Князев Милослав: другие произведения.

Полный набор 6 - Империя

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 4.80*69  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    05.09.2012 (просто перезалил файл по просьбам читателей). В конце сентября планирую взяться за подготовку книги к изданию.

  Полный набор 6 - Империя
  Князь Милослав
  05.09.2012 (просто перезалил файл по просьбам читателей)
  
  Полный набор (прода)
  
  Полный набор 1 Великая Миссия
  
  Полный набор 2 Месть тёмной эльфийки
  
  Полный набор 3 Свой замок
  
  Полный набор 3 (часть вторая) Дорога в Проклятые Земли (Пишется в соавторстве. Действия происходят параллельно третей книге и в планах между третей и четвёртой)
  
  Полный набор 4 Война с орками
  
  Полный набор 5 - Бог Дракон
  
  Чёрный единорог (Пишется в соавторстве. Действия происходят параллельно пятой книге)
  
  Полный набор 6 - Империя
  
  Полный набор 7 - Возвращение домой
  
  Ещё есть приквел, о событиях за пятнадцать тысяч лет до...
  Танкист - Убийца драконов
  
  
   Полный набор 6 - Империя
  
   Пролог
  
   Сигирий. Сотник императорской гвардии.
  
   До чего же мне надоело сидеть в дешёвом кабаке этого занюханного городишки, гордо именующего себя столицей королевства. Да любая из провинций империи куда его крупнее. Хуже всего - приходилось изображать простого наёмника. Мне! Сотнику императорской гвардии! Соратнику самого императора. Да мы с ним в походах из одного котла ели!
   И совершенно неважно, что ещё совсем недавно я был простым солдатом в отдалённом гарнизоне на юго-востоке, куда ссылали за не очень серьёзные проступки, так как существовали места и похуже. Главное - вовремя примкнул к очередному претенденту на трон, и оказался прав. Многие тогда открыто смеялись, сомневаясь в правах Мимантия на престол. Где теперь те сомневавшиеся? А самые преданные, первыми примкнувшие соратники, вроде меня, достигли высших должностей.
   Но у всего есть своя цена. Моей стало пребывание в этом городе в качестве простого наёмника. Мало собрать добровольцев, возмутителей спокойствия и просто недовольных, их ещё организовывать, контролировать, направлять нужно.
   И таких 'наёмников' накопилось тут уже довольно много. Поначалу никто особого внимания не обращал. После нескольких последних переворотов имперский гвардеец, ищущий работу простого охранника, удивления не вызывал. Не то чтобы совсем обычное дело, но и ничего из ряда вон выходящего тоже. Однако когда нас накопилась достаточная масса, и уже не проходило дня без нескольких драк с местными или между собой...
   Казна Казгарда давно не могла похвастать изобилием, но на подкуп чиновников в таких государствах всё ещё хватало. Так что пока получалось замять подобные эксцессы. Впрочем, ничего, недолго ждать осталось. Скоро в окрестных городах соберутся все силы, не только простые солдаты и командиры, но и инженеры с магами, тогда и начнём. Не сами, конечно же. Мы всего лишь наёмники, которых позвали помочь. Коронные войска отправятся возвращать хитростью оторванные у них земли.
  
  
   Продолжение от 02.11.2011.
  
   Глава 1
  
   Дим. Попаданец.
  
   Посольство из Зинского королевства явилось совершенно неожиданно. Для меня. Жёны явно не удивились, хотя не исключено, что виной тому эльфийское достоинство. Правда, при мне они им уже давно не пользовались, но мало ли что.
   Раньше королю до князя с купленным титулом вообще дела не было, хотя и торговало его государство с моим княжеством очень активно и с немалой для себя выгодой. А тут вдруг вспомнили, что Проклятые Земли не только рынок сбыта, но и какая-никакая, а монархия. Совершенно официально передали мне документ из королевской канцелярии. Свиток дорогого пергамента метра два длиной, полный словоблудия, весь смысл которого сводился к простому факту, что мой княжеский титул аннулируется, а земли возвращаются короне.
   - Ушастые, - обратился я к жёнам, которые тоже присутствовали на официальном приёме посла, - давайте я возьму малярную кисть и красной краской напишу поверх этого транспаранта, куда король может его себе засунуть.
   - Нельзя, - сразу ответила Лара.
   - Почему? - не очень-то удивился я.
   - Князья так не поступают, - объяснила по её мнению совершенно очевидное Эль.
   - Ну, так я, это, слегка северный варвар. Мы и не такое могём.
   - Северные князья, даже не женатые на эльфийских принцессах, тоже так не делают, - категорическим тоном заявила тёмная.
   - А если передать на словах?
   - Нет!
   - И на фига я тогда в князья подался? Того нельзя, этого тоже...
   Затем повернулся, наконец, к стоящему в тронном зале послу, делающему вид, что мы вообще не его короля обсуждаем. Достоинство изобразил ничуть не хуже эльфийского. Даже лучше. Мог бы моим жёнам уроки давать.
   - Повезло твоему королю, не помню, как его по имени, что у меня такие воспитанные эльфийки.
   Тот вместо ответа достал ещё один свиток.
   - Вот список понесённого ущерба, - пояснил он.
   Списочек, нужно сказать, что надо. Там было почти всё, начиная с нелегальной охоты и заканчивая нарушением обороноспособности центральной долины посредством прорубания несанкционированных проходов в горах. О таких мелочах, как сговор с нечистью в лице полулисов, можно даже не упоминать.
   - Нет. Это уже форменная наглость! - заявил я. - Почему нигде не упомянуты оргии с эльфийскими принцессами?!
   Естественно, никто мне не ответил. Посол даже не предложил дописать самому.
   - Эй! Стража или кто там у дверей! Принесите большую кисть и ведро красной краски.
   Ждать долго не пришлось, так как ремонт и строительство у меня в столице и замке последние десять лет были явлением перманентным. Приказ поняли слишком буквально, и кисть оказалась действительно большой, такой даже на двухметровом свитке особо не развернёшься, пришлось писать коротко и конкретно, без всякого политеса.
  
  
   Продолжение от 03.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - И зачем ты это сделал? - спросила Лара, когда посол ушёл.
   - Неужели непонятно, что королевству нужен только повод? - поддержала её Эль.
   - А разве письмо такого содержания, что нам прислали, уже не достаточный повод? - слегка удивился я.
   - Нет, самое обычное дело, - ответила тёмная. - Любой король или приравниваемый к таковому может прислать подобное своему соседу. Обвинить в чём угодно, потребовать чего угодно, послать, как ты выражаешься, сколь угодно далеко, но исключительно вежливо, дипломатично и очень длинно.
   - И что делать в ответ? - не понял я.
   - В ответ нужно написать такое же, но ещё более длинное и витиеватое, - стала объяснять уже светлая. - А если необходим повод к войне, то им может стать опять же что угодно, но только не такое письмо. Твоя же выходка способна иметь политические последствия.
   Критиковать традиции и способы развлечения местных монархов я не стал. Спросил о более актуальном:
   - Какие, например? Войну бы они нам и так объявили.
   - Например, теперь ни один уважающий себя король свою дочь за князя Проклятых Земель не отдаст, - с весьма серьёзным видом ответила Эль.
   - То-то вы, ушастые, не особо меня и отговаривали.
   Но эльфийки на такое обвинение даже ухом не повели.
   - Ладно, с этим всё ясно. Но другой вопрос по-прежнему актуален. Разве они не нашли бы его без моих художеств?
   - Конечно же, нашли бы, - ответила Лара. - Только зачем облегчать врагу задачу?
   - А я и не облегчал. Просто решил, что пускай этот повод будет самым глупым и несуразным из всех возможных.
   Грубый и откровенный посыл по определённому маршруту соседнего короля, да ещё отправленный по посольским каналам, с точки зрения моих длинноухих жён мелочью или глупостью не являлся, но спорить они не стали. Уж сделано, то сделано, тем более другой повод в королевстве всё равно нашли бы без особого труда, что бы Лара ни говорила.
   - Чего я не пойму, ушастые, зачем им этот повод вообще нужен? Да ещё добытый таким образом. Ведь напрочь исчезает эффект неожиданности.
   - Никакого эффекта в любом случае не получилось бы, - ответила Лара. - Мне разведка уже давно докладывает, что королевство к чему-то похожему готовится. Повышены пошлины на торговлю, выше приемлемого уровня. Купцам стало выгодней обходить, чем платить. Количество наёмников уже в несколько раз превышает армию, и не какой-нибудь сброд, бывшие военные из Казгарда. По донесениям новый император сумел навести порядок в стране, после чего чуть ли не половину армии распустил, вот и ищут, куда податься. А раз собрались в одном месте, значит, точно что-то назревает.
  
  
   Продолжение от 04.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Весь вопрос, откуда у совсем небогатого королевства такие деньги? - поинтересовалась Эль. - Дешевизна казгардских наёмников и временные прибыли от повышения пошлин всё равно не покроют и малой доли расходов. Что-то тут не так. Мы-то платим больше всех окружающих, а всё равно рабочих рук не хватает, и наплыва в связи с недавними событиями в империи не наблюдается.
   - А может, сама империя деньжат и подкинула? - предположил я.
   - Зачем? - не поняла светлая. - Казгард далеко и никаких интересов в этом регионе не имеет.
   - Это может как раз и оказаться главным преимуществом. Ссудить дальнему соседу некую сумму денег и спихнуть на него излишки своей армии, которая ничего кроме войны уже делать не умеет и не желает. В моём мире один правитель примерно так и поступил.
   - Сомнительно, - ответила Эль. - Да и у империи после всех смут таких денег, скорей всего, просто нет.
   - Пока ничего точно не известно, но обязательно выясним, - ответила моя тёмная жена, на которой кроме всего прочего ещё и разведка с контрразведкой лежали.
  
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Шутки шутками, а королевство действительно готовилось к войне, явно имея в виду нас. Обычное, в общем-то, дело, но совершенно непонятно, на что они рассчитывают?
   Во-первых, у нас есть двойное Древо Жизни, и мы с Эледриэль его жрицы, способные ставить очень серьёзную защиту в пределах долины. Ничуть не хуже, чем в настоящих эльфийских лесах.
   Во-вторых, ветка-артефакт мужа. Если он даже не сможет толком научиться ею пользоваться, то всё равно недалеко от Древа это грозная сила. Достаточно вспомнить, как дракона в прошлый раз отогнал.
   В-третьих, наш человек плюс мы со светлой, а вернее наша смешанная кровь и Лирмилиэль в качестве направляющей эту страшную силу. Не хотелось бы, конечно, прибегать к этому ритуалу, но пренебрегать им тоже не стоит.
   В-четвёртых, древняя эльфийка, сама по себе боевой звёздный линкор (знать бы ещё, что это такое, но, если верить ей самой и мужу, вещь серьёзная) с главным калибром, способным выжигать целые континенты и мгновенно пробивать защиту архимага, сидящего в башне на источнике силы (хотя в прошлый раз у неё не очень-то получилось).
   В-пятых, Иркана. Менестрель-дракон. Их панически боятся (драконов, а не менестрелей) все люди (да и эльфы тоже), на нее действует только очень сильная магия, которой мало кто в этом мире обладает (вот только она ещё не очухалась от воздействия того амулета и до сих пор пребывает в облике простой человеческой женщины). Но если война затянется, то не исключено, что и ей придётся поучаствовать.
   В-шестых, Анжа - охотник на нечисть и магов. Правда, не уверена, что она с любым архимагом справится, но с просто сильным - несомненно.
   В-седьмых, предполагаемые союзники - темные и светлые эльфы, а также гномы и некоторые людские королевства. По разным причинам, но участвовать будут.
   В-восьмых, рабочие порталы, благодаря которым ни о какой блокаде княжества теперь не может быть и речи.
   В-девятых, новая игрушка мужа, меч-артефакт предназначенный для борьбы с драконами (хотя я сильно сомневаюсь в его полезности, так как вряд ли у врага окажутся дрессированные ящеры). Но целый монашеский орден, что к мечу прилагается - реальная сила. И это не говоря о самой долине, являющейся природной крепостью, и нечисти вокруг...
   Хотя о чём это я? Рассуждаю, будто у потенциального противника в разведке средней руки боги подрабатывают. Да ни о чём они кроме нечисти, что кишит в Проклятых Землях, и предполагаемых союзников знать не могут. Противника недооценивать, разумеется, нельзя, но и переоценивать не стоит.
  
  
   Продолжение от 05.11.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   А вообще, если бы королевство сумело объединить всех наших соседей, тогда да, доставили бы кучу серьёзных неприятностей. Сила Древа Жизни, несомненно, велика, но оно ещё слишком молодое, и абсолютной уверенности пока нет. Всё остальное из перечисленного тоже имеет свои недостатки и слабые места.
   Но это на деле не столь важно, так как королевство точно не предпринимало никаких попыток собрать коалицию все окружающие нас государства в единый фронт. Да большинству соседей такое будет откровенно невыгодно, чего нельзя сказать о самой войне. Многие наверняка неплохо заработают на поставках. И большинство, без всякого сомнения, будут торговать с обеими сторонами конфликта, если только у них появится такая возможность. К счастью, у нас на данный момент свободных средств куда больше, чем у любого другого, а значит, сможем победить в гонке цен. Светлой не понравится, эти средства можно и на что-то полезное пустить, но ничего не поделаешь.
   Существовала ещё одна стандартная возможность. Устроить скандал с одним соседом, начать усиленно готовиться к войне, а потом неожиданно напасть не на него, а на другого. Но тут был не этот случай, хотя многие внешние признаки налицо. Не до конца понятно зачем, но воевать собирались именно с нами. Вернее, совершенно неясно, на что они надеются?
   Должна признать, что с разведкой, которая на мне, несмотря на бодрые доклады мужу, у нас не очень. Да почти никак, если быть до конца откровенной. Просто пока не требовалось. Нет, информация обо всех окружающих собиралась, но не более того. Привыкли думать, что сидим в неприступной долине посреди Проклятых Земель, вот и не организовывали агентурную сеть по всем правилам. Поначалу, в общем-то, так и было, но постепенно росло благосостояние, и со временем могли появиться желающие на него позариться несмотря на опасность. Вовремя не подумала, теперь предстоит навёрстывать упущенное и отстраивать чуть ли не с нуля.
   А ведь была идея перепоручить это дело Анже. Тогда отказалась. Зря. Ведь даже если бы она и не очень справилась, всё равно было бы хоть что-то, а так, ноль.
   Как бы мы ни были уверены в победе, но предстоящая война всё равно очень некстати. Большая часть сил занята вывозом ценностей из гномьего города, и этому не видно конца. Сокращать своё присутствие очень нежелательно. Коротышек там и так уже в разы больше, чем нас. Только отвернись... И вообще, стройка не окончена, перевалы не все расчищены, а на проходимых толком крепости не поставлены.
   Победить-то нас не победят, а ущерб нанести могут совсем немалый. Такое впечатление, будто кто-то специально момент подобрал. И даже если самой войны не будет, наша подготовка к ней - уже огромные расходы. Возникло даже подозрение, что это и есть настоящая цель. Эледриэль со мной не согласна.
   - Каковы бы ни были наши расходы, у врага они всё равно получатся большими, - заявила она. - А для экономики маленького королевства без посторонней помощи вообще фатальными.
   - Про помощь ты точно заметила, - подхватила я. - Вдруг это цель не королевства, а кого-то другого?
   Тут мы со светлой полностью сошлись во мнениях. Вне зависимости от конечной цели, без финансовых вливаний со стороны точно не обошлось.
   - И потом, если они только делают вид, а не готовятся, то расходы получатся не такими уж и большими, - вставил Дим.
   - Ровно до того момента, как мы об этом узнаем, - ответила Эль. - Потом опять им это будет обходиться дороже, чем нам.
  
  
  
  
   Продолжение от 06.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Будет ли война на самом деле или нет, ещё неизвестно, но подготовка к ней позволила произвести что-то вроде ревизии уже имеющегося в княжестве. И так знал, что успели построить немало, теперь ещё раз убедился в этом.
   Ну, с замком всё ясно. Там мы ничего нового не достраивали и не собирались. И так хватало ещё не занятых помещений любого вида и размеров. Не удивительно, что дети умудрились целую систему подземелий с порталом найти, хотя мы тут уже больше десяти лет прожили.
   Если в замке шёл перманентный ремонт, который нельзя закончить, а можно только прекратить, то город отстроился, и сильно. Буквально на пустом месте выросла столица княжества. Замок стоял с северо-восточного края долины, частично уходя вглубь скал. От него расширяющимися лучами отходили сектора, отданные разным народам.
   Северо-западный склон достался гномам. Его ещё Нарин застолбил, когда о городе шла речь скорее в шутку, чем на самом деле. Причина такого выбора была проста - дальше именно по этому склону находился перевал, который вёл как раз в его родные горы. Да и к остальным гномам такая дорога в теории получалась ближе. Но пока мы его не расчистили. Гномы, между прочим, всё время напоминали, и в планах следующим шёл именно он.
   Потом был сектор людей, застроенный в основном жилыми домами. За ним тёмных эльфов. Длинноухие успели там не только своё посольство возвести, но и несколько гостиниц, жилые помещения и даже целый дворец. Не меньше половины территории выделили под парк, который не только разбили, но и полностью вырастили с помощью своей эльфийской магии. Красивенькие дорожки в тени деревьев, скамеечки, беседки, фонтаны и много-много живых изгородей не только там, но вообще по всему их сектору и вокруг него. Приятные такие на вид кустики, а если вздумаешь лезть через них, то обнаружишь, что ужасно колючие и на всякий случай прячущие за собой ещё и каменную стену.
   Следом опять шёл район людей, за которым расположились зелёные орки. Правда, им целого сектора, да ещё и по самому центру, никто не дал. Половина, та, что ближе к замку, была отведена мэрии, главной городской площади и всяким административным зданиям вокруг неё.
   Дальше был ещё один человеческий район (людьми не просто так всех остальных отгораживали, их вообще было больше других), за которым шли светлые эльфы. От своих тёмных собратьев они практически ничем не отличались и отстроили всё то же самое. В плагиате друг друга, между прочим, обвинять и не думали.
   Затем опять люди, и на противоположном горном склоне расположилась небольшая колония ненастоящих гномов. Вообще-то Нарин хотел застолбить и это место, но я решил, что с гномов хватит и одного, тем более что глубиной подгорной части их никто не ограничивал. Ещё были полулисы, которые также имели несколько кварталов тоже на правом склоне. Им вполне хватало, так как в своём секторе не нуждались, достаточно и тех долинок в горах, что уже получили. Да и это место выбрали исключительно потому, что сюда вёл небольшой проход из ближайшей.
   Внешняя стена у города отсутствовала, а чтоб все кому не лень не отстроили вокруг своих территорий настоящих крепостей, издал указ, запрещающий возведение заборов по границам секторов выше метра и с обязательными проходами не реже чем через каждые пятьдесят. Внутри же ограничения были не выше двух метров.
   Эльфы, как светлые, так и тёмные, тут же этот мой запрет обошли. Хитроухие построили по периметру своих секторов, как и положено, метровые стены, а на три метра вглубь двухметровые живые изгороди, маскирующие каменные заборы. Размеры эльфийских территорий таким образом уменьшились, но им не сильно актуально, так как толпами всё равно к нам не наезжали.
  
  
  
   Продолжение от 07.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Я совершенно не возражал против того, что они воспользовались несовершенством указа. Во-первых, виноват я сам, а не они. Во-вторых, не сами ведь ушастые стены возводили, а притащили на строительство много народа. Большая же часть каменщиков по окончании работ на эльфов осталась в городе и принялась выполнять другие заказы.
   Гномы, увидев, что устроили длинноухие, решили быть не хуже и тоже построили себе второй забор. Солидный такой, каменный, не любой танк проломит. Да что я говорю?! Никакой танк не проломит! Правда, коротышки сначала попытались схитрить и поставить его не в трёх, а в полутора метрах от первого, мотивируя тем, что у них шаг короче. Но со мной такой номер не прошёл, единицы измерения, они ведь разные бывают.
   - Или так же, или будем учитывать рост при определении высоты, - заявил я.
   Идея ставить крепостную стену высотой в гномий рост или на голову выше им сразу не понравилась. Совсем! Так что больше жульничать не пытались.
  
   Что до мобилизационных ресурсов, ни эльфийские, ни гномьи посольства, а также весь их вспомогательный персонал, принимать участия в войнах, которые вело княжество, естественно, обязаны не были. Но, тем не менее, все общины, получившие сектора, без исключения, обязывались их оборонять от любого внешнего врага.
   Не думал, что такая необходимость когда-нибудь возникнет, но специальный пункт в договоре имелся. Он вообще был стандартным для такого рода договоров, несмотря на то, что подобных городов вроде бы нигде больше не существовало. Видать, пережиток старины.
   А вообще в княжестве с регулярной армией было не так чтоб очень. В том смысле, министр обороны имелся, а армия как таковая отсутствовала. Нет, дружина, конечно же, была, причём вполне боеспособная по местным меркам. К сожалению, совсем небольшая. Не было пока необходимости даже в такой. Зарин отряд 'Мифриловый дракон' давно превратился в отдельное подразделение в составе армии, но по численности вырос совсем незначительно. Так что тоже серьёзным козырем в настоящей войне никак не мог считаться.
   Самое время пожалеть, что князь Ва'Лет со своими людьми ушёл. Уж он бы развернулся по полной, при соответствующем финансировании. Хотя, с другой стороны, чем бы они тут десять лет без каких-либо серьёзных войн и потрясений занимались (не считать же таковыми давний конфликт с орками и сликовниками)? Эль бы такого расточительства не поняла и не одобрила, в этом можно ни на минуту не сомневаться. Лара, скорей всего, тоже.
   Магистр монашеского ордена драконоборцев заверил, что всех его бойцов тоже могу считать частью своей дружины. Это, конечно, хорошо, даже очень... Однако, во-первых, их тоже было не так уж много. Далеко не все монахи оказались воинами, как я ошибочно думал с самого начала. А во-вторых, они скорее являлись специфическим спецназом - хорошо подготовленными бойцами-одиночками, чем армией. С такими вполне можно рассчитывать на эффективные, но небольшие спецоперации.
   Ещё имелось небольшое количество присягнувших мне рыцарей, но совершенно недостаточное для того, чтобы их можно было рассматривать в качестве тяжёлой кавалерии. Да и не рассчитывал я на них в таком качестве. Всех желающих вообще расселил по заброшенным башенкам, как местного Дон Кихота, чтоб за порядком в отдалённых местах следили. Шерифы не шерифы, но что-то вроде.
  
  
  
   Продолжение от 08.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   А с орденом рыцарей Прекрасного Далёка дело вообще не заладилось. Причины две. Первая: ни я, ни мои ушастые жёны никакого энтузиазма и особых усилий в этом направлении не прилагали. Об учреждении объявили, магистра назначили, в финансировании не отказывали... Чего ещё нужно? Вот пускай и организовывает. Вторая: никто не желал вступать в орден, где магистр - девчонка (настоящих рыцарей имею в виду). Что интересно, Гилия давно уже была вполне взрослой женщиной, а всё равно большинством воспринималась исключительно в таком ключе. Частично в этом следовало винить её внешность. Гилия выглядела намного моложе своего возраста (как позже выяснилось, обычное дело для людей, побывавших в эльфийском лесу) и вообще была миниатюрной женщиной. Со спины (да и спереди, если особо не приглядываться) - девчонка.
   Вот и насобирала полтора десятка себе подобных рыцарей. Не в смысле малолетних девочек, а прежде всего тех, кто когда-то, как и она, сбежал из дома. Но самое главное, все были такими же упёртыми, как и сама магистр. Если понадобится встать насмерть и не сделать ни шагу назад, лучших кандидатов просто не найти. А если будет необходимо нечто большее, чем героическая смерть, то никакой гарантии, что у этих рыцарей что-то получится.
   Вдоль всех проходимых на данный момент перевалов пригодные для обитания долины были заселены кланами полулисов (другие дикие полуэльфы тоже имелись, но не в таких количествах). На них, собственно, охрана проходов в основном и лежала. Тем более что до сих пор ничего серьёзного из себя это дело не представляло. Нечисть сама не лезла, а большие армии тоже не предвиделись.
   Правда, воины из хвостатых получались, прямо скажем, не очень. Даже хуже. Но зато лучниками являлись превосходными, почти как настоящие эльфы. Именно на это и рассчитывали, оборудовали себе точки на скалах, недостижимые снизу, и намеревались оттуда расстреливать незваных гостей. Пускай приходят в любых количествах.
   Если верить имеющейся в замке карте, каждый из перевалов в своё время охраняло по несколько крепостей, расположенных не только при входе и выходе, но ещё и в местах крайне неудобных для штурмующих проходы сил. Из тех, чьи развалины сохранились до наших дней, восстановлена была лишь парочка самых небольших. Да и те полулисами, так как охраняли не только перевалы, но и проходы в их долинки.
   Этот факт объяснялся просто. Сами мы вообще не собирались отстраивать укреплений в таких количествах. Численность одних только гарнизонов превысила бы в разы всю имеющуюся армию. Экономика долины такое никак бы не потянула, не рассчитывать же на постоянные поступления в виде разграбленных сокровищниц залётных драконов и древних городов. Нет, по одной крепости на каждый перевал поставили бы обязательно, но пока всё откладывали. К тому же расчищены были не все проходы, поэтому рано думать о строительстве.
   Таким образом выходило, что в этом смысле княжество к войне совершенно не готово. Но не особо и переживали. Заблокировать или вообще завалить все дороги можно было в любой момент. Но на будущее стоило учесть. Вообще очень многое нужно было учесть, как-то привыкли считать себя в долине Единорога в полной безопасности.
   А ещё имелась художественная, в смысле, магическая, академия. Их пока путал не только я один, во всяком случае, в военном плане толку от обеих было одинаково, в смысле никакого. Хотя вру, поскольку в художественную никаких импрессионистов и прочих альтернативно мыслящих не брали, им спокойно можно было заказать серию плакатов типа 'Родина-мать зовёт' или 'Ты записался добровольцем?!'. От 'Магической академии' не стоило ждать вообще ничего, так как из двух слов от первого было только название, а от второго пока отсутствовало даже это. Комплекс зданий ещё до конца не отстроили, и вообще это скорее были красивые планы на далёкое будущее, чем реальность.
  
  
  
  
   Продолжение от 09.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   В результате получалось, что с одной стороны мы за эти годы успели сделать очень мало, а с другой, наоборот, невероятно много. Кто ещё может похвастать, что практически целое государство почти с нуля построил? Да никто, наверное. Нас, вон, не только ближайшие соседи признали, но и оба эльфийских Первых Леса. Мало кому такая честь оказывалась, а чтоб ещё и постоянные посольства ушастые открыли, так вообще...
   И созданное государство, между прочим, реально могло быть самодостаточным, хотя изначально и рассчитывалось как транзитное с первичным притоком переселенцев. Но если вдруг кто нехороший заблокирует перевалы, всё равно выживем. Кроме моих Ива с Марой, тут уже целое поколение родившееся в долине и считающее её единственным домом, подрастает.
  
  
   Глава третья (?)
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Война ещё не началась, а тревожные сигналы поступали всё чаще. Напряжение росло. Вот и сейчас через амулет дальней связи пришло сообщение от Анжи о нападении на проводимый ею караван. Выглядело всё как засада устроенная разбойниками, но верилось с трудом. Вообще не верилось.
   На самом деле хвостатая теперь была достаточно богата (подозреваю, что и раньше не бедствовала) и могла отказаться от опасного задания, но в силу своей авантюрной натуры сама же и вызвалась. План был прост. Дойти с караваном до королевства, с которым у нас резко испортились отношения, потом вдоль его границ по самой кромке Проклятых Земель на север, до следующего государства. Главной целью был не провод именно этих купцов. Они и так за то что согласились участвовать в операции получили больше, чем стоил весь товар с телегами, которые в случае успеха всё равно оставались за ними. Торговать мы тоже пока прекрасно могли с западным направлением. Тамошние купцы особых неудобств не испытывали, так как редко ходили транзитом, а продавали свои товары в долине. Целью была разведка и она-то как раз удалась.
  
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Война - это хорошо. Вернее интересно. Не будь войн, жизнь стала бы совсем скучной. Охотиться на нечисть, исследовать то, что сохранилось от древних, менять любовников и копить сокровища... Всё это тоже весело, но без войн жизнь нельзя назвать полноценной. Я вообще могла бы не одну сотню лет назад купить домик или там не слишком большое королевство (денег и на большое хватило бы) и жить себе долго и счастливо. Но такое не по мне. Сама бы оттуда сбежала.
   Что люди, что эльфы, что гномы и даже орки, все они одинаковые, как бы не пытались это отрицать. Похоже, во всём княжестве известие о возможной войне только я одна с энтузиазмом восприняла. Не понимаю, чего они опасаются? Долина ведь абсолютно неприступна! Какую бы армию ни собрал противник, всё равно у него ничего не получится. Перевалы и половиной имеющихся сил можно удерживать сколь угодно долго. Это даже если не учитывать Древо Жизни и ту силу, которой обладают князь и его эльфийские жёны.
   Ситуация идеальная. Сиди в обороне и под настроение делай рейды по тылам противника.
  
  
  
   Продолжение от 10.11.2011.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Ситуация идеальная. Сиди в обороне и под настроение делай рейды по тылам противника. Но тут почему-то так не считают. Эльфиек ещё понять можно, у них очень сильный инстинкт. Как только рождаются дети, так сразу мозг отключается, причём надолго. Готовы залезть под своё Древо и сидеть там, пока молодежь не вырастет. Остальные обитатели долины каким-то образом от них заразились.
   Узнав, что власти решили разобраться с проблемой пропадающих торговцев (причем исчезают они в направлении Зинского королевства, с которым назревает конфликт) и отправляют на разведку фальшивый караван, я сразу вызвалась сопровождать. Мне в подчинение кроме обычной охраны каких-то непонятных воинов выделили. Гарантированно не из дружины и не из 'Мифрилового дракона'. Но очень умелых, сама проверяла. С такими точно можно изобразить малочисленную охрану, особо ничем не рискуя. Задание мне сразу начало нравиться куда больше.
   До границы дошли без проблем и приключений. Даже скучно. После того как князь Ва'Дим прожёг проход на эту сторону, нечисти тут осталось не так уж и много. Первое время почти и не было. Даже я тогда охотиться в других секторах предпочитала. Постепенно численность восстановилась, тут по-другому не бывает, но на большие караваны и серьёзные отряды нападения стали редкостью. Если те, конечно, двигались, а не останавливались на одном месте на несколько дней.
   Однако то, что за нами следили, чувствовалось на протяжении всего пути. Особенно по ночам. Во время одного из привалов решила поохотиться, раз нечисть такая пугливая пошла и сама не желает нападать. Но, увы, не преуспела. Кто бы за нами ни наблюдал, они прекрасно чувствовали исходящую от меня опасность и предпочитали вовремя убираться с дороги.
   - Ну ничего, на обратном пути, - пообещала я в темноту, возвращаясь в лагерь.
   В ответ послышался громкий издевательский хохот. За мной не просто наблюдали, но ещё и показали, что думают. Если до этого мои слова ничего не значили, то теперь решила точно вернуться и всерьёз поохотиться. Наглецов непременно нужно проучить.
   Чёткой границы у Проклятых Земель никогда не было. Имею в виду такую, чтоб сделал шаг и уже с уверенностью можешь не опасаться местных обитателей. На бумаге-то она имелась и в магическом плане тоже, только вот нечисть не очень-то признавала даже вторую, а уж о первой, скорей всего, просто не подозревала. В реальности существовала полоса примерно в половину дневного перехода, на которой шансы нарваться на какого-нибудь обитателя Проклятых Земель были примерно равны, вне зависимости от того, по какую сторону от границы ты находишься. Но при этом значительно ниже, чем обычно.
   Поэтому и двигались по самой кромке вдоль границы, не пересекая её. Будь моя воля, срезала бы угол по краю королевства, но раз пообещала, что сама провоцировать никого не стану, пришлось идти по заранее запланированному маршруту. Тропы тут, кстати, имелись и вполне проходимые. Контрабандисты протоптали не за одно столетие. Они тоже не любят платить всякие пошлины, поэтому избрали такой обходной путь.
   Так и шли. Никто на нас не нападал. Уже начинала думать, что зря взялась за это скучное дело. И понимать купцов, дерущих за привозной товар такие деньги. После месяцев однообразной дороги без каких-либо приключений сама потребовала бы куда больше.
  
  
  
   Продолжение от 11.11.2011.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Засаду на нас выставили очень грамотную. Даже я не заметила, не говоря об остальных. Тем глупее казалась маскировка под разбойников, которыми хотели выглядеть напавшие. Подобный уровень подготовки и исполнения для простых бандитов недостижим. Непростым тоже. Серьёзная армейская операция. Не будь в караване меня, у них вполне могло бы и получиться.
   Мы вообще ни о чём не подозревали и ничего не заметили до самого момента нападения (не скажу за других, однако для меня такое абсолютно нетипично). Сами беспечно зашли в ловушку, которую захлопнули у нас за спиной.
   Вообще-то на нечто подобное как раз и рассчитывалось. Только главным пунктом плана было притвориться, будто спокойно едем себе по Проклятым Землям и не понимаем, что уже попали в расставленные сети. Театрального мастерства не понадобилось, хватило недооценки противника. Я сама сориентировалась лишь на мгновение раньше остальных. Почувствовала, что сейчас на меня будет произведена магическая атака, и свалилась под телегу, не дожидаясь её начала.
   Еле успела!
   Ещё одно подтверждение того, что это армейская спецоперация. Не архимаг, конечно, но как минимум один очень серьёзный боевой маг. Такие иногда бывают даже более опасными, так как ещё не настолько беспечны и самоуверенны. И в любом случае маги подобного уровня в разбойники не идут. Факт. Хоть и не люблю магов, вынуждена это признать.
   Засвистели арбалетные болты. Не эльфийка, конечно, но слышу хорошо и звук болтов от звука стрел отличить могу. Да и сами арбалеты выпускают свои смертоносные подарки отнюдь не беззвучно. Впрочем, это не так страшно. У всех членов отряда есть серьёзные защитные амулеты, и внезапных выстрелов можно не опасаться.
   Поспешила с выводами!
   На лошадях такой защиты нет! И судя по тому, что неизвестный противник первым же залпом расстрелял в том числе и всех животных, можно было сделать вывод - его интересует вовсе не товар, а мы сами. Вернее, наши жизни. И зачем тогда притворяться разбойниками? Но об этом лучше подумать потом. Сейчас определила себе первоочередную задачу - мага. Уж с ним-то кроме меня никто не справится.
   Как я падала с телеги, видели все, кто в тот момент смотрел в нужную сторону. То есть враг в первую очередь. Окажись маг менее опытным, наверняка счёл бы, что попал. А как свалилась на землю, уже вряд ли кто сумел рассмотреть. Отводить глаза всем, кто смотрит и не смотрит, я начала на половине падения, сразу как скрылась за бортом телеги.
   И вообще, кто сказал, что я упала? Приземлилась на ноги и побежала в сторону от опасного места. По небольшой дуге в том направлении, откуда, по моим расчетам, и пришла магическая атака. А маг тем временем счёл меня опасной, всерьёз забеспокоился промахом и нанёс куда более основательный удар, по телеге, за которой я должна была прятаться.
   Вот и хорошо!
   Чем больше повозок с товаром разгромит, тем меньше достанется остальным членам отряда. Их амулеты таких ударов, скорей всего, не выдержат, а уйти в сторону за мгновение до того, как маг произведёт атаку, точно никто кроме меня не сможет.
   Вот только сжечь ещё одну телегу или кого-то из отряда я ему уже не позволила. Подобралась с боку к позиции. Кроме самого мага там находилось ещё три воина. Двое явно простые охранники, а третий кто-то поважнее. Наверняка командир всей этой банды.
   В обычной ситуации я сначала уничтожила бы охрану, потом командира, а затем ещё какое-то время поиграла в прятки с магом. Но теперь на мне лежала ответственность за весь свой отряд. Пришлось просто убить мага с сообщником, а потом добить охранников.
  
  
  
  
   Продолжение от 12.11.2011.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   У последних, кстати, были заряженные арбалеты, которыми убитые не успели воспользоваться. Подобрала один и выпустила болт в ближайшего арбалетчика, что продолжал стрельбу в сторону попавшего в ловушку каравана. Потом с той же целью воспользовалась и вторым. Перезаряжать не стала, вместо этого побежала по тылам противника. Мои парные мифриловые клинки и хвост с таким же наконечником куда надёжнее.
   Особо не беспокоилась. С теми бандитами, что пошли врукопашную, и монахи-охранники справятся, да и купцы в этот караван подбирались из таких, которые мечом махать горазды ничуть не хуже, чем торговать, а то и лучше. Я же занялась, в первую очередь, стрелками. Амулеты - вещь, несомненно, хорошая, но имеют неприятное свойство разряжаться. Опять же не устраивала игр, как хотелось бы, а просто подбиралась, отводя глаза, и тихо убивала.
   Легко перебила почти всех арбалетчиков, похоже, отряд резерва, что должен был перекрыть дорогу, если бы нам вздумалось бросить телеги и бежать. Во всяком случае, располагались они именно с таким расчетом. Потом расправилась с охраной у лошадей. Из последних одному удалось уйти. Он с самого начала находился в седле, к тому же чуть в стороне. Да ещё и умнее остальных. Не стал проверять, с какой это стати его товарищи падают без каких-либо видимых причин, а сразу бросился прочь.
   Преследовать не могла по нескольким причинам. Во-первых, не до того, необходимо было в первую очередь проверить, как там дела у остальных. Во-вторых, отсутствовала уверенность в успехе. Неизвестно, насколько хорош конь у сбежавшего. Может, ни на одной из оставшихся вообще невозможно его нагнать?
   Жаль. Я надеялась устроить им то же самое, что они уготовили нам. Караван шёл через Проклятые Земли и исчез. Ни люди, ни товары больше нигде не всплывали. Ясно, что во всём виновата нечисть. Потеряли бдительность, и вот результат. Этот же теперь обо всём расскажет хозяевам.
   Хотя стоп!
   А что он, собственно, мог видеть? В том-то и дело, ничего кроме смерти. Меня в любом случае разглядеть не успел. Поэтому самой вероятной остаётся прежняя версия. Послали зачем-то отряд в Проклятые Земли. Он не вернулся. Виноваты, прежде всего, сами земли и нечисть, в них обитающая.
   Но об этом стоит подумать потом. А пока назад.
   Вернувшись, обнаружила, что всё кончено. Правда, с нашей стороны получилось неожиданно много раненых. Хорошо хоть, все живы. Что характерно, на монахах-воинах только несколько царапин, а у простых охранников и купцов не было такого, которому не досталось. И ещё выяснилось, что я недооценила своих подчинённых. Оказалось, у устроивших нам засаду имелся второй боевой маг. Не такой сильный, как первый, но всё равно серьёзный противник. И монахи сумели его завалить простыми мечами.
   Они, кстати, ещё и пару пленных захватить подумали. В отличие от меня. Правда, толку от них не было совершенно никакого. Оказались простыми наёмниками, которые делают, что прикажут, и не задают глупых, то есть никаких, вопросов (за исключением двух: сколько нам заплатят и когда мы будем есть?). Не стоило удивляться, что ни планы, ни мелкие подробности им известны не были. Вот если бы я мага или командира захватила...
  
  
   Продолжение от 13.11.2011.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Но признаваться в оплошности, естественно, не стала. Да меня никто и не попрекал. Они ведь и сами своего мага даже не думали брать в плен, а сразу убили, не устраивая дискуссий. Что, между прочим, правильно, маги - народ неприятный. Затем главный монах прошёл по тылам, после чего их компания стала относиться ко мне куда более уважительно, чем до этого. Раньше они подчинялись только потому, что приказал князь.
   С исцелением раненых проблем не возникло. Амулетов у нас вообще хватало, в том числе и с магией жизни. Потом принялись подсчитывать потери. Из пяти телег две сгорели полностью со всем товаром, а одна была сильно повреждена. Отремонтировать, в принципе, можно, но не в дороге. Да и лошади, как верховые, так и тягловые, перебиты все до единой.
   - Под седло можно взять и трофейных, их хватает, - заявила я, - а запрягать их же в две оставшиеся телеги - не очень.
   - Это ещё почему? - удивился один из купцов. - Пусть и не так хорошо, но тащить-то они потащат, никуда не денутся.
   - Потому, что я за то, чтобы бросить тут всё лишнее.
   Им такая идея явно не понравилась.
   - План простой, - объявила я. - Наведываемся в тот трактир, о котором рассказали пленные. Он на расстоянии одного дневного перехода от границы Проклятых Земель, так что недалеко. Посмотрим, с кем они там встречались. Может, кого из заказчиков выловить получится?
   - У нас слишком много раненых, - тут же возразил другой купец. - Исцеляющие амулеты с эльфийской магией жизни - вещь, несомненно, хорошая, не пройдёт нескольких дней, и будем совсем в норме, я вообще готов закупить такие в любом количестве. Но это не значит, что нужно бросаться сразу в бой.
   Тут я была полностью с ним согласна и не собиралась брать в рейд как купцов, так и простых охранников.
   - И потом, нужно спасать уцелевший товар, - добавил другой. - Во второй раз точно не нападут. Дойдём, куда шли, и неплохо расторгуемся. Раз тут такая блокада, можно получить хорошую цену.
   - Вам и так его уже полностью оплатили, - напомнила я.
   - Это ещё не причина бросать, - не согласился он.
   Кто бы сомневался. Если честно, не понимаю, зачем на такое задание настоящих купцов отправили? Ну и что с того, что их все знают в этом направлении? Да тут каждый год появляются новые, особенно после открытия перевалов. Монахи-воины запросто смогли бы сыграть роль таких. Да я сама могла бы товаром прикинуться, не впервой.
   В любом случае нужно было выйти на связь с замком, доложить о случившемся и уже потом думать, что делать дальше. Амулет дальней связи у меня имелся, и десяток заряженных кристаллов к нему тоже. Не люблю магию, но иной раз без неё никак.
  
  
  
  
   Продолжение от 14.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   После того как Анжа вышла на связь с моей тёмной женой и коротко доложила о случившемся на границе Проклятых Земель, та попросила немного подождать и позвала нас с Эль. Во второй раз открыли канал уже с этой стороны. Таким образом его можно поддерживать куда дольше, хотя сила из кристалла, что имелся у хвостатой, всё равно расходуется.
   Анжа ещё раз повторила то, что рассказала Ларе, но уже с подробностями.
   - Считаю самым оптимальным сделать рейд с наиболее боеспособной частью отряда вглубь территории противника и выяснить обстановку, а по возможности и заказчика, - закончила она.
   - А разве и так не ясно?! - удивился я. - Другое дело поубивать всех, до кого получится дотянуться, из связанных с этим делом, чтоб другим неповадно было.
   - Так ещё лучше, - не без энтузиазма ответила хвостатая.
   - А как же наши товары? - послышался голос, принадлежащий кому-то присутствующему с той стороны, но не попадающему в поле зрения (купцу, естественно, кому же ещё). - Кто нам заплатит?
   - Попросите у принцессы Эледриэль, - с некоторым раздражением ответила Анжа (похоже, они там на эту тему давно дискутируют). - Может, и компенсирует. Ещё раз.
   - Ага, как же. У этой эльфийки явно в роду гномы были, и немало. Лишней капли воды не уступит, даже стоя по пояс в реке.
   - Слышишь, ушастая, что о тебе говорят в народе? - обратился я к жене. - Репутация - это сила!
   - Только некоторые её мне постоянно портят, транжиря семейные деньги, - ответила она мне тем же тоном.
   - Прошу меня простить, - послышалось с той стороны канала. - Я ни в коем случае не хотел оскорбить госпожу Эледриэль, но принцесса сама должна понимать, что всё, кроме гномов - чистая правда.
   Эль и не думала обижаться. Моей светлой на самом деле такие слухи нравились. Сама же не стеснялась их распускать, поддерживая таким образом репутацию. Очень способствовало при ведении торговых переговоров. Когда все знают, что тебя невозможно переиграть на этом поле, даже лёгкая уступка воспринимается как великая победа. Все остаются довольны. И партнёры счастливы, и наши деньги целее.
   - И потом, - послышался другой голос, - мы согласились на эту авантюру исключительно потому, что рассчитывали получить двойную цену за свои товары. Одну вы оплатили, а второй уже явно не предвидится.
   Прав был Карл (не тот, что папа, а тот, который дедушка) - за двести процентов прибыли капитал согласится на всё что угодно. Или, раз уж вспомнили другого Карла, который папа, то в знаменитом советском фильме про Буратино, 'Золотой ключик', была песенка с тем же смыслом:
  
   Покуда живы жадины вокруг,
   Удачи мы не выпустим из рук.
   На жадину не нужен нож
   Ему покажешь медный грош
   И делай с ним что хошь.
  
   Вот не нашлись бы эти самые жадины, в смысле добровольцев, пришлось бы формировать фальшивый караван из своих людей. Во-первых, никакой гарантии, что у них получилось бы достаточно безупречно сыграть роль, во-вторых, долина стала бы слабее на немалое количество воинов, которые сейчас и в княжестве будут не лишними, а в-третьих, вся затея обошлась бы нам куда дороже.
  
  
   Продолжение от 15.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   А так хватило лишь намекнуть нескольким заинтересованным лицам, что имеют шансы продать тот же самый товар два раза, и из желающих очередь выстроилась. К нам и так робкие купцы не ходят, поэтому осталось самых боевых выбрать. С их же собственной охраной, что немаловажно. Ну и небольшой отряд монахов-воинов с Анжей во главе добавить. Для усиления, так сказать. Тут купцы часто кого-то из местных в качестве проводников нанимают. Поймал себя на том, что это не просто фигура речи, в княжестве уже живут и те, кто совершенно серьёзно называет себя местными. Но об этом стоило подумать потом, на досуге, сейчас имелись дела и поважнее.
   В любом случае утверждение купца про двойную цену было чистой правдой. Глянул на свою светлую. Та едва заметно кивнула. Сама она такое произносить не собиралась. Репутация, прежде всего.
   - Ладно, - объявил я. - Купцы с охраной налегке возвращаются назад и получают ещё одну цену за товар, а Анжа с братьями могут пройтись по тылам предполагаемого противника. Раз они первыми начали партизанскую войну, то пускай теперь ощутят её на себе.
   Эль тут же начала ворчать, причём так, чтобы было слышно на другой стороне. Артистка!
   - Ну, что я говорила! Ночей не сплю, медяки экономлю, думаю, как детей на ноги поставить, а он семейные деньги транжирит. Одно слово - человек. Не умеете вы о будущем думать.
   С противоположной стороны, наоборот, шёл поток благодарности, который я прервал.
   - Только не забудьте про слово: 'налегке', - предупредил их. - Анжа, проконтролируй. А то, если застрянут где-нибудь перегруженные, тебе же их и вытаскивать.
   На этом разговор через амулет связи прервали, а мы ещё какое-то время обсуждали возникшую ситуацию. Зинское королевство оставило в покое эпистолярный жанр и перешло к реальным действиям.
   - Это ты во всём виноват, - не упустила случая напомнить Эль. - Если бы не тот неприличный ответ, ещё долго можно было бы вести переписку и попутно готовиться к войне.
   - Признаю, что виноват, - не стал спорить я. - Вот только не нужно забывать, что противник тоже готовился бы и напал в самый удобный для себя момент, а так вынужден торопиться. Мы в обороне, нам проще.
   - Тут муж прав, - вставила Лара.
   - Золотые слова! Их нужно вставить в рамочку и повесить в тронном зале под гербом в качестве второго девиза. Или лучше первого?
   - Обойдёшься! - ответила ушастые хором.
   - Ну вот, опять длинноухий заговор. И вообще, мы отошли от темы.
   Вернувшись к обсуждаемому вопросу, пришли к выводу, что ничего из ряда вон выходящего не произошло. Всё в пределах ожидаемого. Также не возникло сомнений, что хвостатая им теперь шороху наведёт. Занятие как раз по ней. Последняя мысль навела меня на одну интересную идею.
   - Лара, дорогая, у тебя вроде вампиры знакомые были? Почему бы им не поручить похожее задание?
   Обе ушастые сморщились от такого моего предложения.
   - Это был исключительный случай! - заявила тёмная. - Пропал любимый, и я не представляла, что делать. Поступок, вызванный отчаянием, а не разумом.
   - С нечистью лучше никаких дел не иметь, - поддержала её светлая.
   - Нет, так нет, - не стал настаивать я. - Моё дело было предложить...
  
