрельбе!
  Они хотят из этого стрелять?..
  Пёстрые, не обращая внимания на затихающий град стрел, дружно воткнули перед собой подставки. Кто-то из них вскрикнул и завалился назад, пронзённый стрелой.
  - Цель- с!- рёв черноволосого расходился повторениями офицеров- наёмников в обе стороны.
  Пёстрые вложили в ложбинки на подставке свои странные орудия.
  - По- джигай!- Джейк нервно сглотнул.
  - Ро- та - стоять!- предупредительно крикнул Морноу.
  Джейк бросил быстрый взгляд на черноволосого.
  На его худом, хищном лице играла счастливая улыбка.
  А затем раздался демонский грохот и треск.
  - Странно, что они ещё не начали стрел...- треск и грохот. А затем послышались резкие, свистящие, а затем тошнотворно хлюпающие звуки. Яростное напряжение сменилось зверским рёвом боли.
  - Что там происходит?!- Кельпи сглотнул.
  - Обстрел, вот что,- старик справа тяжело сглотнул.- Молись предкам, сы...
  Его голова будто бы взорвалась изнутри, обдав Кельпи кровью и ошмётками мозгов.
  - А- ы!- прохрипел он в ужасе.
  Строй зашатался. Как и мир вокруг него.
  - Держать строй, уроды!- ревел сержант Глотка, оправдывая прозвище.- Держать строй!
  Кельпи выл от ужаса. Выл и хрипел. Брат рядом тоже выл и хрипел. Оба ничего не понимали, не видели, куда идут. Видели лишь падающие спины тех, кто шёл впереди. Слышали крики боли и странный треск. Слышали чьи-то приказы. Чувствовали испуг.
  Но они шли вперёд.
  Что-то внутри заставляло их идти вперёд, рыча сквозь стиснутые зубы и сжимая до боли оружие.
  Ни один не повернул назад.
  - Песню, суки!- яростно скомандовал откуда-то сержант.- Песню, я сказал! "Рождённого умирать!"
  Никто и не думал петь. Все просто шли вперёд и хрипели от испуга.
  А затем хриплый, пропитый голос сержанта взревел:
  - Для битвы был рождён, сегодня я умру!
  Кто-то из глубины строя робко подхватил:
  - Но сил не пощадя, друзей не подведу!
  Уже десяток голос включился в пение:
  - Я страж земли родной, я слышу зов опять!
  А затем заревели все, кто продолжал идти:
  - И снова рвусь я в бой, рождённый умирать!
  Кельпи, с искажённым яростью и испугом лицом, ревел вместе с другими. Слова обжигали глотку, как виски, что делал дед дома, на ферме.
  - Для битвы был рождён, сегодня я умру! Но сил не пощадя, друзей не подведу! Я страж земли родной, я слышу зов опять! И снова рвусь я в бой, рождённый умира- аать!- рёв нескольких тысяч голосов заставлял кровь бурлить. Мышцы вздувались в ярости, зубы скалились.
  Они шли вперёд, под свистящей смертью.
  - Два ряда навылет...- простонал Варг, бледнея. Его тошнило. -Два ряда...
  Позицию стрелков- наёмников ровно посередине Широководной затянуло густым дымом. Из этого дыма раздавался всё новый и новый треск, внутри багровыми цветами разрастались вспышки.
  Келморский строй таял на глазах. Стройные ряды спутались, солдаты падали по несколько за раз...
  Но они шли.
  Внезапно какой-то тихий многоголосый крик заставил всех обратиться в слух.
  - ...Не подведу...- донёс до них ветер.
  - Что это?- прошептал Варг. Его сердце разрывалось, когда он смотрел вниз. На умирающих парней и стариков.
  - "Рождённый умирать",- хрипло пояснил Мэклахан, возникая рядом с трубой.
  - Я страж земли родной,- внезапный рёв раскатился над огромным бродом, перекрыв рёв воды и треск оружия наёмников.- Я слышу зов опять! И снова рвусь в я в бой...
  - Рождённый умирать,- одновременно прошептали Мэклахан и Варг.
  - Для битвы был рождён, сегодня я умру!- ревело в едином порыве всё войско. Все двадцать пять тысяч человек, все, даже генерал - ревели одни и те же слова.- Но сил не пощадя, друзей не подведу! Я страж земли родной, я слышу зов опять! И снова рвусь я в бой, рождённый умирать!
  - Рождённый умирать...- тихо повторил Мэклахан. По морщинистым щекам в седую щетину густо падали слёзы.- В последний раз её пел мой дед...
  - Рождённый умирать,- Варг изумлённо оглянулся.
  Пёрышко, опустив голову, задумчиво смотрела себе под ноги.
  - Рождённый умирать,- Синголо непонимающе смотрел вниз.
  А далеко на бродах шли вперёд три отряда добровольцев. Шли под обстрелом, который вырывал куски плоти из строя - шли и пели песню звенящими голосами.
  Варг сморгнул слёзы и всхлипнул, глядя на быстро складывающийся внутрь строй келморцев.
  Зачем?.. Почему вы так поступаете с собой и мной?.. Остановите это всё, прошу...
  Они шли дальше.
  
  Джейк тяжело кашлял.
  Дым от новых орудий наёмников противно першил в горле.
  - Так, подонки!- радостный рёв черноволосого доносился откуда-то из дыма.- Посмотрим, где их застрельщики! Эти сукины дети убили тремя залпами пятьдесят ваших братьев! Посмотрим, скольких убьёте вы, ребятки, за пять залпов! Заряжай! Быстрее! Ряд - на смену!
  В дыму что-то вспыхивало и грохало, трещало и свистело.
  - Магия...- поползло над строем.- Маги- наёмники...
  Джейк на всякий случай коснулся татуировки косы на груди - знака Брата- Смерти. Демоны знают, что за хрень тут творится. От магии добра не жди, если это она...
  Из- за дыма доносились вопли боли.
  А затем в вопли боли вклинилось что-то ещё.
  Он был не силён в келморском диалекте белого наречия. Он вырос в Белом Городе, столице Ксилматии, а потому привык к чистому белому наречию. Если бы ему не мешали, он бы понял.
  Но...
  - Они поют,- изумлённо проговорил кто-то из строя.- Они поют!
  - Они глумятся над нами!- весёлый хохот черноволосого демона из дыма.- Немудрено - с такой-то стрельбой! Ряд - на смену! Живее, подонки! Я уверен, вы успеете ещё дать два залпа! Их осталось совсем немного!
  Несколько робких стрел свистнули поверх щитов куда-то в глубину строя.
  - Это... Отвратительно,- с чувством проговорил Джейк, вдыхая дым.
  - Что?- сосед по строю недоумевающе уставился на него.
  - Эта хрень,- он кивнул в сторону дыма.- Магия или нет - это отвратительно.
  - Ты прав,- кивнул солдат, хмурясь.
  Пение нарастало и достигло рёва.
  Пугающего рёва, подумал Джейк, неловко передёргивая плечами.
  - Всего лишь песенка, ребята!- кажется, Морноу и сам не особо верил в свои слова.- Не вам такого бояться!
  - Что за хрень они поют?!- хохот наёмников.- "Рождённый умирать"?! Ха! Ну- ка докажите им, что это не просто песня! Огонь, огонь, огонь! Ряд - на смену! Живее! Торвальд, сука, что ты уронил?! Хрен тебе, а не получка! Я поднимаю научный прогресс нашего убого мира с колен, а ты его роняешь! Ну ты и говнюк, Торвальд!
  Наёмники хохотали сущими демонами из дыма. Приказы и шутки черноволосого эхом уходили по обе стороны строя, повторяемые младшими офицерами.
  Это было неправильно.
  Совсем неправильно.
  Кельпи шёл вперёд, продолжая повторять коротенькую песню.
  Он не знал, что за демонщину применили против них ксилматийцы. Но знал, что им не поздоровится, когда он до них доберётся.
  Сержант давным- давно погиб - иначе бы не заткнулся. Но строй не разваливался. Каждый шёл на своём месте, как учили. Одним шагом. Как одно живое существо.
  Оставалось надеяться, что у других Добровольных всё идёт лучше.
  Спина впередиидущего напряглась, а в следующий миг Кельпи пошёл дальше по его трупу.
  Перед ним открылась полоса - полоса, через которую было видно, что происходит впереди.
  Дым, из которого что-то вспыхивало. А затем люди умирали или падали, корчась от боли и захлёбываясь водой.
  А некоторые, морщась и кровоточа, продолжали идти, ревя песню.
  - ...Друзей не подведу!- Кельпи скосил глаза на брата. Тот шёл рядом, держа копьё. Его лицо было искажено - как у собаки, когда она рычит. Только...
  В туче кровавых брызг, брат дёрнулся и отступил назад. Строй поглотил его - расступился и пошёл дальше.
  Кельпи лишь заорал песню ещё яростнее. На глазах выступили слёзы.
  Но он шёл.
  
  Больше никто не пел.
  - Твою мать...- Тавер Последняя Надежда, кажется, стремительно терял надежду.
  От келморского строя остались огрызки. Жалкое подобия строя.
  - Три отряда по триста человек - в клочья...- простонал генерал.
  Варг почувствовал, что его начинает тошнить.
  Глянув вниз, он увидел то, чего боялся и чего ждал - чуть ниже по течению вода Широководной порозовела.
  - Милорд, почему вы не играете атаку Шестому?!- возмущённо поинтересовался кто-то из немногочисленных лордов.
  Генерал не ответил.
  Он смотрел на исчезающие в дыму остатки трёх полков.
  Смотрел с видом игрока в квадраты, невыгодно разменявшего фигуру.
  Варг с растущей пустотой внутри смотрел на середину Широководной.
  
  Из пряно пахнущего дыма возник маленький человек в дурацкой пёстрой одежде. Он держал на плече какую-то хреновину.
  Кельпи, продолжая петь, вогнал ему в живот меч по самую рукоять.
  Он убивал его друзей. Он заставил его обмочиться со страху. Он заставил его пережить самые страшные мгновения его жизни.
  И теперь он поплатиться за это дерьмо.
  Рядом ещё пару десятков шатающихся, раненных и чудом выживших шли в атаку.
  Они не знали уже, зачем и куда.
  Но шли.
  - К нам гости!- на отвратительном белом наречии.- Ну- ка - прощальный!
  Что-то оглушительно треснуло впереди, полыхнуло - и люди вокруг закричали.
  Что-то горячее, острое и раздирающее впилось в живот Кельпи. Он пошатнулся, отступил и упал на одно колено, яростно хрипя и плача от боли.
  Песня давным- давно утихла до едва слышного, яростного шёпота единиц. Лишь где-то справа пара десятков голосов продолжала петь.
  - ...Я страж земли родной...- донеслось сквозь боль, приказы ксилматийцев и лязг доспехов.
  - Я слышу зов опять,- стиснув зубы до скрежета, Кельпи выловил тяжёлое копьё.- И снова рвусь я в бой,- он оперся на копьё и поднялся с криком боли.- Рождённый умирать!
  Он сделал шаг, опираясь на копьё. А затем вошёл в дым снова.
  
  Джейк с отвращением и презрением глядел на наёмников, с хохотом возвращающихся из дыма. Они несли свои странные устройства на плечах, все руки и лица были в чёрных пятнах копоти.
  - Славно, так и повоевать можно!- один из них ковылял.
  Остальные хохотали и радостно смеялись. Как дети.
  Не как убийцы.
  - Мы и вам кое- что оставили,- черноволосый возник из дыма. Манжет пышной рубахи слегка тлел.- Но немного.
  Наёмники расхохотались и втиснулись в ряды ксилматийцев.
  - Перестреляли как куропаток в лесу!
  - Куропаток сложнее!
  Снова хохот.
  А затем дуновение ветра развеяло дым перед ними.
  Джейк замер. Весь строй затих.
  На них шёл мальчишка. Рыжий мальчишка с некрасивым лицом. Одной рукой он пытался остановить кровь, что лилась из пробитого живота. Другой он опирался на копьё.
  - Для битвы был рождён,- хрипел он, ненавидяще глядя прямо на Джейка,- сегодня я умру,- он закашлялся кровью и сделал ещё один шаг.- Но сил не пощадя, друзей не подведу,- ещё один неловкий шаг под изумлённую тишину строя.- Я страж земли родной,- ещё один неловкий шаг.- Я слышу зов опять,- он подошёл вплотную к Джейку.- И снова рвусь я в бой,- он сделал шаг и остановился на расстоянии вытянутой руки перед стеной щитов.- Рождённый умирать...
  А затем он, скривившись, направил копьё на них.
  Раздался треск.
  Черноволосый наёмник с полным сожаления лицом убрал нечто, напоминающее уменьшенную версию страшных орудий своих братьев по ремеслу.
  - Мы все рождены умирать,- прохрипел он из дыма.
  - Ро- та!- голос лейтенанта не был более спокоен. Ярость и боль были слышны в каждом слове.- Впе- рёд!
  Джейк сделал яростный шаг вперёд. Внутри разгорался огонь.
  Ему нужно убить. Убить в честном бою.
  Он выполнит приказ маршала. Как и все в этом строю. Они смоют позор, который на них нанесли эти наёмники- маги своей нечистивой магией.
  Своей бесчестной магией.
  - - Шестой, Десятый и Двадцать седьмой - на самый берег перед бродом. Остальные пусть готовятся навалиться и засыпают стрелами брод.
  - Милорд, мы не знаем, как обстоят дела с Уиком и его кавалерией. Если их уничтожили, а ксилматийцы переправились через Грустный брод, то...
  -то наша разведка хреново сработала!- рявкнул генерал.- Выполнять!
  - Есть!
  Варг смотрел вниз с холма.
  Когда он будет описывать это, он очень часто будет использовать слово катастрофа.
  Столько людей уже погибло. И сколько погибнет ещё?..
  Запах смерти летал над Широководной.
   Джейк взревел, врезаясь щитом в противника.
  Мимо его щита в келморца ткнула гизарма. Келморец тут же упал на колени.
  Джейк с отвращением добил его мечом.
  Они не умеют фехтовать. Они не знают, как отводить удар копьём. Они не знают, как не подставляться под гизарму.
  Но они не бегут.
  Почему вы не бежите?! Почему?!
  Он яростно двинул щитом ещё раз, но противник не поддался. Высокий, закованный в латы, он саданул топором по щиту.
  Как только топор увяз в дереве щита, Джейк открылся и ударил рукоятью меча по шлему.
  "Всегда бей в голову. Если не убьёшь, то оглушишь точно" - так вечно приказывал лейтенант.
  Выпустив топор, латник отшатнулся. А в следующий миг кто-то подцепил его ногу крюком гизармы и опрокинул в воду.
  - Три шага вперёд!- рявкнул откуда-то слева лейтенант.
  Джейк послушно сделал три шага вперёд, крепко держа перед собой щит и тесня латников врага.
  Какая разница? Мальчишки или старики, сброд или элитные латники.
  У него приказ. Он не отступит.
  
  - Они не выдержат, милорд.
  - Вижу.
  - Трубить отступление?
  - Да.
  Варг чувствовал, как смесь отчаянья и ужаса обволакивает холм.
  Теперь они поняли, что их битва окончится не красивой историей, а кровью. Давно стоило.
  - Велите королю бежать. Мы их не сдержим,- голос Тавера Последней Надежды был глух.
  - Мы не успеем отступить. Они просто прикончат нас, пока мы будем пятиться к лагерю.
  - Успеем,- заверил генерал. Он будто бы постарел на десятки лет сразу.- Должны успеть, по крайней мере... Я...
  Он покачал головой и направился прочь с холма.
  - С такой армией невозможно сражаться,- тихо проговорил Варг.- Оборванцы без выучки. И против кого?- он горько сплюнул, глядя в трубу на слаженные действия ксилматийцев.
  - Приходится иметь дело с тем, что посылают боги,- Мэклахан с грустным лицом застёгивал шлем.- Прощайте, молодые господа. Рад был с вами познакомиться. С вами особенно, мастер Варг.
  - Что? Куда вы?!
  - Ну, у нас ещё есть горстка конников. Если не задержим этих молодцев, то до завтра мы точно не доживём. Нас просто перебьют.
  - Не перебьют, маршал ведь...
  - Не верь колдуну, женщине и ксилматийцу,- усмехнулся старый рыцарь.
  Варг возмущённо надулся. Что?! И Мэклахан?! Нет, ну нет! Он не позволит, чтобы...
  Глянув в глаза старика, он тут же остыл и успокоился.
  - Удачи,- глухо проговорил он.
  - Она мне больше не понадобиться,- заверил старый рыцарь и направился к коню.
  
  Джейк, не выбиваясь из строя, шёл вперёд по трупам.
  - Смена!- он быстро отступил назад, в третий ряд, и облегчённо вздохнул.
  Он жив. Он жив... Очередная битва выиграна, а он жив. С этими латниками пришлось попотеть, но и их опрокинули. А теперь они отступают.
  Наконец, они отступают. Не бегут. Но отступают. Уже что-то.
  Внутри росло опустошение и пустота. Ему хотелось усесться на землю и просто смотреть в небо. И пить. Ему очень хотелось пить.
  - Прибавить шагу! Нельзя позволить им отойти в лагерь! Приказ маршала!
  Ну вот. Как всегда...
  Слегка растянувшись на подъёме, рота ускорилась. Приказ есть приказ.
  Земля дрожала под их ровным шагом.
  Шаг. Грохот. Шаг. Грохот.
  Или...
  - Пики и копья!- истошный приказ опоздал.
  Ужасающий лязг и грохот накатился откуда-то справа, взвился визг боли.
  Джейк инстинктивно повернулся в сторону крика и подался вперёд со щитом. Как учили.
  И напоролся глазом на острие кавалерийской пики.
  Варг с полной пустотой смотрел вниз, на клин кавалерии, что во главе с Мэклаханом вонзился во фланг отряда ксилматийцев.
  Одного отряда, обратившего в бегство половину армии.
  Конница прошила отряд почти насквозь.
  И увязла.
  Варг с растущим ужасом смотрел, как блестящая фигурка Мэклахана удаляется от остальных, врубаясь в противника.
  Келморская пехота спешно отступала в лагерь. Это если не сказать "бежала".
  - Ну, Мэклахан! Ну!- прошипел Варг, сжимая кулаки. Ещё трое- четверо убитых - и ты унесёшься прочь! Ты уже достаточно задержал их! Осталось только...
  Вороной жеребец рыцаря встал на дыбы, и блестящая фигурка опрокинулась прямо на копья.
  Варг шумно и опустошённо выдохнул.
  - Он мёртв?- глухой, испуганный голос Синголо.
  - Да,- прошептал Варг, одним движением складывая подзорную трубу.- Его больше нет...
  - Нужно уходить, пока мы ещё живы,- подала голос Пёрышко - и закашлялась.- Кто знает, что будет...
  Стук копыт заставил их всех напряжённо обернуться.
  - Коллегисты?- тускло поинтересовался кавалерист с окровавленным мечом.
  Кавалерист в ксилматийских цветах.
  - Да,- тускло проговорил Варг.
  Он чувствовал себя абсолютно выпитым и усталым. Как будто бы это он сражался и погиб там, на бродах.
  - Маршал настоятельно рекомендовал вам не возвращаться в келморский лагерь,- проговорил кавалерист, гарцуя.- Оставайтесь здесь, и завтра сможете наблюдать их полный разгром.
  - Маршал обещал не убивать бегущих и складывающих оружие,- прохрипел Варг с тусклым возмущением. Толку-то от возмущения?..
  - Обещал,- кивнул кавалерист, глядя на широкую цепь конников, что выстроилась внизу холма.-только вот никто из них не побежал. И не сложил оружие.
  Варг тяжело вздохнул и сел прямо на траву.
  Синголо сел рядом.
  - Ты проходил через такое же?- тихо просил он.
  - Нет. Через такое - нет.
  Почти впритык к нему, рядом уселась Пёрышко.
  - Что теперь?- тихо прошептала она.
  - Может, пойти и поискать кольцо у кого- нибудь из трупов?- робко подал голос Синголо.
  - Лучше не надо,- сухо проговорил Варг.- Она не это имела ввиду.
  - Да, не это,- тихо подтвердила Тириарес, потерянно глядя на кавалериста.- Это всегда так? Так... Отвратительно, глупо и ужасно?
  - Всегда,- прохрипел Варг, быстро утирая слёзы.
  
