Князев Милослав: другие произведения.

Полный набор 5 - Бог Дракон

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 5.02*102  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Итак, добро пожаловать в полный набор! Уже в пятый раз, если не ошибаюсь. А ведь автор с самого начала предупреждал, что дракон нам и на фиг не нужен. Так ведь нет... Вот он и прилетел. И что теперь прикажете с ним делать? Продолжение от - 01.11.2011

   Полный набор 5 - Бог Дракон
  
   Аннотация:
  
   Итак, добро пожаловать в полный набор!
   Уже в пятый раз, если не ошибаюсь. А ведь автор с самого начала предупреждал, что дракон нам и на фиг не нужен. Так ведь нет...
   Вот он и прилетел. И что теперь прикажете с ним делать?
  
  
   Пролог
  
   Краборамидур. Дракон.
  
   Стоило мне выйти из гипера, как сразу понял, что не ошибся.
   Это была она!
   Не планета, а та, что жила на ней.
   И совсем неважно, что до них обеих ещё несколько месяцев очень экономичного полёта (после более чем столетия, что проспал в коконе силовых полей, пока летел через гипер, на что-то большее сил всё равно не осталось). Главное, что уже практически добрался до цели своего путешествия и не ошибся.
   На космическом корабле, разумеется, полёт до ближайшей звезды занимает всего каких-то несколько дней, да и то если не торопиться... Но где сейчас те корабли? У меня давно уже нету. Развалился от времени и отсутствия присмотра. Да и ни у кого их уже не осталось! А ещё раз обучить двуногих-полуразумных, чтобы они построили новые... Нет уж, увольте.
   Лучше медленно летать на собственной магии и быть властелином вселенной, чем быстро, но при этом являясь одним из очень многих. И как часто возникает необходимость куда-нибудь слетать? Правильно, очень и очень редко. У меня за последние пятнадцать тысяч лет, прошедших с той истребительной войны, впервые.
   Спрятался я тогда на одной дикой планетке... Вообще-то поначалу надолго там задерживаться не собирался. Однако в последнем бою мне повредили корабль, вот и застрял. Тогда, в порыве ярости, сжёг весь экипаж! Они посмели заявить своему повелителю, что быстрый ремонт невозможен! Сами виноваты! При мне нельзя произносить этого слова. Как, впрочем, и некоторых других. Нет, никогда...
   Потом понял, что погорячился. Пришлось заниматься ремонтом самому. Но и тогда не пожалел о содеянном. Виновные должны быть наказаны!
   Сначала, ещё до того, как корабль удалось починить, лететь куда-либо на собственной магии, когда кругом шныряют линкоры и крейсеры магов и технов, было самоубийством. Потом, через пару столетий, когда закончил ремонт, тоже не стал рисковать. Управлять звездолётом в одиночку, конечно же, можно, но вести бой уже не получится.
   Да и планета меня вполне устроила. Ничуть не хуже и не лучше многих других. Стал править местными дикими полуразумными. Некоторые, особенно эльфы, поначалу пытались сопротивляться, но совсем недолго. Превратился для местных в бога, тем более что настоящие боги неизвестно куда исчезли. Мне поклонялись, регулярно приносили в жертву самых красивых девственниц...
   Могу похвастать, что правил я хорошо и справедливо. Под моим мудрым руководством они так расплодились, что последнюю тысячу лет только жертвенными девственницами и питался. А на аппетит никогда не жаловался.
   Потом вдруг проснулся древний инстинкт. Он говорил, на самом деле сначала шептал, потом говорил, а под конец громко кричал, что на одной из планет ближайшей звезды есть одинокая самка и мне непременно нужно туда.
   Теперь оставалась самая малость. Добраться до планеты, найти самку и устроиться на новом месте. Действительно, зачем тратить больше столетия на обратный полёт, если полуразумными двуногими с таким же успехом можно править и на новом месте? Они везде одинаковые на вкус.
  
  
   Продолжение от 10.06.2011.
  
   Глава первая
  
   Дим. Попаданец.
  
   В этот день Эль очень долго пропадала в эльфийском посольстве. Светлом! Раньше с ней не разговаривали и кроме ритуального поклона вообще игнорировали, а тут вдруг прямо с утра сами пригласили.
   - Как думаешь, что такого экстраординарного у наших светлых родственников могло произойти? - спросил я Лару. - Вы, эльфы, так просто своего мнения не меняете. Уши, наверное, мешают.
   Тёмная поморщилась. Нет, не на уши, мне давно уже можно отпускать по их поводу любые комментарии, а на светлых родственников.
   - От светлых чего угодно ожидать можно, - всё же не упустила случая ответить она. - Но всё равно странно.
   - Ничего, вернётся - расскажет, никуда не денется. Надеюсь, её наследницей Первого Леса не назначили?
   - Это очень вряд ли, - вполне серьёзно ответила Ларинэ.
   Она к таким вещам вообще всегда серьёзно относится. Даже когда прекрасно понимает, что шучу.
   - В любом случае не отпущу! Один раз вы уже на войну от меня сбежали, больше не получится.
   - Дорогой, мы же тебе уже тысячу раз объясняли, что по-другому было нельзя.
   - Да слышал я уже эту сказку. И про то, что воевать должен тот, кто этому лучше обучен, то есть ты. И про то, что Эль всё время в обозе просидела и только раненых лечила. И про невозможность инициировать этот деревянный артефакт, кроме как оставив Древо без присмотра жриц. Мол, иначе оно бы отказалось меня принять.
   - Всё так и было, - спокойно ответила Лара.
   - А вот взяло бы ваше хвалёное Древо и выбрало кого-нибудь другого, что тогда бы делали, интриганки ушастые?
   - Не из кого ему было выбирать. Все остальные - чужие.
   - Уверена?!
   - Абсолютно!
   - Ну, если для тебя наши дети чужие... - протянул я.
   - Не говори глупостей! - тут же заявила тёмная. - Они ещё маленькие.
   - Так ведь и Древо Жизни у нас не старше их, - резонно заметил я. - Если считать и беременность, то даже младше.
   Но дальше обсуждать эту тему жена не пожелала. Предпочла вернуться к артефакту.
   - Вы бы ещё сказали, что от сердца эту деревяшку оторвали, - продолжил я.
   - Так и было, - ничуть не смутившись, ответила Лара. - Это одна из очень немногих вещей, которую нам с Эледриэль было бы крайне трудно поделить. Поэтому отдать тебе, даже потеряв при этом немалую часть силы и возможностей, которые может дать древний артефакт тому, кто способен с ним правильно обращаться, нам показалось самым оптимальным решением.
   - Так бы и не поделили? - усомнился я.
   - Да. Тебя, вон, поделили, детей поделили, ещё много чего поделили, а это не получилось бы. Не признаёт ветвь больше чем одного хозяина, и всё тут. И запомни, это не просто магический переходник, как ты изволил выразиться, а очень серьёзный артефакт. Причём не только боевой. О некоторых его возможностях, ты, со временем, еще узнаешь.
  
  
   Продолжение от 11.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Как я и предполагал, Эль действительно не делала секрета из того, что узнала в посольстве, и всё рассказала.
   - На одну из небольших светлоэльфийских рощ напал дракон, - практически с порога объявила она. - Сильный и огромный! Почти половина леса сгорело! Есть жертвы. Жрецы, воспользовавшись силой Древа Жизни, его отогнали, но с немалым трудом.
   - А я почему-то думал, что эльфы при одном только намёке на приближение дракона сразу на колени падают и покорно ждут, когда он их съест, - напомнил я жёнам.
   - Только за пределами своих лесов, - возразила тёмная. - Дома же дерёмся до конца и чаще всего побеждаем.
   - Ладно, в этом ты меня просветила. Осталось только узнать, что светлым от нас понадобилось?
   - Просили поделиться опытом, как мы убили того дракона, голова которого украшает наш тронный зал, - ответила Эль.
   - И ты им рассказала, что ящер был не совсем настоящий? - с подозрением спросил я.
   - С чего это вдруг?! - удивилась светлая. - Я рассказала им чистую правду, тем более что маги разума в посольстве тоже имеются.
   - А кто хвастался, что теперь щиты от этого дела ставить умеет? - напомнил я.
   - Конечно, теперь могу поставить, но не стала этого делать. Ведь скрывать-то нам совершенно нечего.
   - Тогда и нам с Ларой расскажи, - попросил я. - Тоже будет интересно послушать, как там всё было на самом деле. Вдруг чего нового узнаем?
   - Дракон был молодым и совсем неопытным, призналась я в посольстве, - начала рассказывать Эль. - Но об этом и так нетрудно догадаться по размерам головы. И ещё, частично дрессированным. Принадлежал какому-то свихнувшемуся архимагу, жившему далеко на севере. Мы как-то по пути в гости зайти решили, а он, вместо того чтобы в башню пригласить, сразу убить попытался, да ещё и свою зверушку натравил. В общем, пришлось прикончить их обоих. Лирмилиэль справилась с магом, а мы с Ларинэ пристрелили из луков дракона.
   - А что в это время делал ваш муж и князь? - воспользовавшись паузой, вставил вопрос я.
   - Ты руководил! - не моргнув глазом, ответила моя светлая жена, после чего продолжила рассказывать свою правдивую историю: - Откуда у того мага взялся дракон, нам установить с абсолютной точностью так и не удалось. По одной из версий он нашёл где-то яйцо и смог оживить.
   - Молодец, ушастая! - похвалил я. - Недаром тебя столько учил! Умеешь теперь говорить именно ту правду, которую нужно.
   - Надеюсь, они не просили тебя отправиться на охоту? - спросила тем временем тёмная. - В обмен на отмену отверженности, например?
   - Просили, - призналась Эль. - Но я отказалась! Мне детей растить нужно, за мужем присматривать, да и за одной тёмной родственницей тоже... А дракона, если он сдуру сюда прилетит, прибьём и ещё одну голову в тронном зале выставим. Что до отверженности, то её и так снимут. Вопрос времени. Не может одна из верховных жриц Древа Жизни быть отверженной, и все это прекрасно понимают.
   - А может, всё же поохотимся? - предложил я.
   Но длинноухие шутку не оценили.
  
  
   Продолжение от 12.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - А может, всё же поохотимся? - предложил я.
   Но длинноухие шутку не оценили. Обе аж зашипели. Пообещали запереть меня в замке. И вообще оказалось, что я их совсем не люблю, и детей не люблю, и...
   Пришлось убеждать в обратном.
   - Жаль, Ли с Анжей неизвестно где шляются, - закончил я. - Одна хвасталась, что любого дракона, как комара, прихлопнуть может, вторая давно о таком трофее мечтает.
   - А может, они эту новость раньше нас узнали и как раз на охоту отправились? - робко предположила Эль.
   Ага, так я ей и поверил. Эльфийских магов разума обманывать моя светлая, может, и научилась, а меня пока нет. Жёны специально скрывают, куда рыжая с хвостатой отправились. Боятся, что и я могу сорваться. Наивные! Делать мне больше нечего, как по древним подземельям лазать. И одного раза хватило.
  
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Обижена на родичей я, конечно, сильно. В любом другом случае вообще разговаривать не стала бы. Однако дракон, разоряющий эльфийские рощи, вопрос особый. Но по-любому у меня теперь семья и своё древо, и в первую очередь нужно заботиться о них. Поэтому ни Дима никуда не отпущу, ни сама не пойду. А тёмная поможет!
   Да и что я могу за пределами долины?
   Хотя на драконов я очень злая. Помню ту беспомощность, которую ощущала при встрече с одной из них в покинутых землях. И полное бессилие защитить своего любимого. Такое вообще мало кто простит и забудет, а эльфы в особенности. Однако специально из-за этого охотиться на ящера всё равно не буду. Может, он вообще больше не появится? Сколько тысяч лет где-то прятался, вот пускай опять в свою нору возвращается.
   Что до двух авантюристок Ли и Анжи, то тут муж был прав. Пора бы этой парочке возвращаться. Уж им бы идея поохотиться на дракона непременно понравилась. Обе достаточно сумасшедшие! Древняя ещё поначалу казалась относительно нормальной, но, видимо, умело притворялась.
   С такими мыслями зашла в тронный зал, и то, что там увидела, мне сразу не понравилось. В любое другое время картина не вызвала бы ничего, кроме умиления. Но в свете последних событий...
   Дети играли в войну с драконом. Иваниил бросался с мифриловым мечом на выставленную в зале голову, а моя Мариэль кидалась огненными шарами. Дракон ожесточённо сопротивлялся, но маленькие маги явно побеждали.
   Меч сыну делал сам Дим из сырого мифрила, что принёс из подземной тюрьмы.
   - Таким, во-первых, точно не порежется, а во-вторых, никто не скажет, что ненастоящий, - заявил тогда он.
   Огненные шары, что кидала дочка, на самом деле были простыми осветительными. Она у меня умница. Совсем ещё крошка, а уже умеет!
   Однако после новостей из посольства мне эта игра не понравилась. Возникло какое-то нехорошее предчувствие. И зачем им дракон понадобился? Обычно любимой комнатой игр нашим детям служил зал с охотничьими трофеями хвостатой. Нетрудно догадаться, что там они, как правило, 'сражались' с нечистью. Вернётся 'тётя' Анжа, очень удивится. Детки успели половину экспонатов со стен поснимать, притом что многие весили больше их самих.
  
  
   Продолжение от 13.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Новость о каком-то проснувшемся вулкане, в смысле, драконе, меня не очень-то и обеспокоила. Поначалу.
   Ну, попытался сжечь одну эльфийскую рощу и получил от ушастых по носу. Или какое там у драконов болезненное место? А ведь рощица была провинциальная, явно из самых маленьких и слабых. Даже непонятно, почему ушастое племя так драконов боится? Если не дурак, то поймёт, что в крупные тем более лучше не соваться и вообще сидеть тихо, как он до этого и делал.
   Правда, людям, если ящер вздумает напасть на один из их городов, придётся куда хуже эльфов, но пускай из-за этого у местных правителей голова болит. Вот если к нам прилетит, тогда да. Мои длинноухие жёны пообещали, что прибьют ящера обязательно! Да и я свою деревяшку в деле смогу испытать, а то толком не знаю, что она может.
   - В любом случае будет тогда у нас в тронном зале стоять ещё один трофей и игрушка для детей, - заявил я.
   - У гномов есть пословица, - ответил присутствовавший при этом Нарин. - Нельзя делить голову и шкуру неубитого дракона!
   - А разве я делю? - удивился в ответ.
   - Но... - попытался было возразить гном.
   - Эль, Лара, дорогие, как вы думаете, будем шкуру делить (о голове я вообще не говорю) или себе оставим? - спросил у эльфиек.
   - Себе! - тут же заявила светлая.
   Тёмная её поддержала. Ушастые даже забыли, что не любят таких моих шуток. Они у меня хозяйственные, даже Лара, и шкурку дракона никому не отдадут. Самим пригодится!
   - Вот видишь, мастер Нарин, - обратился я к гному. - Твои родичи абсолютно правы. Такие вещи очень плохо делятся.
   Гном пробормотал, что имел в виду совсем другое, но в дальнейшую дискуссию ввязываться не стал.
   - Хуже, если он решит поселиться в Проклятых Землях, но в саму долину не сунется, - стал рассуждать я. - Лови его потом. И ведь придётся, так как караванам в таком случае станет угрожать серьёзная опасность.
   - Это вряд ли, - вставила Эль.
   - Что?! Неужели побрезгует караванами? - удивился я.
   - Нет, - ответила светлая. - Читала, что драконы таких мест очень не любят.
   - Тоже боятся нечисти? - пошутил я.
   - Конечно, нет! Но предпочитают селиться там, где она отсутствует. Явно инстинкт. Самому дракону на нечисть плевать, а вот яйца могут оказаться в опасности.
  
  
   Тут позже будет отрывок от гнома Нарина.
  
  
   После этого разговора прошло совсем немного времени, а из других мест начали приходить тревожные вести. Мои партнёры по бизнесу, то есть гномы, сообщили, что дракон попытался напасть на один из их подгорных городов.
   Это на поверхности коротышки с магией не очень дружат. Точнее говоря, просто действительно сильные их маги в поселениях людей никогда не показываются. А если и забредают, то людям об этом не сообщают. Даже бытует ошибочное мнение, что у гномов таких вообще нет. На самом деле есть, но с особой подземной спецификой.
   С сунувшимся к ним драконом гномы сражения устраивать не стали. Просто обвалили с помощью магии пещеру, в которую он сдуру залез. Тем более что это была не центральная галерея подгорного города, а так, редко используемые склады на окраине. Слишком уж близко от поверхности, чтоб устраивать там что-то важное.
  
  
   Продолжение от 14.06.2011.
  
  Маленький отрывок, написанный коллегой Деметрием, и слегка поправленный мной. В общем файле будет вставлен в середину предыдущей проды.
  
   Нарин. Гном.
  
   И откуда мог взяться этот дракон?! Несколько тысяч лет про них мы слыхать не слыхивали. Да и моему родичу Торину, который от драконы сына прижил, я сам порой не верю. Не видал его ни разу, все никак не соберусь в гости вырваться, хоть и живёт совсем недалеко от Проклятых Земель. И даже если правда, то его жена совсем не агрессивная, ни на кого не нападает и вообще в истинном облике никому на глаза не показывается. Да и меленькая она совсем, как гномьи женщины. Опять же если верить Торину.
   Рассказам князя Ва'Дима о встрече с драконой я тоже не особо поверил. До сих пор думаю, что это глупые эльфийки чего-то напутали. Ну, встретили какую-то человеческую женщину с гитарой, которую остроухие почему-то испугались, и что? В истинном облике-то её опять же никто не видел. Или это было творение того архимага, которого мои друзья чуть позже победили? Хотя те вроде, наоборот, в людей превращаться не умели? Кто ж теперь знает.
   Может, дракон, что напал на эльфийскую рощу - тоже ненастоящий. Мало ли каких игрушек покойный архимаг насоздавать успел?
   Немного подумав, я отказался от этой мысли. Судя по всему дракон - настоящий. Ведь, как рассказывала Эледриэль, светлые эльфы с трудом сумели отогнать напавшего на их рощу монстра. Эльфы, конечно, вояки ещё те, они и с орками не всегда справляются. Но дракона, созданного магией, должны были одолеть. В своей-то роще! И висела бы драконья голова в тронном зале Лорда тамошнего леса, не спрашивали бы они ни у кого советов, которые иначе чем замаскированной просьбой о помощи и не назовешь.
   А вот интересно, что будет, вздумай напасть дракон на наши гномьи города? Слышал я множество легенд о том, как древние короли, чаще всего Торин Длиннобородый, выходили против летающего ящера на поединок и одерживали победу. Но это все легенды. Что там было на самом деле - никто сказать не мог. Вернее, очень даже мог, но в таких случаях говорилось о победе клана. Заманили в пещеру, завалили, добили, поделили. Думаю, что в случаях с королями было примерно то же самое.
   Да, помнится, мой старый знакомый, князь Ва'Лет, хвастаясь драконьим доспехом и мечом, коим по преданию его предок того самого дракона одолел, тоже не мог сообщить наверняка об обстоятельствах поединка. Хотя, если верить, что клинок действительно бог подарил, то всё может быть. И доспех тот, и меч я лично видел, так что хоть часть легенды - правда. Но в любом случае это было в далёкой древности, когда драконы действительно встречались, причём не так уж редко, и их, бывало, побеждали.
   Все, что я наверняка могу сказать о драконах, так это то, что от них лучше держаться подальше. А князь уже на него охотиться собрался. Хотя прекрасно помню, как он когда-то сам сказал: 'Главное при охоте на дракона - с ним не встретиться'. А теперь что?! Забыл! Нет, не доведет до добра такое бахвальство.
  
  
  А теперь собственно продолжение:
  
   Дим. Попаданец.
  
   С сунувшимся к ним драконом гномы сражения устраивать не стали. Просто обвалили с помощью магии пещеру, в которую он сдуру залез. Тем более что это была не центральная галерея подгорного города, а так, редко используемые склады на окраине. Слишком уж близко от поверхности, чтоб сооружать там что-то важное.
   Убить не убили. Дракона в горах завалить ещё труднее, чем гнома, но второй раз точно не полезет. Коротышки же расчистили пещеру и собрали чешую, которую содрал ящер, выбираясь из-под обвала.
   - Маловато оказалось, - сказал Нарин, который и сообщил мне о подробностях. - Ущерба полностью, и того не компенсировали.
   - Да, только гномам в их бородатые головы могла прийти мысль, что нападения драконов должны быть самоокупающимися, - прокомментировал я.
   - А почему бы и нет? - совершенно серьёзно спросил Нарин. - Это непрактичные эльфы дракона сразу силой своего главного дерева жгут. Одно разорение и никакой прибыли. А наши предки в древности знали, как на этих ящеров охотиться. Завалим в пещере, потом добьём, затем расчистим завал и делим шкуру, чешую, клыки, когти, мясо...
   Гном так увлёкся, что не заметил, как постепенно с прошедшего времени перешёл на настоящее. Причём так, будто сам на драконов регулярно охотился.
   - Если бы этот был чуть поменьше, то и его бы добили, - закончил Нарин.
   - Вот и хорошо, - согласился я. - Как сюда прилетит, позовём тебя шкуру делить, раз в этом деле такой опытный.
   На этот раз Нарин шутку не оценил и пообещал прийти на помощь в столь сложном деле. Даже забыл, как несколько дней назад цитировал пословицу про неубитого медведя, в смысле, дракона.
   Потом стали ползти слухи о том, что дракон также не обделил вниманием и человеческие королевства. Ящер не стал размениваться по мелочам и сразу напал на столицу Казгарда. Наделал много шума, разрушил императорский дворец, но тоже был отброшен. Уж в столице крупнейшей империи сильных боевых магов всегда хватало.
   Император не пострадал. О том, что отделался лёгким испугом, о монархах говорить не принято. А о том, как лично отбил нападение, пока не врали, но думаю, что позже в хрониках обязательно напишут. Как же без этого?
   Ходили упорные слухи, что удалось перевести выкрики дракона при нападении. Оказалось, ни много ни мало, объявил себя новым императором. Правда или нет, неизвестно, но Казгард объявил крупную премию за голову того дракона.
  
  
   Продолжение от 15.06.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   На этот раз в посольство пригласили меня.
   Опять дракон!
   Теперь напал на Первый Лес тёмных. Таких потерь, как у светлых, разумеется, не было. Там провинция, а тут столица. Есть разница! Выжег ящер небольшой участок на краю полуострова, и всё. И эльфов погибло всего четверо.
   Однако благодаря случившемуся удалось кое-что выяснить. Дракон был тот же самый.
   Ох и тяжело мне пришлось!
   Согнать вместе тёмных и светлых магов и заставить поделиться информацией. Про людей и гномов не скажу, а эльфы в обоих случаях успели снять образцы ауры нападавшего ящера. Вот их и сравнивали, когда собрались вместе. До чего же неохотно старые эльфийские маги раскрывали друг перед другом свои секреты. Но оно того стоило.
   - И что нам это даёт? - спросил муж, когда ему рассказала.
   - Не знаю, - честно призналась я. - Не будь он таким крупным и устойчивым к ударам жрецов, можно было бы предположить, что сравнительно недавно вылупился и начал буянить. А так не представляю.
   - А может, наоборот, слишком древний? - стал рассуждать Ва'Дим. - Проспал всё это время в какой-нибудь забытой пещере, вылез и теперь развлекается по старой памяти?
   - Ни в одной из прочитанных мною книг не было и намёка на то, что драконы способны впадать в спячку на такой долгий срок, - вставила Эледриэль.
   - А на другом континенте? - спросил муж.
   - Ты думаешь, там драконы какие-то иные? - усмехнулась светлая.
   - Нет, я не это имел в виду. Спал он себе там столетиями, потом просыпался, немножко буянил, а затем опять впадал в спячку. На этот раз сюда решил прилететь. Как вам такая теория?
   - Не очень, - честно ответила я мужу. - О таком бы тоже слухи к нам дошли. Не нужно забывать, что эльфийские леса, как светлые, так и тёмные, есть на всех материках, и мы с ними связь поддерживаем, а некоторые даже свои Великие Миссии присылают.
   Мой намёк был явно на глупые традиции светлых, но Эль давно к такому спокойно относится.
   - Ну, тогда такой вариант, - предложил Дим. - Жил себе дракон спокойно в пещере. Никого не трогал, сокровища охранял, принцесс похищал... В общем, как все нормальные драконы. Питался исключительно консервами, то есть рыцарями, приезжавшими вызвать его на поединок. И вот одному такому рыцарю удалось уколоть дракона копьём в жо... скажем, в спину примерно в районе хвоста. Рыцарь сбежал, а летающий ящер теперь всюду ищет обидчика.
   Мы со светлой аж поморщились от такой гипотезы, хотя и понимали, что муж просто развлекается. Драконов, в их зверином облике, если и побеждали, то очень сильные маги, но никак не рыцари.
   - Красивая сказка, - наконец ответила Эледриэль. - Можешь её детям на ночь рассказать. Они как раз в последнее время драконами интересуются. Только поторопись, а то ещё чуток подрастут и уже не поверят.
   - Я хоть какие-то гипотезы пытаюсь выдвигать, - сделал вид, будто обиделся, муж. - В отличие от некоторых, которые считают, что голова у них исключительно место, из которого растут длинные уши. И вообще, рассказывать детям на ночь сказки обязанность мам!
  
  
   Продолжение от 16.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Утром меня разбудили крики.
   - Дракон! - неслось из коридора.
   - До чего же мне все надоели с этим драконом, - пробормотал я в ответ.
   Попытался попросту отмахнуться и обнять жену, но тёмной рядом не обнаружилось. Или этой ночью со мной должна была спать Эль? Перевернулся на другой бок, но и светлой тоже не было. Ещё не до конца проснулся и раздумывал, что же делать? Досыпать или всё же подниматься? Однако столь важное занятие прервала служанка, ворвавшаяся в спальню.
   Я даже удивился, так как это была одна из бывших наложниц графа Шер. А эльфийки строго-настрого запретили переступать порог моей спальни любой из них. Ну а если ещё учесть, что одета девушка была весьма легкомысленно, скорее даже частично раздета...
   - Дракон! - закричала она, теперь уже персонально для меня.
   - Хорошо. Пусть запишется на приём, - на автомате ответил я. - Надеюсь, после обеда в тронном зале его устроит?
   - Дракон над замком! - делая крупные глаза, повторила служанка.
   Наконец с меня слетели остатки сна и удивление от визита, и дошло, о чём идёт речь. А также стала понятна причина, по которой в постели отсутствует Лара. Быстро выскочил из кровати и надел штаны, не обращая внимания на девушку (если потом станет хвастать, что видела князя голым, проблемы с ушастыми ей обеспечены). Схватил со стола артефакт-деревяшку (жёны настояли, чтобы всё время была рядом), меч и побежал к лестнице, ведущей наверх.
   Зря я так торопился.
   К счастью, покои находились в донжоне, и не пришлось далеко бежать. Дракон действительно летал над замком. Просто летал. Очень высоко. Если бы Эль с Ларой, находящиеся на верхней площадке донжона, не сказали бы мне, что та точка в небе и есть дракон, из-за которого, собственно, и поднялся шум, сам бы никогда не подумал.
   Ушастые, кстати, успели полностью одеться. Критически меня осмотрели, убедились, что самое главное, то есть палку, не забыл, и решили остальное не комментировать. Им вообще было не до шуток. Чувствовалось, что обе очень напряжены. Хоть на колени падать не собирались, и то хорошо.
   - И сколько нам его ждать? - спросил я.
   - Не знаю, - ответила тёмная.
   - Лучше бы вообще летел своей дорогой, - добавила светлая.
   - Всё так плохо? - задал я неприятный вопрос.
   Эльфийки промолчали. И ведь не сомневаются, что Древо им поможет, но всё равно дракона боятся.
   - Жаль, Анжа с Ли сокровища ищут, - прокомментировал я.
   Ага, удивил. Думали, не знаю. Заговорщицы длинноухие. Всё от мужа скрывают. Однако и на эту тему говорить не стали. А жаль, думал хоть немного их развеять.
   - Тогда вы как хотите, а я, пожалуй, позавтракаю, - выбрал новую тему в надежде, что хоть с ней получится.
   Жёны опять ничего не ответили, но на этот раз посмотрели на меня явно с укором.
   - Да не бойтесь вы так, не оставлю вас одних, - пообещал им. - Тут поем. Вам заказать?
   Ушастые отказались, и я приказал слугам принести мне чего-нибудь перекусить, ну и одежду заодно. Одеться я успел, а вот поесть уже нет. Дракону надоело летать в облаках, и он стал спускаться, явно имея в виду наш замок.
  
  
   Продолжение от 17.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Дракону надоело летать в облаках, и он стал спускаться, явно имея в виду наш замок.
   Эль с Ларой ударили по ящеру, как только он приблизился на достаточное расстояние. Неслабо так ударили, только сложилось впечатление, что враг выпущенных эльфийками сгустков плазмы вообще не заметил. У меня же с деревянным артефактом совсем форменный облом получился. Взял его в руку, как волшебную палочку, взмахнул, сформулировал в голове желание и получил на выходе горсть мыльных пузырей.
   - Ну я вам покажу, 'боевой артефакт', - пообещал я жёнам, но очень тихо, чтобы не отвлекать от боя.
   Вообще-то это были огненные шары. Очень много. Однако и на вид, и по произведённому эффекту больше походили на мыльные пузыри. И совсем неважно, что летели они довольно шустро, причём все до единого достигли цели. Дракону от них явно не было ни тепло, ни холодно. Даже не щекотно.
   Мы поиграли с огнем, и ящер ответил тем же. Струя пламени, вылетевшая из пасти, сползла горящим напалмом по защите, поставленной эльфийками. Первый раунд закончился вничью, и дракон полетел на второй круг.
   А я очень разозлился. Прежде всего на артефакт по запуску мыльных пузырей. Злость нарастала. Я её уже перестал контролировать. В голове почему-то возникли кадры из кинохроники времён Великой Отечественной. Выстроившиеся в линию 'катюши', ведущие огонь по фашистам...
   Краем сознания ещё успел удивиться и заметить, как вокруг меня материализуются сгустки энергии в виде ракет, с рёвом уносящихся в небо.
   - 'Как бы ушастых ненароком не сжечь! Они же меня потом убьют', - успел подумать, прежде чем совсем отключиться.
   Когда очнулся, обнаружил себя всё ещё стоящим на верхней площадке донжона и бессвязно шепчущим под нос:
  
   Расцветали яблони и груши,
   Поплыли драконы над рекой.
   Выходила на берег Катюша,
   На высокий берег на крутой...
  
   Длинноухие тоже были тут. Стояли чуть в стороне и с некоторой опаской на меня посматривали. Как только поняли, что пришёл в адекватное состояние и начал себя контролировать, тут же бросились обниматься. А заодно и ощупывать, всё ли со мной в порядке. Я, конечно же, совсем не против, даже наоборот, но та же Эль могла бы провести диагностику с помощью магического зрения. Причём куда более эффективно. Явно переволновалась, раз о таких своих возможностях забыла.
   - Ушастые, ласки потом! Где дракон?! - спросил я, как только они чуть ослабили свои объятия.
   - Улетел! - ответила Лара.
   - Ты ему сильно задал! - добавила Эль.
   - Что это было? - не упустила случая поинтересоваться новым оружием тёмная.
  