  
   Продолжение от 16.11.2011.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Ну вот, начальство одобрило именно мой план, в чём я и не сомневалась (иначе на связь, скорее всего, не стала бы выходить). Вообще, половину порученного дела уже сделали. Как исчезают караваны, выяснили. А ведь шли не совсем тем путём, которым здесь обычно купцы ходят. Во всяком случае, те, что легальный товар везут. Наверняка существует несколько таких устраивающих засады отрядов, а примерно в том месте, где мы свернули, сидит дозорный и не один. В Проклятых Землях, где постоянно чувствуешь на себе недобрые взгляды, такого соглядатая даже архимаг не обнаружит.
   Идеальным вариантом было бы пройтись по всем приграничным деревням и трактирам и выловить отряды, каких, по идее, должно быть не менее трёх. Один на тех, кто пойдёт прямо, и два на случай, если купцы надумают свернуть, как это сделали мы. Однако решила подумать об этом позже. В первую очередь конкретное место сбора, о котором уже известно.
   Купцам с охраной достались все лишние лошади. Их было совсем не мало, но и народу тоже в караване имелось достаточно, в качестве вьючных на уцелевший товар по-любому не хватало. По приказу князя проследила, чтоб слишком сильно не перегружали, а то идея получить хотя бы за часть тройную цену торговцам показалась слишком уж соблазнительной. Они даже пытались скандалить, мол, не собираются учить меня, как убивать врагов, следовательно, и я не должна рассказывать им, как перевозить грузы.
   В любом случае, забрать всё и при этом передвигаться достаточно быстро у них не было никаких шансов. Да и трофейного оружия собрали немало. Бросать его купцы также не собирались. Поэтому устроили чуть в стороне тайник и отправились назад в долину, с расчетом сюда ещё вернуться. Может, как всё уляжется, у них и получится. Иные тайники в Проклятых Землях и тысячелетиями никем не тронутыми лежат.
   Потом купцы отправились в одну сторону, а мой отряд - в другую. К деревеньке, стоящей у дороги, в которой находился нужный нам постоялый двор, доехали ещё до наступления темноты. Дневные переходы рассчитываются на неспешный шаг, а не галоп, поэтому если конный отряд торопится, то он может проделать этот путь куда как быстрее.
   - Всем вместе туда соваться не стоит, - посоветовал главный монах.
   Прежде всего он как раз меня и имел в виду. Был прав, и не собиралась это оспаривать.
   - Понимаю, - согласилась я. - В любом другом месте вообще пошла бы одна.
   Собеседник слегка нахмурился.
   - Но, увы, вблизи Проклятых Земель практически всем известно, что такая красивая, неповторимая, ушастая, рогатая и хвостатая живёт в княжеском замке. Слухи тут ходят самые разнообразные, начиная от любовницы князя и заканчивая тем, что Ва'Дим является тайным Тёмным Властелином, заключившим союз с повелительницей нечисти, то есть со мной. Но сплетни обо мне, несмотря на все их разнообразие, страдают однобокостью. Так что и в последнем случае, впрочем, как и в остальных, я все равно зачисляюсь в любовницы. Никакой фантазии у людей!
   Решили ничего особенного не придумывать и послать тройку монахов. Случайные путники и не более. Да и никто не распознает в них служителей храма, если сами не признаются. Куда больше на наёмников похожи. В общем, обычное дело в этих местах.
   Уже хорошо после полуночи один из разведчиков вернулся. Неплохо они там посидели. Не только я с моим повышенным обонянием учуяла. Остальной отряд тоже. Горячие закуски, пиво, пусть и не гномье, и вообще всё, что в таких случаях положено. Мы, вон, в лесочке у костра ужин разогревали. Естественно, без пива. Всё у купцов осталось.
   - Чтоб не вызывать подозрений, - счёл нужным объяснить разведчик.
  
  
  
  
   Продолжение от 17.11.2011.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   - Чтоб не вызывать подозрений, - счёл нужным объяснить разведчик.
   Вообще-то это и так было понятно. Далее последовал нормальный отчёт об обстановке и численности противника:
   - Три группы наёмников, две тройки и одна четвёрка. Между собой почти не общаются, хотя, по словам хозяина, в трактире они который день, и сидят целенаправленно, то есть точно не проездом. Кого-то ждут. Наше появление восприняли как должное, будто ещё одна такая же группа пришла.
   С самого начала у нас не было идеи разделить двенадцать человек отряда вот на такие же тройки или четвёрки и прийти туда как бы по отдельности. Да и поздно уже. Одна группа, явившись ночью, и так подозрения вызовет, а уж все - тем более. И в любом случае я предпочла другой план. Тоже очень хороший. Даже ещё лучше, просто замечательный, так как мой любимый. Гениальный, как не упускает случая пошутить про любой план князь Ва'Дим. А именно сделать всё самой.
   В темноте я вижу очень хорошо, получше эльфов. Слух, должна признать, у ушастых превосходит мой, самую малость, а зрение нет. Как умею глаза отводить и бесшумно передвигаться, остальные убедиться уже тоже успели. Поэтому сомнений в том, что должна идти именно я, ни у кого не возникло. К тому же все прекрасно понимали - дерусь я намного лучше любого из них, как с оружием, так и без. Сначала не хотели верить, но после нынешнего боя больше сомневающихся не осталось. Хотя по-прежнему продолжают считать князя Ва'Дима лучшим мечником. И с чего им такое в головы взбрело? Мол, меч другого просто не выбрал бы достойным.
   Выяснила у вернувшегося разведчика, где спят хозяин трактира и главный в четвёрке, который выглядел побогаче и, что характерно, занимал отдельную комнату. Не сомневалась, и тот и другой просто обязаны хоть что-то знать.
   Проскользнула никем не замеченной (даже собаками) в трактир и быстро отыскала нужные комнаты. С главарём проблем не возникло. Тихо вошла, позаботилась о том, чтоб без моего желания уже не проснулся, и выволокла в окно. С трактирщиком так просто не получилось, и вовсе не потому, что он спал не один. Его самого и жену (или просто толстую тётку) усыпила даже легче, чем перед этим воина. Они на пару храпели так, что можно было мебель ронять, всё равно никто не услышит. А вот вытащить... Я, конечно, сильная, но такую тушу, да ещё и без шума, не унесу.
   Вот на такой случай двое оставшихся монахов и пригодились. Не завидовала я им, тащить пленника до лесочка ещё то удовольствие. Это магам хорошо, поставил полог молчания и допрашивай где хочешь, не опасаясь, что весь трактир криками пытаемого перебудишь. Но я как-нибудь и простыми методами обойдусь.
   Как оказалось, трактирщика тащили зря. Он ничего не знал. Вернее, мог очень подробно рассказать (и охотно рассказывал даже без применения пыток и других методов воздействия, тем более что мы у него вовсе не деньги требовали), когда и сколько воинов прошло через его заведение. На какое время останавливались, что ели и пили, сколько за это заплатили, в каких комнатах ночевали...
   Клялся любыми богами, что не врёт. Мол, у него всё записано и готов в любой момент свою книгу показать. Книга - это, конечно, хорошо, но мы предпочли поверить на слово. Память на всё, что связано с трактиром и торговыми операциями, у этого толстяка оказалась идеальной.
   Своими подозрениями насчёт того, чем все эти люди тут могли заниматься, он делился менее охотно. По его мнению, всё дело в контрабанде. Занятие по местным меркам обычное. Только не был до конца уверен, сами ли его новые клиенты товар возят или грабят других контрабандистов. Более склонялся ко второму в силу слишком уж большого количества народа. Хотя не исключал, что одно другому не мешает.
  
  
  
   Продолжение от 18.11.2011.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   - И кто тут всем заправляет? - спросила я.
   - Не знаю, - ответил трактирщик.
   Потом спохватился и быстро добавил:
   - По имени не знаю. Не представлялся и, вообще, у меня ни разу не ночевал. Только иногда приезжал, причём совсем ненадолго. Всегда с охраной и боевым магом. По всем признакам завтра, самое позднее послезавтра тоже будет.
   Закончив допрос трактирщика, перешли к воину. Второй пленный таким словоохотливым не оказался. Но и он продержался недолго. Оказалось, что прекрасно знал, кто я такая. Причём по каким-то непонятным причинам был сторонником самой странной части слухов. Той, что причисляла меня к нечисти из самого сердца Проклятых Земель. Обещание, что скормлю своим слугам, на него очень подействовало. Больше всего боялся превратиться в ходячего мертвеца.
   - Поклянись, что после того, как всё тебе расскажу, обязательно отрубишь мне голову, - потребовал он.
   - Клянусь, - легко согласилась я.
   - Нет, не так. Поклянись Проклятыми Землями, Тёмными Богами, сердцем дракона, кровью вампира, алтарём Слика (чего ещё добавить?)
   Ну и набор предрассудков и суеверий! Подобное не от любого крестьянина услышишь. А это не просто наёмник, а командир, пускай и мелкий. Но я не стала объяснять ему всю глупость, противоречивость и необязательность к исполнению такой клятвы, а просто повторила то, что он хотел. Однако и после этого словоохотливости пленник не проявил и сам ничего не рассказывал. Отвечал на задаваемые ему вопросы без попыток лжи и не более.
   В трактире на данный момент находилось четыре тройки, одна из которых была в непосредственном подчинении у допрашиваемого (это мы и так знали). Он и пришедших этим вечером наших монахов посчитал. Те пароля не назвали, но это случалось постоянно. Такие наёмники обычно дожидаются начальства, которое и решает, что с ними делать.
   Ещё днём прискакал упущенный мной сторож. Расписал нападение на отряд ярчайшими красками. Нечисть, оказывается, уничтожила торговый караван, потом приняла его облик и таким образом смогла взять врасплох устроивших ловушку. Кого там только не было! Тёмные боги лично с неба не спускались, но все остальные присутствовали. Живые мертвецы, оборотни, вампиры, стая драконов...
   Естественно, ему никто не поверил. Однако исчезновение целого отряда, отправившегося по наводке, оставалось фактом. Вот и отправили паникёра к начальству, чтобы там свои байки рассказывал. А то никому не хотелось пересказывать услышанное, но и не докладывать было никак нельзя.
   Последнее допрашиваемый говорил уже не так уверенно. Увидев меня, начал подозревать, что часть рассказа могла оказаться правдой. Не стала его разубеждать.
  
  
  
   Продолжение от 19.11.2011.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   План был простой (опять гениальный). Захватить всех ещё спящими, потом занять их места и дожидаться начальства. Всё это мы проделали без проблем. Чисто и без шума. Не стоит даже упоминания. Ждать до послезавтра не пришлось, гости явились уже к полудню следующего дня. Встречал их сам трактирщик. Очень милый человек, сразу согласился нам помогать, даже уговаривать не пришлось.
   Начальство, два человека, один из которых, несомненно, маг, прибыло под охраной двух десятков воинов. В зале их ждала вполне обычная картина: три тройки и одна четвёрка наёмников, рассевшихся по периметру помещения. Мне самой пришлось даже шлем надеть, чтоб рогов и ушей видно не было. Не люблю этого дела, если что, глаза предпочитаю отводить или, в крайнем случае, капюшон набросить, но тут по-другому не очень получалось. Охрана, как и предполагалось, расселась по свободным местам и оказалась в нашем окружении.
   - Где Крин? - сразу обратился главарь к трактирщику.
   - Болеет, - ответил тот.
   - И чем же? - подозрительно спросил уже маг.
   - Мне не говорил. Но вина со своими людьми он вчера заказывал больше, чем обычно. Да и ночь у них длинной получилась. Мне тоже пришлось не спать.
   - Понятно. Зови.
   Трактирщик, довольный тем, что удалось обмануть мага, побежал наверх. Настолько быстро, насколько это вообще было возможно при его комплекции. Всё шло точно по плану. Хотя момент с магом с самого начала являлся довольно скользким. Сама я умела и подробно объяснила хозяину трактира, но не было абсолютной уверенности, что у него получится с первого раза.
   Маг разума, даже если специально не обращает внимания, всё равно почувствует прямую ложь. Так и получилось. Да не успел он понять, насколько сильно и в чём его пытаются обмануть. А затем, когда задал вопрос и следил внимательно, трактирщик говорил исключительно правду. Вино действительно заказывалось и чуть больше, чем обычно. Ночь получилась длинной. Сам трактирщик тоже не спал, причём по вине наёмников.
   Дальше совсем просто. Все разумные, и маги в том числе, не любят задавать 'глупых' вопросов, когда имеют возможность сделать собственные очень 'умные' выводы. Вот маг и решил, что нужный им человек просто пьяный у себя в комнате спит, а хозяин врёт, чтобы его прикрыть. Обычное дело.
   Уход трактирщика был заранее оговоренным сигналом к действию (ему самому эта часть плана особенно понравилась). Мага и главаря опять взяла на себя я. Только на этот раз они были нужны живыми. С двумя десятками наёмников монахи справились и без меня. Большинство даже из-за столов повыскакивать не успели. В смысле, разбойники не успели, монахи как раз наоборот, хотя если бы поставили себе такую цель, наверняка смогли бы уложить многих, даже не вставая.
   Позже выяснилось, что маг на самом деле был неопасен. Его главной специализацией оказалась магия разума, и ехал сюда для выяснения обстоятельств случившегося. Видел ли кто ещё стаю драконов и прочие ужасы? У гонца ко времени допроса уже было с головой не совсем в порядке, и магия разума не давала однозначного ответа на вопрос, говорит ли он правду или врёт.
  
  
  
  
   Продолжение от 20.11.2011.
  
   Шевар. Монах-воин.
  
   После того как грабители караванов избрали этот трактир своей постоянной базой, крестьяне из соседней деревни, что стояла рядом с дорогой, сюда захаживать перестали. Хватило нескольких показательных драк, а вернее избиений, чтобы уяснили, пить куда лучше дома, а не по кабакам шляться. Трактирщик в накладе не остался, так как новые клиенты всегда аккуратно расплачивались, а съедали и выпивали куда больше крестьян, Да и ночевать оставались, что тоже деньги. И главную его статью доходов, путников, что иногда тоже останавливались на ночлег, не трогали. Не простые бандиты эти планы разрабатывали, не на один-два налёта рассчитывали. И нехорошие слухи вокруг трактира им точно были не нужны. То, что чего-то ждущие наёмники, которых в последнее время во всех гостиницах и трактирах королевства хватало, пару раз крестьян отлупили - точно не событие. Да и били совершенно беззлобно, ни зубов никому не повыбивали, ни костей не переломали.
   В общем, допрос пленных можно было проводить прямо в трактире, не опасаясь наплыва посетителей. Разве что какой случайный путник забредёт, но риск небольшой.
   - Первым делом маг, - заявила Анжа. - И то, что он может отличать правду ото лжи, в данном случае большой плюс.
   - Всегда думал, что их допрашивать не так просто, а уж магов разума в особенности, - удивился я.
   - Только не в моём случае, - ответила рогатая. - Смотри и всё поймёшь.
   Как только мы привели пленного в сознание, Анжа с ходу ошарашила его заявлением:
   - Я убила много магов!
   Поверил. Куда ему было деваться? Такой красавице и без магии разума поверишь.
   - Могу убить и тебя, - продолжила она. - А могу и не убивать. Даже отпустить живым и здоровым.
   - На каких условиях? - сразу же спросил он.
   - Самых простых. Ты рассказываешь всё, что знаешь о тех, кто уничтожает караваны, идущие через Проклятые Земли, помогаешь в допросе второго пленного и можешь идти куда захочешь. Вряд ли тебя будет кто-то искать по другую сторону княжества. Даже материк покидать не придётся. В любом случае южный не рекомендую, я там бывала, и мне совершенно не понравилось. Жарко и вообще. Да и не мне тебе рассказывать, что маг где угодно хорошо устроиться сможет.
   Анжа говорила с магом так, будто он уже согласился и теперь обсуждается вопрос, куда ему лучше ехать после того, как всё кончится. Да и думал он, в общем-то, недолго. Можно сказать, совсем не думал. Сразу согласился.
   Пленный поведал, что инициатива исходила чуть ли не из королевской канцелярии. Но не от тех чиновников, что давно там служат, а от новых. Так что совершенно непонятно, это их личная идея или используются в качестве страховки. Вдруг не выгорит, тогда останутся виноватыми. А вообще в последнее время таких очень много понанимали, причём в большинстве своём не местных. Раньше в королевстве и пятой части от того, что сейчас, не удалось бы насчитать при всём желании, хотя бюрократии хватало.
  
  
  
   Продолжение от 21.11.2011.
  
   Шевар. Монах-воин.
  
   Структура засад оказалась именно такой, как нами и предполагалось. По несколько наблюдателей на основной дороге с обеих сторон от границы. Отслеживают как караваны, идущие из княжества, так и туда. Дорога сравнительно оживлённая, трактиров достаточно, поэтому несколько крупных отрядов наёмников хоть и находятся на самом виду, но подозрений ни у кого не вызывают. Тем более что их в последнее время во всём королевстве хватает. Даже с избытком. Есть возможность маскироваться. В результате достаточно быстро собраться, чтобы устроить засаду, всегда успевают. На случай таких хитрых, как мы, что решают обходить королевство по границе на север или, наоборот, на юг к городу со странным названием Волкодав, существуют другие отряды. Один такой мы как раз и разгромили.
   Уничтожали всех, как купцов, так и контрабандистов. Только светлых эльфов не трогали (тёмные этой дорогой вообще не ездили). Почему - маг не знал. Прямой приказ сверху без каких-либо объяснений.
   Он действительно рассказал всё, что знал. Как и обещал. Второго пленного допрашивали уже скорее для формальности, не ожидая услышать ничего нового. Маг разума принимал в этом деле участие и немалое. Можно сказать, главное. Его ведь как раз для допросов и посылали, только никто не ожидал, что рабочим материалом станет тот, кого назначили командиром. Оказалось, этот маг - специалист по получению сведений без применения пыток. Входил в контакт с разумом пленного и подавлял его волю, после чего тот сам отвечал на все вопросы.
   И зря мы думали, что не узнаем ничего нового. К удивлению мага, его формальный командир оказался куда более осведомлённым, чем он предполагал. Причём знал не просто чуть больше, а ещё и тех, кто связан с этим делом в высших кругах королевства. Сейчас нам от этого никакой пользы, но князю доложить необходимо. Впоследствии может пригодиться. Амулет связи и кристаллы-накопители не только у Анжи имеются. Мне князь Ва'Дим лично вручил с поручением докладывать о самом важном, особенно если хвостатой какая дурь в голову взбредёт. Так и сказал, а ещё добавил:
   - Воин она, конечно, хороший, возможно, самый лучший, но никогда не угадаешь, что выкинет в следующий раз.
   Когда уходил, услышал, как тёмная эльфийка ему говорит:
   - Надо же, а я всегда о тебе самом такое думала.
   - С кем поведёшься, - ответил князь.
   - Только интересно, кто из вас и от кого набрался?
   Дальше не слышал, так как отошёл уже слишком далеко.
  
  
  
   Продолжение от 22.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   На этот раз на связь вышла не только Анжа, но и главный монах в их маленьком отряде. Сообщили практически аналогичную информацию. Причиной же дублирования являлось их разнящееся видение того, как нужно действовать дальше. Первая часть, вообще-то, полностью совпадала. Пройтись вдоль границы и уничтожить кого получится, желательно главарей и приближённых к ним лиц. Точечные акции преимущественно по ночам и без лишнего риска. Дальше их планы сильно отличались. Монах считал, что после этого нужно сразу возвращаться, а Анжа загорелась желанием наведаться в столицу и навести там шороху.
   - Ну и что по этому поводу думают мои ушастые советники? - спросил я первым делом, когда мы начали обсуждать сложившуюся ситуацию в семейном кругу.
   - Слишком рано, - тут же заявила Лара. - Разобраться с теми, кто грабит караваны - это одно, а устраивать акции в столице ещё до начала войны - совсем другое.
   Эль была полностью с ней согласна. Я, в общем-то, тоже. Осталось только хвостатую убедить. А то я её знаю: если вобьёт себе чего в голову, пока не сделает - не успокоится. Или вдруг загорится другим занятием, которое ей покажется ещё более интересным.
   Однако уже через неделю произошло событие, изменившее наше мнение на противоположное. И случилось оно не где-нибудь далеко, а в нашей столице, недалеко от замка. Выехал я туда с самого утра. Без какой-либо конкретной цели. Просто чтобы показать, что в 'Багдаде всё спокойно' и нет причин для паники. Никто, собственно, паниковать и не собирался, но в последнее время кто-нибудь из нашей семьи ежедневно уделял не меньше часа таким поездкам.
   Еду я, значит, никого не трогаю, даже мигалку не включаю. Не предусмотрена она почему-то в лошадиной конструкции. Хотя ничуть не сомневаюсь, что маг средней руки без труда сумел бы соорудить нечто подобное или ещё похлеще, но у местных до такого фантазия не дошла. Дикари.
   А потом как будто кто-то выключил свет.
   Когда включили снова, обнаружил, что нахожусь в собственной постели, а склонившись надо мной, сидит Эль. По глазам видно, что плакала. Редкое явление! Они у меня обе, что светлая, что тёмная, к слезам не склонны.
   Захотел подняться, чтобы обнять и утешить, а заодно пообещать наказать всех, кто посмел обидеть мою маленькую ушастую принцессу, но не смог. Застонал, если не сказать закричал, от пронзившей всё тело боли. Эль тут же встрепенулась и приложила руки мне к голове. Немного полегчало, но заметил, что сама эльфийка вся скривилась.
   - Эль, ты что, забираешь себе мою боль?! - спросил я. - Прекрати немедленно! Как-нибудь потерплю.
   Но та не стала меня слушать и не остановилась пока боль полностью не ушла.
   - Лучше не двигайся, - только потом объяснила она. - Просто так снять не получается, только пропустив через себя.
   - А что хоть было? - наконец додумался спросить о самом главном.
   - В тебя стреляли.
   - И куда попали? Боль пронзила всё тело до кончиков пальцев ног, а не какое-то конкретное место.
   - В сердце, - ответила Эль.
  
  
  
  
   Продолжение от 23.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Шутить про амура и третью жену не возникло ни малейшего желания. Тем более что практически сразу дошёл смысл сказанного.
   - Постой, - удивился я. - Разве в таких случаях не умирают?
   - Умирают, - согласилась эльфийка. - И если бы ты это сделал, я бы потом сама тебя ещё раз убила. Древо не позволило тебе умереть, поддерживало жизнь через артефакт, тебя с ним связывающий, пока не доставили в замок. Потом подоспела я, но всё равно ты почти умер. Слишком страшной магией начинили стрелу.
   - На мне были куча амулетов, универсальный щит и мифриловая кольчуга, - вспомнил я. - Неужели всё удалось пробить одной стрелой?
   - Амулеты и щит - да, кольчугу - нет, - ответила светлая.
   - Тогда как? - не понял я.
   - Сверху через шею и по диагонали вниз до сердца.
   Подавил в себе порыв потрогать место предполагаемого входа стрелы. Слишком близким и отчётливым было воспоминание о боли, а также то, какой ценой она снимается.
   Проведённое по горячим следам расследование ничего не дало. Кроме трупа стрелявшего. Если в меня попала светлоэльфийская стрела с очень неэльфийской магией, то стрелку досталась самая обыкновенная тёмноэльфийская. Типа тёмные эльфы наняли убийцу, выдали ему фальшивую светлую стрелу, а потом его самого прикончили. Вряд ли кто-нибудь всерьёз мог рассчитывать, что мы в это поверим. Но концов-то всё равно не нашли. Скорей всего, надеялись, что эльфийский след заставит нас потерять какое-то время. Так и получилось.
   Что интересно, личность стрелка установили без труда. Пришёл несколько месяцев назад с торговым караваном со стороны графства Шер. С тех пор несколько раз нанимался охранником к разным купцам, но всегда возвращался в долину. Все, с кем имел дело, отзывались исключительно положительно. Особенно хвалили за умение виртуозно стрелять из лука (ну это и без того было ясно).
   Если его послали из Зинского королевства, то операцию начали планировать никак не позднее чем год назад. Ведь не случайного человека уже тут наняли. Подобный выстрел, как неохотно признались мои ушастые, не любому эльфу по плечу, а уж человеку...
   Нечто вроде гильдии убийц в этом мире существовало, но единой организацией её нельзя назвать при всём желании. Даже куда в меньшей степени, чем воровские. Зато, в отличие от последних, маскировались очень умело. И ни о каких специальных знаках и тем более таких популярных у умственно неполноценных преступников татуировках не могло быть и речи. Поэтому, если убийца и принадлежал к подобной организации, доказать такое невозможно.
   Следствие быстро зашло в тупик, и никаких перспектив не предвиделось. Хотя в розыске очень активное участие принимали и эльфы, как светлые, так и тёмные. Ещё бы, кто-то попытался навести ложный след на них. А что так бездарно, ещё хуже. Можно считать дополнительным оскорблением. Однако у ушастых тоже ничего не вышло.
  
  
  
  
  
   Продолжение от 24.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Впрочем, всё это было где-то там, в городе. Я же в это время лежал в постели и не мог пошевелиться. Уж очень сильную магию кто-то сумел вставить в стрелу. И дорогую. Убийца или, вернее, тот, кто его нанял, сумел где-то раздобыть настоящую эльфийскую стрелу, что, в общем-то, не так уж трудно, с настоящим эльфийским мифриловым наконечником, что почти невозможно, во всяком случае, очень сложно и совсем недёшево, даже не учитывая цену металла. Ну так вот, во сколько бы это ему ни обошлось, всё равно получилась лишь дешёвая упаковка для сразившего меня заклинания. Даже Древо Жизни не могло его снять, а только не давало мне умереть.
   И рыжая Ли пыталась помочь, но и у неё тоже ничего не получилось. Один способ она всё же предложила. Смешать кровь, пропустить через меня и моих жён получившуюся энергию и сбросить потом куда-нибудь её излишки. Например, ещё один перевал прочистить, гору какую испарить или ещё что. Только непременно в полную силу, а не так, как в последний раз, когда она придумала контролирующее процесс плетение. Мои ушастые почему-то опять были против. Сомневались в результате, раз уж даже у Древа ничего не получилось.
   Однако, когда я узнал, что провалялся без сознания целую неделю и надо мной дежурила не только Эль, а несколько раз её подменяла дочь, снимая боль тем же способом, сразу выдвинул ультиматум:
   - Смешиваем кровь и выбрасываем излишки энергии хоть на ближайшую скалу, хоть в космос!
   Именно последнее и пришлось проделать, так как транспортировка моего тела до любой ненужной горы, не говоря о перевалах, оказалась весьма проблематичной задачей. Ближе всего находился космос, то есть крыша замка, куда и направились. Но даже из этого получилась целая эпопея, хотя выезд наружу стал бы задачей ничуть не легче.
   В конце концов, забрались, куда планировали, и в небо ушёл столб огня. Если сам процесс был очень болезненным, то результат оправдал все ожидания. Почувствовал себя как новенький. Эль, что важно, тоже. А то ведь ей, считай, ни за что досталось.
   - Надеюсь, мы ничего там не сбили? - обратился к Ли, кивая вверх.
   - Нет, - уверенно ответила рыжая. - Уже давно могу сканировать всю полусферу от горизонта до горизонта. Там пусто.
   - А дальше?
   - Вероятность попадания столь ничтожно мала, что не стоит и учитывать, - стала объяснять древняя эльфийка. - И потом, сила с расстоянием рассеивается, и если на её пути всё же вдруг окажется корабль, то ему наверняка хватит щитов.
   - И какая разница? - неожиданно вмешалась Лара. - Собьём - имеем право. Нечего над нашим замком летать кому ни попадя.
   - Именно, - поддержала её Эль.
   Интересная интерпретация космического права получилась у моих ушастых. Хотя, с другой стороны, абсолютно правильно. Ведь сначала территориальные воды тоже измерялись расстоянием, на котором можно было потопить незваного гостя из пушки. Позже нарушителей воздушного пространства так же определяли по собранным обломкам сбитого самолёта. А не смог сбить, значит, и нарушения не было. Радары, говорите? Какие ещё радары? Врут они всё!
  
  
  
   Продолжение от 25.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Первым делом по выздоровлении захотел отправиться в город, чтобы показать населению: князь жив-здоров, полный порядок, и вообще 'в Багдаде всё спокойно'. Только неожиданно столкнулся с непониманием со стороны ушастых. Пришлось буквально целое сражение выдержать.
   - Мне что, теперь из замка вообще выезжать нельзя? - удивился я.
   - Пока не найдём второго стрелка, - сразу же ответила Эль.
   - Ага. А если он давно уже уехал? - задал я резонный вопрос.
   - За это время долину не покинул ни один караван, - напомнила Лара. - В одиночку же через Проклятые Земли никто не пойдёт.
   - Хвостатая всегда ходит, - напомнил уже я.
   - К счастью, второй такой нет, - поморщилась светлая.
   Анжу недолюбливали обе мои длинноухие жены. К хвостато-рогато-ушастой у них отношение было неоднозначное. С одной стороны, благодарны за то, что доставила меня домой, когда мы с ней провалились в подземную тюрьму и выбрались на другом конце орочьих степей. А с другой - слегка ревновали, так как слишком уж много я в тот раз провёл с Анжей времени.
   - И вообще, тот фейерверк, что мы устроили - лучшее доказательство, - заявила Эль. - Весь город точно видел!
   - Тем более, - ответил я. - Вдруг они подумают, что это вторая попытка покушения? Мол, кто-то из богов тоже невзлюбил нашу семью.
   - О князе Проклятых Земель в народе слухи ходят как о любимчике богов, - напомнила светлая.
   - И потом, у тебя не такие глупые подданные, - добавила тёмная.
   - В большинстве своём, несомненно, - не стал возражать я. - Вся беда в том, что и враги, скорей всего, не полные дебилы. С их стороны было бы глупо не воспользоваться ситуацией и не начать распускать соответственные слухи.
   В общем, уговорил я своих ушастых. А когда я их не уговаривал? Так или иначе, но всегда получалось. Мало того, выехали на этот раз всей семьёй, включая детей. Никакой охраны кроме Дрейка я не заметил, да и пёс побежал исключительно по собственной инициативе. Но, несомненно, по всему пути за безопасностью следили более чем серьёзно. Не зря же Лара попросила три дня отсрочки.
   Всё прошло хорошо. Проехались по столице, показались народу, не забыв навестить каждый сектор. И кстати, идея со слухами себя оправдала. Мы их сами заранее запустили, но противоположного содержания. Боги действительно имели место быть, но не покушались, а наоборот, исцелили. Все видели столб огня, пришедший с неба? Какие ещё нужны доказательства? Нет, специальный храм, посвящённый тем богам, строить не нужно, они не настаивали. Что? Любимчик богов? Официальный титул? Идея, в принципе, интересная, и её стоит всесторонне обдумать, но уже после того, как будет решена большая часть проблем.
  
  
  
  
  
   Продолжение от 26.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Кстати, о проблемах. Хотя следствие и зашло в тупик, его никто не отменял. Правда, чем дальше, тем меньше оставалось шансов на то, что удастся поймать злоумышленников. Но всё равно вызвал из Пограничного Гату. Придя туда с моей рекомендацией, она уже успела собственными силами заработать репутацию, пусть и в определенных кругах. Особой надежды не возлагалось и на неё, но попробовать стоило.
   Соблюдать политесы уже не имело смысла, и Анжа получила карт-бланш на свои авантюры.
   - После завершения уже одобренной операции по наведению порядка на границах княжества братья возвращаются в долину, а Анжа получает отпуск, о котором давно просила, - официально заявил я во время следующего сеанса связи через амулет.
   О произошедшем у нас они узнали ещё во время прошлого сеанса, когда я без сознания лежал, поэтому глупых вопросов никто не задавал.
   Ещё хвостатой послал напарницу. Вовсе не для того, чтобы они вместе по ночам в гости к замешанным в деле чиновникам ходили, а на случай если Анжа всё-таки попадётся. Будет кому оказать помощь при освобождении и, если понадобится, вдвоём вырываться. Ну а коли её содействие не пригодится, разведчицей поработает. Балы там всякие попосещает и прочие мероприятия подобного рода. Со знатью опять же пообщается и всё такое. В общем, самая настоящая Миледи ушастого разлива.
   Почему ушастого? Так в Зинском королевстве светлых эльфов не трогают. Кого же ещё посылать? А тут такое совпадение. Широко известный своим неравнодушием к женщинам вообще и эльфийкам в особенности князь Проклятых Земель положил глаз на одну бедную девушку из провинциальной рощи. Но жёны вовремя узнали, устроили настоящий скандал, забыв об эльфийском достоинстве, и выперли бедняжку из долины. По счастью, как раз отряд эльфов по каким-то своим делам в Первый Лес отправлялся иначе в одиночку через Проклятые Земли точно не перебралась бы. Сгинула бы, как и многие до неё.
   Но после такого позора в родную рощу ей возвращаться не имело никакого смысла, да и денег на столь дальнюю дорогу не было. В Первом Лесу таким, как она, тоже делать нечего, вот и осталась искать прибежища среди людей. В Зинском королевстве, как она не раз слышала, к эльфам очень хорошо относятся. Оно и понятно - цивилизация, а не непойми что, с северным варваром вместо правителя во главе.
   - А давайте сначала мы с Морнэмирэ несколько свиданий устроим? - предложил я длинноухим. - Исключительно для правдоподобия. Погуляем, взявшись за ручки, по парку, пару-тройку фотосессий проведём, одну обязательно в бикини у водопада. Помните тот водопад?
   Эль с Ларой помнили и были против. Категорически. Особенно, что касалось фотосессий. Зато скандал на следующий день устроили от души. Заявились с самого утра в светлоэльфийский сектор города, туда, где Монтемирэ особняк себе строить собиралась. Всех там буквально на уши поставили, как в прямом, так и в переносном смыслах. Полстолицы скандал слышали, другая половина сплетни о нём, в пересказе первой. Поэтому можно было не сомневаться, что вражеские агенты, которые, несомненно, в городе имелись, обо всём знали.
   Монтемирэ же не забыла содрать с нас дополнительную плату за компрометирующий её скандал, плюс моральный ущерб, так как многие поверили, что у неё могли быть какие-то отношения с человеком, пусть и местным князем.
  
  
   Этот кусочек написал коллега Орлов Гай и только немного переделал я. Выкладываю его на СИ временно, чтобы посмотреть, одобрят ли читатели. Если да, вставлю в текст чуть выше.
  
   Дрейк. Сенбернар.
  
   Ну вот, Хозяина чуть не убили, а меня опять рядом не оказалось. Хотя на этот раз имею серьёзное оправдание: был делом занят. Детей его охранял, чтобы опять не потерялись. Когда человека ранили, сразу почувствовал. Но, пока прибежал, его уже в комнату заносили. Понял, что рану надо вылизать, но меня опять не пустили.
   Остался лежать перед дверью, охранять. Я пёс серьёзный. Своих чувств стараюсь не показывать. Но за Хозяина любого порву. Ррр! Хотя, в последнее время, он меня мало замечает. Особенно когда дети появились. Понимаю, у самого щенки были. Но всё равно обидно. Я даже повыл несколько раз по ночам. Тихонько, чтобы никто не услышал.
   У этих людей и эльфов всё не как у нормальных собак, а по-глупому. Мясо перед едой жарят, всякими вонючими вещами портят, и дети у них медленно растут. К тому же Хозяин ничего в воспитании не понимает. Разве можно таких маленьких щенят одних оставлять? Пришлось это брать на себя. Я ведь сразу понял, что их защищать надо. Они меня слушались. А что за уши и хвост часто тягали, так совсем и не страшно. Однако всё равно не углядел я за ними. Нашли какую-то странно пахнущую штуку. Из-за неё потерялись. В этом замке вообще много чего странного.
   Когда Хозяин детей искать поехал, я думал, он меня возьмёт. А он не взял. Чёрного коня взял, а меня нет. Обманул. Зря я тогда свои намерения показал, всё поняли и в комнате заперли, а сами уехали. Ух, как я лаял. Потом скулил. А меня всё равно не выпустили. На третий день почувствовал, что уже не догоню. Замолчал. А меня ещё полдня не выпускали. По-моему, боялись. Хотя чего меня бояться? Я за всё время здесь никого не укусил. Только один раз. А чего этот конопатый мне на хвост наступил? И нечего ему было так орать. Я его чуть-чуть укусил. Попробовал бы он хвостатой женщине со странным запахом на хвост наступить. Убила бы. Точно! Я знаю. Она даже на оборотней, и то лучше меня охотиться умеет! А я тихонько, только чтоб напугать. Хозяин тогда ругался. Ему хорошо, у него хвоста нет. А я всё равно кусаться буду, если попробуют наступать. Пусть смотрят, куда ноги ставить.
   Выпустила меня из комнаты та девчонка, которая любит железяками махать. И ей еще другие человечьи щенята подчиняются. Она хорошая, не испугалась. Всё меня кормить пыталась. А я почти не ел ничего, грустно было. Не хотелось. Зато как радовался, когда Хозяин вернулся. Я прыгал, лаял, вылизал всех - Хозяина, его самок, щенят. Вообще-то, я так обычно не делаю. Я пёс серьёзный. Просто тогда обрадовался сильно. А детей я теперь не один охраняю. Хозяин какую-то женщину притащил. Запах от нее опасный. Но я её не боюсь. Она теперь тоже с щенятами возится. Петь их зачем-то обучает. Я даже ревновать стал.
   А вон она идёт. Может, зарычать на неё? Нет, не буду. Она хорошая, хоть и пахнет страшно. А вот тот эльф, что ещё до того, как Хозяина убить пытались, приходил - плохой. Почувствовал, про Хозяина нехорошее думает. Даже колдовать начал. Я зарычал - он бросил. С тех пор боится меня. Чувствую, из-за него Хозяина чуть не убили. Ещё раз придёт - укушу. По-настоящему. Ррр!!!
  
  
  
  
  
  
   Продолжение от 27.11.2011.
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   После скандала в светлоэльфийском секторе я зашла к послу. Вовсе не извиняться, с ним и так всё было заранее согласовано. Интересовал вопрос, как поведут себя эльфы в случае войны. Вторжение в долину являлось крайне маловероятным, но всё равно стоило обсудить на всякий случай, какой бы мизерной она ни был. Да и в случае наших действий на вражеской территории тоже.
   Ответ, к сожалению, получился вполне ожидаемым. Защищать свой сектор столицы при нападения внешнего врага они собирались, как и положено по договору, но не более того. Даже предложение артефактов, найденных в заброшенном городе, не помогло. Тоже вполне предсказуемо. А перечисленные артефакты, рано или поздно, всё равно в лес попадут. Проданные нами или гномами, без разницы. Уж я-то знаю, эльфы ждать умеют и переплачивать при необходимости тоже.
   Только посол зачем-то начал оправдываться. Мол, так далеко от любого светлого Древа (наше не считается) у эльфов нет надёжного источника магии, и они не могут себе позволить ввязываться в чужие войны. И ведь вовсе не пытался выторговать право исследовать двойное Древо Жизни. Понятно, что, когда Алисилиэль и тёмная принцесса оставались за главных жриц, пытались разузнать о феномене всё, что только можно, и не преуспели. И зачем тогда эти пустые отговорки?
   Ларинэ посещала другое посольство с той же целью, но результат ничем не отличался от моего.
   - Я же говорила, что именно так и будет, - обратилась она к мужу.
   - Отрицательный результат - тоже результат, - ответил человек.
   - И в чём же он заключается? - с сомнением поинтересовалась тёмная.
   - В том, что попробовать в любом случае стоило, и мы это сделали. Больше можем к вопросу не возвращаться.
   - Тебе тоже с сожалением рассказывали, что без собственного Древа под боком не могут рисковать? - спросила я у Лары.
   - Да. Причём ближайшая тёмная роща на самом деле не так уж и далеко. В орочьих степях.
   - Давайте им по жёлудю подарим, - совершенно неожиданно вмешалась в разговор Мариэль.
   Иваниил тоже оказался рядом. И как только сумели незаметно подкрасться?
   - Да, на нашем Древе их много, - продолжил сын.
   - Нельзя, - ответила я.
   - Почему? - хором удивились дети.
   - Всё дело в том, что нужно в первую очередь подходящее место, - стала объяснять им. - Если такое удаётся найти, то даже в жёлуде нет необходимости. Достаточно воткнуть в землю ветвь или даже положить там лист, и Древо всё равно прорастёт. Но все такие места давно найдены и заняты.
   - А если место не подходящее? - спросила Мариэль.
   - Тогда Древо Жизни просто не захочет там расти.
   - А мы очень хорошо попросим, - предложила с надежной дочь.
   Я помотала головой в ответ. Тёмная повторила мой жест. Удовлетворившись ответом, дети ушли, а я вдруг поняла, что мы недостаточно внимания уделяем их образованию, раз вообще возникают такие вопросы. Поймала взгляд Ларинэ, говорящий о том же самом.
  
  
  
  
   Продолжение от 28.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Рано утром меня разбудили эльфийские послы. Не лично, конечно, такая привилегия только у двух длинноухих принцесс имеется. На самом деле это сделали слуги, сообщив, что оба главных эльфа требуют встречи. Причём немедленно. Ещё вчера!
   Продрав глаза, понял, что 'рано утром' не совсем подходящая характеристика. Слишком рано, очень рано, до неприличия рано - куда более точные эпитеты, чтобы описать сложившуюся ситуацию. Однако раз всё равно уже встал, то быстро оделся, во что пришлось, и потопал в тронный зал. Вопреки ожиданиям жён и там не оказалось. А дети, наоборот, были тут как тут.
   - Мы не виноваты! - заранее объявил Ив.
   - Да, - добавила Мара.
   Это уже интересно. С чего бы им начинать оправдываться?
   - А ну-ка, мелкие и ушастые, признавайтесь, чего ещё натворили? - спросил их.
   - Ничего! - хором ответила дети.
   Ага, так я им и поверил. То, что врут, было очевидно. Вели себя так, будто Древо Жизни в одном из парков спилили. А судя по тому, что, не дожидаясь рассвета, к нам в гости рвались оба посла, то как минимум в двух. К счастью, ни у тёмных, ни у светлых в парках ничего даже близко похожего на Древо (обычные дубы не считаются) не росло, так что ничего необратимого произойти не могло.
   Но допросить ушастиков не успел. Наконец появились Эль с Ларой, чмокнули меня в обе щёки, заняли свои троны, после чего сразу были запущены послы. Те громко возмущались, перебивая друг друга, в результате чего не получалось даже приблизительно понять, в чём суть вопроса. Единственное, что не вызывало сомнений - во всём обвиняли нас.
   - А можно по одному, медленно и простыми словами, чтобы сумел понять даже северный варвар? - воспользовавшись паузой, вставил я. - Чего моя семья ещё натворить успела?
   - Мы не виноваты! - раздалось из-за трона.
   - Мы только помочь хотели!
   - Иваниил! Мариэль! Немедленно прекратили прятаться, вышли сюда и рассказали, как всё было! - строго приказал я. - А то эльфы сегодня и двух слов связать не могут.
   Послов такое моё заявление, естественно, возмутило, но способности членораздельно изъясняться не прибавило. Скорее, наоборот.
   - Мы хотели помочь, - повторила Мариэль, встав уже по эту сторону трона.
   - Да, - присоединился к ней брат. - Услышали, как папа с мамами обсуждают нежелание эльфов участвовать в войне на нашей стороне потому, что ни у тёмных, ни у светлых собственного Древа в долине нет, а нашим пользоваться почему-то не желают. Вот и решили помочь.
   - И? - спросил я, когда сын замолчал.
   - Пошли ночью к Древу Жизни, - продолжила дочь, - и срезали по ветке.
   - Так просто взяли и срезали?! - удивился я.
   - Да, - ответил Ив, пожимая плечами.
  
  
   Если с кусочком от Дрейка всё ясно, как сказал один читатель: "В книге должен быть хоть один серьёзный персонаж", то есть ещё отрывок от Нарина который написал коллега Деметрий и в концовке дополнил я. Тот же вопрос, вставлять ли его в текст?
  
   Нарин. Гном.
  
   Вот стоило уехать ненадолго из Проклятых Земель, как самое интересное без меня случилось.
   Но обо всём по порядку. Засиделся я что-то у князя Ва'Дима. Почтенные гномы, переселившиеся в столицу, начали на меня слишком подозрительно поглядывать, в гости звать да ненароком своих дочек показывать. Того и гляди - женят, и здесь от этого не скрыться. Вот напасть! Только башковитый гном, соображающий, всегда найдет выход. Вот я и надумал опять пуститься в странствия.
   Давно не видал я старого знакомца Ва'Лета. Как там он, на Севере? От приходящих иногда редких купцов, что торгуют даже с теми землями, доходили слухи, будто варварский князь сумел очистить свои родовые земли от нечисти. А заодно разобрался с соседями, решившими нажиться на готовеньком, и в итоге объединил под своим началом множество разрозненных княжеств. Ещё бы ему этого не сделать! С братом-чародеем, поддержкой Великого Храма и ледяными троллями до кучи. Объявил себя Ва'Лет Императором Севера, ввел порядки в духе казгардских, насколько это у северян вообще возможно, и, судя по разговорам, процветает.
   Очень мне стало любопытно, так что, едва получил очередное приглашение к мастеру Гельфу, самому длиннобородому и, видимо, поэтому, самому кичливому гному в нашем городе, сразу стал собираться в дорогу. Компанию мне решил составить полулис Фокс, с ним увязались несколько его сородичей. И пятеро моих закадычных друзей-гномов тоже вздумали отправиться в странствия. Денег у нас было достаточно, товаров на продажу собрали быстро, несколько хороших гномьих повозок тоже нашлось.
   И началось наше путешествие. Но о нём и о том, что увидел в империи Ва'Лета, позже, а сейчас о главном.
  
   Обратная дорога, на удивление, оказалась сложнее. До Зинского королевства доехали без проблем. А там началось... Всюду снуют какие-то подозрительные личности, полно военных отрядов. Это в самом-то невоинственном королевстве! Северяне с удивлением признали в некоторых из них казгардцев, причем коренных граждан тамошней империи. Да что это такое делается? Потом уже около самых Проклятых Земель подозрительные люди разбойничьего вида попытались напасть на наш караван. Не на тех напали! Получите арбалетный болт промеж глаз!
   В столицу в долине Единорога я прибыл, полный возмущения. Что это такое, почему князь Ва'Дим не может порядок обеспечить! Правда, быстро поостыл под лавиной новостей. Оказалось, почти сразу после нашего отъезда всё самое интересное и началось. Пропали княжеские дети. Эльфийки были в шоке. Сами виноваты! Жёнам нужно дома сидеть и за детьми присматривать, а не государственными делами заниматься.
   Дальше больше. Выяснилось, как пропали дети. Нашли действующий портал! Давно такого не было! Во многих подгорных королевствах эти штуки имеются, но никто не помнит, когда в последний раз удавалось включить. А тут два несмышлёныша так просто прошли. Но даже портал был не главной новостью! Древний гномий город! Князь Ва'Дим и его жёны давно его нашли и молчали. Явно эльфийки придумали всё скрыть от нас, гномов. Кто же ещё?!
   Поспешил я с путешествием на север, сильно поспешил. Ва'Лет, конечно, друг, но кто же мог знать?! Магическим способом определили направление, в котором находятся пропавшие дети, и бросились спасать. А поскольку оно совпало с древним городом, то рассказали о его существовании и экспедицию снарядили, чтобы позже там встретиться. Окажись я тогда в долине, непременно пошёл бы с тем караваном, а так узнаю обо всём последним из гномов.
   Но это всё в прошлом, сейчас, оказалось, дела обстоят ещё хуже. Моего друга чуть не убили. Какой-то подозрительный лучник совершил дерзкий выстрел, только магия Древа Жизни удержала князя от гибели. Выходит, и от эльфийских растений толк есть. Несостоявшийся убийца сам не избежал смерти. Все это походило на заговор, для запутывания следов которого приплели эльфийские стрелы. И никто не мог понять, кто организатор всего этого безобразия.
   Мы с Фоксом пошли глянуть на труп того негодяя.
   - Я узнал его! - едва не вскрикнул полулис. - Помнишь, мастер Нарин, турнир у Рохмарда? Это тот лучник, из 'Волчьих голов', что жульничал на соревнованиях. Применял он магию и был разоблачен Жимаром. Я его хорошо запомнил. Ещё по переходу через Проклятые Земли, все он норовил поиздеваться надо мной да поизощреннее. Неужели это жители Волкодава покушались на нашего князя?
  
  
  
  
  
  
   Продолжение от 29.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Вот видите, ушастые? Что я говорил?! - обратился к жёнам, хотя на самом деле ничего подобного никогда не говорил. - Вот как надо! А вы... Древо то, Древо сё, Древо это...
   Все присутствующие длинноухие, включая Эль и Лару, находились в глубоком шоке и ничего не ответили.
   - И что было дальше? - вернулся я к теме разговора, от которой сам же и ушёл.
   - Отнесли в эльфийские парки и воткнули в землю на специальных местах, - как о чём-то само собой разумеющемся, рассказала Мара, мол, до чего же порой непонятливыми бывают эти взрослые, даже папа с мамами.
   Большую часть как светлого, так и тёмного ушастых секторов представляли собой парки. И тот и другой являлись как бы маленькой копией Первого эльфийского Леса и, соответственно, зеркальными отражениями друг друга. В каждом имелось специальное место для Древа Жизни, если бы оно пожелало там расти. Своего рода традиция. Или пустая клумба, если без романтики, а по факту. Вот туда, выходит, они ветки и повтыкали. С чего тогда эльфы взбеленились, непонятно.
   - И всего-то? - подвёл итог я. - С какой тогда стати меня так рано разбудили?
   - Но так нельзя! - возмутился тёмный посол.
   Светлый его полностью поддержал. Второй случай такого единодушия среди разноцветных ушастых, первый - это когда Эль с Ларой выступают против меня единым фронтом.
   - Мелкие вам что, ветки перепутали? - спросил я о единственном, что сумел предположить.
   Ив с Марой тут же отрицательно помотали головами.
   - Нет, не перепутали, - ответил светлый, подтверждая их жест.
   - Тогда ещё скажите, что проросли, - пошутил я.
   - Именно! Проросли! - воскликнул тёмный.
   - Так радоваться нужно! - сильно удивился я.
   Оказалось, что радоваться мешало сформировавшееся за многие тысячелетия мировоззрение. Ну не может прорасти ветвь Древа Жизни там, где любому полукровке вздумается её воткнуть. А уж остаться при этом самой по себе, без связи с Древом, от которого была отрезана, тем более. По сути, у моих ищущих приключения детей получилось не размножить деревья со всеми присущими свойствами, а высадить эльфам по бесплатному источнику энергии, которые никогда не превратятся в полноценные Древа. Вот это больше всего длинноухих и пугало.
   - А от меня-то вы чего хотите? - наконец задал им главный вопрос.
   Выяснилось, что сами толком не знают. Так были потрясены случившимся, что побежали скандалить и предъявлять претензии, даже не обдумав требований.
   - Могу, например, сходить в ваши парки, повыдёргивать эти злосчастные ветки и использовать их по прямому назначению, то есть в качестве розг для двух маленьких паршивцев. Потому что резать или не резать ветви с Древа Жизни могут сколько угодно по своему ушастому усмотрению. Я в эльфийские дела никогда не лез и не собираюсь. Честно! А покидать замок без разрешения и охраны, да ещё и ночью... После чего шляться по городу, где совсем недавно в папу вражеские агенты стреляли - это очень серьёзный проступок.
  