  Роща вокруг спокойно покачивалась, шурша листвой. Лапа кустарника настойчиво лезла в лицо, но Варг не обращал внимания.
  Он смотрел вниз с холма, на лагерь ксилматийцев.
  Огни костров мигали среди бесконечных рядов палаток и шатров. Весь лагерь казался частью бредового багрово- жёлтого сна, куски которого выплывали из темноты.
  И люди. Маленькие точки, что возникали в кругах света и исчезали в бездне ночи.
  Люди внизу. Солдаты. Убийцы. Нет, солдаты. Убийца - это он. Когда он брёл прочь из лагеря, он видел их усталые, равнодушные и даже грустные лица. Они убивают не потому, что им хочется. Не потому, что это приносит им наслаждение. Просто потому, что так надо. Это их ремесло. И они своим к нему отношением облагородили его, насколько это возможно.
  А он - просто убийца.
  Варг с исступленным лицом сделал ещё два быстрых росчерка, пытаясь найти нужные слова. Не то, не то...
  Он чёркал пером ещё и ещё, с чувством горечи зачёркивая ещё не законченные строки.
  Это не то! Всё не...
  Лист бумаги с мерзким треском порвался.
  Злость наполнила тело яростью. Он вскочил и с рыком швырнул скомканный лист прочь.
  - Ну почему?!- жгучая ярость сменилась отвратительной печалью и досадой.- Почему не получается?!
  Если доводило до отчаянья собственное бессилие. Тем более там, где до этого у него не возникало сложностей.
  Он взял в эту рощу на холме всё, что помогало ему раньше - немного келморского виски, которым щедро поделились наёмники, лютню, фонарь и письменные принадлежности. Он уже выпил достаточно виски, чтобы дело шло. Он уже спалил несколько свечей в фонаре.
  Но работа не шла.
  - Боги, почему?- простонал он, поднимая взгляд вверх.
  Между кустистых ветвей было видно звёздное небо. Вечная бездна, по которой бороздили корабли небесных мореходов. Так говорили жрецы у него дома.
  В Коллегии он узнал, что это - ложь, и что звёзды - всего лишь небесные тела. Как луна, как и солнце.
  Раньше вид звёздного неба вдохновлял его. Стоило лишь поднять взгляд на небо - и он чувствовал приток какой-то странной силы. Грустная улыбка сама набегала на лицо.
  А теперь он чувствовал лишь холодный ветер и боль в заднице из- за сидения на неудобном бревне.
  С усталым вдохом Варг глотнул ещё виски.
  Тепло расползлось по всему телу. Только вот Варгу оно больше не казалось таким приятным, как раньше.
  - Твою мать,- глухо выругался он в темноту. Облегчения не наступило и теперь.- Паскудство.
  Ещё и обидел Пёрышко и Синга перед уходом. Они ведь действительно тревожились за него. Не хотели отпускать. А он огрызнулся.
  Вина под очередным глотком виски разрослась ещё шире.
  Это он виноват. Не надо было позволять Сингу начинать эту глупость. Надо было выловить эту глупую Лесте и заставить её дать нормальное задание. Дурацкие жемчужины. Все они, философы, ненормальные. Надо было просто рыкнуть на неё, как иногда зло рычал на молодых студиозок. Но он не сделал этого.
  Надо было, в крайнем случае, отговорить Синга. Он же мягкий, этот Синг. Капризный временами, своевольный, слегка отрешённый и ехидный - но мягкий, как мокрый хлеб. Лепи что хочешь. Но нет, он не сделал этого. Ему хотелось, мать его, приключений. Ему хотелось вырваться подальше от грёбаной Коллегии, в которой он чувствовал себя неловко.
  И он втянул в это Пёрышко. Позволил втянуть, втянул - в случае Синголо это не важно. Он позволил Сингу обратиться к ней. А она ведь абсолютно не умеет удерживать себя от... Ну, всякого такого.
  А теперь оба его лучших друга увидели войну. Увидели то, что он поклялся сам не видеть никогда.
  - Просто великолепно,- он смачно и зло харкнул в темноту и вновь припал губами к бутылке, жадно глотая обжигающий напиток.
  Когда он уходил, Синг, бледный и подавленный, сидел у жаровни и тихо читал что-то из книг Пёрышко.
  А она... Она рисовала. Сжавшись под тёплым походным одеялом, сидела и чёркала углём по бумаге.
  Он едва заставил её, протестующую и шипящую, накинуть это одеяло. Она была очень, очень странной. Иногда ему казалось, что она не чувствовала ни боли, ни холода.
  Иногда, потому что она сама так говорила. А он не верил тому, что она говорила. Слова могут лгать.
  - Пёрышко,- глупо пробормотал он, глядя на лагерь. В одной из таких же палаток, как там, внизу, она и его лучший друг. Сидят и мёрзнут... Ну, Синг-то точно мёрзнет.
  А он торчит тут. Пьёт виски. Смотрит попеременно то на тихий и угрюмый ксилматийский лагерь, то на гуляющее пёстрое пятно лагеря наёмников.
  Кажется, он снова против воли предал их.
  - Идиот,- прошипел он и снова сделал добрый глоток.
  Работа не шла, как надо. Точнее, не шла вообще. И это убивало Варга.
  Всё вокруг убивало его. Всё, что он видел и слышал.
  Когда он шёл прочь, он видел повозки с вопящими раненными. Повозки с трупами. Он не хотел этого видеть - но смотрел, равнодушно и холодно. Посиневшие лица. Снесённые голову. Распоротые животы. Отрубленные руки и ноги. Кровь, кровь, кровь.
  А он просто шёл со своим мешком мимо, глядя под ноги.
  Он не мог помочь им. Он не умел помогать и спасать.
  Тот же Синг умел. Всё рвался убежать к лекарям и помогать с раненными. Бедолага. Не нужно было на него орать тогда. Он бы и сам всё понял. Или не понял?..
  - И я это я затащил их сюда, так?- обратился Варг к небу с прищуром.- Всех их,- он махнул бутылкой в сторону лагеря.
  Ему казалось, что каждый погибший на бродах - его личная вина. Он позволил этому случиться. Он, и никто другой. Варг Бьярнсон, человек, пообещавший не проливать кровь и проливший её.
  Нужно было слушать отца. Неженкам вроде него нужно безвылазно сидеть в Коллегии и учиться жить книгами. Или песнями. Потому что в большом мире полно крови. А кровь для Бьярнсонов - это искушение. Пьянящее искушение, которое невозможно преодолеть.
  По небосводу, оставляя длинный хвост, резко сиганула вниз звезда.
  - Ты думал, отец,- проговорил Варг с ухмылкой,- что тут я исправлюсь? Что вернусь другим?
  Небо не отвечало северянину, и он понуро опустил голову.
  Отец знал, что в нём борются двое. Чудовище, закалённое севером и холодом в Нордваде. И он, Варг, любящий музыку, смех и мир. Пока он был на севере, для Варга не было места.
  В Коллегии у него было всё, о чём он мечтал. Тепло, вина, компания. Появились друзья. Его зауважали как барда, в конце-то концов! Его мечта воплотилась.
  Но он должен был признать - ему не хватала чудовища. Мягкость жизни в Мёнхене заставила его скучать по боям, по кровавому хаосу клинков.
  Там, на корабле в Живом Море, чудовище лениво приоткрыло глаз. И Варг понял, что не хочет его будить.
  - Или, может, я просто устал быть беспомощным и слабым,- прохрипел он, вновь поднимая голову к звёздам. Те приветливо мигали ему холодным белым светом.- А в бою я ощущаю себя всесильным. В бою что-то ведёт меня. Я знаю, что не умру. Отец говорил, что это глупая молодость. Но я знаю, всегда знаю, что не умру в бою.
  Звёзды не отвечали.
  Что-то внутри задрожало и неприятно заныло, а затем Варг всхлипнул.
  Боги жестоки. Они дают одно, но забирают другое. А иногда все их подарки обесцениваются из- за того, чего они тебе недодали.
  Север и вечная война наградили его крепким телом. Занятия в Коллегии дали ему острый - насколько он мог судить - рассудок. Его голос, если верить слушателям, был подобен мёду. Он всегда знал, когда улыбнуться, когда нахмуриться. Но...
  - Почему?- прошептал он, глядя на ярко- пылающую звезду Северной Короны в небе. Что-то стекало по его щекам, губы отвратительно дрожали. Он знал, как отвратительно выглядят плачущие люди. Но не мог не плакать.
  Мир исчез за пеленой слёз и боли. Варг, обхватив голову руками, тихо всхлипывал.
  Как ему сейчас нужен кто-то. Хоть кто- нибудь. Пёрышко, например. Просто чтобы она подошла к нему и положила руку на плечо. Сказала, что...
  - Пёрышко,- он сдавленно хихикнул сквозь слёзы. Кажется, у него... Как это слово... Истерика.- Положила руку на плечо? Сама?
  Он сокрушённо покачал головой и судорожно вздохнул.
  - Знаешь, небо, а ведь мир несправедлив,- тихо проговорил он, утирая дорожки слёз.
  Ледяная сталь прикоснулась к горлу и заставила вздрогнуть.
  - Это уж точно,- хриплый голос проговорил слова прямо в ухо.- Много успел насмотреть, говнюк?
  - Что?..- страх парализовал его, мысли беспомощно метались в голове.
  Это не бой. Тут не дёрнешься в сторону. Не убьёшь.
  - Спрашиваю - много нарисовал, сука? Бровер, вещи.
  Боги, они убьют его! Убьют! Проведут кинжалом по горлу! И он умрёт здесь, на задрипанном холме!
  Никогда не скажет того, что нужно сказать! Не споет тех песен, что должен!
  - Нет, пожалуйста,- прохрипел он и поднял руки в слепом ужасе. Лицо и спина покрылись потом.
  - Закройся.
  - Нет, послушайте, вы не...
  Сталь сильнее нажала на горло, и он испуганно взвизгнул.
  Как Синголо, недовольно отметило чудовище.
  - Бутылка,- глотающий звук,- виски. Лютня. Много пустых листов. Перо. Чернильница. Всё,- звонкий голос донёсся откуда-то справа.- Ну и фонарь.
  - Я вижу,- прохрипели Варгу в ухо.- Ты что, тот самый коллегист? Северянин?
  - Да, да, да!- Варг радостно и быстро закивал, испытывая неописуемое облегчение.
  - Боги всё же умеют шутить,- медленно, безумно медленно кинжал ушёл куда-то вправо.
  Варг облегчённо выдохнул.
  - Что ты тут делаешь, коллегист?- заросший и диковатого вида келморец плюхнулся рядом на бревно.- Неужто просто сидишь?
  - Я... Я...- он запинался, а мысли всё ещё путались в голове.
  Возмущение тем, что его могли убить не в бою захлестнуло его.
  - А обязательно было так подкрадываться?- выпалил он, зло глядя на келморца.
  - Ты торчишь на холму между двумя лагерями и палишь фонарь, парень,- келморец повернул к нему лицо и Варг понял, что оно измазано сажей. Лишь зелёные глаза блестели в свете фонаря.- Возможно, твои новые друзья знают, что ты здесь. Мы не знали.
  - Они мне не друзья. Как и вы,- зло пробормотал Варг. Проклятье. Наверняка они слушали и его разговор с небом.
  - Можно глотнуть ещё?- другой келморец, в тряпках и тоже измазанный сажей, вопросительно качнул бутылкой.
  - Конечно,- келморец тут же ухмыльнулся.
  - У нас, в Келморе, люди не дают выпить врагам. Так что мы всё же твои друзья, северянин.
  - Метко подмечено, Бровер.
  - Почему вы сражаетесь?- Варг зло смотрел, как названный Броверов келморец заливал в себя остатки виски.
  - Чтобы не было, как в той хохме. На поле боя - две огромные армии. Но в то же время лишь два человека - два полководца. Где остальные?
  - Не пришли,- весело закончил другой келморец.
  - Прекратите!- Варга злила их весёлость, что ранее нравилась ему.- Вы все умрёте завтра. Вы понимаете это?
  - Все мы когда- нибудь умрём.
  - Но вы - завтра.
  - А я и не хотел вечно жить.
  - Ваша упрямость убьёт вас всех!
  - Нет слова "упрямость",- спокойно заметил другой келморец, возникая из темноты.- "Упрямство". Когда я учился в Коллегии, нам учили правильно говорить.
  - Сир,- Бровер передал бутылку стройному мужчине, тоже измазанному сажей.- Мы нашли коллегиста.
  - Потрясающая наблюдательность,- рыцарь одним мощным глотком допил остатки и швырнул бутылку прочь. Послышался звон стекла.- А мы ожидали тут найти умалишённых шпионов. Или ещё кого.
  - А нашли меня.
  - Жизнь редко даёт то, чего просишь,- рыцарь потянулся к лицу, но тут же отдёрнул руку. Боится стереть сажу, понял Варг.- Что ты тут делаешь, коллегист?
  - Думаю,- сердце Варга всё ещё дико колотилось.- Думал, пока вы не пришли.
  - Ну, так обычно и бывает - коллегист мешает коллегисту,- усмехнулся рыцарь.- А завтра можно будет увидеть ещё более великолепную картину - коллегисты будут сносить головы коллегистам.
  - Что?- Варг осоловело встряхнул головой.
  - Коллегисты,- рыцарь указал на кмилматийский лагерь.- Каждый рыцарь там - бывший коллегист. Большая часть наших рыцарей - бывшие коллегисты. Это безумно престижно - становиться умным не где- нибудь, а в Мёнхенской Коллегии. Заплатить совсем чуть- чуть, посидеть там пять лет и занести своё имя в книгу коллегистов - что может быть лучше?
  - А я и не знал... Но у нас никто никогда не... Ну...- слова путались в голове.
  - Никто не делился на две угрюмые группы, пытающиеся убить друг друга?- по чёрной маске пробежала слабая улыбка.- Потому что в Коллегии всё другое. Там нет места вражде и предрассудкам. Так нам вбивали в голову адепты, когда мы поступали. Мой лучший - некогда - друг, знаете ли, учился со мной. Теперь он где-то там, внизу, командует ротой,- рыцарь грустно кивнул в сторону ксилматийского лагеря и встал.- Жаль, что мы не смогли вынести из стен Коллегии самого ценного, что нам там дали. Не застудитесь, коллегист. И постарайтесь не умереть от расторопности ксилматийской стражи.
  Рыцарь развернулся и сделал шаг в темноту. Остальные последовали за ним - бесшумно и молчаливо.
  - Вы не хотели закончит эту войну?- жалобно, умоляюще спросил Варг вслед им.
  - Может, и хотел,- отозвались оттуда.- Но один человек не остановит войну.
  И они исчезли в ночи, оставив запах железа и пота, которые он до этого не замечал.
  И разбитую бутылку где-то на холме.
  А Варг потерянно смотрел вниз.
  Бывшие коллегисты. Образованные люди. Но... Как? Почему? Зачем?!
  Ни одного ответа. Лишь глупые, детские вопросы.
  Он скосил взгляд вправо, где лежали криво собранные в стопку листы бумаги. Они укоризненно смотрели на него. Как и лютня.
  Он ничего не смог. Лишь вылакал бутылку виски. Как последний пьяница.
  - Проклятье...- прошептал Варг, утирая холодный пот со лба.- Шутники... Хохмы...
  "Война, на которую никто не придёт."
  Весь мир исчез во вспышке.
  Лишь спустя миг смысл слов дошёл до него.
  Роща вокруг исчезла, шум мира отошёл на второй план. Он будто бы вознёсся над всем этим.
  Варга колотило.
  Он рывком дёрнулся- свалился с бревна и схватился за перо, исступленно макая его в чернильницу.
  В голове уже кружились строчки. Рифмы цеплялись одна за другую. Такт рождал музыку. Он её уже слышал...
  Слова уверенно выходили из его сердца прямо на бумагу. Душа его яростно, победно ревела - а он лишь пыхтел, валяясь среди иголок и быстро выводя новые и новые слова.
  Он резко поднял взгляд на небо.
  - Зачем я здесь?- хрипло спросил он с безумной улыбкой.- Потому что один человек может остановить войну.
  