  
   Продолжение от 18.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Что это было? - не упустила случая поинтересоваться новым оружием тёмная.
   - Наверное, 'катюша', - ответил я. - Сам толком не помню, что произошло и как это выглядело.
   Тогда жёны охотно описали мне произошедшее только что сражение с драконом. По их словам, невероятно старым и сильным. В результате я окончательно убедился в том, что у меня действительно получилась 'катюша'. Правда, заряжена она почему-то была вовсе не неуправляемыми реактивными снарядами класса земля-земля, а самонаводящимися ракетами земля-воздух. Модернизированная, наверное. По словам ушастых, ни одна огненная стрела не прошла мимо, хотя дракон и пытался маневрировать.
   Объяснил своей тёмной жене, что такое ракеты и насколько они могут быть мощными. Только общие принципы, не вдаваясь в подробности. Тем более что повторить чисто технически всё равно не получится, а магически придётся разрабатывать всё почти с нуля. Про МБР 'Сатана' или там С-300 со спец-БЧ, да и про всякие 'тополя' распространяться не стал. Сам о них только краем уха слышал, да и неизвестно, потянет ли деревяшка такое. Нет, понятно, что энергию на всё Древо Жизни даёт и у него её точно хватит, только вот, какой там канал, сказать трудно. Вдруг пропускной способности маловато?
   - Лучше расскажите, как там с драконом было? - опять спросил я у эльфиек.
   - Ты его почти убил! - радостно сообщила Лара.
   - Если бы твои удары были не чисто магическими, голова дракона уже бы украшала тронный зал, - поддержала её Эль. - Но и так ему досталось, несмотря на всю природную защиту от магии. Как вообще улететь сумел - удивительно.
   - Но в любом случае ещё нескоро оклемается, - продолжила тёмная. - Если магическую защиту получается пробить чистой магией, то и заживают такие раны очень долго.
   - Так ему и надо! - вставил я. - Нечего над моим замком без разрешения летать.
   - Да! Хорошо ты его отделал своими 'катюшами', качественно, - согласилась светлая.
   Было видно, что они действительно рады и искренни, а не просто мужу комплименты раздают.
   - Ты у нас теперь самый настоящий архимаг! - торжественно заявила Ларинэ.
   Эледриэль активно закивала, поддерживая подругу.
   Поторопился я, однако, решив, что лести и комплиментов не будет. Последнее как раз они самые.
   Тем временем внимательно осмотрел деревянный артефакт. Действительно мощная штука. Если бы её ещё контролировать можно было, а не так, как сегодня. Разозлился и бабах! Или можно, просто я не умею? С этим ещё предстояло разобраться.
   - Ладно, мои длинноухие принцессы, прощаю вас за то, что в тот раз сбежали на войну без меня, - наконец сказал я им.
   Эль обрадовалась, а Лара ответила:
   - Да и сколько её, той войны-то было? Так, ерунда, а не война.
  
  
   Продолжение от 19.06.2011.
  
   Краборамидур. Дракон.
  
   Поторопился я с планами. Признаю, что поторопился. Я вообще всегда готов признать свои ошибки. Тем более что совершаю их редко. Очень редко!
   Привыкнув ко всеобщему страху и поклонению, забыл, что может быть и иначе. Страх тут тоже присутствовал. Кто же во вселенной не испугается дракона?! Нету таких! Но вместо естественного поклонения - сопротивление. И местные маги, несмотря на всю свою дикость, неожиданно оказались достаточно сильными. Причём не только у эльфов с гномами, но даже у людей.
   У себя-то на планете я заботился, чтобы такие вообще не появлялись, а тут всё невероятно запущено. Те же эльфы, вон, каких-то монстров навыращивали, к которым даже такому сильному дракону, как я, лучше не приближаться.
   И куда только моя соплеменница смотрит? Наверное, ещё молодая, неопытная. Но ничего, я её научу, главное найти. Вот с этим-то и оказались неожиданные проблемы. Что она тут, я чувствовал, а где - нет. Этому могло быть только два объяснения. Или самка впала в спячку, или всё время находится не в истинном облике.
   Лучше бы первое, так как в таком случае стоит обосноваться на одном месте и постепенно начнёт появляться чувство направления. Однако опыт мне говорил о маловероятности такого варианта. Молодые драконы в спячку впадают крайне редко. Второй вариант значительно хуже. Опознать смогу только увидев.
   Собственно, поэтому и начал с нападений на местных полуразумных двуногих. Решил, что если самка всё же спит, то к её пробуждению смогу навести на планете относительный порядок. Вот бы был прекрасный свадебный подарок. Или наоборот, местные маги так запугали мою избранницу, что она боится истинный облик принять. Тогда тем более нужно приводить всё в естественное состояние.
   Однако, получив в нескольких местах совершенно неожиданный отпор, решил отложить завоевание планеты на потом. Для начала устроить логово в недоступном месте. Тем более что всё время таскать сокровища в пространственном кармане тоже затруднительно. Немало я их скопить успел.
   Место подобрал действительно хорошее и очень удобное. Огромная территория, заражённая когда-то отгремевшей тут войной и, пожалуй, не одной. Даже с высоты стратосферы прекрасно чувствуется. И посреди всего этого нетронутая долина. А если ещё учесть и горы, явно непроходимые для наземных жителей, то местечко вообще идеальное.
   Вот только оно оказалось занятым. Облюбуй долину моя будущая самка, ничуть не удивился бы, однако вместо неё обнаружил эльфов. Они даже своего монстра посадить успели, испортив такое хорошее место. Но дерево явно было ещё совсем молодым, и я решил, что сумею его уничтожить.
   Полетал над долиной и замком, чтобы собрать самых сильных магов в одном месте. Пускай у них в таком случае будет больше сил для обороны, но всё равно этот вариант намного проще. Выковыривать потом попрятавшихся по разным норам порой бывает крайне утомительно.
   Первый, пробный заход прошёл вполне успешно. Ничего не предвещало неприятностей. Их атака мне вообще показалась смешной. Людские маги в большом городе были и то сильнее. Во всяком случае, удары тех оказались довольно болезненными, а тут вообще практически не чувствовались. Правда, нужно признать, что защиту поставили сильную. Даже очень! Моя струя огня сползла с нее, не повредив даже верхнего слоя.
   Второй заход принёс крайне неприятную неожиданность.
  
  
   Продолжение от 20.06.2011.
  
   Краборамидур. Дракон.
  
   Второй заход принёс крайне неприятную неожиданность. Да что там говорить, почти катастрофу! С главной башни замка в меня полетели ракеты технов!
   Вырвался на одних рефлексах. При этом не сумел увернуться ни от одной. Единственное, чего удалось добиться, так это чтоб в голову и крылья ничего не попало. Если бы свалился, то точно добили бы. Знаю я двуногих.
   Позже понял, что ракеты принадлежали вовсе не технам. Это была их магическая имитация. Невероятно точная, но всё же. Окажись они такими же точными и мощными, но при этом настоящими, ни за что бы оттуда не вырвался. Тем не менее, нужно признать, что для такого точного соответствия маг должен быть не просто невероятно сильным, но ещё и лично помнить те далёкие времена. А это значит, что он реально для меня опасен, в отличие от всех, с которыми тут уже сталкивался.
   По-любому мне в этой негостеприимной долине больше делать нечего. Во всяком случае, пока. Может, самка потому и не принимает истинный облик, что ей есть от кого прятаться? Теперь мне такое предположение показалось более чем вероятным.
   Далеко на западе находились обширные необитаемые территории, а в их северной части подходящие, никем не занятые, горы. Решил лететь туда. Отсидеться, прийти в себя, приготовиться к следующим встречам с местными магами. Хоть и с большим трудом, но добрался.
   Земли были не просто пустынными, тут тоже когда-то гремела война и применялась мощная магия. Но заражения почти не осталось. Горы же ещё чище и, что очень важно, достаточно неприступные. Именно это мне и было нужно. Решил временное гнездо основать тут. Отсижусь, восстановлюсь, а там посмотрим. А когда нашёл покинутые гномами пещеры, окончательно убедился в правильности своего выбора.
  
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   В этот день мы с сестрой играли в охоту на дракона. В наших подземельях! Мы их совсем недавно нашли и ещё никому не показывали. Вот когда сами всё до конца осмотрим, тогда и мамам с папой дадим посмотреть. А пока это только наш секрет!
   Но сначала оживим портал. Я у мамы Эль в одной книжке видел. Сказала, что очень полезная и нужная вещь. А мы нашли! Всегда теперь начинаем игру из зала, в котором большое каменное колесо у стены стоит. Делаем вид, что проходим через врата и отправляемся на поиски дракона. Пока ни разу не нашли...
   Знаю только, что он точно где-то в этих подземельях прячется. Больше негде! Мне один мальчик постарше, что живёт в городе, рассказывал. Когда два года назад (срок можно подкорректировать, прибавив таким образом возраст детям) дракон прилетел к нам в долину и мамы с папой его побили, заставив убираться восвояси, он на самом деле никуда не улетел, а просто спрятался. Потому что был ранен и очень сильно боялся нашего папу. Тот мальчик сам видел, как дракон в горы сразу за замком упал.
   Но это секрет! Я обещал, что никому кроме сестры не расскажу. И ещё две медные монеты ему дал. Одну за себя, другую за Мариэль.
  
  
   Продолжение от 21.06.2011.
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   Но это секрет! Я обещал, что никому кроме сестры не расскажу. И ещё две медные монеты ему дал. Одну за себя, другую за Мариэль.
   Поэтому нам точно известно, что дракон где-то в этих подземельях прячется. И мы его найдём! Обязательно! Тогда в тронном зале будет стоять ещё одна голова. Уже наша с Мар.
   Скорей всего, зверь нашёл какой-нибудь укромный зал и там спит. Мама Эль рассказывала, что драконы могут по сто лет спать. И ещё говорила, их во сне как раз лучше всего и ловить. Или, может, он в портал убежал? Каменное кольцо большое, мог и пролезть. Тогда мы с сестрой научимся его открывать и поймаем уже с той стороны. На самом деле Мариэль научится - у неё вся не боевая магия получается лучше, чем у меня. Сам я стану боевым магом, как мама Лара, а сестра - как мама Эль.
   Вот принесём домой голову, папа с мамами поймут, что мы уже совсем взрослые! А то всё время, как нужно им, так мы уже большие, а как наоборот, то ещё маленькие.
   Хотя мы с сестрой и играли, но всё равно рассчитывали, что когда-нибудь на самом деле встретим дракона. Пусть папа и любит говорить, что самое главное в охоте на дракона - это с ним не встретиться, но мамы нам с Мар объяснили, что это он так шутит. Поэтому, когда спускались в своё подземелье, всегда вооружались по-настоящему, а не игрушками, как раньше.
   Мифриловых кольчуг нашего размера в замке не было. Стальные имелись, но они, наверное, на гномьих детей постарше ковались, слишком тяжёлые. Я мерил, но носить не стал. А вот настоящие эльфийские поддоспешники Мамы нам сшили. Лёгкие и удобные. Они и без кольчуг хорошая защита. И мифриловые мечи нужного размера были. Мы их из папиной коллекции взяли. У него много, не заметит.
   И все свои магические амулеты забрали. Мамы нам много всяких наделали и уже целый год учили пользоваться. В первую очередь боевые. С ними можно бросать огненные шары. Даже сестра научилась, а у меня вообще хорошо получается (мы на специальном полигоне тренировались). Ещё защитные, от стрел и магии, целительские и чтоб с мамой Эль на любом расстоянии разговаривать можно было.
   Эти все мифриловые, а были ещё из жёлудей Древа Жизни! Папа с мамами из-за них сначала сильно поругались. Потом он их почти уговорил. Но мама Эль и даже мама Лара всё равно боялись. А папа у нас смелый! Сам на Древо Жизни залез и сорвал пять жёлудей. Мамы потом из них амулеты сделали. Очень сильные! У всех в нашей семье теперь такие есть.
   Только зря родители ругались. Попросили бы нас сестрой, тоже могли бы нарвать. Мы с Мар часто на Древо лазаем, когда никто не видит. Ничего в этом страшного нет!
   Но на этот раз в подземельях всё было иначе, чем обычно. Когда подошли к залу с порталом, там стоял полумрак, вместо полной темноты. Тусклый свет шёл из каменного кольца. Раньше за ним находилась простая каменная стена. Теперь её не было видно за чуть светящейся белой дымкой.
   Портал открылся!
   - Пойдём? - спросил я сестру.
   - Может, сначала предупредим родителей? - предложила она.
   - Тогда не отпустят. Сама знаешь!
   Она кивнула в ответ. Знала.
   - Мы быстро, туда и обратно, - продолжил я. - Потом позовём и всё покажем.
   Мариэль всё ещё оставалась в нерешительности.
   - Или давай я схожу, а ты подожди здесь, - предложил ей.
   - Нет! Только вместе! - ответила сестра.
   Мы взялись за руки и вошли в светящийся туман.
  
   А теперь традиционный вопрос к читателям.
   Куда они попали? (Автор ещё сам не решил. Честно!)
  1. На Землю (не предлагать!)
  2. В заброшенный гномий город (это дракон включил портал)
   а. Угодили сразу в клетку к дракону.
   б. Дракон не надолго отлучился, и они успели сбежать.
  3. В подземную тюрьму (а там Анжа с Ли уже два года в камере сидят и выбраться не могут)
  4. На другой континент (тогда объясните, на фига это надо)
  5. Ваш вариант.
  
  
   Продолжение от 22.06.2011.
  
   Глава следующая
  
   Дим. Попаданец.
  
   Мои эльфийки собирались в поход. Никаких аргументов они не стали бы слушать, да я и не пытался отговаривать. Потому что готовился к тому же самому. Эль с Ларой тоже и не думали возражать.
   - Весь вопрос стоит лишь в том, на кого оставим долину, - обратился я к жёнам.
   - Да демоны с ней, с долиной, раз она оказалась таким небезопасным местом! - чуть не сорвалась на крик Лара. - В эльфийском лесу такого точно бы не случилось.
   - А теперь уже я скажу, что ты не любишь наших детей, - обвинил я тёмную.
   Эльфийка сначала чуть ли не задохнулась от возмущения, но потом всё же согласилась, что я прав. Нет, не в том, что не любит, а в том, что вопрос с обороной долины на время нашего отсутствия действительно нужно решать. Ведь детей не только отыскать нужно, но ещё и вернуть домой, а для этого дом должен быть цел.
   И если в чисто физическом плане всё обстояло в относительном порядке - имеющихся в наличии сил с избытком хватало чтобы защитить долину чуть ли не от любой армии, то в магическом ситуация выглядела куда хуже. Или какому архимагу могло прийти в голову прибрать такое соблазнительное место к рукам, или дракон мог опять прилететь, или ещё что-то в этом роде. Совсем неважно, что о нём больше двух лет никто ничего не слышал, всё равно эту опасность не стоило сбрасывать со счетов.
   - Поэтому повторяю вопрос, - обратился я к Эль с Ларой. - Кого мы оставим временно исполняющими обязанности моих жён... я хотел сказать наших... в смысле, жриц нашего Древа Жизни?
   Мне было, конечно же, не до шуток, но обстановку следовало хоть как-нибудь разрядить.
   - Временно не бывает, - ответила Эль. - Это навсегда. Но думаю, что желающие найдутся.
   - От светлых предпочёл бы Алисилиэль, - сказал я. - А вот кого от тёмных, не представляю. Никого среди них, кому мы могли бы доверять так же, как Алисе, не знаю.
   - Если от светлых пригласим принцессу и формального главу посольства, то от тёмных придётся тоже, - ответила Лара. - Что касается доверия, то тут можно не беспокоиться. Жрецы приносят клятву Древу Жизни, которую не нарушают.
   - А как же тот верховный жрец в Первом Лесу? - напомнил я своей тёмной жене.
   - Там особый случай, - ответила она. - Древа он не предавал, Первого Леса тоже, а новому лорду ещё не присягал.
   - Вот с этого места поподробнее, - попросил я, уловив один нюанс. - Неужели эльфийские принцессы захотят присягать на верность мне, то есть князю Проклятых Земель?
   - А почему бы и нет? Мы ведь согласились, - вставила Эль.
   Что-то мне подсказывало, что светлая так шутит.
   - Вы - особый случай! Обе уникальные. Два ушастых чуда, и оба мне достались! - рассыпался я в комплиментах.
   - Скорей всего, не захотят, а если вдруг и да, то по политическим мотивам не смогут этого сделать, - уже серьёзно ответила Эледриэль. - Однако ситуацию можно особо оговорить в тексте клятвы Древу, тогда ничего подобного тому, что произошло в Первом Лесу тёмных, не сможет произойти даже теоретически.
   - И потом, - добавила Лара, - жриц ведь две, тёмная и светлая. Поэтому что бы ни случилось, одна всегда будет противовесом и предохранителем для другой.
  
  
   Продолжение от 23.06.2011.
  
  (по просьбам читателей этот кусочек и следующая прода будут вставлены сразу после исчезновения детей)
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   О том, что в долине сработал портал, меня предупредило Древо. И ладно бы просто где-то, так ведь нет, прямо под нашим замком! Но это было неважно. Вернее, важно, но не так сильно, как другое. Одновременно я потеряла связь с детьми!
   Она была всегда. С Мариэль сильнее, с Иваниилом слабее, но была и не прерывалась ни на мгновение. Даже когда отправились воевать с орками и отошли довольно далеко от долины, я чувствовала своих детей. И направление, в котором они находятся. А сейчас это исчезло. Внутри как будто оборвалась очень важная струна.
   Не прошло и минуты, как ко мне в комнату ворвалась тёмная.
   - Ты тоже почувствовала?! - спросила я.
   - Да! - ответила Ларинэ.
   Могла бы и не спрашивать. У неё и так всё на лице было написано. Да и врываться ко мне в спальню сразу после этих двух событий других причин быть не могло. Тёмная тоже ощущала связь с нашими детьми, хотя и слабее, чем я, так как магом разума не являлась. Это чувство у неё довольно часто прерывалась и причин паниковать обычно не было. Но сопоставила с тревогой, поднятой Древом в связи со сработавшим порталом, прибежала ко мне.
   - Пойдём сообщать мужу? - спросила Ларинэ.
   - В любом случае придётся.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Портал, через который ушли дети, мы обнаружили довольно быстро. И целый подзамковый лабиринт, соответственно, тоже. По всем признакам было видно, что дети это всё нашли уже довольно давно и вместо того, чтобы сообщить родителям, устроили себе тут полигон для игр. Даже многие свои вещи сюда перенесли.
   - Давно заметила, что Мариэль с Иваниилом перестали в зале у Анжи её охотничьи трофеи с места на место перетаскивать, - сообщила Эль. - Думала, наконец, выросли из того возраста, а они, оказывается, просто новую, более интересную игрушку себе нашли.
   - Ив с Марой все в папу, - гордо заявил я.
   Эльфийки спорить и не подумали. Доказывать, что будь малыши в мам, то непременно сообщили бы о своей находке, тоже не стали. Не детское это дело, осознавать опасность ситуации. Понапридумывать всяких ужасов могут запросто, а вот реальные пропустят. Затем мы позвали в подземелья сыщицу Гату. Вообще она неплохо устроилась в Пограничном, но на днях приехала по каким-то своим делам в долину. Специально мы точно не ждали бы, пока весть дойдёт и потом она сама доедет. Но сыщица только подтвердила то, что мы и так уже знали. Дети довольно долго исследовали этот лабиринт галерей и коридоров, а потом ушли в портал.
   - А может, получится включить? - в очередной раз спросил я у жён.
   - Мы уже объясняли, - ответила Лара.
   - Не получается, - подтвердила Эль.
   - У Лирмилиэль наверняка вышло бы, - продолжила тёмная, - но, где она теперь, неизвестно.
   Да, древняя наверняка запустила бы этот чёртов портал, только она как два года назад отправилась с Анжей на поиски сокровищ, так о них больше не приходило никаких вестей.
   - Ладно, включить мы не можем, - подвёл итог я. - Но как вы, два самых сильных мага в долине, не смогли заметить активацию портала, буквально у нас под ногами?!
   Зря я так сказал! Обе эльфийки стояли, виновато опустив глаза. Хотя на самом деле никакой их вины в этом не было. Не почувствовали, значит, и не могли. Само Древо Жизни отреагировало, только когда в портал кто-то прошёл, а пассивно включённого не заметило.
  
  
   Продолжение от 24.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Также мы обнаружили, что дети забрали кое-что из оружия и все свои амулеты. Причём как самые новые, так и устаревших моделей, которые использовались для обучения.
   - Уже хорошо! - сказал я. - Хоть на первое время будет защита, а потом, надеюсь, научатся осторожности.
   - Боюсь, учитывая, в какие игры они играли, вместо того чтобы прятаться, сами могут отправиться искать приключения, - ответила светлая.
   Это вовсе не было фигурой речи, Эль действительно боялась. Тёмная с ней была согласна.
   - Надеюсь, все помнят мою мудрость о том, что самое главное при охоте на дракона? - спросил я. - Детям не раз её повторял. Или кое-кто, обе ушастые, рассказали Иву и Маре, что папа не всегда бывает прав?
   Эльфийки опять стояли, потупив глаза. Однако виновными себя явно не чувствовали, а только изображали.
   - Понятно, - сделал вывод я. - Тогда тем более нужно спешить, а то действительно ещё какого дракона поймают. За хвост!
   Конечно, было не до шуток, но я изо всех сил старался подбодрить эльфиек и показать, что всё будет в порядке.
   Спешить действительно было необходимо. Весь вопрос стоял только в том - куда? Тут нужно сказать, что после моих незапланированных приключений с Анжей амулеты связи были значительно усовершенствованы. Причём занимались этим не мои жёны, у которых благодаря Древу сил немерено, но мастерства и знаний при этом недостаточно. Нашли хорошего мага-артефактора и оплатили услуги. И изготовлено всех амулетов было по пять штук. Нет, вовсе не в расчёте, что детям могут скоро понадобиться, просто как ещё один знак принадлежности к княжеской семье.
   Ив с Марой не забыли прихватить с собой и эти амулеты, но связь через них устанавливаться не желала. Сколько бы энергии эльфийки от Древа Жизни ни брали, всё равно не получалось. А ведь теоретически должно было действовать и между континентами. Однако кое-что узнать всё-таки удалось.
   - Что-то мешает! - объявила тёмная.
   - Но дети живы! И амулеты точно при них, - добавила светлая.
   - И это главное! - поддержал я своих эльфиек. - И ещё можно сделать один вывод. Раз амулеты никто не отобрал, значит, они не только живы, но и свободны.
   Во-вторых, удалось выяснить примерное направление. Взяли карту и прочертили линию от долины на запад-северо-запад до самого края.
   - Знаете, ушастые, - обратился я к жёнам. - А ведь как минимум один портал на этом направлении имеется. Правда, такой же неработающий, как в наших подземельях, но есть.
   Мои длинноухие ничего не ответили, сами поняли, что я имею в виду. Линия проходила через белое пятно покинутых земель, как раз примерно там, где должен был находиться заброшенный гномий город. Хотя приходилось учитывать и конус погрешности, который на таком расстоянии получался довольно значительным. В него попадали и высохшая роща древних эльфов с одной стороны, и башня архимага, что изготовлял фальшивых драконов, с другой. Но с этим ничего поделать было нельзя.
   - Подъедем поближе, тогда и определим точнее, - объявила Эль.
   - Гномов возьмём? - спросил я, несколько отклоняясь от главной темы.
   - Нет! - хором ответили эльфийки.
   - Не потому, что не хотим делиться, - на всякий случай объяснила светлая. - Коротышки слишком медлительные.
   - Тогда есть вариант выехать первыми, а гномы и часть дружины пускай двигаются следом, - предложил я. - Назад в таком случае сможем возвращаться уже в сопровождении.
  
   Дальше уже с того места, где эльфийки готовятся к походу.
  
  
   Продолжение от 25.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Как мои ушастые предполагали, так и случилось. Обе принцессы согласились.
   Вот только из-за текста клятвы пришлось задержаться, причём на несколько дней. Главы эльфийских посольств долго и упорно спорили буквально из-за каждого слова. Вообще-то официально ими числились именно принцессы, которые только поэтому и просидели у меня в долине все последние годы. Но понятно, что это была чистая формальность. А ругались именно те, кто на самом деле занимал столь важные посты.
   В конце концов, мне это надоело. Жёны нервничали, но терпели, а я не стал.
   - Короче так! - обратился к спорщикам и их советникам. - Или останавливаемся на уже достигнутой формулировке, или можете спорить дальше, а мне ждать некогда. Если кто забыл, у меня дети пропали! Пойду к рыжим полуэльфам. Заодно и проверим, примет Древо Жизни в качестве жрецов ваших диких родственников или нет.
   Такого единодушия у светлых с темными, наверное, не было с древнейших времён.
   Конечно же, не примет! Никогда! Абсурд полнейший! И какому идиоту только могло прийти в голову такое дикое предположение?! Даже северные варвары, да что там варвары, орки, и те способны догадаться об абсолютной невозможности подобного...
   - Да за кого вы замуж вышли?!
   Последний вопрос был задан Эль с Ларой, причём, что интересно, именно во множественном числе.
   Однако, что характерно, ждать, пока я действительно отправлюсь проверять, никто не стал. Репутация - вещь полезная, и она у меня имелась. Тут же согласились с последней редакцией клятвы Древу Жизни. Потом сгребли своих принцесс в охапку и чуть ли не силой потащили к этому самому Древу, пока никто не передумал.
  
  
   Алисилиэль. Светлая эльфийка.
  
   И чего это мои родственники решили, что я могу быть против? Это же так замечательно, стать жрицей Древа Жизни, но не на всю жизнь, а временно. Получить все преимущества такого положения, но не лишиться свободы, которую теряют настоящие жрецы. И, что самое важно, потом, когда временный срок закончится, связь с Древом и часть силы в любом случае останутся со мной. Уже действительно на всю жизнь!
   И силы у этого Древа Жизни совсем немало. Даже больше, чем у нашего!
   А то, что неизбежно придётся терпеть в напарницах тёмную, так ничего страшного. Не такие эти тёмные ужасные, как о них рассказывают в детских сказках. Незаметно бросила взгляд на свою будущую партнёршу и поймала её такой же. Ага, тоже обо мне думает! И тоже нервничает. Не удивлюсь, если у них детям о светлых такие же страшные сказки рассказывают. Что-то мне подсказывало, что мы сумеем найти с ней общий язык.
   Потом было Древо Жизни и клятва. Несколько капель крови к корням и чувство единения с великой силой.
  
   Позже, может быть, напишу текст клятвы. А может, и не напишу. Не уверен, нужен ли он вообще. Но в любом случае готов выслушать любые предложения и пожелания по её содержанию.
  
   Затем я не удержалась от маленького хулиганства. Быстро подошла к князю Ва'Диму и поцеловала его. Причём не просто чмокнула в щёку, а в губы! Тёмная явно не собиралась делать ничего такого, но уступать мне не хотела ещё больше! Поэтому с некоторым запозданием сделала то же самое. Я её понимаю - уступить лидерство в самом начале, пусть и по такой мелочи, уже серьёзный шаг к поражению.
   - Вот видите, ушастые, - зашептал князь своим жёнам так, что, наверное, на другом конце долины было слышно. - Все эльфийские принцессы от меня без ума!
  
  
   Продолжение от 17.07.2011.
  
   Тут мне многие читатели советовали, что неплохо бы описать начало похода Вадима и эльфиек. А именно, как они прошли через Проклятые Земли. Хоть и почти под боком, но именно та их часть пока толком не расчищена. А заодно неплохо бы хоть парой абзацев описать дорогу через графство Шер. Признаю справедливость замечаний и намерен последовать советам.
   В общем файле выложено сразу в нужном месте, а в файле с продолжениями в порядке написания.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Однако после недолгих размышлений поняли, что как минимум хотя бы через Проклятые земли придётся ехать если не со всем караваном, то с частью дружины в качестве охраны. Расстояние там совсем немаленькое, и за день наскоком его не преодолеешь. А это дополнительное время! И ладно бы чуть затормозили нас в пути, пока не достигли границ опасной территории, так ведь им ещё в дорогу собираться нужно.
   Сколько на это может уйти времени - неизвестно. Торопить также было нельзя, так как готовилась не лёгкая прогулка, а поход через полконтинента. Очень далёкая дорога, в которой важно всё.
   - Ушастые, а как ваши родственники? Неужели не помогут? - обратился я к жёнам.
   - Как ты себе это представляешь? - спросила Лара.
   -В виде небольшого конного отряда, который сопроводит нас до границы Проклятых Земель и вернётся обратно, после чего его члены разойдутся по своим посольствам. Эльфам на конную прогулку всяко проще и, что самое главное, быстрее собраться, чем людям и гномам в далёкий поход.
   - Могут передраться в дороге, - уверенно заявила Эль.
   - Особенно на обратном пути, - поддержала её Лара.
   - Тогда возьмём только светлых или только тёмных, - легко нашёл выход я. - Как думаете, кого больше шансов уговорить?
   - Тогда светлых, - с абсолютной уверенностью ответила Ларинэ.
   - С чего ты взяла? - спросил я.
   - Моему народу не очень удобно ходить на ту сторону, перевалом, что мы чистили специально для тёмных, - ответила за неё Эледриэль. - Да и ведёт он не совсем туда, куда нужно. А так и нас проводят, и дорогу подробно разведают, и пункты для стоянок отметят. Жёны оказались правы, и светлое посольство легко выделило нам два десятка всадников в сопровождение. При условии, что позже приложим больше усилий для развития инфраструктуры именно этого перевала и дороги, к нему ведущей.
   - А почему бы вам не заняться этим самим? - спросил я посла.
   Тот крайне удивился такому предложению.
   - Финансирует, естественно, моё княжество, организуете вы, а строят те, кого сможете нанять, - пояснил я свою идею. - В том же графстве Шер можно поискать. Им развитие этой транспортной артерии тоже выгодно, поэтому препятствовать вряд ли станут. А если заплатить, то и часть организаторских забот с удовольствием на себя возьмут. И потом, начать прямо сейчас или после моего возвращения, тоже разные вещи. Понимаю, что для эльфов время не главный аргумент, но всё же.
   Посол пообещал подумать (не о конном сопровождении, а об участии в строительстве дороги), и я оставил распоряжения по поводу финансирования проекта.
  