  
   Продолжение от 30.11.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Послы тут же заверили, что выдирать проросшие ветви вовсе не обязательно, они как-нибудь сами решат возникшую проблему. Тем более, при моей нелюбви лезть в эльфийские дела, не хотят меня затруднять. После чего быстро удалились, наверное, опасаясь, что я могу придумать что-то ещё, не менее радикальное. И чего вообще шум нужно было поднимать? Получили два бесплатных реактора, в смысле, источника энергии, которые, в отличие от настоящего Древа, не требуют поклонения, и побежали предъявлять претензии - у нас, мол, так не принято. Вот теперь мои жёны непременно должны, просто обязаны, выторговать у длинноухих как минимум поддержку в предстоящей войне.
   Мы остались в узком семейном кругу. Если, когда я начинал фразу про розги, Эль с Ларой посмотрели неодобрительно, то к её окончанию мнение изменилось. Нет, пороть ушастиков не собирались, но религиозные чувства к Древу Жизни поубавились или, скорее, отошли на второй план, а материнские инстинкты, говорящие, что детям никак нельзя шататься ночью по городу, да ещё и одним, возобладали.
   - У нас была охрана, - сразу заявил сын.
   Ага. Почуял, что когда папа грозится наделать розг из Древа Жизни - это несерьёзно, а когда мамы вот так смотрят - точно что-то будет.
   - И какая же? - спросила Эль.
   - Дрейк, - сообщила Мара. - Он смелый пёс. От любого эльфа защитит. И даже на тётю Анжу напасть сможет.
   А вот про хвостатую я не был так уверен. Во всяком случае, на спор не стал бы на неё травить, ещё неизвестно, кто кого в результате покусал бы. Но сказал совсем про другое:
   - Да, Дрейк, конечно, пёс умный и серьёзный, но даже у него не получилось бы быть в двух противоположных точках города одновременно.
   - Он охранял сестру, - признался Ив.
   - У меня другой вопрос, - начала Лара. - Как вы смогли незамеченными пройти через все защитные системы? В тёмноэльфийском секторе города они очень серьёзные, и я сомневаюсь, что в светлоэльфийском намного хуже.
   Мы встретили два искренних взгляда, совершенно красноречиво говорящих: 'А там что, ещё и какая-то защита была?'
   - Ну вот, ушастые, - заявил я. - Наши гениальные и очень красивые дети (первое в папу, второе в мам) сделали ещё одно открытие. Если срезать ветвь Древа Жизни, то с нею в руках можно преспокойно проходить через любую эльфийскую сигнализацию.
   А как ещё можно было объяснить произошедшее? Правда, ставить эксперименты мои ушастые не собирались. Я, в общем-то, тоже.
   Наказанием детей не занимался, оставив это ответственное занятие на ушастых. Свой отцовский долг полностью выполнил, наобещав розг, а дальше пускай сами разбираются.
  
  
  
  
   Продолжение от 01.12.2011.
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   И муж, и тёмная как-то незаметно испарились, оставив на мне самую неприятную задачу. У него, видите ли, государственные дела, у неё армия, а Мариэль с Иваниилом на мне. Не наказывают эльфы детей. Никогда! Но и дети тоже ничего подобного не вытворяют. Мало того, что поступок нельзя было оставлять без внимания сам по себе, так они ещё и домашний арест нарушили, под которым сидели за то, что через портал без предупреждения и разрешения ушли. То, что всё равно не отпустили бы - не аргумент!
   И что мне теперь с ними делать? Причём так, чтобы потом Ва'Дим и Ларинэ не вздумали отменить. Мол, мама Эль плохая, наказала, а папа с мамой Ларой хорошие, спасли. Пусть только попробуют! Раз сами сбежали, то их голоса можно теперь не учитывать. Хотя Дим, скорей всего, ничего не скажет, он в дела воспитания не лезет. За что его люблю ещё сильнее. Помню, как малыши впервые сами залезли на отвесную стену замка. Мы с тёмной обрадовались и позвали мужа. Не подумали, что человек такое может воспринять совсем иначе. Но он у нас хороший, ничего не сказал, хотя смотрел с очень сильным опасением.
   Однако это муж не станет вмешиваться, а тёмная может. В любом случае пусть только попробует!
   - Что же мне теперь с вами делать? - спросила ждущих моего решения дочь с сыном.
   Глупо, конечно, было предполагать, что они сами подходящее наказание предложат. Вот если бы хотелось придумать что-то чисто формальное, тогда да.
   - Отправим-ка вас в монастырь, на обучение, - наконец объявила я.
   Им такая идея явно не понравилась. Категорически! А мне наоборот, даже очень. Спонтанная мысль оказалась ко времени и месту. И чем больше я её обдумывала, тем сильнее нравилась. Обучение боевым искусствам у тех монахов очень хорошо поставлено, а в какой-то степени и магии, так что зря время точно не пропадёт. Пригодится. Заодно подальше от опасности окажутся. Уж туда-то быстрее чем за год только на драконе долететь и можно. Тем более, там послушников всё время не хватает. Правда, от перспективы взять только на время точно в восторге не будут, но, если муж прикажет, выполнят.
   - Мама, не надо! - тут же жалобно попросила дочь.
   Очень жалобно. Любая эльфийка что угодно бы сделала. И мне огромных усилий стоило, чтобы не отказаться от плана с монастырём. Но смогла удержаться.
   - Мы больше не будем, - добавил сын тем же тоном.
   Но я не собиралась отступать.
   - Конечно, не будете. В монастыре драконоборцев правила очень строгие.
   Спорить не стали, но у обоих по щекам покатились слёзы. Мне самой больно стало. Опустилась на колени, обняла и придала к себе. Но решения менять не стала.
   - Так надо, - стала нашёптывать детям. - Вот научитесь у братьев драться, сможете долину по-настоящему защищать. А мы с мамой Ларой и папой будем к вам часто в гости приезжать...
  
  
  
  
   Продолжение от 02.12.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Светлая с наказанием, пожалуй, перегнула. Сама бы я на такое точно не решилась. Но, с другой стороны, в одном она абсолютно права - чем дальше будут находиться дети во время войны, тем лучше. И вовсе не потому, что существует реальная опасность осады города и тем более взятия замка. Вряд ли вообще в долину сумеют прорваться, а если и прорвутся, то точно сильно об этом пожалеют. Как очень точно выразился по этому поводу князь Ва'Дим:
   - Они не пройдут! А если пройдут, то не выйдут.
   Однако главная беда в том, что Иваниил с Мариэль вполне могут сами надумать в войне поучаствовать. Это куда хуже. Учитывая, что наши дети если уж чего удумают, то обязательно сделают, тем более. Поэтому и я, и Ва'Дим решение Эледриэль полностью одобрили. Что касается расставания, не страшно. Всегда можно найти время, чтобы спуститься в подземелья замка, пройти через портал, подняться в храм и встретиться.
   Глава ордена, как и предполагалось, в восторге вовсе не был. В смысле, совсем. Мало того, что временные послушники, а такое у них не принято, так ещё и очень точно предположил постоянные посещения родителями. Но куда ему было деваться, если сам Достойный попросил?
   Да и детям в конечном итоге польза будет. В ордене в любом случае с подготовкой всё в порядке, так что основу они получат приличную, а дальше я сама уже подтяну. Или ту же Анжу заставлю, пускай пользу приносит.
   Не успели отправить детей, как пришли новые тревожные вести. Их принесли те самые орки, с которыми мы в прошлый раз воевали. Новый император Казгарда распустил большую часть армии, там традиционно хватало орков-наёмников. Повозвращались в свои степи и начали воду мутить. Агитировали сородичей на нас напасть. Причём не просто так, а ударить из степей, когда война с Зинским королевством начнётся.
   Те, кто уже пробовал, были против. Но к их и нашему сожалению всё больше и больше кланов склонялось к мысли, что идея хорошая. Пока же начинали теснить скептиков. Вот те и пришли просить помощи. Мол, сами они на нас нападать не хотят, но может возникнуть ситуация, когда просто не будет иного выбора.
   У нас его теперь тоже практически не оставалось. Или помогаем оркам, и пускай воюют у себя в степях друг с другом, или не помогаем и ждём их у перевалов. Прорваться не прорвутся, а дорогу в Пограничный, как и в прошлый раз, перекроют. Между тем, на неё у меня кое-какие планы. Ещё чего доброго блокаду устроить попробуют, если не считать порталов, может даже получиться.
  
  
  
  
  
  
   Продолжение от 03.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - И что будем с этими орками делать? - спросил у тёмной. - Ты у нас по обороне, вот и решай.
   - Тут скорее вопрос к Эледриэль, - ответила она. - А вообще помогать в любом случае придётся, вот только лишней армии у нас нет.
   - Раз уж на то пошло, почти никакой нет, - вставил я. - И почему вопрос к Эль?
   - Потому, что придётся в основном деньгами помогать, - ответила тёмная. - Может, в какой-то степени, оружием, но куда больше деньгами.
   Присутствующая Эль возражать не стала.
   - С оружием всё понятно, только много ли они деньгами навоюют? - задал вполне логичный на мой взгляд вопрос. Не подкупят же в самом деле вражеские кланы, чтобы те не нападали?
   Оказалось, что я не прав. Не в смысле, подкупа врагов, а вообще. Обе мои ушастые к оркам относились мягко говоря негативно, и тем не менее прочли целую лекцию в их защиту. Казалось бы, какая разница, получать ли деньги от нас и драться с другими орками или наоборот, объединиться с теми, напасть на долину, разграбить и заиметь те же деньги в качестве добычи, не говоря о других трофеях? Выяснилось, что она очень даже была.
   Хотя в степях и существовало немало крупных и мелких государств, но по сути орки имели клановое общество. А в таком интересы клана всегда выше интересов отдельного индивидуума. Этим они в первую очередь и отличались от большинства других наёмников. И поэтому пришедшие к нам за помощью более чем охотно были готовы получить её наличными.
   Орочьи степи велики и тянутся далеко на запад. Там проживает множество племён, которым одинаково плевать, как на восточные кланы с мутящими воду и обещающими золотые горы казгардскими ветеранами, так и на новое княжество в Проклятых Землях. Вот там и собирались вербовать воинов на полученные от нас деньги. Причём платить не каждому наёмнику лично, а сразу клану. Если такой воин погибнет в бою, его клан всё равно уже получил деньги и сможет купить на них оружие, лошадей, еду и будет, если не процветать, то не бедствовать. А ведь орк не обязательно погибнет. Он очень даже может и с добычей вернуться, чем сделать свой клан ещё сильнее. Если же направить тех же воинов в набег на княжество Проклятых Земель, то в случае победы выжившие вернутся с богатой добычей, а в случае поражения вообще ни с чем. И по любому погибшие и так и так не дадут клану ничего.
   Вот такая простая математика, благодаря которой орки вообще редко воевали с внешним миром, предпочитая отправлять туда самых горячих и беспокойных.
   - А почему бы и нам не нанять армию против Зинского королевства именно в западных степях, раз всё так прекрасно? - спросил я, выслушав лекцию по особенностям кланового общества.
   - Ты у нас, несомненно, гениальный муж! - вместо ответа заявила тёмная.
   - И что бы мы без тебя делали?! - поддержала её светлая.
   - А если по делу? - с подозрением спросил я.
   - Если по делу, то я послала гонцов практически сразу, как поняла, что угроза войны реально существует, - ответила моя министр обороны. - И эти конкретные орки тоже явились к нам сами и заранее, а не будучи загнанными противником, когда уже поздно, в том числе и по этой причине.
   - И только половина денег, что мы им выделим, будет безвозмездной помощью, - продолжила Эль. - На вторую они станут нанимать армию уже для нас.
  
  
  
  
   Продолжение от 04.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - И только половина денег, что мы им выделим, будет безвозмездной помощью, - продолжила Эль. - На вторую они станут нанимать армию уже для нас.
   - Часть оставим в Пограничном, в качестве резерва, а вторую придётся размещать в долине, раз всё так серьёзно, - опять взяла слово Лара.
   - Да, удружил нам император Казгарда. - подвёл итог я. - Хоть бери и счёт ему выставляй.
   - Не надо! - на всякий случай сказала Эль.
   - Нам ещё третьего врага не хватало, - добавила Лара. - Как ты любишь говорить: 'для полного счастья'.
   - А разве мы и так уже не находимся в близком к состоянию войны с половиной армии Казгарда? - удивился я. - А что до самой империи, то на карте смотрел, лично воевать нам будет весьма затруднительно. География станет очень сильно возражать.
   - Всё равно не надо.
  
  
   Глава (следующая)
  
   Дим. Попаданец.
  
   На самом деле имелись и хорошие новости, а не только плохие или не очень плохие. Обнаружился потенциальный союзник. Причём сам пришёл, а не мы его нашли.
   Новый король наконец навёл порядок в северном королевстве и укрепил там свою власть, сделавшись не только номинальным, но и реальным правителем. Наши агенты в Драконьем Черепе регулярно о тамошней обстановке доклады присылали. Что интересно, этот город король вообще не трогал, ограничившись для начала просто формальным признанием своей власти. С другими был куда менее щепетилен. Выяснил, что Драконий Череп сбывает в больших количествах строительный лес через недавно появившихся в горах гномов, но не им самим, а кому-то довольно могущественному и несомненно богатому. Теперь через горожан прислал послов. Те, заходя в гномье подземелье, никак не ожидали, что окажутся не по ту сторону хребта, а чуть ли не по другую сторону мира. Однако сделали морды кирпичом и отправились на аудиенцию словно по три раза на дню через порталы ходят.
   Правда, большая часть их заготовок была сделана в расчёте на сильное государство, находящееся по другую сторону гор, а не на небольшое княжество в центре континента. Но менять ничего не стали, а прошли по всем пунктам, в надежде, что так или иначе большая часть всё равно может подойти. Тем более что благодаря порталу во многих случаях это имело не такое уж решающее значение. А из-за разницы в ценах многие их предложения оказались даже более заманчивыми, чем они сами предполагали. Эль позаключала кучу договоров, несущих непосредственную прибыль или иную косвенную выгоду княжеству.
   Затем глава посольства задал мне интересный вопрос:
   - Князь Ва'Дим, не собираешься ли ты в ближайшее время с кем-нибудь воевать?
   Я-то собирался, вернее, со мной собирались, но откуда они об этом узнали? Вот в чём вопрос? Видимо, этот самый вопрос отразился у меня на лице, так как посол решил объяснить:
  
  
  
  
  
   Продолжение от 05.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Я-то собирался, вернее, со мной собирались, но откуда они об этом узнали? Вот в чём вопрос? Видимо, этот самый вопрос отразился у меня на лице, так как посол решил объяснить:
   - Твои люди в Драконьем Черепе не только строительную древесину закупают, причём любую, а не исключительно самую ценную, что раньше западные купцы вывозили. Они ещё и ищут желающих переехать в княжество, хоть на заработки, хоть на постоянное проживание. А в последнее время предпочтение отдаётся воинам, и плата им предлагаемая увеличилась.
   - Так и есть, - не стал скрывать я. - В последнее время наблюдается очень нехорошая активность у соседей, вот и приходится быть готовым ко всему. А будет ли война или нет, и если будет, то насколько серьёзная, пока с абсолютной точностью сказать нельзя. Впрочем, хотелось бы узнать, чем вызван ваш интерес?
   - У меня, то есть, я хотел сказать, у моего короля, сейчас имеется большая армия. Воины хорошие, проверенные в боях и не хотелось бы их распускать по домам или оставлять бездельничать по гарнизонам. Вот он, король я имею в виду, и решил, что есть возможность поучаствовать в чужой войне на взаимовыгодных условиях.
   - Предложение, несомненно, заманчивое, и готов его всесторонне обдумать, - ответил я. - Вот только оборонительная война особых трофеев не предполагает, а учитывая географическую удалённость, для вас о территориальных завоеваниях тоже не может быть и речи.
   - Да, - досадливо ответил посол. - Этого мы как-то не учли. А жаль.
   - Мне тоже жаль. Однако услуги какого-то количества воинов я могу и золотом оплатить. Да вот беда, подготовка к войне съедает большую часть бюджета. Деньги ещё есть, но не так много, как хотелось бы. Вот и не знаю, согласятся ли хорошие, проверенные в боях воины на ту же цену, что и остальные? И согласится ли их король?
   На самом деле денег как раз хватало и я готов был заплатить за такой подарок столько, сколько северный правитель попросит. Но зачем? В смысле, зачем платить много, когда они несомненно согласятся и на меньшее? Ведь рассказывая о большой армии посол явно опустил слово 'слишком'. Король скорей всего и сам не знает, куда своих воинов пристроить, чтобы они не хулиганили от безделья дома.
   - Нужно будет посоветоваться, в смысле, спросить короля, - ответил посол. - Я уверен, что мы сможем найти решение.
   У меня сложилось впечатление, что на самом деле собеседник имеет право решать этот вопрос прямо здесь и сейчас. Не отходя от кассы, так сказать. И вообще, не простой это посол, а к примеру министр, серый кардинал или кто-то вроде. Одна его оговорка, 'я, в смысле, мой король', чего стоила.
   Торопить события, естественно, не стал. Договориться-то договоримся, но обойдётся куда дороже. Пускай лучше моя министр финансов принцесса Эледриэль про деньги торгуется. Тем более что пока враг у ворот ещё не стоит и времени достаточно. На то, чтобы посол прогулялся туда и обратно порталами, его точно хватит.
   - Учитесь, ушастые, - объявил жёнам, когда мы остались одни. - Умная обезьяна спокойно сидит на дереве и смотрит, как тигры и драконы дерутся внизу.
   Но моим эльфийским принцессам китайская пословица не понравилась. Вещи, сделанные мастерами из поднебесной, оценили весьма высоко, а идеи не очень. Или зря я дерево упомянул? На Земле ведь тоже многие не желают быть произошедшими от обезьян, требуют, чтобы их бог произвёл. Ага, лично, руками, из грязи. По образу и подобию, так сказать.
   А ведь по сути поговорка очень даже к месту. Один император решил проблемы у себя дома, избавившись от излишне большой армии, распустив её довольно целенаправленно на запад. Отчего уже у нас возникли серьёзные проблемы. У другого короля появились аналогичные затруднения, что и у казгардского правителя, только в меньших масштабах. Однако он оказался хитрее, решив на этом ещё и заработать.
  
  
  
  
  
  
   Продолжение от 06.12.2011.
  
   Ва'Харр. Король.
  
   Помоги Во'Дан, что за напасти на мою голову! Ведь когда-то я мечтал всего лишь расширить свои владения, завоевать парочку ближайших соседей, ещё нескольких обложить данью и титуловаться Великим Князем. Получилось. Даже легче, чем предполагал. Потом появился этот Ранон, проклятый архимаг, и нанялся на службу. С его подачи я существенно увеличил свои владения, мой титул стал не простым звуком.
   Да, прекрасно понимал - он преследует какие-то свои загадочные цели, но не думал, что мне это помешает получить желаемое. Тем более все обещания он выполнял, не придерёшься. В мечтах я уже видел себя владыкой всего севера. Но чародей справедливо заметил, что на севере у нас и взять нечего, а добыча есть в лежащих южнее королевствах. Вот если их завоевать. И стать императором не хуже повелителя Казгарда...
   Красивые мечты. И невыполнимые. Реальность внесла свои серьёзные поправки. Какой император?! Мне бы королевство удержать. Все силы на него уходят. Я на севере, в родовом княжестве даже не бываю. И сына не послал, молод он ещё. Туда бы старшего, но бедного Ва'Дорра уничтожил дракон. Пришлось отправлять наместником Ва'Зана, дальнего родича, которому я даровал какой-то здешний титул. Графа, а может, и герцога, не разобрался я ещё в иерархии местной аристократии. Обещался мне Ва'Зан быть верным вассалом. Вроде сомнений в этом пока нет. Получаю от него несколько бочек пива да соленой рыбы, будто здесь этого добра не хватает. И оба мы понимает, что вся верность новоявленного герцога будет ровно до того момента, как я потребую хоть чего-то большего.
   Пока я усмирял и брал под свою руку оставшуюся без власти страну, всё было хорошо. Где легче, где тяжелее, но вполне ожидаемо и понятно. Позвал ещё северных князей да свободных воинов в подмогу, того количества войск, которое шло со мной ранее, не набралось, но усмирить строптивых баронов, не пожелавших признать нового короля, хватило. Вернее, поначалу не хватало, а как страна почувствовала за мной силу и поверила, что смогу стать настоящим королём, так армия начала расти куда быстрее, чем мог себе представить. Образовалось полноценное войско, и шансов у этих недалеких феодалов не было, они меж собой даже договориться не могли. Так и разбили их поодиночке. Особо верным сподвижникам даровал захваченные замки вместе с титулами бывших владельцев. Затем с помощью войск покончил с разбойниками, которых развелось во время смуты немало.
   И тут передо мной в полный рост встала неразрешимая задача. Армию распускать никак нельзя, потому что только часть вернётся по домам, а остальные превратятся в тех же разбойников, а то и в бунтующих баронов. Завоёвывать больше некого. Это королевство оказалось ловушкой. На юге и востоке горы да непроходимые леса, в которых, как говорят, полно троллей, на западе неизвестно как далеко тянущееся каменистое побережье с редкими рыбацкими деревушками, не нужными никому, кроме обитателей (там даже своих князей нет!). Ну а север, он и есть север. Уж я-то знаю, что он из себя представляет. Завоёвывать тамошние бесчисленные острова и островки можно бесконечно долго и с нулевыми результатами. Сегодня они твои вассалы, а завтра независимые великие князья, и так до бесконечности. А главное, взять там нечего. Плодородных земель практически нет, рыбу можно и в других водах ловить, а железо проще купить.
   Часть войск я всё же сумел распустить без последствий. Повезло, что кое-кто из союзников желал вернуться на свои острова с добычей. Эти если и превратятся в нарушителей спокойствия, то где-то там, а не у меня. И повезло, что некоторые из земляков, вчерашние рыбаки, пастухи да крестьяне, жаждали получить за службу землю. Конечно же, дал, уж этого-то добра после войны хватало. Пускай обрабатывают, родне на севере зерно продают да хоть какие-то налоги в казну платят.
   Но армия всё равно была намного больше, чем королевству необходимо. Можно оставить всё как есть, спокойствия ради, и уменьшать постепенно. Вот только воинов кормить надо, да жалование платить, а казна после войны не могла похвастать полнотой. Если по чести, то вообще ничем похвастать не могла. Не было у меня казны, как таковой.
   И тут вдруг выяснилось, что на границах моего королевства гномы через южные горы тоннель прорыли. И не сами, а по чьему-то заказу! И этот кто-то, явно богатый и могущественный правитель, начал вести активную торговлю с ближайшими к горам поселениями. Скупал чуть ли не всё, что они соглашались продавать, и прежде всего лес. Оно и понятно, таких лесов, как на севере, больше нигде нет, недаром купцы буквально вокруг света за ним плавают. Кроме древесины он активно переманивал к себе любых мастеров.
   Нужно сказать, что я многих отдалённых городов и тем более посёлков не завоёвывал. Если кто сразу соглашался признать мою власть, тех вообще не трогал. Зачем разорять собственную страну? Горожане да крестьяне не рыцари с баронами, им без разницы, кто правитель. Лишь бы денег в три шкуры не драл. И, как оказалось, не зря я так делал. Теперь не только скромные налоги течь в мою столицу начали, но и информация.
   В последнее время у загорного правителя вдруг сменились приоритеты. В первую очередь стали требоваться воины. То есть всё складывалось очень удачно для меня. Не только смогу решить проблемы с излишками армии, но ещё и казну пополнить. Осталось только выбрать, кого послом отправить. Вся беда в том, что по сути некого. Толковых и умных, чтобы к другому правителю на переговоры отправить, и не просто мою волю передать, а на месте решения принимать, нет. Достаточно надёжных вассалов, чтобы управление королевством на время доверить, хватает, а умных нет. Сын слишком молод, ему учиться ещё. Хоть сам поезжай.
   А это идея!
  
  
   Продолжение от 07.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Посольство явилось ещё раз уже в расширенном составе. Того, что северная армия может оказаться троянским конём, а сами послы шпионами Зинского королевства или тех, кто за ним стоит, мы не опасались. Паранойя - вещь, конечно, хорошая и, несомненно, полезная, но не до такой степени. В данном конкретном случае география очень мешала. Это за сколько же лет нужно было начать ко всему готовиться? И в придачу предсказать смену власти как в Казгарде, так и в северном королевстве.
   Допустим - империя главный фактор в комбинации, и там кто-то сумел это организовать. Но очень вряд ли у них получилось бы договориться с драконом, чтобы тот в нужный момент северную столицу сжёг. Иначе действительно получится паранойя, но не та, что мания преследования, а та, которая мания величия. Воспользоваться же возникшей ситуацией в полной мере мешали расстояния. Поэтому, если новый король что нехорошее и задумал, это будет исключительно его личная инициатива.
   Предположим, решил в самый неподходящий момент ударить нам в спину и таким образом максимально ослабить. Зачем? Да кто его величество знает?! Например, чтобы больше не лезли на его южные территории со своей торговлей. Логично? Ага, очень! И лишиться таким образом единственного источника налогов не натуральными продуктами, а живыми деньгами. Торговать-то после войны с ними пока никто больше не рвётся. Не говоря о том, что отправленной армией придётся тоже пожертвовать.
   Естественно, этот вопрос мы обсудить тоже успели и справедливо пришли к выводу, что такой путь развития событий наименее вероятен. В смысле, вообще. Поэтому оставалось решить вопрос с оплатой и количеством войск, которые нам пришлют. Но там уже мой министр финансов торговалась. Поскольку те послы видели принцессу Эледриэль за столом переговоров не впервые, её способности в таких делах для них уже не являлись неожиданностью. Подозреваю, в этом и заключалась основная причина, по которой главный посол не воспользовался своими полномочиями, а отправился советоваться с королём. Просто захотел получше подготовиться.
   - Знаешь, Эль, по-моему, на этот раз ты переплатила, - сказал я жене, когда переговоры закончились и все договора были подписаны.
   - С чего ты взял? - удивилась остроухая. - И потом, почему не предупредил?
   - Думал, что это у тебя такая хитрая стратегия, и не хотел мешать, - честно признался ей.
   Согласно кивнув, та напомнила:
   - Ты не ответил на первый вопрос.
   - Просто прикинул обещанное нам количество воинов. Регулярная армия в большинстве центральных королевств куда меньше. Не удивлюсь, если они все имеющиеся войска пришлют, а себе новые навербуют. На наши деньги! А такое возможно при значительной разнице в цене.
   - Всего на десять процентов больше от стандартной платы для наёмников пообещала, - ответила Эль.
   Потом сделала многозначительную паузу и добавила:
   - По ценам мирного времени!
   - Так я и думал. Стареешь, ушастая.
   Эледриэль надулась, но скорее для виду. Ей самой было интересно, с чего я так решил и где она совершила ошибку?
  
  
  
  
  
  
  
   Продолжение от 08.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Эледриэль надулась, но скорее для виду. Ей самой было интересно, с чего я так решил и где она совершила ошибку? О том, что муж в финансовых вопросах порой бывает более дальновидным, чем можно ожидать, по опыту знала. Не стал затягивать паузу, а сразу высказал свои догадки:
   - В том-то и дело, что в центральных королевствах цены на наёмников в мирное время всё равно выше, чем в северных княжествах в военное. Как же ты так? Про разницу цен на обычные товары вспомнила, а про наёмников - нет.
   Собственно, я Эль вовсе не обвинял. В конце концов, не обеднеем. Да и немудрено было ошибиться. Все привыкли, что среди наёмников серьёзный процент занимают именно северные варвары, и как-то забывали, что едут они в центральные королевства в таких количествах в том числе и из-за разницы цен на подобного рода услуги.
   Можно сказать, что у нас ситуация постепенно налаживалась. Какая-никакая, а собственная армия имелась. Это раз. Эльфы, как тёмные, так и светлые, после получения двух бесплатных источников магической энергии, хоть и со скрипом, но обещали помощь, причём вполне реальную. Это два. Гномы, те вообще ещё до каких-либо договорённостей стали стягивать в долину небольшие отряды, постепенно накапливая силы. Тут уже нам пришлось дать слово, что, как только исчезнет опасность для княжества, возьмёмся за их перевал. Они вообще предпочитали, чтобы мы не горы испаряли, как раньше (ещё чего не хватало!!!), а прожгли сплошной тоннель. Гномам так удобнее. Ли заверила, что не видит проблемы. И это было уже три. Ну и орки с северянами - четыре и пять.
   В общем, хоть сам Зинское королевство оккупировать отправляйся. Планов таких не строил, но осознание самого факта, что могу, успокаивало и вселяло уверенность - всё будет хорошо. Можно оставить авралы и продолжать обустраивать княжество в обычном порядке. Учитывая возможность войны, естественно, но всё равно без паники и спешки.
  
  
   Каликрис. Архимаг.
  
   То, что после прошлой неудачи я прекратил всё попытки вредить новому княжеству, образовавшемуся посреди Проклятых Земель, вовсе не означает, что смирился с поражением. Конечно, я проигрывать умею и спокойно принять это могу, не возвращаясь более к вопросу, но не в данном случае. Появление нового Древа-гибрида просто так оставлять нельзя. Но рисковать и тратить силы там, где можно просто подождать удобного случая, тоже не собирался. Зачем? Время работает на долгоживущих, и мы, эльфы, ждать умеем.
   Не появлялся в той долине лет десять и не думал, что в ближайшее столетие придётся. Но подходящая ситуация образовалась куда раньше, чем можно было ожидать. И это уже второй случай. В первый раз исчезли дети, и князь с жёнами бросился на поиски. Даже странно для человека. Эльфийки понятно, но северный варвар, скорей всего, их и послал бы, сам оставшись дом охранять. Или вообще не отпустил. У северян считается нормой отправлять детей в странствия, чтоб опытом да добром обрастали. Нужно признать, что не в таком возрасте и только сыновей, но факт остаётся фактом. Однако они все втроём оставили всю долину без руководства, и её можно было ослабить, причём значительно и малыми усилиями. Но в тот раз не имел никакой возможности. Над всеми эльфийскими лесами тогда висела угроза нападения дракона, и ни один сильный маг не покидал дома.
   Впрочем, прошло совсем немного времени, и случай опять представился. Ничего удивительного, этот князь много врагов нажил, и кто-то из них постарался. Не само же Зинское королевство всё это затеяло?!
  
  
  
   Продолжение от 09.12.2011.
  
   Каликрис. Архимаг.
  
   Приехал туда, чтобы всё проверить на месте, и ещё раз убедился в своей догадке. Да тут чужих теперь больше, чем местных. Особенно в окружении короля и на всех ключевых постах И в армии, естественно. Причём всё больше из Казгарда.
   Главной трудностью стало подозрительное отношение ко мне, которое непременно бы появилось, попробуй я лично наладить контакты с кем-нибудь из новых, да впрочем, и старых чиновников. К светлым эльфам тут по-прежнему относились очень хорошо, но при этом держали определённую дистанцию. О постоянном эльфийском посольстве, устроенном в Проклятых Землях, тут все знали.
   Однако я всё-таки архимаг! Сначала нашёл посредников, а потом, когда уже мог выйти на прямой контакт с нужными людьми, решил этого не делать. В конце концов, лично в войне в любом случае участвовать не собирался, а информацию о Долине Единорога, которую от простых купцов точно не получишь, и так без проблем передал. Тем более что на данном этапе ничего другого и не планировал делать. Прослежу за развитием событий и тогда решу, как поступить дальше. Разве что новые сведения буду подкидывать по мере поступления. Подозревать меня никто точно не станет, а в эльфийское посольство мне всегда путь открыт.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Стоило ситуации немного стабилизироваться, как жёны сразу начали прозрачно намекать, что детей можно бы и вернуть.
   - Ушастые! Напомните, пожалуйста, что я вам обещал? - обратился к ним.
   - Что? - спросила Лара.
   - Ты нам много чего обещал, - сочла нужным заметить Эль. - На руках носить, пылинки сдувать...
   - Про детей, - уточнил я. - Наших, то есть Ива и Мару, или как вы их ещё называете Иваниила и Мариэль.
   - И?
   - Что не стану вмешиваться в ваш процесс воспитания. Вообще. Совсем. Никак... И вот к чему это привело! Понимаю, в лесу эльфята могут делать всё, что им вздумается. Ничего там с ними не случится, а покинуть дом не позволит сильнейший инстинкт. Но наши ушастики не совсем эльфята, а долина не совсем эльфийский лес.
   Жёны смотрели на меня виновато. Глаза опущены, уши прижаты к голове, и вообще представляли собой живую иллюстрацию к так и не повешенной над троном табличке: 'Муж всегда прав!'. Хоть бери и фотографируй. Но я уже давольно давно постоянно с собой фотоаппарат не таскаю (старею, наверное), да и полную коллекцию уже собрал всех выражений лиц своих ушастых, какие только могут быть. Вот только, несмотря на полное и вполне искреннее признание своей вины, менять эльфийки ничего не собирались. И любое моё поползновение в этом направлении натолкнулось бы на стену полного непонимания и неприятия.
   Поэтому вместо того, чтобы приказывать и требовать, просто обнял обеих, прижал к себе и начал объяснять, почему именно сейчас нельзя возвращать детей домой.
  
  
   Продолжение от 10.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - В этом отношении главная опасность не только не миновала, а даже усилилась, - сказал я им.
   - Почему? - спросила Эль.
   - Надеюсь, вы не станете спорить, что реальной угрозы для долины вообще и замка в частности не существовало?
   Они не спорили. Против Древа особо не попрёшь, против нашей крови, когда она смешана, тоже.
   - Но при чисто оборонительной войне Ив с Марой наверняка бы тоже начали готовиться к защите замка, - продолжил я. - Выбрали бы себе башню, скорей всего, Ирканину, и стали бы туда тайно таскать припасы и оружие.
   Эльфийки согласились (на самом деле так и было, мелкие действительно начали и кое-что уже успели собрать).
   - А теперь, чего доброго, надумают присоединиться к экспедиционному корпусу. Тайно спрячутся в какой телеге, и ищи их потом, - закончил я.
   Такой аргумент мои ушастые оспорить не смогли и были вынуждены согласиться.
   - Зато можем теперь всей семьёй отправиться навестить, раз главная опасность миновала, - предложил я жёнам компромиссный вариант.
   Те идею горячо одобрили и бросились собираться. Нужно сказать, что до этого мы в храм к детям наведывались тоже достаточно регулярно, но по одному. Чаще кто-то из жён. И вот теперь могли себе позволить посещение всей семьёй. Сам особо тратить время на сборы я не стал, прихватил тот самый меч, и хватит.
   Меня в храме с этим клинком всегда охотно принимали. И если мелкие чего-то натворили (а они наверняка), претензий, даже завуалированных, высказано не будет.
  
  
   Иваниил. Маленький принц.
  
   Сначала нам с сестрой тут не понравилось. Очень! Потом тоже. Но в самый первый день в особенности. Прежде всего тем, что это наказание! Никак такого не могли ожидать. Грозиться и мамы, и особенно папа могли, но чтобы потом сделать...
   Когда сами без предупреждения прошли через портал и остались одни, всё понятно, но так... Так нечестно! Так неправильно! Так не должно быть!
   В храме нас с сестрой разместили в одном помещении с послушниками того же возраста, что и мы. Дрейка, который увязался в качестве охранника, не пустили, оставили на дворе с остальными собаками. Соседи по комнате в первый же вечер начали рассказывать небылицы про дракона, спящего в подземельях храма. Глупость полнейшая. А ведь сами верят, Мара почувствовала. Но даже если бы и мы поверили, то всё равно не испугались. Про тётю Иркану им говорить не стали (мы про неё вообще никому не говорим), а про Крабодура рассказали. И про то, как с сестрой его сокровищницу ограбили, и про то, как потом всей семьёй убили.
   Не поверили. Совсем!
  
   Продолжение от 11.12.2011.
  
   Иваниил. Маленький принц.
  
   Не поверили. Совсем! Папа, как Достойный и владеющий тем самым мечом, ещё может быть, даже скорей всего, а мы - никак. А уж про сокровищницу, так вообще. Тут все почему-то уверены, что ограбить дракона намного трудней, чем убить. Странная мысль. Мы с Марой знаем, что самое сложное в воровстве сокровищ у драконов - это их унести, потому что тяжёлые.
   - С драконом сражались вместе, - признался им. - Папа, обе мамы, тётя Иркана и мы с сестрой.
   - Из сокровищницы вынесли столько, сколько смогли поднять я, брат и менестрель, - добавила сестра. - Когда вернулись во второй раз, дракон уже всё перепрятал. Знал, что придём опять.
   - А повторить, положа руку на алтарь, сможете? - спросил один из сомневающихся.
   - Да хоть сейчас, - ответил я.
   Сестра кивнула, подтверждая.
   - Сейчас нельзя! - тут же предупредил другой. - Ночью!
   Пожал плечами в ответ.
   Ждать в любом случае осталось недолго. Вся наша комната сделала вид, что легла спать в срок. Потом вместе прокрались в главный зал храма. Мы с сестрой положили руки на алтарь и повторили всё то, что уже рассказали. Как только начал говорить, сразу понял, что алтарь не даст соврать. Все они это точно знали. Теперь на нас смотрели иначе. А я вспомнил рассказ родителей, как именно папа стал Достойным и получил тот самый меч. Взял и запрыгнул на алтарь! Протянул руку сестре, помогая и ей залезть.
   - Давайте к нам, - позвал остальных. - Раз уж пришли.
   Ни на мгновение не сомневался, что никто не решится. Так и получилось. Смотрели на нас со смесью страха и некоторого восхищения. Решил ещё усилить впечатление, поднял шлем и одел на голову.
   - Жаль, не мой размер, - объявил, возвращая на место.
   С утра многие пожалели о ночной прогулке. Нет, никто не узнал, и наказания не было. Просто разбудили нас рано утром. Слишком рано! И погнали бегом на утреннюю разминку. Как оказалось, тут вообще почти всё делается бегом. А наставник ещё и издевался, кричал:
   - Чего вы такие сонные?! Посмотрите на новеньких, они и то лучше бегут! И их пёс, вон рядом трусит, для такой огромной псины это вообще редкость. А ну, прибавили шагу!
   А что тут такого? Мы с сестрой и быстрее, и дальше можем. Дрейк тоже, хотя обычно предпочитает найти спокойное место и там спать. Потом была разминка, совсем лёгкая. Затем опять побежали, на этот раз к полосе препятствий, сложенной из разных брёвен (это наставник её так назвал, я ни при чём). Мы так и не поняли, зачем она нужна? Если с первого раза и с завязанными глазами, тогда да, будет трудно, а так ничего особенного. Мы с Мариэль, когда были совсем маленькими, на куда более сложных играли.
  
  
  
  
   Продолжение от 12.12.2011.
  
   Иваниил. Маленький принц.
  
   Тренировки на мечах и другом оружии вообще оказались какими-то ненастоящими. Как и сами мечи. Мама Лара нас намного лучше учила, причём с мифриловыми, а не деревянными. Только зря я об этом сказал наставнику. Тот просто отправил в группу постарше и предложил показать, что можем.
   Показали. Только это не очень помогло. В смысле, совсем. Позвали парня и девушку из ещё более старшей группы, по человеческим меркам почти взрослых, И те с нами легко справились. Чтоб не зазнавались. А мы и не собирались, просто хотели как лучше.
   А та группа, что немного старше нашей, в которой мы с сестрой всех победили, явно затаила обиду...
  
   Возможно тут будет описание быта и тренировок в монастыре примерно на главу. А может и не будет. Не знаю нужно ли. В любом случае за советы и помощь буду благодарен.
  
  
   Дрейк. Сенбернар.
  
   Хозяин, когда выздоровел, решил щенят учиться отправить. Пошёл с ними. Охранять. А страшно пахнущую женщину и чёрного коня с собой не взял. Пусть хозяина охраняют. Сначала меня брать не хотели, говорили, что туда с собаками нельзя. Неправда! Если куда собаке нельзя, значит, место плохое и щенят туда лучше не посылать.
   Прошли мы через ту штуку, из-за которой дети потерялись, она портал называется, и оказались не в замке, а в другом месте. Оно монастырём зовётся, а люди, которые там живут - монахами. Теперь дети здесь учатся, а я охраняю и слежу, чтобы их правильно учили. Тут ещё много человечьих щенят учится. И их стал охранять. Эти монахи правильно обучают, только зря поместили вместе с другими того же возраста. Дети у хозяина намного сильнее и ловчее, их со старшими обучать нужно. Ещё неправильно, что меня во дворе оставили.
   Но всё равно лучше, чем женщина со страшным запахом. Песни не поют. Зато утром, перед завтраком щенят бегать заставляют. Я тоже с ними бегаю. Это интересно и весело - по горному лесу бегать. На одной из таких пробежек волка загрыз. Глупый волк был. Дурной. Я же ещё в первый день все окрестности пометил. А он мало того, что пришёл на чужую территорию, так ещё не убежал от меня, а драться кинулся. Сам виноват! Монахи с него шкуру содрали. Люди любят зачем-то шкуры сдирать. Теперь половина монастыря волком воняет. Пришлось ещё раз территорию метить.
   После завтрака щенят учат разными железками махать. Тоже полезная вещь. Такие железки больно кусаться умеют. Знаю. Меня, помню, один раз плохой человек такой железкой укусил, до сих пор шрам остался.
   А после обеда дети зачем-то в книги смотрят и их нюхают. Я тоже подошёл, понюхал. Ничего интересного. Даже мышами не пахнет. Но вроде безопасно. Разрешил.
   Монахи меня тоже слушаются. Особенно после того, как я волка загрыз. Кормят хорошо. Несколько раз сук приводили. Некоторых по два раза. Но я пёс серьёзный, мне кто попало не нужен. К тому же некогда. Надо щенят охранять. Чувствую, опять что-то задумали. Какую-то книгу нашли и всё чаще её нюхают, а потом шепчутся. Не живётся им спокойно! Как и хозяину.
  
  
  
  
   Мариэль. Маленькая принцесса.
  
   Так и жили в монастыре. Привыкли. До этого мамы нас часто навещали, но, к сожалению, не каждый день. А иногда и папа появлялся. Мы, конечно, сами виноваты, но наказание всё равно слишком суровое. Так нельзя. В очередной день меня и брата освободили от общих занятий, потому что приехали родители. На этот раз все вместе!
   - Вы хотите нас забрать?! - первым делом спросила я, когда закончили обниматься.
   - Что, не нравится тут? - поинтересовался папа.
   - Скучно, - ответил брат.
   - Неинтересно, - добавила я. - Даже библиотека, и та хуже нашей.
   - И соскучились по дому!
   - И больше ничего не будем делать без спросу.
   - Честно!
   - Да! Честно-пречестно!
  
  
  
   Продолжение от 13.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   В одно совсем не прекрасное утро по магической связи пришло сообщение, что враг, наконец, решился и перешёл границу моего княжества. Неожиданностью это не являлось. Агенты регулярно докладывали и о ходе подготовки, и о сборах армии у самого края Проклятых Земель. Весь вопрос стоял только когда, и этот день наступил. Как и предполагалось, они дожидались армию орков, что шла вдоль моих границ.
   В этом смысле субсидии принесли свои плоды. Союзные нам кланы успешно сопротивлялись, и вздумай враг попереться через Проклятые Земли к южным перевалам, те непременно ударили бы в спину.
   Не обошлось и без неприятных сюрпризов. К двум вражеским армиям присоединилась третья, правда, совсем небольшая. Её выделил город Волкодав. Это моя разведка проморгала, хотя, в принципе, вполне было ожидаемо. И вовсе не из-за наших прошлых конфликтов с одним из их лучших отрядов 'Волчьи головы'. Те явно сами виноваты, и этого никто никогда не оспаривал (кроме них самих, естественно).
   Моё покровительство диким эльфам тоже являлось лишь поводом. Главная причина - деньги. Как всегда. После открытия всего пары перевалов Волкодав потерял доход с шедших через него по самой кромке орочьих степей караванов. Кто-то ещё ходил, но не так много, как раньше, да и те не до Пограничного, а до перевала, охраняемого полулисами. Короче путь - меньше закупки продовольствия и прочих припасов.
   Не повезло Волкодаву. Город, в отличие от большинства других, не был столь древним и возник уже после образования Проклятых Земель. В результате располагался не как другие, на удобных местах, а в качестве форпоста, на стыке Проклятых Земель, орочьих степей и человеческих территорий. Это уже много позже, когда всё устаканилось, по нему прошла торговая тропа. При вновь открытых перевалах всё изменилось. А располагайся Волкодав, как Пограничный, на древнем торговом пути, я и для них был бы самым лучшим правителем, теперь же почти Тёмный Властелин.
   И что интересно, пока они не так много и теряли. Часть купцов, что шли в обход орочьих степей с юго-востока, теперь всё равно останавливались в Волкодаве, прежде чем направиться к перевалу, расположенному напротив Зинского королевства. Но правителям города было важно не только то, что они сами потеряли меньше, чем могли, а ещё и такой факт - соседи из Пограничного наоборот, только приобрели. В любом случае причины на данный момент были не так важны. Главное, у врага появился ещё один союзник, хорошо хоть, не очень значительный.
   А вообще уже примерно с месяц ситуация была крайне удобна для внезапного удара по готовящемуся к войне королевству. Останавливали две вещи. Во-первых, ожидание орков, а они могли прийти и через Проклятые Земли и таким образом ударить нам в спину. Во-вторых, каким бы заманчивым ни был подобный манёвр, именно в моём положении оборона на начальном этапе войны являлась наиболее перспективной стратегией.
   Устраивать партизанскую войну с тактикой выжженной земли не собирались. Зачем? Всё это и так как бы само собой разумелось. Проклятые Земли, как-никак, а не эльфийский лес. Хотя туда тоже лучше не соваться без приглашения, ещё неизвестно, что хуже закончится. В нашем же положении всё было просто и понятно. Даже если нечисть на большую армию нападать особо не будет, продовольствие врагам в любом случае придётся везти исключительно своё. Нет по пути ни городов, ни деревень, ни охотничьих угодий. Так что оставалось занять оборону и ждать.
   Жёны попробовали было заикнуться, что правитель обязан остаться в столице и руководить военными действиями оттуда. Ага, с балкона в бинокль и по глобусу. Знаю, слышал о таких. И большинство несомненно великие и гениальные полководцы. Черчилль, например, или Рузвельт. Но не тут-то было, ничего у моих остроухих жён не выгорело. Я категорически воспротивился. Они особо и не настаивали. Скорее для порядку попробовали. Лара шла по-любому, военный министр, как-никак, а раз я участвовал, то и Эль. И тоже не имело смысла отговаривать. Останься в замке дети, тогда несомненно, а так - нет. Сильный маг жизни в войске тоже необходим.
   Военный совет на этот раз получился весьма представительный. Я, Эледриэль с Ларинэ, Зара, Нур, который давно оставил пост помощника командира 'Мифрилового дракона' и постепенно дорос до должности командующего дружиной, Гилия, у которой какой-никакой, а всё же рыцарский орден имелся. И это только со стороны княжества. Ещё было по паре эльфов, от тёмных и светлых, трое гномов, четверо зелёных орков и столько же полулисов (и у тех и у других по представителю от клана), и посол Ва'Харр, оказавшийся ещё и великим князем, с двумя помощниками. И послы из северной империи что сколотил мой старый знакомый князь Ва'Лет, но они в качестве наблюдателей. (никого не забыл?)
  