  
  Тусклые солнечные лучи били прямо в глаза.
  Вестер невольно залюбовался тем, как тонкие копья света пронзают густой туман.
  Он выдохнул, и дыхание обратилось в пар на утреннем морозе.
  Рядом с ним так же выдыхали из- под забрал шлемов пар другие солдаты Пятой роты.
  - Проклятый туман,- Уилл, сосед по строю, громко шмыгнул носом.- Проклятый Келмор. Сплошные морозы, дожди да туманы. Мне не улыбается идти туда,- он кивнул подбородком в белое марево,- без прикрытия арбалетчиков. Эти келморцы...
  Уилл и Вестер одновременно вздрогнули.
  - Да, мужественные и безумные,- закончил за него Вестер, вглядываясь в туман перед собой.- Говорят, ночью из их лагеря была слышна музыка и хохот.
  - А ещё говорят, что они вырезали три отряда разведчиков,- встрял рябой мужчина из второго ряда.- Я слышал, как рыцарь- лейтенант говорил...
  - Разговоры!- недовольно рявкнул лейтенант откуда-то справа, и он умолкли.
  Вестер поудобнее перехватил щит и выдохнул струю пара.
  Ему не нравилось стоять тут, перед огромным склоном. Стрелы со склона летят дальше, как он понял за десять лет службы. Пока они будут лезть вверх, келморцы будут осыпать их стрелами. Потом им придётся штурмом брать этот дурацкий частокол. А потом будет резня...
  Вестеру это всё не нравилось. Абсолютно не нравилось. Вся эта война. Когда одна из сторон приводит не профессиональную армию на бой, начинается резня. Беспорядочная, отвратительная и кровавая.
  А в случае с келморцами - резня до последнего. Он помнил, как день назад, на бродах, он сражался с рослым седеющим мужчиной. Из его груди торчали две стрелы, рубаха под жилетом варёной кожи промокла от крови - а он только рычал, выл и бросался в атаку вновь и вновь. Лейтенант Вестера предложил ему сдаться, предложил ему помощь...
  А мужчина вколотил топор ему прямо в шлем, а затем набросился на остальных с демонским криком.
  А потом Вестер насадил его на лезвие меча.
  Он уважал этих людей как воинов. Ему было плевать на их бесплодную землю, на их скудное богатство и на их убогий язык. Но как воинов он их уважал.
  Иначе он не мог. Такова доля солдата. Либо уважаешь, либо обе стороны захлебнуться сначала ненавистью, а потом кровью друг друга.
  Но сейчас у него был приказ. Все в Ордонансовой армии знали, что их направляет рука закона Ксилматии. Закона, против которого пошли келморцы.
  А каждый закон имеет карающую длань.
  И не имело значения, нравится ему это всё или нет.
  - Как туман немного развеется - быстрым шагом, не рассыпаясь, начать подъём,- мимо прошёл лейтенант, сир Фольген. Его пёстрый плюмаж покачивался на шлеме.- Не глупить. Не замедляться. Не хочу, чтобы кто-то из вас погиб. И, ради всего святого, не позволяйте им драться один на один с вами.
  - Думаете, что мы слабее их, сир?- крикнул кто-то из заднего ряда, и весь строй недовольно заворчал.
  - Думаю, что им нечего терять,- рыцарь гаркнул в ответ, продолжая движение вдоль первого ряда.- Эти варвары бросятся на ваш меч - но заберут вас с собой. А это никому из нас не надо. Так что никаких выходов из строя. Слышали?! Кто покинет строй во время боя - три недели будет дежурить у выгребной ямы!
  - Кажется, дело будет жаркое,- прошептал Уилл, наклоняясь чуть вперёд и глядя в стороны.- Наши соседи, кажется, тоже нервничают.
  Вестер последовал его примеру.
  Да, рыцари- лейтенанты соседних подразделений открыто взводили людей для атаки. Ругань, крики, оскорбления - всё шло в ход.
  - О,- Уилл глубокомысленно вскинул палец.-толстомордые ублюдкотвари. Что-то новое.
  - Да, такого мы ещё не слышали,- поддакнул кто-то.
  Что-то коснулось щеки Вестера холодным прикосновением.
  Ветер, понял он, глубоко вдыхая морозный воздух.
  Туман начинал рассеиваться.
  - Стрелки!- раздалось откуда-то сзади.- На позиции!
  - Ага, на позиции,- сварливо буркнул Уилл.- Начнут стрелять только тогда, когда уже вплотную подберёмся. Толку...
  - Разговоры, я сказал!- снова рявкнул лейтенант.- Развернуть знамя!
  Где-то сзади с тихим хлопком подняли большое знамя роты.
  Туман разрывался ветром в лоскуты. Постепенно склон проступал из- под белого покрывала.
  Над высокой травой и скалистыми обломками разнёсся звук трубы.
  - Ро- ота!- лейтенант изрыгнул из- под шлема струю пара и громко хлопнул забралом.- Вперёд!
  Музыканты начали отбивать ритм - и они пошли вперёд. Слитным, мелким шагом, не нарушая идеальной линии строя.
  - Молодцы!- голос лейтенанта звучал из- под шлема хрипло и страшно.- Чуть шире шаг! Я не хочу, чтобы сукины сыны из Седьмого добрались до вершины раньше нас!
  Вестеру было наплевать, кто куда первее доберётся. Ему вовсе не хотелось подниматься на этот склон и сражаться.
  В принципе, думал он, усиленно втаптывая траву в склон сабатонами, ему уже давно ничего не хотелось. Всегда есть какое-то "надо" во благо страны или генерала. А уж чего он хочет - дело десятое.
  Их лейтенант всегда говорил, что они - карающая длань короля и его Совета. Гарант исполнения всех договоров с его страной. Оплот власти. Её откровенно пугающее лицо.
  Вестер не совсем понимал, что это значит. Кое с чем не был согласен. Но всё это определённо накладывало на него немалые обязательства. В этом он был уверен.
  Впереди высился чёрный на фоне рассвета частокол.
  Всё вокруг утонуло в пыхтении, грохоте и лязге стали.
  Неудобно будет, подумал Вестер, продолжая подъём. Солнце бьёт прямо в глаза. Вот всё не слава богам...
  Уилл что-то спросил, но из- за демонского шума Вестер не разобрал слова.
  Интересно. Почему келморцы ещё не стреляют? Может, убежали ночью?
  Нет. Вон между острых зубцов частокола блеснула сталь.
  Тогда...
  - Выше щиты, ребята, выше щиты!- лейтенант не только умудрялся бодро идти вверх, но и перекрикивать грохот вокруг.- И знамя! Ровнее держать, Хорлест! Я тебе руки оторву, если оно ещё раз так наклонится!
  До вершины склона оставалось совсем немного. Ещё чуть- чуть, и...
  Тонкие разноцветные силуэты начали подниматься из высокой травы один за другим. Будто бы яркие цветы.
  "Что за хрень?"- от удивления Вестер чуть не сбился с шагу.
  Да, ошибки быть не могло. Тонкая, прерывистая, ужасно длинная линия пёстро одетых людей.
  Келморские застрельщики? Но зачем выходить за частокол? И что у них в руках? Неужто арбалеты? А у других? Какие-то мешки...
  - Осторожно, парни! Кажется, они хотят устроить что-то весёлое!- предостерёг лейтенант.- Держите щиты крепче!
  Его предупреждение было лишним. Все и так были напряжены до предела.
  Пот застилал глаза, кровь стучала в голове. Вестер громко пыхтел - как и все вокруг.
  Пыхтел и испуганно- ожидающе поглядывал на странных пёстрых людей впереди. Может, наёмники переметнулись?
  Нет, Крелиат со своими людьми сейчас готовится выступать и идти во второй волне. Он сам видел их подготовку утром.
  Тогда кто это, демоны раздери?!
  До череды людей оставалось совсем немного.
  В следующее мгновение он всё же сбился с шагу от изумления. И не он один - вся огромная, грохочущая линия неловко замирала.
  У людей впереди в руках были музыкальные инструменты.
  - Не сбавлять шаг!- рявкнул лейтенант.- Выровнять строй! Ровнее! Ещё ровнее!
  Он шёл вперёд спиной, мечом указывая на места, где линию нужно выровнять.
  Машинально прибавляя шагу и выравнивая линию, Вестер с опаской смотрел мимо лейтенанта.
  Музыканты? Это что, какая-то хитрость?..
  Нет. Кажется, келморцы и сами что-то орут музыкантам с частокола. Недовольно орут...
  - Ро- ота!- рявкнул лейтенант. Чуткое ухо Вестера уловило неуверенную нотку в его железном тоне.- Убавить шаг!
  Они действительно убавили шаг и теперь едва тащились по пологому склону.
  Вестер весь покрылся потом, а по спине его бежали мурашки. Сейчас что-то будет...
  До тонкой линии музыкантов оставалось каких-то двадцать шагов.
  - Ро- ота! Стой! Сигнал стоять!- неожиданно рявкнул лейтенант, и все они, сделав положенных два шага, замерли, часто дыша и испуганно поднимая щиты к частоколу. В третьем ряду уныло протянул сигнал горн, и, кажется, вся широченная линия их войска застыла.
  - Какого демона?!- пропыхтел Уилл, пошатываясь от усталости.- Что за шуты?!
  - Коллегист!- рявкнул лейтенант, сам отходя за прикрытие щитов.- Что за демонщина?!
  Один из музыкантов, в простой одежде, высоченный и светловолосый, выступил вперёд. Насколько Вестер видел из- за забрала, он улыбался.
  - Я прошу у вас несколько минут, господин рыцарь!- сильный, звучный голос разнёсся вокруг.- Келморцы благородно позволили нам спеть вам перед боем, думаю, вы не откажитесь...
  - Вы охренели?!- взревел лейтенант.
  Вестер ошарашенно моргнул. Что? Спеть?..
  Они ненормальные?
  - А ну быстро убрались с дороги, пока моя рота...
  - Господин лейтенант!- кажется, рослый музыкант без труда перекричал гортанный вопль рыцаря.- Келморцы, как вы можете видеть, не осыпают вас стрелами! Это, надо признать, наша заслуга! Так что прошу - остановите ваших людей, сколько бы их не было, и послушайте одну - всего одну! - песню перед боем!
  Вестер непонимающе мотнул головой. За его спиной рос непонимающий гул роты.
  - Что за идиотизм?- прошипел из- под шлема Уилл.- Они в своём уме?..
  - Вы хотите, чтобы пять тысяч моих людей стояли и слушали вашу песню вместо того, чтобы заниматься исполнением приказа?!-тон сира Фольгена почти взлетел до истеричности.- Не переоценивай свою коллегисткую неприкосновенность, парень!
  - Сир Тройтсе и сир Ройни уже согласились остановить свои роты, можете сами посмотреть,- музыкант сделал пару спокойных, уверенных шагов вперёд, и Вестер с изумлением понял, что он ещё парень. Здоровенный, широкоплечий, со шрамом на подбородке - но парень.- Не выделяйтесь среди них, прошу вас!
  - Дай им спеть, мужик!- донеслось со стороны частокола.
  Вестер недоверчиво поднял взгляд.
  Всюду были келморцы. Рыжие и черноволосые, старые и молодые, угрюмые и почему-то весёлые - между каждыми зубцами обточенных брёвен торчали любопытные лица.
  - Я...- от возмущения рыцарь- лейтенант пошатнулся. Изумлённо- непонимающий ропот роты усилился.
  Вестер понимал их. Он не мог поверить, что такой бред может происходить на самом деле.
  В следующий миг парень улыбнулся ещё шире и дал знак.
  Вся линия музыкантов - вся, абсолютно вся - заиграла одну мелодию.
  Вестер слышал музыку и раньше. Пару раз. В борделях, в пивных, пару раз в лагере.
  Но это было нечто... Другое...
  От изумления он опустил щит ниже положенного.
  Он не мог понять, как люди могут извлекать столь красивые звуки. Он будто бы... Видел музыку.
  Он непонимающе сглотнул и тряхнул головой. Но наваждение не пропало.
  Вестер снова был дома. Лили крепко обнимала его, её ярко- синие глаза смотрели ему в глаза. Пахло свежескошенной травой и сухим сеном.
  Он с трудом вдохнул морозных воздух.
  Судя по лицам келморцев на частоколе, они чувствовали то же самое.
  Он быстро повернул голову.
  Уилл, подняв забрало, завороженно смотрел на музыкантов, что продолжали играть тоскливо- сладкую мелодию. Из глаз ветерана битвы при Вертенберне катились крупные слёзы.
  Музыканты продолжали играть с сосредоточенными лицами.
  Вестер с ужасом смотрел на них. Что они такое?! Как можно с помощью лютни заставить чувствовать... Это?!
  А затем некоторые из музыкантов сделали шаг вперёд. Некоторые наоборот развернулись.
  И запели.
  
  
  Синголо окончательно проснулся от ужасного холода.
  - Дурацкий Келмор...- прохрипел он и закашлялся. Горло спросонья пересохло.- Боги...
  - Водички?- кто-то приставил ему чашку прямо под нос.
  - Спасибо,- прошептал Синголо, принимая чашку и жадно глотая ледяную воду.- О, боги, так гораздо лучше... Варг, какого демона, дружище? Где тебя...- он поднял взгляд.
  А затем он непонимающе уставился на двух гвардейцев.
  - Вы не Варг,- осторожно заметил он, вызвав улыбки у обоих.
  Открытые и спокойные улыбки.
  - Потрясающая наблюдательность,- сонный голос Пёрышко раздался из- под плаща Варга, которым он заставлял её укрываться в последнее время.
  - Простите... А...- Синголо, запинаясь, пытался подобрать слова и собрать мысли.
  - Нас прислали помочь вам,- один из гвардейцев отошёл к выходу из палатки и выглянул наружу.
  - Помочь?- непонимающе переспросил Синголо, с опаской глядя на другого гвардейца, что подал ему воды.
  - Что-то вроде... Битва уже началась. Последние части сейчас отправились маршем по Старой и Кривой дорогам, отсекать пути для отступления Келмору. Остальные готовятся в штурму.
  - Проклятье!- Синг подскочил, как ужаленный. Сон сняло как рукой.- Пёрышко! Подъём! Живо!
  Тириарес медленно поднялась из- под плаща и послала ему ненавидящий взгляд. Ну и пусть!
  - Надо найти Варг!- продолжал Синголо, спешно собирая письменные принадлжености.- Вы не видели нашего друга- северянина?!
  - Он покинул лагерь ночью. И не вернулся до сих пор.
  Синголо замер, оцепенение и холод вновь наползли на него.
  Со смесью непонимания и возрастающего ужаса он уставился в огонь жаровни.
  - Покинул лагерь?- глупо переспросил он.
  - Верно,- гвардеец поудобнее переложил меч на сгиб руки. Зачем ему тут обнажённый меч?..
  - И до сих пор не вернулся?!- страх поднимался вверх по позвоночнику ледяной волной.
  - Верно,- повторил гвардеец.
  В палатке повисла отвратительная, неловкая тишина.
  - Нам нужно найти его,- Синголо тряхнул головой.- Простите, вы поможете нам? Пожалуйста! Это очень важно!
  - Лучше останьтесь в палатке,- второй гвардеец, помоложе, дружелюбно улыбнулся.- Армии на позициях, битва вот- вот начнётся. Это не лучшее время для поисков друга. Уж поверьте.
  - Даже если так, то нам нужно описать битву,- холодный голос Пёрышко неприятно резанул уши.
  - Нет, не нужно,- мягко возразил молодой гвардеец.
  Синголо бросил на него полный раздражения взгляд. То этот идиот- северянин, то эти тупые солдафоны!
  - Нужно, понимаете?- пылко проговорил он, сгребая в мешок пару листов бумаги- Если он не будет видеть битву, то мы должны.
  - А что с Варгом?- в голосе Пёрышко вроде бы даже проскользнуло что-то, похожее на интерес.
  Синголо бросил на неё недоверчивый взгляд прежде, чем ответить.
  - Уверен, после боя приползёт пьяный и полный сожаления,- зло прошипел он.
  - Наверное,- Тириарес грустно вздохнула и опустила взгляд.
  Да что с ней не так?!
  - Не волнуйтесь. Если он жив, его приведут сюда,- успокоил гвардеец.
  - Будем надеяться,- Синголо заставил себя выкинуть все дурные мысли из головы. Варг видел многое в жизни. Он выберется. Куда бы себя не загнал.
  А им нужно сделать его работу.
  А потом - решить, как достать дурацкую жемчужину, наконец!
  - Разрешите...- гвардейцы не шелохнулись, когда Синголо сделал шаг вперёд. Оба лишь стояли и смотрели на него, как на пустое место.
  Впрочем, не привыкать.
  - Разрешите пройти?- Синг добавил в голос чуть- чуть лести и просяще улыбнулся.- Пройти сквозь вас я-то не могу.
  Шутка оставила их безучастными.
  - Вы останетесь здесь,- отсёк гвардеец со шрамом.
  - Приказ лорда Карстена,- добавил второй, глядя перед собой.
  - Что?..- Синголо замер, ошарашенный.- Простите, я не...
  - Синг,- Пёрышко сделал шаг вперёд и стала рядом с ним, пронзительно глядя на гвардейцев.- В этом и заключается их помощь. Никто не позволит нам выйти отсюда. Кажется, сегодня битве не нужны свидетели.
  - Извините,- гвардеец со шрамом действительно виновато отвёл глаза.- Некоторые вещи не должны быть описаны.
   - Но это наш долг!- жарко проговорил Синголо, гордо вскидывая голову. Он всегда любил гордо вскидывать голову - это придавало ему уверенности.
  Правда, перед этими двумя огромными придурками он уверенным себя не чувствовал.
  Проклятье, вдруг осознал он. Они ведь пришли убить их.
  Нет. Тогда бы их уже убили бы. Значит, им запретили.
  - А наш долг - не позволить вам увидеть кошмары, что начинаются где-то там прямо сейчас,- Шрам укоризненно смотрел на Синголо своими карими глазами.
  Отвратительные глаза, отвратительный цвет, отвратительный человек, решил Синголо, пытаясь бороться взглядом с здоровяком.
  А в следующий миг зло развернулся на месте и подошёл к жаровне.
  - Тупой Келмор. Тупой Варг,- зло прошипел Дегнаре себе под нос, протягивая руки к огню.- Тупая война.
  Как же он это всё ненавидел.
  А больше всего ненавидел себя за своё бессилие. Его лучший друг в опасности - а он ничего не может. Его подруга явно подавлена из- за чего-то - а он не знает, что сказать. Два урода мешают выйти ему из палатки - а он разыгрывает гнев.
  Хоть Синг и был благодарен этим двум уродам. Он никогда не считал себе хладнокровным человеком, нет. То, что он увидел за короткий промежуток нелепой, глупой битвы, шокировало его.
  И он не хотел подвергать себя отвратительному зрелищу ещё раз. Что бы он там не был должен Варгу.
  - Проклятье,- пробубнел он себе под нос, вслушиваясь в далёкий гул и крики.
  - Успокойся,- Пёрышко уселась рядом, раскладывая листы с рисунками и зарисовками.- Это их долг. И наша судьба. Очевидно, нам не предначертано попасть туда сегодня.
  - Ты ненормальная,- коротко и раздражённо бросил Синголо, протягивая руку к рисунку.- Какой человек будет рисовать после всего этого? Хоть покажи, что...
  - Нет,- голос лязгнул сталью, и она небрежно вырвала листок у него из рук.
  - Ты ненормальная,- зло повторил Синголо.
  - Я ненормальная? Не я вытащила всех нас сюда, Синг. Не я гоняюсь за дурацкими камнями лишь для того, чтобы засадить понравившейся девахе. Не я равнодушно смотрела, как лучший друг уходит не пойми куда с бутылкой виски.
  - Но ты тоже смотрела!- от ярости у Синголо свело челюсти. Да как она смеет вообще?! Она что, не видит, что ему и так плохо?!
  - Смотрела. Только от меня этого все ожидают. А от тебя - нет,- и она с головой ушла в рисование.
  Какое-то время были слышны лишь полязгивание доспехов гвардейцев да далёкий шум огромной толпы, которая по непонятной Сингу причине называлась "армия".
  - Нас убьют?- внезапно для самого себя прошептал Синг.
  Осознав, что он всё- таки произнёс это, Дегнаре вздрогнул.
  - Может, да. А может, и нет. Люблю вариативность,- пожала худенькими плечами девушка, не отрываясь от рисования.
  - Идиотка,- прошептал Синголо, косясь на гвардейцев.
  Один взмах этой нелепой железкой в руке у шрамированого - и ему конец. Не станет его. Будто бы и не было никогда.
  Ему действительно было страшно. Он почувствовал то, что Варг, этот недопоэт, называл "дыханием Брата- Смерти". И ему это не нравилось...
  - Можно нам присесть, ребят?- подал голос гвардеец со шрамом.- А то ноги уже болят...
  - Конечно,- вежливо отозвался Синголо.
  "Сукины дети. Ублюдки. Мясники. Идиоты. Убийцы!"
  - У вас, леди, интересное решение проблемы симметрии глаз,- глухо проговорил молодой гвардеец, заглядывая за плечо Пёрышко.
  - О... Спасибо...- она будто бы смутилась. Идиотка!
  Синголо напрягся, когда Шрам прошёл у него за спиной.
  Один удар кинжалом - и он покойник. Боги, нет, ну только не так, он не для того жил и страдал...
  Шрам выплыл уже с правой стороны, невозмутимый и абсолютно равнодушный к Синголо.
  - Прошу, только не надо вскакивать и убегать, а?- попросил он, тяжело опускаясь на грубую скамеечку.- Снаружи ещё двое. А мне не хотелось бы вас... Ругать.
  Синголо испуганно кивнул.
  Вся спина покрылась холодным потом. Проклятье. Во что они угодили?!
  - Когда я учился рисовать, в нас не поощряли оригинальность,- отрешённо говорил Пёрышко молодой гвардеец.- Лишь следование догматам школы. Ксилматийская Академия Искусств была очень странным местом... "Самая свободная тюрьма" - так говорили наши преподаватели.
  - Надо же,- с деланным интересом кивнул Синголо. Может, если он будет вежливым, у него будет шанс?
  "Грёбаный художник. Что ж ты нацепил на себя эту дерьмовую кучу брони?!"
  - Вы собираетесь убивать нас?- голос Пёрышко не дрогнул. Как и её рука, выводящая что-то на бумаге.
  А вот Синг вздрогнул и гневно уставился на Тириарес.
  Тупая, безумная идиотка! Не зря говорили, что она на четверть фэйне! Такая же ненормальная!
  - Пока такого приказа не было,- честно ответил молодой гвардеец.
  - Это обнадёживает, не так ли?- нелепо хихикнул Синголо, сглатывая.
  Твою мать...
  Кровь стучала в висках, а ладони вспотели.
  Тише, Дегнаре, тише, надо всего лишь успокоиться. Всего лишь...
  Он замер.
  - Вы слышите?
  Пёрышко и гвардейцы, судя по изумлённым лицам, слышали.
  Больше не было слышно отдалённых криков и грохота. Не было слышно лязга и топота. Не было слышно гула.
  В неестественной тишине ветер приносил обрывки мелодии.
  Медленной, плавной. Тоскливой.
  Как будто бы что-то воткнули прямо в сердце.
  Музыка неслась откуда-то издали. Медленно и грустно. До невыносимости грустно.
  Синголо с недоумением посмотрел на гвардейцев.
  - Это боевой марш Ксилматии?- он и сам понимал, что нет.
  - Нет...- Пёрышко, побледневшая и изумлённая, медленно встала. Её карие глаза испуганно смотрели прямо в глаза Синголо.- Нет... Это Варг...
  