  
   Продолжение от 18.07.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Вместе с отрядом эльфийских всадников перевал мы преодолели всего за несколько дней. Никаких происшествий по пути не было, да и не могло быть. Тут ещё земля относилась к долине, поэтому являлась спокойной и безопасной. Магией мы этот перевал почти не чистили, только проломили несколько самых непроходимых участков, причём без смешивания крови, всё остальное обычными методами. Кирки и лопаты тоже никто не отменял. Телеги тут пока проезжать ещё не могли, но конные караваны уже проходили вполне комфортно, без лишних задержек и переломанных ног у животных.
   Уже в самих Проклятых Землях были куда осторожнее. Охрану, в том числе и ночную, по договорённости несли эльфы. Им только туда и обратно, а нам предстоял долгий путь почти в неизвестность. До заставы, устроенной в удобном месте, где раньше находился алтарь сликовников, добрались тоже без приключений. Только одной ночью эльфы в кого-то стреляли, но утром даже не стали проверять в кого.
   Единственный вход в чашу из скал, что раньше облюбовали поклонники бога Слика, теперь был перегорожен стеной. Сильные амулеты не пропускали нечисть вовнутрь, но и гарнизон имелся. Теперь тут было нечто вроде маленького городка, живущего за счёт обслуживания идущих в мою долину купцов.
   Второй статьёй дохода были местные археологи, именуемые охотниками на древние артефакты, а также настоящие охотники, уже на нечисть. Правда, разницу между этими профессиями заметить было трудно, да в большинстве случаев она вообще отсутствовала. Эти тут вообще жили на постоянной основе. Кому сопутствовала удача, зарабатывали хорошие деньги, а кому нет, тоже с голоду не умирали. Просто за уничтожение той нечисти, которая сама по себе прибыли не приносит, шла плата уже из моей казны. Немного, но лучше, чем ничего. Да и в проводники караванов охотники нередко нанимались.
   В общем, город стоял на хорошем месте и постепенно развивался. Самоокупаемость была пока в далёкой перспективе и доплачивать из казны приходилось не только охотникам и гарнизону, но перспектива того стоила. Без крепости на середине пути многие купцы, идущие со стороны графства Шер, ещё не раз подумали бы, а стоит ли вообще рисковать, срезая путь или торгуя с моим княжеством.
   Но рано или поздно город сможет жить и на свои собственные доходы. А там, глядишь, вокруг естественной стены из скал появится ещё одна, уже рукотворная. К тому времени и название придумают, хотя, скорей всего, это произойдёт куда раньше. И превращусь я в самого настоящего солидного правителя, а не в князя одного города, как сейчас.
   За воротами, в извилистом проходе между скал, ведущем к центральной чаше, стояли не только казармы стражи, но и парочка гостиниц, а также дома постоянных жителей города. До вечера ещё оставалась пара часов, но мы не продолжили путь, а остановились на одном из постоялых дворов. Впереди ждал очень долгий путь, на протяжении которого не часто придётся спать в настоящих постелях.
   - А городок мне понравился, - объявил я Эль с Ларой. - Нужно будет тут княжескую резиденцию построить.
   - Где? - удивилась тёмная. - Здесь и так места мало.
   - И вообще, лачугу содержать, оплачивая по ценам настоящего дворца, точно не стоит, - поддержала её светлая. - В случае редких визитов (раз в сто лет) можно и в хорошей гостинице остановиться. Надеюсь, к тому времени они тут уже появятся.
   - Ну зачем же лачугу? - удивился я. - Вот что касается места, вы правы, нужно забронировать, пока свободное ещё есть. Как вам та скальная площадка, с которой мы впервые алтарь и Ларину клетку увидели? И господствующая высота, и единственную городскую дорогу в случае необходимости сможет перекрыть даже небольшая башня.
   - Давай такие вопросы будем решать, когда вернёмся? - предложила Лара.
   - Так я не против, только предупредим, что место занято, а строить можно когда угодно.
  
  
   Продолжение от 19.07.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Оставшийся путь по Проклятым Землям проехали без приключений. Днём нас несли вперёд быстрые эльфийские кони, а ночью защищали куча амулетов и несколько мощных артефактов. Да и моя деревяшка пока ещё имела непрерывную связь с Древом и могла служить могучим оружием. За дракона на таком расстоянии не скажу, а всё, что кроме, точно разнесла бы и не заметила.
   Как выехали на торговую тропу, что шла по границе Проклятых Земель, эльфы повернули назад, но трое всё же продолжили нас сопровождать. Отправлялись дальше, в графство Шер, договариваться насчёт совместного строительства дороги. В этом месте находился тот самый трактир, в котором нас когда-то нагнала Зара. Теперь он тут стоял не один, да и деревня разрослась раза в три, если не больше. Просто остановка на торговом тракте превратилась в перекрёсток, соответственно и возможности увеличились.
   Однако было недалеко за полдень, и ни мы, ни сопровождающая нас троица, ни эльфы, отправляющиеся назад, тут задерживаться не стали. Но всё равно, те, что ехали к графу, нашего темпа не выдержали, да и не пытались особо. Уже ближе к следующему вечеру они остановились в одном из постоялых дворов, которых чем дальше от Проклятых Земель, тем больше становилось. Мы же твёрдо решили использовать всё светлое время суток, чему и следовали.
   Графство Шер не просто оправилось от войны, но явно процветало. С одной стороны, торговля, которая теперь благодаря мне стала куда выгодней. Ведь новое строящееся княжество имело чем платить и готово было скупать все излишки практически любых товаров. А с другой - опять же излишек, но уже людей, всегда мог уйти ко мне. Перед крестьянами больше не стояло задачи прокормить все рты, какие только способна обеспечить продовольствием земля, и они могли часть предложить на продажу.
   Во всяком случае, именно так экономический бум у соседа объяснили жёны. Сам я не очень понимал, как такое может быть, так как у нас в княжестве наоборот, чувствовалась постоянная нехватка рабочих рук и чуть ли не всех без исключения товаров.
   - В любом случае задерживаться и выяснять подробности я не намерен, - успокоил своих ушастых жён.
   - Наносить визиты графу Шер, надеюсь, тоже? - спросила Лара.
   - Никаких официальных визитов, - согласился я. - Мы едем инкогнито и вообще торопимся, а любые приёмы и церемонии требуют уйму времени.
   - Не официальные ненамного меньше, - на всякий случай напомнила Эль.
   - Согласен, поэтому и таких тоже не будет.
   В общем-то, мы все это прекрасно понимали, и уговаривать друг друга не было никакой необходимости. Впереди ожидала длинная дорога, и если по пути наведываться к каждому правителю с визитом, то необходимое время запросто может увеличиться вдвое, а то и втрое. Мы и раньше старались такой чести по возможности избегать, а уж теперь тем более.
  
  
   Продолжение от 26.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   И вот мы опять в пути. Я и мои эльфийки. Как в старые добрые времена. Только на этот раз причина путешествия вовсе не была такой доброй. Поиски пропавших детей - далеко не самое приятное занятие. Поэтому предполагалось ехать без лишних задержек в пути и с максимальной скоростью, какую только смогут развивать эльфийские кони. И у каждого из нас кроме того, что под седлом, было ещё по двое заводных. Один под вьюки, а другой для пересадки.
   Присутствовал, конечно, очень призрачный шанс, что, пока мы будем в пути, Ив с Марой вернутся тем же способом, что и пропали. Но именно что призрачный, рассчитывать на который не стоило. Однако это имело пару последствий. Во-первых, я не стал заваливать чёртово колесо портала на фиг камнями, хотя бы до нашего возвращения, как хотел сделать с самого начала.
   - А вдруг всё же сами вернутся?! - возразила тогда Эль.
   - Шансов мало, но всё же, - поддержала её Лара.
   Да я и сам понял, что сказал глупость.
   - Ладно, поставим тут постоянную охрану, - согласился я с жёнами. - Только что будет, если кто-то действительно опасный полезет? Дракон, например, или та же гномья тьма?
   - Ничего не будет, - пообещала Лара.
   - Мы всё сделаем, - подтвердила Эль.
   И жёны действительно сделали. Чего-то там намагичили и пообещали, что теперь Древо Жизни ничего и никого опасного для обитателей долины через этот портал не пропустит. А на случай если этим путём всё же возвратятся дети, Алисе был оставлен специальный амулет, который позволит отправить нам радостную весть, где бы мы ни находились. Да и так мои ушастые сумеют почувствовать, что направление изменилось на противоположное.
   Мчались целыми днями, почти не останавливаясь. Бывало, если дорога позволяла, то и часть ночи ехали. Дело крайне утомительное, однако с удивлением обнаружил, что трудностей почти не испытываю. Неплохо Эледриэль постаралась, постепенно усовершенствуя моё тело. К тому же Эль в таких случаях меня ещё и магией жизни пыталась поддерживать. Но я без надобности старался её не утомлять, и самой пригодится.
   Поначалу даже боялся, как бы у моей светлой от такого силы раньше времени не кончились, но эльфийки меня убедили, что всё в порядке. Во-первых, сил у светлой теперь гораздо больше, чем было раньше. Она и без Древа Жизни много что могла. Во-вторых, они с тёмной научились друг друга поддерживать и делиться силами. И вообще набрали с собой целую кучу каких-то накопителей. Ну и, в-третьих, в самом крайнем случае, можно будет воспользоваться моим деревянным артефактом для пополнения резерва.
   Уже за графством Шер, когда двигались по самой кромке старого знакомого нейтрального леса, на нас напали-таки разбойники. Им не повезло. Разбойникам вообще со мной и моими жёнами тотально не везло, но на этот раз в особенности.
   Лес рос, разумеется, не аккуратными геометрически точными линиями, какими был показан на карте. Временами от него отрывались отдельные рощи, а местами выползали длинные языки деревьев. Совсем уж глухие части дорога неохотно огибала, а там, где была хоть малейшая возможность, проходила насквозь. Вот как раз в одном из таких мест нас и поджидали. Или совсем не нас, а любого, кто захочет проехать и покажется достаточно лёгкой добычей.
   Впереди на дорогу свалилось толстенное дерево. Через такой ствол и на эльфийском скакуне не очень-то перепрыгнешь. Не могло возникнуть никаких сомнений в неслучайности этого события. Долго ждать подтверждения простейшего предположения не пришлось. Почти сразу впереди и сзади на дорогу начали выскакивать довольно неплохо вооружённые разбойники.
  
  
   Продолжение от 27.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Почти сразу впереди и сзади на дорогу начали выскакивать довольно неплохо вооружённые разбойники.
   Было видно, заметив, что 'поймали' двух эльфиек, некоторые даже предпринимали действия, которые можно охарактеризовать как использование возможностей местности для прикрытия. Но на деле опасения испытывал мало кто из устроивших засаду. Во-первых, на стороне бандитов был явный численный перевес, да и то, что всадницы именно эльфийки, пока мало кто из них сумел рассмотреть. Во-вторых, хотя и было общеизвестно, что абсолютно все эльфы в большей или меньшей степени обладают магическими способностями, но при этом бытовало распространенное заблуждение, будто магия лесного народа в основном к растениям и относится.
   Вот в умении метко стрелять из луков ушастому племени никто не отказывал, но как раз за оружие мои красавицы хвататься и не спешили. В общем, на этот раз любители поживиться за чужой счёт совсем не угадали. Мои жёны церемониться не стали. Лара ударила чем-то мощным из своего магического арсенала по упавшему стволу, а потом прошлась и по деревьям вдоль дороги.
   Лесные гиганты с треском разлетались в мелкие щепки. И не просто разлетались, это было чем-то вроде эльфийского аналога осколочных мин направленного действия. Не осталось ни одного разбойника, которого не задело. Дерево, конечно, не сталь и доспехов не пробивает, но такая мелочь никого не спасла.
   Вооружённые и, соответственно, защищённые похуже скончались на месте. Тем же, на ком оказалась достаточно надёжная броня, повезло куда меньше. Сами доспехи острыми щепками пробиты не были, но руки-ноги посекло так, что скорая смерть от потери крови не вызывала никакого сомнения. Однако ни добивать временно уцелевших, ни собирать трофеи мы не собирались. Проехали дальше без остановок, оставив поле боя похожим скорее на лесопилку, так как усыпано оно было не столько трупами, сколько толстым слоем свежего дерева.
   - Скажи, Лара, - обратился я к тёмной, когда мы остановились на ночной привал, - ты недавно этому научилась или всегда умела?
   Эльфийка не стала уточнять, что я имею в виду. Она прекрасно поняла - речь идёт о шрапнели из щепок.
   - Всегда умела, - как-то неохотно ответила жена.
   - Так почему раньше никогда не использовала? Ситуации подходящие были, я припоминаю. И ещё вопрос, почему мой магобластер подобными зарядами не снабдила? Там, наверное, уже весь арсенал боевого мага имеется, кроме этого.
   - Нельзя! - коротко ответила жена.
   - Почему? - удивившись, задал я естественный вопрос.
   - Очень плохое заклинание! Его нельзя применять без крайней необходимости. Да и с необходимостью лучше тоже этого не делать. Я сегодня совершила большое зло.
   - Это так, - поддержала подругу светлая. - И лучше вообще оставить эту тему. Ей и так плохо.
   Ещё раз убедился, что эльфы - странные люди. Срубить дерево для строительства - можно. Для изготовления оружия или примитивной ловушки, вроде свалившегося ствола - тоже. Да что там, для разведения костра, и то можно. А для обороны таким эффективным способом, получается, нельзя.
  
  
   Продолжение от 28.06.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Поскольку до сезона дождей ещё было далеко, а тратить даже совсем немного времени на палатку или тент не хотелось, спали мы все втроём в основном под открытым небом. Но именно спали, ничего больше. И так на сам сон едва хватало времени. Питались тоже почти только походными эльфийскими лепёшками. Поэтому двигались действительно очень быстро. Ведь обычно больше половины, а то и двух третей времени в путешествии уходит вовсе не на дорогу, а на всякие попутные хлопоты, сон и отдых.
   Никак нельзя было сравнивать с тем неторопливым движением первых походов. Да, тогда мы двигались не спеша, подолгу останавливаясь в разных интересных местах, не забывая пофотографироваться при случае, а то и просто отдохнуть недельку-другую. Сейчас же нас гнало вперёд стремление спасти попавших в беду детей. И даже если никуда не попали, а просто заблудились в тысячах километров от дома, в их возрасте это тоже беда.
  
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Обещала же себе, что в ближайшие несколько столетий из долины ни ногой! Не получилось. Сначала на войну с орками сорвалась. Правда, в тот раз совсем ненадолго, да и всё время в охране обоза просидела, а потом раненых исцеляла. Тогда это было необходимо для того, чтобы инициировать древний артефакт и привязать его к мужу. Зато Дим у нас хоть какой-то, но маг. Несмотря на войну, всё тщательным образом спланировали и хорошо подготовились. В принципе, возникни такая необходимость, могли отложить и на другой раз.
   Теперь катастрофа не давала другого выбора. Время таяло неимоверно быстро, а мы еле ползли. Единственное, что хоть как-то утешало, это правильное направление. Не приходилось метаться, не представляя даже этого. Причём постепенно почувствовать нужную сторону становилось легче. Это позволяло сделать два вывода. Во-первых, дети живы, а во-вторых, амулеты всё ещё при них.
   - Живы и свободны, - в который раз повторил муж. - Может, они сами сейчас движутся к нам навстречу.
   Мы с Ларинэ спорить и разубеждать человека не стали, хотя и не верили в такую возможность. Слишком уж Мариэль и Иваниил ещё крошки, чтоб самостоятельно путешествовать даже по необитаемым и в некоторых местах относительно безопасным покинутым землям.
   - Вот увидите, они все в папу с мамами и смогут продержаться до нашего прихода, - продолжал нас утешать Дим.
   Очень хотелось ему верить. Да мы, собственно, и верили, напоминая себе, как часто муж оказывался прав, делая самые невероятные предположения. И держали темп, который был действительно очень изнурительным. Я сама очень устала. Ларинэ, и та устала. Каково же было нашему человеку?! Дим держался и старался не показывать, но я чувствовала, что скоро и моя магия жизни перестанет помогать.
   - Нужно остановиться хотя бы на один день, - обратилась я к тёмной.
   - Точно? - спросила она, хотя и сама всё прекрасно видела.
   - Да! Человеку необходим отдых. Сама не понимаю, как муж всё ещё держится.
  
  
   Продолжение от 29.06.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Останавливаться надумали не в каком-нибудь придорожном трактире и, тем более, ни в городской гостинице. Мы вообще города предпочитали объезжать. Дорогая гостиница - это, конечно, хорошо, но очень затратно, в смысле времени, необходимого на полноценный отдых. Поэтому решили со светлой, что ничего лучшего, чем лесная поляна, для наших целей всё равно не подойдёт.
   Так и сделали. Остановились на этот рад ещё до темноты, не предупреждая мужа, что сегодня предстоит не просто коротенький отдых, но и завтра никуда не поедем. Даже костёр развели! Дим их любит, а за всё время пути ещё не было ни одного. Охотиться всё равно не охотились, а эльфийские лепёшки в разогреве на огне не нуждаются. Да и от хищников магия - куда лучшая защита.
   - Это что-то новенькое, - сразу обратил внимание Дим.
   - Сегодня отдохнём чуть дольше, заодно и поохотимся, - не соврала Эледриэль.
   Мы со светлой давно уже у мужа научились, как говорить то, что нужно, и при этом ни полслова не соврать. Полезное, между прочим, умение. Прекрасно действует и на него самого.
   На охоту отправилась я. Подстрелила пару жирных кроликов и очень быстро вернулась. Место для временного лагеря мы выбрали очень придирчиво. Отсутствие опасности, удобная поляна, чистый ручей и непуганая дичь. Тратить драгоценные минуты отдыха на длительную охоту никто не собирался.
   Светлая приготовила замечательный ужин (по сравнению с надоевшими лепёшками), поели, немного поболтали и легли спать. Почти как обычно, только немного раньше. А вот утром никто человека не будил аж до полудня. Мы бы и дальше не стали, он сам проснулся.
   - И в чью ушастую голову пришла эта идея? - спросил Ва'Дим, когда понял, в чём дело.
   - Нам обеим, - ответила я.
   - Лошадям, особенно Лариному Ужасу, нужен отдых, - откровенно соврала светлая.
   На этот раз я спорить не стала. Зачем лишний раз напоминать мужу, что это мы прежде всего из-за него остановились? Хотя не сомневаюсь, что Дим и сам всё прекрасно понимает.
   - Ну раз так, то заодно и мы сами отдохнём, - согласился человек.
   Только странное представление у него было об отдыхе.
   Занимались любовью, плескались в ручье, опять занимались любовью, бегали с визгом голыми по поляне (это мы со светлой), затем ещё занимались любовью, потом снова... Как все втроём, так и каждая из нас по отдельности с мужем.
   - Это называется активным отдыхом, - ответил любимый, когда мы расслабившись лежали на траве. - Значительно эффективней, чем просто целый день валяться в постели.
   К нашему удивлению оказалось, что он был прав. И в немалой степени благодаря той энергии, что шла от нас к мужу. Когда светлая подпитывала человека магией жизни, она сама теряла часть силы. А так он получал, а мы не лишались. Мало того, хоть мы с Эледриэль обратного потока и не ощущали, наши запасы тоже начали пополняться. Совершенно явно, хоть и неожиданно. Возможно, такое было и раньше, просто мы не замечали. Но теперь, когда устали до предела, не обратить внимания не могли.
   - Любовь - великая сила! - объявил Дим, когда мы поделились с ним своими наблюдениями.
   В любом случае за эти сутки не просто очень хорошо отдохнули, но и обрели некую уверенность, что всё будет замечательно, и теперь могли двигаться дальше.
  
  
   Продолжение от 30.06.2011.
  
   Мариэль. Маленькая принцесса.
  
   Как только мы с братом прошли через врата портала, сразу почувствовала опасность. Ни я сама, ни Ив в жизни не видели драконов (если не считать ту голову, что стоит в тронном зале), но оба ни на мгновение не усомнились, что это он. Все наши чувства кричали об этом.
   Желание играть и охотиться сразу пропало. Потому, что игры кончились! Мечтать мы могли о чём угодно, но точно знали, когда дело серьёзно. Нужно было возвращаться и обо всём рассказать родителям. Вот только портал у нас за спинами отключился сразу же, как только его прошли.
   - Это ловушка! - воскликнул брат.
   - Надо бежать! - согласилась я.
   Впрочем сразу с места мы не сорвались. Сначала нужно было решить, куда именно бежать. Тем более что в зале, в котором мы оказались, прямо сейчас дракона не было. Только ощущение его частого тут присутствия.
   Осмотрелись. Это оказался огромный зал. Точно такой же, как в подземелье нашего замка, и даже каменное кольцо портала стояло у той же стены. Правда, этот был равномерно освещён магическими шарами.
   - Значит, мы попали в замок к дракону, - сделал вывод брат.
   - Да, - опять согласилась я с ним. - И отсюда нужно как можно скорее бежать.
   Последнее сказала, чтобы Ив не надумал на дракона поохотиться. Брат у меня смелый! Даже слишком. Но не глупый, поэтому спорить не стал.
   А вот с выбором, куда бежать, появились первые трудности. У зала оказались отличия, что мы сразу не заметили. Проходы, которых тут имелось намного больше, чем у нас. И там-то всех проверить не успели, а тут всё по-другому. Ходов было много и разных. От очень высоких и широких (ну точно драконий замок!) до совсем низких, куда ни эльф, ни человек не согнувшись точно не пройдут.
   - Какой выберем? - спросила я брата.
   - Самый низкий, - предложил он, - чтоб дракон не смог пролезть.
   - А если просто нам вслед огнём дыхнёт?
   - Не достанет, мы далеко уйдём, - уверенно заявил Ив.
  
  
   Иркана. Дракон-менестрель. (имя драконы не окончательное, готов выслушать варианты)
  
   Всегда боялась, что в клетку меня посадят люди, и никак не ожидала, что это сделает другой дракон. И не верь после этого пророчествам! Я про клетку - кому она будет принадлежать, там, к сожалению, не было ни слова.
   В пещере, где я вылупилась из яйца, лежала плита с надписью на древнедраконьем. Когда подросла и вспомнила знания предков, прочитала, что последнего покинувшего пещеру дракона ждёт незавидная участь. Смерть в клетке. Поскольку других яиц не осталось, поняла, что речь обо мне.
   Поэтому всё время скрывалась, помня о печальном пророчестве. Специально почти всегда находилась в человеческом облике. Так к нему привыкла, что уже давно именно его, а не драконий считала своим истинным. Меня никто не учил, но точно знала, пока в нём нахожусь, понять, кто я такая, можно только подойдя очень близко. Буквально вплотную.
   Вот и не понимаю, как этот Краборамидур смог меня найти.
  
  
   Продолжение от 01.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Вот и не понимаю, как этот Краборамидур смог меня найти. Когда почувствовала, что на планете появился ещё один дракон, стала вести себя куда более осторожно, чем обычно. Даже отошла подальше от людских поселений, как только узнала о творимых им бесчинствах. Ещё какой маг или эльф случайно обнаружили бы, кто я такая на самом деле, ни за что не сумела бы доказать, что ни при чём. Да никто и не спрашивал бы.
   А так, что может быть естественнее путешествующего менестреля? Даже в одиночку. В покинутых землях, и то смотрелась куда естественней, чем кто-либо другой, оказавшийся там ненароком. Вообще я знала эти места прекрасно. Не раз бывала и сокровища свои прятала там же.
   Вот там и попалась! Только как он сумел меня найти?
   Краборамидур очень любит хвастать, какой он древний, сильный, умный, большой и вообще. Однако на эту тему почему-то не распространяется. Отсюда у меня возникли подозрения, что случайно нашёл. Пролетал мимо, увидел внизу одинокую фигуру и решил спуститься посмотреть, кто там и почему. Поэтому и не признаётся, он же такой умный и предусмотрительный, а тут просто случай помог. Но и врать тоже не пытается. Ложь я гарантированно почувствую, и он это прекрасно знает.
   В любом случае сама виновата! Почему-то сразу не подумала, что раз мне эти места приглянулись, то и другой дракон может тут себе гнездо устроить.
   Услышав первое 'нет', дракон меня оглушил, и очнулась я уже в этой клетке. Теперь точно умру в ней, так как просто не смогу дать того, что он требует. Этого нельзя взять силой, и простого моего согласия тоже недостаточно. Здесь необходимо настоящее искреннее желание, которого у меня в любом случае уже не появится.
   Краборамидур не желает этого понимать. Вернее, прекрасно знает, но абсолютно уверен, что будет всё так, как ему нужно. Чуть ли не каждый день рассказывает, как мне небывало повезло стать самкой будущего бога этой планеты. И какая я неблагодарная, раз не могу этого оценить и понять сразу. И без сомнения во всё без исключения верит.
   Ну и постоянно хвастается, какой он самый-самый. В том числе и самый богатый. Для соблазнения свою сокровищницу один раз показал! Думал, у меня от такого вида желание появится. Она действительно оказалась богатой. Очень богатой! И сразу же появилось желание... свернуть шею этому Краборамидуру и забрать всё себе. Но, увы, соотношение сил не позволяло осуществлению подобного рода планов. Даже если не учитывать, что он не привёл меня в свою сокровищницу, а принёс прямо в клетке.
   И вот однажды, когда дракон освободил меня от своего присутствия на какое-то время, я вдруг услышала в одном из дальних коридоров шёпот:
   - Давай её освободим, - предложил один голос.
   - Опасно! Дракон в этом зале точно бывает очень часто. Чувствуется его аура, - ответил другой.
   - Но сейчас его нет! Мы быстро! - настаивал первый.
   - Она сама опасная! Я чувствую, - возражал второй голос.
   Я затаила дыхание. Кто бы ни пробрался в подземелье, это был хоть и очень слабый, но шанс на освобождение.
   - Я не опасная, - постаралась как можно более приветливо ответить в сторону того коридора, из которого раздавался шёпот. - И ещё знаю, где дракон хранит свои сокровища.
  
  
   Продолжение от 02.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   - Я не опасная, - постаралась как можно более приветливо ответить в сторону того коридора, из которого раздавался шёпот. - И ещё знаю, где дракон хранит свои сокровища.
   На самом деле лезть в сокровищницу к дракону - верх безрассудства. В мою бы кто сунулся! Какой бы доброй и миролюбивой я ни была, всё равно из-под земли достану! Но сейчас была готова пообещать всё что угодно, лишь бы вырваться из клетки. А так по доброй воле ни за что туда бы не отправилась и никому другому советовать не стала. Но не попытаться воспользоваться единственным, пусть и призрачным шансом...
   Кто бы ни залез в логово к дракону, других причин у этих сумасшедших просто не могло быть по определению. Что ещё тут искать? А значит, я действительно могла стать полезным источником информации, и меня стоило спасать.
   Из того самого коридора ещё довольно долго не доносилось ни звука. Потом оттуда послышался куда более приглушённый шёпот, чем в самом начале. Но я всё равно услышала. Хоть и в человеческом облике, но всё-таки дракон и не имею многих людских ограничений.
   Два голоса принялись спорить, верить мне или нет. Аргументы были весьма забавными. Случись это в каком другом месте, могла бы подумать, что имею дело с детьми. Но откуда чьи-либо дети в логове у дракона?! Скорее поверю, что это гномы-недомерки решили ограбить моего похитителя. В конце концов, мы в покинутом гномьем городе, и их дальние родичи любят такие места.
   - Как будем делить сокровища? - раздался голос, уже явно обращающийся ко мне.
   - Я доверяю своим освободителям, - сказала в ответ. - Как поделите, так и будет.
   - И много там? - спросил другой голос.
   - Много! Всё не сможем вынести в любом случае. Поэтому не сомневаюсь, что с дележом проблем не возникнет.
   Мои потенциальные спасители ещё немного посовещались и, в конце концов, решили выйти.
   Я не поверила своим глазам! Моё первое предположение было верным. Это оказались дети! Мальчик и девочка лет, наверное, (сколько должно быть? Могу чуть увеличить возраст). Когда подошли чуть поближе, удивилась ещё больше. Они оказались не просто детьми, но ещё и эльфами. Как?! Остроухие со своими малышами носятся очень долго, без внимания не оставляют и вообще из своих лесов не выпускают.
   Казалось бы, изумляться уже дальше некуда, но каждый следующий их шаг приносил мне ещё больше удивления. Шаг - мальчик тёмный, девочка светлая. Шаг - всё же полуэльфы, но матери эльфийки, а отцы люди, потому дети больше на эльфов похожи. Шаг...
   И тут я вспомнила странную компанию из человека и двух до смерти испугавшихся меня разноцветных эльфиек, которую встретила (сколько лет назад?) в покинутых землях. На всех троих из одежды тогда почему-то были только мифриловые кольчуги. Готова спорить на что угодно, что это их дети. Такие же бродячие, как и родители.
   Мальчик сходу попытался перерубить прут клетки маленьким мифриловым мечом. Разумеется, ничего у него не получилось. Да будь она из простого железа, всё равно бы сил не хватило, а уж клетку, способную удержать дракона, тем более так просто не возьмёшь. Ни мечом, ни магией.
  
  
   Продолжение от 03.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Разумеется, ничего у него не получилось. Да будь она из простого железа, всё равно бы сил не хватило, а уж клетку, способную удержать дракона, тем более так просто не возьмёшь. Ни мечом, ни магией. И то, что основная защита была рассчитана на воздействие изнутри, ничего не меняло. Снаружи такие клетки тоже надёжно сделаны и способны противостоять очень серьёзным атакам, а не только детскому мечу. Сама не знаю, на что рассчитывала, когда согласилась показать чужую сокровищницу, если помогут выбраться. Впрочем, когда не видно другого выхода, хватаешься в полёте и за кончик пёрышка, потерянного случайной птицей.
   Пока размышляла на эту тему, а мальчик продолжал испытывать прутья на прочность, девочка подошла к двери и просто повернула ключ в замке. Вот этого точно не ожидала! Хотя, знай я, что он там, всё равно ничего не смогла бы сделать. Из клетки нельзя было высунуть даже палец, и это вовсе не зависело от частоты прутьев. Но всё равно обидно. С другой стороны, чего дракону бояться в собственном гнезде? Не эльфийских же детей, в самом деле? Даже менее самоуверенный, чем этот Краборамидур, вряд ли стал бы учитывать такую возможность.
   - И где обещанные сокровища? - первым делом спросил мальчик.
   То, что освободил меня не он сам, а сестра, его ничуть не смутило.
   - Раз обещала, покажу, - ответила я. - Только найти их мало, нужно потом ещё и из гнезда как-то выбраться. Сам дракон тоже сейчас где-то неподалёку, я его чувствую, поэтому нужно быть готовыми убегать в любой момент.
   Однако дети были абсолютно уверены, что всё получится. Как и положено детям.
   - Наш папа этого дракона уже однажды побил! - гордо заявил мальчик. - И мы его совсем не боимся.
   Его сестра промолчала. Прекрасно было видно, что они храбрятся. На самом деле боятся дракона и даже очень. Что совсем не удивительно.
   - А кстати, где сейчас ваш папа? - спросила я, воспользовавшись удобным поводом.
   Меня действительно интересовал этот вопрос, но боялась начать расспрашивать и вызвать таким образом подозрения.
   - Дома. И мамы тоже, - ответила девочка.
   Последняя надежда, что родители где-то здесь, к тому же ещё и с армией, пропала. Да и не отпустил бы никто своих детей гулять по коридорам в драконьем логове. А уж эльфийки тем более.
   - Но мы и сами тоже сильные маги, поэтому не вздумай нас обманывать, - заявил мальчик.
   Лжи я не почувствовала, однако с детьми это всегда бывает трудно, особенно когда они сами верят в то, что говорят. Бывает, такого нафантазируют...
   Естественно, мы разговаривали, не стоя возле клетки, а уходя подальше от зала, в котором она стояла. Мне приходилось нагибаться, так как дети выбрали один из самых низких коридоров, из рассчитанных исключительно на гномов. Хотя полуэльфы и просили провести в сокровищницу, но началось с того, что не я, а они стали показывать дорогу. Так и плутали сначала по низкому коридору, что у бородатых коротышек, по всей видимости, был каким-то рабочим, так как никакой отделки на стенах не наблюдалось, просто грубый камень, потом по такой же лестнице вниз, пока не спрятались за какой-то дверью в довольно маленькой каморке. Дети привели меня в своё убежище.
   - Давайте знакомиться, - предложила спасителям. - Я Иркана, менестрель.
   - Ты дракон! - уверенно заявила девочка.
  