  
  
  
   Продолжение от 14.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Надеюсь, никто не хочет дать генеральное сражение? - начал я.
   Таких не нашлось. Только один из орков проворчал:
   - В степях оно, конечно, по правилам именно так и нужно. Но мы не в степях, и тут другие законы.
   Остальные закивали. Общие правила - вещь, несомненно, хорошая, но при прочих равных условиях. Если же имеешь заведомое преимущество, то глупо им не воспользоваться. А оно у нас было и очень серьёзное. Во-первых, единственная дорога - узкий выжженный в горах канал, который и небольшой отряд способен достаточно долго оборонять от целой армии. Не так эффективно, как петляющую через перевалы естественного происхождения тропу, но всё равно нападающим мало не покажется.
   Во-вторых, последнее время авральными темпами велось строительство давным-давно начатых, а если быть до конца честным, намеченных, сторожевых башен на выходе. Двойную стену между ними, со шлюзами ворот, как на проекте, даже не пытались возвести. Однако сами башни успели в срок. Ни гобеленов на стенах, ни много чего ещё там, естественно, пока не было, и неизвестно, когда вообще появится, но оборону держать уже можно.
   Всю нашу армию целиком они, по понятным причинам, вместить не могли, но, к счастью, это и не требовалось. Проект предусматривал в том числе и подобную необходимость. Башни являлись частью скальных массивов по обеим сторонам дороги, и от каждой дальше наверх вела вырубленная в камне лестница. Дополнительно, ещё выше, на двух относительно ровных и совсем немаленьких площадках встали лагерем наши резервы. Продовольствие сюда завозили и таскали наверх уже целый месяц, поэтому его скопилось в любом случае больше, чем сможет привезти с собой армия вторжения. Это не говоря о тайных тропах, по которым возможны пусть и ограниченные, но регулярные поставки из центральной долины.
   В-третьих, башни стояли не просто на выходе из перевала, а на невидимой черте, отделяющей настоящие Проклятые Земли от безопасного центра. И если внешнюю границу нечисть порой пересекала, хотя и редко от неё удалялась больше чем на один дневной переход, то внутреннюю - никогда. Поэтому чем дольше протянется противостояние именно на этой линии, тем больше небоевых потерь понесёт враг. Это передвигающуюся армию местные обитатели, возможно, и не рискнут тревожить, а стоит ей остановиться на одном месте, да ещё и надолго...
   Всё вышеперечисленное собравшиеся на военном совете и сами прекрасно понимали. А учитывая тот простой факт, что большая часть из них так или иначе была наёмниками, то в бой там, где можно отсидеться на стенах, никто не рвался. Даже Гилия со своими рыцарями. В общем, всё как всегда: солдат спит, служба идёт.
   Таким образом, весь военный совет свёлся к обсуждению мелких тактических ходов, ловушек, заготовок и прочих сюрпризов, приготовленных для неприятеля. Стратегия и так была ясна с самого начала.
   А уже к полудню следующего дня на горизонте показались первые отряды армии вторжения. Лёгкая орочья конница и тяжёлые рыцари попытались прорваться сходу. На первый взгляд логичное решение. Проскочи на максимальной скорости мимо двух сторожевых башен, неся куда меньшие потери, чем при их штурме, и проход твой. На стенах, конечно, стрелки, полностью перекрывающие узкое пространство, но орки надеялись на скорость своих коней, а рыцари на доспехи, полностью покрывающие всё тело. От удара в спину со стороны гарнизона их потом должно было защитить подходящее войско.
  
  
  
   Продолжение от 15.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Однако на башнях их ждали не абы кто, и даже не полулисы, а эльфийские лучники. На правой тёмные, на левой светлые (до выступления общим строем ушастое племя ещё не дозрело). Они согласились участвовать в военных действиях исключительно в качестве стрелков с безопасных позиций. Но как раз именно это от них прежде всего и требовалось. Кому вступить в рукопашную и так хватало.
   И гномы, и орки, и северные варвары эльфов одинаково недолюбливали. Причём как светлых, так и тёмных, без разницы. Но все они признавали, что сражаться, когда из-за спины врагу в подарок прилетают эльфийские стрелы, куда как предпочтительней, чем когда наоборот.
   Узкое пространство между башнями было завалено импровизированной баррикадой из строительного мусора, кольев и всего, что попалось под руку. Время на постройку пусть не стены, но чего-то посолиднее имелось, однако толку от этого всё равно было бы ничуть не больше. Когда несущимся впереди всадникам до преграды оставалось всего несколько корпусов, из их гущи кто-то нанёс магический удар, и баррикаду разметало, как телегу с сеном. Орки повалили в открывшийся проход.
   И теперь остроухие, как эльфы, так и эльфийки, стреляли с башен по несущейся мимо коннице орков. Несколько сильных магических ударов по противнику не принесли видимых результатов и лаву не остановили. Но это и не являлось их главной целью. Дело было сделано, защитные амулеты порядком разряжены, и теперь стрелы легко находили свои цели. Мимо башен чаще мчались кони уже без всадников. Те немногие, которым удалось проскочить, погоды не делали. Дальше вглубь перевала находились небольшие крепости полулисов, которые ставились для перекрытия проходов в их долины, но и главную дорогу заодно охраняли.
   Второй волной шла тяжёлая рыцарская конница. Полностью закованных в сталь с ног до головы людей я уже видел. Тут как раз именно такие и были. Но аналогичным образом защищённых лошадей встречать не доводилось, как и слышать о существовании подобной брони. Ноги в любом случае всегда оставались открытыми.
   Вообще эльфы в лошадей стрелять не любят. Но вовсе не из-за религиозно-этических соображений, как многие ошибочно полагают. Просто стрела в коня означает, что лучник не сумел попасть в зазор в доспехах всадника. Только, глядя на рыцаря сверху, не очень-то такую брешь и обнаружишь, а лошадиные ноги вполне себе мелькают и оттого доступны. Не любому стрелку, естественно, но эльфийскому вполне достаточно и этого.
   Потери среди рыцарей всё равно получились куда ниже. Боевые кони, даже получая стрелу в ногу, не всегда падали или сбрасывали своих всадников. Многие несли дальше. Потом от такого коня в бою толку будет уже мало, но здесь и сейчас он спасал жизнь наезднику. Упавшие же рыцари оказывались куда более удобными мишенями, и эльфийские стрелы легко находили щели в стыках доспехов и забралах шлемов.
   В общем, первое столкновение в этой войне по очкам осталось за нами.
   - Скорей всего, это была лишь разведка боем, - высказал своё мнение я. - Даже магия толком не применялась ни одной из сторон.
   - Она имеет смысл, только если есть достаточная уверенность, что из рейда хоть кто-то вернётся, чтобы доложить о результатах, - сразу ответил князь Ва'Харр.
   - Или есть амулеты связи, - вставил один из светлых эльфов, являющийся сильным магом.
   - В принципе, если они надеялись на внезапность, то вполне могут рассчитывать на прорыв в долину, - поделился своим мнением гном.
   - Или на возврат с перевала под прикрытием штурма пехотой башен, - добавил второй.
   - Или ничего из этого, - сказал я.
   Поймав несколько вопросительных взглядов, продолжил:
   - Ведь результат со стороны и так прекрасно виден. То есть получилось прорваться или нет, и если да, насколько просто. Теперь тот, кто командует армией вторжения, сможет сделать соответствующие выводы и планировать дальнейший штурм.
   Мы обсуждали случившееся, а по дороге тем временем приближалась эта самая армия.
  
  
  
  
   Продолжение от 16.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   В том, что с прорвавшимися орками и рыцарями справятся заставы диких эльфов, я не сомневался. Мои жёны, всё ещё недолюбливающие рыжих, тоже не оспаривали этого утверждения. Однако и пускать всё на самотёк не хотелось. Но сам придумать хорошего решения так и не успел. По той простой причине, что оно само ко мне пришло.
   Гилия явилась с идеей, что на проскочивших рыцарей может поохотиться её орден. Девушка была реалисткой и прекрасно понимала - настоящего таранного удара в центр вражеской армии у неё всё равно не получится. А тут несомненная возможность продемонстрировать способности своих подопечных.
   - Хорошо, выполняй, - разрешил я.
   - Ты уверен? - спросила Лара, как только Гилия ушла.
   Не понял, то ли она не одобрила моего решения, то ли осталась недовольна, что с ней не посоветовался? Всё-таки военный министр и главнокомандующий она, а не я. Сам же и назначил. Вот только ушастую не понять, то она всячески поощряет, чтоб я сам командовал, то наоборот.
   - Уверен. Во-первых, противника, каким бы незначительным он ни был, в тылу лучше не оставлять. Ты согласна?
   Лара кивнула в ответ. С подобным утверждением особо не поспоришь.
   - Во-вторых, ордену 'Прекрасного далёка' прорвавшиеся вполне по силам, тем более что сама знаешь, все имевшиеся в долине рыцари временно причислены к нему.
   - Знаю, - ответила Ларинэ. - И помню, как многие были недовольны.
   - Но с тем, что на данный момент в отряде и настоящих рыцарей хватает, согласна?
   - Да, - была вынуждена признать жена.
   Естественно, коней нашего сводного рыцарского отряда в башни, и тем более наверх, никто не тащил. Из одного лагеря на плоскогорьях шло небольшое ущелье, по которому можно было спуститься вниз, но только пешком и по одному. Заканчивалось небольшой долинкой, где и паслись все наши кони, под охраной полулисов и части рыцарей. Оттуда по такому же узкому переходу можно было выбраться на дорогу основного перевала. Причём щель оказалась настолько неприметной, что десять раз пройдёшь мимо и не заметишь. Её дикие эльфы обнаружили, да и то случайно.
   Вот из того пункта Гилия со своим орденом и должна была нанести контрудар. Мы же остались наблюдать с высоты плоскогорья за готовящейся вражеской армией. Второй раз они сходу нападать не собирались, что только подтверждало моё предположение о разведке боем. Хотя возникал другой вопрос, кто для такой цели бросит свои лучшие силы, а именно тяжёлых рыцарей? Разве что армия сборная и это были не совсем его силы.
   - Как думаешь, ночью не попытаются залезть к нам? - обратился я к Ларе.
   - Эльфы, наверное, смогли бы, но их там нет. А больше некому, - ответила тёмная.
   - Да? - усомнился я. - Почему-то уверен, что та же Анжа сумела бы ничуть не хуже. Да и вампиры тоже.
   Сравнение жене явно не понравилось, но оспаривать его она не стала.
   - В любом случае, если в той армии и есть несколько штук вампиров, или сородичей Анжи, кем бы она ни являлась, или даже эльфов, скорее всего, светлых, пара-тройка, пусть даже десяток прорвавшихся воинов ничего не изменят.
   - Будем надеяться, - согласился я. - Но посты всё равно поставь и о магической защите позаботься.
   Лара согласилась. Несомненно, всё то же самое сделала бы и без моих мудрых советов.
  
  
  
  
  
   Продолжение от 17.12.2011.
  
   Гилия. Магистр рыцарского ордена.
  
   Командовал фактически сэр Рикнилий, хотя со стороны это и выглядело как раздача мудрых советов. Вовсе не думала возражать, что-то из себя изображать или доказывать. Я ещё ни разу не участвовала в настоящем сражении (стычки с разбойниками и сликовниками не в счёт), а он успел, причём и в качестве командира тяжёлой конницы. Полностью отдаю себе отчёт: окажись в княжестве больше рыцарей или просто тяжеловооружённых всадников, и командиром назначили бы сэра Рикнилия. А так есть орден, есть магистр, и всех случайных рыцарей туда.
   Спуск по узкому ущелью занял куда больше времени, чем потом погоня за прорвавшимся противником. Хорошо хоть, додумались оставить часть доспехов внизу, вместе с лошадьми. Правда, наиболее умные и дальновидные предпочли переждать там сами. В качестве охраны, конечно, так как рыжие со своими луками - это, несомненно, хорошо, но мало ли что. Нам оставалось только завидовать и тихо ворчать себе под нос, что им просто было лень подниматься на плоскогорье.
   Когда нагнали противника, пришлось разделить силы. Прожжённый тремя эльфийками и князем Ва'Димом перевал хоть и узок сам по себе, но в некоторых местах проходит по естественным расширениям. Там и развернуться есть где, и целое сражение устроить, особенно если армии вроде наших отрядов. Вот в одном из подобных мест нас и ждали. Рыцари, большая часть которых пересела на освободившихся оркских лошадей, в стороне, а сами орки в противоположном проходе.
   На кого бы мы ни напали в первую очередь, другие сразу ударят сбоку. Поэтому и пришлось разделиться. Сэр Рикнилий с 'настоящими' рыцарями вступил в бой с тяжёлой кавалерией. А я со своими на орков. Прекрасно знаю, что некоторые называют членов ордена 'Прекрасного далёка' ненастоящими или игрушечными рыцарями, но не собиралась для того, чтобы доказать обратное, сейчас оспаривать предложение своего помощника.
   Тактика оказалась верной (в правильности решений моего временного заместителя я и не сомневалась). Сэр Рикнилий разбил своего противника, взяв половину рыцарей в плен. Те, встав в оборону, сразу оказались в невыгодном положении, не считая того, что и так многие сидели не на своих боевых конях. Мне с поставленной задачей справиться было и того легче. И на что рассчитывали орки, когда понеслись галопом нам навстречу?! Уж по вооружению и внешне мои рыцари ничем не отличаются от именуемых настоящими. Таранный удар закончился в нашу пользу. Несколько вывалившихся из седла, несколько раненых, и бой окончен. Тройка орков умчалась вглубь перевала, а один даже сумел проскочить мимо нас в обратном направлении. Но это нестрашно.
   Невосполнимых потерь во всём сводном отряде не было. Только четверо тяжелораненых (лёгких вообще не считали, амулетов с магией жизни хватало). Вернулись с победой ещё до начала настоящих военных действий.
  
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Когда муж, в шутку и ещё для того, чтобы не провоцировать нашей со светлой ссоры и не называть ни одну первой женой, назначил меня военным министром, не предполагала, что не только стану таким на деле, но и взвалю на себя заботы о целой войне. Я многого тогда не могла представить из ставшего теперь привычным. Ва'Дим, конечно, поддерживает и помогает в меру сил, но он у меня, увы, не полководец. Оригинальных идей у мужа всегда хватает, однако таким образом можно выиграть сражение-другое, но не войну в целом.
   Хотя что это я сразу увы?! Скорее к счастью, не полководец! Будет больше времени дома сидеть, вместо того чтобы с соседями по любому поводу и без воевать...
  
  
  
  
  
   Продолжение от 18.12.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   В одном вопросе у нас противоречий изначально не возникло. Где встретить вражескую армию?
   У стен замка? Самый надёжный вариант. Сиди себе внутри и ничего не бойся. Силы, которую даёт Древо нам со светлой, хватило бы, чтоб не дать прорваться никакой армии, будь в ней хоть сотня архимагов. Да что там архимаги, даже если бы на драконах прилетели, всё равно отбились бы. Это когда Краборамидур в первый раз прилетел, немного растерялись, а потом поняли, что ничего бы он нам не смог сделать. Недаром улетел и больше не возвращался.
   Но допускать чужие войска в свою долину не хотелось. Это почти как в собственный лес пустить. Да и город с самого начала строился без внешней стены... В общем, этот вариант даже не обсуждался.
   Можно было встретить с внутренней стороны перевала. Сразу на выходе. И в таком случае от Древа получили бы более чем достаточно сил. Жгли бы с помощью чар всех, кто оттуда прет, не разбирая и не экономя. Только достаточно сильные маги смогли бы уже поставить приемлемую защиту, и какая-то часть армии гарантировано прорвалась бы в долину. Всё бы зависело от того, сколько таких магов окажется у противника. То есть риск уже был, но не слишком большой.
   Изначально именно такой вариант и планировали, так как на встречу врага у наружного входа в перевал просто не хватало сил. Чем дальше от Древа, тем меньше мы с Эледриэль получали, и это была самая последняя черта, на которой ещё возможен прямой контакт. Чтобы компенсировать потерю магических сил, необходима достаточно большая армия, и такая у нас теперь имелась. Для встречи в чистом поле с теми войсками, что привёл враг, слишком мало, даже если подтянуть все резервы, а для обороны узкого перевала - вполне. А значит, глупо было бы не воспользоваться ситуацией.
   Сразу, как получила сообщение о том, что прорвавшиеся уничтожены или взяты в плен, приказала убрать тела под башнями, собрать трофеи и восстановить разрушенную баррикаду. И поставить ещё одну, в сотне шагов вглубь прохода, за которой встала пехота. Следующая попытка прорыва будет стоить врагу ещё дороже, тем более что обе баррикады на этот раз были защищены в том числе и магией.
   Впрочем, ни на этот, ни на следующий день сражения не состоялось. Получили только ультиматум. Текст был обычным: разоружиться, освободить укрепления и ожидать справедливого суда. Муж тоже в своей обычной манере предложил им всё то же самое. А ближе к вечеру Дим наконец показал своё секретное оружие, на которое уже несколько раз намекал и которое изготавливал вместе с гномами.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Дождался, когда Эль отойдёт, и обратился к Ларе:
   - Жаль, что сейчас с нами Анжи нет. Хвостатая была бы очень кстати.
   - Зачем? - подозрительно спросила жена.
   - Чтобы ночью распространить во вражеском лагере вот это, - ответил я, протягивая небольшой лист бумаги.
   Сотрудничество с гномами в области книгоиздания не прошло даром и не только в экономическом смысле. Бородатые коротышки организовали небольшую типографию и у меня в долине. И этот скромный листок вышел именно оттуда.
  
   Великие, славные и отважные воины, вступившие на территорию княжества Проклятых Земель. Вас приветствует здешний правитель, князь Ва'Дим. Моей армии как раз нужны такие, как вы!
   Высокая плата, качественное оружие, отпуск в удобное время...
   Хотел бы порадовать вас этим, но у меня печальные новости.
   Обычно ваш риск хорошо оплачивается, но не теперь. Король, нанявший отряды для этого похода, обманул вас. Не так много лет назад, он, чтобы пополнить пустую казну продал мне княжество. Увы этих денег хватило ненадолго. Теперь король опять на мели и пытается отнять княжество силой, чтобы иметь возможность снова продать его и выручить хоть какие-то деньги. Заплатить вам сейчас он не в состоянии.
   Как только король поймёт, что не в состоянии захватить моё княжество, а поймёт он это быстро, вы станете ему не нужны, и он постарается положить все наёмные отряды под стенами моих крепостей в бессмысленных штурмах, чтобы не платить никому.
   Это не устраивает меня, князя Ва'Дима. После этой войны я собираюсь увеличивать гарнизоны своих крепостей, мне понадобятся сильные и отважные воины. Тех из вас, кто доживёт до окончания нынешнего контракта, я буду рад увидеть среди них. Гарантирую высокую плату, качественное оружие и обмундирование за мой счёт.
   Тем же, кто не имеет обязательств перед Зинским королевством предлагаю уже сейчас переходить на мою сторону. Пришедшие ко мне в первую ночь получат по золотому сверх оговоренной платы, во вторую - по серебряному. Даже если потом не сойдёмся в цене, этот золотой или серебряный в любом случае останутся у вас.
   Выбравших правильную сторону ждут великие битвы и богатая добыча, а оставшихся на неправильной только бесславная смерть.
   Приходите! Князь ждёт каждого!
  
   Вместо печати к бумаге была приклеена маленькая серебряная монета моей чеканки. С гербом, естественно. О ней в тексте вообще ничего не говорилось. Мол, мелочь, не стоящая упоминания, так что спешите к князю на службу, там вас ждут золотые горы.
  
   Может чего-нибудь добавить?
  
  
  
   Продолжение от 19.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Всего-то? - спросила жена, прочтя содержимое. - Для этого и Анжа не нужна.
   Лара сосредоточилась, и образовавшийся порыв ветра унёс листок в сторону армии противника.
   Подал знак стоящим чуть в стороне гномам. Те притащили заранее приготовленные пачки с листовками. Пять тысяч штук. Можно было отпечатать и больше, не обеднел бы. Но так и задумывалось: достанется далеко не всем, и некоторые перейдут на нашу сторону, чувствуя себя несправедливо обделёнными, чтобы компенсировать неполученную прибыль. А вообще, и эти пять тысяч - дорогое удовольствие. Даже если не учитывать цену бумаги и полиграфии.
   - А с таким количеством справишься? Или помощников позвать? - спросил я тёмную.
   - Не надо, - ответила жена. - Это ураган, способный причинить реальный вред армии противника, я на таком расстоянии от Древа не осилю, а ветерок, который донесёт несколько листков бумаги, без труда устрою.
   - Надеюсь, эти бумажки нанесут куда больший вред, чем любой ураган, - поделился я. - В том, что прочтут все, кто вообще умеет, а тут таких достаточно, не сомневаюсь.
   - Естественно, с такой-то печатью! - ответила тёмная. - Даже совсем небедному станет любопытно, что же там написано? А вот в эффекте сомневаюсь.
   - Почему? - не понял я.
   - Наёмники клянутся богам и не могут предать, пока не кончится срок контракта, - объяснила Лара. - Мало того, если в мирное время можно уйти почти в любой момент, польстившись более высокой платой и отказавшись от того, что тебе задолжал наниматель, то в военное такое не предусмотрено.
   -Именно на это я в первую очередь и рассчитываю, - удивил жену.
   - Как?! - не поняла она.
   - Тут какой-то сумасшедший князь, которому денег девать некуда, предлагает небывалые по выгоде условия, а они не могут их принять, так как уже взяли на себя обязательства. Причём наверняка Зинское королевство или тот, кто за ним стоит, очень уж хорошо платить не может. Там, где наёмников слишком много, там цены на их услуги далеко не баснословно высоки. Тот, кто всё это затеял, провернул неплохую комбинацию: сначала заманил в королевство большое количество военных и сбил таким способом цены, что позволило нанять за те же деньги большую армию.
   Эльфийка кивнула, соглашаясь с моими предположениями. Я же продолжил объяснять, для чего потратился на листовки:
   - Таким образом, во-первых, благодаря этим листовкам усилится недовольство во вражеской армии, которое и так уже должно было возникнуть. Во-вторых, клятва верности, не суть важно, при найме на разовую работу, или в качестве вассала, штука двухсторонняя. Стоит теперь королю или кому-то из его представителей нарушить обязательства со своей стороны, и многие наёмники могут счесть себя свободными и перейти на нашу сторону уже на законных основаниях.
   Жена покачала головой, давая понять, что она об этом думает.
   - Или почти на законных, - поправился я. - В любом случае дисциплины и рвения это не прибавит. Одна из главных целей такой листовки как раз и состоит в снижении боевого духа наёмников, создании такой ситуации, когда те не захотят чрезмерного риска при штурмах наших крепостей, а будут тихо сидеть в осаде, ожидая завершения войны, а с ней и текущего контракта с королём. К тому же есть ещё и в-третьих. Противостоящая нам армия - сборная солянка. Очень сомневаюсь, что войска Волкодава давали хоть какую-то клятву королю. Да там, скорей всего, не все и городу присягу принесли. С кланами орков ситуация аналогичная. Поскольку никто их не нанимал, то каждый сам по себе, хотя в пределах клана верны и надёжны. По донесениям разведки есть даже целые отряды наёмников, что пришли как союзники, то есть им никто не платит, просто обещали долю в трофеях. Так что кому дезертировать, не нарушая никаких клятв, там тоже хватает.
  
  
  
  
   Продолжение от 20.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Такие и нам не слишком нужны, - высказала очевидное тёмная эльфийка.
   - Но даже от них будет реальная польза.
   - Какая?
   - Сам факт их перехода на нашу сторону точно не прибавит боевого духа оставшимся. Или ты думала, что я хочу банально увеличить нашу армию, переманив из вражеской самых глупых и жадных?
   - Ничего подобного я не думала, - слегка соврала жена. - Ты у меня очень хитрый, и не сомневалась, что придумаешь что-то необычное. Просто не сразу поняла, что именно.
   Лесть лестью, а я сам тоже не сразу понял. Поначалу только хотел разворошить осиное гнездо вражеской армией и заодно соригинальничать, прилепив на листовки такую печать. Но постепенно, обдумывая всё новую информацию, поступающую от разведки, приходил к выводу, что пользы будет куда больше, чем представлял с самого начала.
   - Ну, раз мы всё выяснили, отправляй листовки по назначению, - обратился к жене.
   Устроенный Ларой поток воздуха легко донёс листовки на нужное расстояние и развеял их над вражеской армией. Современные чёрные пиар-технологии начали своё разлагающее воздействие на неокрепшие мозги аборигенов. Вернее, не совсем современные, я идею в одной книжке вычитал. Хорошо было тем героям с дубликатором, могли лепить на свои листовки золотые червонцы. Мне же пришлось довольствоваться тем, что имел.
   - Эль знает? - спросила тёмная, когда внешние признаки ажиотажа во вражеской армии затихли.
   - Нет, - честно признался я.
   - Когда узнает, сама тебя убьёт.
   - Не должна, - не так чтобы очень уверенно ответил я. - И вообще, это было целевое использование средств.
   - Интересно, каким образом? - действительно с любопытством спросила Лара.
   В моей способности объяснить что угодно Лара не сомневалась и теперь ожидала, как планирую выкручиваться.
   - Ну так, на репрезентационные расходы, - изображая, что удивлён её непонятливостью, ответил я.
   Взгляд ушастой ясно говорил, что она эти самые расходы представляет себе несколько иначе. Пришлось объяснять:
   - Ведь что такое эта самая репрезентация? Если объяснять простыми словами, понятными даже дикому северному варвару вроде меня?
   - И что же?
   - По сути, пускание пыли в глаза и демонстрация, что ты богаче, чем есть на самом деле.
   Тёмная скривилась такой интерпретации, но возражать не стала.
   - Надеюсь, не будешь спорить, что листовки с подобной печатью справятся и с тем и с другим, вне зависимости от содержания?
   Спорить она тоже не стала, вместо этого повторила:
   - Всё равно убьёт. А уж если не начнёт приносить реальных результатов, то тем более.
   Хотел было возразить, что результаты принесут куда большие расходы, чем их отсутствие, но не успел.
   - Это за что я должна убить нашего мужа? Признавайся, что ты ещё натворить успел?
  
  
  
   Продолжение от 21.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Эль подошла совершенно незаметно и успела услышать последнюю часть разговора.
   - Ничего, - честно ответил я. - Всё идёт по плану.
   Однако моё умение говорить правду давно уже не действовало на этого конкретного хитроухого мага разума. Привыкла. Эль посмотрела на тёмную. Та тут же протянула заныканный экземпляр наглядной агитации своей подруге. Вот где нецелевое использование бюджетных средств!
   - И много? - спросила Эль, прочитав.
   - Нет, - ответил я.
   - Пять тысяч, - наябедничала Лара.
   Ещё раз, теперь уже светлой, рассказал, что думаю о репрезентационных расходах. И самое главное, объяснял настоящую цель листовок. Не то чтобы согласилась, но и оспаривать моё утверждение о разлагающем действии на вражескую армию с помощью таких призывов не стала.
   - Вот явится к нам сегодня ночью несколько тысяч дезертиров, где я каждому по золотому возьму? - вместо этого задала она актуальный вопрос.
   - Столько вряд ли будет, - усомнилась Лара.
   - Да сколько бы их ни было, - ответила Эль. - Денег-то с собой не брали. Воевать ехали, а не на ярмарку.
   - Кто не брал, а кто очень даже наоборот, - признался я. - Всю последнюю партию монет новой чеканки погрузили в один из контейнеров, уменьшающих размер и вес.
   Министр финансов сразу же отправилась производить ревизию наличности, а министр обороны запустила последнюю листовку в полёт к лагерю противника и тоже ушла готовиться принимать гостей. Теперь оставалось ждать результатов моих экспериментов с чёрными пиар-технологиями. Также следовало позаботиться, чтобы не проскочил троянский конь, или даже целый табун таковых, которых могут к нам отправить под видом дезертиров. Но как раз этого сильно опасаться не следовало. Именно на такой случай маги разума и имеются. Нагнал тёмную и поделился с ней своими мыслями по этому вопросу:
   - Всех выявленных вражеских агентов разоружать и сажать под арест.
   - Это само собой разумеется, - ответила Лара.
   - Подожди, ты не дала мне договорить. Так вот, всех агентов садить под арест, но обещанный в листовке золотой всё равно выдать каждому без исключения.
   - Что?! - удивилась успевшая вернуться светлая.
   Выражение лица тёмной говорило, что и она не поняла шутки юмора.
   - Князь Проклятых Земель и муж двух эльфийских принцесс всегда держит слово! - начал объяснять я. - И это только во-первых. Во-вторых, выдавать монеты нужно так, чтобы это обязательно видели настоящие дезертиры. Мол, вы правильно выбрали сторону, тут деньгами не обидят. И за каждый медяк солдатского жалования не цепляются. Ну и, в-третьих, охранять вражеских лазутчиков можно не особо тщательно.
   Лара вопросительно подняла бровь.
   - Мало ли что? - продолжил я. - Вдруг стража устанет или у неё какой бочонок вина заваляется? Думаю, добровольцы на столь ответственное задание найдутся.
   Естественно, они нашлись. Напиться на посту за казённый счёт и вместо наказания получить благодарность. Мечта, а не работа!
  
  
  
  
  
   Продолжение от 22.12.2011.
  
   Имя (пока не придумал). Разведчик.
  
   Мне сразу же не понравилось это задание. Но командованию, увы, видней. Ага, настолько, что может посылать людей на верный провал. Будь мы в любом другом месте, просто вышел бы ночью, но направился не к вражеской армии, а в другую сторону. После такого приказа клятва, данная богам, уже не очень действительна. Во всяком случае, наказания, если не поймают, можно не опасаться. Однако кругом Проклятые Земли, и в одиночку идти просто некуда.
   - Если уж князь надумал переманивать из нашей армии наёмников, то о магах разума точно позаботился, - только и нашёл, что возразить, я. - Всем известно, что одна из его эльфийских жён как раз такая.
   - Мы об этом тоже подумали, - ответили мне.
   Кроме амулетов связи выдали ещё и те, что не позволяют магу разума понять, врёшь ты или говоришь правду. Других это полностью удовлетворило, а меня нет. Знаю я такие амулеты, и их главный недостаток тоже. Маг не может определить, лжёт ли его владелец или нет. Вроде бы всё прекрасно, цель достигнута, но именно это и выдаёт агента с головой. Неопытного мага разума низшей ступени так провести ещё можно, но любой другой сразу поймет, в чём дело.
   Всё оказалось куда проще. Перед опросом предлагалось снять все имеющиеся амулеты и положить на стол. Попытка что-либо оставить тоже провалилась. И таких, как я, оказалось куда больше, чем предполагал. Возникло впечатление, что каждый командир сам послал разведку, не согласовывая действий с остальными. Всех выявленных агентов отправили в специально огороженное место между двух баррикад. Причём ближе к внешней.
   - Чтоб никаких секретов не вынюхали, - охотно объяснил один из охранников.
   Глупость, конечно. Во-первых, в один загон с нами поместили и пленных рыцарей с орками, которые сумели прорваться довольно глубоко и теперь рассказывали нам, что успели увидеть и вообще как всё было. Никто не собирался им мешать. А во-вторых, амулет связи, замаскированный под слабенький защитный, у меня всё равно отняли. Вообще все амулеты отобрали. И оружие, естественно, тоже. Обыскивали вообще очень тщательно, и ничего из спрятанного в одежде не удалось сохранить. Но что интересно, больше ничего не забирали. Даже деньги, и те оставили, а их у меня имелось немало. Выделили на случай, если понадобится кого подкупить.
   - Деньги - тоже оружие, - отправляющий меня, был серьезен, но явно не верил в успех, - И поднявший меч, должен ждать ответного удара.
   Враг действительно придумал нечто невиданное. Сначала по серебряной монете вместо печати на призывах к нашей армии, потом по золотому каждому перебежчику. Даже нам, как в насмешку, выдали.
   Ох, как же за эти листовки поначалу дрались!.. Стоило пройти слухам о монетах вместо печати, и началось. И ведь всего лишь неполновесная серебряная монетка, а эффект как от двойного золотого. Кроме простых драк многие уже и за оружие похвататься успели. Только с помощью казгардской гвардии и утихомирили. Те избивали драчунов с превеликим удовольствием и всё больше потому, что самим не досталось. Деньги действительно оружие, и добавь князь сотню-другую листовок с золотыми монетами, мы бы так просто не отделались. К нашему счастью не додумался. Без того трое убитых и несколько десятков раненых.
   Потом ведь их ещё и прочитали. Очень внимательно. Ещё бы, после такого вступления. И пошёл шёпот по войску. Не будь клятвы, от армии и десятой части не осталось бы, все перебежали бы на сторону княжества. Без того были сильно недовольны. Те, кому не досталось мелкой монеты, потому, что оказались такими нерасторопными, те, кому досталось, тем, что мало, все вместе той платой, что предложил король и ещё очень много чем.
  
  
  
  
   Продолжение от 23.12.2011.
  
   Имя (пока не придумал). Разведчик.
  
   - Я бы вам точно не давал, лучше бы среди своих воинов разделил, - прокомментировал тем временем всё тот же словоохотливый охранник. - Но князь Ва'Дим у нас честный и слово всегда держит. Сказал каждому пришедшему, значит, каждому.
   Когда пленные рыцари и особенно орки узнали, то очень удивились.
   - А я могу перейти в княжескую армию? - спросил один из зеленомордых.
   - Ты - нет, - ответил уже другой охранник.
   - Почему? Князю много орков служит.
   - Потому что не сам пришёл, а тебя поймали.
   - Но перед тем, как поймали, я всё-таки сами пришёл, - не упустил случая продемонстрировать логичное мышление орк.
   - Вон видишь проход в баррикаде? - спросил первый охрянник.
   Тот кивнул.
   - Вот если сможешь до него добежать и затем хотя бы десяток шагов дальше, потом можешь возвращаться. Но даже тогда золотой всё равно не получишь, - хохотнул охранник.
   - Почему?! - с возмущением спросил орк, как будто действительно рассчитывал прорваться через охрану и пробежать нужное расстояние под эльфийскими стрелами.
   - Потому что пришедшим во второй день обещан только серебряный.
   Орки немного повозмущались несправедливости и успокоились. На самом деле никто из них и не рассчитывал прорваться за баррикаду только для того, чтобы вернуться обратно.
   Потом в лагере началось веселье. Открывали бочки с вином, праздновали победу. Не заранее. Просто у них так называлось то, что худшие воины в армии Зинского королевства перешли на сторону князя, польстившись соблазнительными обещаниями. Охранникам тоже бочонок прикатили, только не такой большой, как другим. И это у них называется дисциплина?! На посту вообще пить нельзя, а не меньше, чем остальным! Тот, что считал своим долгом комментировать всё и вся, ещё долго возмущался. Мол, от него, хоть трезвого, хоть пьяного, ещё никто не уходил.
   Естественно, такого бочонка десятку стражников хватило ненадолго. Когда появился гном с тележкой, на которую собирали пустую тару, начальник нашей охраны потребовал ещё.
   - Плати и будет, - охотно откликнулся коротышка. - За счёт князя только один бочонок положен.
   Интересные тут у них порядки. Выходит, стоящему на посту не возбраняется пить сколько угодно, если за свой счёт? Или князь с гномами договорился и таким образом казну пополняет? Что солдатам заплатит, то потом же и вернёт, продав им выпивку.
   - Так чем платить? - тем временем продолжался спор охранника и бородача. - Всё золото на них ушло.
   Для убедительности он указал пальцем в нашу сторону.
   - Вот у них и одолжи, - ехидно ответил гном.
   Коротышка уже собрался уходить, явно не ожидая продолжения и посмеиваясь своей последней шутке, но охранник думал иначе.
   - И одолжу! Вернее, предложу поделиться, - ответил он, после чего обратился уже к нам: - Эй! Шпионы! Выпить хотите? Всего один золотой - и вино поровну.
   Я понял, что это какой-то, пусть и призрачный, но шанс, и вмешался в разговор:
   - У вас что, гномы лучшими эльфийскими винами торгуют? Слышал про князя Ва'Дима много странного, но до такого никто из рассказчиков пока не додумался.
   - Нет, конечно! - ответил бородач. - С чего тебе пришла в голову такая глупость?
   - Только эльфийские вина по золотому за такой маленький бочонок и идут. Пробовал, знаю.
  
  
  
  
   Продолжение от 24.12.2011.
  
   Арнаульф. Разведчик.
  
   Коротышка недобро зыркнул на охранника, мол, зачем гномов позоришь, после чего ответил:
   - Я Тирин, сын Тарина, внук Турина, заявляю: у меня честные цены!
   Раз в таком ключе, то это уже серьёзно. Решил не ругаться и задать приятный любому гному вопрос, тем более что это как нельзя кстати соответствовало моим планам:
   - А гномий самогон у тебя, Тирин, сын Тарина, внук Турина, есть? А то вина - это несерьёзно.
   - Конечно, есть! Что за вопрос?
   - Тогда кати! Только бочонок побольше. Мы этих хвастливых охранников на раз перепьём.
   Пока гном отсутствовал, главный в карауле озабоченно переводил взгляд на нас, на своих подчинённых, опять на нас... В конце концов, придя к определённым выводам, заявил:
   - Так нечестно! Вас больше.
   Ну вот. Не нужно было так резко. Основная часть моего плана провалилась. Однако оказалось, что оппонент понимает "перепить" несколько иначе. Не дольше оставаться трезвым, в смысле, на ногах, а просто успеть выпить больше, пока не опустел бочонок.
   - Вас вон как много. Поэтому делаем так: делим самогон поровну. Половина страже, другая тебе. И можешь потом угощать кого захочешь.
   - Я с самого начала именно это и имел в виду, - честно признался ему.
   Так и сделали. Полбочонка средних размеров пусть и крепкого гномьего самогона на всю нашу толпу - считай, ничего. А охранникам хватило. Когда в очередной раз подошёл гном Тирин, с ним торговался уже я сам, без посредников. Заказал бочонок пива. Естественно, гномьего. Уже темнело, и стражникам оставалось совсем немного, чтобы допиться до полного беспамятства. Никто на них внимания не обращал, все были заняты праздником. Как они собираются принимать следующую партию дезертиров, я не представлял. Будь возможность сообщить командованию о царящем тут бардаке, или, как они это называют, празднике, вместо перебежчиков нагрянула бы вся армия.
   Но связь отсутствовала, и оставалось попытаться бежать самому. Эльфы, они, конечно, стрелки отменные и поголовно маги, хоть в большинстве и слабые, но всё равно вина не пьют. Почти. Однако и им будет непросто угадать, кто, куда и откуда, когда пойдут дезертиры. Шанс в любом случае есть и приличный. Большинство пленных, включая рыцарей и орков, были со мной согласны.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Утром мне сообщили, что все пленные сбежали. Как я и планировал. Правда, совершенно неожиданно вышло, что не совсем все. За исключением десятка орков. С этими зеленомордыми вообще презабавная история получилась. Они только выбрались через проход в баррикаде и тут же вернулись обратно. Громче всех требовали обещанные монеты, кричали, что князь обещал, а он всегда слово держит. Чуть ли не в подробностях рассказывали, когда, кому и сколько я успел наобещать. Причём почти лично.
   Я ничего подобного не помнил. Начальник караула, на которого ссылались беглецы, тоже. Очень уж добросовестно он и его люди выполнили задание, упиться до беспамятства. А дешёвое вино, гномий самогон и гномье же пиво, будучи смешанными, дают потрясающий результат. Сам не пробовал, но не имею основания не верить тем, кто рассказывал.
   Посмеялся и приказал относиться к ним, как и к прочим перебежчикам.
  
  
  
   Продолжение от 25.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Посмеялся и приказал относиться к ним, как и к прочим перебежчикам.
   Некоторые на полном серьёзе предлагали казнить. Не в смысле этих хитросбежавших из плена орков, но и вообще всех польстившихся на обещания в листовках. Но во-первых, это было бы нарушение данного слова. К тому же имелось ещё и во-вторых...
   - А в первых рядах кто стоять будет? - спросил я отстаивающих самые радикальные идеи.
   - У нас достаточно и своих воинов! - ответил Нур. - Проверенных и надёжных. А не этих...
   - Вот я и хочу, чтобы их, проверенных и надёжных, и после войны оставалось как можно больше, - совершенно серьёзно ответил ему и всем остальным.
   У моего взгляда на проблему были свои основания. Ещё на Земле не раз приходилось слышать, как отсидевший в тюрьме с гордостью рассказывает, что искупил свою вину. И ведь на полном серьёзе. Уголовник ладно, он вам легко сумеет объяснить, почему был вынужден украсть, вскрыть сейф, убить, изнасиловать... Что интересно, многие совершенно нормальные люди в это верят. Если не в неизбежность воровства и убийств, то в искупление вины.
   Ага, как же! В тюрьме отбывают наказание, а искупить вину можно только в штрафбате. Дошёл до Берлина - значит, герой, и неважно, за что тебя посадили. Не дошёл - значит, мёртвый герой, и тоже уже неважно. Так что всё по-честному.
   Ещё существует версия, в которую многие верят, что в тюрьме не 'искупают вину' (как это любят расписывать уголовники) и не 'отбывают наказание' (хотя такой термин тоже применяется и вполне обоснованно), а 'исправляются'. Ага, три раза. Вот мне очень интересно, существовало ли когда-нибудь за всю историю человечества хоть одно тюремное заведение, которое могло бы похвастать такими результатами? На Земле в России (да и во всем назначившем себя цивилизованным мире) цель тюремной системы - не наказание (месть) или искупление (возмещение), а переделка человека. По крайней мере, такова официальная научная позиция, которая и в законодательстве закреплена.
   По сути это красивые слова, не имеющие ничего общего с реальностью. Даже если не учитывать, что из мест лишения свободы выходят более готовые нарушать законы, чем туда попадают. На деле с преступностью можно бороться только превенцией. Вот тюрьма и ею и является. Пока они сидят там, то физически не могут совершать преступления здесь. А те, кто не сидят, бояться сесть и тоже не совершают. Хотя бы некоторые из них.
   Правда смертная казнь в этом смысле куда надёжнее. И пока никому не удалось оспорить абсолютного факта, что уничтоженный преступник больше никого не ограбит, не убьёт, не изнасилует, да не оскорбит и не напугает самим фактом своего присутствия рядом, в конце концов. И в этом предложение Нура имело свои резоны, но слово было дано и его нельзя нарушать.
   - Помните, к кому были обращены листовки? - спросил я у своего штаба. - К славным и великим воинам. И там была написана абсолютная правда.
   Все на меня посмотрели с некоторым подозрением. Разве что Эль с Ларой с любопытством. Моим остроухим стало интересно, как сейчас всем буду доказывать, что чёрное - это белое, а белое - наоборот. Только фиг они угадали! Я говорил именно то, что думал.
   - Если перебежчики погибнут в первых рядах, то они будут мёртвыми, славными и великими воинами. Кто-нибудь с этим не согласен?
   Спорить никто не стал. Не все были готовы принять такое утверждение безоговорочно, но и возразить с ходу было нечего.
   - Если же они доживут до конца войны, то будут славными и великими воинами, но уже живыми, - продолжил я. - А такие мне в армии действительно нужны. Поэтому я и утверждаю, что в листовках не было ни слова лжи.
   Да, сила в правде. И я им всем, то есть куче скептически настроенного народа, сумел это доказать.
   Что до этих конкретных орков, то они во вражеской армии вообще оказались случайно. Возвращались после службы в одном графстве к себе в степи и по пути встретили отряд из соседнего клана, идущий в Зинское королевство. Никому никаких обязательств не давали, а в первой попытке прорыва участвовали за обещание самых высоких трофеев. Обычная вообще-то практика. Первый ворвавшийся в город не складывает своих трофеев в общий котёл. Всё, что смог захватить - твоё. Именно это им и было предложено, как и всем участвовавшим в той атаке. Как я и предполагал, противник провёл разведку боем чужими силами. И причины сменить сторону у этих орков имелись серьёзные. Получив прямое предложение, они, несомненно бы отказались, а так, на общих основаниях, сначала честно сбежав, оказалось можно.
   А уже после полудня вражеская армия двинулась в нашу сторону.
  
  
   Продолжение от 26.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   А уже после полудня вражеская армия двинулась в нашу сторону. Операция по предоставлению шпионам возможности сбежать дала результаты.
   Ведь что они могли доложить своему начальству? Наши войска заранее празднуют победу. Князь выкатил бочки с дешёвым вином, а по лагерю ходят гномы и продают всем желающим пиво и самогон. То есть самый удачный момент для нападения. И поверить в такое вовсе не трудно. Тут подобное не то чтобы в порядке вещей, но и не является чем-то невероятным. Не в столь крайних проявлениях, как изобразили специально обученные люди и гномы, но всё равно. Можно вспомнить тот анекдот, что самое удобное время для нападения на Россию - первая неделя января. Только никто не нападает. Во-первых, зима, а во-вторых, сами у своих систем ПРО сидят, как бы эти русские спьяну не ту кнопку не нажали.
   Вот и враг попался. Как только допросили сбежавших пленных, выслушали донесения вернувшихся агентов, выяснили что к чему, так сразу и начали готовиться, чтобы не упустить удобного момента.
   У них даже осадные машины имелись, которые и замедляли всё дело. Хотя было бы странно, не окажись таких. Не на прогулку всё-таки выехали, а воевать. Ну и мы, естественно, сюрпризами запаслись с избытком. Эльфийские лучники на башнях - это так, неприятная мелочь.
   Армия подошла на достаточное расстояние, и начался обмен ударами. Разумеется, магическими. Из всего мною читанного о здешнем военном деле знал, что существует два способа взятия крепостей и прочих к ним приравниваемых укреплённых объектов. Быстрый и наоборот. Первый, как правило, удавался, когда у защитников было не очень с магами. То есть при штурме баронских и графских замков да рыцарских башен. Правда, в таких случаях и у нападающих как правило с сильными магами не очень, так что долгий способ и там дело обычное. Когда же воюют королевства и империи, на доску выходят совсем другие фигуры.
   Поэтому ни Лара, ни Эль, ни кто другой особо не верили, что враг выступит сразу, как только узнает о грандиозной пьянке в нашем лагере. Возражать против спектакля не возражали, но придавали ему совсем не то значение, что я.
   - Ну, что я говорил?! - объявил жёнам, когда появились первые признаки шевеления в лагере противника. - Не повесили над троном табличку, что муж всегда прав, теперь постоянно забываете.
   - Хорошо, повесим, - неожиданно согласилась Эль. - Только в спальне, - потом сделала паузу, загадочно улыбнулась и добавила: - Под гобеленом. Чтоб никто посторонний не узнал главную государственную тайну.
   После чего поцеловала меня в щёку. Мол, мы-то знаем, и ладно.
   - А если серьёзно, как ты догадался? - спросила Лара.
   - Враг совершил большую ошибку, не напав сразу, и теперь об этом сильно жалеет, - начал я.
   - Но и понять их тоже можно, - ответила тёмная. - Отдых армии после похода необходим. Если не ворвались с ходу в открытые ворота, то всегда постепенно готовятся.
   - Это так, но никто не ожидал тех фокусов, что я устроил. Да и Проклятые Земли не то место, где можно держать осаду до бесконечности. В общем, их командование осознало ошибку и воспользовалось первым же поводом для нападения. А пьянка ли это в лагере, при том, что маги, с которых и начнётся сражение, заведомо спиртного не употребляют, или слухи о прыще, выскочившем на заднице у князя, который помешает ему, то есть мне, адекватно командовать, уже дело десятое. Враг окончательно уверовал в мою способность разлагающе влиять на боевой дух его солдат и решил напасть, пока от него хоть что-то осталось.
  
  
  
  
  
  
   Продолжение от 27.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Жён такое объяснение вполне удовлетворило. А я решил, что самое время, так как все заранее заготовленные трюки уже закончились. Во всяком случае, те, что предназначались для стоящей лагерем армии противника. Вот для нападающей - другое дело...
   Однако использовать все козыри раньше времени не стоило. Ну не мог враг быть настолько туп, чтобы ничего не предвидеть и просто планировать задавить нас численным перевесом, идя напролом. Наверняка имел очень большого и жирного туза в рукаве, с помощью которого рассчитывал не просто захватить долину, но и взять сам замок. Одной из целей встречи на внешней границе перевала как раз и было заставить врага использовать имеемое раньше времени.
   Артподготовка с обеих сторон постепенно сошла на нет, и вражеская армия двинулась вперёд. Понятно, что у нас ещё оставались силы. Например, мои ушастые, будучи жрицами Древа Жизни, вообще могли черпать их без ограничения. Та же рыжая Ли тоже на многое была способна, правда, всё ещё опасалась работать в полную силу, учитывая прошлые последствия. Ну и на самый крайний случай оставался аналог ядерного оружия, то есть смешивание крови. Сам я предлагал шарахнуть сразу и забыть, но меня не поддержали.
   Пока же задумал немного похулиганить. Внести, так сказать, фактор непредсказуемости. Вытащил свой артефакт-деревяшку и настроился на Древо (давно уже научился это делать). Что интересно, расстояние в этом смысле на качество связи никак не влияло, только на количество передаваемой энергии. Выбранное нами место являлось самой крайней точкой, где силу ещё можно было получать напрямую.
   Сосредоточился и представил себе систему залпового огня. Точно такую, как при нападении дракона на замок. На этот раз получилось куда проще. Вокруг меня начало формироваться пламя, и ракеты с рёвом понеслись ввысь. Огонь не обжигал, и дым не мешал дышать, по сути, и то и другое являлось не более чем иллюзией, но звук, в отличие от них, оглушал по-взрослому. Бил по ушам ничуть не хуже настоящего.
   На крыше замка, с Древом Жизни под боком, эффект получился потрясающим. В самом буквальном смысле. Ракеты вышли, наверное, в разы мощнее настоящих. Во всяком случае, Ли потом рассказывала, что в её время такой мелочью дракона не очень-то и получалось напугать. А у меня запросто! Он еле улетел раны зализывать. Тут же был скорее фейерверк, чем боевое оружие. С самого начала это прекрасно понимал и больше, чем на мелкое хулиганство, не рассчитывал. С помощью имеющегося артефакта мог нанести смертельный удар в одну точку, но никак не по площадям.
   Шутиха, конечно, вещь и сама по себе вовсе не безобидная. Каждый новый год на планете Земля тысячи остаются без пальцев, а то и без глаз (просто получивших ожоги вообще никто не считал). Но это в основном те, у которых изначально мозгов нет, игнорирующие все имеющиеся инструкции по технике безопасности или увлекающиеся самоделками. В любом случае в качестве реального оружия такое не используешь, да и самая простейшая защита от магических атак не пропустит.
   Зато красиво, если смотреть с безопасного расстояния. И страшно, когда летит на тебя, как минимум до того момента, пока об эту самую защиту не разобьётся. Прекрасно всё это себе представлял и более чем на щекотку нервов для солдат и отвлечение внимание для командования не рассчитывал.
   Поэтому результаты эксперимента удивили прежде всего меня самого.
  