  Пальцы в последний раз пробежали по струнам лютни, и Варг напряжённо выдохнул.
  Всё... Всё.
  Он откинул длинные волосы с лица и оторвал напряжённый взгляд от лютни.
  Ни одной ноты не перепутал. Идеально сыграно.
  Ветер неприятно касался покрытого потом лица. Дыхание прерывисто и с хрипом вырывалось из глотки облачками пара
  Последние слова всё ещё пылали огнём на губах.
  Внутри было пусто. Поразительная пустота. Болезненная и неприятная пустота.
  Сердце часто колотилось, горячая кровь заставляла чувствовать холод ещё сильнее.
  Его взгляд притянулся к маленькому синему цветочку, что качался среди высокой травы. Длинный тонкий стебель - и ярко- синие лепестки.
  Варг с тусклой улыбкой наклонился и сорвал его.
  Он напомнил ему о Пёрышко.
  Если сейчас разъярённые солдаты не затопчут его, он подарит его ей. Этот цветок.
  - Эй,- чья-то рука легла ему на плечо, и он поднял затуманенный взгляд. Распорядитель музыкантов, полный Треслан, смотрел на него.
  - Ты в порядке, парень?
  - Да,- проговорил Варг, улыбаясь. В висках бухала кровь. Его пошатывало.
  Но он сделал то, что хотел. Он попытался их спасти.
  - Нам нужно уходить, и побыстрее,- Треслан быстро и взволнованно глянул вперёд.- Кажется, сейчас будет атака...
  Варг с тоской поднял взгляд.
  Перед ним в обе стороны растянулись бесконечные ряды солдат. Рослые, закованные в доспехи и ощерившиеся сталью. Они замерли.
  Никто из них не говорил. Просто стояли, с хрипом выдыхая облака пара из- под шлемов, и безучастно глядели на него тёмными прорезями забрал. Или полумасками шлемов.
  Флаги громко хлопали на ветру, тихо скрежетала сталь.
  А они просто молча стояли. Две тысячи человек.
  Ни следа того, что он пропел им. Ни следа того, что он сыграл для них. Лишь непонимание и изумление.
  Лишь долг и отрешённость.
  Обернувшись на частокол, Варг тяжело и устало вздохнул.
  Между зубцами обточенных брёвен не было видно ни одного лица.
  - Бесполезно,- проговорил он, чувствуя, как вымученная улыбка увядает. Это всё было глупой, детской затеей. Он знал с самого начала.
  - Мы попытались, Варг! А теперь время уходить!- распорядитель тряхнул его за плечо.- Парень! Эй!
  - Идите,- Варг кивнул ему, чувствуя, как внутри всё содрогается. Жалость к себе? Обида? Разочарование? Всё вместе?- Я останусь.
  - Нет!- пухлый распорядитель попытался оттащить его, но северянин без труда вырвался.
  - Я остаюсь,- твёрдо сказал он, сглатывая спазм непонятной боли где-то в груди. Сморгнув слёзы, он махнул рукой на озадаченно застывшего распорядителя.- Ну!
  Остальные музыканты с абсолютным непониманием смотрели на него.
  - Ну!- рявкнул он на Треслана, заставив того подскочить.- Пошёл вон!
  - Уходим! Быстрее!- крикнул распорядитель и быстро заковылял прочь, размахивая флейтой.- Быстрее! Ну!
  Всё войско Варга, все его солдаты - все отступали. Разбитые без боя. Пёстрые одежды, извиняющиеся лица. Всё это удалялось в сторону - прочь с пути двух тысяч солдат.
  Которые должны исполнить приказ.
  Ветер колыхал траву и цветы, которые не вытоптали день назад отступающие келморцы.
  Варг с чувством горечи смотрел на войско перед собой. Потом повернул голову вправо - на уносящихся музыкантов.
  Хорошие ребята. Другие просто освистали бы его. А эти даже отказались брать деньги.
  "Если это получится, то это станет величайшим выступлением в истории" - , так сказал восторженный Треслан.
  Только когда они пришли на поле, он стал волноваться и сомневаться.
  И не зря, как оказалось.
  Варг дрожащими руками приколол цветок к ремню на груди.
  - Прости, Синг,- прошептал он, глядя на войско перед собой.- Прости, Пёрышко. Прости, отец. Простите все.
  Он аккуратно положил лютню в траву.
  - Прости, Варг,- проговорил кто-то его губами, и он вытянул меч из ножен одним движением.
  Он дрожал от страха. Колени действительно дрожали. Его колотило. Всё его тело. Лишь пальцы правой руки мёртвой хваткой впились в рукоять меча - единственное в мире, что имело значение.
  "Давайте. Наступайте. Убейте меня"
  Больше никто не умрёт у него на глазах. Он не позволит этого себе. Варг Бьярнсон пытался спасти всех этих людей - и у него не получилось. И теперь у него есть лишь одна дорога - дорога в ледяную бездну.
  Флаги хлопали на ветру.
  Варг улыбнулся, глядя на пасмурное небо. Кажется, ещё недавно было солнце. А вот уже всё в тучах. Так и с его жизнью. Слабая надежда - и крушение всего.
  Один из офицеров сделал шаг вперёд.
  Затем ещё. Ещё. И ещё.
  В его руках покачивался широкий клинок.
  Да, давай, иди сюда. Давай.
  Варг оскалился и зарычал, пытаясь взвести себя.
  Но внутри не было ярости. Лишь глухая пустота и разочарование.
  Лишь холод и скорбь.
  Офицеру до него осталось лишь несколько шагов. Да, давай, давай, давай... Замахнись на меня! Начни последний танец!
  Он дрожал. Дрожал от ужаса и нетерпения. От возмущения и обречённости.
  Или от холода.
  Офицер замер в пяти шагах от него. Затем медленно, очень медленно поднял руку. Движением пальцев он откинул забрало.
  Красные глаза уставились на Варга с... Варг не мог понять, что это значит.
  Но что значат мокрые дорожки на щеках рыцаря, он прекрасно понимал.
  - Сир Фольген де Дербле,- красный, жирно блестящий нос рыцаря громко шмыгнул в оглушительной тишине.
  Знамёна громко хлопали на ветру.
  Рыцарь сделал ещё шаг. А затем небрежно вытянул руку вперёд.
  Варг оскалил зубы.
  Бронированные пальцы разжались.
  Меч медленно, будто бы во сне, упал на землю. Подскочил. Лезвие слегка выгнулось.
  И замер.
  - Сдаюсь на вашу милость,- рявканье рыцаря разнеслось над склоном. Слова прогремели в могильной тишине.
  Эхо быстро стихло, оставляя лишь завывания ветра и хлопанье знамён.
  Рыцарь, понуро опустив плечи, побрёл прочь, к своим солдатам.
  А Варг ошарашенно смотрел на меч у своих ног.
  В следующий миг войско пришло в движение. Ряды ломались, люди снимали шлемы.
  Варг изумлённо смотрел на то, как войско вытягивалось.
  - Вран из Блайтауна,- седой старик бросил ему штурмовой топор под ноги.
  - Вестер из Белого Города,- рослый мужчина без сожалений бросил в растущую кучу оружия свой меч.
  Были имена. Было оружие. Был лязг, грохот и слёзы на суровых лицах. Никто не рыдал. Просто скупые слёзы.
  Варг Бьярнсон с каменным лицом смотрел на то, как люди, называя свои имена, складывают оружие перед ним.
  Гора оружия росла перед ним. Кто-то бросал туда и щиты. Кто-то выкидывал даже шлемы.
  Один арбалетчик с грустным лицом кидал по одному болты в блестящее переплетение стали.
  Внезапно ксилматийцы замерли, по их рядам прошёлся шепоток, и они подались чуть назад.
  Кто-то неловко тронул Варга за плечо, и он медленно повернулся, стараясь не упасть.
  Перед ним стояли келморцы. Огромная толпа.
  Потерянные, глядящие себе под ноги воители.
  - Мы хотим тебе сдаться,- проговорил рыжий бородач, неловко протягивая ему свой грубый топор.- Все.
  Варг пару раз моргнул.
  Он спит? Он...
  - Почему?- прошептал он, глядя в глаза бородачу.
  - Я не убийца,- проговорил бородач, ссутулившись.- Может, ещё не поздно... Как вы пели... Вернуться домой. Забыть об этом всём. Песня... Это лучшее, что я слышал. Самое больное и лучшее, что я слышал за всю жизнь.
  - Обычно самое лучшее даётся великой болью,- Варг не стирал крупную слезу, когда принимал тяжёлый топор.
  - Спасибо тебе,- келморец сделал два шага назад.- Спасибо, что забрал его.
  Теперь уже с двух сторон ему называли имена. С двух сторон лязгала сталь о сталь.
  Только в этот раз не будет крови.
  Северянин поднял взгляд вверх. На небо. Такое же пасмурное и хмурое небо.
  - Спасибо,- прошептал он. Вряд ли звёзды услышал его. Но он должен был это сказать.
  Чувство победы казалось неиссякаемым. От улыбки болело лицо.
  А он смотрел на лица людей. На лица людей, что снимали с себя стальные поводки и бросали их к его ногам.
  Он не знал, сколько это продолжалось. Кажется, вечность.
  Варг боялся, что кто- нибудь из них остановиться, с недоумением посмотрит на него и уйдёт, не оставив клинка. Но каждый оставлял.
  А Варг, глядя на них, улыбался грустной улыбкой.
  Впервые в жизни, он победил и испытывал от этого самую настоящую радость. Искреннюю, без примеси сожаления.
  Он и сам не понимал, как это произошло. Но отец всегда говорил - иногда лучше просто брать то, что дают, не спрашивая, почему дают.
  В толпе ксилматийцев возникли пёстрые одежды наёмников, и перед Варгов возник черноволосый и худощавый капитан.
  - Значит так,- он быстро бросил меч в кучу.- Выкуп за нас поделим пополам. Лады?
  - Что?- Варг ошарашенно уставился на него.
  -того!- пёстрые солдаты складывали свои мечи, булавы и топоры. Кто-то закидывал на верх быстро растущей горы копья или пики.- Ксилматийцы обязаны выкупить меня и отряд в случае пленения! Поделим пополам выкуп!- внезапно капитан наёмников изменился в лице.- День добрый...
  В лицо ему откуда-то свысока прилетел плевок.
  - И тебе здравствовать, паскуда,- Варг обернулся и с замиранием сердца увидел спешивающегося Тавера Последнюю Надежду.- Не думал встретить меня ещё раз лицом к лицу, Крелиат?
  - Эм... Нет, если честно,- люди вокруг продолжали складывать оружие, а келморец и наёмник стояли посреди толпы, ненавидяще глядя друг на друга.
  Точнее, ненавидяще смотрел лишь генерал. Капитан наёмников выглядел улыбчивым и виноватым.
  - Тав, расслабься! Ты же забыл ту нелепость...
  - Из- за тебя я ввязался в такое дерьмо... Из- за тебя Брина погибла,- Тавер сумрачно глянул на Крелиата. А затем, отвязав от своего пояса ножны, протянул их одной рукой Варгу.- Принимай мою сдачу, коллегист.
  Варг неверяще взял меч в свои руки.
  - Можешь сказать, что это честь для тебя,- Тавер устало закрыл глаза.
  Его же люди огибали его и складывали оружие, не обращая внимания на своего генерала.
  - Скорее, честь для тебя, Тав,- Крелиат ехидно улыбнулся, делая шаг поближе к Варгу. Северянин сделал шаг назад.- Расскажи нашему талантливому другу о договоре. Расскажи о...
  - Заткнись,- Тавер, не открывая глаз, покачивал головой.- Коллегист. Мой совет. Когда прибудет король, убери этого придурка.
  - Король?!
  - Король,- подтвердил генерал, открывая глаза и презрительно глядя на Крелиата.- Хорошая идея, на самом-то деле. Как ты подговорил их? Пообещал жизнь? Выпустить без выкупа? Кто тебе заплатил за это?
  Варг грустно улыбнулся.
  - Никто мне не платил,- он не поймёт. Он слишком долго был солдатом.- Спросите сами у них всех, кто их подговорил.
  Тавер дёрнул щекой.
  - Не считай меня идиотом, парень. Передай своему нанимателю, что последствия этого всего будут ужасны.
  - Ах, Тав, старый добрый любитель мрачных раздумий!- Крелиат с усмешкой покачал головой.- Ты всегда любил...
  - Пошёл вон.
  Крелиат развёл руками и с наглой ухмылочкой исчез в толпе.
  - А ты, Варг Бьярнсон, пожалеешь об этом. Поверь мне,- и генерал развернулся.
  Варг ухмыльнулся ему вслед.
  Пусть говорит, что хочет.
  Его величайшая победа была одержана именно сегодня. Слово против стали. Эмоции против приказа.
  Его песня против истошного визга несостоявшейся битвы.
  Варг вновь улыбнулся.
  С обеих сторон - и со склона, и со стороны лагеря келморцев - лился нескончаемый поток людей.
  Ему хотелось пить, горло жгло. Хотелось сесть. Даже не сесть - улечься и расплакаться от облегчения, что всё вышло. Прижать к себе Пёрышко и просто рыдать, как какому-то... Да, как какому-то Сингу.
  Но он стоял. Он простоит тут, пока последний желающий не сдастся.
  Варг улыбнулся счастливой улыбкой. Внутри больше не было пусто. Что-то тёплое, восхитительное согревало его. Как жаль, что сейчас рядом нету Синголо и Пёрышко. Он бы обнял их. Может...
  Северянин покачал головой.
  А затем перевёл взгляд на свой меч. Меч, которым он убил двадцать девять человек.
  Варг Бьярнсон с необычной лёгкостью воткнул свой меч в землю, убивая тридцатого.
  Убивая того Варга, чьи руки были по локоть в крови.
  
  
  В наспех возведённом шатре было холодно.
  Варг быстро пил из бурдюка, разливая воду на подбородок и грудь.
  Проклятье, как же он хотел пить!
  - И у этого человека находятся в плену две тысячи моих лучших солдат?- голос маршала резанул уши сварливыми нотками.
  - А ещё все мои люди, я сам и мой генерал,- король Келмора Тровер Роклинг, худощавый и бледный мужчина, беспечно раскачивался на складном кресле.- Жизнь - забавная штука, да, маршал?
  - Весьма.
  Варг, наконец, опустил голову и шумно выдохнул с наслаждением. Вода приятно холодила нутро, и на его губах вновь заиграла улыбка.
  - Грязный северянин, не достигший и тридцати лет,- покачал головой Тавер, глядя в стол.- Это ваших рук дело, Карстен?
  - Нет,- Карстен покачал головой, едва заметно улыбаясь.- Я бы даже не думал ставить ставки на то, что такое может произойти хоть где-то в мире. Кстати о невозможном. Сегодня из столицы пришло странное письмо. Точнее, приказ. Коллегист,- маршал протянул маленький конверт со сломанной печатью.- Почитай это. И сделай так, чтобы всё написанное тут попало в твою работу.
  - А что там?- Варг, сглотнув, принял конверт.
  Никогда ещё с ним так не обращались. Смесь презрения и страха. Уважение и отвращение.
  И ему нравилось такое отношение. Нравилось, что теперь все эти заносчивые люди вокруг знали, кто он такой.
  И что он может.
  Варг уселся на кресло, но тут же вскочил, как ужаленный. Уши его пылали.
  - Простите... Можно я сяду?- тихо проговорил он, смиренно улыбаясь. В конце концов, если решил хоронить прошлое, то лучше начать со старых привычек.
  - Ну, когда вы брали в плен три моих роты, вы не спрашивали разрешения,- маршал махнул рукой.
  Усевшись, Варг принялся читать.
  Изящная вязь букв путала его, пару раз он сбивался. Но с середины письма чувство восторга, что плотно приросло к его сердцу, начало тускнеть.
  Когда он дочитал до конца, его переполняла ярость.
  - Вы,- ярость бурлила в нём, а чудовище удовлетворённо рыкнуло.- Вы!- рявкнул он, обвиняюще указывая на Тавера и Роклинга.- Сукины дети! И вы, мать вашу, король?! После такого?!
  - Ну- ну, попроще в выражениях!- король поднял руки, будто защищаясь. На его тонких губах играла приветливая улыбка.- Что вас так возмутило, мой музыкальный друг?
  - Сами прочтите,- маршал с сладкой улыбкой взял листок из рук Варга и передал его королю.
  Пока Тровер Роклинг читал, Варг трясся в кресле.
  Уже не от восторга, а от ярости.
  Тогда, на поле, ему казалось, что он забыл, каково это. Но теперь его раздирало изнутри. Ему не хватало меча.
  Который он охотно пустил бы в ход.
  Не в силах сдерживаться, он вскочил и гневно зашагал мимо ехидно улыбающегося Крелиата, мимо смущённых лейтенантов, мимо двух писарей. Он яростно шагал, часто дыша.
  - Вы!- взревел он, резко останавливаясь и глядя на короля.- Они сражались за вас! Они верили вам! А вы поступили, как последняя тварь!
  - Это политика,- король на миг оторвался от чтения. Будто бы пояснил что-то слаборазумеющему мир ребёнку.
  - Нет, вы хотели обеспечить тёплое место для своей жопы! И вы!- Варг ткнул на Тавера, который с отрешённым видом продолжал изучать карту на низеньком столике.- Вы! Вы...
  Он захлебнулся яростью и бессильно взвыл.
  Чудовище внутри удовлетворённо заурчало и потянулось наверх.
  "Нет!"
  Одним рывком он вернул себе спокойствие. Глубоко вдохнул с закрытыми глазами. Выдохнул.
  Чудовище отступило.
  Но прежнего чувства восторга не было. Больше не было щекочущего чувства в груди. Исчезли те крылья, что возносили его над всем вокруг.
  Снова разочарование.
  - Представь моё удивление,- маршал, покачивая головой, оперся о стол,- когда я прочёл это. Я знал, что бывают низкие люди. Подлые люди. Готовые на всё ради самих себя. Но чтобы настолько...- он вновь покачал головой.- А вы, Крелиат? Вы как сдались в плен? И ваши люди? Вы же готовили ваше орудие. Бомбарду?
  - Её самую. Нас взяли в бою, сир. Мы сражались как львы!
  - Вы и близко не подошли к линии наступления.
  - Это вам так кажется.
  - Вы даже не слышали музыки, Крелиат. Сдавшиеся утверждают, что этого не понять тем, кто её не слышал, и я склонен верить им,- Карстен бросил пронзительный взгляд на Варга.- Но вы-то её не слышали!
  - Так получилось,- наёмник развёл руками с улыбкой.-то мы готовили бомбарду к стрельбе - и тут бух! Мы в плену! Чудо, да?
  - Я выкуплю вас у Бьярнсона лишь для того, чтобы судить,- пообещал маршал. Насколько Варг понял, он не шутил.
  Крелиат побледнел и махнул рукой Варгу.
  - Господин Бьярнсон, а можно я побуду у вас в плену чуть- чуть? Мне так понравилось...
  - Хватит этого балагана!- Тавер громыхнул кулаком по столу, заставив подпрыгнуть несколько чернильниц.- Сначала пятнадцать тысяч отборных ксилматийских головорезов, которые расчувствовались от песенки! Потом - отмороженные националисты, плачущие и бросающие оружие от медового голоса придурка- северянина! А теперь ещё и это! Это унизительно!
  - Не настолько, как тогда, в Веспреме,- Крелиат бросил озорной взгляд на Тавера. Генерал побледнел и затрясся.
  - Сука!- взревел он, вскакивая. Кресло опрокинулось.- Я тебя голыми руками разорву! Слышишь?!
  К нему тут же подскочили двое гвардейцев.
  - Сядь. Живо,- холодно приказал маршал.
  Тавер некоторое время стоял, часто дыша. Парадная одежда на его груди, казалось, лопнет.
  А затем он сел на подставленное кресло, скрестив руки на груди с недовольным видом.
  - Забавно слышать упрёки от...- маршал с преувеличенной напыщенностью поднёс письмо к глазам.- От "Бездаря, который не способен не то что выиграть, но и проиграть в один день, как было приказано". Что он тебе пообещал, Тавер?
  -то же, что и мне,- его величество король Келмора не обращал внимания на ненавидящий взгляд Варга.- Сохранение положения. Сохранение автономии королевства. Простое и быстрое решение проблемы националистов- партизан и глупого сопротивления за наше совместное и светлое будущее. Достойная сделка, как по мне.
  В шатре поднялся шум. Перешёптывания и изумлённые вскрикиванья разрезали холодный воздух.
  - Вы предали своих людей,- тихо проговорил Варг, покачивая головой.- Повели их на заклание.
  - А ты их спас, герой,- фыркнул Тавер.- И теперь они вернуться домой. И через лет двадцать вновь взорвутся. Вновь неся кровь и огонь всему ксилматийскому. Эти двадцать тысяч спасённых тобой убьют десятки тысяч и вырастят сотни тысяч новых убийц.
  Варг не слушал его. Он смотрел на свои руки.
  - Мои руки чисты от крови,- уверенно проговорил он. Голос его стал твёрдым, как сталь.
  По крайней мере, так ему хотелось думать.
  - Эти люди бесцельно погибли бы ради двух уродов, которым наплевать на всех. И ксилматийцы, и келморцы. А я не дал им погибнуть. Не дал погибнуть вам. У вас было два пути - погибнуть в борьбе или стать предателями собственного народа. Я дал вам третий путь! Так берите и идите по нему, демоны меня раздери!- последние слова он проревел.
  Он не был зол. И ярости в нём не было.
  Просто внутри него звенела какая-то струна. А в голове откуда-то возникали слова.
  - Я напишу обо всём, что видел здесь,- заверил он, заслужив одобрительный ропот лейтенантов и кивок маршала.- О смелости и силе келморского народа, что сражался, не смотря ни на что! О выучке, чести и преданности долгу ксилматийских солдат, что пришли сюда по слову своего короля! О маршале,- он повернулся к лорду Карстену,- что не хотел становиться убийцей и пытался остановить войну, даже воюя! О генерале,- резкий тычок пальцем в сторону Тавера Последней Надежды.- Который предал своих солдат ради себя, который заслуживает прозвища "Предавший Надежду"! О двух королях- преступниках, что сговорились и в круговороте крови и предательств хотели выковать лишь выгоду для себя! Я обо всём этом, мать вашу, напишу, и мир содрогнётся, увидев цивилизованность Старых Королевств!
  Он часто дышал, в голове шумело. Он резко повернулся к Карстену.
  - Маршал. О вас будут говорить как о человеке чести и слова. Как о человеке, который, в отличии от Тавера Последней Надежды,- он презрительно сплюнул,- поверил в то, что музыка и правильные слова могут вернуть человека к нормальной жизни из солдатского строя. Я напишу о том, как вы преданны долгу и людям. Все узнают о вас, клянусь.
  - Лучше напишите правду,- марша смущённо почесал нос.- И поменьше патетики в этом шатре, Бьярнсон. Слишком драматизируете для человека в ободранной куртке.
  Лейтенанты вежливо рассмеялись.
  - А обо мне что напишешь?- Крелиат ухмылялся.
  Варг посмотрел на него. На его нагловатую, но такую располагающую улыбку. На худое лицо.
  - Я напишу о вас, Крелиат, правду.
  - О, что угодно, лишь бы не правду! Напишите, что взяли меня в плен, когда я был с тремя девахами сразу.
  Маршал неодобрительно покачал головой на тихую усмешку Варга.
  Раньше он думал, что нет чувства приятнее, чем, будучи воином, находиться среди воинов.
  Он ошибался. Самое приятное чувство - это, будучи миротворцем, находиться среди воинов.
  - И да,- Карстен неловко почесал висок, глядя исподлобья на Варга.- Я был бы благодарен, если бы ты передал мне генерала и его величество. Это как-то сгладило бы гнев моего короля, когда он узнает, как и от кого ты узнал о их...- его губы презрительно сжались.- Назовём это договором.
  - Забирайте,- махнул рукой Варг.-только сначала, по праву победителя - кольцо, ваше величество.
  Тровер Роклинг пожал плечами и легко свинтил с пальца кольцо с крупной, чёрной жемчужиной.
  - В первый раз меня кто-то грабит,- заметил он с расслабленной улыбкой.
  - Это не грабёж,- заверил Варг.- Это кольцо, насколько я знаю, символ того, что вы будете защищать родную страну до последнего вздоха. Ну и символ того, что вы едины с народом. Так что я просто лишаю вас её как недостойного. Как и вас, Тавер.
  Тавер мрачно сдёрнул кольцо и швырнул его на стол.
  Варг одним движением сгрёб их в кулак.
  - Теперь они ваши... Милорд.
  - А остальные?
  - Ваших людей я отпущу. Без выкупов и всего прочего. Только хочу одного - пусть им позволят вернуться домой.
  - Я не могу. Это три роты...
  - Это две тысячи людей, желающих вернуться домой,- твёрдо проговорил Варг, глядя в глаза маршалу. Гневные морщины прорезали лицо Карстена.- Если вы их не отпустите, я поведу их к родным землям и каждого лично заведу в его дом.
  - Некоторые из них уже слишком солдаты.
  - Никогда не слишком.
  - Вы понимаете, что со мной сделает король?
  - Ха,- Варг покачал головой с едкой улыбкой.- Аннексия всего Келмора ценой двух тысячч человек? Полно вам, маршал. Я ж не дебил, расклады знаю.
  - И говорите изящно.
  - Приходится.
  - Боги с вами,- махнул рукой Карстен.- Считайте это подарком за мою спасённую репутацию. Я бы не хотел убивать всех этих людей,- он махнул в сторону выхода из палатки.
  - Следовали бы приказу?
  - Следовал бы до последнего.
  - Понимаю, но не одобряю.
  - Ещё не хватало мне просить вашего одобрения. Что будете делать с келморцами?
  - Все они свободны. Большая часть уже возвращается домой.
  - Надеюсь, с этого не будет беды. Я устал от сражений. Пора становиться посланником. Как вы. Только без лютни.
  - И улыбки. И шуток. И чувства юмора,- добавил Крелиат.
  - Отдайте мне этого шута, прошу.
  -только если вы заплатите выкуп и отпустите его потом.
  Маршал качнул головой.
  - За каким демоном мне ещё и платить за него? Оставьте себе. На память.
  - Эй- эй!- Крелиат подскочил со своего места.- Контракт!
  - Ах, да, контракт...- кивнул маршал.- Дурацкая бумажка, которую я могу порвать?
  - Милорд,- Варг укоризненно посмотрел на маршала.
  Тот вздохнул.
  - Хорошо. Хорошо. Демоны раздери, это грабёж.
  - Вам нужны мои огнестрелы, милорд.
  -только потому и выкуплю!- бросил маршал, презрительно поджав губы.- Не позволю никому в своём войске даже касаться этой дряни. Вы палите сколько хотите. Но я до такого не опущусь.
  - Или не дорастёте...- хихикнул капитан.
  - Мой совет - впредь при обращении ко мне пользуйтесь посредниками. Обещаю - если вы появитесь ещё раз в поле моего зрения, я вас уничтожу.
  - Не появлюсь, если только вы не собираетесь в ближайший бордель в течении ближайших тридцати лет,- лицо Крелиата алчно светилось.
  Варг глубоко вздохнул.
  Боги. Вот что значит не быть убийцей? Быть обычным человеком?
  Похоже, это нечто прекрасное.
  