  
   Продолжение от 04.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   - Ты дракон! - уверенно заявила девочка.
   Отрицать было бессмысленно. Дети явно обладали магическими способностями, да и эльфийская кровь много чего даёт.
   - И это тоже, - призналась я. - Но хороший дракон! Иначе хозяин этого гнезда не стал бы держать меня в клетке.
   Понимала, что логика была откровенно слабой, но ничего другого придумать времени не имелось. Собеседники в любой момент могли вспомнить, что в клетках чаще как раз плохих и держат. Полного доверия не появилось, но и спорить не стали, что давало шансы на дальнейший контакт.
   - Я Иваниил, сын князя Ва'Дима, повелителя Проклятых Земель, и Ларинэ, эльфийской принцессы, - представился мальчик.
   Человек и эльфийка - уже удивительно! Но северный варвар и эльфийская принцесса! Невероятно в куда большей степени.
   - Я Мариэль, дочь князя Ва'Дима, повелителя Проклятых Земель, и Эледриэль, эльфийской принцессы, - повторила вслед за братом девочка.
   Второй принцессе я изумилась уже куда меньше. Наверное, начала привыкать. Мариэль тем временем без всякого перехода вдруг спросила:
   - А за что тебя в клетку посадили?
   - Он хотел на мне жениться, а я не желала выходить за него, - честно ответила я.
   - Почему? - спросил Иваниил.
   - Потому что Краборамидур - плохой дракон.
   Ни слова не соврала и доверия больше заработала. Детям такие истории нравятся. Про прекрасных принцесс, заточённых злодеями в башни, так как не желают выходить за тех замуж. Точно знаю! Будучи менестрелем, тысячи раз об этом сюжете пела. Взрослым он тоже очень нравится. Кто же мог предположить, что однажды сама окажусь героиней популярного сюжета? Пусть и не прекрасная принцесса, но всё же.
   - Когда мы пойдём искать сокровища? - вдруг спросил Иваниил.
   - Найти их совсем нетрудно, точно знаю, где лежат, - честно ответила я. - Главное, как потом отсюда выбраться.
   Мариэль со мной в этом согласилась. Она вообще явно была более осторожной и рассудительной, чем брат.
   - А разве ты не знаешь, где выход? - удивился мальчик.
   - Нет.
   - Тебя с завязанными глазами сюда привели?
   - Почти. Была без сознания и очнулась уже в клетке. А вы сами как в драконье гнездо попали?
   - Мы шагнули через портал, который нашли в подземельях своего замка. Думали, что он не работает, и просто всегда играли рядом, а однажды обнаружили, что каменное кольцо светится. Как только прошли, он сразу выключился, - рассказала девочка.
   - Собирались рассказать родителям сразу, как проверим, но не получилось, - стал оправдываться Иваниил.
   Тут совершенно ясно, что пойти посмотреть было его идеей. Сестра наверняка пыталась отговорить. Я тем временем вспомнила, как мой пленитель хвастался, какой он умный (его любимая тема). Даже нерабочий портал сумел включить! Правда, только на приём, отправиться никуда было нельзя. Но обещал, что и с этим со временем справится. Обвинял во всём гномов с их кривыми короткими пальцами, которые неправильно плетения в портале поставили. Клялся, что будь он драконьим... Забыл, что наш народ вообще никогда сам порталов не строил.
  
  
   Продолжение от 05.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Краборамидур таким образом подключался к разным адресам, которые ещё отзывались, в ожидании, что кто-нибудь попадёт в ловушку.
   Моя надежда ускользнуть тем же способом, что попали сюда Иваниил с Мариэль, не оправдалась Краборамидур просто оставил включённый портал без присмотра. После того как при первых попытках туда не хлынули толпы желающих попасть в ловушку, он часто так делал. Но я не сомневалась, что ему уже известно и о нежданных гостях, и о моём бегстве.
   - Пускай дракон думает, что через портал прошли очень сильные маги (почти как мы), освободили тебя из клетки и вернулись обратно тем же путём, - предложил мальчик.
   - Неплохо бы, - ответила я. - Но, увы, если даже и придёт к такому выводу, то только после того, как очень тщательно всё тут обыщет.
   На самом деле я и в это не очень верила. Краборамидуру просто не придёт в голову мысль, что какой-то дикий маг может оказаться настолько сильнее и опытнее его самого, и тот сумеет сходу исправить портал.
   - Но есть и хорошие новости, - продолжила я.
   - Какие? - не замедлила спросить Мариэль.
   - Этот дракон очень не любит принимать неистинный облик, но даже в своей двуногой ипостаси никак сюда не пролезет.
   - И кто он в недраконьем облике? - спросил Иваниил.
   - Полуорк-полутролль, - ответила я.
  
  
   Краборамидур. Дракон.
  
   Выбор, куда лететь залечить раны, оказался правильным. И гнездо себе нашёл, и самку. Правда, нужно признать, что и то и другое имело свои недостатки.
   В бывшем гномьем городе слишком много мелких ходов, в которые я даже в двуногом облике не залезу. Но это не так страшно - со временем их все просто завалю и запечатаю своим огненным дыханьем, расплавив камень. Тут и широких галерей, и вместительных залов больше чем достаточно. Ещё глубоко под горами водилась какая-то гадость, пожирающая магию, а заодно не брезгующая и просто жизнью. Вот только на дракона она не действовала нисколько. Может, кто послабее и менее уверенный в своих силах даже оставил бы это в качестве дополнительной охраны гнезда, но только не я. У меня и своих сил достаточно! Выжег пламенем все подземелья вместе с паразитом, там обитавшим.
   Самка тоже оказалась совсем дикой. Я с самого начала предполагал нечто подобное, но чтоб настолько... Мало того, что от моего предложения отказалась, так ещё и истинный облик принимать не желает. Ничего, посидит в клетке, образумится.
   Поскольку и место для гнезда, и самку нашёл, то с завоеванием планеты решил не спешить. Никуда она от меня не денется. Да и опыт первых попыток говорит о необходимости подготовки.
  
  
   Продолжение от 06.07.2011.
  
   Краборамидур. Дракон.
  
   Обследование покинутого гномьего города дало неплохие результаты. Разумеется, вовсе не в смысле магических технологий и артефактов. Всё тут находящееся являлось примитивным подобием того, что было до великой войны, во времена империи драконов. Вот мы когда-то... Да, одичали двуногие без нас, впрочем, никто в этом и не сомневался с самого начала. Иначе просто не могло кончиться.
   Однако помимо артефактов тут имелось кое-что из камней и золота. Нужно признать, что гномам в умении их обрабатывать не откажешь. Жадностью они тоже всегда славились, но, похоже, тот паразит, которого я сжёг, их здорово напугал. Иначе с чего бы оставили так много ценностей, покидая горы? На фоне моей сокровищницы это, конечно, незаметная капля, но всё равно. Я свои тоже не как есть нашёл, а всю жизнь именно по капле собирал. У того, кто брезгует одной монетой или камешком, никогда их много не будет. Именно поэтому я не начал заваливать тут все низкие ходы. Сначала необходимо всё очень тщательно обыскать.
   Место для своей собственной сокровищницы я нашёл просто замечательное. Огромная естественная пещера с ведущей к ней единственной галереей. И никаких мелких ходов! Там и все мои сокровища прекрасно поместились, и я сам. Надоело такой огромный груз в пространственном кармане таскать. Это сколько же сил отнимает!
   Правда, раньше здесь у гномов что-то вроде кладбища было, но меня такие вещи совершенно не смущают. Быстро избавился от надгробий и прочего мусора, просто всё расплавив дыханием в единую массу. Жаль, жадные коротышки в могилы ничего ценного не кладут, всё больше топоры да молоты, а то бы было неплохое пополнение.
   Единственной интересной вещью, оставленной гномами (кроме ценностей, разумеется), было каменное кольцо портала. Нет, они его, конечно же, не сами построили! Вещь древняя, ещё с имперских времён. Даже неумелые гномьи маги не смогли его окончательно сломать своими кривыми толстыми пальцами. Но всё же порядком подпортили. Сколько ни старался, не сумел восстановить окончательно. Ко мне теперь могли прийти, а я сам - нет.
   Пока включал на автоматический поиск других адресов. Если портал таковой находил, то какое-то время останавливался на нём во включённом состоянии. Я же вычислял направление и примерное расстояние. Позже, когда появится возможность, смогу слетать посмотреть, что там есть. Может, что с портала снять получится для починки своего, может, ещё что полезное. О пополнении сокровищницы опять же забывать никогда не нужно.
   Я и не забываю! Всё время, которое не тратится на убеждение упрямой самки и настройку портала, как раз и использовал на перетряхивание гномьих сундуков. Не люблю принимать примитивный двуногий облик, но на какие только жертвы не пойдёшь ради такого важного дела.
   Во время одной из экспедиций за сокровищами всё и произошло. Сначала почувствовал, как отключается поставленный на свободный поиск портал. Ничего тогда не заподозрил, потому что такое часто случалось. Но потом...
   Пусть клетка была абсолютно надёжной, я сам из такой ни за что не вылез бы, но всё равно позаботился о сигнализации. Амулет, постоянно висящий у меня на шее, внезапно завибрировал, сообщая о том, что она опустела.
  
  
   Продолжение от 07.07.2011.
  
   Краборамидур. Дракон.
  
   Проклятые гномьи коридоры не предполагали быстрого по ним передвижения ни в одном из моих обликов. Когда сумел добраться до места, рядом с пустой клеткой уже никого не было, а вокруг ощущался явный след эльфийских аур. Опять это проклятое остроухое племя! Доберусь я ещё до них, тогда узнают!
   Другой, менее опытный дракон, сразу побежал бы по следу. Но только не я! Головой нужно думать, а не ногами! Сколько бы они ни плутали по ходам и коридорам, всё равно рано или поздно будут вынуждены подойти к выходу. Поэтому быстро проверил портал, что бы убедится, этим путём уйти невозможно. Чистая формальность, раз не получилось даже у меня, то и ни у кого на этой дикой планете не выйдет! Потом занял место у единственного выхода из моего гнезда. Чувства говорили, что самка и освободившие её эльфы всё ещё внутри и теперь им никуда не уйти.
   Инстинкты требовали немедленно бежать в оставленную без присмотра сокровищницу. Другой, не настолько опытный дракон, так бы и сделал. Но то другой. Я, будучи старым и опытным всегда побеждал свои инстинкты, а не наоборот.
  
   Оставим ненадолго Крабодура караулить выход, а детей с менестрелем производить ревизию в его сокровищнице и вернёмся в Вадиму.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Монотонность дороги теперь разбавлялась ночами любви, которые не только не утомляли, а ещё и добавляли сил. Происходило это, конечно же, не каждую ночь. Своего эльфийского правила про раз в неделю мои длинноухие жёны по-прежнему придерживались.
   Теперь Эль с Ларой загорелись новой грандиозной идеей. К сожалению, опять касающейся непосредственно моей скромной персоны. Раньше они мечтали сделать из меня великого воина. Недавно, наконец, отказались от этой мысли.
   - Признаю, - неожиданно объявила тёмная на одном из привалов, - ты действительно достиг своего потолка и большего, чем уже есть, не добьёшься.
   Светлая закивала, соглашаясь со своей подругой. Я сразу почуял заговор, но решил раньше времени не показывать и не выбиваться из своей обычной роли.
   - Знал, что до эльфиек простые вещи порой доходят очень медленно, но не терял надежды, - ответил я. - Прошло чуть больше десятка лет, и вы вдруг со мной согласились. Прогресс, однако!
   - Поэтому, - продолжила Лара, - когда найдём детей и вернёмся домой, на интенсивных тренировках больше настаивать никто не будет. Самый минимум для поддержания имеющейся формы, и хватит. Но...
   С самого начала ждал этого самого 'но'. Однако чем больше хороших новостей мне сообщалось, тем больше его опасался. Ведь от моих ушастых можно ожидать чего угодно. И не ошибся!
   - Но, - перехватила инициативу Эледриэль, - ты просто обязан начать развивать свои магические способности.
   - Если будешь правильно тренироваться, мы из тебя архимага сделаем, - поддержала её Ларинэ.
   Поначалу даже не нашёл, что на это заявление ответить. Но быстро пришёл в себя и бросился в контратаку:
   - Ушастые! А вы сегодня часом ничем таким не объелись?! Грибочками, например? Есть тут такие, очень красивые и интересные, сам гриб большой и белый, а шляпка у него ярко-красная с белыми крапинками.
  
  
   Продолжение от 08.07.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Ушастые! А вы сегодня часом ничем таким не объелись?! Грибочками, например? Есть тут такие, очень красивые и интересные, сам гриб большой и белый, а шляпка у него ярко-красная с белыми крапинками.
   - С чего ты взял?! - удивилась Лара.
   - Такие грибы требуют длительного приготовления в специальных условиях, что в нашей теперешней ситуации неприемлемо. И это в случае активного использования магии, а уж без... - совершенно серьёзно ответила Эль.
   - А с того, что очень похожие у вас обеих симптомы, если отведать их в сыром виде, - стал объяснять причину своих подозрений. - Вы случайно не забыли, что никаких магических способностей у меня нет и, следовательно, развивать нечего?
   Оказалось, что ничего они не забыли. Просто раньше ошибались. На самом деле есть и совсем неслабые.
   - Иначе каким образом тогда шла бы сила не только от нас к тебе, но и от тебя к нам? - спросила Эль.
   - И то, что мы её не чувствуем, не отменяет самого факта, - добавила Лара, предупреждая мои возможные возражения.
   - Эта сила называется любовь! - не поддался на провокацию я. - Тоже волшебная штука, но управлять ею вряд ли получится.
   Ушастые оспаривать наличие любви, конечно же, не стали. Даже наоборот, высказали уверенность, что без неё и быть не может. Однако и от собственного мнения отказываться не собирались. Я же очень сильно сомневался, что у эльфиек получится меня хоть чему-нибудь научить, даже если окажется, что они правы. Да и как? Ни я сам, ни кто из местных магов этой загадочной силы не видят и никак не фиксируют. Чему обучать?
   И вовсе не факт, что длинноухим померещилось. Вполне могло оказаться, что это их же сила, возвращающаяся каким-то образом мною изменённой. Правда, в дороге доказывать что-либо было бесполезно, и я решил, что со временем сами должны понять.
   - 'И придумают что-нибудь ещё', - подсказал мне внутренний голос.
   К сожалению, он был прав на все сто. Чтоб Эль с Ларой не придумали очередной затеи по усовершенствованию меня любимого?! Да не может такого быть! Хоть, в самом деле, разрешай уши заострить. Только одно утешение - это всё исключительно из любви.
   Дорога же, по которой ехали, с самого начала пролегала чуть севернее, чем мы проходили раньше. Для этого был ряд причин. Во-первых, многое говорило о том, что дети, скорей всего, где-то в северной части покинутых земель. Ну и во-вторых, как раз на довольно длинном участке между вольными баронствами, что располагаются ближе к северным горам, а нередко и в горных долинах с предгорьями с одной стороны и сначала нейтральным лесом, а потом и королевствами разных размеров, проходила самая оживлённая торговая тропа. Вообще основные дороги, пересекающие чуть ли не полконтинента, шли именно тут.
   В знакомых местах оказались, когда приблизились к гномьему городу, что ещё назывался Торговой Скалой. О том, чтобы зайти отдохнуть, не было и речи. В любой другой ситуации, да. Даже мои ушастые очень сильно не возражали бы, разве что только для порядку. А ведь гномы давно приглашали.
   - На обратном пути заглянем, - пообещал я эльфийкам. - Заодно и детишкам покажем. А то столько рассказывали о своих приключениях... Получится своеобразный поход по местам боевой славы. Эль только поморщилась (явно для порядка), а Лара сказала:
   - Слишком много мы им нарассказывали. Вот и потянуло на поиски приключений.
   - Не скажи, дорогая, - ответил я. - Теперь хоть теоретически знают, как себя вести во многих ситуациях.
  
  
   Продолжение от 09.07.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Дальше по пути находилась родная роща моей светлой жены. Лично я не горел желанием знакомиться со своей эльфийской тёщей, уверен, что чувство было абсолютно взаимным. Будь Эледриэль до сих пор отверженной, проехали бы мимо и всё. Только по магосвязи нас нагнала весть, что эту самую отверженность с моей светлой жены сняли и даже признали ошибочной. Эль теперь была абсолютно чиста перед законом.
   Желание повидать родных и знакомых она, может быть, даже скорей всего, пересилила бы, дети важнее. Заехали бы на обратном пути, обрадовав дедушку с бабушкой, что кроме светлой внучки-полуэльфийки у них ещё в придачу имеется тёмный внук-полуэльф.
   Однако дело было не только в этом. На Эледриэль уже давно висел долг единственной выжившей. Необходимо было навестить родных всех погибших друзей и рассказать, как они умерли. Раньше непреодолимой стеной в выполнении долга стояла именно отверженность, теперь же её не стало.
   Всё это Эль объяснила мне уже довольно давно, и когда мы приблизились к развилке дорог, одна из которых вела к её родному дому, светлая посмотрела на меня просящим, я бы даже сказал, жалобным взглядом. Как будто я ей мог отказать. Хотя она прекрасно знала моё отношение ко всякого рода эльфийским традициям. Но и я понимал, как это для неё важно.
   - Будь это не связано с Великой Миссией, заехали бы и позже, долг перед уже умершими не может быть сильнее долга перед ещё живыми и находящимися в опасности. А так придётся.
   - Надо, значит надо, - решил я. - Но учти, идём только все вместе.
   - Могут не пустить, - осторожно предположила Эль.
   Раньше она сказала бы, что многим в роще такое может не понравиться, но теперь её это мало интересовало.
   - Точно могут, - поддержала её Лара, - особенно меня.
   - Тогда это исключительно их проблемы, - заявил я им в ответ. - Не пустят, значит, это именно они умышленно препятствуют Эледриэль в выполнении долга и она ни в чём не виновата.
   Однако впустили. И меня, не забыв полагающиеся поклоны, и Ларинэ. Тёмной никто не кланялся, её вообще как бы не замечали.
  
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Когда осталась наедине с мамой, расплакалась. Мне самой ещё совсем немного лет, а уже своя дочка есть, которая пропала. Просто сидели вместе обнявшись и почти не говорили.
  
   (Просьба к читателям. Если кто поможет мне написать пару абзацев встречи Эль с мамой, буду очень благодарен. У самого не получается)
  
   Вот когда найдём детей, обязательно привезу сюда Мариэль. Пускай увидит свою внучку.
   С отцом такой тёплой встречи не получилось. Мама моего мужа тоже не одобрила, но хотя бы этого не показывала слишком демонстративно. А он не считал нужным скрывать.
   Долг единственной выжившей я выполнила. Рассказала родным каждого из друзей, как они погибли и где похоронены. Выкопают клад с личными вещами, что лежит под охраной могил, или нет, мне теперь всё равно. Из подземной тюрьмы Дим столько мифрила и прочих ценностей привёз, что точно не обеднеем.
  
  
   Продолжение от 10.07.2011.
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Всё бы ничего, если бы не Морнэмирэ, не ставшая в своё время избранной. Вообще-то её настоящее имя Морнэмиэль, но за скверный характер и зазнайство в связи с будущей избранностью, её многие с детства называли с окончанием на манер тёмных. Со временем к этому привыкла и даже стала гордится, считая чем-то вроде признания. Так вот, она почему-то сочла именно меня виноватой во всех своих неприятностях и начала цепляться. Зря старалась! Я прекрасно отдавала себе отчёт, что в случае поединка не имею никаких шансов. Пусть теперь я была вовсе не той беспомощной девочкой, что когда-то покинула родную рощу, до той, кого готовили с самого детства для Великой Миссии, мне всё равно далеко.
   Поэтому просто игнорировала все её нападки. В конце концов, я племянница лорда, а она из низкородных эльфов, и если те, кому положено, не ставят зарвавшуюся и слишком много себе позволяющую на место, это в упрёк им, а не мне. Однако совершила большую ошибку, забыв предупредить мужа! И Дим бросился меня защищать. Он у меня хороший, только часто вначале делает и только потом думает. И тут был именно тот случай.
   - Я и раньше знал, что Древо поступило мудро при выборе избранной, но теперь окончательно убедился в этой простой истине, - обратился он к Морнэмирэ.
   Та попыталась его проигнорировать, как до этого я её. А что ей ещё оставалось? Не оспаривать же мудрость Древа? Но не замечать моего мужа не так-то просто.
   - Ведь главное качество любой Избранной - это готовность завершить свою Великую Миссию любой ценой, а не только размахивая мечом, - продолжил рассуждать Дим.
   Потом сгрёб меня в охапку, поцеловал в губы и обнял так, что одна рука по-хозяйски легла на грудь.
   - Ты бы смогла пойти на такие жертвы?
   Морнэмирэ прекрасно поняла, что имелось в виду (уж яснее продемонстрировать было бы трудно), презрительно посмотрела на нас обоих и ответила:
   - Я бы дошла без таких жертв! И с живыми друзьями!
   Стояла в объятиях своего мужчины и не могла ничего сделать. Вот так прямо взять и приказать, чтоб замолчал, не было никакой возможности. Воспользоваться для этой цели амулетом - тоже. Тут достаточно сильных магов, обязательно узнают, и это сразу станет известно всем в роще. Прекрасно понимала, что Дим так меня пытается защитить. Да, он мечом уже давно владеет лучше, чем я, но всё равно недостаточно. Морнэмирэ готовили с самого детства.
   - С таким-то характером? - продолжил тем временем человек. - Да ты бы дальше чем на пару дневных переходов от своей рощи не ушла. Прибили бы! Пришлось бы передвигаться исключительно по ночам, скрываясь от людей и прочих местных жителей. Да и вообще, о чём я с недоизбранной разговариваю?!
   Последнее муж зря сказал. Уже вполне достаточный повод для вызова. Противница нехорошо улыбнулась. Не смогла спровоцировать меня, решила, что и через моего человека сможет больно ударить.
   - Дальше пусть говорят секунданты, - заявила она и гордо удалилась.
  
  
   Продолжение от 11.07.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - А она ничего не забыла? - обратился я к жёнам, когда мы остались наедине. - Вроде бы для начала вызов должен быть принят.
   - Тут другие правила, - разочаровала меня Эль. - И зря ты вмешался, я бы точно не поддалась на провокацию.
   О том, что не рассчитывал на эльфийские традиции и просто думал, что меня как князя с независимым княжеством далеко не каждый может вызвать, распространяться не стал. Раз уж так получилось, то поздно оправдываться, нужно выкручиваться из возникшей ситуации.
   - Это ты сейчас так говоришь, - ответил я светлой, - а на деле могла и не удержаться. Если не из-за одного, то из-за другого. Вот и решил зря тобой не рисковать. Если бы не специфические особенности светлой и тёмной крови, мы бы вообще ей нашу Лару подсунули.
   - Разумеется. Не будь этой особенности,я бы и сама вмешалась, - подтвердила тёмная.
   Дальше обсуждать уже случившееся не стали, а перешли непосредственно к условиям дуэли.
   - Морнэмирэ боевой маг, - проинформировала Эль.
   - Значит, любая магия отменяется, - решила Лара. - Как и любые магические амулеты, защитные или атакующие, неважно.
   - Но универсальный щит, - напомнила светлая.
   - У нас соблюдение правил поединков гарантирует Древо, - сказала тёмная. - И когда условия несправедливы, даже если обе стороны на них согласились, оно может вмешаться. Разве у светлых по-другому?
   - Так же, - ответила Эль.
   - Значит, от использования универсального щита и других мощных артефактов, которых заведомо нет у противоположной стороны, лучше воздержаться, - подытожила Лара.
   - Согласен, - вставил я, - только оружие и ничего больше.
   Решили, что и оружие, и доспехи должны быть теми, что имелись в наличном пользовании дуэлянтов на момент вызова. Приобретённое, одолженное или ещё как-либо полученное уже после запрещалось. В общем, всё честно, не придерёшься. Обе стороны на момент ссоры знали о своих возможностях.
   - И помни, - напутствовала меня Лара, - зря не рискуй. По моим прикидкам вы примерно одного уровня. Ты силён в обороне, её и держись, жди, пока противник ошибётся первым. А она обязательно ошибётся, так как просто не может считать человека достойным и, тем более, равным противником.
   Я и сам всё это прекрасно понимал. С помощью такой тактики мог даже продержаться какое-то время против своей тёмной жены, а иной раз и её саму достать.
   Дуэль состоялась с самого утра. Терять целый день мы не собирались. Такого же зала во дворце, как в Первом Лесу у тёмных, тут не было. Вернее, он имелся, но использовался исключительно как тронный. Для дуэлей же отвели специальную поляну. Учитывая размеры рощи, использовалась по назначению она редко. Разве что дети играли в поединки.
  
  
   Продолжение от 12.07.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   На мне были мифриловая кольчуга и остальная броня из того же металла. Ещё два мифриловых же меча, длинный и короткий. А у Морнэмирэ доспехи исключительно из стали и кожи, да и меч тоже стальной. Бывшая претендентка в избранные далеко не принцесса и в роскоши не купалась.
   Бой начал, как планировалось - ушёл в глухую оборону и только отбивался от наскоков эльфийки. У меня это совсем неплохо получалось. Морнэмирэ не могла пробить моей защиты, правда, и от редких, осторожных контратак уходила не просто легко, а играючи. Так мы и кружились по поляне минут пятнадцать-двадцать.
   А потом, совершенно неожиданно, эльфийка явно начала уставать. Я сразу заподозрил ловушку. Слишком уж неправдоподобно. Будь моим противником человек - другое дело, а представительнице лесного народа я не поверил, слишком она рано начала притворяться. Наверное, предполагала, что раз я человек, то непременно глупый и легко попадусь. А самой хоть чуток подумать? Могла бы учесть, что уже не один год живу с двумя эльфийками и их физиологию изучил основательно.
   Однако несколько моих осторожных контратак чуть не увенчались успехом. Каждый раз не хватало самой малости. Казалось, отбрось я излишнюю осторожность, и всё бы получилось. Великая актриса пропадает! Даже жаль было её убивать.
   Когда эльфийка начала изображать ещё большую усталость, я всё ж решился провести более серьёзную атаку. Но, чтоб не попасть в ловушку, не на неё саму, а на её клинок. У меня всё же был мифрил, а там простая сталь, пускай и не из худших. Совершенно неожиданно у меня получилось отрубить треть меча противницы. Такой результат стал сюрпризом для нас обоих. Я даже начал подозревать, что возможно, если это поначалу и было ловушкой, то Морнэмирэ заигралась. Ещё одна моя атака лишила её почти всего меча.
   На лице эльфийки было выражение полной растерянности, постепенно переходящей в страх. Не упуская инициативы, провёл ещё несколько атак, уже самым кончиком меча, разрубая доспехи. Показалась первая кровь, видимо, один из ударов получился глубже, чем я предполагал. Хотя ничего я особо не рассчитывал, бил как получится.
   - Сдаёшься?! - спросил, отступив на край поляны.
   Морнэмирэ посмотрела на обрубок меча у себя в руке, несколько дыр в броне и кровь, вытекающую из одной. Потом вытащила кинжал, что всё ещё висел у неё на поясе и который она почему-то до сих пор не использовала. Посмотрела на него и бросила в траву. Следом полетела рукоять меча.
   - Признаю, что была неправа. Эледриэль - настоящая избранная, выполнившая Великую Миссию и достойная уважения.
   Дуэль была закончена, и стороны разошлись. Зрители тоже. Не знаю, делались ли ставки на исход поединка, на этот раз не интересовался. Сразу после дуэли мы сели на лошадей, направляясь прочь из гостеприимной эльфийской рощи.
  
  
   Продолжение от 13.07.2011.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   Сама не представляю, что на меня нашло. Всю сознательную жизнь готовилась стать избранной. Для девочки из незнатной эльфийской семьи это очень важно. Для любой эльфийки тоже, а для такой, как я - в особенности. Хотя другим подобная неоднозначная честь обычно и не достаётся. Зато потом, в случае удачи, появляется реальная возможность вырваться из нижних слоёв общества почти на самый верх.
   И вот, когда не жрецы, как планировалось, а само Древо выбрало вместо меня Эледриэль, племянницу лорда, я на неё очень разозлилась. Она и так могла иметь всё, что хотела. Зачем ей ещё и это?! Конечно, понимала, что она ни в чём не виновата, но на Древо Жизни-то злиться никак нельзя.
   Поэтому, когда стали приходить новости, сначала о том, что принцесса Эледриэль вышла замуж за северного князька, а потом, несмотря на успешное завершение Великой Миссии, была объявлена отверженной, я только позлорадствовала. Племянница лорда всё равно выкрутилась и посадила собственное Древо Жизни. Пусть и на пару с тёмной, всё равно. А недавно новость пришла о том, что отвержение было ошибкой.
   И как специально, почти сразу после объявления, в рощу заявилась она сама с мужем-человеком и его второй женой. Тёмной! И ведь не прогнали, а всем позволили въехать в рощу. Даже лорд принимал, пусть и неофициально. Ага, так я и поверила, что долг последней выжившей зашла выполнить. Утвердиться решила! Не будь она племянницей лорда, выгнали бы взашей. В самом лучшем случае.
   Однако недовольных всё равно хватало, не только я одна. Поэтому, когда начала откровенно задирать Эледриэль, никто не попытался меня остановить. Кроме её глупого мужа. Сочла такой вариант тоже приемлемым, за племянницу лорда, даже трижды отверженную, неприятностей можно огрести, на тысячу лет хватит, а за человека вряд ли. Вот и воспользовалась первой же удобной причиной, чтобы бросить вызов. Решила, раз из-за неё всё потеряла я, то пускай хоть чего-то лишится и она.
   Стоило начаться поединку, как получила первый неприятный сюрприз. Мастерство человека во владении мечом оказалось куда выше, чем я ожидала. Не настолько высокое, как у меня, но всё равно. В сочетании с лучшим оружием и бронёй, а также в связи с тем, что он сразу же ушёл в глухую оборону, это давало отсрочку. Но не более того.
   Решила, что так будет даже лучше, пускай Эледриэль помучается в ожидании неизбежного. Я всё же эльфийка и устану в любом случае намного позже. Попадаются, конечно, человеческие мужчины посильнее эльфов, в выносливости никто из них с нами не сравнится.
   Только произошло нечто невероятное! Усталость стала одолевать меня саму буквально с первых мгновений поединка. Сначала по чуть-чуть, а затем всё сильнее и сильнее. Под поляной, предназначенной для дуэлей, проходят корни Древа Жизни, и нарушить правила просто невозможно.
   Позориться и кричать, что человек применил магию, было глупо. Да я и сама в это не верила. Но силы уходили, и я с трудом спасалась от его несмелых контратак. Уже приготовилась к смерти, однако муж Эледриэль почему-то порубил мои меч и доспехи, после чего предложил сдаться.
   Когда всё закончилось, с трудом затянула неглубокую рану. Казалось, вместе с силами и вся магия из меня ушла неизвестно куда. Пошла к Древу Жизни, села перед ним на колени, прося утешения, но не получила ничего.
  
  
   Продолжение от 14.07.2011.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   Никакого облегчения не последовало. Сидела перед Древом и не чувствовала ничего. Потом внезапно пришла боль! Сначала она прокатилась по всему телу и только потом остановилась в правой щеке.
   Постепенно пришло понимание, что это мне досталось от самого Древа Жизни. Хлестнуло ветвью! И сил во время дуэли тоже оно меня лишило и до сих пор не вернуло...
   Ещё в детстве, когда готовилась стать избранной, слышала немало историй о том, что Древо всегда хранит и защищает свою избранную. Чуть подросла и стала считать их просто красивыми сказками. Какое может быть дело Древу Жизни до той, которую выбрали жрецы, да ещё заранее? И вот сегодня оказалось, что сказки не врут, во всяком случае, когда решение принимает оно само.
   И теперь мне предстояло искупить вину перед Избранной. Как?! Древо не объяснило, сама должна придумать. Силы ко мне вернулись, но навсегда или временно, теперь зависело от меня самой. Когда поднялась, чтобы уйти, с Древа Жизни слетел один лист и упал к моим ногам. Поняла, что это теперь амулет, с помощью которого всегда смогу найти Эледриэль.
   Задерживаться было нельзя, тем более что те, за кем мне предстояло ехать, спешат и лошади у них получше моей. Поэтому в дорогу собралась быстро, да и не так у меня много вещей, чтобы особо выбирать. Мой лучший меч был порублен во время дуэли, и пришлось брать старый. С доспехами ещё хуже, запасных у меня просто не было. Взяла то, что осталась, решив заштопать дыры по пути, а до тех пор прятать под плащом.
   Немного денег (всё, что было), еды, сменной одежды... Не дожидаясь вечера, покинула рощу.
  