  
  
  
   Продолжение от 28.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Поэтому результаты эксперимента удивили, прежде всего, меня самого. Во-первых, враг установил слишком умную защиту. Она не сочла мои ракеты опасными и беспрепятственно пропустила. И в самом деле, зачем тратить энергию на борьбу с иллюзиями и прочими спецэффектами, когда она может в любой момент понадобиться для отражения реальной атаки? И не тратили. Кому-то в своё время пришло в голову мудрое решение, которое он сумел воплотить в жизнь. Вот только разрабатывавшие эту, несомненно, прекрасную защиту архимаги не учли простейшей вещи: между ними самими и рядовыми солдатами существует некоторая разница. Причём очень большая.
   Мага простой, даже очень большой хлопушкой не напугаешь, особенно если он прекрасно видит, что это именно хлопушка, а не боевое заклинание. Вот и посчитали такое действие защиты весьма оптимальным. Обычный солдат, живущий в мире, где магическая атака способна в любой момент убить, реагирует на такие вещи иначе. И системы обучения, которая вбивает на уровне рефлексов порядок действий после команды: 'вспышка справа!', тут почему-то нет. Ну, может быть, в каких элитных войсках вроде казгардской гвардии и ей подобных нечто похожее и имеется, но точно не у массы противостоящей нам армии. Поэтому, когда в их рядах начали рваться несомненно магические заклинания, центр побежал.
   Флангам не досталось, и там после первого испуга прекрасно видели, что никакой реальной опасности мои системы залпового огня не представляют. Они могли бы оставаться на месте, но командование решило не рисковать и не оставлять сломанный строй. Армия медленно отползла назад, так и не перейдя в настоящую атаку. Получилось, что я своей выходкой сорвал планы обеим сторонам. Хорошо хоть, обороняющиеся в этом смысле находятся в заведомо более выгодном положении, для них ничейный результат - победа.
   Первой ко мне прибежала Лара, выяснять, чего я ещё натворил? Мол, ни на минуту без присмотра оставить нельзя. Ничего такого высказано не было, даже наоборот, объяснила всё то, что я увидел сверху. И про защиту (ей Ли рассказать успела в реальном времени), и про действия магов, и всё прочее. Но я и сам понял, какие упрёки не прозвучали.
   Прежде всего, до меня дошло, что, задумав мелкое хулиганство, неожиданно израсходовал серьёзный козырь. Тёмная, когда всё выяснила, и об этом говорить не стала, даже похвалила за отбитую атаку. Хорошая жена, которая не станет попрекать мужа из-за промаха, раз уже всё равно ничего не вернуть. Но и я тоже хороший муж, поэтому сам признал свои ошибки. И не постеснялся об этом ей рассказать.
   - Кто же мог знать, что получится такой потрясающий эффект? - закончил я.
   Во взгляде Лары легко читалось, мол, муж, конечно же, всегда прав, но и с жёнами изредка (каждый раз!!!) советоваться стоит. Вот только в данном конкретном случае и у неё вряд ли получилось бы предсказать результат. Однако говорить такое в своё оправдание, естественно, не стал, а наоборот, признал её правоту.
   - Как задумаю очередную шутку или хулиганство, то непременно! - совершенно искренне пообещал я.
   Тёмная только вздохнула в ответ, явно не поверив.
  
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Отсрочка, которой совершенно неожиданно добился муж, в сложившейся ситуации была совершенно не нужна ни нам, ни врагу. Все готовы к бою, маги противника вымотаны, ещё чуть, и начнётся сражение... Утешало, что вражеской армии это стоило куда большего расхода небоевых ресурсов.
  
  
  
   Продолжение от 29.12.2011.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Вообще у мужа имеется ещё много всяких сюрпризов. Что-то прячет, вроде тех же листовок с монетами, а чего-то не скрывал с самого начала. Он сразу после первых сообщений о том, что Зинское королевство всерьёз намерено с нами воевать, начал параллельную подготовку. Нет, Дим честно пытался всё объяснить и показать мне с Эледриэль. Какой-то непонятный чёрный порошок поджигал, ещё что-то. У любого боевого мага низших ступеней получится лучше и без лишнего вонючего дыма. Весь зал в замке проветривать тогда пришлось, может, в этом и заключался весь эффект? Так и этого можно магией добиться с куда меньшими затратами. Что Эледриэль мужу сразу и сказала.
   Но лично я возражать против его подготовки не стала, там более ничего кроме денег не тратил. Так всегда бывает, если иметь дело с гномами. Вот теперь понатаскали наверх катапульты с кучей специальных зарядов. Не думаю, что от них будет толку больше, чем от горящего масла, которое обычно льют со стен осаждённых крепостей. Вот только цена совсем другая, но пускай он по этому поводу со светлой ругается.
   Однако, немного успокоившись, я пришла к выводу, что и от его последней выходки с фальшивой магической атакой тоже толк будет. Велика вероятность, что уже в скором времени добьёмся того, ради чего вышли встречать противника так далеко от Древа. То есть применят своё секретное оружие. Я это уже чувствую. Знать бы ещё, чем оно окажется?
  
  
   Одимарис. Архимаг.
  
   Сегодня ночью все маги в армии получили приказ собираться и отойти на восток как можно дальше. Означать это могло только одно - командование решилось применить артефакт. В любой другой ситуации я подумал бы, что слишком рано, но с нестандартными выходками этого князя никогда нельзя угадать, чем закончится следующая. Как бы не получилось слишком поздно.
   Впрочем, существовала и куда более важная причина. Разведке удалось выяснить, что все основные магические силы противника собрались именно тут. Ударь кто сейчас с востока даже в половину меньшей армией, у него точно получилось бы прорваться в долину и, скорей всего, её захватить. Но у нас не было другой армии, а если бы и имелась, то незаметно её не подведешь, и расклад получился бы совсем другим. Точно не столь удачным.
   Оснований не верить донесениям агента у нас не было. Во-первых, сам князь. Какой именно магией он обладает, так никому и не удалось выяснить, но в том, что очень сильной, никто не сомневался (уж очень хорошая защита, абсолютно непроницаемая, с иллюзией полного отсутствия любой энергии). Потом его жёны - эльфийки. Обе жрицы выращенного в долине Древа Жизни, и этим всё сказано. Ещё одна непонятная эльфийка. Не светлая и не тёмная. О ней известно было так же мало, как и о самом князе, даже то, является ли она третьей женой или нет, не получилось выяснить. Слухи ходят разные. Однако одна информация не вызывает никакого сомнения. Проходы в горах, окружающих долину, прожигала невиданной силы магией именно эта четвёрка.
   Князь Ва'Дим, принцесса Эледриэль, принцесса Ларинэ, загадочная Лирмилиэль... Основной причиной, по которой вся армия шла напролом, и было собрать их вместе и как можно дальше от Древа. Ловушка сработала! Даже лучше, чем предполагалось - в неё попалась не только главная дичь, но и множество магов помельче (вот никогда бы не подумал, что так стану высказываться об эльфийских архимагах). Теперь осталось только активировать артефакт и всё. Долина, а вместе с ней и всё княжество наши.
  
  
   Продолжение от 30.12.2011.
  
   Одимарис. Архимаг.
  
   Такой большой группе магов, как наша, причём в основном боевых, передвигаться без охраны по Проклятым Землям можно, хоть днём, хоть ночью. Ни одна местная тварь напасть не посмеет. Ну а с той, у которой ни ума, ни инстинктов не хватит, чтобы удержаться от столь опрометчивого поступка, точно легко справимся. Вот мы и не торопились, но всё же отошли на обозначенное в манускрипте, что прилагался к артефакту, расстояние ещё до утра. Устроили лагерь и принялись ждать. Большинство вообще спать завалились. Ничего удивительного, они и не знали, что конкретно должно произойти. Дежурить остались только мы, пятеро архимагов. В войске нас было восемь, но трое должны активировать артефакт.
   Всё произошло точно в заранее оговоренный срок - за час до полудня. Но что-то пошло явно не так. Щиты, которые мы поставили в точности как описано в том манускрипте, сорвало первой же волной. Она вообще не должна была до нас докатиться! Потом начало высасывать силы с неимоверной скоростью. Стоило мне подумать, что этот отход пустая трата времени, и всё равно совсем лишусь магии, действие древнего артефакта прекратилось.
   Когда пришли в себя и провели перекличку, выяснили, что на всех без исключения докатившаяся до нас волна подействовала одинаково. Будь ты хоть архимагом, хоть новичком с двенадцатой ступенью, досуха высосала весь резерв силы, но оставила магические способности на том уровне, как и было.
   - Значит, второй пункт плана провалился, и с возвращением можем не спешить, - объявил коллега Махталеот. - Всё равно помочь войску при штурме прохода ничем не сможем. При полном опустошении резерва он восстанавливается очень медленно и неохотно. Как минимум пару недель, а то и месяц. Знаю, у меня пару раз так было.
   Ничего нового он не сказал. Ну, разве что для магов низших ступеней. Архимаг - это не только сила, но и опыт, причём отрицательный в том числе. Однако Махталеот был неправ, о чём я ему и сказал:
   - Но командование об этом не знает и рассчитывает на нас. У противника маги не только сил лишились, но и магических способностей вообще. Раз уж по нам так ударило, то можно не сомневаться, что артефакт подействовал как надо и на близком расстоянии ничего магического не осталось. Необходимо предупредить, чтобы на нас больше не рассчитывали.
   Большинство молодых магов меня поддержало, только коллега Калинон продолжал молчать. Но не желающий рисковать Махталеот быстро всех охладил:
   - И как вы собрались их предупреждать? Нам самим бы сейчас выжить. Если кто забыл, находимся в Проклятых Землях и без капли магических сил. Кто ещё помнит, как держать в руках клинок? Так что войску придётся обойтись как без нашей помощи, так и без информации о том, что её не будет.
   Однако про меч он зря сказал. Многие молодые и слабые маги как раз прекрасно помнили и не пренебрегали такой возможностью защитить себя. Да и немолодые тоже. Боевой маг - это не только заклинания. Лишь становясь архимагами, большинство забывает обо всём остальном.
   - В любом случае, чем ближе к армии, тем безопаснее, - подвёл итог я.
   С последним утверждением все согласились. Наскоро перекусив, мы отправились обратно. В дороге обдумывал случившееся. План был прост и эффективен. С помощью древнего артефакта лишить всю армию противника магии, в чём бы та ни заключалась: маги, амулеты, артефакты, кристаллы-накопители... После чего начать штурм превосходящими силами, дожидаясь нашего возвращения. Но даже и без нас всё должно получиться. Двойное, а то и тройное превосходство плюс такой неожиданный удар. Все преимущества врага, занявшего оборону, будут сведены на нет.
   В большинстве своем древние артефакты - дело ненадёжное. Но как работает этот конкретный артефакт сомнений не было - не каждый артефакт сопровождается отдельным томом по использованию. Он много тысячелетий хранился в сокровищнице императоров Казгарда. А то, что его до сегодняшнего дня не использовали повторно - так это тоже вполне естественно. Ведь для активации нужны целых три архимага, которые первыми же и лишатся своих способностей. Потом для восстановления необходим магический источник, причём немалой силы.
  
  
  
  
  
   Продолжение от 31.12.2011.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Если в первый раз вражеская армия подходила медленно, затем остановилась на определённом расстоянии, после чего начался обмен магическими ударами, то сегодня этого не было. Шли решительно, будто собирались ввязаться в бой сразу, наплевав на те потери, что нанесут маги, пока не начнётся общая свалка.
   Иногда так тоже делают, я читал. Но точно не в сложившихся условиях. Во-первых, всегда исключительно первым ударом, как тот оркско-рыцарский прорыв. И точно не со второй, третьей или ещё какой попытки. Во-вторых, такое делается при куда большем численном перевесе в пользу нападающих и куда менее удобных укреплениях у защищающихся. Такая тактика предусматривает значительные потери среди простых солдат первой волны, как правило, дешёвых наёмников, и экономию сил магов, которые в результате имеют преимущество при последующих поединках со своими коллегами.
   Однако армия противника пёрла так, будто бы собиралась воспользоваться именно этим тактическим манёвром. Учитывая то, что случай совершенно не наш, было очень подозрительно. Наблюдая сверху, всё ожидал подвоха, но ничего такого не происходило. Первые ряды уже давно перешли ту невидимую черту, за которой их должны были настичь магические удары, и даже переступили ту, на которой эльфийские лучники могли попадать белке в глаз в самом буквальном, а не переносном смысле. Оказалось, какой-то подвох всё-таки был. Ни заклинания, ни даже эльфийские стрелы не летели во врага!
   Я совершенно не мог понять, в чём дело? Первые нападающие уже достигли баррикады между башен, и там завязалась схватка.
   - Хоть простые воины не заснули, в отличие от магов и эльфов, - в сердцах произнёс я.
   Похоже, вслух, так как незаметно появившаяся радом Лара ответила:
   - Катастрофа! Не знаю, что применил враг, но магия не действует!
   - Тихо, ушастая, без паники! Что, совсем?
   - Совсем!
   - Как тогда, при сражении с драконом? - уточнил я.
   - Хуже, - с отчаянием в голосе ответила тёмная. - Тогда мы лишились только сил, а теперь вообще всех способностей. Как Иркана.
   Такой я свою тёмную жену ещё не видел. Всегда железная и несломимая Ларинэ была готова расплакаться. Присоединившаяся к нам Эль вообще не пыталась скрыть слёз.
   - Так, ушастые, а ну быстро взяли себя в руки! С магами всё понятно. Но почему не стреляют эльфы?!
   - Так ведь нет магии, - ответила Эль.
   - Для стрельбы из лука она тоже необходима? - удивился я.
   - Нет, - ответила за неё Лара. - Однако вдруг лишиться магии - сильнейший удар.
   - Ничего не знаю! Немедленно хватаете луки и показываете пример своим ушастым соплеменникам.
   Но этого не понадобилось. Эльфы очухались сами. Сначала одна, потом другая, третья, десятая... и вот уже стрелы летели со стен в нужном темпе. Однако было уже поздно. Враг смёл баррикады и прорвался в расширяющееся пространство за сторожевыми башнями. Теперь каждая стрела поражала только одного воина, не влияя на общий ход сражения. Да и сами крепости почти сразу подверглись штурму отдельными отрядами.
  
  
  
  
  
   Ва'Харр. Король.
  
   Сам не заметил, как втянулся в эту войну. Сперва хотел лишних воинов из королевства выманить. А теперь стою во главе левого фланга армии княжества Проклятых Земель, под моим началом тысяча воинов, и все готовы к сражению. Вот-вот начнется бой. На этот раз настоящий, а не как вчера, когда всё закончилось магическими ударами и враг отступил.
   Еще раз окидываю взором подопечных. Вот северяне. Пехота, большей частью тяжелая. Немудрено, силой нас Во'Дан не обделил, Во'Тар железа много дал. Если бы чем ещё северная земля богата была. Ну да ладно, все остальное возьмем. Давайте, ребятушки, не подведите!
   Много вас набралось. Как узнал я, что князь Ва'Дим такие деньги готов платить, то среди ближайших к моему королевству земель клич пустил. А то уйду со всей армией, решат соседи, мол, старине Ва'Харру удалось королевство взять, так чем мы хуже. Нет уж, пусть лучше на другом конце материка воюют. Вызвал сюда и новоявленного герцога Ва'Зана, наместника в моем родовом княжестве. Так, на всякий случай. Он молодец, не подвел. Быстро явился с лучшими из бойцов. Погодите, вороги, будет вам сюрприз.
   Северяне выстроились стеной, выставили щиты, ощетинились копьями. Не хуже, чем в Казгарде. Их сломить будет сложно. Будь вся моя армия такой - можно было бы обещать победу. Но, увы. Больше половины - не велики вояки. Честно говоря, привел я их на убой. Можно надеяться только на рыцарскую конницу, что досталась мне от прежнего короля, да и их не много. Ладно, посмотрим, бой покажет, кто чего стоит.
   Поймал себя на мысли, что думаю совсем не как король. До полководца дорос, но никак не до государя. Будь я настоящим королем - завершил бы переговоры, отправил сюда лишних вояк да занялся делами своей державы. Эта война - не моя. Честно. Так что я тут делаю, Во'Дан раздери?! Польстился на плату? Или не могу без боя?
   Ещё раз оглядел войска, кивнул Нуду. Некогда мой подчиненный в Варварской гвардии Казгарда, теперь посол Северной империи в Проклятых Землях. Доверенный человек Ва'Лета. Если выживу в этой войне, надо будет наведаться к бывшему сослуживцу, ныне 'брату моему', как коронованные особы друг о друге говорят. Глянул на Нуда и подумал, что и ему, казалось бы, делать тут нечего. Посол воевать не должен. Да только северяне без войны не могут.
   К нашему строю тем временем прискакал один из подчиненных князя Ва'Дима. Полулис, вроде Фоксом его звать.
   - Пора начинать! Враги прорвались через первую линию баррикад и ударили по правому крылу! - произнес он. - Князь велел передать, что по третьему сигналу трубы...
   Я привстал в стременах, вытащил из ножен свой верный меч.
   - Воины! Дети севера! Благородные рыцари! Честные жители королевства! В этот час от нас ждут только победы, - слова лились из горла, словно кто-то нашептывал их в ухо. С трудом поверил, что произнесу это, думал что-то сказать о деньгах, которые нам щедро платят.
   В ответ раздались удары кулаком по груди. Традиционное приветствие в Варварской гвардии, одной пятой моих вояк оно знакомо не понаслышке, а остальные переняли.
   - Ва'Харр! - крикнул кто-то в строю, и громким рычанием мое имя понеслось над рядами.
   Не ожидал, право слово.
   Вот и сигнал. Лучники дают залп и расступаются. Рыцари устремляются вперед, где уже поджидают зеленомордые орки. Терпеть их не могу. Поубивал бы всех до единого. Но не королевское дело рваться на каждого противника. Даю сигнал пехоте. Первыми идут мои новые верноподданные. Чего им дома не сиделось? Возились бы в земле, или в городских цехах, кормили бы настоящих воинов. Но нет, всей толпой ломились в армию. Вот и расплачивайтесь теперь сполна. Впрочем, ваши луки, сулицы и пращи послужат общему делу. Давайте поддержите кавалерию.
   Проклятье! Всегда знал, что от рыцарей толку мало. Каждый мнит себя полководцем не хуже Лаода Казгардского. Строй же держать надо было, на таран идти. Могли ведь смять орков напрочь. Так какого демона рассеялись? Чего ради? Ну сбили каждый по противнику, кто-то даже вожака захватил. Так теперь всех по одиночке окружили, сейчас орочьи шаманы подойдут, и прощайте, рыцари. Чему я собственно удивляюсь? Цвет рыцарства ещё дракон вместе со столицей сжёг, и у меня теперь только то, что осталось. Может, и получше того, что у князя Ва'Дима с девчонкой во главе, но не сильно.
   Странно, ни одного шамана со стороны противника. Рыцари - их, правда, стало меньше - собрались, отступают. Пора вмешиваться.
   - Лучники, вперед! Стреляйте кучно, цель найдется! Легкие копейщики, будьте наготове, - кричу я, потом обращаюсь к Нуду: - Как в бой пойдем, конно или пеше?
   - А давно ты, десятник, в седло влез? - смеется он в ответ. - Не узнаю одного из лучших бойцов нашей сотни щитоносцев, победителя императорского ристалища среди мечников. Только в пешем строю, в левой руке щит, в правой - клинок, хотя я предпочту секиру. И хирд наш будет не хуже легендарного гномьего, Торина Длиннобородого. Запевай нашу любимую!
   - Верно говоришь, боец!
   - Погоди, Ва'Харр, не спеши слезать с коня, - это подал голос герцог Ва'Зан. - Успеем ещё навоеваться. У меня тут сюрприз для врага заготовлен. Вот как только орки сокрушат твоих якобы бойцов, я пущу...
   Герцог не успел договорить, как к нам подбежал запыхавшийся маг, один из немногих, что был в моем войске. Боевых чародеев у меня не было, только несколько целителей, один понимал толк в магии разума, и вот этот, вроде бы звать его Зербальд, универсал, который умел все понемножку, но достаточно плохо. Поэтому всех мастеров волшбы я оставил далеко в тылу, пока их помощь не нужна. Что же заставило Зербальда покинуть обоз?
   - Ваше Величество, беда! - едва ли не кричал он, размахивая руками. - Ни у кого из моих собратьев по ремеслу нет больше ни сил, ни способностей. Я не знаю почему, но мы больше не маги. Это катастрофа! Я не могу ничего сделать, но это полбеды. Без огненных шаров войско как-нибудь справится. Но и целители ничего не могут.
   Проклятье! Впрочем, а что ещё от этих земель ждать?
  
   Продолжение от 01.01.2012.
  
   Здравствуйте мои дорогие читатели! Всех С Новым Годом!
   Как известно, прода - лучший подарок. И Новый год вовсе не причина её не выкладывать. Даже наоборот. Решил выложить ко всем своим пишущимся книгам и...
   И их подсчитал. Оказалось целых пять. Понял - задача не из простых и нужно что-то делать. Например, написать и выложить.
   Итак, начинаю Новый 2012 год пятью продолжениями:
  
   1. Полный набор 6 Империя
   2. Паладин мятежного бога
   3. Двуглавый дракон
   4. Инопланетное вторжение - Ответный удар
   5. Танкист - Убийца драконов
  
  
   Ну а теперь 'Полный набор'. Ещё один отрывок (на этот раз от гнома) от коллеги Деметрия я только немного доработал.
  
   Гельф. Гном. Осадных дел мастер.
   По приказу князя Ва'Дима мои бородачи загодя затащили на стены башни, а затем и на плоскогорье осадные машины. Естественно, по частям, целиком и горному троллю с такими не справиться. Сколько же мы над ними трудились - и не счесть. Князь - молодец, понимает толк в механизмах. И советов дельных дал, и оплатил щедро.
   Вовремя я послушал Нарина, переехал в Долину Единорога и открыл здесь свои кузнечные мастерские. Хоть и зовутся земли эти Проклятыми, но зажили мы куда лучше, чем в родных Громовых Скалах. Если бы не война, я бы сейчас дочку замуж выдал. За того же Нарина. Гном он толковый, руки откуда надо растут. Опять же богатый, а его очередную книгу забавных и поучительных историй весь наш квартал друг другу пересказывает. Кто из них больше новых технических новинок придумал - Нарин или наш князь - я и сказать затрудняюсь. Один только недостаток у потенциального зятя. Не домосед он, больно странствовать любит. И, похоже, о семье ещё не думает. Но это мы исправим. Вот кончится война, поговорю я с Ва'Димом.
   Бородачи возились с катапультами, где подправляли пружину, там натягивали ремни, в ином месте наскоро переставляли винты. Чуть в отдалении на стене стоял Нарин и вглядывался вдаль. В руке он держал какую-то штуковину. Хвастался давеча, что создал что-то, позволяющее мерить расстояния. При наших машинах вещь не лишняя.
   А вот и князь Ва'Дим. Что-то говорит моему соседу, мастеру Бофу. Последнее время они, насколько мне известно, возились над неким взрывающимся порошком. Что интересно, совсем не магическая штука. Не знаю, какой от неё толк. Вроде дымит ужасно, гремит не хуже грома, а разрушений толком нет. Правда, Боф давеча хвастался, мол, что-то добавил в свою рецептуру. Грозился всех противников разнести. Кто разберет, сосед хвастун известный, особенно когда пива выпьет. Только Боф вернулся к своим бочонкам, как к князю одна за другой жёны-эльфийки прибежали. Панику затеяли! Даже тёмная!
   А потом князь потребовал огниво. И надо же было мне так опозориться! Никогда. Никогда! Больше не доверюсь магии.
   Тем временем события начали складываться не очень удачно для нашей армии. Враги словно таран ворвались в проход между башен, из одной эльфов выбили. Остроухие толком и не стреляли из своих хваленых луков. Ничего, вот сейчас мои машины как ударят, живо враг улепетывать начнет.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Первое, что я сделал, поджёг фитиль. Ага! Попытался. Надёжнейший амулет, вот уже лет десять используемый мною вместо зажигалки, отказался сотрудничать. Когда жёны в ужасе рассказывали, будто нет магии, в смысле, совсем, не подумал, что столь всеобъемлюще. Козырять своим умением добывать огонь трением было не место и не время, тем более что мои ушастые и так знают.
   Оглянулся по сторонам, высматривая, у кого можно одолжить огоньку. Так, эльфийки не в счёт, у них и амулетов-то нет, сами в случае чего поджигали. Гномы, что толпились у катапульт, совсем другое дело.
   - Гельф! Огниво есть?! - заорал я.
   - Конечно! - закричал гном в ответ. - Сегодня специально новое взял, знал, что понадобится.
   - Тогда поджигай! - приказал подбежавшему гному, указывая на связку фитилей.
   Тот порылся в кармане и вытащил оттуда вовсе не огниво, а тоже амулет. Пусть гномьей работы, но так же бездействующий, как и всё магическое. Перестраховался, называется. Знал, что к снарядам для катапульт нужно будет поджигать фитили, и озаботился более надёжным средством.
   - У кого-нибудь вообще есть нормальное гномье огниво?! Не эльфийское! - ещё раз прокричал я.
   Естественно, нашлось. И даже никто не стал напоминать, что я же и запретил кому-бы-то ни было приближаться к пороху с подобными приборами в карманах. Сразу несколько бородатых коротышек подбежали ко мне, и фитили с треском запылали. А уже вскоре ввысь понеслись ракеты. На систему залпового огня это не было похоже ни разу. Даже приблизительно. Да и порох в местных условиях почему-то не получался. Шипел, дымил сверх всякой меры, вонял ещё сильнее, а если и взрывался, то лениво и неохотно. Сам я не являюсь специалистом и точную рецептуру не знаю, хотя в подростковом возрасте и изготавливал много чего взрывающегося, но и у местных алхимиков тоже не выходило получить нормальный дымный порох.
   Ракеты улетели, но опять же не совсем туда, куда было нужно. Нацелил их заранее. На авангард наступающей армии. Во всяком случае, примерно в то место, где он должен был бы находиться в определённый момент. Но всё пошло к демонам на рога, и теперь там был уже арьергард. Перенацеливать уже просто не было времени и возможности. Хорошо, хоть так. Успел садануть по врагу, а не в пустое место, иначе вообще столько времени и средств на подготовку пропало бы даром. А так, возможно, десяток и ранило, да сотню-другую испугало до смерти.
   Деморализовать армию противника всё равно уже не было никаких шансов. Замедлил наступление центра и резервов - уже хорошо. Главное было показать противнику, что он просчитался и магия у нас всё-таки есть. Ведь по сути со стороны эти китайские ракеты мало чем отличались от иллюзии. В прошлый раз те, в кого попало, тоже не только испугом отделались. Тогда жгло магией, теперь порохом.
   Если сменить прицел ракет не получилось, то с катапультами дело обстояло иначе. Своего рода парадокс. Громоздкие и тяжёлые машины, затащенные на плоскогорье по частям, оказались более мобильными, чем картонные трубки, набитые суррогатом пороха. Гномы дружно стали разворачивать свои агрегаты, и уже вскоре на головы врага посыпались бочонки с горючим порошком.
   Нужно признать, что в чисто физическом плане толку от них было не намного больше, чем от точно таких же, наполненных простым песком. Если попадёт прямо по голове, то убьёт гарантированно, а если нет, то уже как повезёт. Нет, конечно же, оказавшихся рядом ослепляло и обжигало, но не так чтобы очень сильно. Главное было поддерживать в противнике уверенность, что у нас всё ещё есть маги.
   Я, конечно же, гений, но не настолько, чтобы предвидеть сложившуюся ситуацию заранее. И порох по сути был неудавшимся экспериментом, притащенным сюда под лозунгом: 'Не пропадать же добру!'. Рассчитывал пощекотать нервы вражеским волшебникам абсолютно непонятной им магией, после чего использовать катапульты по прямому назначению. Кстати, порох почти сразу кончился, и гномы продолжили обстрел бочонками с маслом и прочими зажигательными смесями. Получалось не так эффектно, но куда более эффективно. Правда, вскоре были вынуждены прекратить, так как войска смешались и вероятность задеть своих превысила все допустимые нормы.
   Вскоре на плоскогорье начали подниматься светлые эльфы. Враг смог взять правую башню-крепость, и остроухие стрелки строго в рамках договора не стали вступать в ближний бой, а поднялись сюда. Противник было сунулся их преследовать, но не тут-то было. Уж такую узкую и длинную лестницу ушастые смогут отстоять от кого угодно.
   Внизу сложилось хрупкое равновесие, и я приказал доставать последний довод королей. Нет, не пушки. В этом мире, как и на Земле, существовала пословица про осла, гружёного золотом, способного открыть ворота любой крепости. Почему-то никто не подумал, что этот же самый осёл с таким же успехом может их и закрыть. На свет были вытащены и заряжены в катапульты пачки с листовками. Нет, никаких призывов на сей раз там не было и в помине. Просто листы с анекдотами (подозреваю, бородатые коротышки сбагрили мне под это дело весь свой типографский брак). И на каждом вместо печати была монета. Золотая!
   Нет, я вовсе не рассчитывал, что кто-нибудь в горячке боя станет их читать. Но о деньгах, приклеенных к бумаге, знала вся вражеская армия, как, впрочем, и моя. А золото обладает магией, которую пока никому не удалось обнулить. Листовки, естественно, полетели не куда попало, а в сторону выхода из перевала, куда и устремились остатки обеих армий. А под конец я вообще сыпанул в катапульты просто серебряных монет. Сражение сразу местами превратилось в простую драку, но часть моих людей сохранила строй, и победа осталась за нами.
  
  
  
  
   Ва'Ндэл. Сотник гвардии Казгарда.
  
   С самого начала этого похода нам, казгардским гвардейцам, многое не нравилось. Во-первых, мы не могли понять, отчего Император вдруг взялся помогать Зинскому королевству. Да ещё и тайно! Как будто возможно скрыть не сотню-другую, а целую армию. Зачем нам вообще нужна эта долина? Во-вторых, командование армией передали магам. Причём не знакомым нам, проверенным боевым чародеям, а новым, никому не известным архимагам. Нет, я понимаю, волшебники - это, конечно, всегда сила, но, как на войне использовать эту силу, должен решать опытный полководец, а не замшелый чародей (пусть и очень могучий), который всю жизнь в своей башне просидел.
   Эти маги простых солдат вообще за людей не считают, а в воинском искусстве понимают меньше, чем я в магии. В первый же день провели 'гениально продуманную' операцию, атаковав вражеские укрепления только конницей авангарда. Брать укреплённый объект силами одной кавалерии - это действительно новое слово в воинском искусстве. Вообще-то я так и не понял смысл данного манёвра. Шанс прорваться мимо башен у отряда, может, и был, но нам это абсолютно ничего не давало. Оставлять в тылу не взятые крепости армия не могла. А прорвавшийся отряд без поддержки основных сил всё равно бы уничтожили. В этой глупой атаке армия бесполезно потеряла не меньше пяти сотен воинов. Пускай чужих, но всё равно.
   Наши главнокомандующие важно заявили, что это была разведка боем и она прошла успешно. Придурки! Чего они разведали? То, что противник оказался подготовлен к появлению нашей армии? Или то, что мимо крепостей можно прорваться? Спросили бы любого ветерана, он бы им и так об этом сказал. Единственный способ взять крепости без использования мощной магии - это завалить их трупами пехоты. Потери будут ужасные, но другого выхода лично я здесь не видел.
   Правда, князь Ва'Дим тоже глупости совершал. Под стать нашим архимагам. Раскидал зачем-то по лагерю письма с приклеенными монетами и предложением сдаться, обещая при этом несусветные блага. Волнения, конечно, были, но их быстро подавили. Кое-кто, правда, сдался, но, по-моему, без их присутствия стало даже лучше. Зато некоторые другие наёмники при виде богатства долины Единорога решили, что выгодней будет взять их самим, а не в виде милости князя.
   Шпионам же, посланным под видом перебежчиков, князь почему-то дал возможность бежать. Ну, не верю я во вдруг перепившуюся армию! Явная дезинформация. Но и другие, достоверные сведения они всё-таки принесли. Много им, конечно, не показали, но опытный воин и по малозначительным по отдельности приметам, если видит их все вместе, может сделать правильные выводы. Тем более что с ними сбежали пленённые рыцари и орки из авангарда, которым удалось прорваться довольно далеко и увидеть куда больше. Таким образом 'разведка боем' всё же дала результаты, но я сильно сомневаюсь, что архимаги, задумавшие эту авантюру, рассчитывали именно на такие с самого начала.
   Однако долгая осада крепостей была не в наших интересах. Проклятые Земли начали оправдывать своё название. Обозы с припасами доходили до армии всё реже и реже. И даже из самого лагеря стали пропадать люди. И пойди угадай, вражеские лазутчики постарались или местная нечисть.
   Наконец отдали приказ на атаку. Войско вновь расположили 'гениально', поставив в центре растянутые отряды неопытных зинских ополченцев. Неужели было трудно догадаться, что при первых же потерях они побегут? Это 'мясо' нужно было пускать вперёд огромными массами, чтобы задние ряды напирали на передние, не давая последним возможности отступить. А для верности подпереть толпу сзади ветеранскими отрядами, с распоряжением убивать всех бегущих, и позаботиться, чтобы все эти вооружённые лавочники и крестьяне знали о таком приказе.
   Нет, я понимаю, что мгновенного штурма не планировалось и предстоял длительный обмен магическими ударами. Теоретически враг будет бить в основном по центру, и, если защита не выдержит, таких потерь наименее жалко. Но то в теории, а на практике даже стоя под щитами выдержка необходима. В итоге получилось куда хуже, чем я ждал. Они бежали, ещё не понеся вообще никаких потерь, перепугавшись обыкновенной иллюзии и нескольких несерьёзных ожогов. Для восстановления порядка вся армия была вынуждена отступить.
   На следующий день наши военачальники вновь погнали войска на штурм. Причём совсем без магической поддержки. Противник же магию использовал. Правда, странную, такую я ещё не видел. Чем-то похожую на давешнюю иллюзию, но и от неё отличающуюся. Солдаты же заметили, что все амулеты перестали действовать. Объяснение было только одно - волшебники Ва'Дима каким-то образом заблокировали всю магию нашей армии. Сами же продолжали её использовать.
   И тогда наш командир Крумил отдал приказ... атаковать. На первый взгляд глупость, ведь видно, что сражение, да что уж там, не сражение, война проиграна. Ясно, если противник обладает такой силой, нас всех ждёт либо плен, либо смерть. Но в плен Гвардия не сдаётся, а перед смертью хотелось, чтобы нас здесь надолго запомнили. Кроме того, если удастся занять хотя бы одну крепость, то выбить нас оттуда, даже с помощью волшебства, будет непросто.
   Под грохот барабанов, развернув знамя (и плевать, что мы тут тайно, всё равно всем прекрасно известно), Гвардия пошла в свою последнюю атаку. Оказавшихся на пути отряд зинских наёмников, чтобы не терять времени, мы разогнали, а самых нерасторопных просто вырезали. И через минуту наша фаланга врезалась в войско князя.
   Уже празднующие победу солдаты долины Единорога просто не ожидали такой наглости. Во всяком случае, когда наш строй прорывал укрепления перегороженной дороги, сопротивления нам практически не оказывалось. И даже эльфийские стрелы со стен начали лететь с каким-то запозданием. Среди убитых обороняющихся я со злорадством узнал наших перебежчиков. Но некоторые потери, в основном от эльфийских стрел, у нас всё-таки имелись. Именно так был убит Крумил.
   Я взял командование на себя и приказал атаковать левую башню. Закрывшись щитами от сыпавшихся стрел, фаланга двинулась вперёд. Хлипкий заслон из небольшого отряда обороняющих тропу мы просто смели. Атаман раскиданной маленькой вооружённой банды (назвать эту необученную толпу отрядом я просто не могу) кинулся на меня с мечом. Неплохо. Но против стены щитов тебе это не поможет. Поединок с тобой устраивать не собираюсь. Вместо того чтобы уделять такое внимание фехтованию, лучше бы обучал своих людей строю. И я просто отшвырнул щитом надоедливого храбреца. Солдат отлетел в сторону, ударился о скалу и сполз на землю, его свалившийся шлем откатился в сторону. Женщина?! Даже ещё девчонка. Ну, что ж, прости, девочка! Зря ты ввязалась в мужские дела. Шагнув вперёд, я поднял меч, намереваясь добить, но передумал. Пусть живёт. Прощай, девочка. Пусть твои боги даруют тебе счастливую жизнь и много детей. Мне же уже скоро предстоит пир в чертогах Во'Дана. Мы двинулись дальше.
   Путь нам перегородили ворота, перекрывавшие вход в крепость.
   Закрывшись щитами, мы стояли перед башней под обстрелом и ломали ворота. Всё чаще стрелы находили щели в защите. Прорехи из упавших воинов мгновенно закрывались новыми щитами. И всё же отряд постепенно таял.
   Наконец правая створка поддалась. Мои солдаты хлынули в пролом.
   Я сражался в первых рядах и был горд. Мы, конечно, погибнем, но и в Казгарде, и на родном Севере о нас будут петь песни. Что такое бешеный наскок орков и презрение к смерти северных берсеркеров по сравнению с обречённой яростью лучших воинов этого мира? Ещё ни в одном сражении, ни одному отряду простых воинов не удавалось взять защищённую чарами крепость, а мы порубили ворота простыми топорами, даже без осадных орудий. Преследуя врагов по лестницам, добрались до последнего этажа башни. Но противника не обнаружили. По приготовленному мосту, обрушив его за собой, враги перебрались на соседнюю скалу и теперь осыпали нас сверху стрелами.
   Окинув с вершины башни поле боя, я выругался. Наша армия бежала. Трусы! Теперь, когда одна башня уже захвачена, при решительном ударе всех войск были реальные шансы на победу. И главная заслуга в ней была бы у славной Гвардии Казгарда. Теперь же мы находились в этом укреплении, как в ловушке.
   Чтобы не терять людей от стрел сбежавших эльфов, приказал воинам покинуть верхнюю площадку и велел готовить башню к обороне. Солдаты начали заваливать пролом, через который мы проникли внутрь. Кроме камней использовали для этого и трупы бывших защитников (в основном людей, что занимали нижние этажи, трусливых эльфов почти не было). Своих погибших складывали отдельно. Разузнал о количестве потерь. Видимо, опасаясь задеть своих, магию против нас противник не использовал, но, тем не менее, потеряли мы много. Из тысячи, начинавшей атаку, в живых оставалась всего половина. Даже странно, ожидал куда больших потерь. Раненных же, к удивлению, оказалось довольно мало, сказалась пижонская привычка эльфов бить только насмерть.
   - Командир, кажется, нас собираются атаковать, - крикнул солдат, поставленный следить за подходами к укреплению.
   Через бойницу выглянул наружу. К занятой нами башне подходил отряд. Я заметил хорошо мне знакомые доспехи, бороды, у многих в руках секиры. Видимо, мне суждено принять смерть так далеко от родины от своих земляков.
  
  
   Продолжение от 02.01.2012.
  
   Ва'Харр. Король.
  
   - Ва'Зан, похоже, и твой сюрприз не сгодится? - усомнился я.
   - Ещё как сгодится, твое величество, - радостно ответил он. - Ребята, расступись!
   И из строя вышел тролль. Огромадный великан, весь зарос черной шерстью. Если не считать кожаную повязку вокруг чресел, то одежды нет. В руках дубина.
   - Что? Удерживающий его в подчинении магический ошейник ещё работает? - удивился я.
   - Нет! Но это уже неважно, - ответил Ва'Зан.
   И действительно, с диким ревом тролль бросился на орков. Он разил своим оружием куда ни попадя, нашим доставалось под горячую руку не меньше, чем врагу.
   Я огляделся. Пока великан на себя оттягивает зеленомордых, нужно ударить по тому направлению. Вроде, там не столь могучие бойцы.
   Даю сигнал своим северянам. Вперед!..
   Час спустя все было кончено. Я вытер меч и вложил его в ножны. Славная была битва. Многие из моих людей уже пируют в чертогах Во'Дана. От всей армии осталось меньше половины. Вот и Ва'Зана пронесли с тяжелой раной в груди. Колонна с ним во главе опрокинула орков, но за теми пошли отборные вояки, судя по повадкам - казгардцы. Что они тут делали? Да кто их знает. Неплохой был противник, сражаться с таким - честь.
   И я нисколько не жалею, что пошел на эту войну. С князем Ва'Димом следует быть союзником. По многим причинам. Что он достойно платит - не главное. И то, что от торговли с Проклятыми Землями будут моему королевству выгоды - тоже не самое важное. Вот то, что он сразил того самого дракона, который уничтожил моего старшего сына и многих с ним воинов - за это я буду с ним до конца.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Мы победили, но итоги оказались не самыми радостными. Потери получились куда выше ожидаемых. Если бы всё шло по плану, то и сражение, где главное магия, а остальное войско только прилагается, точно кончилось иначе. Мы магически куда сильней. Увы, врагу это тоже было известно, причём куда лучше, чем предполагалось. Правильно кто-то сказал, что ни одно сражение ещё не прошло строго по плану, со времён обезьяны, впервые взявшей в руки палку.
   И вот нет половины армии, и вообще нет магии. Даже наша семейная кровь, и та не действует. Применить во время боя даже не пытались, так как Лирмилиэль находилась на противоположном плоскогорье. А без её контроля это получился бы удар по всем, без разбора свои или чужие. Вообще рыжая была способна через эту пропасть перепрыгнуть. Пока сила при ней. Несколько раз демонстрировала, на зависть эльфам из обоих лагерей. Вообще-то красивый трюк и не более, на деле она, конечно же, не прыгала, а левитировала. Вот после активации артефакта и оказалась отрезанной. А без магии она вообще была беспомощной. Даже меч толком в руках держать не могла.
   По окончании сражения Ли перебралась на нашу сторону и первым делом проверила возможность смешать кровь. Надеялась таким образом подзарядиться и восстановить магические способности. Но не тут-то было. Полный ноль! У всех без исключения. Даже светлые и тёмные эльфы перестали ощущать друг друга. Не то чтобы негативно, а вообще.
   - А ведь предлагал в первый же день шарахнуть по вражеской армии, и дело с концом, - напомнил всем трём разноцветным ушастым.
   Те стояли молча, потупив глаза. Ответить было нечего.
   Понятно, что ни о каком немедленном преследовании побеждённого противника не могло быть и речи. Как, впрочем, совершенно ясно, что рано или поздно всё равно придётся. И чем позже, тем труднее это будет сделать. Посол Ва'Харр, который в придачу оказался ещё и королём, так прямо и заявил. Как будто я сам об этом не знал. Не про короля, это оказалось полной неожиданностью, а про необходимость добить противника.
   - Нет, посол, в смысле, король, - ответил я ему. - Сейчас возвращаемся назад, к Древу, и прежде всего восстанавливаем магические силы. Самые тяжёлые раненые так долго не протянут, но хоть кого-то успеем спасти. Потом приводим в порядок армию и в поход на Зинское королевство и тех, кто за ним стоит.
   - Враг их тоже восстановит, - напомнил король.
   - Но и мы церемониться больше не будем. Очень пожалеют, что использовали последний артефакт. Дракону мало не покажется.
   Аргумент про дракона на него, как ни странно, сразу подействовал. Тогда Ва'Харр сменил тему и задал совсем другой вопрос:
   - Кто останется охранять вход в перевал?
   - Полулисы, что не участвовали в общем сражении, так как находились в глубине перевала на случай прорыва. Ну и орочьи резервы пришлём.
   Услышав про орков, собеседник поморщился - недолюбливал он их, как и большинство северян. Извечные враги там, на севере, и соперники тут, в центральных королевствах, когда речь идёт о найме. Но ничего возражать не стал. Да и в сегодняшнем сражении орков было немало по обе стороны.
   - Думаешь, враг может вернуться? - спросил я, видя, что он всё ещё в чём-то сомневается.
   - Нет. Но это Проклятые Земли, и после сражения тут будет немало поднявшихся мертвецов.
   - Вдруг не поднимутся? Магии-то нет!
   - Если не сейчас, то позже, - уверенно заявил король.
   В этом он был абсолютно прав. Магии на сжигание гор трупов у нас не было. Дров тоже. Рубить головы всем тоже не получалось, солдаты и так были вымотаны боем. Оставалось надеяться, что невидимую черту, обороняющую долину от всякой нечисти, они не пересекут.
  
  
  
  
   Продолжение от 03.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Можно было подумать, что у северного короля больше опыта по Проклятым Землям, чем у местного правителя, то есть меня. Полагаю, что он просто перестраховывался, указывая на самое худшее из возможного. А вообще вариант с большим опытом тоже не исключён. Всевозможных проклятых земель на планете немало, и на севере тоже встречаются. Мои - самые опасные, самые большие и самые неисследованные. Таковыми являются уже три тысячи лет и только недавно стали понемногу изучаться исключительно потому, что я тут поселился. Те, кто живёт рядом со всякими мелкими, иной раз действительно имеют куда больше опыта и знаний в подобных вопросах.
   Секретное вражеское оружие принесли остроухие. Целой делегацией. Эледриэль, Ларинэ, Лирмилиэль, ещё трое светлых и двое тёмных. Вовсе не по причине огромного веса артефакта, который невозможно поднять в одиночку. Просто каждый из делегатов тащил свой собственный кусок.
   - Наверное, во время сражения случайно разбился, - невинным голосом произнесла Эль, передавая мне свой кусок.
   Слишком невинным! И вся остальная эльфийская семёрка дружно закивала. Да так синхронно, будто три недели репетировали. И ведь знают, что никакая магия разума не работает. Ничего не докажешь.
   Понятно, что ушастому племени, вне зависимости от расцветки, уж очень не понравилось действие этой штуки. Первыми бросились на поиски, нашли и позаботились, чтобы больше никогда. А моих жён, значит, в соучастницы приняли. Я, собственно, и не собирался возражать против такой официально версии событий.
   - И что прикажете с этим делать? - обратился к делегатам.
   - Уничтожить! - тут же предложила Лара, как будто они уже не произвели такого действия.
   - Понятно.
   Мне действительно было всё ясно. Эльфам вообще и моим жёнам в частности зачем-то понадобилась официальная версия, по которой древний артефакт сильно, буквально безвозвратно пострадал в бою. Ужасная потеря для мировой магической науки! Ну а князь, как известно, северный варвар. Только услышал, что всё равно восстановить невозможно, так сразу и приказал уничтожить окончательно.
   Я оглянулся по сторонам, подыскивая, что бы использовать в качестве орудия. Как-то незаметно вокруг нас собралась толпа. Увидев среди них как нельзя кстати оказавшегося тут нужного гнома, обратился к нему:
   - Мастер Гельф, у тебя случайно кувалды не найдётся? Только настоящей, гномьей, которая даже без магии работает.
   У того, естественно, нашёлся необходимый инструмент. К тому же гном попросил доверить ответственную миссию по окончательному уничтожению зловредного артефакта ему. Эльфы, что характерно, совершенно не возражали. Длинноухие вообще делали вид, будто совершенно тут ни при чём. Они просто случайно нашли обломки вражеского оружия и не более того.
   Получив дозволение, мастер Гельф принялся крушить обломки древнего изобретения, пока буквально не превратил их в мелкий порошок. Гном считал эту штуковину главной причиной своего позора с огнивом и теперь отомстил. Или, скорее выместил накопившуюся злость.
  