  Лагерь постепенно наполнялся. Солдаты возвращались с кострам и котлам, повсюду шумело и грохотало что-то. Люди месили грязь под ногами, перекрикивались и возбуждённо говорили.
  Кто-то показывал на Варга, когда он проходил мимо. Кто-то кричал: "Миротворец!".
  Он улыбался и шёл дальше.
  Синголо сидел с разбитым носом у палатки. Кажется, он смотрел в блестящую лужу, что неподалёку выделялась в мешанине грязи.
  Ха! Опять грустит!
  - Эй, дурья башка, смотри чего принёс!- Варг гордо протянул ему на ладони кольцо Тавера Последней Надежды.
  Синголо встрепенулся. Медленно поднял голову.
  А затем его окровавленное лицо улыбнулось безумной усмешкой.
  - Варг!- взвизгнул он, подскакивая.
  Северянин отшатнулся, но худощавый студиоз уже обнял его, пытаясь стиснуть своими слабыми руками.
  - Варг, придурок!- голос старого друга дрожал и срывался.- Ты жив! Ты, демоны раздери, жив! Я говорил ей! Говорил! Боги, как я рад!
  Варг недоумевающе смотрел на макушку друга.
  - Какого хрена, Синг?- осторожно поинтересовался он, похлопывая друга по спине.
  - Я думал, ты умер! Я... Боги, Варг, какой ты идиот!- Синголо резко отступил от него, смутившись.
  - Я живее всех живых. Неужели ничего не слышал?- когда Варг шёл сюда, он ожидал восторженного приёма. Ожидал дружественного хлопка по плечу и изумления Синголо. Ожидал одобрительный и непонимающий взгляд Пёрышко, её ласковое прикосновение, её...
  - Нам не давали выйти. Два гвардейца. Потом пришли два других гвардейца, сказали, что королевская гвардия тут власти не имеет. Начали драться, и мне вот заехали локтём...- он нелепо указал на залитое кровью лицо.- Нос цел. И зубы тоже. Повезло! А тех гвардейцев куда-то утащили.
  - А Пёрышко?- в горле у Варга пересохло.- Она...- он осёкся.
  Миниатюрная девушка быстро вышла из палатки со злым видом.
  - Варг, будь добр - наклонись поближе ко мне,- попросила она с мёртвым лицом.
  Это был не тот приём, на который Варг рассчитывал.
  Совсем не тот.
  Она попыталась ударить неумело - он легко перехватил её маленький кулак.
  - Дай я тебя хоть раз ударю, сволочь,- гневно прошипела она, пытаясь бороться. Варг с улыбкой смотрел на её трепыхания.- Скотина! Паскуда! Ненавижу тебя!
  Что-то внутри него оборвалось.
  От разочарования он, кажется, охнул и выпусти её кулак. Она отошла на пару шагов и глубоко вздохнула.
  - Ненавижу твои северные варварские повадки! Ненавижу твою музыку! Ненавижу твой рост! Твои патлы!- она говорила тихо и уверенно.
  Варг почувствовал, как землях уходит из- под ног.
  - Твой рост...- он шагнула вплотную к нему, глядя на него снизу вверх. Для этого ей пришлось задирать голову.- Ненавижу твой рост!
  - Ты уже говорила...- тихо прошептал опешивший Синголо.
  - А знаешь, почему?!- она стояла, раскрасневшаяся, прямо перед ним.
  Никогда ещё Варг не чувствовал себя таким далёким от неё.
  Внутри разрасталось что-то чёрное и болезненное.
  - Почему?- потерянно прошептал северянин, чувствуя тупую боль где-то рядом с сердцем. Как же так... Что...
  Так не должно быть...
  - Потому что...- она запнулась.- Потому что...
  Она попыталась встать на носки - но этого показалось ей недостаточно.
  - Твою мать, тупое животное, ты дашь мне поцеловать себя или нет?!- холодный крик заставил Варга вжать голову в плечи.
  А в следующее до него дошёл смысл.
  Изумление пронзило его копьём.
  - Пожалуйста...- прошептала она, глядя на него карими глазами.
  Варг вдохнул воздух с хрипом. Кровь стала невыносимо горячей.
  Ликование и восторг распирали грудь, заставляя сердце безумно колотиться о рёбра.
  Он подхватил её и прижал к себе. А затем поцеловал.
  Поцеловал те губы, о которых мечтал столько времени. Поцеловал ту девушку, о которой бредил всё время с момента знакомства.
  Он никогда не целовался. Она, кажется, тоже.
  Но это не мешало ему наслаждаться поцелуем.
  Вряд ли это те поцелуи, о которых я читал в грошовых романах или слышал в песнях, думал Варг, чувствуя, как внутри всё ревёт от восторга и странной слабости. Слюняво, мокро, горячо и... Демоны раздери, страстно.
  Наконец, он отник от неё.
  - Странно...- прохрипел он.- Я думал, будет иначе...
  - Я тоже,- заверила она и сама поцеловала его.
  Варг прижимал её к себе.
  Когда она вновь отникла от него, через частое дыхание и стук крови до него донеслись хлопки.
  - Наконец-то,- едкий голос Синголо коснулся уха. Лучший друг Варга стоял и саркастически хлопал в ладоши.- Я думал, не доживу до этого дня. Два идиота.
  - Пошёл ты,- прохрипела Пёрышко с тусклой улыбкой, глядя на него.- Отпусти меня, идиот, чтобы я могла ударить этого нытика!
  - С радостью,- Варг опустил её, но она лишь встала рядом с ним, глядя на Синга с улыбкой.
  Улыбка Пёрышко. Настоящая. Живая. Варг с ужасом и восторгом понял, что в первый раз видит это.
  - Улыбайся почаще, прошу,- проговорил он, с нежностью глядя на неё.
  - Оставь эти слащавости,- проговорила он, счастливо выдыхая.- Что произошло? Где ты был, демоны раздери?!
  - Ну...- Варг ухмыльнулся.- Я достал жемчужину. Даже две.
  - Достал?!- Синголо побледнел.- Покажи!
  - Я тебе показывал же.
  - Ой, заткнись!
  Синголо вырвал у него из рук кольцо с маниакальной улыбкой.
  - Да! Да!- взревел он, поднимая вверх кольцо. Латники вокруг с явным недовольством уставились на него.
  - И что теперь?- тихо спросила Пёрышко, всё ещё улыбаясь.
  Варг взял её за руку. Она вздрогнула и закусила губу - но сжала его руку в ответ.
  - Теперь - в Карн, Пёрышко. В Карн,- Варг счастливо улыбнулся и глянул в небо.
  Воистину, сегодня самый счастливый день во всей его жизни. Всё вокруг казалось ему радостным и светлым. Даже грубые лица солдат вокруг казались ему добрыми и светлыми.
  Он сам будто бы не касался земли, не стоял по щиколотку в грязи наспех возведённого лагеря. И теперь ему было абсолютно ясно, что будет дальше.
  Когда всё закончится, он не будет адептом. Он не будет посланником.
  Есть ещё сотни песен, которые ему нужно сыграть. Сотни жизней, которые нужно спасти. Он отправиться на Север. Больше никакой войны.
  - Спасибо,- прошептал он небу.
  Небо не ответило.
  Но ответ ему и не был нужен.
  Теперь всё, о чём он мечтал, у него было.
  
  В горле пересохло, и Синг отпил из стакана чуть больше обычного.
  - Ну, вот что-то вроде этого и было в Келморе,- проговорил он, облизывая губы.- Правда, виски там был всё же лучше этого.
  - Какой угодно будет лучше этого,- прохрипел аргринг.- Значит, Бард - твой друг?
  - Бард?- с усмешкой переспросил Синг.
  - Так мы зовём его здесь, в Железной Долине,- голос аргринга был серьёзным и... Уважительным?- До нас доходили легенды о человеке, который песней- заклинанием остановил войну. Мы зовём его Бард. Значит, легенда говорит правду...
  - Ну, заклинания там не было,- уверил Синг, косясь на трактирщика. Хмурый усатый человек недовольно смотрел на бывшего коллегиста с оскорблённым видом. Как будто бы предвосхищая момент, когда ему, Сингу, вынесут мозги, и он запачкает ими такую чистую стойку.- Он просто пел. Я не слышал песни. Никто больше не слышал. Но те, кто тогда готов был пойти в бой, клянутся, что красивее и грустнее ты ничего в жизни не услышишь.
  - Я и не думал, что ты был там,- хмыкнул аргринг. Синг уязвлённо кивнул. Ну да. Никто не думал. Там ведь был Варг!- Что было дальше?
  - Дальше? Ну, мы задержались там ненадолго. Пёрышко ещё была слаба. Вокруг стояла неразбериха из- за... Ну. Формального завоевания Келмора. Новые границы, новые войска, новый король, в конце концов.
  - Значит, даже без боя был победитель,- хмыкнул аргринг.- Бард заставил их сложить оружие. Отказаться от борьбы и принять новый флаг, короля и страну. И люди Келмора смирились с этим?
  - А ты бы смирился?
  - Не знаю,- честно признался аргринг.- У меня нет ни страны, ни короля, ни флага. Я не понимаю желания людей убивать или умирать за свою страну.
  - Ну, значит, мы с тобой довольно похожи,- Синг бросил на него взгляд. Типичный аргринг - здоровенный, с чуть красноватой кожей и увешанный оружием. Должен ли он радоваться, что кто-то вроде этого убийцы похож на него, Синголо Дегнаре?
  Он не знал, должен или нет. Но факт был в том, что рад он всё- таки был.
  - Да, похожи,- подытожил он, заглядывая в стакан. Там становилось опасно пусто, и он отставил его подальше.- В общем, если возвращаться к вопросу смирения - нет, келморцы не смирились. Только теперь они умеют не только размахивать оружием и вешать любого, кто имеет что-то общее с Ксилматией. Хотя иногда практикуют и то, и другое. До примирения ещё очень далеко, но... Но это уже что-то.
  - Меня никогда не интересовала эта часть большого мира,- проворчал аргринг.- Политика, границы, налоги... Кому это интересно и понятно? Лучше расскажи мне про людей. Что было с вождями келморцев? Королём и генералом?
  - Их отдали на суд келморцам. Обоих казнили. Но лорд- генерал...- Синг нахмурился.- Когда его судили, он молчал. Когда его вели на плаху - молчал. А когда предложили сказать последние слова - промычал что-то отдалённо похожее на "в бездну Ксилматию".
  - И?
  - Некоторые люди думают, что вместо Тавера казнили его брата. Он был немым. К тому же, ходили слухи, что этот наёмник, Крелиат, помог ему сбежать. Будто бы пытаясь загладить вину за что-то.
  - Этот Крелиат изобрёл хельтовое оружие?- аргринг указал на свой пистоль.- Я бы хотел познакомиться с ним.
  - Откуда у тебя это оружие?- с интересом спросил Синг.- Я не видел, чтобы аргринги использовали хельт.
  - Большинство либо боится его, либо не умеет. Свой я отобрал у одного рыцаря на границе Железной Долины.
  - Отобрал?
  - Снял с трупа. Какая разница?
  - Действительно, какая разница,- пожал плечами Синг. Интересно, а что аргринг возьмёт с его трупа?- В общем, мы подождали, пока в Келморе закончится неразбериха. А затем нашли корабль и отправились в Карн.
  - Почему в Карн?
  - Ну, Пёрышко утверждала, что зелёную жемчужину, связанную с молодостью, можно найти только там. Знал бы я её получше - насторожился. Уж слишком часто она повторяла, что только там и нигде ещё.
  - Ей нужно было что-то в Карне кроме её Поиска, да?
  - Вот,- указал рукой Синг.- Даже ты догадался. А я тогда - нет.
  - Похоже, в Карн тебе не сильно хотелось.
  - Карн? Земля болот, лесов, пугающе дружелюбных людей и старых, почти мёртвых обычаев. По- твоему, хотелось ли мне туда?
  Аргринг хмыкнул и сделал большой глоток из своего стакана.
  - Я бывал в местах похуже. Это всё, что было с Карном не так?
  - Всё?- Синг ухмыльнулся.- О, это даже не песчинка того всего, что с ним было не так.
  