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   Так мы и провели дракону-менестреля в свой тайник. Никакая она не страшная, тут папа прав. Это обе мамы её почему-то боятся. Правда, они, даже мама Лара, всех драконов боятся.
   - Ну вот, дракон занял место, которое без сомнения перекрывает выход из подземелья, - вдруг сказала Иркана.
   - Откуда ты знаешь?! - спросила сестра.
   - Пока он в истинном облике, я его чувствую, а на таком незначительном расстоянии вообще могу очень точно определить местоположение. Раз он залёг на одном месте, значит, охраняет. Сокровищница совсем не там, остаётся выход.
   - Глупый дракон! - ответил я. - Тут самое малое два выхода. Нам родители рассказывали, они в один вошли, а из другого вышли.
   - Странно, - удивилась Иркана. - Краборамидур говорил, что в его новом гнезде выход только один. Да и сам бы бросился нас ловить, а не караулил на одном месте, будь иначе.
   - Вот и говорю, что глупый, - повторил я.
   - Родители рассказывали, что второй выход находится далеко отсюда, по другую сторону гор, - добавила сестра. - Мамы с папой туда долго шли, не одну неделю, а может, и больше месяца. И ещё он хорошо замаскирован.
   - Ладно, допустим, - согласилась менестрель. - Для меня это не расстояние. Будучи драконом, могу находиться намного дольше без еды в любом из своих обликов... а как вы?
   - Мама Эль рассказывала, что тут еды полно. Она у гномов в специальных шкафах хранится и не портится, - ответил я. - Папа их ещё магохолодильниками называет. У нас в замке один такой есть.
   - А ещё мамы с папой привезли из этих подземелий много специальных сундуков, маленьких снаружи и больших внутри, - похвасталась Мара. - Нужно найти такие же, и тогда мы всю драконью сокровищницу с собой унесём.
  
  
   Продолжение от 15.07.2011.
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   - Нужно найти такие же, и тогда мы всю драконью сокровищницу с собой унесём.
   - Всю вряд ли получится, - ответила сестре Иркана, - уж очень она у Краборамидура большая.
   - А папа говорит, что никакой этот дракон не Краборамидур, а самый настоящий Крабодур, - вспомнил я.
  
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Странные дети мне попались. Больше чем наполовину эльфы, а меня совсем не боятся, хотя прекрасно знают, кто я такая на самом деле. Крабодура, как они его называют, тоже. Сидят и на полном серьёзе обсуждают, как всю сокровищницу у него уведут. И, похоже, об этом брошенном городе по рассказам родителей знают немало. Куда больше, чем я по разглагольствованиям нового хозяина.
   Единственное, чего они реально опасались, это какого-то таинственного тумана, который тут их отца и матерей чуть не убил. Когда рассказала, что, по словам Крабодура, он этого паразита выжег вместе с самыми нижними подземельями, вообще успокоились.
   Всё-таки дети и не понимают настоящей угрозы. Такой древний дракон просто не может не быть опасным. Каким бы глупым он ни казался, всё равно возьмёт своё. Тут бы самим ноги и крылья унести, а они ещё сокровищницу с собой прихватить хотят.
   Признаюсь честно, тоже этого хочу. Даже очень! Однако я прекрасно знаю, какими могут быть последствия, если пропадёт хоть один даже самый маленький камень. Да что там могут, обязательно будут! Дракон ни за что не успокоится, пока не вернёт своё! Причём ни таким же, ни десятком таких уже не откупишься, пока не возвратишь тот самый. Прекрасно знаю, потому что сама такая. А они всю сокровищницу украсть планируют. Правда столько не унести, там так много, что в мой пространственный карман и сотая часть не поместится.
   Однако их идея с сундуками довольно интересная. Если тут такие действительно есть, то непременно нужно воспользоваться. Действуют они по похожему принципу, как и пространственные карманы у драконов, и с их помощью последние даже можно увеличить. А что касается сокровищ, то если уж брать, то по максимуму. Столько, сколько получится унести.
   Когда Иваниил с Мариэль узнали, что дракон явно не собирается гоняться за нами по подземельям, сразу загорелись исследовать гномий город. Даже поход в сокровищницу временно отложили до того, как найдём сундуки.
   - Папа рассказывал, что у дальнего выхода их целый склад, - вспомнил мальчик. - Только туда слишком далеко идти, чтобы потом ещё и возвращаться. Здесь тоже можно найти, хотя попадаются редко.
   Я не спорила, тем более что еду они уже успели найти. Решила довериться своим освободителям, так как положиться на себя уже не могла. Внутренний конфликт не позволял быть объективной. Одна моя половина требовала убираться как можно дальше, а вторая не желала уходить без сокровищ.
   Того, что дракон вдруг передумает и бросится нас искать, не опасались. Раз решил, то теперь и будет так лежать, охраняя выход. Я сама смогла бы в истинном облике не один год на одном месте без движения пробыть. Ничего в этом особенного нет. Замри и лежи, а магия за тебя всё вокруг сторожит и предупреждает о любых изменениях.
   Как ни странно, но поиски увенчались успехом намного быстрее, чем мы думали. Оба сундучка нашла Мариэль. Один дети выделили мне, а второй решили нести сами. Пришло время посетить сокровищницу.
   Богатства Крабодур скопил за жизнь огромные. Неудивительно, учитывая тот факт, что не одну тысячу лет грабил целую планету. Выбирать было из чего. Этим я, собственно, и занималась. Любовно рассматривала каждую понравившуюся вещь и аккуратно складывала их в сундук, уменьшающий вес и размер. Могла бы класть и в собственный пространственный карман, но столько туда точно бы не поместилось. У меня он пока совсем маленький: оружие, одежда и гитара занимают почти половину имеющегося пространства. Однако всё равно не удержалась и сунула несколько наиболее приглянувшихся вещей туда. Мало ли что? Пусть будет!
   Дети же со смехом бегали по сокровищнице, показывали друг другу находки и по сути пихали в свой сундук всё подряд. Одни приглянувшиеся им вещи могли оказаться очень ценными, я и сама бы от них не отказалась, если бы нашла первой, а другие были не дороже металла, из которого изготовлены.
  
  
   Вопрос к читателям.
   Какая линия более желательна? ГГ и жён или Драконы и детей?
  
  
   Продолжение от 16.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   И они, и я остановились, только когда места в сундуках больше не оставалось. Попытка сунуть туда хоть что-нибудь кончалась тем, что вещь просто отказывалась уменьшаться. Крышка при этом, разумеется, тоже не закрывалась.
   Тут обнаружилось то, о чём мы с самого начала как-то не подумали. Если внутренний объём сундуков составлял примерно куб со стороной в средний человеческий или скорее эльфийский рост, то вес они уменьшали всего в десять раз. А золото, оно тяжёлое. Да и камни тоже не лёгкие, когда много.
   Дети свой сундук поднять, понятно, не смогли. Да куда там поднять, на любые их попытки он вообще никак не реагировал. Стоял на месте намертво. Мой, впрочем, тоже умело притворялся продолжением каменного пола. В драконьем облике я его, несомненно, подняла бы, особо не напрягаясь, но в человеческом - увы. И то, что, будучи драконом, я и в своём двуногом виде была значительно сильнее хоть людей, хоть эльфов, ничего не меняло. Всё равно такой вес мне не по силам.
   Оставлять часть уже уложенной добычи я не собиралась. Брат с сестрой явно тоже.
   - Без пространственного кармана не обойтись, - сказала я, пряча свой сундучок. - Давайте и ваш пока понесу.
   Дети ещё раз попытались дёрнуть за ручки и согласились.
   - А что такое пространственный карман? - спросила Мариэль.
   - Скрытое пространство, в котором драконы держат свои человеческие вещи, когда принимают истинный облик, - честно ответила я.
   - И большое оно? - спросил мальчик, оглядывая остальную сокровищницу.
   Совершенно не нужно было уметь читать мысли, чтобы догадаться, о чём он подумал.
   - У каждого своё. У меня ещё совсем маленькое, места там уже почти не осталось, а у Крабодура вся его сокровищница помещается.
   - А как же вес?! - удивилась девочка.
   - Он не имеет никакого значения, только размер.
   Когда уходили из сокровищницы, обнаружила, что не я одна такая хитрая. Дети помимо своего сундучка успели ещё и полные карманы монет и камней набрать. Только они их почему-то бросали по пути на каменный пол коридоров.
   - Зачем вы это делаете?! - удивлённо спросила я.
   - Нам папа сказку рассказывал, - ответила Мариэль. - Про брата и сестру, которых, как и нас, звали Иван и Марья, и они, чтобы не заблудиться в лесу, отмечали дорогу хлебными крошками.
   - И что? - не поняла я.
   - Всё равно заблудились, - ответил брат. - Птицы хлеб склевали. Но тут ни птиц, ни других драконов, которые смогли бы испортить наш след, нету. И вообще мы не дорогу назад хотим отметить, а заманить Крабодура к порталу. Пускай думает, что ушли той дорогой.
   - Не поверит! - убеждённо ответила я. - Не настолько он глуп.
   - Зато неприятный осадок останется, - поддержала брата Мариэль.
   Потом, увидев недоумение у меня на лице, добавила:
   - Папа любит так говорить.
   - Мы только что ограбили его сокровищницу! Куда уж неприятнее?!
   Хотела ещё добавить, что уж я-то знаю, но решила лишний раз не конкретизировать, что тоже являюсь драконом. Знают, и ладно. По той же причине не возражала против того, что дети, играя, оставляют след из монет и камней. Хотя всё моё естество противилось такому использованию драгоценностей. Только шутки ради!
  
  
   Продолжение от 17.07.2011.
  
   Тут мне многие читатели советовали, что неплохо бы описать начало похода Вадима и эльфиек. А именно, как они прошли через Проклятые Земли. Хоть и почти под боком, но именно та их часть пока толком не расчищена. А заодно неплохо бы хоть парой абзацев описать дорогу через графство Шер. Признаю справедливость замечаний и намерен последовать советам.
   В общем файле будет выложено сразу в нужном месте. Поэтому читать проще в файле с продолжением:
   http://samlib.ru/k/kmiloslaw/pnp.shtml
  
  
   Продолжение от 18.07.2011.
   Опять лучше искать в файле с продой или в том месте общего файла, куда вставлено.
  
  
   Продолжение от 19.07.2011.
   И снова лучше искать в файле с продой или в том месте общего файла, куда вставлено.
  
  
   Дальше пойдёт выкладывание уже по порядку.
  
   Продолжение от 20.07.2011.
  
   Мариэль. Маленькая принцесса.
  
   Пока двигались по гномьему городу и рассматривали всякие интересности, всё было хорошо. Потом, когда вышли на подгорную дорогу, ведущую на другую сторону хребта, поняла, о чём нам с братом забыли рассказать родители. Было скучно! Шли, ели и спали. Потом опять всё то же самое. И так каждый день! Больше тут и делать-то нечего, только идти вперёд.
   Несколько раз просили тётю Иркану что-нибудь спеть. Гитара у неё хорошая, эльфийская, а поёт... Она хоть и менестрель, но наши мамы это делают лучше. Ещё пробовала анекдоты рассказывать. Из папиных книжек! Каким-то неинтересным менестрелем она оказалась. Хорошо хоть, о драконах можно было порасспрашивать, уж больше чем она нам точно никто не рассказал бы. Даже мама Эль!
   - Откуда вообще этот Крабодур взялся? - спросила я во время остановки на обед.
   - Прилетел с другой планеты, - ответила Иркана. - Планеты - это миры, похожие на наш, только вращающиеся вокруг других звёзд, которые на самом деле солнца. Только очень далёкие, поэтому и кажутся такими маленькими.
   - Мы знаем, что такое планеты и звёзды, - ответил на попытку пояснить всем известные вещи брат.
   - Нам папа и тётя Ли рассказывали, - добавила я.
   - А своя сокровищница у тебя есть? - спросил Ив.
   - Есть, - почему-то неохотно ответила Иркана.
   - Большая?
   - Нет.
   - Хорошо спрятана?
   - Хорошо. Никто не найдёт! Вы что, и меня заодно ограбить собираетесь?
   - Нет, - ответил брат. - Просто могли бы поговорить с папой, о выделении тебе места в горах недалеко от замка. Там точно безопасно. Даже Крабодура прогнали, когда он прилетал.
  
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Предложение поселиться в знаменитой долине посреди Проклятых Земель было довольно заманчивым. Особенно после того, как мы ограбили сокровищницу. Нужно же от хозяина похищенного где-то прятаться, а там пока самое надёжное место. Конечно, то, что дети попросят кому-то вроде меня место выделить, ещё ничего не значит. Дракон не щенок и не котёнок, и родителей так просто не уговоришь. Вообще не уговоришь! Никто из нормальных родителей не согласится. Даже смешно стало от таких сравнений. Но шансы у меня всё-таки есть. Во-первых, нормальной их семейку назвать нельзя при всём желании, а во-вторых, если я этих неугомонных детишек домой верну и родителям прямо в руки вручу, то и отношение ко мне будет другим. Тем более что они тоже участвовали в ограблении. Можно сказать, меня заставили.
   - А что ваши мамы о таком предложении скажут? - спросила я их.
  
  
   Продолжение от 21.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   - А что ваши мамы о таком предложении скажут? - спросила я их.
   - Мы уговорим! - уверенно заявил мальчик.
   - Это раньше они драконов боялись, а сейчас не очень, - поддержала его девочка.
   Ага, взяла и поверила. Эльфийки так просто от своих предрассудков ни за что не отказываются! Даже за спасённых детей предпочтут отблагодарить как-нибудь по-другому, но не иметь такой соседки. Но ничего, время что-нибудь придумать ещё есть.
   - Попросишь у мамы Эль много денег и библиотеку, - как будто прочитав мои мысли, посоветовала Мариэль.
   - А у мамы Лары её коллекцию оружия, - добавил Иваниил.
   Да, дети явно не откажутся от идеи завести собственного дракона, раз слабостями родителей делиться начали. Моё сравнение со щенком или котёнком начинает сбываться как-то слишком буквально.
   В конце пути, как и было обещано, нашёлся склад с такими же сундуками. Дети быстро сделали, как они это назвали, матрёшку, засунув не меньше сотни один в другой, и с надеждой посмотрели на меня. Явно ожидая, что положу в свой пространственный карман, так как груз для них опять получился неподъёмным.
   - Потом поделим поровну, - предупредила я их.
   - Мы с таким расчётом и набирали, - ответила Мариэль.
   Умные детки. И хозяйственные. Наверное, в светлую маму. Насколько успела понять, она характером на дракона больше похожа, чем тёмная.
   Когда вышли из покинутых гномами подгорных владений, оказались на дороге, идущей по дну ущелья. Выбор был невелик: или идти туда, куда она приведёт, или превращаться в дракона и лететь в любую сторону. Второй вариант я упомянула чисто теоретически. Стоит мне только это сделать, как Краборамидур сразу почувствует и поймёт, что мы смогли сбежать.
   И легко догонит! Он намного меня старше. Очень намного! Следовательно, и сильнее, и быстрее. Поэтому о такой возможности Иваниилу и Мариэль я ничего говорить не стала. А то ещё захотят полетать верхом на драконе.
   Вот и шли по ущелью дальше на север. Хуже всего было то, что там лежали земли варваров, а повторять путь, которым когда-то прошли родители этих детишек, мне совершенно не хотелось. Женщине-менестрелю вообще нечего делать одной в этих диких краях. С двумя маленькими полуэльфами - тем более. Но пока я не строила никаких конкретных планов, главное было уйти как можно дальше от опасного места.
   Только это я не строила, а брат с сестрой, как оказалось, уже давно всё спланировали. Вплоть до того, с какими северными княжествами нужно дружить, а с какими воевать. Не стала их разочаровывать раньше времени.
   - Долину с башней, где есть источник силы и где жил архимаг, мне и самой было бы интересно посмотреть, - вмешалась я в их обсуждение.
   - Мы тебя официально туда приглашаем, - ответил Иваниил.
   - Долина является вассалом нашего папы, - добавила Мариэль.
   - Если там всё ещё живут те, кто давал присягу, и никто их до сих пор не выгнал или не захватил, - на всякий случай предупредила я. - По эту сторону гор такое случается довольно часто.
  
  
   Продолжение от 22.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   - Папа у нас хитрый! - тут же возразил мальчик. - Он велел жителям долины никому не рассказывать, что архимаг мёртв, а с соседями вести дела исключительно от его имени. Сам маг всегда так делал, и его никто за пределами долины ни разу не видел, поэтому должно получиться. Тем более что того мага все вокруг боялись.
   - Хорошо, на месте посмотрим, - согласилась я.
  
  
   Мариэль. Маленькая принцесса.
  
   Брат хочет плыть домой по северным морям. Как будто забыл, о чём родители рассказывали. Не забыл, конечно, но ему так интереснее. А я думаю, что ничего там хорошего или интересного нет. Ладно, до башни дойдём, потом что-нибудь придумаем. Вон, тёте драконе тоже тут не очень нравится, наверное, они холода не любят.
   - Тётя Иркана, - обратился к менестрелю Ив, - ты, когда в дракона превращаешься, быстро летать умеешь?
   - Быстро, - ответила она, - но Крабодур всё равно быстрее.
   - Жаль. Я думал, что ты так сможешь нас довезти домой, а там он уже точно не страшен. И мамы с папой, и Древо...
   - Догонит! - уверенно ответила она. - Как только приму истинный облик, сразу почувствует, где нахожусь, и бросится следом.
   - А если половину пути пройти пешком и лететь уже оттуда? - предложила я.
   - Всё равно ничего не получится. Он очень старый, а значит, очень сильный. Намного сильнее и быстрее меня.
   - Ничего, что-нибудь придумаем, - попытался успокоить её брат.
   Оказалось, что у драконы в пространственном кармане имелся ещё и лук. Настоящий, эльфийский! И она из него очень хорошо стреляла. Почти как настоящая эльфийка. Поэтому умереть с голоду нам точно не угрожало. Были хорошие запасы, захваченные в гномьем городе, которые постоянно пополнялись охотой. Мы же с братом, отправляясь играть в подземелья, о своих луках как-то не подумали, а взрослым пользоваться пока не умеем.
   Когда вышли из ущелья, Иркана вдруг забеспокоилась. На участке между скалами и опушкой леса вообще стала вести себя как-то нервно. Всё вертела головой и к чему-то принюхивалась.
   - Что-то случилось? - спросил Иваниил.
   - Здесь умер дракон! - после некоторой паузы ответила она. - Совсем недавно, всего десять-пятнадцать лет назад. Только какие-то странные ощущения, как будто что-то не так или чего-то не хватает. Но до появления Краборамидура в этом мире не было ни одного дракона кроме меня. Уж я-то почувствовала бы! А смерть в особенности!
   - Папа с мамами нам рассказывали, что как раз примерно тут на них напал дракон, - стал объяснять Ив. - Прилетел неожиданно, поэтому они не успели подготовиться и сразу дать отпор.
   - И что было потом? - заинтересовалась Иркана.
  
   dd>   Продолжение от 23.07.2011.
  
   Мариэль. Маленькая принцесса.
  
   - И что было потом? - заинтересовалась Иркана.
   - За родителями следом как раз шла тётя Ли, которую они разбудили, - охотно ответила я. - Она того дракона и застрелила из своего виртуального лука.
   - Из лука?! - удивилась менестрель. - Дракона, когда он в истинном облике, нельзя просто взять и застрелить из лука! Непросто тоже нельзя. И что такое 'виртуальный'?
   - Не знаем, - признался брат. - Тётя Ли рассказывала, но понять было трудно, мы тогда совсем маленькими были. Но она его может так же вытаскивать и прятать, как и ты в свой пространственный карман.
   - Так может, она тоже...
   - Нет, тётя Ли эльфийка, только не светлая или тёмная, как мама Эль и мама Лара, а рыжая, - объяснила я.
   - Некоторые драконы в своём двуногом облике могут быть и эльфами, - всё ещё сомневаясь, напомнила Иркана.
   - Нет! Мамы бы узнали, - заявил брат.
   - Ну да, как-то сразу не подумала. Они и меня смогли узнать, - согласилась дракона.
   - Когда?! - удивилась я.
   - Нам они ничего такого не рассказывали! - поддержал меня Иваниил.
   - Да там и не о чем рассказывать-то, - ответила менестрель. - Просто мимо проходила, а они распознали во мне дракона. Лучше вы скажите, что тут дальше было?
   - Ничего, - пожал плечами брат. - Дракон оказался ненастоящим.
  
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   И они так спокойно об этом говорят! Мол, подумаешь, попался папе с мамами ненастоящий дракон, так они его пристрелили и пошли дальше. Всегда так делают. Или не они, а загадочная тётя Ли, которую непонятно где разбудили. Но больше всего меня удивил именно факт, что драконы могут быть ненастоящими. Оказывается, дальше на севере жил архимаг, который их выращивал. Из добытой неизвестно где драконьей крови (точно не моей) и собственной магии.
   Теперь в моих дальнейших планах первым пунктом стояло обследовать жилище того архимага. Вдруг там что осталось?! Дети утверждали, что ничего интересного там никак остаться не могло, родители всё ценное забрали. Но одно дело, когда ищут эльфийки, и совсем другое, когда дракон. Очень большая разница. Нет, если какое растение искать, то, конечно, у меня никаких шансов с ними сравниться, но тут как раз противоположная ситуация. И ведь дети мне про того мага и его башню с долиной уже рассказывали, а про дракона ни слова.
   - Не хотели тебя расстраивать, - призналась девочка.
   - Там на родителей архимаг ещё одного дракона натравил, - продолжил мальчик. - Почти настоящего!
   Из дальнейшего рассказа следовало, что человек с тремя эльфийками их убили. И мага, и дракона. Отрубили голову (только дракону), и она теперь у них в тронном зале стоит. Вот этим дети и не хотели меня расстраивать.
   - Только никому не говори, это секрет, - предупредила меня Мариэль.
   - Что секрет? - не поняла я. - Что голова дракона у вас в тронном зале стоит?
   - Нет, об этом и так все знают, - начал объяснять Иваниил. - А вот то, что дракон был не совсем настоящим - секрет.
  
  
   Продолжение от 24.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   - А вот то, что дракон был не совсем настоящим - секрет.
   Пообещала никому не говорить, а особенно эльфам. Это они сами такое условие выдвинули, будто я только и делаю, что с длинноухим племенем общаюсь. Затем одобрила идею детей посетить ту самую долину, а там разберёмся что к чему.
   На месте гибели ненастоящего дракона не удалось найти ничего. Люди забрали абсолютно всё! По словам Иваниила и Мариэль, это точно не их родители. Те тут вообще ничего не взяли.
   - Мамы сказали, что с чужих трофеев брать нельзя, - пояснила девочка.
   - Это люди из ближайшего посёлка, - рассказал мальчик. - На них ещё горные тролли напали, и наши родители помогли отбиться.
   - Кстати, о людях, - вспомнила я. - Предлагаю при встрече с любыми чужаками играть в менестреля и её - то есть моих - учеников.
   Детям игра сразу понравилась. Заявили, что и петь хорошо умеют, и много песен знают. И ведь прекрасно поняли, что это никакая не игра, а маскировка. Сами же признали, что у княжества имеются враги, которые не упустят случая взять детей правителя в заложники.
   Поселение, к которому мы, в конце концов, вышли, оказалось куда крупнее, чем я представляла по рассказам детей. Все укрепления были деревянными, но меньше всего походили на деревенский частокол, занимающий вершину холма. Крепость вообще мало чем уступала каменной, только была построена из подручных материалов. Серьёзные стены, высокие башни - не каждая столица может похвастать такими.
   Между двумя вратными башнями, на специальной подставке находился череп дракона. Правда, если бы меня заранее не предупредили, то ни за что бы не подумала. Просто большой зверь со страшными клыками и всё. Действительно очень ненастоящий дракон.
   На вратах стояла стража, которая без вопросов пропустила женщину-менестреля с двумя учениками. Одна из особенностей моей профессии - нас пропускают почти везде. О том, что дети - полуэльфы никто не говорил. Раз сами не заметили, то и ладно.
   Иваниил с Мариэль явно нацелились искать лучшую гостиницу в городе. Сразу видно, что родители не бедствуют. Однако я остановила детей.
   - Но почему?! - удивился мальчик. - У нас ведь деньги есть.
   - У менестрелей денег нет никогда, - стала объяснять я. - Даже если на самом деле есть, всё равно нет. Мы поём песни, и за это нас кормят, а иногда, если имеются свободные места, могут и комнату на ночь выделить.
   - Так неинтересно! - возмутился Иваниил.
   Однако после недолгого спора мы сделали по-моему. Отправились не в дорогую гостиницу, которых тут, кстати, всё равно не было, а в самый большой трактир. Где много публики, там и шансы заработать куда больше.
   Привычно договорилась с хозяином. Рассказала незатейливую историю о том, что путешествую с учениками по северным землям. Собираем местные истории и легенды, чтоб потом сложить из них песни и рассказывать в южных королевствах. Устроилась в своём обычном месте. Залы, конечно, бывают разными, но вариантов не так уж много, и для каждого я облюбовала себе наилучшее местечко.
  
  
   Внимание читателям! Если вы нашли этот текст не на моей странице на СамИздате, а где-нибудь на просторах инета, или тем более купили и удивляетесь некоторой сырости и невычетанности, то все претензии к тем, кто взял без разрешения рабочий вариант с моей страницы.
   Мой лежит тут: http://samlib.ru/k/kmiloslaw/
  
  
   Продолжение от 25.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Взяла в руки гитару, спела две песни, следя магическим зрением за интересом зала. Потом третью... Затем мне и детям принесли поесть. Все разумные любят слушать менестрелей, но существует одна вещь, которая им нравится ничуть не меньше, а то и больше. Причём людей это касается в особенности. Рассказывать менестрелям собственные, по их мнению, совершенно уникальные истории. И ведь приходится слушать! И кивать головой, и обещать, что непременно сложу песню, которую стану петь в далёких краях, где этой замечательной истории ещё никто не слышал. Мне нетрудно, но монету за слушанье никто не бросит. Накормить накормят, и комнату выделят, а платить не станут.
   Слух о том, что я менестрель с юга, собирающий северные истории, распространился быстро. И теперь можно было не сомневаться, что нас никуда не отпустят, пока не расскажут историю про дракона. Правда, на этот раз мне самой было интересно.
   Слово взял сам хозяин заведения:
   - Ты хорошо поёшь, и мы были бы рады, если бы среди твоих песен нашла место и наша история.
   - С большим вниманием и удовольствием её выслушаю, - ответила я. - Особенно если она про тот череп, что весит у вас над воротами. Неужели драконий?
   - Именно о нём! - выкрикнул кто-то из слушателей.
   - Драконий и есть! - добавил другой.
   Все они без сомнения слышали эту историю бессчетное количество раз. Многие даже участвовали. Но всем хотелось поприсутствовать во время её рассказа абсолютно новому слушателю, который вообще ничего не знает и слышит впервые. А уж если менестрелю, который потом песню сложит... Знакомая ситуация, уже множество раз была её свидетельницей. А расскажут ли о том, как местный кузнец в соседней деревне с мужиками подрался, или о победе над драконом, совершенно без разницы. Людям куда более важен сам процесс, чем содержание.
   - Тринадцать лет назад это было, - начал хозяин трактира. - К нам в селение зашёл человек в сопровождении двух эльфиек, светлой и тёмной.
   Рассказчик сделал паузу в расчете на произведённый эффект. Того, что ученики менестреля наполовину эльфы, причём мальчик тёмный, а девочка светлая, тут никто пока не заметил. Надеялась, что и дальше так останется. Волосы у детей длинные, острых, но не таких уж и длинных ушей не видно, и мы с самого начала договорились, что не будут хвастаться происхождением. Мариэль незаметно пихнула брата в бок, так как тот явно хотел что-то сказать. Может, и не собирался кричать, что это их родители, даже скорей всего нет, но на всякий случай. После чего спросила сама:
   - А как звали эльфиек?
   - Человек был по имени Ва'Дим, - начал рассказчик с самого, по его мнению, важного. - Князь одного из островов, что дальше на востоке. Но всё равно из наших! Что до эльфиек, то тёмная Ларинэ, а светлая Эледриэль. Обе принцессы. Обе его жёны!
   Сделав ещё одну паузу для закрепления произведённого эффекта (явно уже множество раз рассказывал эту историю и точно знал не хуже заправского оратора, где именно нужно), трактирщик продолжил:
   - Попросились переночевать под защитой стен нашего посёлка. Должен сказать, что в те годы это действительно был только посёлок, а не город, как сейчас. Крупнее всех соседних, но всё равно не город.
   - А что было потом? - вставил Иваниил, возвращая рассказчика в нужное русло.
  
  
   Продолжение от 26.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   - А что было потом? - вставил Иваниил, возвращая рассказчика в нужное русло.
   - Потом, ночью, напали горные тролли. Вы у себя на юге об этих тварях, скорей всего, и не слышали, а у нас совершенно обычное дело. Они и раньше, бывало, посёлок беспокоили, но такой крупной банды до того случая ни разу не было. Ни за что бы в ту ночь не устояли, не случись таких удачных гостей. Остроухие жёны князя из своих луков больше половины троллей перебили, а сам Ва'Дим сильным магом оказался. Швырял огненными шарами так, что не всякий архимаг сумел бы сравниться.
   Хозяин трактира опять сделал паузу. Явно предстояла кульминация рассказа.
   - А утром гости нам рассказали, что незадолго до этого убили напавшего на них дракона!
   - Не может быть! - воскликнула понявшая правила игры Мариэль.
   Самое интересное, что она не соврала, потому что точно знала, кто и как убил того не совсем дракона. Или совсем не дракона, что куда ближе к истине.
   - Скажи они об этом сразу по приходу, мы бы тоже не поверили, - ответил рассказчик. - Но после ночного боя, когда князь с эльфийками расстреливали троллей, как в тире... Что им какой-то там дракон?!
   Местных можно было понять. Тролли враг очень опасный, но при этом знакомый, и кто легко справился с ними, тому вообще никто не страшен. Дальше нам рассказали о похоронах и походе за убитым драконом. И ещё о том, как позже к ним присоединился король со своей дружиной, чему жители посёлка, естественно, были не очень рады. Даже скорее очень не рады, но старались этого слишком сильно не показывать.
   - Как будто мы сами не отдали бы королю его долю! - возмутился один из слушателей.
   - Ещё бы и привезли, - добавил второй.
   - У нас в посёлке всегда честно налоги платили, - высказался третий.
   Гул голосов их поддержал.
   - Обязательно бы отдали, - убеждённо подтвердил рассказчик.
   Слишком уж убеждённо и рьяно. Я не маг разума, но чувствую ложь даже лучше самого сильного мага. Это у нас врождённое. Про королевскую долю они не то чтобы совсем врали, но не подсуетись правитель вовремя, явно получил бы значительно меньше.
   Потом разошедшиеся хозяева поведали, как небольшой посёлок лесорубов постепенно превратился в серьёзный по местным меркам город. Вообще леса на севере везде хватало, но именно тут росли деревья редких и, что самое главное, ценных пород, которые даже стоило везти далёкими западными проливами на юг. Столь длинная дорога по морю не просто окупалась, но ещё и приносила приличную прибыль.
   Не сами лесорубы, разумеется, этим занимались, а купцы, но и тем, кто дерево добывал, тоже на жизнь хватало. Правда, одного этого для строительства специального города было недостаточно, вполне доставало и небольших посёлков лесорубов. Так дело обстояло веками, и никто не собирался ничего менять.
   Однако прибыль, полученная после продажи шкуры, мяса и костей дракона, послужила приличным толчком. К тому же в последующие годы участились случаи нападения расплодившихся троллей. Жители окрестных селений или уходили на север, или просились к более укреплённым соседям. Селение росло, к тому же король, получивший причитавшуюся ему часть прибыли, вспомнил о своих обязанностях и прислал отряд дружинников. Вместе с последними уже успевший прилично разрастись к тому времени посёлок получил статус города.
  