  
  
   Продолжение от 04.01.2012.
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Как только покончили с самыми неотложными делами, сразу отправились назад в долину. Прежде всего торопились маги и вообще все те, кто раньше имел хоть какой-то дар. Мы с Ларинэ ни на мгновение не сомневались, что с помощью Древа получится восстановить. Об ином даже думать было страшно.
   Второй отряд вёз раненых. С одной стороны, многим из них передвижение было противопоказано, но с другой, чем ближе они окажутся к магам жизни, когда те вернут силу, тем больше шансов на спасение.
   Остальные войска пока ожидали подхода резервов, которые должны их сменить. Однако без дела не сидели. Занимались в основном сбором трофеев, оттаскиванием тел убитых врагов подальше в Проклятые Земли и похоронами своих погибших. Слишком уж их было много, и об отдельной могиле для каждого не могло быть и речи. Муж предложил возвести общий курган прямо в центре долины за башнями, где и произошло основное сражение. Согласились все, кроме эльфов. Ничего удивительного, у тёмных погибло всего двое (их башню никто не штурмовал), а у светлых - одиннадцать. Теперь всех везли в свои посольства, с намерением похоронить в парках, высадив для каждого по дереву.
   Ехали максимально быстро, но куда медленней, чем хотелось бы. Всё очень просто. Нет магии - нет возможности поддерживать физические силы на необходимом уровне. Почувствовали, каково это, быть простыми смертными. Однако всё равно прибыли сначала в долину, а потом и в замок.
   Стоило прикоснуться к Древу, как всё восстановилось, будто бы и не пропадало. Я с самого начала в это верила. Так и вышло. Потом мы с Ларинэ вернули способности всем эльфам, магам и шаманам, которые их лишились. Оказалось не так уж и трудно. С силами было куда сложнее.
   - Нужно смешать кровь, - заявила Лирмилиэль.
   - Но... - попыталась возразить я.
   - Излишки перенаправлю в небо, как и прошлый раз. Всё получится, и маги силы восстановят. Не ждать же месяцы, пока они вернутся естественным путём?
   Пусть это был не первый раз, но всё равно не хотелось. Однако магические силы княжества было необходимо восстанавливать как можно быстрее, поэтому согласились. Мы с тёмной, муж и так был готов. На этот раз всё прошло буднично. Смешали, выпустили разряд и ушли в свои покои, оставив древнюю восстанавливать магов. Завтра предстояло отправляться в обратный путь, чтобы спасти как можно больше раненых, а эта ночь была наша. После смешивания крови меня, Ларинэ и Дима всегда тянуло друг к другу. Единственный приятный побочный эффект.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   С самого утра, когда собирались в дорогу, к нам подошла Ли.
   - Хочу поговорить об одном очень важном деле, - сразу начала она.
   - Слушаю?
   - Менестрель. Та, которая ваших детей обучает. Вы знаете, кто она такая?
   - И что с ней не так? - задал нейтральный вопрос, хотя прекрасно представлял, куда может клонить рыжая.
   - Вчера вечером, когда я восстанавливала силы магам, она тоже подошла, - начала объяснять Ли то, о чём я уже догадывался.
   - Так, значит, получилось? Хорошая новость.
   - Полностью она не восстановилась, но, кто такая на самом деле, уже понять можно. Так вы знали?
   - Конечно, знали, - ответила тёмная.
   - Неужели у наших детей не может быть собственного ручного дракона?! - в тон ей добавила светлая.
   Вот значит как. Собственный дракон. Напомнить бы им, как сопротивлялись всеми силами. Но я, естественно, ничего такого делать не стал. Мои жёны остались очень довольными собой и произведённым эффектом, а древняя в полном офигении.
  
  
  
  
  
   Ва'Ндэл. Сотник гвардии Казгарда.
  
   - Эй, вояки, чего за стенами спрятались? - крикнул один из подошедших воинов, богато снаряжённый рыцарь. - Сдавайтесь. Убивать не будем. Нам работники понадобятся трупы трусливых зинцев хоронить.
   - Попроси об этом тех воинов, которых наши мечи успокоили. Их тоже немало. И вообще, кто ты такой, чтобы мне что-то предлагать? Судя по твоим словам, ты здесь уборкой лагеря заведуешь. Разговаривать я буду с воином, а не с уборщиком.
   - Как ты смеешь, так говорить с бароном (имя),смерд?! - завизжал рыцарь. - Ты знаешь, кто я такой?
   - Знаю, - ответил я. - Ты главный дворник лагеря. Судя по чистым доспехам и грязи вокруг - хреновый дворник. Целую битву в тылу просидел, а когда бой закончился, и опасность поцарапаться о вражеские клинки миновала, бегаешь, ищешь себе подобных. Видимо опасаешься, что князь Ва'Дим тебя за плохую работу вожжами выдерет. Не переживай ты так. Дворнику не обязательно смелостью блистать, а твоей заднице к порке не привыкать.
   Мои гвардейцы расхохотались, их поддержали и готовые к штурму северяне. Барон же просто покраснел от злости.
   - Я вызываю тебя! - крикнул он. - Выходи и с оружием в руках ответь за свои слова.
   - Ну, вообще то я с дворниками не дерусь, но для тебя так и быть сделаю исключение, жди, - ответил я и стал готовиться к поединку.
   Перво-наперво отстегнул пехотные наручи и поножи, то что хорошо в строю не всегда удобно в поединке. Оставил свой тяжёлый ростовой скутум с гербом Гвардии, взяв щит одного из убитых эльфов. С грустью посмотрел на свой меч. Я бы предпочёл северную секиру - Сокрушающую Щиты, но удобного топора ни у моих людей, ни среди трофеев не обнаружилось. Ладно, и так пойдёт, решил я и через полузаваленный вход вылез наружу.
   - Наконец то, - бросил мне барон. - Я уже ждать устал.
   - Мог бы пока прибраться, - ответил я. - Совсем забыл о своих обязанностях.
   - Умри, негодяй! - прорычал рыцарь, нанося первый удар.
   Легко парировав его выпад, я ответной атакой заставил противника отступить. Под ободряющие выкрики моих гвардейцев и северных воинов мы закружились перед стеной, пытаясь достать друг друга. Фехтовальное искусство рыцаря меня особо не впечатлило. Видно, что он привык больше полагаться на свой рост и громадную силу. Но его размер и мощь были велики только если сравнивать с местными недомерками, по сравнению же с гвардейцами и северянами телосложение барона было весьма средним. Закончив разведку, я решил завершать поединок. Замахнувшись мечом, я двинул противника щитом и, меняя направление удара слегка довернул меч, и вонзил клинок в грудь раскрывшегося рыцаря. Даже если бы у барона была мифриловая кольчуга, мало бы ему не показалось, но таковой у него не оказалось и мой меч, распоров доспех, на пядь вошёл в тело противника.
   Мой успех зрители приветствовали громкими одобряющими криками. Причём громче орали воины долины Единорога.
   - Может попробуешь теперь со мной, воин? - послышалось сзади.
   - Почему бы и нет, - ответил я, обернувшись и внимательно разглядывая нового противника.
   В поединщике сразу был виден опытный вояка, причём мой соотечественник - я с завистью посмотрел на отличную секиру в его руках, а судя по усам успевший послужить в варварской гвардии.
   Дождавшись моей готовности, воин бросился на меня и ..., неудачно спотыкнувшись о камень, полетел на землю.
   - Думаю, следует повторить, а то я ничего не успел понять, - любуясь на упавшего противника, усмехнулся я. - Видимо ты давно не был на родине и забыл, зачем на месте проведения Хольмганга тщательно разравнивают землю.
   Выругавшись, северянин встал на ноги и снова напал на меня.
   Этот противник был посерьёзней дохлого барона. Я никак не мог вскрыть его защиту - он не рисковал, не делал ставку на один удар, а просто рубил своей замечательной секирой, не особенно заботясь, куда приходятся удары. Эльфийский щит на такое рассчитан явно не был, а мне не всегда удавалось пускать его удары вскользь. Наконец раздался треск, стряхнув с левой руки обломки и покрепче ухватившись за меч, я приготовился к смерти. Однако нападать бывший гвардеец почему-то не спешил. Положив секиру на плечо, воин насмешливо глядел на меня.
   - Возьми другой щит, - приказал он.
   - Это будет не по правилам, - упёрся я.
   - Видимо ты давно не был на родине и забыл, во время Хольмганга разрешено трижды менять щит, - ухмыляясь, передразнил он меня.
   - В таком случае я лучше сменю оружие, - сказал я, убирая меч и поднимая из под стен башни давно облюбованную огромную палицу, которая видимо принадлежала одному из погибших защитников укрепления.
   Бой продолжился, но теперь роли поменялись. Сейчас уже я, пользуясь длиной оружия, не подпускал соперника для решающего удара. Сам же просто бил, не заботясь об особой точности. И наконец, смог его подловить. Мой удар пришёлся выше центра щита, который в свою очередь железной кромкой ударил противника в челюсть. Обливаясь кровью из разбитого лица, северянин рухнул на землю.
   - Ещё желающие есть? - гордо спросил я.
   - Есть, - послышался властный голос.
   Ко мне вышел человек, с северной бородой, но снаряжённый в богатые рыцарские доспехи. Его появление воины встретили громким рёвом и криками:
   - Ва'Харр! Ва'Харр!
   - Можешь сначала отдохнёшь, воин? - предложил он и, усмехнувшись, добавил: - И если желаешь, смени оружие.
   - Благодарю, не устал, - ответил я. - Что до оружия ... Если позволишь, сражаться буду этим.
   Я поднял секиру и щит поверженного северянина.
   - Твоё право, как победителя, - пожал плечами Ва'Харр.
   Дождавшись, когда вооружусь, новый поединщик вынул меч. Ещё раз полюбовавшись на теперь уже мою секиру, я бросился в атаку. И, к своему удивлению, почувствовал, что промахиваюсь. Каким-то чудом противник ускользнул в сторону, мой удар ушёл в пустоту, а в ушах вдруг раздался звон, больше я ничего не помню.
  
  
  
  
   Продолжение от 05.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Ехать навстречу каравану с ранеными мы собирались все вместе, хотя, по сути, ни я, ни Лара там совсем не требовались. Тратить время только на составление компании светлой в сложившихся обстоятельствах было нерационально.
   - Лучше детей проведайте, - предложила сама Эль.
   - А как же ты? - спросил её.
   - Я сразу по возвращении. И потом, победа в первом сражении - ещё не победа в войне.
   - Она права, - поддержала подругу тёмная.
   Так и получилось, что готовились к путешествию в одну сторону, а отправились в другую. Сходили. Повидались. Рассказали о великой победе. Причём не только детям, но и вообще всем в храме, так как многие их братья в том сражении участвовали и погибли.
   - Значит, мы теперь можем вернуться домой? - сделал свои выводы и не упустил случая сын.
   - Да! - сразу же поддержала его Мара. - Будем послушными-препослушными.
   Этот номер у них не прошёл! Почти. Однако хитроухие каким-то неведомым образом сумели выманить у меня обещание взять в родной замок на каникулы.
   - Только не сейчас, - единственное, что сумел выторговать я.
   - А когда? - спросила дочь.
   - Только, пап, не говори, что после окончания войны, - добавил Ив.
   На самом деле у меня как раз такая идея и была. Очень хорошая, между прочим. А то неизвестно, каких ещё древних артефактов поназапасал враг. Но ответил другое:
   - Когда приду сюда с обеими мамами.
  
  
   Мирил. Королева гнезда.
  
   Когда через земли моего гнезда проходила армия, я приказала даже не пытаться нападать. И совсем неважно, действующие это части из ветеранов под защитой боевых магов или просто обозы. Пройдет ли удачно отдельное нападение или нет - не самое главное. Ещё целенаправленной охоты на вампиров мне тут не хватало!
   Вообще, после того как выполнила свои обязательства и помогла Анже с князем вернуться домой, решила тут и обосноваться. Поближе к границе, чтобы жить в Проклятых Землях, но также иметь возможность покидать их и возвращаться в течение ночи. К тому же место оказалось очень хорошим и, что самое главное, почти не занятым. Раньше тут дело обстояло иначе.
   Последний мой укус получился весьма удачным. Прежде всего для моего развития. Хотя сначала было очень плохо, и думала, что вообще не выживу. Однако постепенно не только полностью восстановилась, но и заметила, что становлюсь куда сильнее. Чем была раньше. С лёгкостью смогла отвоевать себе неплохой участок и основать собственное гнездо.
  
   Внимание читателям! Если вы нашли этот текст не на моей странице на СамИздате, а где-нибудь на просторах инета, или тем более купили и удивляетесь некоторой сырости и невычетанности, то все претензии к тем, кто взял без разрешения рабочий вариант с моей страницы.
  
  
  
   Продолжение от 06.01.2012.
  
   Отложил ненадолго Мирил и её гнездо. Решил закончить со сражением и связать все интерлюдии в одно целое. Ещё два отрывка от тех же помогающих мне авторов и завершающий штрих в войне от Вадима. Позже их придётся окончательно отсортировать.
  
  
   Жимар. Маг.
  
   Меня хотели в замке оставить. Мол, пусть ты, братец Жимар, и маг-универсал, но всего лишь двенадцатой ступени. Все амулеты твои не много прибавят, навыки быстрого восстановления силы, почерпнутые из казгардской книги тоже существенно не помогут. Пришлось спорить, доказывать, что я ещё и мечом владеть могу, если что. Выпросил. На свою голову.
   Нет, я сразу и не заметил, что магические способности пропали. Стоял среди прочих воинов в строю, в одной из последних шеренг. Собирался, когда понадобится, оказывать помощь. Вражеские стрелы отвести, хоть одну из десяти. Рану не сложную залечить. И, если боги будут благосклонны, выпустить огненный шар. Благодаря амулету, разумеется.
   Ларг, что сотней командовал, грамотно расставил бойцов. Против нас отборный отряд орков пошел. На конях, панцирные, с тяжелыми копьями. Не иначе - бывшая Орочья гвардия Казгарда. А может и действующая. Серьезные соперники. Скакуны у них - загляденье, каждый бы рыцарь о подобном мечтал. А по бокам - орочьи волкодавы. Видя все это, наш сотник велел первой шеренге встать на колени, выставить вперед щиты, ощетиниться копьями. Второй же ряд должен подойти вплотную, тоже выставить щиты и копья. Третьими же встали арбалетчики. Первый залп дали по псам. Только я собрался против этих шавок магию применить, как бац - не могу. Никаких чародейских способностей. Ни собственных, ни тех, что амулеты усиливают. Полная пустота. Теперь только на меч надежда. Спасибо князю Ва'Лету, что приподал мне уроки. И как хорошо, что в Замке Единорога я не забросил эти занятия.
   Пока противник приближался, я лихорадочно соображал, что же случилось. Поскольку перед этим о северном варваре вспомнил, то и книжка, некогда им подаренная на ум пришла. Казгардская школа магии весьма серьезная, от нашей отличается, а кроме того, ведомы были тамошним коллегам некоторые хитрости и артефакты древних. Читал я про один такой артефакт, вроде бы он назывался 'выпей силу'. Мощная вещь, позволяет полностью убрать абсолютно всю магию - амулеты, артефакты, природные способности. Если найдутся три архимастера, что запустят её, то во всей округе, уже и не помню насколько, но на достаточное расстояние, все будет абсолютно без волшебства. Похоже, её и применили.
   - Ларг, - обратился я к сотнику, - я больше не маг. Долго объяснять, поверь, что это так. Рассчитывай на меня как на воина. Куда мне встать.
   - Бери арбалет! - среагировал наш командир. - И бей по оркским собакам. Всадников мы должны сдюжить, но от волкодавов нашей стене придется худо.
   От псов мы отбились, пришлось часть воинов с мечами по бокам выпускать. Первую волну всадников подняли на копья. А дальше строй сломался и пришлось брать в руки мечи.
   - Бей-руби, руби-бей, - кричал Ларг, переняв у гномов их боевой клич.
   Видать, у Гленда, командира гномьих наемников, много лет назад научился. Настроение сотника передалось и всем нам. Мы рубили направо и налево, крушили врага. Но нас становилось все меньше и меньше.
   - Вставай в круг, спина к спине, - дал команду Ларг.
   И тут со стены башни, в которой расположился князь Ва'Дим, словно ударил гром и заполыхал огонь. Я было подумал, что магия вернулась. Но странно, ничего не чувствовал. Потом вспомнил, князь с гномами последнее время все что-то творил. Не чародейство, изобретение.
   А наши противники этого не поняли и пустились прочь. Я уже потом узнал, из рассказов пленных, что командование донесло до них, о полном отсутствии магии. Де, сражайтесь, доблестные воины, рассчитывайте на мощь своего оружия. Вас больше, вы сильнее. И никакой магии не будет. А тут - гром и молнии, огонь, дым. Поневоле подумаещь, что повелитель Проклятых Земель сильнее казгардского чародейства оказался.
   Ларг оглядел поле боя. Вокруг лежали тела убитых, вперемешку люди и орки, волкодавы и кони, раздавались стоны раненых. Увы, от всей его сотни осталось не больше двадцати бойцов. Орков, правда, полегло раза в три больше. Победа. Но какой ценой.
  
  
   Окончание боя у захваченной башни:
  
   Ва'Харр. Король.
  
   Орков мы разбили, и я дал команду рвануть к башне. Полулис давеча сказывал, что её захватили, эльфы отступили к скалам. Надо выбивать противника. Чеканным шагом, распевая очередную боевую песню, на этот раз северную, мы подошли и с удивлением уставились на казгардское знамя. Гвардия. Только стяг мне не знаком. Одинаково похож и на наш, варварский, и на орочий. Впрочем, довелось мне слышать, будто после очередного переворота новый император остатки гвардии в одно подразделение свел.
   Засевшие в башне устроили перебранку. Как обычно - дразнилки, обидные слова. Больше всех задирался какой-то детина, внешне похожий на северянина. Наш, не иначе. И борода присутствует, и волосы длинные. Наемник из вольных князей или в новой гвардии отказались от обычая брить все, кроме усов? Ну да Во'Дан с ним, а крикуна надо укоротить.
   - Дозволь, государь, - обратился ко мне барон Лош, один из моих новых вассалов.
   - Иди, победи или погибни во славу своего короля, - ответил я ему стандартной формулой.
   Надо же, обычаи моей новой державы усваиваются. Но, увы, прав я оказался во второй части своего высказывания.
   - А давай-ка я тряхну стариной! - произнес Нуд. - Тот вояка силен, но и я - не пальцем деланный.
   - Ты же посол! Но не мой подданный, не в праве тебя удерживать.
   Это был бой мастеров, настоящий поединок по всем правилам Севера. Соперники даже проявили благородство - когда Нуд упал, споткнувшись о камень, тот неизвестный вояка дал ему подняться. Посол Ва'Лета не остался в долгу - разбив щит противника, позволил сменить оружие. Увы, это и стало для него роковым. Тот северянин поднял тяжелую палицу, а потом изловчился и так ударил, что Нуд полетел на землю.
   Нет, с этим надо кончать. Давненько я не разминал свои кости, пора показать, кто был лучшим поединщиком на императорской арене. Еще раз глянул на противника. Вроде бы в гвардии я его не встречал. Имя бы спросить, да некогда. Потом узнаю. Выглядит он внушительно, я чуть ниже и легче буду, хоть среди северян не последним буду, а среди новых подданных - так даже первым. Но то, что он тяжелее - мне на руку. Прет напролом, это его и погубит. Вот замахнулся секирой Нуда, захваченной как трофей. Я моментально отвел корпус в сторону, а когда тяжесть оружия повела противника вниз, ударил мечом. Тот покачнулся и упал.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Что за шум, а драки нет? - спросил я, неожиданно появившись возле импровизированной арены.
   И действительно, никто не предполагал меня тут увидеть. Ведь я был наверху, а спуск с плоскогорья находился в захваченной башне. К тому же эльфы там мост на всякий случай при бегстве, в смысле, стратегическом отступлении, разрушили. Разумная предосторожность, после которой засевшим в крепости можно было не опасаться за свои тылы.
   А то, что есть и другой проход, совсем рядом, никому знать не обязательно. Да и не имеет он никакого стратегического значения. Армию там точно не проведёшь. Сам со своими ушастыми и парой воинов едва протиснулся.
   - Только что была, - ответил один из северян.
   - И ещё будет, - добавил другой.
   - Не думаю, - высказал своё авторитетное мнение я.
   Все молчали, ожидая продолжения. Однако ничего пояснять не стал, а сразу крикнул, обращаясь к осаждённым:
   - Эй! На башне! А не пойти ли вам на... в смысле, восток?
   - Как?! - раздалось в ответ.
   - Очень просто. Ножками. Вон в том направлении. Если кто забыл, восток именно там.
   Мне не поверили. Видимо, решили, что это очередной виток взаимных оскорблений и издевательств. Когда меня когда-то давно, без документов не пускали в приличные места, было понятно, но тут...
   - Князь я или не князь, в конце концов?!
   - Вот когда научишься вести себя соответственно и не паясничать там, где не надо, тогда и станут воспринимать всерьёз, - произнесла светлая одними губами, так, что кроме меня и, пожалуй, тёмной никто не расслышал.
   Ларинэ кивнула, подтверждая мою догадку.
   Понятно. Последний вопрос я задал вслух. Без магии даже мои длинноухие мыслей читать не умеют. Но ничего, прорвёмся.
   - Я Ва'Дим, князь Проклятых Земель, Великий и Ужасный и прочая, прочая, прочая... Объявляю свою волю. Трусы бежали с поля боя, а славные воины не отступили, даже когда стало совершенно очевидно поражение. Считаю, что вы более заслуживаете жизни, чем сбежавшие, поэтому отпускаю. Можете возвращаться, откуда пришли.
   - Знамя!
   - Знамя не отдадим! - раздалось из бойницы.
   - Да на фига оно мне нужно?! - ответил я.
   Хотел было добавить про портянки, однако сдержался. Пусть официальная часть и закончилась, но всё же.
   - Оружие?
   Ответить то же самое не успел. Эледриэль сразу зашептала мне на ухо своё мнение по этому вопросу.
   - Посмотрите вокруг. Видите, сколько валяется железа? Думаете, мне нужно ещё несколько ваших мечей? Своё можете уносить. Но эльфийское и вообще любое трофейное оставите тут. По-моему, это будет более чем справедливо.
   Спорить никто не стал. И так условия были невероятно щедрыми. Однако вопросы ещё не кончились:
   - Как с нашими ранеными?
   - Уносите, если хотите и можете. Тут их лечить никто не станет. Благодаря вашему начальству, у самих нет магии жизни.
   Когда колонна гвардейцев, покинувших взятую крепость, уходила на восток, я крикнул им вслед:
   - И не забудьте передать королю, что мы скоро будем с ответным визитом.
   В то время, как говорил с укрывшимися в башне казгардцами, мне никто не возражал, даже Ва'Харр. Но теперь увидел по лицам, что многие недовольны принятым решением.
   - Сколько у тебя осталось воинов? - вместо объяснений обратился я к королю-послу.
   Тот оглянулся назад. Видимо, хотел дать точный ответ, но подсчётами пока не занимался.
   - Подожди, - прервал его я. - Дай сам угадаю. Слишком мало. А погибло, наоборот, слишком много. И ты хотел положить под стенами крепости оставшихся? Уже после победы? А ведь нам предстоит ещё армию восстанавливать, так как обещанного ответного визита никто не отменял.
   - Вот именно, - ответил северянин. - И там нас встретят те, кого ты только что отпустил. Отдохнувшие, восстановившие силы и подготовившиеся.
   - Ты совершенно прав, - согласился я - однако имеется несколько но. Во-первых, это будет потом, а не сейчас. Во-вторых, играть мы будем уже по моим правилам, которые им очень не понравятся. А в-третьих, в поход отправится армия-победительница, а встречать её будут уже однажды нами побеждённые.
  
  
  
  
   Продолжение от 07.01.2012.
  
   Опять возвращаясь к вампирам.
  
   Мирил. Королева гнезда.
  
   Разбойников и контрабандистов тут хватало, поэтому даже могла выбирать, кого обращать, а кого нет. Основой для гнезда суждено было стать первому захваченному мною каравану. Те решили сильно сэкономить на охране, за что и поплатились. Кроме других товаров там оказалось три рабыни с юга, которых везли в чей-то гарем.
   Вот им первым и предложила. Почти честный выбор: или-или. Или принимают обращение добровольно и занимают в иерархии будущего гнезда высшие ступени (по собственной воле ставший вампиром всегда сильнее обращённого насильно), или могут идти на все четыре стороны. В одиночку. По Проклятым Землям.
   А разве я говорила, что собираюсь работать освободительницей рабынь? Нет. Альтруизмом я никогда не болела. И так троих совершенно бесплатно спасла, но ещё и охранять - извините. В общем, они согласились. Королева, три старших вампирши и полтора десятка младших, набранных из разбойников и контрабандистов. Реальная сила! Большей может похвастать только достаточно древний вампир, а таких мало.
   То, что я запретила нападать на армию, ушедшую воевать с княжеством, вовсе не означает, что оставила её совсем без внимания. Постоянно посылала младших вампиров следить за тропой, по которой шли обозы, а нескольких вообще отправила присматривать за самим войском.
   И вот один из них вернулся. Днём! Встал на самом солнце у входа и заорал:
   - Ну что, маленькая королева... съела?! Великого контрабандиста Нурдила Счастливчика ловили многие, но он всегда и ото всех уходил! И от тебя ушёл.
   Дальше подробно рассказал, что же произошло (хотя информация сильно разбавлялась хвастовством и оскорблениями). Даже отвечать и поощрять репликами не понадобилось. Полное игнорирование его нисколько не смущало. Сам недавно был одним из нас и ничуть не сомневался, что мы всё прекрасно слышим.
   Нападающая армия применила какой-то артефакт, уничтожающий магию. Всю без исключения, в том числе и магию крови. И он опять стал человеком. Очень интересно. Никогда не подозревала о такой возможности. Хотя, с другой стороны, при обращении я никого ведь не убивала (так у вампира остаётся больше силы).
   - Прощай, маленькая королева, - закончил свой монолог Нурдил.
   Развернулся и зашагал прочь. Потом передумал и вернулся назад.
   - Хотя нет. Лучше скажу: до свидания. Вот сейчас пойду к людям, найду мага, который согласится меня учить, и стану охотником на вампиров. Лучшим охотником, так как ваши повадки знаю прекрасно. Тогда и вернусь. А то ты многих честных контрабандистов ограбила, и лежит это добро в гнезде, совершенно без пользы.
   Однако Нурдил никогда особым умом не отличался. И ещё раз это доказал. Во-первых, рассказывал о случившемся с армией так, словно всё произошло именно благодаря ему. Будто это не артефакт его освободил, а он сам. Во-вторых, хвастал планами на будущее, будто они имели хоть какие-то шансы осуществиться. Нурдил Счастливчик - охотник на вампиров. Нет, не так. Нурдил Счастливчик - Великий Охотник на Вампиров! В этом месте можно смеяться. Ну и, в-третьих, даже если этот идиот теперь будет бежать весь день, ночью мы его всё равно догоним.
   А его рассказ меня натолкнул на ещё одну интересную мысль. Если в отступающих остатках войска есть лишившиеся сил маги, то стоит на них поохотиться. Ведь кровь архимага, даже если у него не осталось ни капли силы, может дать очень многое (с не лишившимся я всё равно не справлюсь). А Великого Охотника мы в другой раз поймаем.
  
  
   Продолжение от 08.01.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   О результатах сражения я узнала первой в столице. Без магии новости распространяются всего лишь со скоростью гонца. Слухи, те чуть быстрее, но ненамного. Ларинэ и Эледриэль быстро сумели восстановиться с помощью своего древа и установили связь со мной. Достаточно подробно рассказали о последних событиях, а князь дал, наконец, добро на, как он сказал, террор в столице. Правда, покушение на королевскую семью почему-то запретил. Очень вовремя, так как мне уже надоело тут прятаться.
   Это эльфийке Мортимирэ хорошо. Балы, приёмы, обеды и всё такое. За счёт князя, так как собственные деньги она не хуже принцессы Эледриэль считать умеет. И теперь строит из себя как минимум дочку лорда Первого Леса. Уж очень большие комплексы у девочки, с этим делом связанные.
   Поскольку убивать короля мне пока никто не разрешил, начать решила с небольшого хулиганства, тем более такой вариант был одобрен уже давно и только ждал своего часа. Правда, я внесла в план некоторые творческие дополнения. Уверена, что так получится намного эффектней. И эффективней. Ну и веселей, естественно. Нужно признать, что мелким хулиганством задуманное назвать уже будет трудно, но это совсем не мои проблемы.
   В любом случае план требовал проникновения во дворец. Поскольку всё готовилось заранее, подходы я разведала уже давно, а также имела подробное описание внутренней планировки. Теперь оставалось самое интересное, то есть осуществить задуманное и потом наблюдать за шумом и суетой, которые произведёт моя выходка.
   Ничего особо сложного я не ожидала. Дворец охранялся так себе. Стража, причём многочисленная, конечно же, была, всякие магические ловушки тоже. Но! Вот именно, что большое но. Против местной воровской гильдии этого, несомненно, более чем хватало, однако меня никак не могло удержать.
   Кстати, о гильдии. Если верить её представителям, с которыми я общалась в последнее время, меры по безопасности усилили и значительно. Из того, что они рассказали, напрашивался вывод - если раньше дворец вообще охранялся, то чисто символически. Естественно, я жаловаться не стала, а просто наведалась следующей же ночью.
   Ограда - это было что-то. Представляла собой крепостную стену в миниатюре. То есть ни от настоящего штурма, ни от тайного проникновения защитить не могла по определению. Зато солидно смотрелась и ещё бродячих собак не пропускала. Хотя от последних и деревянного забора обычно хватает, но королю, понятно, не положено.
   На забор, в смысле, стену, залезла без труда. Как пробралась между линий магической сигнализации, даже упоминать не стоит. Их какой-то лентяй от магии накладывал. Толстый орк без труда пролезет, а если и заденет, то исключительно случайно. За стеной располагалось большое пространство королевского парка. Богато живёт его величество, учитывая, что всё это находится внутри городской стены. В королевствах побольше правители себе такого позволить не могут. Да и стены стараются делать как можно более декоративными, чтобы скрыть их реальные функции.
   По ту сторону меня уже ждали. Воры предупреждали, что так и будет, поэтому всегда считали охрану дворца достаточной. Будь я эльфийкой, прошла бы и не заметила, а теперь... Орочьи волкодавы не архимаги, и глаза им так просто не отвести. Да и нюх со слухом в любом случае никуда не денутся. Одному бы я, может, и смогла, но сразу трём, которые к тому же меня уже успели обнаружить - никак.
   Вообще орочьи волкодавы твари крайне злобные и к магии мало восприимчивые. Нет, от боевого заклинания, того же огненного шара, поджарится ничуть не хуже любой другой крупной собаки. Это факт. Но обмануть или усыпить бдительность не так просто. Да и не маг я, чтоб пытаться. Однако эти милые собачки имеют и недостатки. Например, очень молчаливые, даже почти не рычат, а лаять вообще не умеют. Для самих орков это не проблема, они кроме волкодавов всегда ещё и гончих держат. Как раз для лая, ну и охоты в степях, разумеется.
   Но королевский парк не степь, и гончих или каких других громко тявкающих собак тут заводить не стали. И правильно. Зачем зря беспокоить придворных всяким посторонним шумом?
  
  
  
   Продолжение от 09.01.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Волкодавы собрались под стеной и злобно, но при этом практически беззвучно, рычали на меня. Глупые собаки! Не понимают, на кого стоит пасть разевать, а кого лучше и не заметить. Защищать хозяина и его имущество где-нибудь в степном кочевье - их абсолютная и не отменяемая никем и ничем обязанность. Но королю-то они ничего не должны. Прыжок вниз, и раньше, чем мои ноги коснулись земли, на неё замертво рухнули три собачьих тела. Два клинка и мифриловый наконечник на хвосте сделали своё дело. Что мне нравится в этой породе, умирают они так же тихо, как и живут.
   В самом парке меня больше никто не заметил. Была в пределах видимости ещё пара орочьих волкодавов, но одному я сумела отвести глаза, а второй вообще находился слишком далеко и смотрел в другую сторону. Во дворец проникла через незапертое окно второго этажа. Надо же! Сигнальные нити тут были чуть чаще, чем на стене, и толстый орк, пожалуй, уже не пролез бы. Меня они, естественно, не остановили.
   Во дворце во многих коридорах стояли парные посты стражи. Интересно, от кого они эти самые коридоры охраняли? В полном доспехе и с алебардами. Днём - понятно, какое-никакое, а украшение. Но кому они ночью такие расфуфыренные нужны? В любом случае отвести им глаза ничего не стоило. Единственная сложность возникла при входе в тронный зал. Не так-то просто незаметно открыть большую двустворчатую дверь, с городские ворота размером.
   Сначала даже подумала, что, может, ну их на фиг? Просто пройти дальше по коридору, вылезти в окно, пробраться по карнизу и залезть обратно уже в тронном зале. Ничего сложного, только это было бы отступлением. Но вдруг поняла, что бояться нечего. Эти болваны в полных доспехах и закрытых шлемах и так ничего не видят. Некоторые даже преспокойно спят себе стоя. Это нужно уметь, так, чтобы ещё и без храпа! Поэтому отвести взгляд не только от себя, но и от ворот можно без труда. Так и поступила. Слегка приоткрыла одну створку и проскользнула в зал.
   Корона оказалась именно на том месте, где и ожидала её увидеть. Рассказы были верны. Специальная подушка лежала на троне, а уже на ней корона. Своего рода символ, мол, король всегда на посту.
   Взяла корону, хвостом смахнула на пол подушку и уселась на трон. Естественно, не удержалась и примерила. Сразу на ум пришла одна из присказок князя Ва'Дима:
   - Только сдвинь корону набок, чтоб не висла на ушах.
   У меня именно на них и повисла. И что только люди в этих коронах находят? Кусок золота с камнями и только. Но от намерения её спереть я всё равно не отказалась. Вдруг в хозяйстве пригодится? Повешу на стену среди своих трофеев, пусть все завидуют. Или той же Морнэмирэ отдам, пускай у неё на ушах виснет.
   Слезла с трона, положила подушку на место, а на неё вместо короны последнюю книгу анекдотов с авторским автографом. Самым обыкновенным, мол, моему читателю, королю такому-то от автора. Дата, подпись, печать. Только последняя не государственная, а специальная, книжная. С двумя голыми эльфийками, имеющими некоторое сходство с Ларинэ и Эледриэль. Причём штамп был характерной гномьей работы. Любая из ушастых простым кухонным ножом из куска дерева куда лучше бы вырезала, но я сильно сомневаюсь, что они её вообще видели. Когда-нибудь будет принцессам сюрприз. Но это вряд ли скоро, а короля он ждёт уже сегодня утром. Книгу мне привезла Морнэмирэ. Планировалось в нужный момент её просто подсунуть, а то и по почте послать. Подменить на корону - это уже исключительно моя импровизация.
   Покинуть дворец, разумеется, получилось куда легче, чем сюда попасть. Перед самым уходом из зала возникла ещё одна интересная идея. Взяла нож и на задней стороне спинки трона вырезала несколько великих изречений, какие обычно попадаются на стенах в общественных туалетах.
  
   Продолжение от 10.01.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   Ночью проснулась, почувствовав, что у меня в спальне кто-то есть. Незаметно потянулась к оружию. Швырять боевыми заклинаниями у себя дома не хотелось, слишком разорительно, к тому же неплохо было сначала выяснить, кто это такой шустрый, что через всю защиту особняка сумел незаметно проникнуть? Вдруг поклонник, а я его того?
   - И чего это мы все такие нервные? - раздался знакомый голос.
   Понятно. Рогатая. И не в первый раз, между прочим. К тому же нужно признать, что проснулась я вовсе не благодаря собственному чутью. Если бы она не захотела, то я и не узнала бы, что в спальне кто-то есть. Уж в этом-то можно не сомневаться.
   - А зайти, как все нормальные разумные, через дверь и днём, уже боги не позволяют? - произнесла в пустоту спальни.
   - Я похожа на ту, которая станет спрашивать разрешения у богов? - с долей деланного возмущения спросила всё ещё невидимая Анжа.
   - Нет, - честно ответила я.
   - То-то же! - обрадовалась хвостатая, материализовываясь прямо у меня на кровати.
   Эта нахалка залезла сюда прямо в сапогах! Сидела на противоположном конце, скрестив ноги, и откровенно любовалась произведённым эффектом.
   - У хозяев дома, да, иной раз и могу попросить разрешения. Для разнообразия. Но у богов-то с какой стати?!
   - Кстати, о разрешениях, все воспитанные эльфы (невоспитанных эльфов не бывает, даже тёмных!) и прочие разумные, прежде чем залезть в чужую постель, обычно тоже спрашивают. Да и сапоги снимают.
   - Так то воспитанные, - с довольным видом ответила она. - И потом, они у меня почти чистые. Честно!
   - Ладно, ритуал будем считать выполненным. Зачем пожаловала?
   - Сообщить, что задание выполнено. Книга доставлена адресату.
   Я ей сразу не поверила. Нет, про книгу наверняка не соврала, но из-за такой малости точно не явилась бы ночью.
   - Событие, несомненно, важное, но не настолько, чтобы меня будить, - ответила я. - Могла бы и до утра подождать. Не на трон же ты её положила.
   - Как ты догадалась?! - с фальшивым восхищением спросила рогатая. - Сама такая умная, или это свойственно всем эльфам?
   И в самом деле, как я сразу не догадалась? Раз ко мне в спальню сумела проникнуть, то и к королю сможет. С неё станется.
   - Даже о таком экзотическом способе доставки почты можно было доложить, дождавшись утра, - сообщила ей своё мнение.
   - Просто возникла одна трудность, - нехотя призналась Анжа.
   Или опять разыгрывает? Не исключено, хотя о любых трудностях она действительно не любит распространяться.
   - Какая? - всё же решила спросить я.
   - Место на троне было занято. Там вот эта штука лежала.
   Сказав последнее, хвостатая швырнула мне довольно тяжёлый предмет, в котором я поначалу даже не смогла опознать корону.
   - Ты что, с ума сошла?! - вскрикнула от неожиданности.
   - Не-а. Всегда такой была, - обрадовалась произведённому эффекту Анжа.
  
  
   Продолжение от 11.01.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   - Ты что, с ума сошла?! - вскрикнула от неожиданности.
   - Не-а. Всегда такой была, - обрадовалась произведённому эффекту Анжа. - Спорим, такое послание не смогут проигнорировать?
   - Не дождёшься, не буду с тобой спорить и вообще играть.
   - Это ещё почему? - удивилась хвостатая.
   - Ты всегда жульничаешь!
   - Неправда! Я честная девушка. И вообще, пока никто за руку не поймал.
   - А за хвост? - с самым невинным видом спросила её.
   Та только фыркнула в ответ. Ещё бы! Я же её и поймала, когда она хвостом пыталась двигать игральные кости.
   - Ладно, хватит спорить на посторонние темы, - решила вернуться я к главному. - Что мне с этим делать?
   - Ты же вроде собираешь вокруг себя всех недовольных нынешним положением в королевстве вообще и во власти в частности? - полувопросительно-полуутвердительно заявила хвостатая. - Теперь будешь иметь, что им предложить.
   Странное, однако, у Анжи представление о преемственности власти. Или опять придуривается? Та как будто поняла, о чём я думаю, и сказала:
   - Как говорит князь Ва'Дим: кто первым встал, того и тапки. К коронам это тоже относится.
   Он действительно так говорит. Но слышала от Эледриэль и Ларинэ, что только когда сам встаёт первым. В остальных случаях не признаёт эту мудрость справедливой. Так Анже и сказала. Та лишь пожала плечами.
   - Корона-то теперь у тебя.
   - И что? - не поняла я.
   - Тебе и решать, кто встал первым.
   Спорить с ней было бесполезно. Отвернулась, чтобы спрятать корону, для начала хотя бы под подушку. Ненадёжное, конечно, укрытие, но, по крайней мере, от случайного взгляда защитит. Когда повернулась обратно, хвостатой уже не было. Как появилась, так и исчезла.
   Ей хорошо, корону украла, теперь доложить князю об успешно выполненном задании (книгу-то адресату при этом тоже доставила), а мне выкручиваться. Не предлагать же, в самом деле, корону новым претендентам на трон? Верю, что эта сумасшедшая вполне могла так поступить, но я, к счастью, не она. В отличие от некоторых, хвостато-рогатых, живу в городе совершенно официально. Роскошный особняк (почти дворец) имею, приёмы регулярно устраиваю, у самого короля на балах несколько раз бывала. Стоит возникнуть подозрениям, и рискую всего лишиться. А мне бы этого совсем не хотелось.
   Тут я считаюсь выгнанной из леса, за то, что была против участия светлых эльфов в войне на стороне Проклятых Земель. Причём именно выгнанной, а не изгнанной. Большая разница! Строже наказать не смогли, так как являюсь прямой родственницей лорда. Официально любимой племянницей, а на самом деле дочерью, но не от законной жены. Ничего подобного я не говорила, ни о своих взглядах на войну, ни о наказании, ни о родстве с лордом. Сами понапридумывали. Естественно, опровергать не стала. Раз им тут нравится так думать, то мне не жалко.
  
  
  
  
   Продолжение от 12.01.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   И при этом как-то так получалось, что никто не обращал внимания на одну особенность. Среди моих знакомых немало тех, кто недоволен теперешним положением в королевстве. Считали нормальным для эксцентричной эльфийской принцессы, тем более что в большинстве своём такие лица ещё совсем недавно были довольно влиятельны и занимали высокое положение. То есть какая-никакая, а знать. Я такую репутацию всячески поддерживала, для чего дополнительно общалась со всякими поэтами, художниками и прочими странными людьми.
   Вообще, когда получила это задание, была от него, прямо скажем, не в восторге. Прежде всего от того, что предстояло снова покинуть пусть на этот раз и не эльфийский лес, а всего лишь парк и опять общаться исключительно с людьми. Но постепенно привыкла, и даже стало нравиться. Нет, не сами люди, конечно же, а их отношение. Как ни крути, а среди эльфов я низкородная. Уже не нищая, как раньше, а очень даже состоятельная, но всё равно. А среди людей как минимум принцесса. И вся знать считает за счастье со мной пообщаться.
   Стыдно признаться, но нескольких любовников завела. Кто раньше сказал бы - ни за что не поверила. А ещё Эледриэль сумасшедшей считала. Хотя о ней и сейчас так же думаю. Любовник - это одно, а муж - совсем другое.
   В этот день я корону так и не успела спрятать в надёжное место. Не то чтобы с самого утра, но точно хорошо до обеда, ко мне явились несколько знакомых придворных. Каждый по большому секрету сообщил о неслыханном событии. Пропала корона, и подброшена книга с анекдотами. Прямо на трон!
   О пропаже стало известно уже с утра. Король так рано не вставал, но не он один обитает во дворце. Сразу же было принято решение всё засекретить и проводить исключительно тайное расследование. Тем более что серьёзных официальных мероприятий все равно в ближайшие недели не ожидалось, а всякую мелочь можно было и отложить. Следовательно, появляться непременно в короне у монарха необходимости как бы и нет.
   Однако уже к вечеру весь город 'по секрету' знал о случившемся. Объяви об этом королевский глашатай на главной площади, и то не удалось бы распространить новость столь повсеместно. Но власти всё равно продолжали официально молчать и вести своё официальное расследование.
  
  
   Следующий отрывок написал коллега Деметрий, а я расширил.
  
   Фрин-Ян-Дин. Мудрец, советник короля Зинского.
  
   Его величество с утра изволило пребывать в дурном расположении духа. Двух слуг собственноручно отколотил так, что один полдня потом на людях не показывался, второй же старался по возможности повернуться боком, чтобы его синяк под глазом не был виден окружающим. Первому, кстати, по заслугам досталось, а другой просто под горячую руку попал. Капитана дворцовой стражи приказал лишить дворянства, прогнать из столицы, а имущество отписать казне. У половины стражников со шлемов велел плюмажи снять. Другие гадают, не ожидает ли их подобная участь. Правда, не прошло и часа, как они и такое наказание стали считать чуть ли не за счастье. Прошёл слух, что король собственноручно написал указ об отправке их всех на войну в Проклятые Земли. Никто того пергамента не видел, но не сомневались в его существовании. В довершение всего был повешен начальник королевской псарни.
   Причина этого гнева хоть засекречена от большинства обитателей дворца, но кому, если не мне, известно, в чем тут дело. А если быть до конца честным, то сомневаюсь, что тут есть хоть один из придворных, который ещё не знает. Забрался к нам вор, да ещё какой! Пропала корона. Просто ужас! Во дворец! В тронный зал! Самое охраняемое место в королевстве. А в довершение всего была подсунута книжка дурацких, но смешных историй, написанная мятежным вассалом, коему мы некогда Проклятые Земли продали. А ныне с ним войну ведем.
   Последнее хуже всего. Будь это простые воры, не так страшно. Золото и камни можно восстановить, а со временем и похитителя найти. Тут даже не так важно, через день, год или десятилетие. Даже если следующий король покарает потомков преступника, тоже приемлемо. Но книжка ясно и недвусмысленно показывала, что дело политическое. Враг давал понять, что имеет огромные возможности и от него нельзя укрыться даже в тронном зале.
   Нет, не зря я советовал королю, не лез бы ты, государь, в это дело. Не слушай заезжих магов и казгардских вояк да новоявленных советников. Проклятые Земли неспроста так называются, да и толку от них все эти три тысячи лет королевству никакого не было. Одна лишь видимость. А об их князе слава идет ещё та. Он и сликовников одолел, и на двух эльфийских принцессах женился, и, впрочем сие не достоверно, дракона победил.
   У нас в Шокаре есть одна древняя легенда. Жили как-то три брата. Старший - умный, средний - сильный и младший - дурак. Пошли братья однажды в пустыню и увидели там яму, в которой кто-то сидел.
   - Кто ты? - спрашивают братья.
   - Счастье, - отвечает им из ямы.
   - Не может быть! - усомнился старший.
   - А чего ты хочешь? - спросило его счастье.
   - Конечно же, хочу стать ещё умнее, - уверенно ответил умный брат.
   - Это очень просто, - заверило его счастье. - Видишь вон ту дорогу? Иди по ней и станешь.
   И пошёл старший брат по указанной дороге, и встретил на пути учителя, узнал всё, что тот мог ему рассказать, потом второго, третьего, затем поступил в академию... К концу жизни стал величайшим мудрецом, поселился в пустыне, и короли не считали зазорным лично приходить к нему в гости и спрашивать совета.
   - А тебе чего? - спросило счастье у среднего.
   - Я хочу стать ещё сильнее, - с не меньшей уверенностью ответил сильный брат.
   - Это ещё проще, - сказало ему счастье. - Видишь вон ту дорогу? Иди по ней и станешь.
   И пошёл средний брат по указанной дороге, и встретил на пути воина, который согласился его обучать. Превзошёл его, нашёл другого, третьего... К концу жизни стал великим воителем, которому не было равных и которого никто не мог победить.
   - А тебе чего? - спросило счастье у дурака.
   - А тебе чего? - спросил дурак у счастья.
   - Мне бы из ямы выбраться, - призналось оно.
   - Так это совсем просто, - ответил младший брат.
   Потом размотал верёвку, что была у него вместо пояса, бросил конец в яму и вытащил счастье. И пошёл своей дорогой. А счастье за ним побежало. Так до сих пор и бегает.
   Ну так вот, если хотя бы половина того, что рассказывают об этом князе Ва'Диме, правда, то он как минимум нашёл яму, в которой сидела богиня удачи. И не исключено, что не одну.
   Но кто же послушается старого книжника? Особенно если этот человек - чужеземец, пусть и бывший воспитатель. Расхлебывай теперь, король, заваренную кашу.
   Да и обычай, признаться, оставлять корону на троне - весьма глуп (никогда об этом вслух не говорил, даже после кражи, но продолжаю так считать). В Шокаре, на моей родине, так никогда не поступали. В Казгарде тоже подобного нет. Да и в большинстве королевств, насколько мне известно, не практикуют ничего подобного. Но традиция, и этим всё сказано.
   Как по мне, корона должна храниться в личных покоях государя, в сундуке гномьей работы с надежным замком, который может лишь сам король отпереть. Безусловно, с заклятьем от воров и прочих посторонних. Читал я в одной старинной книге, будто у древних ещё интереснее хранилища были. Если авторы не наврали, то отворить замок мог только сам государь, а в случае его гибели - наследник и верховный жрец. Любопытно, конечно, а если эти двое сумеют договориться да решат корону украсть? Правда, в случае их заговора проще и надежнее короля сперва убить.
   Что-то я много размышлять стал. Вот государь опять на кого-то орет. Ба, да это он историю из подброшенной книги в присутствии лорда Тобальда, только что назначенного капитаном дворцовой стражи, прочитал, а его светлость изволил засмеяться. Вот и получил по заслугам. Не позавидуешь ему. Как бы не разжаловали сразу.
  
  
  
  
   Продолжение от 13.01.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   В результате этого самого секретного расследования больше всего не повезло воровской гильдии. У случайного горожанина на базаре срезали кошелёк с медью. Власти объявили войну преступности. Глава столичной стражи поклялся найти вора и вернуть украденное. И ведь не только на словах, реально занялись делом. Чиновники, они везде одинаковые. Если сверху поступила команда "Фас!", горы свернут, но выполнят. Вскоре напали на след настоящего преступника.
   В очередную ночь Анжа явилась не в самом лучшем настроении, если не сказать просто злой. Её разыскивала вся городская стража. Сам факт хвостатую нисколько не беспокоил. Не впервой и не страшно. Пусть ловят, если делать нечего. С одной стороны, слишком самонадеянно, а с другой, у её самоуверенности была реальная основа. Пока действительно никто не смог поймать. Причина её злости крылась совсем в другом.
   - Могут ловить сколько им вздумается, - сходу заявила она, подтверждая мои мысли.
   - Тогда чем же ты недовольна? - не поняла я.
   - Обвинением!
   - И каким же?
   - Меня ловят за кражу дырявого кошелька с тремя медными монетами! Представляешь? Меня!
   - Не представляю, - честно ответила ей. - Вот если бы их там было пять, тогда да, можно было бы и заподозрить, а три - совсем не твой уровень.
   Однако Анжа не была настроена шутить. Восприняла обвинение слишком близко к сердцу. И не важно, что вся столица прекрасно знала настоящую причину, которой являлась похищенная корона. Всё равно ей не нравилось.
   - Как только изготовят новую, украду и её, - пообещала она.
  