  Истина где-то посередине
  Варг поцеловал её прямо в губы.
  Жар. Холод. Стыд. Наслаждение. Боль. Сожаление.
  Сожаление?
  Она вскрикнула и широко распахнула глаза от боли - Варг больно укусил её за губу.
  Он отстранился от неё. Весь в крови, почему-то с мечом.
  Его лицо озлобленно искривилось, щёки подрагивали.
  - Хватит...- прохрипел он и отшвырнул её от себя.
  Пёрышко вскрикнула, когда холодная земля врезалась в спину.
  Лес вокруг тревожно шумел. Вековые деревья едва проступали в темноте. Пахло хвоей.
  - Варг?- Тириарес осторожно поднялась на ноги. Вокруг не было никого. Только деревья.
  Ноги больно кололо иголками.
  Почему она голая? Почему так холодно?..
  Налетевший ветер заставил её сжаться, обнять себя и оглянуться.
  Страх растекался внутри, заполняя все углы рассудка. Что-то было в лесу. Что-то, кроме неё.
  - Тириарес?- знакомый голос из- за ближайших деревьев.
  Отец! Узнавание обожгло её. Спотыкаясь и тихо шипя от боли, она двинулась сквозь темноту.
  - Тириарес!- голос раздался ближе.
  Голос Синга.
  - Тириарес!- просящий, умоляющий голос Варга.
  Она побежала, наплевав на боль.
  Странно, ведь обычно она боли почти не чувствует.
  Впереди забрезжил свет.
  А сзади нахлынуло отвратительное, обжигающее, но ледяное касание ужаса.
  Задыхаясь, она вбежала в свет ровно тогда, когда что-то сзади почти настигло её.
  Её келья. Маленькая и заваленная книгами. Разными. Много пыли. Мало света.
  Синг сидит на полу. Роется в её вещах - осторожно достаёт монеты и кладёт их в стопки, остальное выбрасывает прочь. Небрежно комкает рисунки. Варг стоит рядом. Смотрит на это.
  - О, не волнуйся!- алхимик улыбнулся ей - дружественно, поддерживающе.- Мне ничего от тебя не нужно. И ты не нужна. Только твои деньги.
  Она кивает - логичные и правильные слова.
  - Не волнуйся,- эхом подхватывает Варг. Одним движением оказывается рядом с ней, хватает её за плечи. Она и не думает сопротивляться - слишком ей это нравится.- Мне ничего от тебя не нужно. И ты не нужна. Только твоё тело.
  Его руки быстро скользят по её спине. Больно сжимают её задницу.
  Пёрышко зажмурилась. Это всё слишком грязно, слишком неправильно.
  - Моя ведьма,- гордый голос отца. Она резко открывает глаза.
  Его старый кабинет. Головы трофеев развешены по стене за креслом. Напоминает ей о всех совместных охотах. Огромный стол, заваленный договорами и контрактами. Справа - их семейный портрет. На столе - её, Пёрышко, миниатюрный потрет в рамке.
  - Где Варг?- она ощущает, что он должен быть рядом с ней. Ей пусто без него.- Как я тут оказалась?
  - Не волнуйся,- отец улыбается. Обогнув стол, он становится рядом с ней. Поправляет пышный воротник платья.- Мне ничего от тебя не нужно. И ты не нужна. Только наследие.
  Она кивает. Он ведь прав, как всегда. Отец с улыбкой протягивает ей что-то, и она с благодарностью принимает старый, потёртый журнал.
  - Не знаю, зачем он тебе,- белозубая улыбка отца заставляет её улыбнуться в ответ. Только он и Варг могут так - своей улыбкой заставить улыбнуться её.- Ты ведь всё равно ничего не найдёшь. Ничего не добьёшься.
  Пёрышко с улыбкой кивнула. Да, разумеется. Так и есть. Как приятно, когда кто-то разделяет твоё видение мира!
  Отец мягко улыбнулся и похлопал её по плечу.
  Она кивнула ему и уставилась в журнал.
  В её келье этим летом было особо жарко. И одиноко.
  Слова в журнале расплывались. Странные символы не складывались. Смысла не было. Она перевела уже столько страниц - но теперь не могла сдвинуться с места. Незнакомых символов стало гораздо больше, а закономерностей в них не было совсем.
  Устало вздохнув, она отпила из бутылки. Вино приятно жгло внутренности. Бутылка была тяжеловата для её худых рук и слегка подрагивала.
  Когда она сделала последний глоток, злость больно прижгла что-то внутри.
  И бутылка полетела в стену. А ей вслед - её злой крик.
  Она так хотела найти другие дневники. Какой идиот зашифровал их? Почему он узнавал обо всём прежде, чем об этом узнавали оккультисты по всему миру?
  Ей хотелось узнать, кто он. Найти след. Пройти его путём. Сделать великие открытия.
  Вместо этого она взяла новую бутылку и припала к ней.
  Слова в журнале, расплываясь и смешиваясь, всё же сложились в одно слово.
  "Ты в порядке?"
  Что значит - в порядке? Кто в порядке? Она? Ха!
  Она - в порядке! В порядке!
  Комната вздрогнула.
  - ...Порядке?
  Резкий вздох и опаляющий свет.
  - Пёрышко! Пёрышко!- знакомый до боли голос.- Ты в порядке? Почему ты дрожишь?
  - Я... Я...- она несколько раз моргнула на яркий свет.
  Солнце. Прямо в глаза.
  Над ней нависало встревоженное лицо Варга.
  - Ты в порядке?- он крепко держал её за плечо.
  - Да. Да. В порядке,- она резко кивнула.- Просто сон...
  - Ты дрожала, и Синг сказал тебя разбудить,- Варг бережно просунул ладонь ей под спину и помог сесть.- Попей.
  - Я не...- он приставил ей флягу к губам и запрокинул, заставляя глотать воду. Сделав два больших глотка, она отпихнула его руку и шумно выдохнула.
  Действительно стало лучше.
  - Я же сказала, что не хочу,- бросила она, часто моргая.
  - Твои проблемы.
  Мысли в голове успокаивались. Воспоминания приходили в порядок, мир вокруг обретал смысл.
  Вновь в мозг ввинтился скрип телеги, на которой они ехали. Дребезжание чего-то в ящиках. Тихий свист- напев возницы.
  Повозка тряслась по лесной дороге. Деревья вокруг шелестели и тихо раскачивались под ветром. Пёрышко пару раз глубоко вздохнула и вытерла пот с лица. Странно. Вроде бы дует прохладный ветер - а она вся в поту.
  Дурацкий сон... Дурацкий сон. Вечно эти дурацкие сны.
  - Что тебе снилось?- Варг уселся рядом, с тревогой глядя на неё. Пёрышко бросила на него злой взгляд. Когда он говорил этим своим заботливым тоном, она разрывалась между желанием расцарапать ему лицо и поцеловать его.
  И не была уверена, что первое не произрастало из второго.
  - Я... Я не помню...- неуверенно проговорила она, глядя вверх. Чистое, синее небо. Солнце, мелькающее в просветах между развесистыми ветвями деревьев. Всё так спокойно. Почему тогда сердце бешено стучит?
  - Помнишь,- Варг не упрекал - просто мягко констатировал. Когда его рука легла ей на плечо, она лишь устало вздохнула и прижалась к нему. Раньше - каких-то пару лет назад - она бы укусила любого, кто попробовал бы дотронуться до неё.- Ты ведь помнишь, верно? Но не хочешь об этом говорить?
  - Да,- тихо проговорила она. Сны ведь не возникают из пустоты? Значит...
  - Не думай об этом,- Варг погладил её по спине - настолько противоестественно нежно, что ей захотелось оттолкнуть её.
  Какое-то время они просто молчали. Она смотрела в лес и слушала причудливое пение птиц. Он - успокаивающе поглаживал её.
  - Вы в порядке?- голос возницы неприятно резанул по ушам.
  - В порядке,- зло бросила она.
  - О, это отлично! А я уж боялся... Что не в порядке, ха! Вам бы покушать. Выглядите бледно.
  - Она всегда так,- встрял Синголо.
  Пёрышко бессильно зашипела.
  Возница бесил её. Доводил до белого каления. Бородатый, с большими голубыми глазами, в нелепой соломенной шляпе. Воплощение дружелюбия. Бессмысленного и необоснованного. Подобрал их прямо на пристани в портовом городке. Взял всего пару медяков за место в телеге. Пообещал познакомить их с нужными людьми.
  Он настораживал её. Злил своей непонятной добротой.
  И постоянная болтовня...
  - Ну, в таких делах я не мастер, господин Синголо, но вот в рыбалке я вам могу показать многое!- голос возницы был бодр и весел, и от этого Пёрышко становилось ещё хуже.- У нас рядом с деревней есть речка. Сольня. Вот там рыбы отродясь никто выловить не мог.
  - А вы что?- Синголо, сволочь. Разыгрывает интерес, лишь бы подмазаться к этому карнийцу! И зачем?
  - А я выловил огромного сома! Здоровенный! Если подвесить - чуть меньше вас!
  - А такие бывают?
  - Ну, смотря где. И смотря на что ловить. И смотря сколько выпить во время ловли.
  Когда Синг и возница рассмеялись, Пёрышко подняла страдальческий взгляд на Варга.
  - За что мне это?
  - Мы уже говорили об этом. Не придирайся к ним.
  - Мне не нравится, как он говорит с нами. Слишком дружелюбен для того, кто ничего не хочет.
  - Тут все такие, Пёрышко,- Варг успокаивающе улыбнулся. Вечно он улыбается вот так.- Ты же видела. Мы шли по улицам - а с нами здоровались незнакомцы. Мы просто остановились - а нам тут же предлагали помощь. Такие уж они. Карнийцы.
  - Странные люди.
  - О, не страннее нас с тобой,- заверил Варг, улыбаясь.- О. Что это у тебя?
  Он осторожно взял её за подбородок, подняв откуда-то из глубины желание врезать ему по лицу.
  А затем поцеловал.
  Не так, как во сне. Мягко.
  Пёрышко, не контролируя себя, ответила на поцелуй.
  - О, отвернулся на минуту - а они уже целуются,- Синголо плюхнулся рядом, заставив ящики загрохотать.
  Пёрышко попыталась отникнуть от Варга, но северянин лишь сильнее прижал её к себе.
  "Боги. Так... Странно. Приятно. Горячо. Слюняво. Мне не должно это нравится!"
  Но нравилось.
  - Эй, вы!- Синг помахал рукой рядом с их лицами.- Оторвитесь друг от друга и посмотрите уже вперёд!
  Пёрышко отникла от Варга и тяжело уставилась на Синга. Ей хотелось сказать что- нибудь едкое и обидное.
  Но грудь изнутри распирало чем-то безумно приятным, и она лишь вздохнула, сокрушаясь.
  - Идиот,- умиротворённо проговорил Варг.- Когда ты будешь пытаться изобразить поцелуй с Лесте -я буду крутиться рядом и мешать вам.
  - А уж когда вы доберётесь до постели...- мстительно кивнула Пёрышко, заставив Варга хохотнуть.
  - Осторожнее с ней, Синг. Она коварна и хитра.
  - Я вас познакомил, недоумок. И я знаю, какова она. Оторвись от любования своей ненаглядной ненормальной и глянь туда,- Синг указал себе за спину.- Почти прибыли.
  Отпихнув Варга, Пёрышко вскочила на трясущейся телеге и уставилась вперёд.
  Повозка, минуя последние деревья, выбралась на залитую солнцем равнину.
  Во все стороны раскинулись золотистые поля, по которым ветер гнал рябь. Тут и там белели цветущие яблони. Тут и там попадались бревенчатые дома группками по три- четыре - неказистые, грубые, но стены любовно расписаны затейливыми рисунками.
  Пахло тёплой землёй, яблоками и... Городом.
  - Летня, господа коллегисты,- весело проговорил возница.
  До города Летня, по мнению Пёрышко, не дотягивала. Скорее, городок по сравнению с тем, что она видела в Ксилматии и Западных Королевствах.
  Стена из красного кирпича со странными башенками, поблескивающие на солнце свинцовые крыши домов. Откуда-то из глубины города поднимался дым.
  Как настоящий город. Только в миниатюре.
  - Он меньше квартала Веспрема,- разочарованно заметила она.
  Телегу тряхнуло на кочке, и она едва не упала. Подхвативший её Варг недовольно покачал головой.
  - Научись довольствоваться тем, что даёт мир,- он сам встал рядом с Пёрышко, поддерживая её и не обращая внимания на тихую ругань и попытки убрать его руки от неё.- Посмотри, какой славный уголок. Как тихо. Как мирно.
  Порыв ветра заставил колосья шуршать и мерно качаться.
  - Это вы верно сказали, господин Варг!- радостно кивнул возница.- Тихо и мирно! У нас именно так. Люди работают, люди общаются, люди смеются и плачут - но тихо!- он рассмеялся.
  - Я бы здесь жил,- мечтательно проговорил Варг, заставив Пёрышко недоверчиво посмотреть на него.
  Она не могла себе представить его здесь. Она видела блестящие от пота спины людей, что косили колосья чуть поодаль от дороги. Представила на месте одного из них Варга.
  И улыбнулась. Абсурд. Ему место у руля корабля. Во главе строя. С лютней, милой улыбкой и песней в таверне.
  Но никак не здесь.
  - Жил бы?- фыркнул Синг, озвучивая её мысли.- Здесь?
  - Почему нет?- пожал плечами северянин.- Наслаждался бы покоем. Тишиной. Занимался бы честным и мирным трудом. Жил бы рядом вот с этой вот...
  - Я бы ушла от тебя к любому, кто пообещал бы вытащить меня отсюда,- заверила Пёрышко, заставив Варга поперхнуться смешком.
  - Вот за это я тебя и люблю.
  Она смущённо потупила взгляд.
  Сколько раз он повторял ей это - но она никак не могла привыкнуть. Как привыкнуть к такому? К такой... Глупости?
  К такой приятной и смущающей глупости?
  Синг положил ей руку на плечо.
  - Если бы ты храпела или была бы одноглазой, он бы говорил, что любит тебя именно вот за это,- заверил её алхимик.
  - Убери руку,- она повела плечом.- Ты же знаешь.
  - Варг вон тебя лапает.
  - Ты не Варг.
  - Я не лапаю!- запротестовал северянин, лапая её талию.
  Пёрышко улыбнулась.
  Боги. Когда всё шло так хорошо? Так спокойно?..
  Только вот сон...
  Она снова помрачнела. Дурацкий сон. Почему сейчас? Почему она помнит вообще о нём? Отец, Варг, Синг... Демоны.
  - Опять ты со своим сном, да?- Варг наклонился чуть к ней.
  Она ошарашенно уставилась на него.
  - Что... Как ты?..
  Он взял её ладонь в свою.
  - Это был просто сон,- он смотрел ей прямо в глаза.
  О. Поцеловать или расцарапать лицо? Поцеловать или...
  - Просто сон, поняла?- она кивнула. Боги. Как он может вот так просто смотреть людям в глаза? И почему она не может отвести взгляд?- Просто сон. Всё хорошо.
  - У нас всё хорошо?- тихо спросила она, и он рассмеялся, обнимая её.
  - У нас всё лучше всех.
  Она хотела ему верить. Очень. Безумно. Хотела, чтобы это было правдой.
  Но слишком боялась.
  - Господа коллегисты, вы бы уселись,- посоветовал возница.- У самого города дорога - хуже некуда. Они там её замостить попытались. Ну а вы же знаете нашего человека - лучше бы и не мостили.
  Пригород выглядел как одна большая деревня. Несколько грязных детей обогнали телегу, лупя друг друга палками и визжа. Громко гогоча и размахивая крыльями, дорогу перебежал выводок гусей. Люди отрывались от своих дел, выходили на пороги домов, разгибали спины от огородов- и смотрели на них.
  - Почему на нас так смотрят, Криштоф?- вежливо осведомился Синг.
  - Вы - новые люди. Летня - городок маленький. Все друг друга знают наперечёт. А вы - люди новые. Интересные.
  - Выглядит зловеще,- прошептала Пёрышко Варгу, на что тот усмехнулся.
  - Не так зловеще, как твоё лицо сейчас.
  Тириарес шутливо пихнула его в плечо.
  Опирающийся на плетень человек громко свистнул и рассмеялся.
  - Криштоф! Как дела, пройдоха?
  - Лучше, чем обычно!- ответил возница, приветственно махая шляпой.- Передавай привет брату! Я привёз то, что он спросил
  - Передам! Загляни к нам, как раз настойка поспела!
  - Обязательно!
  Пока они двигались через пригород, люди приветственно кивали им и окрикивали возницу. Кто-то спрашивал что-то, кто-то шутил.
  Пёрышко было не по себе от всех этих улыбок и приветствий. Картина выходила слишком хорошей. Слишком приятной.
  Так не бывает.
  Когда копыта лошадей простучали по подвесному мосту, Криштоф радостно крикнул:
  - Эхей, это же десятник Звотень!
  Из- под тёмной арки ворот - явно прятался в теньке - вывалился улыбающийся усатый толстяк.
  - Эхей, да это же известнейший извозчик Криштоф, гроза телег! Не успел ещё загубить новую?
  - Разве что в Морьске Дале поменял ось. А так - она такая же, как и ты.
  - Старая и разваливающаяся?
  Оба рассмеялись.
  По мнению Пёрышко, шутка была так себе.
  - Сиди тихо,- прошипел Синг ей. А затем, немного подумав, ткнул пальцем в грудь Варгу.- И ты! Не смейте влезать! Сидите молча!
  - О, а так хотелось поболтать с этими...- Пёрышко изобразила жуткую улыбку, заставив Варга фыркнуть от смеха.
  Воз остановился, и стражник подошёл к Криштофу. Теперь Пёрышко видела, что в тени надвратной арки расположился десяток стражников - сонных и, по большей части, играющих в карты.
  - Я вижу, в этот раз у тебя попутчики. Кто эти молодые господа?
  - Коллегисты, уважаемый,- Синг слегка склонил голову.- Следуем в сторону Туманных Топей. У нас задание от Коллегии. Вот наши грамоты.
  Толстяк с невероятно длинными усами принялся рассматривать грамоты. Распечатал одну - лист бумаги в тонком кожаном перелёте, свёрнутый несколько раз. Задумчиво почесал ус.
  - Это, конечно, хорошо,- кивнул он.-только вот читать я не обучен. Что вам нужно на Туманных Топях?
  - Исследовать кое- что,- Синг улыбнулся одной из самой милых своих улыбок.
  Стражник лишь молча покачал головой и обернулся.
  - Эй! Малец!- молодой парень в распахнутой рубахе поднял взгляд от карт.- А ну живо за господином Мареком!
  С явным сожалением сбросив карты, парень направился вглубь города.
  - Сейчас придёт тот, кто разберётся с вашими грамотами,- стражник примирительно улыбнулся.- Такая уж у меня работа, не обессудьте...
  - У вас тут проходит три человека в год. Что, нельзя просто так пропустить?- поинтересовалась Пёрышко, косо глядя на это усатое недоразумение.
  Стражника, похоже, его слова не задели.
  - Вот в том-то и дело, юная госпожа. Обычно к нам и три человека не заедут. А тут - сразу трое. Ещё и коллегисты. Вот и...- он обернулся на шум.- О. А вот и господин Марек!
  Судя по помрачневшим лицам стражников, Марека не любил никто.
  Когда он вышел из тени ворот, Пёрышко поняла, почему.
  Одетый в чёрное, он не походил на чиновника. Скорее, на охотника за головами. Двое следовавших за ним человека были одеты так же - чёрные фехтовальные одежды и варёная кожа поверх.
  А в руках у них были арбалеты.
  - Господин Марек, я...
  Марек тростью отпихнул со своего пути толстого усача. Остановился рядом с телегой. Медленно поднял голову.
  И уставился на коллегистов.
  - Коллегисты, да?- поинтересовался он ровным, спокойным голосом.- Можно ваши грамоты?
  Какое-то время он знакомился с грамотами. А затем, вздохнув, вернул их Сингу.
  - Добро пожаловать в Летню,- он слегка кивнул.- Криштоф, друг мой. Расскажи, пожалуйста. Ты не знал или же настолько непроходимо туп, раз не сообщил, что привёз самого Варга Остановившего Войну?
  Что-то в его интонациях заставило Пёрышко неуютно передёрнуть плечами. Она скосила взгляд на возницу. И удивлённо сощурилась.
  Криштоф сидел, неотрывно глядя на человека в чёрном. Глядя с видом человека, который до смерти напуган.
  - О, ты напуган, да?- участливо поинтересовался Марек.- Понимаю. Есть ведь, чего бояться? Что ты привёз, Криштоф?
  - Я... Я...- возница обернулся на коллегистов. В глазах у него стояла немая мольба.- Я...
  Марек устало вздохнул.
  - Я же тебя предупреждал, старый идиот. Предупреждал. Неужели ты действительно настолько туп?
  - Господин Марек...- усатый стражник осёкся, когда трость резко ударила его по груди.
  - Не влезайте не в свою беседу,- голос Марека стал жёстче.
  Пёрышко бросила быстрый взгляд на Варга. Потом на Синга. Однако оба, похоже, тоже ничего не понимали и не собирались пока вмешиваться.
  - Слезай с телеги, Криштоф. Живо.
  Какое-то время Криштоф всё ещё сидел на козлах телеги, слегка раскачиваясь. Его губы подрагивали.
  - Криштоф, не заставляй меня просить дважд...
  Отпихнув Марека, возница с воплем бросился прочь.
  Первый болот попал ему в грудь, заставив чуть подлететь и упасть в дорожную пыль.
  Второй - уже в голову.
  Всё происходило так медленно - но заняло не больше двух ударов сердца. Пёрышко даже не успела испугаться. Вообще не успела понять, как надо реагировать. Просто смотрела на труп человека, который четыре дня вёз их и раздражал своей болтовнёй.