  
   Продолжение от 27.07.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   - Так постепенно и отстроились до тех размеров, что есть теперь, - закончил трактирщик.
   - Невероятная история! - сразу восхищённо сказала Мариэль.
   - На юге такого не встретишь, - поддержал её брат.
   Я тоже включилась в игру. Поблагодарила за рассказанную историю, пообещала сложить балладу, а то и не одну, о славном городе...
   - Как он, кстати, у вас называется? - спросила я.
   - Драконий череп! - выкрикнул кто-то из зала.
   - Поначалу мы думали назвать новый город 'Князь Ва'Дим', но пришлось отказаться, так как королю могло не понравиться. Всё-таки чужой князь.
   Как я и предполагала, внимательно слушающего местные истории менестреля и накормят хорошо, и комнату выделят, а вот платить точно не станут. Почему-то совершенно искренне думают, будто не за что. Но не получить с публики хотя бы нескольких медяков у нас, менестрелей, считается признаком непрофессионализма.
   Решила этого не допустить и спеть несколько подходящих по случаю песен. Естественно, о драконах. Вернее, о рыцарях и героях, побеждающих драконов. Сама таких баллад не люблю, да и правды там нет ни на ломаный медяк, но знаю немало, так как пользуются определённой популярностью. (Вопрос к читателям. Что бы ей такого спеть?)
   Несколько монет таким образом заработала. Медь, конечно же, не в королевском дворце выступаю, но если собрать достаточно, то можно потом разменять на серебро, а впоследствии и на золото.
   Выделенная нам комната, естественно, оказалась совсем маленькой и только с одной кроватью. И дети, разумеется, ворчали. Вернее, даже не ворчали, а очень откровенно высказывались. Как только остались наедине, так и начали. Привыкли к княжеской роскоши.
   - У нашего пса, Дрейка, будка и то больше, - начал мальчик. - Мы туда вместе с ним прекрасно помещаемся, и ещё место остаётся.
   - Деньги же есть, - поддержала брата Мариэль. - Почему нельзя взять нормальные комнаты?
   - Да, тётя Иркана, - продолжил Иваниил, - мы и из своей доли можем заплатить.
   - Вы забываете, что мы теперь менестрели и за всё платим песнями, а не деньгами, - напомнила я. - Маскировку нельзя нарушать даже по мелочам, а уж так серьёзно, как это можно сделать заказом отдельных комнат, тем более.
   Дети ещё поворчали, после чего неохотно согласились. Стащили с кровати всё, что там было, и постелили себе в дальнем углу. Мне осталась пустая деревянная лежанка.
   - Как придём в наш замок, мы тебе хорошую комнату выделим, - пообещала девочка.
   - Даже целый зал, - добавил мальчик. - Тёте Анже тоже целый зал родители дали. Мы там с её охотничьими трофеями играем.
   Отвечать, что не имею ни малейшего желания, чтобы кто-то играл в моей сокровищнице, не стала. Но эти странные дети как будто умеют читать мысли.
   - Пещеру в горах тоже сможешь найти, - продолжила Мариэль. - Но надо же тебе иметь комнату в замке, где будешь останавливаться, заезжая к нам в гости.
  
  
   Продолжение от 28.07.2011.
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   Быть менестрелем оказалось не так интересно, как я думал с самого начала. Того нельзя, этого нельзя, так менестрели никогда не делают, а так только очень плохие... Папа с мамами тоже, бывало, говорили, чего князья не делают и что им нельзя, но ограничений припоминалось гораздо меньше. Спать на полу в самой дешёвой комнате трактира тоже удовольствие сомнительное. Может, года три назад такая игра и понравилась бы, а сейчас точно нет. Сестра в этом со мной полностью согласна.
   Родители не раз рассказывали, что спать в лесу - это одно, а в городе - совсем другое. Попав туда, нужно всегда выбирать хорошее место для ночлега. Даже мама Эль говорит, что деньги нужно экономить не всегда и не во всём. Знакомый гном Нарин иногда ворчит, будто она у нас жадная, но папа объяснил, что это не так. Просто бережливая. А гномы вообще всех, кто умеет торговаться лучше них самих, жадными называют. Вот познакомим его с тётей Ирканой, будет знать, как на маму обзываться!
   Перед тем как уходить утром, дракона спросила трактирщика о предстоящем пути:
   - Разбойники тут у вас на дорогах встречаются?
   - Вроде нет, - ответил тот. - Вот когда всё начиналось, и люди бежали из своих посёлков, спасаясь от троллей, многие занялись этим ремеслом. Но уже года три о таких ничего не слышали, да и горные великаны почти не беспокоят.
   Вспомнив о своей роли ученика менестреля и единственного мужчины в отряде, сделал шаг вперёд. Взялся за рукоять меча (вытаскивать не стал, нечего им мифриловый клинок показывать, пускай думают, что детская игрушка) и сказал:
   - Если разбойники нападут, я сумею защитить женщин!
   Трактирщик улыбнулся и похвалил. Назвал настоящим героем. Всерьёз, конечно же, не воспринял, но я и не рассчитывал. Взрослые почему-то редко на что серьёзно смотрят, давно с сестрой в этом убедились.
   - Жаль, вы почти всех троллей и драконов перебили, я бы им показал, - продолжил играть роль.
   Когда мы вышли из города и отправились дальше на север, спросил:
   - Тётя Иркана, а зачем ты про разбойников расспрашивала? Неужели драконы их тоже боятся?
   - Во-первых, было бы странно, если бы женщина, путешествующая мало того что одна, без охраны, так ещё и с двумя детьми, не поинтересовалась безопасностью дороги, - ответила она. - А во-вторых, я уже говорила, что превращаться в дракона сейчас нельзя ни в коем случае. Поэтому разбойники могут представлять некоторую опасность.
   - Большую? - забеспокоилась сестра.
   - Нет, - ответила Иркана. - Я и в человеческом облике без труда и особого риска с десятком бандитов справлюсь.
   - Мама Лара может перебить вдвое больше! - похвастался я.
   - А тётя Анжа мечом владеет даже лучше, чем мама Лара, - добавила Мариэль.
   - Всё это, несомненно, хорошо, - сказала дракона, - но сейчас для нас наибольшую опасность представляют вовсе не разбойники, а обыкновенные купцы и местные правители.
   - Почему? - удивился я.
   - Увидят одинокую женщину-менестреля и решат продать в рабство.
   - А как они это сделают, если с десятком разбойников ты легко справишься? - продолжил расспрашивать я.
  
  
   Продолжение от 29.07.2011.
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   - А как они это сделают, если с десятком разбойников ты легко справишься? - продолжил расспрашивать я.
   Действительно было интересно. Маму Лару или тётю Анжу точно никто в плен бы не захватил.
   - В том-то и дело, что от бандитов сразу знаешь, чего ждать, а тот же барон и песни хвалить будет, и монет щедро насыплет, и хорошую комнату на ночь прикажет приготовить... А утром обнаружится, что это теперь твоя тюрьма. С купцами, идущими где-нибудь в глуши, можно дождаться пусть и не такого же, но похожего. Начнёшь путь как спутница, развлекающая караванщиков песнями и за это имеющая ночлег и защиту, а закончишь уже товаром.
   - С тобой такое уже случалось? - спросила сестра.
   - Да, несколько раз, - ответила Иркана.
   - И что было? - поинтересовался я.
   - Ничего не было, - как-то нехорошо улыбнувшись, сказала дракона. - Совсем! Даже пепла не осталось.
   Больше мы на эту тему не разговаривали.
  
  
   Глава (следующая)
  
   Дим. Попаданец.
  
   Следующие три недели нам совершенно не везло. Сначала одна из вьючных лошадей повредила ногу, попав копытом то ли в кротовину, то ли просто в какую-то ямку. Эль, конечно же, её вылечила, но мы таким образом потеряли целый день. Да и на следующий тоже двигались чуть медленней, чем обычно. Магия жизни - это, конечно, хорошо, но и естественного заживления никто не отменял.
   Затем ещё через несколько дней умудрились заблудиться. Не спасло врождённое чутьё всех эльфов, наоборот, оно же нас и подвело. Дело в том, что заблудились не совсем, просто выбранная короткая тропа завела в болото. Пройти там, в принципе, было можно, но быстро - никак. Пришлось возвращаться и ехать по более длинной дороге. Потеряли на этих метаниях не меньше чем полдня.
   И кульминацией всего этого стало нападение разбойников!
   Если бы таких, какие попадаются обычно, проблем бы не возникло, вне зависимости от количества. Бить сильной магией по площадям моя тёмная жена умела и не стеснялась это делать при первой же необходимости. Но эти оказались слишком нестандартными или, скорее, трусливыми. Ни требования сдаться, ни угроз, ни чего-нибудь другого, что обычно бывает в таких случаях, не последовало. Предпочитали сначала убивать путников и уже потом обирать. Логичное поведение для шайки из двух-трёх человек, решившихся напасть на крупный караван, но тут всё обстояло иначе.
   Когда ехали по дороге, зажатой между невысокими скалами с одной стороны и не таким уж крутым, но всё же обрывом с другой, сверху посыпались камни. Слишком уж метко, чтобы это оказалось случайностью. Меня не задело, а жёнам не повезло. Лошадь светлой буквально снесло с дороги. Только что бежала впереди и вдруг исчезла, сдёрнутая каменной глыбой. Эль успела выпрыгнуть из седла (или её выбросило ударом), но тоже полетела с обрыва.
   С Ларой должно было произойти то же самое, но случилось невероятное. Её Ужас буквально запрыгнул на кувыркающийся камень не меньше его самого размером и перескочил на другую сторону. Правда, сразу поскользнулся и съехал задними ногами с тропы, ударился животом и кое-как зацепился передними копытами.
   Выскочившая из седла, ещё во время падения, тёмная схватила его за уздечку и не дала упасть дальше, рискуя улететь вместе с ним.
  
  
   Продолжение от 30.07.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Обломок скалы, предназначавшийся мне, пролетел мимо, буквально задев хвост моей лошади и снеся вниз с обрыва бежавшую сзади одну из вьючных. Не стал дожидаться, пока сверху прилетит ещё один подарок, и выпрыгнул из седла. Решил, что на своих двоих буду иметь больше шансов увернуться, в конце концов, моя лошадь вовсе не Ларин Ужас и такого фокуса точно повторить не смогла бы.
   Но ошибся. Нет, не предположениями о способностях животного, просто неудачно попал левой ногой на обломок камня. Не обращая внимания на боль, пронзившую ступню, выхватил магобластер и деревяшку артефакта. Второй пользоваться толком не умел, но зажал в левой руке и пожелал поставить щит над собой и Ларой. Попытался даже шагнуть в её сторону, чтобы уменьшить площадь, но не получилось. Острая боль в ноге не только не позволила сделать и шагу, но и вообще заставила сесть там, где стоял.
   Тогда поднял бластер дулом вверх и открыл огонь по скалам. Высунувшиеся было оттуда головы снова исчезли. Явно ни в кого не попал, да и не целился толком. Теперь в нас полетели мелкие камни (сравнительно, конечно, всего с человеческую голову размером). Засевшие на скалах швырялись не прицельно, а просто навесом, не видя, куда летит снаряд, но и сами при этом оставаясь в полной безопасности.
   Однако я прекрасно понимал, что если дать им заниматься этим достаточно долго, то рано или поздно начнут попадать чисто из статистики. Очень скоро так и получилось. Очередной камень, вылетевший из-за скалы, явно падал прямо на меня. Уже задумался о том, чтоб совсем лечь и хотя бы попытаться откатиться в сторону, но не успел. Камень, не долетев самую малость, отклонился от своей траектории и полетел дальше вниз. Значит, поставить щит мне всё-таки удалось.
   - Ты как? - спросил, поворачиваясь к Ларе. - В порядке?
   Раз опасности в любой момент получить по голове каменной глыбой уже не было, можно и дух перевести, и хоть как-то действия скоординировать.
   - Я да, - ответила тёмная. - Вот только Ужаса вытащу.
   При последних словах конь сделал усилие и с помощью хозяйки выбрался-таки на тропу. А потом мгновенно завалился набок. Сразу стало понятно, почему ему это поначалу не удавалось. Правая задняя нога у коня торчала под таким углом, что не могло возникнуть никаких сомнений в наличии перелома.
   Очень злая тёмная эльфийка посмотрела наверх, откуда продолжали вылетать камни, размер и частота которых постепенно уменьшались.
   - Продолжай держать щит, - скомандовала она. - Я ими займусь.
   В отличие от меня, Лара умела вести и навесной огонь боевыми заклинаниями. Огненные шары быстро взлетали вверх, а потом, теряя скорость, скрывались за кромкой скал. Очень скоро оттуда послышались крики боли. Затем жена резко перенесла огонь вперёд по тропе.
   - Сзади! - крикнула она при этом мне.
   Не стал смотреть, в кого она швыряет магией, а сразу повернулся в противоположную сторону. Там, как и предполагал, появились вооружённые люди. Десять, нет, одиннадцать. Стрелять из положения сидя не очень удобно, особенно если сидишь не так, как хочешь сам, а как позволяет больная нога, но выбирать не приходилось. В магобластере ещё оставалось достаточно зарядов, и я открыл огонь. Теперь, когда видел противника, результативность получилась вполне приемлемой. Назад сбежали только двое, а случись стрелять стоя, то и они бы не ушли. Ни о каком преследовании не могло быть и речи, и так боялся лишний раз пошевелиться.
   - Что с Эль?! - обратился я к тёмной, когда всё кончилось.
   Во всяком случае, ни камни, ни что другое в нас больше не летело.
   - Пойду посмотреть, - ответила Лара, прыгая вниз с обрыва. - Но она точно жива, смерть бы я почувствовала.
   Последние слова тёмная эльфийка кричала уже откуда-то снизу.
  
  
   Продолжение от 31.07.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Последние слова тёмная эльфийка кричала уже откуда-то снизу.
   - Осторожней! - крикнул ей вслед.
   Обрыв вообще-то был совсем не крутым. Даже для меня, и уж тем более для любой из ушастых. Но всё равно! Если и она себе что-нибудь сломает или свернёт... Неизвестно, что там было со светлой. Да и устроившие ловушку могли в любой момент вернуться с подкреплениями.
   Вскоре появилась Лара с Эль на руках.
   - Жива?! - спросил я самое главное.
   То, что тёмная говорила о своих ощущениях, это одно, а настоящий факт - совсем другое.
   - Да, - последовал ответ. - Переломов тоже вроде нет. Просто без сознания. Надеюсь, ничего необратимого.
   Положила светлую рядом со мной. Сама осталась охранять. Достал мифриловый амулет с магией жизни и прижал Эль ко лбу. Моя нога могла и подождать.
   Помогло!
   Светлая эльфийка почти сразу открыла глаза. Хотела даже встать, но тут же сморщилась от боли.
   - Как ты? - спросил я.
   - Выживу, - ответила она и опять скривилась.
   Амулет уже использовал и больше ничем помочь не мог. Внешне с ней всё было в порядке, но явно имелись какие-то внутренние повреждения. Хотел положить её поудобнее, но скривился ничуть не хуже, в смысле, не лучше, в том смысле, что сильнее.
   - Что с тобой?! - теперь уже забеспокоилась Эль.
   - Не знаю, - честно признался я. - Нога. Неудачно спрыгнул с лошади.
   Она опять попыталась подняться, но не дал.
   - Сначала себя, - потребовал я. - И сил не экономь, у нас накопители есть. Зря мы их брали, что ли?
   Эль согласно закрыла глаза и пролежала так минут десять. Затем совершенно без предупреждения одним плавным движением поднялась на ноги. Рядом уже стояла Лара с кристаллом-накопителем в руках. Светлая его взяла и повернулась ко мне.
   - Теперь посмотрим твою ногу.
   Боль прошла сразу, как только она прикоснулась. Понятно, что просто сняла её, а не исцелила.
   - Кость сломана, - после минутной паузы сделала вывод Эль. - Пока только обезболила, сейчас буду лечить, - подтвердила она мои предположения.
   Ничего не почувствовал, но кристалл в руках жены из ярко-зеленого постепенно становился тускло-серым. Точно знал, что одного такого камешка хватает на то, чтобы залечить пару десятков серьёзных ран. Правда, не мгновенно, но всё же достаточно быстро.
   - Можешь вставать, - прервала мои размышления любимая.
   Поднялся, осторожно ступив на левую ногу. Боли не было. Чувствовалась только какая-то слабость и неуверенность, но не более того. А рядом уже стояла Лара с ещё одним таким кристаллом.
   -Теперь Ужас, - сказала она.
  
  
   Продолжение от 01.08.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   -Теперь Ужас, - сказала она.
   Пока ушастые занимались конём, я наблюдал за окрестностями. Но ничего опасного не заметил. Вообще ничего не заметил. Оставшиеся в живых разбойники явно поняли, что добыча на этот раз им оказалась очень не по зубам, и, скорей всего, просто сбежали.
   - Ну всё! - объявила Эль. - Ещё дня три-четыре в полную силу бежать не сможет, возможно, даже похромает какое-то время, но потом должен полностью восстановиться.
   - Спасибо, - ответила тёмная.
   Потом Лара погладила по голове вставшего на ноги Ужаса, прислонилась к его лбу своим, немного так постояла, после чего опять обратилась к нам:
   - Оставайтесь тут. Я схожу проверю, не осталось ли там кого и вообще, каким образом была устроена эта засада.
   - Хорошо, - ответил я. - Только будь осторожна!
   Светлая тоже не возражала. После трёх практически мгновенных исцелений она была какой-то вялой, что неудивительно.
   Лара кивнула в ответ. Однако сразу лезть наверх у неё не получилось. Пришлось сначала спускаться вниз за одной из седельных сумок, что потерял её конь. Именно к ней были прикреплены лук и колчан.
   Тёмная пропадала около часа. Поначалу мы с Эль честно караулили, но потом эльфийка присела на камень передохнуть. Я же собрал выживших лошадей в кучу, после чего спустился вниз, чтобы снять с трупа погибшей вьючной вещи и сумки с той, на которой ехала Эль. Да и седло тоже, правда, за ним пришлось спускаться ещё раз отдельно. Если бы была какая-то реальная опасность, Лара предупредила бы, так что стоять без дела и терять время не стоило.
   - Всё очень странно, - начала тёмная сразу, как только вернулась.
   - В чём дело? - спросил я.
   - Наверху четырнадцать трупов, но только троих достали мои огненные шары, да и то один был лишь легко ранен, - стала перечислять она. - Остальные, в том числе и тот раненый, убиты явно из лука, причём очень метко. Но все стрелы вытащены и вообще нет никаких следов.
   - А внизу? - спросила Эль.
   - Сзади ситуация аналогичная. Тут на дороге только те, которых убил Ва'Дим, а дальше ещё пятеро с дырками от стрел. Только впереди убитые мною и следы двоих ушедших верхом. Никаких посторонних трупов. В том же направлении, но чуть в стороне их лагерь с несколькими десятками оставленных лошадей и вещами.
   - Действительно странно, - признал я.
   А что ещё было сказать? Создавалось впечатление, что кто-то поставил засаду именно на нас, а после того, как она провалилась, провёл грамотную зачистку, не оставив никаких следов и свидетелей-исполнителей. Хотя именно такой способ обрезания концов ставил как минимум один вопрос. Почему ликвидация лишних произошла именно здесь, а не где-нибудь подальше? Это же сколько квалифицированных специалистов на такое нужно? Закажи им само наше устранение, и результат наверняка бы был совсем другим.
   Вот только маловероятно, что кто-то мог заранее узнать, каким именно путём мы поедем. Разве что подобные засады ставились сразу на всех возможных маршрутах, что маловероятно и крайне расточительно. Или, что куда реальнее, она была рассчитана на кого-то совсем другого, а мы просто не вовремя проезжали. Если так, то этому кому-то очень повезло.
   В любом случае задерживаться в таком опасном месте сверх необходимого не стоило. Нужно было перебраться хоть немного вперёд, найти место, пригодное для обороны, и уже там устраивать привал. Но сразу не получилось, так как совершенно неожиданно голос подала Эль:
   - Что-то с детьми! Но у меня не хватает сил понять, что именно!
  
  
   Продолжение от 02.08.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Что-то с детьми! Но у меня не хватает сил понять, что именно!
   Тёмная тут же бросила все дела и присела рядом со светлой. Зажали в руках амулет связи и сидели, глядя друг на друга. Так продолжалось не менее получаса. Мне же оставалось всё это время тихо стоять в сторонке и волноваться, в смысле, охранять.
   - Дети переместились на север, - наконец объяснила Лара.
   - И чувствуем мы их теперь гораздо лучше, чем раньше, - добавила Эль.
   - Возможно, в месте, где они находились до этого, что-то мешало связи, - предположила тёмная.
   - Нужно попробовать поговорить! - предложила моя светлая жена.
   - Сейчас принесу кристалл! - сказала Лара, вскакивая, и побежала к сумкам.
   - Ушастые, стоп! - крикнул я.
   - Но... - попыталась возразить Эль.
   - Я говорю, стоп!
   Обе эльфийки остановились, но смотрели на меня вопросительно и даже обиженно.
   - Находим место, устраиваемся там на привал, а заодно и на ночлег, и только тогда пытаемся наладить связь, - начал объяснять им то, что они и сами прекрасно знали. - А то знаю я вас. Отдадите все силы без остатка, а мне потом охраняй тут до утра две бессознательные тушки. И не смотрите так жалобно, чем быстрее соберёмся и найдём подходящее место, тем скорее попытаемся поговорить с Ивом и Маришкой.
   Собрались действительно быстро. Практически мгновенно. Не успел договорить, а и вещи, и эльфийки были уже на лошадях. Одного меня ждали. Ни о каком сборе трофеев не могло быть и речи, так что даже не заикался. Выбирать коней из оставленных разбойниками взамен погибшим тоже не собирались. Простые непородистые лошади могли нас замедлить куда сильнее, чем отсутствие одной верховой и одной вьючной. Пришлось пока обходиться пятью под седлом на троих и двумя вьючными.
   Место длинноухие выбрали чуть ли не первое попавшееся, но придраться мне было не к чему. С одной стороны неприступная скала с навесом в виде каменного выступа, рядом небольшой родничок, достаточно далеко от дороги и никакой возможности подобраться незаметно. Заботы о лагере жёны предоставили мне, а сами уселись в сторонке с амулетом связи и кристаллом-накопителем. Но ничего полезного сделать не успел, так как у них всё получилось практически сразу.
  
  
   Продолжение от 03.08.2011.
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Первой откликнулась Мариэль, и почти сразу за ней Иваниил. Дети были живы, здоровы и рады, что мы смогли наконец-то до них докричаться. Честно рассказали, куда и при каких обстоятельствах попали. Наше предположение о заброшенном гномьем городе оказалось верным. А то, что ловушку устроил тот самый дракон, который напал на нашу долину, наоборот стало совершенно неожиданным сюрпризом. Но, к счастью, дети сумели сбежать с помощью своей новой знакомой. Или она с их помощью, тут рассказ получался каким-то запутанным. Но в общем-то не так важно, потом можно разобраться, главное, что сумели.
   - Мы теперь ученики менестреля, - рассказывал дальше Иваниил.
   - Ходим по городам и поём песни, - продолжила дочь.
   - Пообещали тёте Иркане, что сможет жить у нас в долине, сколько захочет, - счёл нужным сообщить сын. - И комнату в замке выделить тоже обещали.
   - Не на ночь, а насовсем, как тёте Анже, - уточнила Мариэль.
   - Она, эта тётя Иркана, нас сейчас слышит? - спросила тёмная.
   - Да, - раздался незнакомый голос. - А также понимаю, что обещания детей ещё ничего не гарантируют без подтверждения их родителей.
   - Я подтверждаю их обещания, - влез в разговор Дим. - В нашем замке свободных комнат достаточно.
   - Если приведёшь детей домой или передашь их нам в любом другом месте, то прозвучавшие сейчас обязательства будут выполнены, - произнесла Ларинэ. - О том, что они успеют наобещать дополнительно, поговорим при встрече. Но в любом случае можешь рассчитывать на серьёзное вознаграждение.
   Повторила то же самое, что сказала тёмная, чтобы обещания стали окончательно официальными.
   - Я же говорил, что родители согласятся! - воскликнул Иваниил, явно обращаясь к менестрелю.
   - Вот увидишь, мамы с папой у нас хорошие, - добавила Мариэль.
   Потом сила в кристалле подошла к концу и связь начала даваться нам всё труднее, пока совсем не прервалась. Но дети успели сообщить, что направляются к башне, где мы убили дракона и архимага. Зачем им туда идти и что там понадобилось, спросить уже не успели. Но хотя бы точный ориентир теперь имелся.
   А вообще после разговора осталось ощущение какой-то недосказанности. Даже заговора.
   Казалось бы, совершенно естественная вещь: дети что-то пообещали взрослой от имени своих папы и мам, но та предпочла уточнить у самих родителей. Так и должно быть. Но то, с какой интонацией Иваниил произнёс: 'Я же говорил!', наводило на мысли. И весь разговор тоже. Нет, дети ни слова не соврали, но явно что-то опустили. Причём совершенно сознательно!
   Поделилась этими мыслями с тёмной.
   - Я тоже заметила нечто подобное, - ответила Ларинэ. - Что-то не так с этой 'тётей Ирканой'.
   - Если поможет детям, то не так важно, чего потом захочет в качестве награды, - упомянула самое главное я.
   - Тоже так думаю, но всё равно меня что-то тревожит.
   - Она захочет стать моей третьей женой, вот это вас, ушастые, и тревожит, - влез подслушивавший наш разговор Дим.
  
  
   Продолжение от 04.08.2011.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   Нагнала человека и двух эльфиек далеко не сразу. У них кони куда лучше моей пары, да и сами на отдых почти не останавливались. Похоже, пытались наверстать то время, что потеряли у нас в роще по моей вине. Но потом всё как-то само получилось. На одном повороте даже чуть с ними не столкнулась. Однако это была вовсе не моя заслуга и не моих лошадей. Эледриэль со спутниками сама почему-то задержалась.
   С тех пор стала куда осторожнее. При этом какое-то время удалось держаться от преследуемых довольно близко. Обнаружила, что листок Древа Жизни может показывать не только направление, но и расстояние. Чем чаще он дрожит, тем ближе к цели находится.
   Когда выехала на тропу, петляющую между скалами с одной стороны и обрывом с другой, заметила, что лист вибрирует вообще мелко-мелко. Так близко к ним ещё ни разу не приближалась. Буквально на один поворот дороги. Даже лошадей пришлось на всякий случай придержать.
   Совершенно неожиданно докатившийся до моих ушей звук камнепада впереди поставил перед очень неприятным выбором. Бежать вперёд помогать и тем самым раскрыть своё присутствие (если помощь не понадобится, вообще буду выглядеть в лучшем случае глупо) или подождать?
   Выбрала последний вариант. Вооружилась, оставила лошадей и осторожно пошла вперёд. Очень скоро навстречу выбежали какие-то люди. Разбираться, кто такие и почему бегут, не стала. Просто перестреляла их всех и только после этого подошла поближе. На вид это были типичные разбойники, правда, не из бедных. Хотя, признаюсь честно, как по мне, все люди бандитами выглядят.
   Вытянула из трупов стрелы (ещё пригодятся!) и решила, что лучше всего будет забраться на скалы, идущие параллельно дороге. Тем более как раз там, куда бежали убитые мною люди, находилось очень удобное место для такого подъёма. Похоже, что они именно туда и стремились, а не в мою сторону, как подумала с самого начала. В любом случае удачно получилось, так как живых преступников рядом с собой оставлять точно не стоит.
   Сверху, чуть впереди, обнаружила ещё одну группу разбойников. Стояли недалеко от края и совещались, вернее, негромко спорили. Явно обсуждали, что делать дальше. Решила не упускать такого удобного случая и перестреляла их всех. Раз уж и так с этого начала, то нужно быть последовательной.
   Вытащила, как и внизу, свои стрелы (три были сломаны, но всё равно забрала и их) и осмотрелась. Даже с первого взгляда становилось совершенно ясно, что тут была устроена ловушка и именно с этого места обрушили искусственный камнепад. Появилось острое желание посмотреть вниз со скалы, но я его поборола. Ещё увидят и решат, что это именно я всё устроила из мести за проигранную дуэль, а нанятых бандитов перебила, чтобы избавиться от свидетелей.
   Отошла немного дальше и очень осторожно выглянула из-за куста, каким-то чудом уцепившегося корнями за самый край скалы. Один короткий взгляд и сразу назад. Увиденного было достаточно. Все трое живы. Что очень хорошо, так как если бы кто-то погиб, то моё поведение точно не уменьшило бы долга.
   Тут вверху на камнях я никаких могущих указать на меня следов не оставила, поэтому быстро спустилась обратно вниз той же дорогой, убеждаясь по пути, что и там ничего не упустила. Взяла лошадей и отошла дальше. Был соблазн обыскать трупы, но решила лишний раз не рисковать. Вдруг решили бы проверить, куда делись нападавшие.
   Отойдя на достаточное расстояние, остановилась и попыталась обратиться к Древу. Ответа не последовало, а это означало, что долг не возвращён. Но всё же почувствовала, что получила отсрочку, и теперь было не так важно, когда я его верну.
  
  
   Продолжение от 05.08.2011.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   Всего через пару часов листок показал, что Эледриэль и её спутники двинулись с места и удаляются. Прошла следом и выяснила, что трупы разбойников никто не обыскивал. Их вообще не трогали. Также обнаружила, что преследуемые потеряли в устроенной непонятно кем ловушке двух лошадей. Это означало, что дальше они уже не смогут передвигаться так быстро, как раньше.
   Поэтому, а ещё благодаря полученной отсрочке, решила задержаться и подобрать себе кое-что из трофейного оружия и доспехов. А то ведь у меня с этим делом совсем плохо, и неизвестно, сколько ещё придётся так скитаться. Тем более что разбойники оказались вовсе не нищим сбродом.
   Чем дальше, тем больше я убеждалась, что совсем непростыми были эти бандиты. Очень непростыми. Только хороших мечей собрала пять штук. Все лучше моего теперешнего, а два даже лучше того, который муж Эледриэль перерубил. Один из этой пары оказался как раз мне по руке. Его и оставила как основной. Запасной себе тоже выбрала из оставшейся тройки. Но и остальные бросать совсем не хотелось. Оружие я с детства люблю и толк в нём знаю, а позволить себе из-за нищеты многого не могла. А тут такое...
   Тем более дополнительную вьючную лошадь имелось из чего выбрать. До эльфийских им, конечно, было далеко, но и от тех доходяг, что обычно можно встретить у людей, отличались в лучшую сторону. Ну, а раз всё равно собиралась брать дополнительную лошадь, то было бы глупо не нагрузить её и другими полезными вещами.
   Например, доспехами. У меня ведь и своих-то нормальных не было, а тут такой выбор. Причём кроме барахла имелись и очень даже приличные. Моих размеров, естественно, не нашлось, да и быть не могло. Но ведь и подогнать можно! Не в походных условиях, конечно же, а в мастерской. Как раз неплохой повод в город заехать. Горы недалеко, значит, гномьи мастера наверняка там будут. Поэтому подумала, что стоит захватить сразу все хорошие доспехи, чтобы уже на месте разобраться, что лучше подогнать. Остальные тем же гномам можно будет и продать.
   Вот сказал бы мне кто-то ещё совсем недавно, что всерьёз буду думать о сотрудничестве с бородатыми коротышками... Ни за что бы не поверила!
   Ещё несколько кинжалов приличного качества взяла. Мне самой не нужно, так их тем же гномам продать можно. Много не дадут, жадные, но хоть что-то. А чего не взяла и даже смотреть не стала, это луки. Люди их никогда толком делать не умели, и этот случай исключением не являлся. Палка с верёвкой, вот их самое точное название. Стрелы тоже не намного лучше. Хотя наконечники оказались вполне приличными и, что самое главное, одинаковыми. Их пару десятков взяла.
   И последнее, хотя по важности скорее первое - это украшения и деньги. Три золотых и с десяток серебряных колец, один золотой и четыре серебряных браслета, одна серьга, но из золота и с крупным алмазом. И ещё с десяток защитных амулетов из серебра. Но последние были совсем слабыми, ни один от моих стрел своего владельца не спас.
   Хотела их бросить в общую кучу с остальными серебряными украшениями, как что-то меня остановило. Присмотрелась намного внимательнее, уже в магическом зрении. Оказалось, что слабеньких защитных амулетов всего девять и ещё один очень сильный искусно замаскированный. Стало ясно, почему Эледриэль и её спутники до самого последнего момента не заметили засаду. Обе эльфийки достаточно сильные маги и могли пропустить разве что засевшего одинокого стрелка или, наоборот, нескольких архимагов.
   Этот защитный амулет был очень сильным и предназначался для защиты от магического зрения. Специально проверила, пока держала в руках, могла рассмотреть, что он из себя представляет, а стоило положить на землю и отойти на шаг, передо мной опять был просто слабенький защитный амулет, сколько бы я ни напрягалась. И он явно мог защитить от излишнего внимания не только своего владельца, но и целую группу. Очень полезная вещь и дорогая. И теперь уже моя!
   С деньгами тоже было всё в порядке. Богатые мне разбойники попались. В этой засаде вообще многое наводило на мысли о маскараде и охоте на кого-то конкретного. У десятка имелись тугие кошельки с серебром и золотом, а у троих из них ещё и пояса с потайными карманами, в которых тоже были спрятаны золотые монеты. У остальных кошельки тоже не пустовали, хотя преобладала там медь. Разумеется, ничем брезговать не стала. Бедной эльфийке, неизвестно на какое время покинувшей свою рощу, жить тоже на что-то нужно.
   Под конец прошлась ещё раз и собрала всяких мелких полезных вещей и оружия, что поначалу отложила в сторону. Не пропадать же добру! Когда отправилась в путь, то кроме своей пары имела ещё и тройку вьючных лошадей. О быстрой езде с таким караваном не стоило и мечтать, но я решила, что до ближайшего города как-нибудь доберусь, а там видно будет. Скорей всего, просто распродам лишнее.
  