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   На воровскую гильдию, за то, что сразу же выдали меня, я совсем не обижалась. В конце концов, их чуть ли не в полном составе арестовали именно из-за моего визита во дворец. Но и воры сами виноваты. Стоило мне появиться в городе, сразу попытались захватить, ограбить и сдать властям как шпионку князя Ва'Дима. Пришлось напоминать, что в таких случаях бывает.
   Смерть одного из глав воровской гильдии в собственной постели, от своего же кинжала и без всяких следов постороннего проникновения, если не считать нарисованной на стене чёрной кошки, весьма стимулирует правильное поведение. Больше меня не трогали. И информацией делились совершенно бесплатно, хотя нельзя сказать, чтобы очень охотно.
   Будучи арестованными, не сговариваясь сразу свалили на меня все нераскрытые преступления в городе и его окрестностях как минимум за последние десять лет. Однако тайную королевскую стражу, усиленную специалистами из Казгарда, интересовало только одно. А по описанию, сделанному арестованными, я очень уж походила на главную охотницу на нечисть в княжестве Проклятых Земель. То есть на себя. Ещё бы! Другой такой просто нет.
   Но, как уже сказала, я на них не в обиде. Даже на того вора, что поклялся, будто бы лично видел, как я кошелёк с тремя медяками обрезала. А вот на тайную стражу, которая додумалась меня в этом публично обвинить, наоборот, и сильно.
  
  
  
  
  
   Продолжение от 14.01.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Поэтому с нетерпением ждала, когда же придворные, которые часто бывают у Морнэмирэ, сообщат эльфийке о том, что король спрятал, наконец, в сундук золотой обруч своего предка, что временно носил на голове. Это вскоре произошло. Мастера изготовили новую корону, и предстоял королевский бал. Вовсе не по этой причине! Но повод, как известно, придумать нетрудно. Разве плох день рождения любимого прапрапрадедушки, несомненно, знаменитого, хоть никто и не помнит, чем именно? В общем, король решил срочно показаться перед своими подданными в новой короне, и проигранное недавно сражение не стало препятствием.
   Хуже всего то, что к балу заранее не готовились. Утром объявили, что вечером нужно явиться. Какая жалость! У меня же подходящего платья нет! Кто сказал, что меня никто не приглашал? А объявление, что разыскиваюсь, зря, что ли, по всей столице развешаны? Как по мне, ничуть не хуже официального приглашения. Ну ладно, я не гордая, могу и не приходить, но какие скандалы закатывают, наверное, сегодня те дамы, которые получили повеления явиться в обязательном порядке.
   Никакого почтения у короля к своим подданным. Особенно к женской их части. Отложи он бал хотя бы назавтра, было бы хорошо и приглашённым дамам, и мне. Обязательно наведалась бы в гости за второй короной. Чтоб не обвиняли в воровстве на базаре.
   Всю нужную информацию о происходящем во дворце я получала, подслушивая разговоры Морнэмирэ и её гостей. Совсем нетрудно, учитывая тот факт, что давно жила у неё в особняке. Правда, самой эльфийке о своём соседстве не сообщила. Когда она купила свой маленький дворец, я обратила внимание, что большой и просторный чердак совсем не используется. Тогда и решила - это место в самый раз подходит для моего убежища.
   Тот факт, что у меня не получилось похитить корону перед самым балом, ещё не причина отказываться от идеи как таковой. Понятно, что меня на бал не приглашали. Не очень-то и надо, так как всё равно намеревалась посетить дворец только ночью, когда все гости разойдутся.
   Сама на балу не была, но могу сказать о нём кое-что хорошее. Он получился коротким. Естественно, никто же его заранее не планировал. Мне только на руку, меньше ждать пришлось. На этот раз стража стояла и на заборе, изображающем крепостную стену. Смех, да и только. Кого они надеялись не пропустить? Меня, конечно же. Так вот, скажу по секрету, я вообще не почувствовала разницы по сравнению с прошлым разом при преодолении этой преграды.
   С собаками ситуация изменилась. Сад теперь патрулировали охранники с псами на поводках. Причём не только оркскими волкодавами. Идеальный вариант! Это одна я от стаи собак не всегда могу гарантированно спрятаться, особенно если они меня уже заметили, а в такой толпе, как тут сейчас охрану дворца изображает - никаких проблем.
   Решила сегодня не шататься по коридорам, а сразу лезть в тронный зал, тем более что теперь точно знала расположение окон. Тут обстановка тоже изменилась. Первое, что заметила, залезая в зал, двух стражей по обе стороны трона. Логично. Раз считается, что король всё время на посту, то и охрана ему необходима. Но если честно, этого я никак не ожидала. Знала бы заранее, обязательно бы захватила пару бантиков им на шлемы, а так пришлось ограничиться только тем, что приготовила.
   Вообще в этот момент в зале не хватало только князя Ва'Дима с его фотоартефактом. Красивая бы картинка получилась. Трон, на нём на специальной подушке новенькая корона, по сторонам стражи, а сверху на спинке я, цепляющая хвостом охраняемый предмет. Кстати, не забыла оставить на подушке три медные монеты, в краже которых меня обвинили. Правда, не совсем уверена, что точно таких. Заранее приготовила специальной чеканки, те, которые предназначены для оплаты услуг в борделях. Их и на базарах охотно принимают, но картинки на одной стороне весьма специфические.
   Мысленно вздохнула из-за отсутствия бантиков стражам на шлемы. Мелькнула было идея вырезать две полоски из занавесок, но я от неё отказалась. Никаких суррогатов! Совсем не тот эффект. Покинула дворец так же незаметно, как и в него проникла.
  
  
  
  
   Продолжение от 15.01.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Повторять церемонию вручения короны эльфийке я с самого начала не планировала. Однако буквально в последний момент подумала, а почему бы и нет? Переться-то на другой конец города не нужно, живу у Морнэмирэ на чердаке.
   Так и сделала. И сразу же об этом пожалела. Не зря ведь с самого начала не хотела и вовсе не из распространённого заблуждения, что повторенная шутка не так смешна. Слишком уж довольной проснулась эльфийка. Хуже всего, что она старалась эту радость скрыть.
   - Скоро у меня будет целая коллекция корон, - заявила Морнэмирэ. - Так и рождаются странные хобби.
   - Вообще-то это моя коллекция, - напомнила я ей. - У тебя она только хранится. А за идею с хобби спасибо, я над ней подумаю.
   Та даже спорить не стала. Ещё один подозрительный признак. Вот в этот момент всё и произошло. Внезапно почувствовала, как что-то схватило меня за хвост. Странно. Ни чьего-либо присутствия, ни магии, ни опасности я с той стороны не ощутила.
   Осторожно, не делая резких движений и не обращая внимания на с интересом наблюдающую за мной ушастую, повернула голову. То, что я увидела, мне не понравилось. Была бы там какая-нибудь сверххитрая ловушка, ещё куда ни шло. Так ведь нет! Хвост застрял в самом обыкновенном силке.
   - Буду в следующий раз во дворце, непременно посоветую разогнать ленивую стражу и расставить эльфийские силки, - пообещала остроухая.
   - Совершенно не смешно, - прокомментировала я.
   Освободить хвост из хитрозавязанной верёвки оказалось не так-то просто. Пришлось резать узлы.
   - Как и залезать в чужую постель в сапогах, - тут же ответила эльфийка.
   Подумаешь, сапоги! Они у меня чистые. Почти. И как будто я не знаю, что после чьих-либо визитов, вне зависимости от того, в обуви те были или без, она всё равно приводит постель в порядок с помощью бытовой магии. Да приди я хоть с болота, ущерба всё равно было бы не больше.
  
   Следующий отрывок написал коллега Деметрий, а я доработал и расширил.
  
  
   Фрин-Ян-Дин. Мудрец, советник короля Зинского.
  
   Каждый новый день во дворце жить все хуже и хуже. Слухи о том, что из тронного зала выкрали корону, в тот же день распространились по городу. Пришлось королю доставать из сокровищницы какой-то древний золотой обруч. Для основателя династии он, несомненно, был хорош, но для нынешнего правителя не очень подходил. И особо разговорчивых стали тащить в тюремные подвалы, а кого и на плаху.
   Но это ещё что. Вскоре со стороны Проклятых Земель появились первые беглецы. Принесенные ими новости никак не радовали. Мятежник одержал несколько побед. В первом же бою был разбит отряд рыцарей, подкрепленный наемными орками. Это полбеды, да и рыцари, раз уж на то пошло, были не совсем наши. Про второй бой вообще рассказывали очень неохотно, плели что-то про драконов, а на деле просто испугались ярмарочных фокусов. Хуже, что армия так и не сумела выйти к замку князя Проклятых Земель или хотя бы прорваться в центральную долину, захватить там плацдарм и взять под контроль дорогу.
   Генеральное сражение произошло у ближайшего к нам перевала. Маги применили артефакт. Тот самый, казгардский, что начисто должен был лишать всяких способностей к волшебству. А вот правильно ли он сработал - тут мнения расходились. Половина наших и заезжих чародеев пропала. Что с ними стало, никто доподлинно не мог сказать. Один из добравшихся до столицы магов утверждал, что полностью потерял силу и для восстановления без магического источника понадобится никак не меньше месяца, а чтоб вернуться на прежний уровень - и того больше. Ещё говорили, что князь Ва'Дим применил какую-то странную магию Огня. И это после того, как артефакт сработал. Только тут трудно было сказать, что правда, что вымысел, а что и просто примерещилось со страху. Другие вон, про сотню ручных троллей и стаю драконов рассказывали, чего однозначно быть не могло.
   Король, который продолжал пребывать в гневе, совсем озверел. С трудом отговорили его от решения казнить главнокомандующего армией, когда тот вернулся в столицу и принес официальные сведения о ходе войны и потерях. Убедили, что герцог Нарат невиновен, свой долг исполнил до конца. Что поражение в битве - ещё не проигрыш войны, у Проклятых Земель тоже существенные потери. Нужно пополнять армию и готовиться к новым сражениям.
   Жизнь между тем продолжалась, золотых дел мастера наконец изготовили новую корону, даже лучше прежней. Им вообще-то заказывали точную копию, но за столь короткий срок не стоило и ожидать абсолютного сходства с предметом, которого они вообще в руках не держали. Однако это было не так важно, потому, что мало кто кроме короля мог похвастать этим же, а уж кричать: 'Корона ненастоящая!' дураков нет.
   Государь в тот же день устроил бал, чтобы показаться перед гостями в новой короне. Нехорошо так думать о монархах, но, по-моему, ребячество в чистом виде. Всё равно ведь нет человека в столице, который не знал бы о пропаже. Да и в королевстве, пожалуй, тоже. Разве в дальних деревнях таким слухам не верят, кроме тех, которые и вовсе все уже уверенны, что вор и короля вместе с короной унёс..
   Вообще, на мой взгляд, вся затея с секретностью была ошибкой. Но к великому сожалению король послушал не меня, а новых советников. А ведь я ему ещё когда говорил: казгардцы до добра не доведут. Не зря у меня на родине, в Шокаре, есть мудрое изречение: 'Поверить Казгарду'. Означает - сделать большую глупость. Слышал, у них имеется похожая про Шокар, но ничего другого от той империи и ждать не стоит.
   Ну да ладно, бал прошёл вполне пристойно, учитывая, что к нему совершенно не готовились. А утром...
   Опять пропала корона!
   А ведь я советовал сразу после первого случая объявить о краже, сделать новую и ввести в связи с таким удобным поводом другую традицию. Держать такой важный предмет не на подушке из эльфийского бархата, а в сундуке гномьей работы с секретными замками. Хотя, можно и совместить. У гномов сундуки большие получаются, туда кроме короны любая подушка поместится.
   Однако, после недолгого размышления, понял - хорошо, что меня не послушались. Вора, вернее воровку, которая смогла дважды похитить корону из охраняемого дворца (особенно во второй раз, когда меры были усилены), никакой гномий сундук не остановил бы. И во всём виноват оказался бы я. Теперь же король гневается на казгардских советников. И поделом, так как в данном случае их вина действительно несомненна.
   Если в первый раз воровка просто выполняла приказ, пусть и мятежника, но своего повелителя, то во второй мстила исключительно по собственной инициативе. Подброшенные монеты красноречиво говорили об этом. Если казгардцы надеялись её таким образом спровоцировать, то у них несомненно получилось.
  
  
  
  
  
  
   Продолжение от 16.01.2012.
  
   Фрин-Ян-Дин. Мудрец, советник короля Зинского.
  
   Нетрудно догадаться, что король рвал и метал. Ещё бы! Вторая корона! Нерадивых стражей грозился заточить в темницу, казнить и послать на войну в Проклятые Земли. Причём всё это одновременно. А ещё выпустить из камер членов воровской гильдии и их в охрану дворца назначить.
   - Пусть хоть каждый день серебряные ложки воруют, но зато корона останется на месте! - кричал король.
   От последней угрозы нехорошо стало не только стражникам, но и слугам. Нужно признать, что ложки и без всякой воровской гильдии иногда пропадали, и теперь все боялись попасть под горячую руку ещё и из-за них. Однако на этот раз больше всех досталось казгардским советникам. Только почему-то его величество ограничился лишь угрозами, никого не велев казнить или даже заточить.
   Только государь немного остыл, как перед дворцом запела труба. Прошло куда меньше времени, чем обычно бывает в таких случаях, как капитан стражи сообщил, что прибыл посол короля Айторунского. Наш повелитель долго пытался вспомнить, что же это за страна такая? Потом у своих казгардских советников спрашивал, но те ничего не смогли ответить. Наконец, ко мне пришел, а я хоть и с трудом, но вспомнил.
   Ещё при деде нынешнего короля появлялся у нас рыцарь из тех земель. Принял участие в турнире, даже какой-то трофей выиграл, а потом отправился в Казгард. Королевство это находится далеко на северо-западе, чуть дальше, чем на рогах у демона. Почти со всех сторон оно окружено горами, а сверху нависают над ним земли северных варваров. Да и жители королевства не столь от варваров отличаются, разве что отвергли их наиболее дикие обычаи, знатных людей зовут не князьями, а титулуют баронами да графами. Добираться до Айторуна от наших границ - больше года, а из Шокара так вообще не представляю. Я ведь тогда не ограничился рассказами того рыцаря, но и в книгах поискал.
   Что же забыл здесь тамошний посол? Пришлось повелителю опять доставать из сундука золотой обруч предка (хорошо, хоть его не додумались украсть).
   - Барон Гудым Торнудский, посол короля Айторуна и всего Северо-запада Великого Князя Ва'Харра Еруана Первого! - доложил мажордом.
   Я отметил про себя, что имя у короля довольно нетипичное. Начальное Ва' характерно для северных варваров, у них так каждый маломальский князек зовется, а часто и просто его родственник, порой даже побочный. Это - часть титула, но всюду южнее горного хребта всех так назвавшихся приравнивают к безземельным дворянам, да и то чисто формально. Однако в Айторуне, насколько мне известно, давно от подобного обычая отказались, только потому королевством и именуются. Еруан же - сильно искаженное эльфийское Эруано, в переводе 'дар богов'. Я не забыл, что айторунские короли имели привычку брать в качестве имен подобные эльфийские слова. Испорченные, впрочем, до невозможности.
   Откуда пошла такая мода - затрудняюсь сказать. Но, как рассказывал тот рыцарь, ей следуют уже больше трех сотен лет, хотя никакого, даже самого маленького эльфийского листочка в гербе нету, то есть реально с перворожденными никогда не роднились.
   А тем временем показался посол. Я принял его за сильно выросшего гнома. Росту он был как обычный человек, но плотный, крепкий и широкоплечий. Про таких говорят - подковы гнет и быка в лоб убивает. И не всегда для красивого словца. Матерый волчара, сразу видно. Не удивлюсь, если он самолично больше сотни противников убил. Внешне этот Гудым выглядел как типичный северный варвар, грубый и неотесанный, никаких признаков благородных кровей нет и в помине. Огромная рыжая борода расчесана на две половины и заплетена, каждая в паре с соответствующим усом, в косы. Голова, похоже, пару дней назад была обрита. А вот снаряжен посол был не хуже иного рыцаря. На нем были богатые доспехи, судя по всему, недавно побывавшие в ремонте. Поверх - серая туника, украшенная гербом. На плечи небрежно наброшен малиновый плащ казгардской работы, между прочим, из эльфийской парчи. В руках сжимал шлем, украшенный баронской короной.
   - Привет тебе, Зинский король! Я, барон Гудым, владетель Торнудского баронства, принес тебе послание моего государя, - на свет был предъявлен свиток внушительных размеров, с подвешенной золотой печатью. - Мой король повелел сказать, что ты поступаешь не по правде! Посему он объявляет тебе войну!
   Час от часу не легче. Государь порывался вскочить с трона, мысленно он уже велел казнить этого варвара с баронским титулом. Я тихонько положил ему руку на плечо.
   - Посол - лицо неприкосновенное, даже если это и северный варвар, - шепнул ему на ухо. - Пусть уходит.
   - Мы принимаем вызов! - произнес мой король, пробежав глазами по свитку. - Зинское королевство не боится войны. И передай своему повелителю, что негоже истинным королям выступать на стороне мятежников. Мой ответ не заставит себя долго ждать.
   В тот момент я подумал, что последние слова - чистая формальность, как и само объявление войны. Не позволяли расстояния нашим странам воевать при всём желании. Однако уже вскоре выяснилось, что и я, и мой король ошиблись.
  
  
  
   Продолжение от 17.01.2012.
  
   Глава (следующая)
  
   Дим. Попаданец.
  
   Моему решению выступить в ответный поход на Зинское королевство сразу же, как только восстановятся маги и будут собраны минимальные силы, удивились многие. Да что там многие, все без исключения. И это ещё мягко сказано, иные совсем не стеснялись в выражениях. Некоторые вообще сомневались, хватит ли такого отряда, чтобы просто провести торговый караван через Проклятые Земли. Понятно, что сильно преувеличивали опасность сопровождения купцов и преуменьшали имеющиеся в наличии силы. Это мне подобным образом старались показать всю абсурдность военного похода с такой микроскопической армией.
   Потом этот король Ва'Харр со своим царственным братом. Нет, братья если у него и есть, то самые обыкновенные. Это он меня так называет. Как снял с себя инкогнито, в смысле, маску посла, так с тех пор чуть ли не любую обращённую ко мне фразу начинает со слов: 'Мой царственный брат'. Сразу видно, что в королях недавно. Только интересно, это он сам старинных книжек начитался или кто-то из его советников? Насколько мне известно, сейчас монархи даже в случае очень официальной переписки крайне редко используют эту форму обращения, а уж в разговоре никогда. Есть вероятность, что специально так придуривается, но очень вряд ли. Это я уже по себе сужу, так как вполне мог бы.
   Ну так вот, король Ва'Харр, со своим царственным братом, считал, что для начала нужно как следует подготовиться. Мысль совсем не оригинальная, но вполне в духе времени. Остальные, невзирая на пол, возраст и расовую принадлежность, придерживались похожих взглядов.
   - Враг тоже успеет это сделать, - напомнил я королю. - А у него, как ни крути, на данный момент ресурсов больше.
   - Зинское королевство и так вполне готово, - ответил тот. - К обороне - в любом случае. У них города и крепости, и там гарнизоны стоят.
   - А за время, пока мы будем готовиться к походу, они это сделают ещё лучше и встретятся нам где-нибудь на полдороги, а то и ближе, - объяснил своё видение ситуации. - Я не хочу подобного допускать.
   - Наоборот! Такой вариант наиболее предпочтителен, - настаивал Ва'Харр. - Лучше встретить врага в чистом поле, чем выкуривать из-за крепостных стен.
   Вообще-то он был прав. В обычных условиях. К тому же, как я узнал, король успел отправить послов в Зинское королевство с объявлением тому войны и теперь переживал, что и сам не успеет подготовиться. Быть наёмником - это одно, за какие силы заплатили, такие и привёл, а союзником - совсем другое.
   Лично мне ситуация почему-то напомнила Русско-Японскую войну, а именно ситуацию с Черногорией. Когда эта балканская страна, будучи союзником Российской Империи, тоже объявила войну японцам. Пикантность же положения заключалась в том, что, когда всё закончилось, черногорцев как-то забыли пригласить на подписание мира. Вообще ни одной из сторон, включая и самих виновников, от этого не было ни тепло, ни холодно. Но вот в начале двадцать первого века японцы вдруг неожиданно для себя обнаружили, что всё ещё находятся в состоянии войны с маленькой, но гордой страной. Вот где настоящая Столетняя война!
   Вроде бы курьёз, а найдись у Черногории пара десантных дивизий, и сумей Российская Империя доставить их морем или по железной дороге к театру военный действий, отношение к такому союзнику резко бы изменилось.
   В этом мире дивизиями не мыслили даже императоры. Поэтому силы, имеющиеся у Ва'Харра, были вполне серьёзными, а мои порталы давали возможность перекинуть их через полконтинента. То есть ситуация была совсем иной, несмотря на мои личные ассоциации.
  
  
  
   Продолжение от 18.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Вообще и Ва'Харр, и Эль с Ларой, и все, кто советовал не рваться вперёд, а хорошо подготовиться, были правы. По-своему. Для этого времени и места. Однако и у моей спешки была причина, а именно - изменившееся отношение к войне.
   Обещая воевать по моим правилам, вовсе не преувеличивал. Всё дело в этих самых правилах. Когда попал в этот мир, делал всё, чтобы выжить. Стрелял в спину, оставлял неупокоенными разбойников в Проклятых Землях, нарушал любые писаные и неписаные законы. Позже продолжал поступать так же уже не только для себя, но и своих ушастых, потому что никого кроме них у меня не было, да и уже тогда любил их обеих. Эта ответственность сильно стимулировала.
   Немного обжился, остепенился, стал играть по местным правилам, слушаться своих жён и всё такое. И вот чем кончилось.
   - Если бы не устраивали сражений, а сразу смешали кровь и сожгли на фиг армию вторжения ещё до того, как она вообще успела подойти к перевалу, было бы всё иначе, - объявил я жёнам и рыжей, которая тоже присутствовала, так как все вопросы с магией крови её непосредственно касались.
   - А если... - начала было Эль.
   - Если бы нашёлся дурак, который додумался прислать вторую армию, то сожгли бы и её. Но это крайне сомнительно, и от первой вряд ли кто вернулся бы.
   Те, как ни странно, особо не возражали. Лара прекрасно понимала всю справедливость моих слов с военной точки зрения. Эль вообще подсчитала все наши расходы на войну и пришла в ужас. Древняя эльфийка, та в этом вопросе меня с самого начала поддерживала, потому что мыслила похоже.
   Через Проклятые Земли шли почти парадным строем. Это я, конечно, преувеличиваю, но армия всё равно получилась достаточно большой, чтобы не опасаться нападений нечисти. Некоторые, помниться, заявляли, будто и для охраны купеческого каравана не хватит, так вот, мы даже на обозы никого не отвлекали, потому как у тех имелись собственные силы.
   Только король Ва'Харр не упускал случая пожаловаться на слишком маленькую армию. Он успел вызвать через портал всего один отряд для пополнения, да и тот, как я понял, скорей всего, с какого-то важного участка снял. И теперь сильно по этому поводу переживал.
   Мои заверения, что уже имеющегося более чем достаточно, так как воевать будем вундервафлями, то есть сверхмощной магией, его не успокаивали. Даже демонстрация возможностей не помогла. Сразу напомнил, что в последний раз было, когда на магические ресурсы долины понадеялись.
   - Или опять серебром да золотом из гномьих катапульт стрелять рассчитываешь? - спрашивал он. - Так они все в обозе, в разобранном виде лежат. Можно и не успеть.
  
  
  
  
  
   Продолжение от 19.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Или опять серебром да золотом из гномьих катапульт отстреляться рассчитываешь? - спрашивал он. - Так они все в обозе, в разобранном виде лежат. Можно и не успеть. Да и деньги, даже у тебя, рано или поздно кончатся. При таком использовании скорей именно рано.
   Только от 'царственного брата' мне речей на данную тему и не хватало для полного счастья. Про это стреляние деньгами и без него светлая жена все уши прожужжала. Не забывала при любом удобном случае напомнить. Мол, как им с тёмной повезло с человеком, всё в дом тащит, не то что некоторые. Отсутствие повода её тоже не слишком останавливало.
   Причины для недовольства у Эль имелись. Во-первых, её не предупредил (как будто она такое дело могла одобрить!), а во-вторых, все попытки найти хоть что-нибудь после сражения результата не дали. Лично я всё равно считал, что деньги пропали не зря. Своих-то мы не обыскивали, а именно в их карманах большая часть монет, в конце концов, и осела. Заслужили. Но попробуй убедить в этом министра финансов, светлоэльфийскую принцессу Эледриэль!
   Кстати, о неоправданных расходах. Показательный выстрел магической энергией от смешанной крови мы всё-таки произвели, и вовсе не для успокоения северного короля. Хотя и это, несомненно, было необходимо. Ну не верил Ва'Харр в возможность ведения войны такими малыми силами, что бы мы ни говорили о магии. И это тот, кто когда-то отправлялся завоёвывать северное королевство с не намного большей армией и поддержкой всего одного мага-советника?! А может, потому и не верил, что испытал на себе? Прекрасно понимал, что короной обязан дракону, который, охотясь за Ирканой и моими детьми, успевшими спереть немного денег у него из сокровищницы, заодно и столицу сжёг, и всех сражавшихся уничтожил.
   Сначала Лирмилиэль, за ней Эль с Ларой, а потом и все остальные маги почувствовали нечисть. Вообще-то они её всё время чувствовали, Проклятые Земли, как-никак, а не эльфийский лес. Но в данном случае было совсем другое.
   - Что-то дикое и совсем молодое, - попыталась объяснить древняя. - Зародившееся недавно, по меркам эволюции - буквально только что. Не успевшее ещё пройти естественного отбора и поэтому ничего не боящееся.
   - Да, - согласилась светлая. - Другая нечисть от одного только нашего количества предпочитает убираться с дороги, а эти точно могут напасть.
   - Хуже всего, что их слишком много, - продолжила Лирмилиэль. - Могу сканировать пространство до горизонта и чувствую там такое количество дикой злобы, что нас просто задавят числом и не заметят.
   - Бестолковая какая-то нечисть в моём княжестве, - констатировал я с сожалением. - Нет чтобы на армию вторжения напасть.
   С этим спорить никто не стал. Я же сразу предложил смешать кровь и решить проблему одним махом.
   - Шарахнуть широким конусом по тому направлению, откуда исходит основная угроза, сможешь? - спросил у Ли.
   - Не вижу ничего сложного, - ответила рыжая.
   Мои жёны не пытались возражать, как делали каждый раз, стоило только заговорить о смешивании крови. Если уж согласились жечь таким способом вражеские армии, то стаи нечисти - сам муж велел.
   В общем, отошли вчетвером в сторонку, чтобы оказаться между армией и опасным направлением, а не наоборот, встали в круг, уже привычно смешали кровь, и древняя направила высвободившуюся силу куда нужно.
   - Как оцениваешь эффект? - спросил я у Ли, когда вернулись в лагерь.
   - На один дневной переход в том направлении никого не осталось, - ответила она. - Живого или не живого, не суть важно. А дальше - как повезёт.
   - А почему бы не пройтись таким образом по всем Проклятым Землям? - подал идею я.
  
  
  
  
   Продолжение от 20.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - А почему бы не пройтись таким образом по всем Проклятым Землям? - подал идею я.
   - Нет! - сразу ответила Эль.
   - Не надо, - поддержала подругу Лара.
   - Не советую, - добавила древняя.
   Признаться, такого единодушия от всех трёх разноцветных эльфиек не ожидал.
   - Это ещё почему? - не скрывая удивления, спросил я.
   - Мы ведь уже не один раз это обсуждали, - стала объяснять светлая. - Такие действия не дают постоянного эффекта. Потом становится ещё хуже и лишь через некоторое время равновесие восстанавливается. И так на протяжении трёх тысяч лет, что существуют Проклятые Земли. Подозреваю, это первые отголоски того опустошения, что мы тут устроили, когда прожгли перевал через горы.
   Я это действительно уже не один раз слышал, но не стал перебивать.
   - Полностью очистить эти земли всё равно не получится, - продолжала Эль. - Нечисть - всего лишь внешнее проявление данного места.
   - Именно так, - подтвердила Лирмилиэль. - Уничтожив больше определённого количества, нарушаешь баланс, и начинают появляться стаи вроде сегодняшней, никого и ничего не боящиеся. Со временем их либо уничтожают более приспособленные конкуренты, либо теснятся сами, давая какую-то территорию.
   - А мы, значит, борясь с нечистью в основном вдоль дорог, сами становимся частью этого экологического баланса? - спросил или, скорее, сделал вывод я.
   - Примерно так, - кивнула Ли.
   Вообще-то Эль вовсе не преувеличивала, разговоры на данную тему у нас происходили далеко не в первый раз. Я всегда выступал за очистку и заселение княжества, а не сидение исключительно в долине. Жёны на словах меня поддерживали, то есть не спорили, что идея хорошая, но сильно сомневались в принципиальной возможности её осуществить. Поэтому всегда сопротивлялись бессмысленной трате ресурсов, хотя бы на эксперименты. Форпост на месте бывшего алтаря сликовников, и тот с трудом отвоевал.
   Древняя же как-то случайно проговорилась, что, наверное, смогла бы отодвинуть внутреннюю границу безопасной территории. Совсем немного и не сразу. Однако, по её словам, это требовало колоссальных затрат времени, энергии и некоторых других ресурсов. То есть не только дорого, но и лично она ничем другим заниматься не сможет, пока не сделает. Рыжая эльфийка на данный момент находилась в чём-то вроде творческого поиска. Сама не знала, чего же она хочет. Строить звездолёт, обосноваться на одном месте или ещё чего?
   После уничтожения неведомой угрозы отправились дальше. Обнаружил, что Эль с Ларой начали вести себя как-то странно. Нервничали, что ли? На мои вопросы отвечать отказались, мол, всё в порядке, мне мерещится. Однако я и сам быстро вычислил, в чём дело. По армии поползли слухи, что странная рыжая эльфийка - моя третья жена.
   Вообще-то подобного рода сплетни и раньше имели хождение, но всегда носили статус непроверенных. В общем, их рассказывать любили, но не очень верили, и заключать пари мало бы кто рискнул. Да и не докажешь (лично у меня спросить почему-то ни один не додумался, даже гномы!). Теперь же, вообще, никто в армии не сомневался. А как иначе объяснить, что мы смогли вызвать такую силу исключительно вчетвером? То есть статус сплетни изменился на проверенный и несомненный.
  
  
  
   Продолжение от 21.01.2012.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Сама не знаю, от чего проснулась. В палатке и за её пределами было абсолютно спокойно, не считая естественных звуков вставшего на ночь военного лагеря. Никакой опасности не ощущалось и в магическом зрении. Но почему-то ведь я проснулась.
   Вдруг почувствовала невозможность пошевелиться! Что-то мешает. Но при этом нет ни паралича, ни ощущения каких-либо пут или оков. Только голова относительно свободна. Осмотрела всё пространство палатки и, наконец, в самом тёмном углу заметила фигуру, которой, готова поклясться, при первом взгляде туда точно не было. В первый момент даже показалось, что это Анжа. Да и такие шуточки как раз в её духе. Однако сразу же поняла - не она, только одежда и очертания чем-то похожи.
   - Ну вот, и я тебя поймала, - раздалось из темноты.
   И только после этих слов я узнала. Да и то исключительно потому, что ночная гостья сняла защиту и мне удалось почувствовать вампира. Интересно, как она смогла меня обездвижить? При мне ведь всегда несколько амулетов из сырого мифрила. Да и проникнуть в лагерь тоже задача не из самых простых. И ещё одно неясно: допустим, защиту, скрывающую, что перед тобой вампир, сделать пусть и не просто, но можно, но зато сам такой щит будет прекрасно и гарантировано ощущаться. А тут полная невидимость.
   - И чего ты хочешь? - решила спросить я.
   - Того же самого.
   Интересное заявление. Как ни странно, у меня сразу возник в голове достойный на него ответ:
   - У тебя тоже муж пропал? Не знала, что вампиры вступают в подобного рода отношения.
   - К счастью, нет, - совершенно серьёзно ответила 'девочка'. - Ты у меня потребовала желание, и я его выполнила. Сопровождала хвостатую Анжу и твоего человека примерно до этих мест. Даже зуб сломала, когда от злобного мага спасала. Вот теперь и от тебя хочу выполнения желания.
   - Вообще-то я не вампир, - напомнила ей.
   - Могу устранить этот досадный недостаток, - тут же предложила ночная гостья.
   - Не надо!
   Кто её знает, шутит или говорит серьёзно?!
   - Если ты не отказываешься от моих пожеланий, то сможем обойтись и без такой формальности, - продолжила вампирша.
   Стоило ей упомянуть о формальностях, как я вспомнила ещё одну. Анжа довольно точно описала условия, чтобы вампир выполнил задание - его нужно поймать непременно бодрствующим, а не спящим. Иначе наобещает чего угодно, но делать не будет. На всякий случай не стала об этом упоминать. Мало ли что? И потом, формально она никаких правил не нарушила. Сейчас ночь, и мой сон - моя проблема. В любом случае сначала нужно было выяснить, что у неё за желание. О чём и спросила.
   - Не трогать меня и моё гнездо, - ответила та.
   - А разве мы объявляли охоту? - удивилась я.
   - Пока нет, - согласилась она. - Но вы и без всяких охот много чего можете. О том, что произошло несколько ночей назад дальше на западе, я уже знаю. Выжигание больших участков Проклятых Земель сверхмощной магией убивает ничуть не хуже, чем персональный охотник.
  
  
  
   Продолжение от 22.01.2012.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   - Выжигание больших участков Проклятых Земель сверхмощной магией убивает ничуть не хуже, чем персональный охотник.
   - Вообще-то там мы просто оборонялись, - сочла нужным объяснить я. - Устраивать очистку всех Проклятых Земель таким способом не собираемся. О том, что это даст только временный эффект, и какими могут быть последствия, прекрасно знаем.
   Вампиршу такой ответ удовлетворил, а я тем временем лихорадочно думала - как? Как у неё вообще вышло проникнуть в охраняемый лагерь и сквозь всю магическую защиту? Как получилось меня обездвижить? Как удалось вообще приблизиться, несмотря на амулеты из сырого мифрила? Как...
   Древо Жизни было далеко, и напрямую силу я от него брать не могла, но это в данном случае и не важно. И собственные силы вовсе не малы, да и несколько кристаллов-накопителей при себе имеется. Могу при необходимости такой фейерверк устроить, что окружающим мало не покажется. Когда на меня напали наёмные убийцы, подосланные братом, всю гостиницу спалила, хотя и самой досталось. Сейчас могу намного больше, но случай совсем не тот. Куда важнее получить ответы на возникшие вопросы, чем проучить нахалку. Поэтому не пыталась ни подать сигнал, ни вырваться, ни уничтожить всё вокруг себя, а продолжала беседу:
   - Что же касается не трогать, то это дело как минимум обоюдное.
   - Хорошо, что напомнила, - преувеличенно обрадовалась она. - За все годы, что я живу тут, ни сама, ни один из моих подданных ни разу не напали на караваны или каких-либо путников, идущих в вашу долину или из неё. Если не считать разбитой армии, что недавно возвращалась.
   Оговорку про подданных комментировать не стала, но к сведению приняла.
   - На кого же вы тогда охотитесь? - с подозрением спросила я.
   - На этой дороге разбойников с контрабандистами всегда хватало, - ответила вампирша. - Мы даже опасную нечисть со своей территории гоним, чтоб им комфортней было. Ну и пограничные поселения иной раз посещаем. Не поверишь, но в некоторых есть люди, что добровольно кровь дают.
   Я, естественно, не поверила, но говорить об этом не стала.
   - Правда, не бесплатно, - продолжила рассказчица. - Кому-то нужны деньги, кому-то артефакты... В этих землях вообще много чего ценного добыть можно, особенно если тут живёшь.
   Ну-ну, светлой на них нет! Она этих добытчиков быстро бы налогами обложила. Мало того, что живут в нашем княжестве бесплатно, так ещё и ресурсы бесконтрольно используют. Но раньше времени финансовый вопрос затрагивать не стала, заговорила о другом:
   - Ладно. Допустим, я тебе верю. Да и что мне остаётся, будучи связанной?
   Ночная гостя ничего не ответила, но я почувствовала, как удерживающие меня загадочные путы ослабли, а затем и вообще исчезли. Увидела, как моё тело покинула длинная и очень тонкая змейка. Вернулась к своей хозяйке, обвилась вокруг неё и исчезла, слившись с кожей одежды. Интересная штука и совершенно невидимая в магическом зрении. Никогда ни о чём подобном не слышала, но уже хочу такую же.
   Попробовала пошевелиться. Убедилась, что больше ничего меня не удерживает, и села в постели.
   - Хорошо, могу пообещать, но предупреждаю сразу: одна я ничего не решаю, особенно про вампиров.
   - Так уж и ничего? - с иронией спросила собеседница. - А когда ты меня поймала, со многими советовалась?
   - Тогда был особый случай, - ответила я.
   - А сейчас разве нет?
   - Хорошо, - согласилась я. - Постараюсь убедить мужа и светлую. Только не надейся, что князь Проклятых Земель примет твою присягу!
   - Королевы князьям не присягают! - гордо ответила она.
   - Хоть одна хорошая новость на сегодня, - честно сказала я.
  
  
  
  
   Продолжение от 23.01.2012.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   - Когда прийти за ответом? - проигнорировав мою последнюю фразу, спросила назвавшаяся королевой.
   - Завтра в это же время.
   - Надеюсь, связывать снова не придётся? - задала вопрос собеседница, продемонстрировав конец непонятной змейки.
   - Пожалуй, обойдусь, - ответила я.
   - Меня, кстати, Мирил зовут, - произнесла вампирша и растворилась в темноте.
   Как будто мне её имя сильно нужно. Все переговоры провела прекрасно и без него.
   Утром мне предстоял разговор с мужем и светлой. То, что он будет трудным, я слегка преувеличила. Примерно наполовину. Дим к подобным вещам относится спокойно, даже слишком. Подозреваю, для него между вампиром и эльфом вообще никакой разницы нет. Муж вполне может даже вассалами Мирил и её гнездо принять. Не подумав. Но я не собиралась ничего такого допускать. Эледриэль меня, несомненно, поддержит. Да и сама ночная 'королева' явно к этому не стремится.
   Хотя светлая наверняка вообще будет против заключения любых договоров с такими 'друзьями'. Интересно, поможет ли аргумент, что именно эта Мирил нашего человека до дома сопровождала, когда он потерялся?
  
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Нет, я всегда знала, что Ларинэ у нас ненормальная. С самого первого дня, когда её в клетке увидела. Чего ещё ожидать от тёмной? И мужа с пути именно она сводит. Сам Дим хороший, белый и пушистый, просто попал под дурное влияние, и я теперь точно знаю чьё. Это надо же додуматься, связаться с вампирами! Не в первый раз, между прочим. И не нужно нам рассказывать, мол, невиноватая я, она сама пришла. К остальным почему-то если и приходят, то совсем с другими намерениями, точно не для разговоров.
   От злого мага нашего человека спасла? Зуб сломала? Так всё это только с её слов известно, как там на самом деле было, никто не расскажет. Магия разума в случае с вампирами никакой гарантии дать не может, да я и проверять не собираюсь.
   С другой стороны, тёмная успела дать обещание от себя лично, что практически равносильно, как от нас троих. Да и связываться с той, которая сумела шутя проникнуть в лагерь и играючи обездвижить лучшего нашего боевого мага, не стоит. Особенно во время войны. А вот выяснить, как она это сделала, наоборот, стоит в обязательном порядке. И меры принять.
   Кстати, о лучших бойцах. У Анжи бы так не получилось, что тоже говорит о многом. Проникнуть хвостатая бы проникла, в этом можно не сомневаться, а вот связать Лару, да так, чтобы та ничего не почувствовала - точно нет.
   - Пусть лучше на наших врагов охотятся, чем на нас, - подвёл итог обсуждения Дим.
   - Только не вздумай их в подданные принимать, - ещё раз напомнила я.
   - Да разве я...
   - Да, именно ты, - не дала договорить мужу.
   - Мы тебя знаем, - поддержала меня тёмная.
   - Ну вот, опять ушастый заговор.
   Дим всегда так говорит, когда признаёт нашу правоту и больше ничего ответить не может.
  
  
  
   Продолжение от 24.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Естественно, оставаться на месте до следующей ночи лишь только для того, чтобы дождаться мелкую королеву вампиров, никто не собирался. Да и условлено было встретиться в то же самое время, об остальном ничего не говорилось. Плюс не было никаких причин объявлять всей армии с кем мы имеем дело. Меня и так иной раз тёмным властелином называют, зачем и в самом деле им становиться? К тому же никто вампиров на совместные боевые действия приглашать не собирался, да они и сами не рвались, а пакт о ненападении афишировать вовсе не обязательно. Да и лишний раз врать, выдумывая, по какой это причине мы застряли на сутки на одном месте посреди Проклятых Земель, не хотелось.
   Ожидали ночную гостью не у Лары, а у меня в шатре. И места больше, и политически правильнее. Та появилась точно в срок, материализовавшись на оставленном для неё месте. Знаю одну хвостатую, которая любит такие же эффекты. Глянул на Эль. Светлая явно не ожидала. А ведь моя светлая ушастая на данный момент очень сильный маг разума, и так просто отвести ей глаза только у Анжи получается. Эледриэль как-то сказала, что вряд ли существует ещё кто с подобными возможностями. Получается, ошиблась.
   Кстати, о хвостатой охотнице на нечисть. У неё в Проклятых Землях, оказывается, есть поклонница. Одного взгляда на гостью хватило, чтобы это определить. Причёсана и одета в точности, как наша диверсантка-разведчица. Уши едва заметно заострены. У людей, бывает, такие попадаются без всякой примеси эльфийской крови, но явно не в данном случае. То ли вручную вытянула, то ли просто захотела и те сами стали расти. Кто их, высших вампиров, знает, что они могут? Да и выточенные из кости и прилепленные на лоб миниатюрные рожки говорили сами за себя. Уж их-то в качестве дополнительного оружия точно не используешь, так что никаких рациональных причин для подобного украшения не придумать. Довершала картину живая верёвка, частично обвитая вокруг тела, частично изображающая хвост. В общем, выглядела как тринадцати-четырнадцатилетняя девочка в костюме тифлинга (хоть бери и фотографируй на память). Только не нужно ни на минуту забывать, что этой 'девочке' может оказаться больше лет, чем моей Ларе.
   Встреча прошла в тёплой дружественной обстановке. Если не считать, что мои ушастые пребывали точно не в восторге и не пытались этого скрыть. Лично мне было просто любопытно увидеть вблизи живую вампиршу, да ещё и королеву. Сама она вела себя так, будто действительно имела тот возраст, на который выглядела. Несомненно, это одна из её масок.
   Договор о ненападении получилось заключить без особых проблем. Мирил обещала и дальше не трогать движущихся из моей долины и туда, мы не устраивать тотальных зачисток, кроме случаев вроде недавнего. То есть никто не брал на себя никаких дополнительных обязательств, всё оставалось по-прежнему. Договор закреплял и так существующее положение дел.
   Затем Мирил неожиданно поинтересовалась, почему во всём лагере нет Анжи? Не просто так она нашу хвостатую копирует. Только никак не подозревал, что королева вампиров может быть поклонницей охотницы на нечисть. Выяснив, что Анжа выполняет очень важное задание во вражеской столице (ага, короны ворует, но этого мы, естественно, рассказывать не стали), Мирил вдруг изъявила желание идти с нами. Причём не одна, а с самыми сильными воинами из своего гнезда.
   Эль с Ларой сразу же высказались против. Вполне ожидаемо. Да и я сам, представив фургон с гробами, в котором вампиры будут прятаться днём, не запрыгал от восторга из-за таких союзников. Стоило мне заикнуться про гробы, как Мирил засмеялась. Красивым, искренним, звонким детским смехом. Глянул на своих красавиц, мол, чего это она, а те тоже вовсю улыбаются.
   И чего я такого сказал? Когда специально шучу, фиг рассмешишь, а если и улыбнутся, то скорее из вежливости, а тут всё по-настоящему. Даже видно, как усилия прилагают, чтобы не захохотать вместе с вампиршей.
   - И чего я такого сказал? - произнёс, на этот раз вслух.
   Смех только усилился. Через некоторое время отсмеявшись, девочка вытерла слёзы (вот не думал, что у вампиров бывают) и ответила:
   - Гробы.
   Очень исчерпывающе. Пришлось задавать уточняющие вопросы:
   - Что гробы?
   - Зачем... нам... гробы? - спросила вампирша, делая длинные паузы, на тот случай, если я не пойму какого-нибудь из слов.
  
  
  
  
   Продолжение от 25.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Зачем... нам... гробы? - спросила вампирша, делая длинные паузы, на тот случай, если я не пойму какого-нибудь из слов.
   - Ну так это, чтоб в них спать в дневное время суток, - как маленькой, стал объяснять мелкой вампирше.
   Подумал бы, что надо мной издевается, но слишком уж искренне она смеялась. Разыграть такое мало у кого получится. Слова, голос, выражение лица ещё могут врать, но смех куда чаще показывает правду. Вообще, нужно сказать, у меня уже успели зародиться подозрения, что с гробами не всё чисто, но решил идти до конца, а не замолкать на полуслове.
   - С чего ты вдруг решил, что мы должны спать непременно в гробах? - спросила Мирил (смеяться у неё уже всё равно не получалось).
   - Общеизвестный факт, - как можно более нейтральным тоном заявил я.
   - Видимо, это известно всем, кроме самих вампиров, - ответила она, показывая глазами на улыбающихся эльфиек, прозрачно давая понять, что круг находящихся в неведении лиц куда шире.
   Хорошо хоть, длинноухие комментировать не стали. Они у меня при посторонних этого никогда не делают. Честь семьи превыше всего!
   - Ещё скажи, что вампиры серебра не боятся? - попытался реабилитироваться я.
   Снова захохотать у Мирил не получилось. Просто сидела и хватала воздух ртом. Затем, немного успокоившись и перестав содрогаться, потянулась к висящему на поясе кожаному мешочку, оказавшемуся самым обычным кошельком (и на фига вампирам деньги?). Вытащила серебряную монету, повертела в руках, попробовала на зуб, легко прокусив. Затем бросила её мне со словами:
   - Держи. Можешь повесить на шею в качестве амулета от вампиров.
   - И поможет?
   - От моих подданных - да. За остальных не ручаюсь.
   Рассмотрел брошенную мне монету. Несомненно, серебро, до мельхиора тут пока не додумались, а те подделки, что иной раз встречаются, как правило, представляют собой медь, покрытую сверху тонким слоем опять же настоящего серебря. То есть воздействие и у них должно быть аналогичным, только цена ниже. С краю имелась аккуратная дырочка, и не скажешь, что прокушена. Помню, ещё в детстве рубли с Лениным гвоздём пробивал и на ключи вешал. Имел одновременно и оригинальный по тем временам брелок, и резервный фонд на непредвиденные расходы. Ну так вот, у меня дырки получались куда кривее. Передал монету Эль.
   - Ты у меня специалист по финансам. Что скажешь?
   - Настоящая, - ответила светлая, практически не глядя.
   Потом бросила монету обратно ночной королеве, мол, нам таких амулетов не надо.
   - А как насчёт чеснока? - продолжил я задавать глупые вопросы. - Это такой овощ, который гномы очень любят. Его-то хоть вампиры боятся?
   Повторного взрыва смеха не последовало только потому, что Мирил сегодня израсходовала весь свой годовой резерв. Но взгляд давал понять, что она думает о таком гениальном способе защиты.
   - Эту байку бородатые коротышки сами придумали, - вдруг вмешалась Эль. - Чтобы оправдать своё нездоровое пристрастие к чесноку.
   Интересно получается. Она теперь что, вампиров защищать принялась?
  
  
  
  
   Продолжение от 26.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Интересно получается. Она теперь что, вампиров защищать принялась? Вслед за светлой в разговор вступила тёмная. В точности копируя мою манеру, она спросила:
   - Ещё скажи, что вампиры амулетов из сырого мифрила не боятся.
   Действительно актуальный вопрос. Я тоже был не против узнать ответ. Ну и Эль навострила ухи, что же скажет ночная гостья? Та усмехнулась в ответ. Не рассмеялась, а именно усмехнулась, большая разница. Медленно встала, подошла к Ларе, осторожно протянула руку и прикоснулась кончиком пальца к когда-то подаренному мною комсомольскому значку.
   Ничего не произошло.
   Ещё раз усмехнувшись, и явно довольная произведённым эффектом, Мирил вернулась на своё место. Тёмная не смеха ради задала вопрос. Она решила воспользоваться моим невежеством в том, что касается вампиров, и выяснить важное для нас всех. После такой демонстрации тем более не собиралась сдаваться.
   - И в чём фокус? Обездвижить меня ты могла и с помощью своего фальшивого хвоста, но действие мифриловых амулетов - бесспорный факт. Причём вовсе не общеизвестный, о нём знают только знакомые с темой.
   - Могу рассказать, - ответила королева вампиров. - Мы ведь союзники.
   - Вообще-то пакт о ненападении - ещё не союз, - счёл нужным уточнить я.
   - Но мы внимательно слушаем, - вставила Эль.
   Мирил пожала плечами и начала объяснять:
   - Во-первых, но не главных, необходимо быть сильным вампиром. Не просто высшим, а как минимум лордом гнезда.
   - А в главных? - спросила Лара, когда пауза затянулась.
   - Нужно не иметь никаких, даже самых мимолётных враждебных намерений. Я пришла заключить мирный договор и не собираюсь его нарушать. Как формально, так и по духу.
  