  Мир вокруг стал невыносимо тихим. Тишина резала уши. Вгрызалась в нервы.
  Пёрышко, изумлённо распахнув глаза, смотрела на тело возницы в пыли. Песок под ним быстро краснел.
  - Вы...- разъярённый голос Варга донёсся откуда-то издалека.
  - Прежде чем вы попытаетесь что- либо сделать, господа коллегисты,- голос Марека.- Предлагаю пройтись со мной. Это не лучшее место для подобных разговоров.
  - Д... Да, конечно,- дрожащий голос Синга.
  - Отлично. Тогда - ещё раз, добро пожаловать в Летню.
  Пёрышко, часто моргая, повернулась на него.
  Человек в чёрном деловито отряхивался от пыли под изумлённо- ненавидящими взглядами стражников.
  К своему ужасу, Пёрышко почувствовала, как что-то внутри успокаивается. Почти торжествует.
  Привычный мир снял маску нелепой идиллии. Всё опять на местах.
  Ложечка звонко постукивала по чашке.
  Тинк. Тинк. Тинк.
  Белая изящная чашка казалась абсолютно неуместной в руках Марека. Ещё более нелепо смотрелась миниатюрная ложечка для мёда, которую он держал, оттопырив мизинец.
  - Вы точно не хотите чаю?- Марек быстро взглянул на них, продолжая размешивать мёд.
  - Нет, спасибо.
  Тинк. Тинк.
  - А мне кажется, что хотите,- охотник постучал ложечкой о край чашки.- Если не нравится мёд, то могу предложить малиновое варенье.
  Не дожидаясь ответа, он взялся за чайник и принялся разливать чай по кружкам.
  - Мы пришли сюда за объяснениями,- холодно проговорила Пёрышко.
  - Разве это мешает вам выпить чаю?
  - Вы убили нашего проводника. Ни за что.
  - Ни за что?- охотник усмехнулся и покачал головой.
  - Так это выглядело, демоны раздери,- проворчал Варг, принимая от охотника чашку.
  Белая и изящная, она выглядела в его руке так, как выглядела бы двуручная секира в руках у Пёрышко.
  - Никогда не стоит спешить с суждениями,- охотник осторожно отпил чая и удовлетворённо ухнул.- О, прекрасно заварился. Точно не хотите чая?
  -точно,- заверила Пёрышко.
  - А мне кажется, что хотите.
  Пёрышко тяжело вздохнула. А затем взяла горячую чашку.
  - Теперь вы начнёте говорить?
  - Конечно,- Марек кивнул и снова отпил из чашки.- Люблю беседовать с хорошими людьми в хорошем месте за хорошим чаем. Единственное, что тут может быть хорошего. Скажите, господа коллегисты, что вам это всё напоминает?- он обвёл руками кабинет.
  - Казарму.
  - Лабораторию.
  - Охотничий домик.
  Марек кивнул.
  - Отчасти, каждый из вас прав. Позвольте представиться - Марек фон Льхове, лейтенант хексахассеров.
  - Хексахассеров?- нахмурилась Пёрышко. Скосила взгляд на Варга и Синга. Но, кажется, оба тоже слышали это слово впервые.
  - Можно сказать, ваши коллеги,- Марек шумно отхлебнул чая.-только вы, госпожа Минналуш, всего лишь изучаете. А мы боремся.
  - Надо же,- Пёрышко насмешливо фыркнула. "Всего лишь изучаете", надо же! Посмотрите на это напыщенного мрачного урода!- И что вы побороли, застрелив...- она запнулась.
  Как звали того возницу? Боги, три дня с ним в пути - и не запомнила.
  Варг воспринял её молчание по- своему - положил руку на плечо и успокаивающе погладил.
  Хоть ей это было и не надо, она почувствовала, что действительно успокаивается.
  - Что мы побороли?- хмыкнул Марек.- Посмотрите вон на ту карту,- он указал на большую карту, покрытую отметками и записями.- Это - окрестности Летни. Каждая отметка - это деревня. Встаньте и посмотрите, что приписано у каждой. Ознакомьтесь с нашей летописью побед.
  - Нельзя просто сказать?- непонимающе проворчал Варг.
  - Сначала посмотришь, а потом уже будешь ворчать,- зло прошептал Синг.- Закрой уже рот и веди себя так, как подобает коллегисту! И потом поблагодарите его за чай!
  - Пошёл он со своим чаем! Он спокойно убил человека - а теперь поит нас этой дрянью!
  - Заткнись, я сказал! Северный недоумок!
  Пёрышко же уже изучала карту.
  Дороги. Деревни. Рощи. Озёра. Река.
  И отметки. Сотни отметок.
  "Утоплен больной старик. Объяснено попыткой излечения. Не спасён."
  "Лекарь- шарлатан. Казнён".
  "Сожжены посевы. Объяснено попыткой обряда урожайности. Виновные казнены".
  Пёрышко непонимающе скользила взглядом от отметки к отметке.
  Варг встал рядом и, сощурившись, принялся изучать карту. Его лицо из раздражённого постепенно превращалось в крайне озадаченное.
  - Что за демонщина?- непонимающе пробормотал он, склоняясь к карте.- Малые Липки. Сожжён селянин. Объяснено подозрением в оборотничестве. Виновные казнены. Какого хрена это значит, Пёрышко?
  - Это...- она осеклась.
  - Это Карн, господа коллегисты,- голос Марека был наполнен отвращением.- Каждый раз, выезжая в разъезд, я готов ко всему. И каждый раз эти люди удивляют меня,- он встал и подошёл к ним. Ткнул пальцем в красную штриховку.- Дубовики. Там было падение скота. Жрец, живущий здесь,- его палец сполз чуть вправо, к лесу,- сказал, что знает, как спасти скот. Ему нужна была кровь.
  - О...- Пёрышко приоткрыла рот.- Но ведь это... Обряд Симеона- Брайлера?
  - Верно,- охотник закрыл глаза и замолчал ненадолго.
  Пёрышко чувствовала, как внутри всё леденеет.
  - Обряд из типологии потенциально опасных, если руководствоваться классификацией Борендалле,- продолжил охотник, не открывая глаза.- Госпожа Минналуш, вы знаете, как проводится обряд Симеона- Брайлера?
  Пёрышко знала.
  - Да,- в горле резко пересохло.- Но ведь это... Его проводили века назад! Это символический атавизм, который не несёт пользы!- так, по крайней мере, говорило третье издание "Заблуждений и мифов простых народов мира".- Это...
  - Варварство?- подсказал Марек, горько усмехаясь.- Да. Они зарезали несколько больных животных. А дальше... Дальше они собрали их кровь. Выпили её.
  - Чего?- Варг ошалело захлопал глазами. Синг побледнел, а затем позеленел.
  - А после этого каждый житель деревни должен был дать часть своей крови для обряда. Надрезы проводились тем же ножом. Когда мы узнали о произошедшем, больна была большая часть. Больных они прекращали кормить. Потому что так велел обряд.
  - Звучит как самая хреновая ложь в моей жизни!- прорычал Варг, и Пёрышко почувствовала, как он делает шаг вперёд.- Неужели кто-то настолько глуп, чтобы полосовать одним клинком сначала больных животных, а потом себя?!
  Хексахассер не ответил. Просто молча стоял у карты.
  Наконец, вздохнув, он заговорил.
  - Когда мы въехали в деревню, почти все были мертвы,- охотник отвернулся от карты и медленно направился к своему месту.- Жреца мы сожгли. Медленно. Сукин сын знал, что делал. Но верил в свою правоту. Кричал о том, что перепробовал всё подряд и настал черёд обратиться к богам,- охотник тяжело плюхнулся на кресло перед низеньким столиком и криво усмехнулся.- Кричал, что мы безбожники. Что сжигаем избранника Ляли.
  Пёрышко сглотнула.
  Боги. Неужели...
  Неужели ей так повезло? Здесь материала на тысячи лет работы! Культы, верования, их влияния на человеческую общность! Вживую увидеть! Может, даже поучаствовать! Ха! Да она утрёт нос всей кафедре оккультизма!
  Наверное, ей должно быть страшно или мерзко, ведь всё это ужасно. Смерти людей, обман...
  Но она была в восторге.
  Настоящие профессионалы ставят науку выше чувств. А она - настоящий профессионал.
  - Это правда?- хмуро поинтересовался Варг.- Эти люди действительно так поступают?
  - Нет, я это всё выдумал, чтобы произвести впечатление на трёх коллегистов,- раздражённо бросил хексахассер, потирая виски. А затем поднял на них взгляд.- Ещё чаю?
  - Я бы не отказался от чего- нибудь покрепче...- Варг развернулся к карте и с задумчивым лицом разглядывал её.- Неужели они настолько глупы? Эти люди?
  - Это традиции, Варг,- Синг покачал головой.- Традиции и вера в то, что всё должно быть так, как у предков. Ты плохо слушал лекции по истории.
  - Вы правы, господин Дегнаре,- кивнул охотник.- Когда-то эти традиции были уместными и даже помогали им выживать. Но не сейчас. Не в этом мире. И мы подошли с основному вопросу. Человек, который привёз вас сюда, был одним из тех, кто достаточно умён, чтобы пользоваться всем этим. Понимаете?
  - Не совсем,- признался Синг. Варг тоже пожал плечами.
  Пёрышко же сразу поняла.
  - Продавал пустышки доверчивым людям,- она не спрашивала - утверждала. Отец всегда говорил, что в ней есть торговая жилка. А логика всегда была основным её инструментом восприятия мира.
  - Верно,- вздохнул хексахассер.- В первый раз Криштофа мы поймали в Гиблом Яре. Деревенька полностью соответствовала названию. Мор, болезни - в общем, обычный набор идиотов, которые не способны даже пасти коров выше по течению реки. Он и местный староста не давали селянам послать в город за лекарем. И продавали им чудодейственный отвар. Вода с мёдом.
  - Вы шутите,- Варг недоверчиво сощурился.- Не могут же люди...- он запнулся и растерянно посмотрел на Пёрышко.- Или могут?
  - Могут, могут,- заверил охотник.- И Криштоф тоже мог. Люди вроде него здесь - самые опасные. Варвары, осознающие всеобщее варварство и им пользующиеся. Тогда я не понимал этого. Тогда я его отпустил. Он пообещал, что не вернётся в Летню и оставит свой обман. Но вот он вернулся. А в его телеге нашли склянки. И мёд,- он отпил чая и успокоено вздохнул.- Много мёда. Хотите ещё чаю?
  Пёрышко медленно покачала головой. Картина всё равно не складывалась.
  - И вы убили его? Без суда? Просто убили?
  - Именно,- Марек отставил чашку прочь и взглянул Пёрышко прямо в глаза.
  Она не любила, когда люди смотрят ей в глаза. А взгляд Марека...
  Она с трудом удержалась от того, чтобы не вздрогнуть.
  Равнодушный, ледяной взгляд.
  - Когда магистр направил меня сюда, я считал, что можно быть мягкими с этими людьми. Но они доказали, что не воспринимают ничего, кроме боли. Позавчера, например, из Гиблых Топей вернулись двое патрульных. Они должны были объехать три деревни и вернуться. Просто спросить у жителей, не надо ли им ничего. Выловить шарлатанов. Переговорить со старостами. Они это сделали. И вернулись. Двое. Из пятерых.
  Зло дёрнув щекой, охотник откинулся на спинку кресла.
  - Трое просто пропали посреди ночи. Они ночевали в общинных домах. И вот в последней деревне трое просто пропали ночью. Селяне, разумеется, ничего не знали и не видели. Вот и попробуй с такими разговаривать. Когда ты их спрашиваешь о пропавших людях, а они корчат свои тупые деревенские рожи и блеют что-то вроде "нет, не видели, не знали, нашу хату миновали".
  - Вы казните их за малейшую провинность - а они продолжают гнуть свою линию,- картинно задумалась Пёрышко.- Хм! Странно, но это абсолютно противоречит понятию "успех".
  - Более того, такие, как Криштоф, наживаются сейчас ещё больше,- с досадой признал Марек. Пёрышко удивлённо хмыкнула. Что, так просто признал свою неправоту?- Риск всегда взвинчивает цену. А их товар нужен любой ценой этим...- он неопределённо махнул в сторону.
  - Ваши методы не работают,- констатировала Тириарес, хмурясь.- Вы бы могли брать налоги с этих торгашей и задушить их этим. Но вы выбрали казни.
  - Ха! Будут ли платить налоги те, кто скрывается от нас уже столько лет?- насмешливо фыркнул Марек.- Это не маленькое недопонимание, юная госпожа. Это война. Война цивилизации и варварства. Мы пытаемся принести им свет прогресса - а они отворачиваются от него!
  - Может, потому что он им не нужен?
  - Действительно, пусть дальше травятся всей деревней и выбрасывают стариков в реки!- Марек говорил всё быстрее и всё злей. Пёрышко сморщилась - она не любила, когда кто-то бурно и громко выражал эмоции.
  Не рядом с ней, пожалуйста. Где- нибудь подальше.
  - Мы сюда явились не просто так - нас позвал их князь- недоумок! Он жаловался, что люди предпочитают его приказам слова "лесных мудрецов" и предзнаменования! Пообещал нам деньги, поддержку и попросил лишь одного - принести мидландскую цивилизацию сюда! И мы принесём её! И в борьбе с подобным варварством не будет никаких компромиссов! Карнийцы - отбившийся от рук ребёнок. Глупый и несмышлёный, уверенный в том, что он всюду прав. Хотя он и ошибается в каждом своём слове и действии. А мы - его новая нянька. Строгая.
  - Звучит так, будто бы великомидланский аристократ собирается колонизировать убогий и отсталый Карн,- Пёрышко откровенно наслаждалась этой игрой. Она знала, что она была права, а охотник будет это отрицать.
  Но это лишь делало его признание - неминуемое - ещё желаннее.
  Однако Марек лишь пожал плечами и как-то потух.
  - Нет никакого великого Мидланда, госпожа Минналуш,- тихо проговорил он.- Есть Мидланд. Есть сотни княжеств и королевств, что грызутся там за право воскресить этот самый великий Мидланд. И нам на них наплевать. Мы представляем не развалившуюся давным- давно империю, не какое-то из королевств. Мы - цивилизация Мидланда. И здесь мы для того, чтобы победить варварство и подарить здесь живущим цивилизацию.
  - Но это их варварство!- зло возразила Пёрышко.- Они сами решают...
  - Я бы не доверил трёхлетнему ребёнку решать что- либо,- отсёк Марек, хмурясь.- Варвары. Хитрые и злобные. Всё чужое для них - зло. Единственные очаги цивилизации здесь, в Карне - города. Посмотрите на это!- воскликнув, он указал на широкое окно.- Город шумит! Живёт! Никаких предрассудков! Школы, лекари, торговцы - всё это принесли мы, мидландцы! А карнийцы...- он презрительно скривил лицо.- Они умеют только устраивать междоусобицы. Мы поставили над ними князя - а они сделали выбор князя новым поводом убивать друг друга. Мы разбили Карн на три королевства - а они вгрызлись друг в друга. Варвары. Традиции и кровь.
  - Это их выбор. Их путь,- тихо проговорила она. Очень тихо.
  Она понимала, каково это. Когда тебе пытаются впихнуть и средства, и цель, и готовый путь к ней.
  И не дайте боги ты решишь пойти собственным.
  - Об этом можно спорить бесконечно,- отмахнулся хексахассер.- Меня интересует другое. Зачем вы здесь? Вы трое? Особенно вы,- к удивлению Пёрышко, он ткнул пальцем в Варга.- Варг- Остановивший- Войну. Так вас называют.
  - Правда?- Варг выглядел смущённо.
  - О, да. Вы заслужили это прозвище. Если верить рассказам. Вы и вправду песней заставили людей сложить оружие?
  Варг растерянно посмотрел на Пёрышко. Чего он ждёт? Совета? Поддержки?
  Пёрышко ободряюще улыбнулась ему, и он, кашлянув, кивнул.
  - Я просто сделал то, что должен был.
  -тогда вопрос. Что вы делаете тут?
  - Сопровождаю друзей,- сразу же ощерился Варг.- Вам это не нравится?
  Он явно уже был готов выплюнуть оскорбление, когда Марек слабо улыбнулся.
  - Нет- нет. Наоборот. Хорошо, что вы здесь. Я буду чуть более спокоен за госпожу Минналуш,- он повернулся к Пёрышко.- Зачем вам нужно на Туманные Топи?
  Пёрышко задумчиво прикусила губу. Посмотрела на Синга. Тот медленно и едва заметно покачал головой. О, он умеют выглядеть достаточно жалко, чтобы хотелось помочь ему.
  - Личный интерес,- проговорила она наконец.- Нашла в архиве Коллегии письма одного адепта. Судя по всему, пропавшего во время изучения культа в Туманных топях. Некий культ, связанный с зелёным жемчугом.
  Не важно, что всё это она фрагментарно расшифровала из старого журнала- дневника. Найденного в фамильной библиотеке и преподносившего постоянные неожиданности.
  - Культ в Туманных топях,- кивнул Марек.- Неудивительно, что адепт пропал. Там только две деревни посреди болота. Добраться туда тяжело. А выбраться, если тебе ещё и будут мешать - невозможно. Я выделю вам охрану.
  - Было бы великолепно...- начал было Синг.
  - Нет,- твёрдо сказала Пёрышко.- Никакой охраны.
  - Простите?- хексахассер недоумевающе вскинулся.- Никакой охраны?
  - Именно так я и сказала,- Пёрышко смотрела на него, как на умалишённого.- Никакой охраны, демоны раздери. Как только люди узнают, что мы с вами - мы не получим от них ничего. Ни единого ответа.
  Марек медленно кивнул.
  - Тут вы правы. Но это опасно.
  - Мы готовы,- заверила Пёрышко, чувствуя, как сердце радостно ускоряет бег.
  - Я не готов!- запротестовал Синг.- Нельзя отказываться...
  - Оставайся,- бросила она, взмахнув рукой.- Я поеду одна.
  - Со мной. Я тебя не отпущу,- угрюмо буркнул Варг.- Но мне это всё уже не нравится.
  -тогда не едь,- раздражённо отмахнулась Пёрышко.
  Может, она что-то и чувствует к нему. Готова слушать его советы. Даже указания.
  Но не в этой области.
  - Поеду,- упрямо нагнул голову северянин.
  - Я не могу отпустить вас совсем без охраны,- почесал бровь Марек.- Если магистр узнает, что я позволил вам отправиться одним в Туманные топи...
  - А он узнает?
  - О, он узнает,- сумрачно кивнул хексахассер. Похоже, мысли о магистре не доставляли ему большой радости.
  -тогда оставьте неподалёку отряд,- предложил Варг.- Синг будет приезжать к ним раз в два дня. Не явится - значит, нам нужна помощь.
  - Звучит неплохо,- согласился охотник.- Но всё ещё рискованно.
  - Какая вам разница? Вам и магистру?- Пёрышко не верила, что этот человек способен на заботу из благих побуждений. Не верила, что за ледяным и пугающим взглядом может прятаться что-то хорошее.
  - Поделитесь результатами исследований,- охотник говорил нейтральным, спокойным тоном. Будто бы просил подать предмет, до которого сам не мог дотянуться.- У нас нет исследователей. Что-то мы записываем, что-то изучаем - но профессионалов среди нас мало.
  - Вы похожи на профессионала. Почему не занялись?- она подозрительно разглядывала его. Он ей не нравился. Абсолютно.
  - Потому что у меня полно других дел,- он со вздохом указал на бумаги вокруг.- К тому же, карнийцы не спешат делиться сведениями о своей жизни. С такими, как я,- он щёлкнул себя по чёрной одежде.- Каким бы учёным я не был бы, тут я уже показал себя солдатом. И в их головах это останется навсегда.
  - Где вы учились?- она всё ещё ощущала что-то странное.
  - Имперский Университет в Гросштадте.
  - И вы обещаете, что не передадите результаты моего Поиска туда?- она позволила себе издевательскую, провоцирующую улыбку. Она чувствовала, что он чего-то недоговаривает.- Не присвоите себе мою работу?
  - Обещаю - ваша работа в наших руках не покинет пределы наших архивов.
  - Ваших?
  - Архива Имперского ордена хексахассеров в Карне,- в его голосе промелькнуло раздражение.- Вы не верите мне?
  - Не до конца,- призналась она.
  - Ну так поверьте,- он улыбнулся ей холодной улыбкой.- Потому что я - единственный, кому в этих краях вы можете верить без оглядки.
  - Да что вы говорите.
  - Тириарес,- осторожно проговорил Синг.- Хватит. Она бывает резкой, господин Марек. Извините.
  - Благоразумной,- поправил его хексахассер.- Всё в порядке. Я выделю вам сопровождение. Они будут двигаться отдельно от вас. Карты, деньги, провизия - что угодно. Если согласитесь.
  Пёрышко задумчиво постучала пальцем по подбородку.
  Ей казалось, что тут что-то не так. Она не могла просто так довериться ему. Хотя бы потому, что он убил человека и не выказывал никаких следов сожаления. Было в нём что-то странное. Ледяное.
  Но отец всегда говорил, что личное отношение и глупые предположения не должны мешать делам. Вздохнув, она кивнула.
  - Хорошо. Я согласна.
  - Отлично,- улыбка Марека, всё ещё усталая, потеплела.- В таком случае... Ещё чаю?
  