  
   Продолжение от 06.08.2011.
  
   Мариэль. Маленькая принцесса.
  
   - Ну вот, папа с мамой теперь точно знают, куда мы идем, и быстро нас найдут, - обратилась я к менестрелю после того, как связь прервалась.
   - Вы с братом забыли спросить одну очень важную вещь, - заметила она.
   - Какую? - удивился Ив.
   - Где ваши родители сами в данный момент находятся? Не зная этого, мы не сможем вычислить, сколько времени придётся ждать.
   - Наверняка они отправились в путь сразу же, как только обнаружили, что мы пропали, - уверенно ответила я.
   - От Проклятых Земель до этих мест дорога очень не близкая, - заметила дракона.
   - Ничего, как только доберёмся до башни архимага, сами с родителями связаться сможем, - заявил брат. - Там есть источник магической силы, и с его помощью мы сможем разговаривать столько, сколько понадобится.
   - Зато как хитро мы сумели получить нужное обещание, причём от всех троих сразу, - сменила тему я.
   - Да, - согласилась она. - И можно очень хорошо представить, какова будет реакция ваших родителей, когда они поймут, кому именно они дали слово. Вам-то ничего не сделают, а мне они такого не забудут никогда. Ещё решат, что это я вас таких маленьких и наивных коварно обманула.
   - Мы всё объясним, - сказал брат.
   - Нам поверят, - вставила я.
   - Мамы с папой у нас хорошие и обещания всегда выполняют, - продолжил Ив.
   Дракона только пожала плечами. Мы же с братом ещё долго обсуждали, что станем делать, когда вернёмся. Какие помещения в замке возьмём под сокровищницу. Положить-то нам теперь туда было что. Решили, что и с родителями тоже обязательно поделимся, они город строят, и деньги на это очень нужны. Потом стали думать, какую комнату выделить менестрелю.
   - Нужно сразу целый зал, как тёте Анже, - предложил брат.
   - Зачем? - не сразу поняла я.
   - А чтобы смогла там поместиться и в своём драконьем виде. Представляешь?! Целый дракон и у нас в замке.
   - Да, хорошая мысль.
   Идея мне действительно понравилась. Будем эльфов из обоих посольств пугать, когда опять начнут докучать рассказами о том, как не должны вести себя хорошие воспитанные дети.
   - Помнишь то пустующее крыло, что стоит отдельно? - спросила я. - В него ещё вход есть только через подвалы или галерею на верхних этажах. Там как раз в башне зал большой имеется и ворота прямо из него на горную террасу. Тётя Иркана сможет прилетать и улетать прямо оттуда.
   - Очень хорошо! - согласился Ив. - И родители не станут возражать, потому что крыло стоит отдельно от основных помещений. Мамы его всё целиком отдадут, лишь бы дракона как можно реже в остальных местах появлялась.
  
  
   Продолжение от 07.08.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Забавно было слушать планы детей на тему, как они поселят меня в замке и своих эльфийских нянек потом станут мною пугать. Как кататься верхом на драконе всем на зависть будут, пока не обсуждали, но явно об этом уже думали. Иметь собственное крыло в большом неприступном замке, конечно же, заманчиво, но вряд ли его мне кто-нибудь отдаст. Разве что башню с выходом на горную террасу. Тоже неплохо, если она действительно такая, как описали Иваниил с Мариэль.
   Дальше шли, как и планировали, останавливаясь в придорожных трактирах и деревеньках. Пела теперь не только я одна, но и дети. Оказалось, что они знают множество довольно интересных песен, которые услышала от них впервые. Не ожидала. Одну-две, ладно, но чтоб десятками... Даже похожих до этого никогда не встречала. Пополнила таким образом и вторую (песенную) свою сокровищницу.
   Представления в баронском замке решили не давать. И вообще туда не заходить. Слишком хорошо я таких баронов знаю. Днём он правитель, который строго судит пойманных на своих землях разбойников, а ночью сам выезжает на большую дорогу. Чаще всего меня пытались захватить как раз такие бароны и прочие мелкие правители.
   Раньше я подобного рода опасностей никогда не боялась и не один стоящий в глуши замок сожгла со всеми его обитателями. Но теперь не в тех условиях находилась. Принимать драконий облик нельзя, да и детей подвергать излишней опасности не стоило. Вот и решила лишний раз не рисковать.
   - Наши мамы очень красивые и хорошо поют, но их этот барон захватить не пытался, - счёл нужным сообщить мальчик.
   - Не надо сравнивать двух эльфийских принцесс, путешествующих с мужем, который тоже князь, с бедной девушкой-менестрелем, которую сопровождают двое учеников, - пояснила я.
   На самом деле Иваниила и Мариэль этот барон совершенно не интересовал. Им просто хотелось выступить не в деревенском трактире, а в настоящем замке. Но мне удалось их убедить. Таким образом пошли дальше своей дорогой, обойдя место с возможными проблемами.
   Правда, совсем без происшествий не получилось. Хотя многие и говорили, что разбойников тут почти не осталось, но на самом деле так не бывает. Особенно здесь, на севере, где не только бароны могут оказаться по совместительству ещё и бандитами, но и простые крестьяне. Причём не лишившиеся земли или голодающие от неурожая, а вполне благополучные.
   Вот с такими мы и повстречались. На обочине дороги стояли две самые обыкновенные крестьянские телеги, груженные сеном и запряженные, как и положено, одной лошадью каждая. Пары и тем более тройки для таких невероятная роскошь. У слегка отставшей повозки было снято заднее колесо, и четверо мужиков собрались возле него, видимо, обсуждая способы и возможности ремонта. Ещё четверо бездельничали возле другой, дожидаясь своих неудачливых попутчиков.
   Когда мы миновали заднюю телегу, те мужики, что находились возле передней, преградили нам путь. В руках у всех четверых уже были топоры.
   - Сзади, - прошептал Иваниил.
   Я и сама это уже успела предположить. Оглянулась. Там тоже стояла четвёрка. Трое с топорами и один с вилами. Такие грабители являлись скорее оскорблением, чем угрозой. Даже принимать истинный облик не было ни малейшей необходимости.
   - Мешки и кошельки на землю! - приказал один из стоящих впереди, тот, что был на шаг ближе к нам.
   Услышала, как у меня за спиной Иваниил вытаскивает свой клинок из ножен.
   - Ребята, нам повезло! - воскликнул главарь. - Это же мифрил! Никогда раньше не видел волшебного металла, но не узнать невозможно.
   - Нужно будет их хорошенько обыскать, - подсказал другой. - Где мифрил, там и золото.
  
  
   Продолжение от 08.08.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   - Нужно будет их хорошенько обыскать, - подсказал другой. - Где мифрил, там и золото.
   - Ба! Ещё один! - воскликнул главарь, когда и Мариэль вытащила свой меч. - Если так вооружены дети, то что же тогда у взрослой?
   Но я их разочаровала. Вытащила из-за спины самый обыкновенный меч. Конечно же, совсем не простой, а очень дорогой и качественный, но вовсе не мифриловый, как они ожидали. Да и вынула я его на самом деле из пространственного кармана, а вовсе не из-за спины. А то испугаются раньше времени, лови их потом по всему полю.
   - Последний раз приказываю, - опять заговорил главарь. - Клинки, мешки и кошельки на землю! Иначе хуже будет!
   - А может, тебе ещё и на спинку пописать, чтобы морем пахло? - вдруг выдал совершенно неожиданную фразу Иваниил.
   Главарь разбойников хотел уже что-то ответить, но не успел. Девочка запустила огненный шар. Совсем маленький! Но на то, чтобы подпалить телегу с сеном, хватило с лихвой. С одной стороны, не очень умный поступок - не такой она сильный маг, чтоб просто так боевыми заклинаниями разбрасываться. А с другой, произвела совсем неплохой отвлекающий эффект.
   - Отходим в сторону! - скомандовала я.
   Дети, а вслед за ними и я, соскочили с дороги в высокую траву. Теперь хотя бы сзади никого не было. Могли, конечно, попытаться и обойти, но по такой траве особо не побегаешь.
   - Первой нужно прибить девчонку-мага, - начал давать распоряжения главарь.
   Мариэль запустила совсем маленький шарик, намного меньше, чем могла. Таким и убить-то нельзя, и разбойники её явно не испугались. После того как прозвучала команда, просто бросились всей толпой Это действительно были обыкновенные крестьяне, не упускающие случая ограбить случайного беззащитного путника. Поэтому никакой реальной опасности не представляли, разве что на детей нападут, да и то только если те сами вперёд выбегут. Но Иваниила с Мириэль я держала позади себя и не думала, что у кого-нибудь из этой толпы получится нас незаметно обойти.
   Столкновение началось, и первые два бандита сразу упали замертво, а третий, тот, что был с вилами, лишился своего оружия, оставшись с коротким обрубком. В следующее мгновение обнаружила, что дети вовсе не собирались прятаться у меня за спиной, а тоже решили повоевать. Один из нападавших лишился топора и, отскочив назад, держался за рассечённую руку. Это Иваниил постарался. А второй вообще страшно орал и бежал прочь с дымящимися бородой и волосами. Тут явно поработала Мариэль ещё одним огненным шариком.
   Таким образом после первого короткого столкновения у разбойников осталось всего четверо боеспособных, один из которых к тому же ещё и безоружный (не считать же оружием 'грозный' обрубок палки, оставшийся от вил, который тот продолжал сжимать в руках?). Не стала дожидаться, когда они кинутся врассыпную или, что хуже, на подвиги потянет Иваниила, и прыгнула сама навстречу бандитам. Троих с топорами, в их числе и главаря, что в первой атаке не участвовал, предпочитая оставаться сзади, убила легко, каждому хватило по одному удару. Потом того, что с палкой, и затем добила раненого в руку. За погорельцем гоняться не стала. Спрятала на место меч и достала лук. Пустила ему вслед стрелу, свидетелей я оставлять не собиралась. Менестрели драться не умеют, и разбойников-неудачников перебил кто-то другой.
   Детей устроенная мною бойня ничуть не смутила. Они вообще были заняты, бросились распрягать лошадь из горящей телеги. Правда, сначала им пришлось её догонять. Испуганное животное побежало от огня и, естественно, потащило за собой пылающую повозку. Нетрудно догадаться, что это перепугало лошадь ещё сильнее. Но догнали, успокоили и распрягли. Можно было не сомневаться, что у детей всё получится. Пусть и наполовину, но всё же эльфы. И бегают быстро, и с животными ладят прекрасно.
   Пока мои ученики были заняты лошадьми, я обыскивала трупы. Увы, ничего кроме нескольких монет найти не удалось. Нетрудно догадаться, что и те были медными. Совсем нищие разбойники оказались. Даже топоры, и те не у всех при себе имелись.
   Тем временем довольные дети привели спасённую лошадь и принялись выпрягать вторую из телеги без колеса. Они явно намеревались дальше ехать верхом.
   - На одной поедем мы, на второй ты, - тут же подтвердил мою догадку мальчик.
   - Не эльфийские кони, конечно, а простые деревенские лошадки, но лучше ехать на таких, чем идти пешком, - добавила Мариэль.
   - Не люблю лошадей, - призналась я.
   - Наш папа обязательно ответил бы на это, что ты просто не умеешь их готовить, - поделился по секрету Иваниил.
   - А зачем их готовить? На вкус они и в сыром виде нормальные, - честно ответила я. - Прекрасно это чуют и сильно меня недолюбливают, отчего верховая езда никогда не бывает приятной ни мне, ни им.
   - Тогда, как вернёмся домой, тебе лучше не подходить к маминому коню, Ужасу, - посоветовал мальчик. - Может плохо кончиться.
   - Для тебя! - уточнила девочка.
   Очень я в этом сомневалась, но спорить не стала. Хотят считать маминого коня самым грозным из всех существующих - их дело. Поскольку это действительно были не эльфийские кони, а флегматичные рабочие крестьянские лошади, всё же рискнула поехать верхом. Некомфортно, особенно без седла, но приемлемо. И в любом случае лошадь денег стоит, так что всегда можно продать. Возможность получить компенсацию за неудобства меня успокаивала. Так же должна признать, что в результате мы стали передвигаться значительно быстрее.
  
  
   Продолжение от 09.08.2011.
  
   Мариэль. Маленькая принцесса.
  
   Сразу к башне архимага идти было ближе, чем в столицу королевства.
   - Нам там вообще делать нечего, - сказал брат, когда обсуждали дальнейшую дорогу. - В долине сможем сразу связаться с родителями. Потом, когда их дождёмся, все вместе в город сходим. На обратном пути.
   Я хотела с ним согласиться, но не успела. Тётя Иркана предложила совсем другое:
   - По-моему, лучше как раз наоборот, сначала зайти в столицу и послушать, что о той долине с башней и архимаге люди говорят. Ведь столько лет прошло. Всякое могло случиться.
   Сразу поняла, что менестрель права. Да и Ив тоже спорить не стал. Так мы и оказались в столице единственного на севере королевства. Дальше были уже только княжества. Мамы рассказывали, что некоторые вообще с одну землянку размером. Правда, при папе никогда этого не говорили, а только когда его не было рядом.
   Тётя Иркана быстро нашла подходящую таверну и договорилась с хозяином. Пела давно уже не только она одна, но и мы с братом, как самые настоящие ученики. Мы с Ивом всегда исполняли папины песни. Маминых не пели - эльфийские на севере почему-то не популярны.
   В сложившемся положении были и свои минусы. Никто не станет обслуживать менестреля, у которого есть ученики. Поэтому за мисками с едой пришлось бегать мне. Когда несла пустые тарелки обратно на кухню, увидела рядом с хозяином человека. Он мне почему-то сразу не понравился. Как-то само получилось, что прислушалась к их разговору. Я, может, и не полностью эльфийка, но слух у меня ничуть не хуже, чем у мамы.
   - Нет, Альв, сегодня у нас настоящий менестрель выступает, так что ты не нужен, - сказал трактирщик. - Завтра тоже.
   - Тогда я хотя бы послушать останусь, - ответил тот.
   - Только если будешь что-нибудь заказывать.
   - В таком случае налей мне пива в долг.
   - В долг ничего не будет, пока ты прошлого не вернёшь! - категорически заявил хозяин.
   Тот скривился, потом полез в кошелёк, долго там копался, пока не достал медную монету.
   - Пива! - гордо заказал он, с таким видом, будто покупал весь трактир.
   Получил свою кружку и уселся за свободный столик. Когда всё вечернее представление закончилось и посетители разошлись, этот человек подошёл к тёте Иркане.
   - Здравствуй. Я Альв, местный менестрель. Слышал, как ты поёшь. Для начинающей очень даже неплохо. Понятно, что до серьёзной музыки тебе далеко и нужно много работать над собой и репертуаром, но реальный потенциал заметен, и со временем сможешь достичь определённого уровня. В связи с чем у меня к тебе деловое предложение. Будем выступать вместе. Я играть на губной гармошке, а ты петь и играть на гитаре. Выручка пополам. Ученики вообще не нужны. Можешь, конечно, их оставить, но содержание из твоей доли.
   Пока он говорил, мы с братом ждали, что же ответит тётя Иркана. Но она всё время молчала и, даже когда он закончил, не произнесли ни слова.
   - Ну? Что ты об этом думаешь? - не выдержал долгой паузы местный менестрель.
   - Думаю, ты сам дурак или меня за такую держишь? - наконец ответила дракона.
  
  
   Продолжение от 10.08.2011.
  
   Мариэль. Маленькая принцесса.
  
   - Думаю, ты сам дурак или меня за такую держишь? - наконец ответила дракона.
   - Не понял?!
   - Значит, тебе повезло. Сам дурак. Поэтому можешь просто проваливать. Во втором случае сначала был бы битым.
   До менестреля-неудачника наконец дошло, что имела в виду Иркана.
   - Ты ещё пожалеешь! - злобно проговорил он.
   - Это угроза? - спросила дракона.
   Произнесла она совершенно спокойно, даже тихо. Но от её слов даже у нас с братом мурашки побежали по коже, хотя фраза нам и не предназначалась.
   - Нет! Ни в коем случае, - испуганно затараторил он. - Ты меня неправильно поняла. Просто, отказываясь от предложения, теряешь немалую прибыль. Ничего другого я даже близко не имел в виду. Честное слово.
   Я пока очень слабый маг разума, но прекрасно чувствовала, что он врёт. Не сомневаюсь, что дракона тоже чувствовала. Но она ничего не ответила, и Альв начал медленно пятиться, пока не отошёл до середины зала. Затем развернулся и быстро выскочил из трактира.
   - Молодец, менестрель! - воскликнул хозяин, который видел всю эту сцену. - Здорово ты его отшила.
   Иркана только пожала плечами. Мол, ничего особенного.
   - Этот Альв гордо именует себя лучшим менестрелем нашего города, хотя на деле только на губной гармошке играть и умеет, - решил рассказать трактирщик. - Причём играет, скажем честно, хреново. Вот Игн, тот да. Но он из благородных, поэтому денег за музыку не берёт и представления в трактирах даёт очень редко, когда самому в голову взбредёт. Как-то под хорошее настроение подарил Альву свою старую губную гармошку и дал несколько уроков. С тех пор тот и менестрельствует.
   Хозяин заведения при последнем слове даже сплюнул на пол, после чего продолжил:
   - Хорошо, если на миску супа за вечер зарабатывает, а ведь раньше торговцем был, пусть и мелким. Совсем неплохо жил. Даже слухи ходили, что связался с воровской гильдией и не брезгует краденым.
   Дракона слушала рассказ трактирщика так же молча, как до этого предложения Альва.
   - Ну, ладно, - сменил тему хозяин. - Последняя комната направо у меня свободная. Можете переночевать там.
  
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   - Итак, ученики, что вы можете сказать по поводу предложения этого Альва-менестреля? - спросила дракона, когда мы уже были в своей комнате.
   - Жулик! - сразу ответил я.
   - Хотел за наш счёт денег заработать, - добавила сестра.
   - И всё? Мариэль, ты же немного магией разума владеешь, неужели ничего не заметила?
   - Когда в конце испуганно оправдывался и говорил, что пожалеешь только от потери денег, то точно врал, - ответила Мара.
   - Ну раз так, то слушайте урок, - начала дракона.
  
  
   Продолжение от 11.08.2011.
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   - Ну раз так, то слушайте урок, - начала дракона. - Менестрель - это не только умение играть на музыкальных инструментах и петь - такое могут многие.
   - А что мы ещё должны знать? - спросил я.
   - Знать людей и не только людей, а вообще всех двуногих. О чём они думают, чего хотят, и, самое главное, чего можно от них ожидать.
   Мамы нас с сестрой учили тому же самому, но ни я, ни Мариэль об этом говорить не стали. Иркана тем временем сделала паузу, после чего продолжила:
   - Когда приходишь на новое место, к тебе почти всегда обращается такой вот непризнанный гений, а то и не один. 'Для начала неплохо', - говорит он. Можете сказать, что скрывается за похвалой в этой фразе?
   - Не знаю, - честно ответила сестра.
   Я тоже не знал.
   - 'Для начала' означает, что это у меня начало, а он очень опытный менестрель, а 'неплохо' - что всё равно хуже, чем у него. Понятно?
   Мы кивнули в ответ, и она перешла к следующей фразе:
   - Теперь дальше. 'Понятно, что до серьёзной музыки тебе ещё далеко, но если будешь упорно работать, то сможешь достичь определённого уровня'. Как, по-вашему, что на самом деле скрывается за этими словами?
   - Наверно, что сам он только серьёзную музыку и исполняет, - поняла правила игры Мариэль.
   Сам я немного подумал и добавил:
   - А 'определённого уровня', наверное, должно означать, что как бы ты ни старалась, того уровня, на котором находится он, всё равно не достигнешь.
   - Молодцы! Правильно поняли, - похвалила дракона. - Потом, по прошествии совсем небольшого времени, этот непризнанный гений обнаруживает, что у меня слушателей больше, чем у него. Тогда он начинает снисходительно рассказывать, что новый менестрель мог добиться неплохих результатов, но не стал слушать добрых советов и скатился до полного примитива, стараясь угодить толпе. Если же через какое-то время моя популярность ещё возрастает, то он начинает вообще распускать лживые слухи и придумывать глупые небылицы.
   - И что тогда делаешь ты? - спросила сестра.
   - Ничего, - ответила Иркана.
   - Почему?! - удивился я.
   - Потому что таким, как они, всё равно мало кто верит, а распускаемые ими слухи приносят мне куда больше пользы, чем вреда, привлекая внимание новых слушателей.
  
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Я, конечно, понимала, что ни Иваниил, ни Мариэль никогда не станут менестрелями. Но подобный урок им будет полезен в любом случае. Ведь ситуация почти универсальна. Заменить менестрелей представителями другой профессии, и урок опять окажется верным. Чуть изменится специфика, но суть останется. А уж детям правителей умение разбираться в людях никогда не помешает.
  
  
   Продолжение от 12.08.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Провели в городе несколько дней, осторожно расспрашивая местных об архимаге, живущем в башне, что стоит на запад от столицы. Легенда была железная - менестрель собирает новые истории для своего репертуара. Было похоже, что в этом вопросе более чем за десятилетие вообще ничего не изменилось. О нём мало знали, что не мешало рассказывать всякие небылицы свежему слушателю. Даже наоборот, чем меньше достоверной информации, тем шире простор для фантазии.
   Резюмируя всё услышанное, можно было сделать следующие выводы. Да, живёт такой в своей башне. Никогда её не покидает и вообще не поддерживает никаких связей с внешним миром. Не трогает соседей, те, в свою очередь, не лезут к нему (тех, которые всё же лезут, больше никто не видел). В общем, дети оказались правы.
   - Я же говорил, что мамы с папой придумали очень хороший план, - напомнил мне об этом мальчик.
   - Столько времени прошло, а до сих пор работает! - гордо поддержала его девочка.
   Не стала с ними спорить, хотя на самом деле считала, что это работала зловещая репутация самого архимага. А план, что ж, вполне нормальный, и главным его достоинством на мой взгляд как раз и было подстроиться к этой самой репутации.
   По вечерам продолжали выступать всё в том же трактире, отрабатывая еду и комнату. Да и монеты посетители тоже бросать не забывали. Хозяин был доволен, так как благодаря мне количество клиентов явно увеличилось. В последний день, поздно вечером, когда всем уже давно было пора расходиться, четвёрка хмурых мужчин всё ещё оставалась в зале. С самого начала обратила внимание, что хозяин весь вечер нервничал, косясь на них. Подумала, что у него с этими посетителями какие-то свои неприятности, но оказалось, что не угадала - у меня. В том смысле, что четвёрка пришла ко мне, а у кого от этого могут возникнуть неприятности, ещё большой вопрос.
   - Ты почему выступаешь без разрешения гильдии?! - начал один из них.
   Сразу стало всё понятно. Хотели поиметь с меня денег. Такое случалось нередко, но не припоминаю, чтобы у кого-нибудь получилось. Куда чаще в результате пополнялись мои карманы.
   - У менестрелей нет гильдии, - спокойно ответила я.
   - Как это нет?! - изобразил чересчур притворное удивление главарь. - Тот же менестрель Альв в нашей состоит.
   - Воровской! - добавил другой.
   - Да. И этот трактир как раз его место. Поэтому ты должна заплатить, во-первых, нам за разрешение работать в городе, а во-вторых, ему компенсацию.
   Всё окончательно стало на свои места. Моё пребывание в этом гостеприимном городе закончилось. Перебить четвёрку не составило бы никакого труда, но воровские гильдии так просто подобного не оставляют. Имея дело с обыкновенным менестрелем, я имею в виду. Столкнувшись с бароном, князем и особенно магом, как правило, сами потом извиняться бегают, а с неблагородными ведут себя куда наглее. Но ничего страшного, мы и так узнали всё, что хотели, и собирались уходить.
   Уже приготовилась нанести удар, как заметила, что все четверо смотрят не на меня, а на Мариэль.
   - Скажи, девочка, - обратился к ней главарь, приседая на корточки, - кто тебе показал этот знак?
   - Меня тётя Ли научила, - ответила она, поправляя причёску так, чтобы можно было разглядеть заострённое ухо. - Говорила, если в этом городке возникнут проблемы, могу обращаться. Обязательно помогут.
   Всё моё внимание было сосредоточено на ворах, поэтому и не видела, как девочка показала тем какой-то знак. Скорей всего это была какая-то фигура из пальцев которую трудно заметить тому, кому она не предназначена. А демонстрация уха явно была проделана для аргументации слова "тетя".Самое интересное, что часть сказанного ею оказалась правдой. Меньше половины. Остальное маленькая принцесса явно придумала прямо на ходу, но я не собиралась рассказывать об этом представителям воровской гильдии.
   - Вот я и обращаюсь, - продолжила Мариэль. - Мало того, что какой-то самозванец Альв требовал у нашего менестреля денег, так ещё нас с братом хотел на улицу выбросить. Тётя Ли очень занятая эльфийка и в этот город возвращаться в ближайшие лет десять не планировала, но если узнает...
  
  
   Продолжение от 13.08.2011.
  
   Иркана. Дракон-менестрель.
  
   Когда воры ушли, я не удержалась от вполне естественного вопроса:
   - И кто такая эта ваша тётя Ли?
   - Вот интересно, - изобразил задумчивость на лице Иваниил, - что нам отвечать, когда кто-нибудь задаст вопрос: 'И кто такая эта ваша тётя Иркана?'
   Тут он попал в самую точку. Мне сказать было нечего. Эти дети вообще были странными. В чём-то казались намного старше своего возраста, а в чём-то и младше. Но в любом случае игра в таинственность была перевешена желанием похвастать.
   - Глава местной воровской гильдии, - с наигранным равнодушием ответила Мариэль.
   - Эльфийка?! - на всякий случай уточнила я, прекрасно зная отношение остроухого племени ко всякого рода преступным организациям.
   - Ага, - так же 'равнодушно' ответил мальчик. - Обе мамы по этому поводу иногда ворчат, но тётя Ли считает это обыкновенными предрассудками.
   - Но после того, как мы расскажем про сегодняшний случай, непременно исправятся, - предположила девочка.
   - И самой тёте Ли нужно будет что-нибудь подарить из драконьих сокровищ, - предложил Иваниил.
   Дальше дети стали обсуждать этот вопрос. Даже хотели попросить меня, чтоб достала их сундук из пространственного кармана. Но я уговорила этого не делать.
   - Там занятие на всю ночь, а завтра в дорогу. Так что спать.
   Уже на следующее утро покинули город. Вовсе не из-за проблем с воровской гильдией. Одного упоминания загадочной тёти Ли хватило, чтобы от нас не только отвязались, но ещё и извинились. Когда покидали трактир, получили ещё одно подтверждение, что с гильдией проблем точно не возникнет. Хозяин сообщил, что этим утром в районе трущоб обнаружили тело менестреля Альва с перерезанным горлом.
   - Наверное, всё-таки сумел кого-то достать своей музыкой, - предположил трактирщик. - Или долги не вернул. Мне самому полсеребряного был должен.
   Факта, что это воровская гильдия расправилась с тем, кто их подставил, мы объяснять не стали. Зачем? Нравится человеку думать про музыку и долги, пускай думает.
   Выйдя из города, отправились в деревеньку, где оставили лошадей. У такого поступка было несколько причин. Менестрель, у которого есть и ученики, и лошади, выглядит слишком богатым и может не рассчитывать на бесплатные кров и еду. С такого хозяин трактира ещё и долю выручки способен потребовать. А оно нам надо? Правильно, нет. Потом, у этих животных есть и другие недостатки. Они много едят и требуют помещения в конюшни, что опять же денег стоит.
   Я бы вообще предпочла лошадей продать, но дети не захотели ни в какую. Пришлось идти на компромисс. Но за временное содержание нашего транспорта в деревне ученики платили из своего кармана. Не из моего же, в самом деле?! Их лошади, пускай сами и расплачиваются. Тем более что хитрые крестьяне взяли слишком дорого. Если честно, не понимаю - за что? Вот никогда не поверю, что они всё это время продержали животных в стойле и ни разу ими не воспользовались.
   Иваниил и Мариэль, разумеется, заплатили столько, сколько с них потребовали. Дети правителей, денег считать не умеют. Без меня вообще за всё бы десятикратно переплачивали.
   Чем ближе подходили к своей цели, тем менее населёнными становились земли и тем чаще нас предупреждали об опасности впереди. Какой страшный архимаг живёт в башне, как оттуда ничто ещё не возвращался, ну и дальше в том же духе.
   - Если и останетесь живы, то всё равно не вернётесь и будете развлекать мага своим пением все оставшиеся дни, - предупредил староста последней деревни, что встретилась нам на пути.
  