  
  Ветер раскачивал деревья со скрипом и шелестом листвы.
  Отсюда, с холма, на Туманные Топи открывался отличный вид.
  Жёлтая понурая трава, пятна болотной воды, островки с мёртвыми деревьями - пейзаж не самый жизнеутверждающий. И простирался он далеко - до самой тёмной полосы леса на горизонте.
  А посреди этого всего - пятно деревни. Шумящее, галдящее, работающее пятно. И чуть дальше, в отдалении - ветхая громада особняка. Огромное, покосившееся строение, выплывающее из болот. К нему, в отличие от деревни, не вела полоса гати.
  К нему, похоже, вообще не было пути.
  И Пёрышко тянуло туда.
  Разочарованно вздохнув, она оторвалась от вида. Она не за этим сюда пришла, в конце концов.
  Старый, потрёпанный дневник лежал у неё на коленях.
  - Старый друг,- с лёгкой улыбкой произнесла она, осторожно открывая его.
  Такие знакомые и родные непонятные символы. Абсолютно невменяемая вязь через все страницы.
  Она помнила, как корпела над этими страницами. В Коллегии, глубокой ночью, пытаясь убежать от какого-то гнетущего чувства. В поездках по делам семьи, в которые её постоянно брал отец. Дома, в поместье. А теперь и здесь.
  Менялись места и время. Лишь две вещи оставались неизменными, ворчливо подумалось ей. Этот старый журнал- дневник.
  И люди.
  Демоновы люди. Их всегда были грёбаные толпы.
  Пугающие, огромные толпы истерично визжащих людей. Рабочие, торговцы, благородные ублюдки на приёмах. И каждый считал своим долгом глазеть на неё. В огромном и тёмном Веспреме, в треклятом Лодбарде, в просаленном Вентрисе. Во всех демоновых городах было полно людей.
  Раздражающе громких и эмоциональных людей.
  Но тут, в Карне, всё по- другому. Тише. Спокойнее. А уж особенно в этой забытой богами деревеньке.
  Уютнее для неё. Можно спокойно работать.
  Она быстро пролистала страницы с вложенными листами. Её записи- расшифровки. Вечная игра против автора дневника, таинственного Ворлона де Клиса.
  Каждый раз, когда она расшифровывала ещё один кусок, её пронизывали зависть и уважение к этому невидимому противнику. Он побывал в самых странных местах мира, изучил самые безумные и непонятные явления - и всему находил объяснение. Рациональные и здравые.
  И, похоже, оставил после себя только этот дневник. Нашедшийся в её родовой библиотеке.
  Она нежно провела пальцами по шероховатой бумаге и почувствовала, что губы сами растягиваются в улыбке.
  Последние страницы были почти нетронуты. Были переведены лишь несколько слов. Карн. Туманные топи. Зелёный. Жемчуг.
  Вздохнув, Пёрышко вновь подняла взгляд на деревню.
  Горстка бревенчатых домов, убогая таверна, храм - вот и вся деревня. Люди - приветливые до безобразия болваны. И где же тут кроются ответы на её вопросы? Где?..
  Откуда-то с болота взмыла стая птиц и с криком понеслась к лесу.
  Жизнь кипит, демоны раздери.
  А у неё должна кипеть работа.
  Вздохнув, она приступила.
  Символы плясали перед глазами, едва заметные завитки и отличия шли на её лист для записей. Пёрышко откровенно наслаждалась этой работой и чувством лёгкости. Как будто бы ты исчезаешь - есть только твоё дело и его детали, и ничего более.
  Капля чернил упала прямо на её белую рубаху, но она не обратила на это внимание. Точнее, обратила, но не среагировала. В конце концов, так ведь делают учёные?
  Перо порхало в её руках, нанося руны на лист. И вот тут зарисовку. Конечно, пейзажи у неё выходят ещё не так хорошо, как люди, но... Кажется, вполне сносно.
  Тириарес всегда делала зарисовки. Это помогало ей сконцентрироваться. И придавало её книгам какую-то... Индивидуальность, что ли?
  Тряхнув головой, она прекратила рисовать и вернулась к символам. К демонам индивидуальность и всякие детские глупости! Нужно работать.
  Она уже разбила символы на группы - но пока не могла понять их. Во всех главах было слово- ключ. Что-то тематическое, связанное с местом, о котором шла его речь.
  Может, болото? Нет, не подходит. Ветер? Ивы? Вода? Тайна? Варг?
  - Варг?- она недоумевающе вскинулась.- Какого... При чём тут Варг?! Какого демона, Минналуш?!
  Что происходит в её голове?! Почему она постоянно думает об этом безмозглом здоровяке?!
  Желая выкинуть эти глупые мысли, она вновь вернулась к зарисовке. Вот силуэт холма, на котором она сидит. Немного подумав, она добавила свой силуэт. Трепещущие на ветру волосы, длинные концы пальто, высокие сапоги...
  - У тебя прекрасно выходит,- хриплый голос дохнул прямо в ухо.
  Нелепый вскрик вырвался из глотки, и она выпустила журнал.
  Прежде чем она успела испугаться, дневник шлёпнулся в покрытую старческими пятнами руку.
  - С такими вещами нужно обращаться осторожнее,- сердце всё ещё стучало где-то в глотке, дыхание часто рвалось из груди. Твою ж мать, твою...
  Пёрышко вскочила и резко развернулась.
  Совсем рядом стоял высокий старик во рванье, участливо глядя на неё.
  Черноволосый, краем сознания отметила она. Хотя все жители деревни были светлыми.
  - У вас... Эм... Отменная реакция,- боги, как же она перепугалась! Такого давно не было...
  - Угу,- его изрезанное морщинами лицо недовольно искривилось. Будто бы она сказала что-то обидное. А может, она и сказала?..
  Откуда он вообще здесь взялся, этот старик? Почему она не услышала его?
  - Вы не здешний?- Пёрышко осторожно нащупала под пальто рукоятку стилета, что всегда носила с собой.
  - Как и ты,- неприветливо бросил старик, открывая журнал.
  Пёрышко требовательно протянула руку. Боги, ещё не хватало, чтобы он увидел, что внутри...
  - Можете вернуть мне мои записи.
  - Записи?
  Всё внутри Тириарес заледенело от ужаса, когда старик начал медленно переворачивать страницы. Нет, пожалуйста, не вчитывайся, не надо...
  Старик резко поднял на неё взгляд.
  - Откуда у тебя это?- изумлённо прошептал он.
  - А вы знаете, что это?- главное сейчас - не показывать испуга. Рациональная часть рассудка, её любимая часть, говорила, что ей нечего бояться старого оборванца.
  А другая часть...
  От старика исходило что-то странное. Обычно Пёрышко с трудом понимала эмоции людей или то, чего они хотят. Но от этого исходила...
  Тревога. Угроза. Что-то в этом роде.
  Она сглотнула, глядя, как бегают его глаза.
  И, кажется, он не собирался отвечать на её вопрос. Лишь потерянно опустил взгляд в журнал. Его нижняя губа слегка подрагивала. Он...
  Догадка обожгла её больнее огня.
  Он читает?!
  - Вы понимаете?- после её вопроса он встрепенулся и оторвался от дневника.- Что там написано?
  - Не уверен,- его голосе явно слышалась недоумение. Он... Он нормальный?..- Эти символы... Я их помню.
  Пёрышко почувствовала, будто бы вдоль позвоночника поднялась волна холода.
  - Что значит - помните?- она нервно облизала пересохшие губы.- Вы их видели раньше?!
  - Я помню...- он сделал шаг назад.- Я их видел... Они что-то значат.
  - Что значат?- Пёрышко сделала маленький шажок вперёд. Предчувствие щекотно распирало грудь изнутри. Неужели...
  Нет, нет! Бред! Откуда этот старик может что- либо знать?!
  - Что значат эти символы?!- она сделал ещё один шаг к нему, требовательно глядя ему в глаза.
  Ну, ну же!
  Однако плечи старика внезапно поникли и он, покачивая головой в виноватом жесте, отступил назад. Как будто бы он хотел рассказать всем вокруг хорошую новость - но неожиданно забыл её.
  - Я... Я не помню. Пытаюсь... Но не помню.
  Пёрышко вздохнула, чуть прикрыв глаза.
  Что и требовалось доказать. Одни разочарования.
  Впрочем, ей не привыкать. Когда ждёшь от мира хоть чего-то, приходится постоянно иметь дело с разочарованием.
  - Не помню...- продолжал тихо и растерянно бормотать старик. Пёрышко, зло поджав губы, протянула руку.
  - Мой дневник,- потребовала она.
  К её удивлению, старик отшатнулся.
  - Он не твой,- огрызнулся он, делая ещё пару быстрых шагов назад.
  - А чей же тогда?- зло прошипела она, подскакивая к нему.- Живо отдай сюда!
  - Я...- лицо старика исказилось от боли.- Послушай, ты не здешняя. Остерегайся болот! Я вспомню и найду тебя! Клянусь!
  - Где найдёшь?!- от возмущения она забыла о кинжале.- Отдай мой дневник!
  - Отдам!- пообещал старик, часто дыша от волнения.- Не ходи на болота! Не ищи путь в особняк!
  - Я не и собираюсь,- разумеется, она собиралась.- Но ты должен отдать мне дневник. Немедленно,- она говорила медленно и уверенно. С ноткой угрозы, как ей самой хотелось думать.
  Она пыталась отодвинуть куда- нибудь подальше воспоминания о том, как Варг заявлял, что она не способна напугать даже мышь.
  Старик, всё ещё часто дыша, резко кивнул.
  - Хорошо. Хорошо,- он протянул ей дневник дрожащей рукой.- Но пообещай, что я смогу изучить его.
  - Приходи в любое время...- она осеклась.- В любое удобное мне время в таверну и читай.
  - Нет! Мне нельзя в деревню...- он запнулся, будто бы решая. А затем тряхнул головой.- Нельзя. Увы.
  - Почему?
  - Меня там не очень любят,- тема явно не доставляла ему удовольствия.- Послушай,- он раскрыл дневник и быстро вытащил из него несколько листов её записей.- Я возьму это,- он помахал листками, как будто она не поняла, о чём он.-только это. Пожалуйста.
  Пёрышко пригляделась к листкам. Уже давно разобранные и продублированные.
  - Ладно,- настороженно проговорила она.
  - Я попытаюсь вспомнить,- он почти торжественно протянул ей дневник, и Пёрышко спешно схватила его. Как только ладонь легла на шероховатую обложку, она расслабленно вздохнула.
  - Откуда вы помните эти символы?- попыталась она ещё раз. Однако старик лишь покачал головой.
  - Не знаю. И это нужно выяснить.
  - А как...- однако он, не слушая её, зашагал прочь - вниз с холма, в сторону леса.- Эй!
  Старик, не оборачиваясь, отмахнулся.
  - Как тебя называть?!- в отчаянье крикнула Пёрышко ему вслед.
  - Смотрящим,- крикнул он - и исчез из поля зрения где-то между деревьями.
  Тириарес какое-то время неподвижно стояла, глядя ему вслед. А затем, тяжело вздохнув, спрятала дневник за пазуху.
  - Болота, ритуалы, безумные старики. Кажется, работа выйдет лучше некуда,- тихо проговорила она, поплотнее запахивая пальто.
  Это всё походило на сценку из грошового романа. Как он её здесь нашёл? Почему именно он?
  Слишком много вопросов, на которые чисто логикой не ответить. По крайней мере, пока.
  Нужно просто дать времени... Ну, время. Оно всё расставит на места. Как обычно. Как она всегда позволяла.
  Вздохнув, Пёрышко двинулась к деревне.
  Таверна казалась каким-то особым местом. Она была окружена звуками сельской жизни, но сама оставалась поразительно тихим местом. Тихим, спокойным и почти уединённым. Если верить селянам, они тут собирались раз в семь дней - отдохнуть и выпить. В остальное время заведение пустовало.
  Потому Пёрышко почувствовала прилив уверенности и спокойствия, как только переступила порог этой развалюхи.
  Варг и Синголо о чём-то спорили, сидя за столом и обложившись бумагами. Вряд ли что-то серьёзное, эти два идиота просто не умеют заниматься чем-то серьёзным. По крайней мере, когда собираются делать что-то вместе.
  Она уже открыла рот, но заметила внимательный взгляд хозяйки.
  Что-то настораживало Пёрышко в этой женщине. Её лёгкая улыбка, её постоянные взгляды, её излишняя дружелюбность.
  Рассказ о странном старике подождёт, решила она.
  - Ну, как оно?- бросил северянин, роясь среди помятых листков.
  - Что - оно?- недовольно спросила Пёрышко, пытаясь избавиться от странного радостного чувства при виде Варга.
  - Всё. Жизнь, дела. Работа,- с усмешкой проговорил Варг. Его весёлые глаза с явным наслаждением изучали её. От этого взгляда её всегда становилось страшно неловко и хотелось спрятаться где- нибудь подальше.- Ну- ка обернись.
  - Сам обернись.
  - Ну что ты опять начинаешь?
  Она со вздохом обернулась и развела руками.
  - И? Это того стоило?- с ехидцей поинтересовалась она.
  - У тебя на заднице пыль и щепки. Давай отряхну.
  - Ну уж нет,- зло фыркнула она, садясь рядом с ним.- С каких пор тебя так стала интересовать моя задница?
  - Ну, теперь твоя задница как бы принадлежит мне,- Варг виновато развёл руками.
  - Ну, как бы это всё ещё решаю я,- развела она руками в ответ, вызвав у него счастливую улыбку.
  - Нашли за что бороться. Как по мне, такая костлявая задница никому не нужна,- покачал головой Синг, разглядывая лист.-то ли дело госпожа Ялина,- он глазами указал на хозяйку.- Всё при ней!
  - А как же Лесте?- поинтересовался Варг.
  - Ну, Лесте - это любовь. А тут посмотри,- он слегка повернул голову в сторону женщины за стойку. Да, признала Пёрышко. Именно что женщина. Всё при ней. Крепкая задница, полная грудь. И лицо вполне даже ничего.- Лесте - это услада моей души. А такую,- Синг ухмыльнулся.- Такую неплохо бы и просто, низменно поиметь.
  - О нет, запирайте женщин - великий дамский угодник вышел на охоту,- Пёрышко вскинула руку в деланном испуге.
  - Да ладно тебе,- вступился Варг за друга.- Он действительно в этом деле мастак. Хоть с виду и не скажешь. Кто- кто, а этот дохляк может уломать женщину. И уже уламывал.
  - Не мог поддержать шутку, да?
  - Ну, я просто сказал правду. Так ведь и стоит делать...
  - Варг, вот отвали,- бросила она.- Просто возьми - и отвали,- вечно он серьёзнее, чем следовало бы. Наверное, это в нём тоже нравилось ей.- Как Синг тебя столько времени-то терпел?
  - На самом деле, легче, чем терпеть тебя,- заверил Синголо с ухмылкой.- Ходишь тут как живой призрак. Мрачная, молчаливая, трагичная и...
  Пёрышко попала скомканной бумажкой ему прямо в глаз.
  - Не мне одной стоит быть молчаливой,- проговорила она под смех Варга.
  - Ведьма!- обвиняюще бросил Синг, потирая глаз.
  - Как будто что-то плохое,- пожала она плечами с лёгкой улыбкой. Действительно. Ведьма - это лучше, чем "солнышко", "прелесть" и "чудо", от которых тянет тошнить. По крайней мере, необычно.
  - Варг, уединитесь уже где- нибудь, а?- Синголо яростно протирал глаз, не обращая внимания на тихий смех хозяйки таверны. Прислушивается, недовольно отметила Пёрышко.-тогда ты перестанешь вести себя как баба, а она - как мужик! И будем всем счастье!
  - Тебе не будет,- заметил Варг.
  - Мне никогда не будет,- заверил Синг.- Но вы сделаете меня менее несчастным, если всё же наконец потрахаетесь. Если уж не я - то хоть кто-то!
  Пёрышко расслабленно улыбнулась возмущённому лепету Варга.
  Иногда с ними можно посидеть, в принципе. Пока кто- нибудь из них не начинает эти свои... Эмоции. Точнее, не начинает лить их через край. Или когда они не начинают плодить свои безумные идеи.
  Она до сих пор помнила, чем обернулся невинный их невинный спор о том, налезет ли шляпа на голову статуи Алтрена Мудрого. Чем оборачивался ещё месяц.
  Тириарес до сих пор перекашивало при виде мытых полов.
  - У тебя такое лицо, как будто ты нам хочешь что-то рассказать,- Синг ткнул в её сторону пером.- Рассказывай. А то твой северянин мне уже надоел.
  Пёрышко бросила быстрый взгляд в сторону кухни, где хозяйка гремела посудой. Ей не нравилось то, как она прислушивалась к их беседам. Но теперь, похоже, она ничего не услышит.
  Кивнув самой себе, Тириарес подалась вперёд и зашептала.
  - Я видела странного старикана,- она нахмурилась, вспоминая.- Сидела на холме, рисовала. И тут он подкрался.
  - И ты не заметила?- недоверчиво сказал Синг.- К тебе же подойти нельзя, чтобы ты не дёрнулась, как ужаленная.
  - Вот именно!- она тихо ударила ладонью по столу.- Мало того что подкрался, так ещё и...- она осеклась. Им не нужно знать о журнале. Никому не нужно.- И сказал, что на болотах происходит что-то. Какая-то херня.
  - Пёрышко,- Варг недовольно цокнул языком.
  - Ругалась. Ругаюсь. И буду ругаться. Понял?- она бросила на него раздражённый взгляд.- Что я тебе говорила по поводу контроля?
  - Никакого контроля,- кивнул Варг, возвращаясь к исписанным листам бумаги.- Помню, помню. Но...
  - Никаких но,- отсекла она. Ну вот вечно с ним как с маленьким.- Так вот. Старикан.
  - Да, старикан,- серьёзно кивнул Синг.- А как ты вообще с ним заговорила? Ну... Прям сама? Справилась без подсказок? Не пыталась убежать?
  - Синг,- укоризненно бросил Варг.
  - Ну ладно, ладно... Странновато это, да,-тощий коллегист потёр подбородок.- Он не показался тебе странным? Может, местный ненормальный? В деревнях всегда есть ненормальные.
  - Это ты в "Рыцарях плаща и дороги" вычитал?- вставил Варг, заставив Пёрышко улыбнуться. Он рассказывал ей, как подловил Синга на чтении женских романов.
  Ну, а ещё в его голосе всегда было что-то, что заставляло улыбаться. Обычно ей вообще не хотелось улыбаться. Скорее, даже наоборот. Но он всегда знал, как заставить её улыбнуться.
  - Чего ты на меня так уставилась, а?- Варг с улыбкой дотронулся до её плеча. В этот раз она почти не вздрогнула. Ну... Насколько можно "почти не вздрогнуть".
  - Ничего,- кажется, она покраснела.
  - Эй, голубки!- Синг перегнулся через стол и пощёлкал пальцами перед их лицами.- Я, кажется, задал вопрос! Был ли твой старик похож на безумца?
  - Ну... Он был странноват,- признала Пёрышко, поправляя чёлку.- Сказал, что не здешний. И имя... Он его не назвал. Сказал называть его Смотрителем или как-то вроде.
  - Смотрителем?- задумчиво переспросил Варг.- Смотрители обычно за чем-то следят.
  - Не поверишь, но мы с ним не очень поговорили.
  Варг хмыкнул.
  - Что он тогда от тебя хотел?
  - Откуда я знаю?!- она бросила на него злой взгляд. Вечно он задаёт слишком правильные вопросы! Как будто чувствует, что она хочет что-то скрыть!
  - Да уж. Веселее некуда,- протянул Синг, почёсывая затылок.- Весело так, что прям вообще. Впрочем, я знаю, что делать.
  - Да ну,- в один голос произнесли Варг и Пёрышко.
  - Да, знаю,- кивнул Синг и, прежде чем Пёрышко успела его остановить, вытянул шею и протяжно закричал:
  - Госпожа Ялина!
  Пёрышко вцепилась в руку Синга.
  - Не смей ей говорить!- зашипела она.
  - Отпусти!- Синг с обиженным видом вырвал у неё руку.- Поцарапала! Снова!
  - Я не доверяю ей!
  - Можно спросить, не доверяя,- задумчиво проговорил Варг.
  Прежде, чем Пёрышко успела возразить, к столу подошла хозяйка. Толстая коса светлых волос свисала через плечо на грудь.
  - Да- да, господа коллегисты?- она слегка склонилась, и её грудь отчётливо качнулась под плотной рубахой. На пару мгновений Синг замер, не в силах оторвать взгляд от зрелища.
  - Эм...- он рывком поднял взгляд на её лицо.- Скажите, пожалуйста,- Синг бросил на Пёрышко быстрый взгляд.- Что у вас за Смотрящий тут?
  На красивое лицо женщины медленно наползла тень.
  - Раньше... Был раньше,- неуверенно проговорила она. Сама того не замечая, она стала нервно мять фартук.
  - Раньше?- переспросила Пёрышко, уловив в её голосе что-то странное.
  - Теперь уже нет,- она с резким неодобрением уставилась на неё.- Старый безумец сам ушёл в болота. Жил в деревне, сошёл с ума - ушёл. Вот и вся история. Иногда появляется тут. Пугает детей. А зачем это вам?
  - Просто интересно,- усмехнулся Синг.- Услышали у кое- кого. Сплетни, знаете ли, важный источник информации!
  - Лучше не верьте всем сплетням,- посоветовала хозяйка, смягчаясь.- У нас народ скучающий - придумает себе историй да тешиться ими.
  - А мрачные истории о болотах? Им можно верить?- осторожно спросила Пёрышко.
  Хозяйка посмотрела на неё с таким видом, будто бы застала Пёрышко с окровавленным ножом над телом своего единственного ребёнка.
  - Болота - гиблые места,- проговорила Ялина, стараясь выдавить из себя улыбку.- Туда лучше не ходить. Мало кто оттуда возвращается.
  - О. Вот оно как,- Пёрышко медленно кивнула, стараясь не выражать недоверие. Варг, кажется, тоже не особо доверял услышанному. Лишь недоверчиво хмурился и пытался словить взгляд Пёрышко.
  Тириарес едва заметно покачала головой, и он ответил тем же.
  - А жемчуг?- Синголо алчно блеснул глазами.- Вы слышали о зелёном жемчуге? Мы натыкались на информацию о том, что здесь можно найти этот самый зелёный жемчуг.
  - Никогда не видела ни одной жемчужины, тем более - зелёной,- хозяйка покачала головой и доверительно подалась вперёд.- Прошу, послушайте совета. Болота - опасное и пустое место. Никто из наших не ходит дальше торфяника, господа коллегисты. И на то есть причины.
  - Какие?- почему-то пытливый взгляд Варга был приятен Пёрышко. Как будто общая цель и общее мнение делали их ещё ближе.
  - За торфяниками начинается топь. Гиблая топь. Там погибло уже столько людей, что никто туда не ходит. Мы уже натерпелись - то ребятёнок какой убежит посмотреть на дурацкий особняк, то мужик пьяный забредёт. Столько уже людей там загинуло, что даже нашим скучающим стало понятно, что нечего туда соваться. Никто не возвращался. Вы люди хорошие, не хотелось бы, чтобы вы умерли. Топь забирает всех, кто уходит в неё.
  - Топь? Или что-то в топи?- быстро проговорила Пёрышко, поддавшись неясному наитию.
  Хозяйка грустно уставилась на неё.
  - Нам хватает просто топи, господа коллегисты. Поверьте - там нет ничего интересного. По крайней мере, никто, кто уходил туда, не возвращался. Потому для нас там нет ничего интересного. Только болотные кочки, жабы да камыши.
  - И трупы тех, кого затянуло в топь,- кивнул Варг.- Ничего особенного.
  - Вот именно,- Ялина посмотрела на них с таким жалким видом, что Пёрышко с трудом подавила желание вручить ей пару монет.- Поймите, господа коллегисты, в жизни не всё интересное следует изучать. Поживите на болотах с моё - и поймёте это.
  - Разумеется,- важно кивнула Пёрышко.- Спасибо вам большое.
  Хозяйка, нервно кивнув, отошла прочь от стола, шепча себе что-то под нос.
  - Видишь, де Минналуш?- язвительно проговорил Синголо с видом победителя.- Ничего интересного. Лучше помоги искать жемчуг. А то эти люди, кажется, не знают вообще ничего. Ну, кроме того, как быть улыбчивыми болванами.
  - Они знают, как заставит идиотов вроде тебя поверить им, Синг,- уверенно проговорил Варг, складывая руки на груди. Его лицо приняло озабоченное выражение.- Не верю ни единому её слову. Они что-то скрывают.
  - О, посмотрите на этого знатока распознания лжи!- обиженно нахмурился Синг, тоже складывая руки на груди. Теперь они оба сидели, одинаково упрямо набычив головы и хмуро глядя друг на друга. Будто бы какая-то парная статуя, честное слово.- И на чём же основываются твои, разумеется, неопровержимые доказательства её лжи?
  - Как на счёт её поведения, тона и вообще всего, что мы знаем о Карне?- Варг не изменил ни интонации, ни позы.- Ты слушал, что говорил охотник?
  - Варг, люди всегда много чего говорят,- Пёрышко помахала в воздухе рукой. Как бы не запищать от восторга.- Особенно когда им что-то нужно от тебя.
  - Может быть,- Варг не выглядит хотя бы чуть- чуть убеждённым.
  - Ты слишком насторожен и подозрителен, дружище. Больше доверия людям,- Пёрышко положила ему руку на плечо.
  - Вот- вот, де Минналуш впервые говорит дело!- воскликнул Синг.- Даже странно!
  - Сама удивляюсь,- принуждённо усмехнулась Пёрышко.
  Она взглянула из- за чёлки на Варга, что хмуро покачивался на стуле.
  - Не знаю я, не знаю,- покачал головой северянин.- Вы меня не убедили.
  - Варг,- она заглянула ему в глаза. Попыталась каким-то образом изобразить нежность и наивность. Демоны, как можно выражать что-то глазами?!- Успокойся. Они просто добрые люди, которые пытаются не дать нам утонуть к херам в топи. А тот старикан - безумец.
  - Ну- ну,- он, нахмурившись, склонился над бумагой.- Безумный старикан, пышущие дружелюбием селяне посреди болота... Мне это всё не нравится.
  - Всё в порядке, Варг,- она лгала гладко и мастерски. Варг, ещё раз качнув головой, вздохнул.
  - Может быть. Может быть.
  Пёрышко с лёгкой грустью смотрела на его озабоченное лицо.
  Почему он на её стороне именно тогда, когда ей этого не надо?
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Субботина "Осень и Ветер" (Романтическая проза) | | С.Грей "Гадалка для миллионера" (Современный любовный роман) | | Н.Новолодская "Грезы в его власти" (Любовное фэнтези) | | Е.Флат "Аукцион невест" (Попаданцы в другие миры) | | Э.Блесс "Где наша не пропадала" (Юмористическое фэнтези) | | И.Шайлина "Научи меня ненавидеть" (Современный любовный роман) | | A.Moon "Венок для оборотня" (Проза) | | А.Рай "Большая проблема" (Женский роман) | | Д.Тараторина "Равноденствие" (Юмор) | | О.Гринберга "Огонь в твоей крови" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Смекалин "Ловушка архимага" Е.Шепельский "Варвар,который ошибался" В.Южная "Холодные звезды"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"