  
   Продолжение от 14.08.2011.
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   Мы же говорили тёте Иркане, что мамы с папой хорошо придумали! В долине всё было так, как они и оставили. Но сначала нас встретили совсем неприветливо. Из башни подали сигнал ударом колокола, и потом какое-то время ничего не происходило.
   - В башне только один человек, по всей видимости, дежурный, больше никого не чувствую, - сообщила дракона. - Наверняка его задача только в том и состоит, чтоб сигнал подать.
   - Лучше подождём тут, - предложила сестра.
   - Если в этой долине теперь живут вовсе не те люди, которых оставили ваши родители, или если они не пожелают вспоминать о вассальной присяге, то это место для нас не самое удобное, - предупредила Иркана. - Даже наоборот, самое неудачное. Практически готовая ловушка.
   - Не уходить же нам? - спросил я. - И неизвестно, может, впереди ещё хуже и тут специально ловушку изображают, чтоб заманить в ещё более опасную.
   На самом деле я так не думал, но дракона сочла такой довод убедительным. Пришлось подождать минут пятнадцать, а то и больше. Скорее, больше. Потом менестрель заговорила опять:
   - Я так и знала! Это точно ловушка. В башне уже пятеро. На всякий случай готовимся отступать.
   Однако сзади тоже уже оказался незаметно подошедший десяток воинов в одинаковых доспехах. Последними со стороны долины подошли ещё десять таких же.
   - Теперь понятно, почему отсюда никто не возвращается, - заявила дракона. - Но если придётся драться, шансы у нас есть. Судя по их движениям, это вовсе не настоящие воины. Просто люди в доспехах.
   - Хорошо, тётя Иркана, - ответила сестра. - Но может, попробуем сначала договориться?
   - Как ты это себе представляешь? - спросила она. - Балладу им споём?
   Вместо ответа я сделал два шага вперёд и сказал:
   - Я Иваниил, сын князя Ва'Дима и принцессы Ларинэ, пришёл навестить вассальные земли моего отца.
   - Я Мариэль, дочь князя Ва'Дима и принцессы Эледриэль, пришла навестить вассальные земли нашего отца, - повторила за мной сестра, после чего добавила: - Мамы с папой обещали приехать позже.
   После этого поймавшие нас в ловушку явно забеспокоились. Впрочем, пауза длилась недолго. К нам вышел один из вооружённых людей (уже и я видел, что в доспехах ходить он непривычен). Внимательно осмотрел меня и Мариэль (уши мы на этот раз не прятали), после чего объявил:
   - Мы рады приветствовать детей князя Ва'Дима, нашего повелителя и спасителя. Просим простить за такую встречу, но вынуждены выполнять приказ вашего отца, никого не выпускать из долины во внешний мир.
   - И часто гости бывают? - спросила так и не представившаяся дракона.
   - Нет, - ответил всё тот же человек, который оказался местным старостой. - За все прошедшие годы только полдесятка смельчаков из соседних деревень и один купец с совсем небольшим караваном.
   - И что с ними стало? - спросила сестра.
   - Деревенские теперь тут живут, места в долине хватает. А купец, как понял, что мага больше нет, попытался вырваться. Его двое охранников успели даже троих наших убить, пока их всех из арбалетов с башни не перестреляли. И охранников, и помощника, и самого купца. Только он живучим оказался.
  
  
   Продолжение от 15.08.2011.
  
   Иваниил. Маленький князь.
  
   - И что с ним теперь? - спросил я.
   - Лавку и трактир в деревне открыл. Правда, в первой покупателей не бывает совсем, у нас всё своё, да и во второй посетители нечасто заходят. Но ничем другим заниматься не хочет. Всё ждёт, что вернётся князь и его отпустит.
   - Мамы точно не отпустят, - сказала сестра.
   - Почему?
   - Они не любят тех, кто торговал с этим архимагом, - ответил уже я.
   Пока разговаривали, шли к деревне. Нас проводили не куда-нибудь, и тем более не в трактир того самого купца, а в княжеский дворец. Им оказалась пусть и простая, но самая большая и разукрашенная изба. Староста сразу предупредил, хотя в том, что мы дети их повелителя, никто не сомневается, но без приказа князя Ва'Дима или его эльфийских жён из долины всё равно не выпустит. Мы не возражали. Сами не собирались без родителей уходить. Тут во дворце у всех хотя бы отдельные кровати имелись.
   На следующий день отправились исследовать башню. Вообще-то этим в основном тётя Иркана занималась. Её там интересовало абсолютно всё. Нам же с сестрой был в первую очередь нужен источник силы, чтобы поговорить с родителями.
  
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   После того как узнали, что и как с детьми, на душе сразу стало как-то спокойнее. Можно было больше не устраивать гонку в неизвестность. Теперь всё было относительно ясно. Живы, здоровы и в безопасности. Условной, конечно, но всё же куда лучше, чем та полная неизвестность, что давила на нас всё это время.
   - А ученики менестреля - это хорошо, - на всякий случай объяснила я мужу. - Уличных музыкантов редко кто трогает.
   - Даже воровские гильдии? - подозрительно спросил Дим.
   - А что гильдии? - вмешалась тёмная. - Подумаешь, отберут часть выручки? Ничего страшного. Мы ведь не на заработки детей отправили. Да пускай хоть без гроша возвращаются - как-нибудь переживём. Слышала, у менестрелей своя специфика. Конкуренция из-за более выгодных мест, интриги и прочее. Но там в ходу вовсе не клинки, а сплетни и порванные струны. Поэтому можно не беспокоиться.
   Беспокойство действительно уменьшилось, и мы могли позволить себе дальше не держать того бешеного темпа, что был в самом начале. Да и потеря двух лошадей тоже сказывалась. Отдых теперь требовался не только нам, но и оставшимся четвероногим, на которых повысилась нагрузка.
   Установить связь повторно не решались, так как оставалось всего два полных кристалла-накопителя. Мы с тёмной старались откладывать каждый день по чуть-чуть силы в один из опустевших, а в те дни, когда выпадало отдохнуть, и побольше, но такими темпами его заполнять можно очень долго.
   Ещё скорость передвижения замедляло то, что теперь ехали самой северной дорогой, а она не отличалась прямотой. Петляла, повторяя все изгибы горного хребта. Всё дело как раз в нём и было, потому что мы стремились попасть на другую сторону. Вообще перевалов через эти горы имелось если не великое множество, то всё равно немало. Но у всех было главное отличие от того, которым мы возвращались в прошлый раз. Невозможность пройти целой армией. Да что там армией, даже просто крупным отрядом. По большинству вообще исключительно пешие и могли пробраться, но имелись и такие, через которые и лошадь провести возможно, пускай местами только в поводу. Мы с Ларинэ именно такой и хотели отыскать, а Дим настаивал на другом.
   - И зачем нам в эти горы переться? - в очередной раз спрашивал он. - Найдём гномий город побольше, и у него наверняка будет запасной выход с другой стороны.
   - Ага, так нас гномы и впустили, - ответила тёмная.
   - Дорогой, ведь мы на эту тему уже говорили, - принялась объяснять очевидное я. - О перевалах через эти горы известно многое, а о гномьих туннелях ничего. Я сама не сомневаюсь, что бородатые коротышки успели себе нарыть таких, но раз до сих пор никому о них не сообщили, то не станут и впредь.
   - Есть тайны, которых гномы не раскроют ни одному чужаку, - поддержала меня Ларинэ. - Думаю, легче будет уговорить Крабодура, чтобы нас пропустил через своё логово.
   - А на горных перевалах бывает холодно. Очень холодно! - выдал свой главный аргумент Ва'Дим и победно уставился на нас.
   Только тут он ни разу не угадал. Мы с тёмной вовсе не дуры! Хватило и одного раза, после которого озаботились специальными амулетами от холода. По две штуки на всякий случай взяли! А вообще мы с мужем на эту тему спорили вовсе не из упрямства. Если бы по пути встретился гномий город, хозяева которого пропустили нас на другую сторону, то, разумеется, согласились пройти под горами. И заплатили бы сколько потребовалось (какие же гномы что-то сделают бесплатно?!). Так в любом случае получилось бы быстрее, чем по любому, даже самому лучшему перевалу. О чём я и сказала мужу, чтобы успокоился.
  
  
   Продолжение от 16.08.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Новая дорога была более длинной не только потому, что петляла, повторяя очертания предгорий. Приходилось заезжать во все города по пути и расспрашивать, нет ли поблизости проходимых перевалов. Вообще первые признаки такого дела можно было заметить сразу и без всяких вопросов. Например, в одном городке среди жителей явно северян встречалось больше, чем обычно.
   Так и оказалось, совсем недалеко имелся проходимый перевал. В любой таверне с лёгкостью можно было найти проводника, а то и не одного, готовых совсем за небольшое вознаграждение перевести на другую сторону. Только свистни. Одна беда, перевал был исключительно пешеходным. С лошадьми - никак.
   - Не переживайте, ушастые, - стал утешать я жён, - есть в этом и свои хорошие стороны.
   - Это какие же? - спросила Лара.
   - Во-первых, мы ещё слишком далеко от нужного места. А каково путешествовать по ту сторону горного хребта, вы и сами прекрасно знаете.
   - А во-вторых, ты всё ещё надеешься пройти по гномьим подземельям,- вставила за меня Эль.
   - Да, надеюсь,- не стал скрывать я.
   И, кстати, оказался прав. Не в том смысле, что гномы нас пропустят на другую сторону, а в том, что в следующем городе их было куда больше, чем обычно можно встретить там, где живут люди. И действительно, всего в километре севернее стояла гномья крепость.
   Встретились с коротышками, поговорили. Они с самым честным видом заявили, что крепость - да, есть, подгорный город за ней тоже, а прохода на другую сторону нет. Совсем! И никогда не было. Сами ходят тем перевалом, что в нескольких днях пути на восток. Тут и без магии разума моей светлой жены было абсолютно ясно, что врут. Но, к сожалению, по принципу: если сказал, что не брал, значит, не отдам.
   - Ну, что мы говорили?! - заявила Эль, когда гномы ушли.
   - Ты бы ещё попыталась меня уверить, что они ни полслова не соврали и вообще, гномы самые честные из всех разумных.
   Такого говорить мои длинноухие красавицы, естественно, не стали. Однако считали себя победившими в споре. Да я и не возражал, они действительно оказались правы на все сто.
   А вообще нам повезло. Когда горная цепь свернула на юго-запад, в сторону покинутых земель, а дорога на юг, чтоб в те места вообще не попадать, так как делать там было нечего, в небольшой деревеньке узнали о существовании в этих краях перевала. Вполне проходимого даже для лошадей. Что было странно. Не то странно, что перевал имелся, а то, что в этом месте стоял не город, а маленькая, совсем небогатая деревенька. Дорога хоть какая-то была, а значит, торговля должна присутствовать. Что бы ни говорили о северных варварах, но торговать им было чем, вот только доступ на рынки центральных королевств отсутствовал.
   Вскоре мы выяснили причину такого положения, но сначала обнаружили, что никто в деревне не желает наниматься к нам проводником.
   - Горные тролли, - объяснил свой отказ очередной кандидат.
   И сразу стало всё понятно.
   - Ну что, ушастые, пойдём?
   - Не в первый раз, - ответила Лара. - Если нападут, церемониться точно не будем.
   - Всё равно другого прохода не предвидится, - согласилась Эледриэль.
  
  
   Продолжение от 17.08.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   В деревне провели остаток дня и ночь. Отправились с самого утра. Сначала, конечно же, расспросили у местных всё, что они вообще знали об этой дороге. Оказалось, что там на самом деле целая сеть малых и больших перевалов разной степени проходимости. Многие соединяли небольшие горные долины и долинки, а большинство вообще никуда не вело. Что было ещё одной, пускай и не главной, причиной непопулярности данного маршрута.
   За немалые деньги купили карту у одного из жителей деревни. Утверждал, что она принадлежала его деду, который когда-то пришёл с той стороны. Вообще-то в любой дешёвой таверне можно с десяток таких купить. На любой вкус и с разной степенью достоверности в зависимости от цены, которую согласишься заплатить. Причём хоть с сокровищами, хоть с удобным маршрутом, хоть ещё с чем. Особенно популярен такой способ обмана недалеко от Проклятых Земель. Там обычно в тавернах продают карты, на которых отмечены места захоронения древних артефактов. Причём всегда на самой границе, где почти безопасно.
   Однако, по словам Эль, на этот раз карта была настоящей. Во всяком случае, продавший её нам крестьянин в это верил абсолютно. И в том, что от деда её получил, тоже не врал, как и о происхождении самого деда. Правда, громким словом карта этот кусок кожи назвать было можно только очень условно. Уж лично я на ней вообще ничего не понял. Но ушастые заверили меня, что сумеют на месте воспользоваться обозначенными там приметами.
   Что самое интересное, они могли бы её перерисовать по памяти уже после одного брошенного мельком взгляда, но всё равно заплатили. Вообще обратил внимание, что в этом походе обе длинноухие старались вести себя предельно честно, а заодно ещё и присматривали, чтобы я тоже не вздумал жульничать. Зря, я вообще всегда честный (почти). А они совершенно неожиданно оказались у меня суеверными. Думают, что как поведут себя сами по отношению к совершенно посторонним людям, так кто-то другой станет обращаться с нашими детьми. Разубеждать жён не стал, дети вообще всегда были для них особой темой, а уж после пропажи тем более. Поэтому ни в коем случае не спорил и всегда только соглашался.
   Поначалу шли нормально. Дороги, как таковой, не было, но дно ущелья само прекрасно подходило под это определение. На большем его протяжении не только кони, но и телеги могли бы относительно нормально пройти. Хотя нескольких непроходимых для колёсного транспорта участков было вполне достаточно, чтобы свести на нет такое преимущество. Да и потом, сразу по окончании ущелья дорога стала непригодной для телег, а перевал по сути только начинался. Но в первый день мы туда уже не пошли, заночевали в неплохой пещере почти у самого конца ущелья, куда прекрасно поместились вместе с лошадьми.
   Вообще после того нападения с искусственным камнепадом мои ушастые стали жутко подозрительно относиться ко всякого рода скалам и прочим объектам, возвышающимся над дорогой. На карте, конечно же, не было зловещей надписи: 'Здесь водятся чудовища', в смысле, тролли, но после выхода из ущелья и подъёма на склон эльфийки увеличили и так совсем немалую бдительность.
   - Тут они уже бывают, - объявила мне Эль.
   - Откуда ты знаешь? - спросил я. - Следов-то на камнях точно не остаётся. Это сможет с уверенностью утверждать даже плохой следопыт вроде меня.
   - Чувствуем, - ответила тёмная.
   Не доверять чутью своих ушастых жён у меня не было никаких причин, и мы стали передвигаться ещё осторожнее. Да и дорога потеряла проходимость не только для телег, но и местами для лошадей. Иногда приходилось покидать сёдла и вести животных в поводу, а иной раз и помогать им. Впрочем, продавший нам карту не соврал, и лошади, так или иначе, могли пройти на всей протяжённости пути. Лично для меня было чем-то вроде чуда, что у эльфиек получалось находить дорогу, руководствуясь тем куском кожи.
   Три дня шли без приключений. В том смысле, что с троллями не встречались и вообще их не видели. А потом началось. В первую очередь встретили тройку великанов. Те сразу же не раздумывая бросились на нас, а потом почти в такой же спешке попытались убежать. Двое. Первого Лара убила молнией сразу на месте. Оставшихся двух эльфийки уже били из луков, экономя магические силы. Ну и я добавил из магобластера. Одного завалили, а второй, с утыканной стрелами спиной, смог уйти.
  
  
   Продолжение от 18.08.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Одного завалили, а второй, с утыканной стрелами спиной, смог уйти.
   - Ну всё! Теперь покоя не дадут, - объявила Лара.
   - Думаешь? - спросил я.
   - Это их горы, и мы сюда вторглись. Станут нападать даже не ради добычи, а чтоб наказать чужаков. Если до этого имелись шансы проскользнуть незамеченными, то теперь никаких.
   Тёмная оказалась права. Повторное нападение произошло в тот же день. Теперь уже десяток троллей, причём не тупо напали прямо в лоб, а устроили нечто вроде засады. Пятеро поджидали спереди, а ещё столько же зашли сзади. Однако до сбрасывания каменных глыб они не додумались. Видимо, нет в горах настолько опасного зверя, против которого понадобилось бы применять подобную тактику. Вот и нас, скорей всего, не посчитали достаточно страшными, чтобы пользоваться таким трудозатратным приёмом. Потому как сама идея не представляет из себя чего-либо сверхсложного, а физические данные горных троллей более чем у кого другого подходят, чтоб швыряться большими камнями.
   Но нет, и не надо. Ни я, ни Эль с Ларой точно не собирались сожалеть об этом их упущении. И так забот хватало. Эльфийки начали с магических ударов. Каждая имела при себе по полному кристаллу-накопителю, и о том, что силы иссякнут раньше, чем враги закончатся, можно было не беспокоиться. Я сам опять стрелял из бластера и держал наготове артефакт-деревяшку. Но последняя не понадобилась, так как ничего метательного у троллей не нашлось.
   Тройку передних убили мои длинноухие жёны при помощи боевых заклинаний (тёмная собственных, а светлая амулетных). Одного заднего положил я из магобластера. Теперь у меня были заряды куда мощнее, чем раньше, и запас пластин приличный. Но на этот раз хватило четырёх выстрелов. Враг дрогнул и побежал! Нет, не потому, что тролли вдруг испугались вида умирающих соплеменников. Живым тоже досталось и не слабо, просто на этот раз не смертельно.
   Вдогонку убегающим эльфийки даже не стали стрелять из луков. Убить всё равно бы не получилось, а зря тратить стрелы не стоило.
   - Если и дальше так пойдёт, то мы опустошим кристаллы раньше, чем покинем горы, - в тон моим мыслям сказала Лара. - Столько стараний, чтоб подзарядить один из накопителей и поговорить с детьми, а теперь придётся об этом забыть.
   - А на собственных силах можно отбиться раз или два, но больше без запаса не протянем, - согласилась Эль.
   - У меня мифриловых пластин с зарядами для бластера ещё много, - напомнил я. - Можете брать силу из них.
   - На самом деле там магической энергии совсем немного, - разочаровала меня тёмная. - И десятой части того, что помещается в обычный кристалл, не наберётся.
   Было самое время торжественно воскликнуть: 'Я же говорил, что нужно гномов уговаривать! Пускай бы даже глаза завязали или спящими перевезли по своим подземельям'. Но, разумеется, ничего подобного не сказал.
   - А как же моя деревяшка? - задал очередной вопрос.
   - Извини, дорогой, но ты не умеешь ею толком пользоваться вдали от Древа, а никому другому она вообще не подчинится, - ответила светлая.
   - Тогда вопрос на миллион. Почему вы подсунули этот артефакт мне, а не инициировали на одну из вас? Сейчас бы как надо работала.
   - Не работала бы, - грустно ответила Эль.
   - Почему?! - удивился я такому ответу.
  
  
   Продолжение от 19.08.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Почему?! - удивился я такому ответу.
   - Это очень сложный артефакт, и у любой из нас на его изучение ушли бы не годы и даже не десятилетия. Речь идет, по меньшей мере, о сотне лет.
   - Так по какой же тогда причине её использую я? Плохо, но всё же. А уж в долине так вообще дракону жару задал, еле улетел. И, заметьте, без всякого изучения. Вообще даже близко не представляю, что там можно изучать.
   - Вот именно поэтому и используешь, - ответила Эль. - Благодаря полному незнанию и неумению. Представляешь себе результат и получаешь нечто близкое.
   - Как сказала бы Лирмилиэль, артефакт работает в автоматическим режиме, - добавила Лара. - Далеко не в полную силу, но всё же лучше, чем ничего. А тому, кто уже разбирается в магии, такое недоступно.
   - Вы что, и с ней консультировались?
   - Ага.
   - Ну тогда, как бы сказал я сам, в автоматическом режиме для чайников.
   Они не поняли, что это значит, но согласились.
   - Ну и интриганки же вы, ушастые, - продолжил я. - Пока жили в долине, чуть ли не каждый день меня пилили, чтоб учился, тренировался и всё такое, а у самих, как выяснилось, ещё сотню лет ничего бы не получалось.
   - Мы тебе этот артефакт, как ты любишь выражаться, подсунули вовсе не поэтому, - обиженно ответила Эль. - А чтоб обладал хоть какими-нибудь магическими способностями.
   - Ладно, не будем ссориться, - предложил я. - Лучше вернёмся к нашим баранам, в смысле, троллям. Вы забываете о ещё одной возможности.
   - Это какой? - с подозрением спросила тёмная.
   - Мы всегда можем смешать кровь! - торжественно объявил я. - Не только всех врагов на фиг сожжем, но и кристаллы заодно подзарядим.
   - А ты забываешь, что сейчас с нами нет Лирмилиэль, - ответила светлая.
   - Без неё последствия будут непредсказуемыми, - добавила Лара.
   - Знаю. Но на самый крайний случай стоит иметь в виду. Тогда вот ещё что скажите, трофеи брать будем?
   - Какие трофеи с троллей?! - удивилась тёмная.
   Светлая тоже не понимала.
   - Теперь опять вы забываете, а именно то, куда мы идём. По ту сторону гор за уши горных великанов вознаграждение дают. Целая медная монета за пару. Обогатимся!
   Шутка оказалась неудачной. С эльфийками никогда не угадаешь, что им покажется смешным или хотя бы забавным, а что нет. Столько лет вместе прожили, а я их всё ещё не изучил. И ушастая тема вовсе тут ни при чём, она, в общем-то, никогда не являлась табу. Трофеев мы, естественно, не брали, а пошли дальше. Немалой проблемой мог стать ночлег. Охотятся ли тролли по ночам или нет, мы не знали, но пренебрегать такой опасностью точно не собирались. Вообще всяких пещерок и трещин в отвесных скалах хватало. Найти практически неприступное убежище не составило бы труда. Ушастые были совсем не против залезть в одну из таких и затащить меня.
   - А лошади? - спросил я.
   - В том-то и дело, что не получится, - согласилась Лара. - Придётся ставить серьёзную магическую защиту, а это опять расход сил и немалых.
   - И ничего не поделаешь, - с сожалением добавила Эль.
   Остановились в первом же месте, которое подошло, не дожидаясь, пока стемнеет. Большой скальный козырёк позволял уместиться под ним со всеми лошадьми и гарантировал хотя бы то, что сверху не прыгнут прямо на головы и ничего не сбросят. Со стороны самой скалы тоже по понятным причинам напасть не могли, и нам оставалось контролировать всего одно направление.
   Тратить силы и энергию на установку постоянно активной защиты жёны не стали. Только наметили места, где её поставят в случае необходимости. А сеть сигнализации, наоборот, раскинули очень широко.
  
  
   Продолжение от 20.08.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Только-только подготовились к ночлегу, как почувствовала сигнал вызова. Это был сын. Со светлой произошло то же самое. Связь установилась на удивление легко и требовала очень немного сил на поддержание. Это могло означать только одно - дети добрались до источника силы и подпитывали свои амулеты связи прямо от него.
   - Мама! Мы уже в башне! - тут же подтвердил мою догадку Иваниил.
   - У нас всё хорошо, - добавила Мариэль. - В долине всё, как вы оставили. Папину власть признают. Только предупредили, что, пока вы не приедете, нас отсюда никуда не отпустят.
   Новость была просто замечательной. Во всех смыслах. И дошли до безопасного места, и никто их оттуда не выпустит. Действительно, пускай посидят в тихой закрытой долине, где самая большая угроза - подраться с местными мальчишками. Да и она актуальна только для сына.
   - Очень хорошо! - ответила Эледриэль. - Мы тоже скоро будем. Сейчас через горы перебираемся. Как вы там?
   - Нормально, живём в княжеском дворце, - ответил Иваниил. - Вообще-то это простая изба, но всё равно дворец.
   - Помните, вы ворчали на тётю Ли, из-за того, что она с воровской гильдией связалась? - совершенно неожиданно спросила Мариэль.
   - Помним.
   - Зря. Одного упоминания её имени хватило, чтобы решить все проблемы, которые возникли у нас с ворами в столице.
   Так! Детишки уже и с воровской гильдией столкнуться успели? Из долины ни ногой!
   Уловила взгляд Эль, которая явно думала то же самое.
   - Мар, Ив, молодцы! - заявил муж. - А у тёти Ли мамы ещё попросят прощения. Правда, ушастые?
   Мы, конечно же, пообещали, что попросим. Мало ли что? Может, действительно помогло детям такое 'родство' Потом поговорили просто так, ведь связь поддерживал источник. Ещё раз пообещали девушке-менестрелю награду за то, что присмотрела за детьми и довела до безопасного места. Иваниил с Мариэль радостно сообщили, что уже успели пообещать ей целый зал в башне, которая в незанятом крыле замка.
   Откуда они вообще про тот зал знают? Я, например, впервые слышала. Хотя неудивительно, наверное, лучше них нашего замка вообще никто не знает. Раз уж портал в подземельях сумели отыскать, то было бы странно, если не облазали всё пустующее крыло сверху донизу. Где детям ещё играть-то? Весь вопрос оставался лишь в том, зачем такой зал менестрелю?
   - Тётя Иркана будет там свои выступления репетировать, - как будто в ответ на мои мысли, сказал Иваниил.
   - И мы вместе с ней, как самые настоящие ученики, - добавила Мариэль.
   - Ушастые, вам что, того зала жалко? - вмешался муж.
   - Нет, но подозреваю, что наши дети опять задумали какую-то авантюру, - ответила светлая.
   - Мама Эль, мама Лара, давайте спорим на желание, что вы потом сами скажете, что тот зал подходит лучше всего? - предложил сын.
   Голос звучал настолько хитро, что не было никаких сомнений: детям известна какая-то страшная тайна и нас ждёт совершенно неожиданный сюрприз.
  
  
   Продолжение от 21.08.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Голос звучал настолько хитро, что не было никаких сомнений: детям известна какая-то страшная тайна и нас ждёт совершенно неожиданный сюрприз.
   - Молодцы, дети! - похвалил Дим. - Все в папу! Так и надо.
   Поболтали ещё немного, после чего договорились о следующем времени связи и отправились спать.
   - Мне эта 'тётя' Иркана всё равно кажется подозрительной, - объявила светлая почти с самого утра. - Не могу понять, что именно, но что-то с ней точно не так.
   Я полностью согласилась с Эледриэль. У самой осталось похожее впечатление.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Слушал, как Эль с Ларой обсуждают менестреля и несколько удивлялся. Даже поначалу подумал, что это они так шутят.
   - Ну, ушастые, на вас не угодишь! - заявил я жёнам. - Детей спасла? Спасла. Чего ещё надо?
   - Вообще-то тут какая-то запутанная история, - сразу возразила светлая. - Чего-то они точно не договаривают.
   - Действительно, не совсем понятно даже то, кто там кого спас, - поддержала её тёмная.
   - Но против того, что до безопасного места довела, надеюсь, возражать не станете? - поинтересовался я.
   Лара не стала, а вот Эль нашла, что и тут ответить:
   - Похоже, эта Иркана сумела вляпаться в какие-то неприятности с воровской гильдией, и именно наши дети её из них выпутали.
   Логика была из тех, что не переспоришь. Я и не стал. Воспользовался совсем другими аргументами:
   - А кто, не буду показывать пальцем, но обе ушастые, были крайне недовольны, что некая рыжая эльфийка связалась с воровской гильдией? Вот вернёмся, обязательно прослежу, чтоб не забыли извиниться перед 'тётей' Ли.
   Как ни странно, жёны не стали возражать. Наверняка позже о такого рода обещании попытаются благополучно забыть, но в любой другой ситуации подобное моё заявление непременно вызвало бы бурю эмоций.
   Неизвестно, охотятся ли горные тролли по ночам или, как все нормальные разумные, кроме вампиров, отдыхают (ушастые признавать великанов разумными категорически отказались), но в этот раз нас никто не побеспокоил. За весь следующий дневной переход тоже. Ещё одну ночь провели подобным же образом, как и предыдущую. Дети, как и было уговорено на связь не выходили. Согласились подождать несколько дней, пока не покинем перевалы. Магических сил на поддержание с нашей стороны требовалось совсем мало, Эль с Ларой признались, что почти не замечали расход, но в том-то и дело, что почти. Нам могла понадобится каждая капля.
   К середине следующего дня появились тролли. Но не нападали, а держались довольно далеко позади. Час так двигались, два, три. Сначала решили, что нас гонят в ловушку, но постепенно начали в этом сомневаться.
   - Западня не может находиться так далеко от того места, с которого начинают загонять, - высказала общее мнение Лара.
  
  
   Продолжение от 22.08.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Западня не может находиться так далеко от того места, с которого начинают загонять, - высказала общее мнение Лара.
   - А вы знаете, ушастые, я, похоже, понял, в чём тут дело.
   - И в чём де? - спросила тёмная.
   - В том, что вы зря не признаёте горных троллей разумными.
   - А без непонятных предисловий объяснить нельзя? - спросила уже Эль.
   - Можно, - сразу же согласился я. - Вот проводит эта конкретная группа нас до самого выхода, а потом будет всем остальным рассказывать, как страшных эльфийских архимагов из своих земель прогнали. Мол, у остальных не получалось, а они, самые сильные и смелые, смогли, за что им почёт и уважение.
   Эльфийки вроде бы скептически оценили мою теорию, но и активно оспаривать не стали.
   - И чего лично нам от этого ожидать? - всё же спросила Лара.
   - Наверное того, что опасность нападения сдвинется ближе к выходу из перевала. Да и то, думаю, оно может оказаться чисто символическим, чтобы версия выглядела более правдоподобно.
   - Чья версия? Твоя или горных троллей? - не скрывая сомнения, спросила светлая.
   В общем, жёны усомнились в справедливости моего предположения. По мнению эльфиек интриги такого уровня великанам были недоступны.
   - А давайте у них самих и спросим? - предложил я. - Заодно выясним о перевалах впереди. И им меньше за нами таскаться, и нам удобнее.
   Естественно ни о чём мы троллей не спрашивали. Эль с Ларой даже для приличия возмущаться на стали. Давным-давно уже научились понимать, когда муж шутит.
   Самой неприятной стала последняя проведённая в горах ночь. Всё ждали, что устроившиеся почти по соседству горные великаны надумают-таки напасть, не дожидаясь конца пути. Но нет, даже на разведку никто не сунулся. Следующий день тоже на всём своём протяжении ничем не отличался от предыдущего. Только почти в самом конце как-то совсем неожиданно вышли в предгорья заросшие лесом.
   - Ну вот, больше в этих горах спать не будем! - заявил я.
   Эльфийки радостно согласились. То, что они умели залезать на практически гладкие отвесные склоны, вовсе не означало, что им в горах нравится. Однако стоило нам совсем недалеко отойти от выхода из ущелья, как последовала атака. Как я и предсказывал, чисто символическая. Тролли бежали в нашу сторону, нужно сказать, что без особой спешки, а получившие эльфийскую стрелу или ожёг из магобластера в толстую шкуру, тут же разворачивались обратно. Каждый обзавёлся доказательством об участии в схватке и соответственно изгнании опасных пришельцев из родных гор. Небольшая цена, учитывая то, что эльфийская стрела для тролля, если не в глаз, как заноза для человека. Да и ожоги примерно такого же уровня.
  
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Прорвались! Почти всё, что в кристаллах было истратили, но прорвались. Поэтому-то этот перевал так и не превратился в оживлённую торговую тропу.
   - Ушастые, не унывайте, - стал успокаивать нас муж. - В прошлый раз вообще без кристаллов по этим землям шли, и ничего. Между прочим, почти голыми тогда были. Да и у вас сейчас собственных сил куда как больше, чем в те времена.
   В этом Дим несомненно был прав, но тогда мы отвечали только за себя и мужа, а теперь ещё и за детей. Совсем иной уровень! Ну а с другой стороны, осталось-то всего ничего. Мы уже были в нужном королевстве. Добраться до долины, а там кроме всего прочего ещё и источник.
  
  
   Продолжение от 23.08.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Добраться до долины, а там кроме всего прочего ещё и источник. Это возможность, в том числе, и зарядить все имеющиеся кристаллы и амулеты. В конце концов, раз дети в сопровождении менестреля сумели дойти, то и мы непременно доберёмся. И вообще, нет причин для паники. Как правильно заметил Дим - один раз мы туда уже доходили.
   Те леса, по которым мы ехали, в северное королевство входили лишь формально. Только потому, что больше никто на них не претендовал, да и доступа не имел. До реально обжитых мест было ещё довольно далеко, чуть ли не половина остававшегося нам пути.
   - И это очень хорошо