  
   Рулф. Вампир из гнезда Мирил.
  
   Скажу честно, не понимаю, с чего Королева не разрешает нападать на караваны местного князя, считающего себя повелителем Проклятых Земель? И если бы только на них! Вообще на всех, кто идёт к нему и от него.
   И ещё одна странность. Некоторым охотникам на артефакты старых времён и прочие редкости платит за кровь тем, что они добывают в наших местах. Этих вообще легко можно было бы переловить, так ведь нет. Каждому по лично прокушенной монете выдала с охранной магией. Даже если ослушаться приказа и напасть, такая кровь не только жажды не утолит, а наоборот обожжёт. Хуже всего то, что эти самые артефакты не сама ищет и не своих старших вампирш посылает. Сидят себе в гнезде, а нам бегай.
   Также не нравится, что раньше я как раз караванщиков и охотников-одиночек главной добычей и считал. Когда существовал простым смертным разбойником. Хорошие были времена, есть что вспомнить. А теперь вдруг нельзя. И командует совсем девчонка, а старшими у неё бывшие шлюхи из гарема. Тут хочешь не хочешь, а вырвавшемуся из-под власти Королевы Счастливчику позавидуешь.
   То, что Мирил всё самое лучшее себе оставляет, правильно, так и должно быть. Королева гнезда, и с этим не поспоришь. Но гаремных девок зачем возвышать? Чем мы, бывшие разбойники, то есть настоящие воины, хуже? Недавно, например, охотились на магов. Сама высшая архимага выпить сумела! Пусть и оставшегося совсем без силы, но всё равно архимага. Назначенным старшими девкам тоже по магу досталось, а нам ничего. Пришлось простыми солдатами довольствоваться. Кровь, она у всех красная, но сила, получаемая вместе с ней, разная.
   Однако в этот раз Королева сделала вовсе немыслимое - она договорилась о ненападении с князем Ва'Димом, как будто непонятно, что они сразу же нарушат любое соглашение только потому, что оно заключено с нами. Живые, они все такие, а эльфы в особенности. Князь, конечно, к длинноухому племени не принадлежит, но, кто его жёны, известно всем. Нет, я, конечно, верен королеве, и у меня нет бунтарских идей, но в этот раз Мирил совершила смертельную глупость.
   Она почему-то уверена, что Ва'Дим не нарушит слово, данное кому бы то ни было. Может быть, у благородных с этим самым словом иногда причуды случаются, даже если не учитывать, что люди нас и за разумных не считают. Однако не стоит забывать, кто его жёны.
   А уж когда Королева заявила, что отправляется с княжеской армией и берёт самых лучших из гнезда, я понял - беда. Слышал, высшие вампиры иногда от прожитых лет с ума сходят, но ей-то вроде и пары сотен лет нет, совсем девчонка. Наверняка в этом всё и дело. Не зря обращать детей не принято. Или она думает Счастливчика поймать и обратно вернуть? Зря! Счастливчик - он и есть Счастливчик.
  
  
  
   Продолжение от 26.01.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   Готовилась к встрече серьёзно, узнала о князе и его жёнах всё, что смогла, даже одну книжку этого гнома Нарина прочитала. И что в ней другие смешного находят? Не понимаю. Я, во всяком случае, ничего такого там не обнаружила. Хотя человек, который у нас покупает всякие древности, найденные в Проклятых Землях, утверждал, будто истории весьма забавные. Тогда подумала, что соврал. Но, когда князь начал расспрашивать меня про гробы, серебро и чеснок, поняла: действительно умеет смешить, просто эта конкретная книга для гномов и людей написана. Оно и понятно, гном же собирал, человек рассказывал. Если задумает для нас, несомненно, получится ничуть не хуже. Я так не смеялась, даже когда была простой человеческой девочкой.
   Вообще переговоры прошли куда удачнее, чем я рассчитывала. Не вышло осуществить только одно из запланированных дел. Всё остальное получилось. Во-первых, поймала тёмную эльфийку, как она меня когда-то. Теперь мы с нею в расчёте. Во-вторых, заключила необходимый моему гнезду договор, причём не идя на некоторые уступки, к которым готовилась заранее. Пускай кое-кто и ворчит, но королева обязана смотреть в будущее. В-третьих, испытала свои силы не на каких-то там контрабандистах, а на равных соперниках. Сейчас точно знаю, что могу многое.
   Непрост оказался маг, о которого я тогда зуб сломала, очень непрост. Раньше об этом даже не подозревала, воспринимая свои новые способности как должное. Однако, когда два полностью выпитых архимага из отступающего войска не дали мне и десятой доли того, что получила от сравнительно лёгкого и точно не смертельного укуса, изменила свои взгляды. Кем же он был на самом деле? Теперь уже не выяснишь, да лучше и не пробовать, могу так легко не отделаться.
   Когда отвечала на вопросы тёмной эльфийки и описывала необходимые условия, чтобы вампир смог без последствий прикоснуться к мифриловому амулету, не соврала. Просто кое о чём умолчала. Мало быть высшим или лордом и не иметь абсолютно никаких враждебных намерений. Необходимо, чтобы уровень силы вампира был никак не ниже моего. Не уверена, существуют ли другие такие. Поэтому ещё раз нужно повторить: тот маг был очень непрост. Укуси его высший вампир, сил бы получил куда больше, чем я. Но в том-то и дело, высшего никакая клятва не заставила бы и близко подойти. Вот и думаю, что подобного уровня ни у кого из вампиров больше нет.
   Имеется и дополнительный скользкий момент. Необходимо, чтобы не только я не имела враждебных намерений, но и владелец амулета тоже, ну и страха не испытывал. Не просто так я медленно подходила. Эльфийка Ларинэ даже не представляет, насколько была права, когда спрашивала про фокус. Он самый и есть. Очень эффектно для тех, кто знает о воздействии амулетов из сырого мифрила, и абсолютно бесполезно.
   Ну и последним результатом переговоров стало согласие князя и его жён на моё сопровождение его армии. Под предлогом повидаться с Анжей. Нет, я действительно хочу с ней встретиться. Хвостатая представительница непонятного народа когда-то сумела поймать и заставить выполнить своё желание моего лорда. Причём вовсе не из крайней необходимости и безысходности, как это сделала тёмноэльфийская принцесса Ларинэ. Нет, Анже это просто показалось забавным. Вот и хочу померяться с ней силами. Окончательно убедиться, что переросла своего бывшего лорда. Не сомневаюсь, что этой авантюристке самой будет любопытно.
   Есть ещё одна причина. Полностью и совершенно добровольно верны мне только те вампирши, которых я сделала старшими. На самом деле такое редкость. Во все времена подчинение в гнезде строилось исключительно на основе силы. Нормальное дело, и бунтовать никто не станет. Но побег Счастливчика нарушал устои. Тут даже не стоял вопрос, хочу-не хочу. Вопрос принципа.
  
  
   Продолжение от 28.01.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   Понятно, не в гробах ехали! Находили себе убежище на день, а ночью легко нагоняли армию. При их-то скорости мы вообще могли несколько дней в гнезде посидеть и только потом отправиться. К войску князя, понятно, не присоединялись, о моём сопровождении вообще только сам Ва'Дим и его эльфийские жёны знали.
  
  
   Глава (Следующая)
  
   Дим. Попаданец.
  
   Границу Проклятых Земель (или Зинского королевства, это с какой стороны посмотреть) пересекли вполне буднично. Могли и дальше идти тем же темпом, тем более что рекордов с самого начала ставить никто и не стремился, но я всё равно приказал сделать привал на однодневный отдых. И так понятно, ни о каком внезапном нападении не могло быть и речи.
   Остановились у небольшой развилки в нескольких часах пути от границы. Сравнительно широкая дорога дальше на восток вела к столице, а почти перпендикулярное ответвление на север - к небольшому городку. Последний был вообще всего в часе пути, поэтому на военном совете решили в первую очередь зайти именно туда.
   - Потренируемся на кошках, - заявил я.
   Как всегда, никто ничего не понял. Вообще давно уже считаю этот мир своим. И не только потому, что тут у меня жёны и дети. Привык, нравится, покидать его не собираюсь. И исключительно в такие вот моменты, когда никто не понимает самой обычной шутки, вспоминаю, что где-то есть ещё и Земля. Нет, без всякой тоски и ностальгии, просто вспоминаю.
   Но я отвлёкся. Испытать новую стратегию решили на этом городке не из-за его расположения на нашем пути. Имеющейся армии должно было с избытком хватить и на его взятие старыми методами, то есть без всяких артефактов, спецэффектов и смешивания крови. Мало ли что, вдруг план не сработает? Всегда лучше быть готовым к худшему.
   Пока войска отдыхали, отправил в город парламентёров. Если перевести моё обращение с матерного, то есть, я хотел сказать, дипломатического, на нормальный язык, то оно укладывалось в простую фразу: сдавайтесь, а то хуже будет. А вообще там было много длинных, красивых и ровным счётом ничего не означающих фраз (это не я, а Эль постаралась). Король объявлялся узурпатором, я освободителем, ну и дальше в том же духе. Обычное, в общем-то, дело. Раз меня с какого-то перепою объявили мятежником, то и я сам умею ничуть не хуже. Ну а что до правды, в которой сила, то с этим делом как обычно. Кто выиграет, тот и окажется правым. Добро, оно всегда побеждает.
   Естественно, на то, что вдруг сразу послушают дельных советов и сдадутся, никто не рассчитывал. Даже если у властей города по каким-то только им ведомым причинам и имелись подобные намерения, всё равно бы для приличия сначала дождались настоящей осады. Только в мои планы ничего долгоиграющего не входило. Необходимо было действовать быстро и по возможности эффектно. По принципу: не хотите по-плохому, по-хорошему будет хуже.
  
  
   Продолжение от 29.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Когда к следующему полудню подошли к городу и я рассмотрел его лично, понял, что такой вряд ли сдаваться станет. Одно дело увидеть точку на карте и услышать описание вроде того, что маленький провинциальный городок, мол, иные деревни и больше бывают, а совсем другое, когда становятся известны некоторые местные особенности. И у этого такие имелись, недаром он назывался Большой Камень. Слишком уж массивными, я бы даже сказал монументальными, выглядели стены. Для столь небольшого населённого пункта явление, прямо скажем, необычное. Скорее можно было ожидать деревянного частокола.
   Причину долго искать не пришлось, она была вполне очевидна. Этот самый камень, который большой. При наличии дармового стройматериала почему бы и не возвести стены понадёжнее? Тем более что Проклятые Земли под боком. Мало ли что? Вдруг всякая нечисть полезет? Чуть в стороне из земли торчал холм не холм, но какое-то каменное образование. Почему никто не додумался построить на его вершине крепость, а вокруг сам город, непонятно. Но, по всей видимости, какие-то причины имелись. Однако устраивать каменоломни они явно не мешали.
   - Нам туда, - объявил я всем трём эльфийкам, показывая на противоположную сторону холма.
   Те отвечать не торопились, как и идти в указанном направлении. Ждали продолжения.
   - Ли, дорогая, сможешь направить силу удара так, чтобы горожанам на головы полетели только мелкие обломки, а не вся скала?
   - Зачем? - удивилась рыжая.
   - Ну, наверное, потому, что между сброшенным на город камешком почти с него размером, этим же камнем, испарённым в сторону города, и прямым сожжением населённого пункта большой разницы не будет, - стал объяснять я. - Нам же необходимо не поголовное уничтожение жителей, а их быстрая сдача.
   - Я не это имела в виду, - ответила древняя. - Зачем куда-то ходить? При полном отсутствии противодействия со стороны противника я и отсюда могу легко распределить энергию на объект и щиты вокруг него. Большая часть силы, не нужная на уничтожение камня, уйдёт в космос, а щиты не дадут обломкам упасть никуда, кроме заранее запланированных мест.
   Да, красиво звучит. Только когда наш недоучившийся капитан начинала говорить так уверенно, обязательно случалось что-нибудь непредвиденное. С другой стороны, из какой бы точки мы ни стреляли, Ли в любом случае придётся расставлять щиты и локализовывать воздействие. Поэтому единственное, на чём я настоял, это встать между холмом и нашей армией, чтобы даже случайно не задеть своих.
   Всё получилось красиво и эффектно. Вместо крупного холма неправильной формы осталась лишь воронка. Быть ей когда-нибудь озером. Крыши городских построек, как и договаривались, слегка побило мелким щебнем, а по периметру, на расстоянии пятьдесят-сто метров от стены попадало несколько десятков камешков с двух-трёх этажный дом размером. Это не считая всякой мелочи, которой кругом насыпалось очень немало.
   Город тут же затребовал мирных переговоров. Так у них называлась безоговорочная капитуляция. Правда, распахнуть ворота сразу не получилось. Не было больше ворот. Кадет-капитан всё-таки разок слегка промахнулась, и один обломок влетел как раз между башнями главного входа. Красиво так приземлился, аккуратно, даже сами башни и стены с обеих сторон остались стоять, почти не потрескавшись. Если бы не знал, что ничего такого не планировалось, непременно решил, что Ли специально так сделала. Горожане, которым никто про промах не рассказывал, именно так и подумали.
  
  
  
   Продолжение от 30.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Делегация в срочном порядке примчалась от противоположных ворот. Городские власти и жители были готовы без промедления войти в княжество Проклятых Земель, признать меня королём, императором, верховным жрецом любого бога или ещё кем на моё усмотрение. Ну и выдать замуж всех самых красивых девушек города, а то как-то несолидно такому великому правителю иметь всего двух...
   Последнюю фразу глава горсовета, или как он там называется, так и не закончил. Под взглядами моих ушастых не только заткнулся, но и явно в размерах уменьшился (не знал, что Эль с Ларой владеют такой магией). Этот горе-политик вдруг понял: на свете бывают вещи и пострашнее той, что произошла с их любимым каменным холмом.
   Честно говоря, идея с самыми красивыми девушками была весьма интересной. Только я не дурак и говорить вслух ничего такого не собирался. Всё остальное из перечисленного и даром не нужно. Громкие титулы, признанные только взятым провинциальным городком - откровенно смешны, а его вхождение в состав княжества не одобрили даже ушастые, и вовсе не из-за сомнительных предложений, касающихся невест. Просто в силу большой удалённости от основной долины и дороги через Проклятые Земли убытков от такого приобретения могло быть больше чем прибыли.
   Данью мы их, конечно, обложили. Что это за война, если бесплатно? И вообще, не фиг было отклонять вчерашнее великодушное предложение о мире. Но имелся и пряник. Заключили кучу всяких торговых и не только договоров, а также пригласили в княжество желающих хорошо заработать. Тут, судя по стенам и прочей архитектуре, каменщики весьма умелые, а у меня столица не достроена.
   Идти завоёвывать остальное королевство таким же образом не спешил. Подумал сначала позволить слухам сделать за меня хотя бы часть работы. Остальные такое решение полностью поддержали. Вообще-то горожане почему-то не додумались предложить нам погостить, но, когда я сам изъявил такое желание, были весьма благодарны. Ещё бы, ведь между армией, стоящей лагерем возле города и честно оплачивающей нужные ей товары и услуги, пусть и по льготным ценам, и этой же армией, расположившейся в самом городе и берущей всё ей понравившееся бесплатно - большая разница.
   Вскоре к войску потянулись люди, желающие эти товары и услуги предложить. Было и немало девушек, которым не удалось выскочить за меня замуж. Ну, может, и не совсем тех же самых, не проверял, да и не суть важно. Искали ли они утешения из-за несостоявшейся свадьбы или решили не упускать случая подзаработать, история умалчивает.
   Кстати, об армии. Она ещё и увеличилась. Нет, город свою стражу и ополчение мне не предоставил. Наверняка согласились бы, куда им деваться, но я просто не просил. Однако кроме тех имелись и обыкновенные наёмники. Вот их-то горсовет и поувольнял под тем благовидным предлогом, что денег в казне нет, мол, все на дань князю ушли. В большинстве своём они ко мне и явились. А куда ещё, если деньги тут? Все прежние обязательства выполнены в полной мере, можно и нового нанимателя поискать.
   Но с ними уже мои ушастые разбирались. В основном приняли и попутно даже нескольких шпионов поймали. Половину от местного короля, а другую, что интересно, от Казгардской империи. Первых с шумом арестовали, вторых 'не заметили'. Как ушастые, и прежде всего светлая, определили без допросов, кто от кого, не знаю, но поверил им на слово.
   Почему именно тех похватали, а других оставили под наблюдением, вполне понятно. То, что всю афёру с войной затеял не Зинский король сам по себе, было ясно почти с самого начала.
  
  
  
   Продолжение от 31.01.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Почему именно тех похватали, а других оставили под наблюдением, вполне понятно. То, что всю афёру с войной затеял не Зинский король сам по себе, было ясно почти с самого начала. Самому малому королевству завоевать в одиночку княжество, спрятавшееся где-то в центре Проклятых Земель, однозначно подобного в голову прийти не могло. Это просто нереально, даже если бы у нас напрочь отсутствовали магические силы. Естественно, что первым на подозрении находился новый император Казгарда. Эта естественность и настораживала. Не слишком ли много улик указывало на него? Либо совсем дурак, либо абсолютно не сомневается в успехе и по этой причине не считает нужным конспирироваться.
   Первые, как всем известно, императорами не становятся. В том смысле, что сами. Они если и получают корону в наследство, то, как правило, ненадолго, и в любом случае от их имени правит кто-то другой. Второй вариант в принципе возможен, но и в него мало верилось. Даже если уверен в успехе, то зачем же заранее портить себе репутацию?
   В любом случае в том, что ниточка ведёт именно в Казгард, можно было не сомневаться. Вот только к кому? Сам император, между прочим, тоже мог умышленно наоставлять кучу косвенных улик. Мол, если бы это был я, то сделал бы куда чище. Или кто-то в Казгарде назначил нового и недостаточно опытного в интригах правителя главным виновником? Но тогда этот кто-то почему-то уверен именно в моей победе и последующем походе на империю. Не слишком ли расточительный способ смены власти, да ещё со множеством неизвестных?
   Однако проблемы необходимо решать по мере их поступления, поэтому сегодня королевство, а империя уже завтра, а то и послезавтра.
   Три дня, что мы стояли у Большого Камня, сделали своё дело. Слухи разлетелись по королевству, и теперь маленькие города нас встречали с распахнутыми воротами или ключами от них. В общем, шли, как на параде. Единственное, что задерживало - это подарки и дань со сдавшихся городов. И то и другое мелочь, но отказываться было никак нельзя. А то ещё неправильно поймут.
   Силу применить пришлось только один раз. Город средних размеров не пожелал открывать ворота. То ли его власти слухам не поверили, то ли почему-то решили, что камни испарять - это одно, а сами города - другое, и я на такое не решусь.
   - Никакого уважения, - объявил я на военном совете. - Как за глаза, так Тёмным Властелином называют, не стесняются, а стоит к стенам города подойти, так почему-то сразу думают, будто настолько белый и пушистый, что не решусь их разрушить вместе с самим городом.
   - А решишься? - спросила Лирмилиэль.
   Интересный вопрос. Рыжая, вообще-то, была единственной среди нас, в которой я не сомневался, что при необходимости сможет.
   - Варвар я или не варвар, в конце концов? - попытался уклониться от прямого ответа.
   - Я, например, тоже северный варвар, но, скорей всего, не решился бы, - вставил король Ва'Харр. - Времена Великих войн давно прошли, и не хотелось бы стать тем, кто начнёт ещё одну.
   - Вообще-то, даже для маленькой Великой Войны нужно хотя бы два противника, обладающих подобными силами, - начал я.
   Никто не ответил. Здесь, в этом мире, эти самые войны, которые Великие, наложили на менталитет местных довольно сильный отпечаток. Никто не желал использовать ничего хоть близкого к тем силам. Честно говоря, я тоже не хотел сжигать города вместе с жителями, тем более что для этого необходимо сотрудничество Эль и Лары. Таким образом попал в ловушку, ни заставлять эльфиек, ни отступать было никак нельзя.
   - Разрушить городишко - дело нехитрое, - продолжил я. - Но поставить их в глупейшее положение политически будет куда вернее.
  
  
   Продолжение от 01.02.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Разрушить городишко - дело нехитрое, - продолжил я. - Но поставить их в глупейшее положение политически будет куда вернее.
   - И каким образом? - спросил Ва'Харр.
   - Способов множество, но необходим такой, от которого будет не смешно, - ответил я. - Чтобы другим не захотелось испытывать на себе.
   Такое заявление всех заинтересовало, а когда объяснил, в чём суть идеи, очень понравилось. И эффектно, и эффективно, и никто не усомнится в силе и серьёзности намерений. В нерешительности тоже никто не обвинит. Зачем разрушать город вместе с добычей, если можно её забрать, особо не утруждаясь? Полёт моей фантазии прервала Ли.
   - Три недели, - заявила древняя.
   - Что три недели? - не понял я.
   - Столько времени понадобится мне, чтобы сделать необходимые плетения-отражатели, - объяснила она.
   - А без них никак нельзя? В прошлый раз ты прекрасно обошлась простыми щитами.
   - Никак. Вот смотри, - рыжая эльфийка показала на карте-плане города, - нужно расставить здесь, здесь, здесь и здесь. По-другому не получится.
   - Тогда у меня есть план Б.
   - И какой же?
   - Делаем всё не одним ударом, а пятью по порядку. Сначала тут, потом тут, потом тут, ну и так далее, - объяснил я, тоже показав на карте.
   - Долго, - поморщилась Лара.
   - Все жители разбегутся, пока вы будете ходить от одной точки к другой, - согласился с ней северный король.
   - А армия нам на что? - спросил я его. - Вот пускай и не позволяет разбегаться, пока мы не закончим. По крайней мере, городским властям и состоятельным жителям.
   Со мной, в принципе, согласились, и мы занялись делом, не откладывая в долгий ящик. Не прошло и часа, как все расположились согласно новому плану. Я и три эльфийки встали на заранее рассчитанном месте (Ли с первого раза прицелиться не смогла, несколько раз переходила то на пару метров вправо, то на столько же влево). Затем смешали кровь и произвели удар. Гигантский нож силы прорезал глубокую борозду в земле параллельно одной из стен. Буквально впритык, заодно и фундамент задев.
   Результата долго ждать не пришлось. Наш удар не просто оголил фундамент и убрал из-под него грунт, но ещё и прилично подрезал. Вся стена вместе с башнями и прочими архитектурными излишествами медленно сползла в новый, более качественный ров. Красиво и эффектно. Мне понравилось. Что интересно, большинство тех, кто стоял на самой стене, даже выжили. Находившимся в башнях повезло куда меньше.
   - Одна готова, осталось ещё четыре, - объявила Ли.
   - Додумались же местные пятиконечный город строить, - прокомментировал я, пока мы шли к новой точке. - Им, видите ли, так удобней, а нам лишняя работа.
  
  
  
   Продолжение от 02.02.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Додумались же местные пятиконечный город строить, - прокомментировал я, пока мы шли к новой точке. - Им, видите ли, так удобней, а нам лишняя работа.
   Второй выстрел произвели точно так же, как и первый. Естественно, с такими же результатами. А до следующего угла нужно было идти гораздо дальше, к тому же по приличной дуге. Хотя последнее, пожалуй, не обязательно. Все, кто поумнее, стены наверняка уже покинули, а дураки вряд ли метко стреляют, хоть из луков, хоть магией. А даже если какой случайно попадёт, так на то щиты Лирмилиэль держит. Правда, ей мои ушастые доверять не научились, после того первого провала, но не суть важно, мы никуда не спешили и не собирались менять планы прямо на ходу.
   Кстати, о планах. Пока шли, вдруг понял, что можно рушить не соседние стены, а через одну. Таких точек понадобится три - из двух будет обрушено по две стены, а из третьей - одна оставшаяся. На плане эти точки расположены на концах лучей звезды, образованной продолжением стен. Да, когда-то такие геометрические задачки на раз решал, а как понадобилось применить на практике, даже не подумал. Вот что значит почти не ограниченная сила. И древняя эльфийка тоже хороша, капитан звездолёта, должна уметь мыслить пространственно. Хотя не стоит валить всё на Ли, сам виноват.
   Однако похвастать своим открытием я так и не успел. Мы вообще не дошли до следующей точки. Нам наперерез из-за разрушенных стен вырвались, нет, не войска, а парламентёры. Причём со странным набором подарков. Во-первых, ключ от города. Ага, от тех самых ворот, что исчезли вместе со стеной.
   - И куда мне его вставлять? - сразу спросил у делегатов.
   Те, естественно, не нашли, что ответить. А скорее не смогли предложить ничего приличного. Правильный ответ-то они несомненно знали, но подозреваю, опасались, что ни них и проверю.
   - Будь он хотя бы золотым, - продолжил смущать парламентёров я. - А то от ближайшего амбарного замка схватили и пытаетесь выдать за городской. Пользуетесь тем, что уже не проверить.
   Говоря о происхождении ключа, я ничуть не преувеличивал. Именно там и взяли. В тех городах, что распахивали ворота сами, ключи мне вручали примерно такие же и добытые тем же способом. Но там было другое дело, и вслух не комментировал.
   Во-вторых, был серебряный поднос с головой в короне. Вроде бы графской, а может, и нет. Я в них не сильно разбираюсь.
   - А это что? - спросил я.
   - Голова, - усмехнулся король Ва'Харр, который к этому времени тоже успел подойти.
   - Сам вижу, что не задница. Хотя если её решили принести в таком виде, то подозреваю, разница не слишком большая. Вот только на фига она мне?
   - Это граф Боргальд. Королевский наместник, - ответил один из представителей города. - Именно он приказал закрыть ворота перед твоей доблестной армией, могущественнейший князь Ва'Дим.
   Оперативно, однако, горожане убедили своего правителя в том, что он фатально ошибается. Даже если граф в момент обрушение стен находился где-то рядом, времени на доставку всё равно должно было уйти больше, чем на принятие решения и приведение его в исполнение.
   - Ладно, так и быть, тарелку и корону возьму, остальное оставьте себе, - согласился я. - Не до последней же нитки вас обирать.
  
  
  
  
  
   Продолжение от 03.02.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Дальше шли сундуки и шкатулки разных форм и размеров, которые всё ещё продолжали подносить. Не пустые, естественно, а с подарками. Те, что поменьше, наполнены драгоценностями, а то и просто деньгами, а повместительнее - всякими дорогими вещами, богатыми доспехами и оружием. Причём как минимум половина всего этого добра была явно из графских запасов.
   - Ну, хоть что-то полезное, - заявил я, чем, несомненно, обрадовал переговорщиков.
   - В этом городе знают, что предложить князю, - прокомментировала Эль.
   - Не то что в Большом камне, - согласилась Лара.
   Только рано ушастые обрадовались, так как тут мне тоже предложили невест. Правда, пожадничали, не всех самых красивых девушек города, а только трёх. Оказалось, что это вовсе не скупость, а наоборот, отдают самых-самых. Предложили бы и больше, для такого дорогого гостя ничего не жалко, но у графа Боргальда других дочерей не было.
   Новым властям города не повезло, причём вдвойне. Сначала из-за самого факта. Естественно, мои длинноухие красавицы не обрадовались. Ревности эльфийки не разыгрывали, просто считали такого рода предложения личным оскорблением. А затем, когда узнали, что старшей из предполагаемых невест нет и двенадцати лет и, если я не приму подарок, девочки будут казнены...
   В общем, горе-парламентёры бежали обратно в город очень быстро. Как получилось, что ни один из них не был казнён на месте, для меня загадка. Когда эльфийки немного остыли, город прислал других представителей. Дань с них мой министр финансов содрала по максимуму. А то, что первые принесли? Так это были подарки и не считаются. И продукты для армии... бесплатно! Ну и графских дочек на всякий случай. Не в качестве невест, разумеется. Выяснили у перепуганных девочек, что их брат в столице обучается, а мать как раз перед войной к нему уехала. Вот и обещали подвезти, тем более что нам как раз по пути.
   У города останавливаться лагерем вообще не стали. А то Эль с Ларой могли и оставшиеся стены без всякого смешения крови посносить.
  
  
   Глава (следующая)
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   О том, что армия князя Ва'Дима приближается, не встречая никакого сопротивления, знала уже вся столица. О том, как города сдаются один за другим, не желая быть разрушенными, тоже. И не стесняясь обсуждали, как самим лучше сдаться?
   Преобладали две версии будущих событий. Первая предполагала всё валить на казгардских наёмников. Выдать их князю и заключить если не союзный договор, то хотя бы мир на почётных условиях. Весьма заманчивая идея, и всем хорошая, только вот было у неё два недостатка. Во-первых, наёмники наверняка не согласятся с такой постановкой вопроса. А учитывая, что их в столице больше, чем собственных войск - серьёзный аргумент. Во-вторых, сам князь наверняка тоже будет против. Если бы мир заключался примерно на границах государств, тогда ладно, хватило бы любого мало-мальски приличного повода, а когда армия одного готовится штурмовать столицу другого - совсем другие ставки.
  
  
  
   Продолжение от 04.02.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Вторая версия была куда более правдоподобной. Во всём виноват король! (А кто же ещё?!) Уж этого-то точно не оспоришь. Без его приказа война точно не могла быть начата. Это не какая-нибудь мелочь, где более чем достаточно отсутствия запрета. И потом, слухи о том, как жители одного не самого маленького города отрубили голову королевскому наместнику и преподнесли в подарок князю Ва'Диму, спасаясь таким образом от разрушения, уже успели дойти, обрасти подробностями и наводили на определённые мысли.
   Правда, сам монарх вполне искренне считал, что правитель виноватым быть не может. Всё дело в окружении, то есть свите. Тоже по-своему справедливая точка зрения, имеющая право на существование. Но кто его в подобных обстоятельствах слушать будет?
   А сегодня мне по амулету связи поступил приказ этого самого короля поймать. Живым. Пока придворные не додумались укоротить на голову. Потому как необходимо выяснить кое-какие сведения, а уж кто ещё может быть более информирован? Если смогу, конечно. Это князь подобным образом шутит. Чтобы я и не смогла?! Так не бывает!
   Вообще-то план операции нужно было предварительно как следует продумать и даже с Морнэмирэ посоветоваться. Как оказалось, она получила аналогичное задание. Нет, не поимку монарха, а оказание мне в этом деле помощи, причём в полном объёме, какой может понадобиться. Вот только не представляю я её лезущей со мной во дворец, чтобы похитить короля. Честно ей об этом сказала. Та почему-то обиделась.
   - Это ещё почему? Я тоже многое умею!
   - Даже заметить моё проникновение в твою спальню? - парировала я. - О проникновении в дом даже не говорю.
   Та не нашла что ответить.
   - А повторить нечто подобное со мной? - продолжила я.
   - Ладно, признаю, что в такого рода вопросах с тобой сравниться не смогу, - неохотно признала Морнэмирэ.
   - В том, чтобы до него добраться, не вижу ничего сложного, - начала я объяснять эльфийке, что думаю о задании. - Даже проще, чем до короны.
   - Неужели король хуже охраняется? - усомнилась Морнэмирэ.
   - Не знаю, не проверяла, - честно призналась я. - Но если бы задачей было его убийство, справилась бы без проблем. Зашла, сделала, вышла.
   - Да, действительно просто, - с едва уловимой долей иронии ответила собеседница.
   Но я на её интонации внимания обращать не стала, так как прекрасно знаю свои возможности.
   - Но как утащить короля из дворца, да так, чтобы не сразу заметили? - задала я главный вопрос.
   Эльфийка тоже ничего дельного посоветовать не смогла. Однако разговор с Морнэмирэ натолкнул меня на одну интересную мысль. А зачем, собственно, сразу утаскивать? Живу-то я в особняке у эльфийки на чердаке, и никто об этом не подозревает. Неужто во дворце нескольких укромных местечек не найдётся?
   - Ладно, на месте что-нибудь придумаю, - объявила я напарнице.
   Делиться планом не стала, чтобы ненужные подозрения о моём истинном убежище не возникали. А то мало ли что? Эльфийка, может, и не умеет проникать в чужие дворцы, так как я, но вовсе не глупа и вполне способна сделать правильные выводы.
  
  
   Продолжение от 05.02.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Во дворец проникла уже привычным способом. Король явно не желает учиться на ошибках. Ничего удивительного, учитывая то, в какую авантюру ввязался с этой войной. Нет, не могу сказать, чтобы совсем никаких мер не предпринималось. И стража опять увеличилась в числе, и сигнальная сеть стала куда плотнее, и новые магические ловушки появились... Неужели эти остолопы не поняли, что лишь увеличивают средства, уже показавшие свою неэффективность? Всё перечисленное было не против меня. Если сравнивать по трудности проникновения, то не заметила никакой разницы.
   Но это если говорить о заборе, изображающем стену, и парке, а во дворце могли присутствовать и другие перемены. Подойдя к самому зданию, остановилась. Нет, не из-за возникших трудностей. Просто родилась мысль, что раз уж я всё равно тут, то можно заодно ещё одну корону прихватить. Тем более какой это король, если без короны? Правильно, не совсем настоящий. И вообще, в комплекте положено.
   Поэтому направилась уже разведанным путём в окно тронного зала. Что интересно, защита на этот раз стояла серьёзная, даже мне не сразу удалось пролезть. Приятно осознавать, что уважают. Пусть и со второго раза, но всё же до некоторых доходит. Хотя, пожалуй, перехвалила. Ставивший защиту маг и силой обладал, и мастерством, но при этом откровенно схалтурил. Он почему-то решил, что единственный путь в окно лежит через подоконник.
   И откуда только у некоторых людей берутся такие странные представления? Уж если кто-то залез на второй этаж, то до верхней части высокого окна тоже как-нибудь доберётся. Тем более тут великое множество всевозможных барельефов и прочих украшений поналеплено, что это уже и не стена вовсе, а скорее парадная лестница.
   В общем, после короткой задержки вовнутрь я проникла, но и тут обнаружила перемены. Кроме появившихся ещё в прошлый раз стражников, что стояли по обеим сторонам от трона, имелись ещё двое. Эти расположились по разным углам с противоположной стороны зала и наблюдали оттуда за первой парой и короной.
   Да, про бантики на этот раз можно было не думать. Незаметно повязать-то я их могу, только наблюдатели заметят практически сразу в момент появления. Таким образом смысл просто отсутствовал, ведь вся шутка в том, что украшения заметит только под утро начальник караула. А ведь я ленточки на всякий случай взяла! С короной ситуация аналогичная: подойти и взять можно, но так, чтобы стражники не сразу заметили её исчезновение, не получится. То есть придётся воспользоваться грубой силой и просто забрать корону без всяких изысков.
   Осмотрела тронный зал ещё раз. Теперь уже в магическом зрении. Неважно, что оно у меня похуже, чем даже у мага двенадцатой ступени, Но реальную опасность не пропущу, как бы её ни прятали. Тут тоже увидела сразу, стоило лишь глянуть. Одна точка на троне, даже через массивную спинку разглядеть можно, и две у отдельно стоящих стражей. Все три источника магии, бесспорно, сигнальные, а тот, что возле короны, похоже, ещё и ловушка. Но меня такие мелочи никогда не останавливали.
   Первого, стоящего в углу зала, охранника я оглушила легко. Тут всё понятно, подошла к нему вплотную, отводя глаза всей четвёрке. Со вторым тоже проблем не возникло. Он честно следил за троном и, как падает его напарник, уже не увидел. Ни один из них не успел активировать амулеты, поднимающую тревогу. Хорошо, что они не были настроены на потерю сознания или смерть носителя. Стоят такие намного дороже, но, в данном случае, дело не в цене. Тут как раз всё более чем понятно. Кому охота поднимать по тревоге весь дворец из-за уснувшего на посту часового? И в любом случае, окажись амулеты именно такими, чутьё бы меня не подвело и предупредило заранее.
  
  
  
  
   Продолжение от 06.02.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Да и не спасли бы такие ухищрения от похищения короны. Наглое - схватить и убежать - никто не отменял. Не так красиво и профессионально, но абсолютно надёжно. Во всяком случае, в моём исполнении.
   Осталось ещё два стражника, и они уже успели заметить произошедшее с их соглядатаями. Вернее, только увидеть, что те вдруг присели подремать на своих местах. Ага, оба сразу. Понять они ещё ничего не успели, просто прошли всего мгновения, но много времени на такое и не нужно. Однако у пары у трона почему-то сигнальных амулетов не было. От этих даже скрываться не стала. Всё равно скоро город будет взят или, скорее, сам сдастся.
   И вот я осталась наедине с короной, вернее, тем, чем её заменили. Какой-то совсем простой золотой обруч, баронские, и те попрезентабельнее будут. Разве что этот принадлежал когда-то древним королям и поэтому имеет формальное право именоваться короной. Однако вещь я возьму в любом случае, раз пришла, но прежде всего следовало разобраться с сигнализацией.
   То, что плетение настроено на ауру короля, было понятно и так. Я, может, их не различаю, но это не беда, тут и элементарного здравого смысла достаточно. На чью же ещё? В первый момент даже возникла идея притащить сюда самого монарха и забрать в комплекте. Потом же сказать, что заходила всего лишь за третьей короной, а короля только по случаю захватила, раз уж такую неудобную сигнализацию его маги устроили. Довольно интересный вариант, однако он был равносилен признанию собственного поражения.
   Присмотревшись внимательнее, обнаружила одну странную или даже забавную вещь. Сигнальные плетения и ловушка были очень сложны, мне точно не по силам. Схватить, наплевав на первое и до того, как сработает второе, я могла без проблем, но не более того. Что тут забавного? Да тот простой факт, что все плетения были вставлены в подушку, а не в трон. Приподняла её с обручем, к нему самому не прикасаясь. Ничего не произошло. Да, весьма оригинально. По всей видимости, тот самый маг-халтурщик ставил, что и сигнализацию на окнах. Чувствуется почерк настоящего мастера. Немного подумав, решила, что тут дело всё-таки в другом. Причина та же самая, по которой плетения вставлены не в саму корону. Правителю явно неохота таскать лишнюю магию у себя на голове. Не на голове, то есть заднице, тоже. Вот и осталась подушка. Представила, как уносила бы корону со здоровым креслом. Не смешно, хоть поднять и могу.
   Возможно, я и выглядела глупо, расхаживая по дворцу с подушкой на вытянутых руках, но этого всё равно никто не видел. Однако неудобно, поэтому решила побыстрее избавиться от столь несуразной вещи. Заодно и место найти, где можно похищенного короля на несколько дней спрятать. В подвалы лучше не лезть. Во дворце их наверняка великое множество, но там нетрудно и самой себя в ловушку загнать. Да и сыро, а я этого не люблю. Поэтому сразу отправилась исследовать чердаки.
   Их тоже оказалось немало, и, что для меня самое важное, вообще все необитаемые. Судя по слою пыли, во многие вообще никто с момента строительства не забирался. Странно. Уж всякие принцы с принцессами просто обязаны были эти места исследовать самым тщательнейшим образом. Оставила подушку в первом приглянувшемся, если что, всегда смогу выбрать другой, и отправилась заниматься тем, ради чего, собственно, во дворец и явилась.
   Где находятся королевские покои, я узнала заранее. Ещё перед тем, как отправляться за своей первой короной. Тогда предполагала, что она должна находиться где-то там, и намеревалась не просто её украсть, но и книгу королю буквально под подушку подсунуть. В тот раз не пришлось, однако добытая информация не пропала даром и сегодня пригодилась.
   Без труда прошла в нужное крыло дворца. ЯЯ тут уже ничуть не хуже, чем у Морнэмирэ в особняке, ориентируюсь, скоро вообще начну чувствовать себя как дома. Но короля в спальне не обнаружилось. И вся обстановка не просто говорила, а буквально кричала, что не засиделся он где-то с государственными делами.
  
  
   Отрывок предложен коллегой Деметрием, что уже писал от этого персонажа. Будет позже выложен скорей всего где-нибудь до отрубленной головы графа. Но это ещё всё дописать нужно, возможны значительные правки.
  
   Фрин-Ян-Дин. Мудрец, советник короля Зинского.
  
   В столице с каждым днем все неспокойнее и неспокойнее. Слухи, подобно волнам от нашего Шокарского моря, приходят один другого ужаснее. Говорят, что армия повелителя Проклятых Земель, 'узурпатора, изменника, мятежника и незаконного северного князька Ва'Дима', как велено его величать по королевскому указу, уже вовсю идет по нашим землям. Первый город непонятной магией стерт в прах, остальные предпочитают открывать ворота и предоставлять 'узурпатору, изменнику и мятежнику' припасы, оружие, а то и войска. Если верить досужим сплетням, то скоро армия князя будет под стенами столицы.
   Наше главное преимущество в силе, за счёт наёмников, и не только из Казгарда, теперь играет на руку врагу. Стоит городу сдаться, как они считают себя свободными от договора и предлагают свои услуги князю, хотел сказать, мятежнику. Я ведь предупреждал, наемникам доверять нельзя, если казгардские гвардейцы ещё пытаются соблюдать приличия, то простые солдаты удачи и не думают.
   А король только начал собирать новую армию. Мы и ожидать не могли, что враг подойдет так быстро. И наши полководцы, и казгардские советники уверяли, что Ва'Дим понес достаточные потери и так скоро не оправится. Единственный, кто возражал и требовал поспешить, это командир преданных нам императорских гвардейцев Ва'Ндэл.
   Мне удалось побеседовать с этим варваром, чью службу в Казгарде не прервала череда бесконечных переворотов, дельно он говорил. Зря сочли остальные, что движут им месть и обида - ещё бы, поединка 'короля Айторуна и всего Северо-запада Великого Князя Ва'Харра Еруана Первого' удостоился и был повержен, хоть и считали его за лучшего бойца в Империи. Ва'Ндэл немало рассказал мне, что слышал, как переговаривались на поле боя Ва'Харр и Ва'Дим, когда сам он лежал на земле после битвы. Так вот, повелитель Проклятых Земель намекал, что нужно срочно идти вперед, а то противник, то есть мы, сил поднакопит и сражаться с ним будет затруднительно. И хоть король Айторуна возражал, желая сам сделать то же самое, то есть поднакопить силы, явно не его голос был решающим.
   Увы, не вняли мы совету Ва'Ндэла. Теперь, может статься, и армию собирать будет поздно. В столице полно недовольных. Вчера ночью из казарм едва ли не сотня воинов дезертировала. Так, по крайней мере, утром Его Величеству доложили. Позже, правда, выяснилось, что не сто, а только двадцать. Но гнев короля от этого не уменьшился. Лорда Тобальда, нового капитана дворцовой стражи, велел на плаху отправить. Его-то за что?
   Оказалось, про украденную корону вспомнил наш государь. Так и заявил мне. Мол, этот бездельник Тобальд ни за чем уследить не может. И увещевания мои, что дезертиры дворцовой страже никак не подчинялись, а казармы от королевского жилища далеко - помогли мало. Разве что согласился государь пока казнь отложить. Пусть лорд капитан пойдет в первых рядах армии против 'узурпатора, изменника и мятежника'.
   Попробовал я было поговорить с королем серьезно, может, он ещё прислушается к голосу бывшего наставника. Что-то надо делать. Скорее всего - заключать мир, пока ещё можно отделаться малыми потерями. Ведь каждый взятый врагом город, а тем более открывший ему ворота, мало того, что аппетиты соперника увеличивает, так ещё и наших к войне не располагает. А пока можно сохранить лицо, власть, в конце концов. Подтвердить незыблемость княжеского титула Ва'Дима, признать его независимым государем, выплатить контрибуцию какую-нибудь.
   Король слушал сначала спокойно, даже не пытался возражать. Неужели хоть что-то понял? Вынес какой-то урок? Значит, не все потеряно для королевства.Я было обрадовался. Но увы, по жесту государя меня схватили два казгардца, неизвестно как появившиеся в зале.
   - Вот, король, мы же говорили, что Фрин-Ян-Дин - шокарский шпион, изменник и ренегат. Он давно продал тебя и твою державу. Ты пригрел на своей груди змею, Зинский король!
   - Я давно догадывался об этом! Стража! Увести этого негодяя в темницу.
   Ага, догадывался он об этом. Видимо, ещё с тех пор, как я ругал его, тогда принца, за плохое прилежание в учебе. О боги, куда катится этот мир!
  
  
   Продолжение от 07.02.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Предположение о другом, опередившем меня похитителе отбросила сразу, как совершенно невероятное. Значит, сам сбежал, причём совсем недавно, буквально за несколько мгновений до моего появления. Зря начала с короны! Уж она бы точно никуда не делась. Но шанс перехватить ещё имелся, и я бросилась в погоню. Прежде всего в тронный зал. Почему-то появилась абсолютная уверенность, что король не захочет оставлять свой любимый золотой обруч. Воспитанный на традициях, не позволяющих прятать корону в сокровищницу, а обязывающих держать на троне несмотря ни на что, непременно пожелает лишить того, кто займёт его место, такого козыря. Может, даже задержится немного, обнаружив пропажу и вырубленных стражей. Тогда моя авантюра будет не такой уж ошибочной.
   Я оказалась совершенна права, но опять опоздала. В зале точно кто-то побывал. Тела стражников лежали совсем не так, как их оставила. В пользу предположения о бегстве говорил тот факт, что тревоги никто не поднял. Зайди в зал начальник стражи или ещё кто, дворец бы уже жужжал, как разбуженный улей. Не сомневалась, что либо сам король, либо кто-то им посланный побывал тут буквально только что. То есть пока я сама проверяла спальню. Но шансы всё ещё имелись.
   На этот раз чутьё повело меня вниз, в подвалы. Где оно раньше было? И где была я сама? Сразу могла догадаться! Логично ведь, если покидать дворец тайно, подземный ход - лучший вариант. Что интересно, чутьё на этот раз решило реабилитироваться и вело меня как никогда точно. Быстро обнаружила нужный коридор, спустилась вниз, прошла через несколько незакрытых явно секретных проходов...
   Уже была абсолютно уверена: ещё немного и обязательно нагоню. Начала просчитывать варианты схватки в узких коридорах, ведь не в одиночку же монарх сбежал! Как вдруг все имеющиеся чувства заорали так, что чуть не оглохла. Ни на мгновение не задумываясь, бросилась назад.
   Успела!
   Фух! Чуть хвост не прищемило! В самом буквальном смысле. Но успела.
   Обвалились подземелья качественно и, похоже, не только секретные, но и многие из обычных подвалов. Короля не иначе сильно прижало, раз решился сбежать ночью и наверняка с совсем малым количеством самых надёжных людей. Да ещё и оставил активной ловушку, которую готовили на случай штурма дворца вражеской армией. Получается, разговоры, бродившие последние дни по столице, были не просто сплетнями, а отголосками реального заговора, а то и не одного.
   Но о заговорах и прочих дворцовых переворотах пускай Морнэмирэ думает. Эльфийку именно для таких дел послали. Я же в случае чего могу помочь при осуществлении, но не более. Никогда особо не увлекалась такими играми. И вообще, сейчас из дворца бы выбраться. Поднятая тревога и переполох меня ничуть не смущали, в общей суматохе отводить глаза большому количеству народа даже проще. Из полуобвалившихся подземелий выбраться куда сложней. Конечно же, не тот случай, когда мы с князем Ва'Димом в древнюю тюрьму провалились, но тоже не подарок. Тем, кто тебя откапывает из-под завала, особо глаза не отведёшь. Вообще-то пока не пробовала, но не сомневаюсь.
   Осмотревшись, поняла, что при бегстве из обваливающегося тайного подземного хода меня занесло в ту часть подвалов, где располагалась тюрьма или что-то в этом роде. Не зря не хотела спускаться, как чувствовала, что именно сюда попаду. Некоторые камеры завалило, другие, наоборот, распахнуло настежь. Последних было куда больше. В коридоре появлялись первые освободившиеся заключённые. Я, как единственная счастливая обладательница светящегося шара, привлекла к себе всеобщее внимание.
   - А ну, эльфийское отродье, отдавай амулет со светляком! - однозначно обращаясь ко мне, проорал здоровый мужик бандитского вида, явно имеющий приличную примесь крови чёрных орков.
  
  
  
   Продолжение от 08.02.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Ничего против лесного народа не имею (как тёмных, так и светлых, не важно). Когда мои собственные уши сравнивают с эльфийскими, не возражаю. Но все назвавшие меня эльфийкой об этом пожалели. Даже те, которые думали, будто говорят комплименты, а уж такие, как этот, в особенности. Его самого с троллем куда легче спутать, чем меня с эльфийкой.
   Поэтому вырубила идиота не с первого и не со второго ударов. Сначала нанесла несколько весьма болезненных, последствия которых будут чувствоваться ещё долго после того, как очнётся.
   - Чем больше шкаф, тем громче падает, - произнесла для публики одну из присказок князя Ва'Дима.
   Повылезавшие из своих камер (большинство из нескольких общих) были впечатлены. Мне повезло начать с державшего остальных заключённых в страхе. Очень хорошо, не придётся драться с другими.
   - Кто-нибудь ещё желает назвать меня эльфийкой?
   - Нет! Даже не похожа! - тут же заявил другой заключённый, опасливо поглядывая на поверженного главаря.
   - Что?! - очень нехорошим тоном спросила я.
   - Вернее, хотел сказать, что очень похожа, но точно не эльфийка. Потому что намного красивее любой их принцессы.
   - То-то же.
   Вообще, мне с ними разговаривать было не о чем, достаточно, чтобы не мешали. Чего, собственно, и добивалась. Думала, что после наглядной демонстрации возможных последствий вопросов больше не возникнет. Ошиблась. Разговор продолжил другой, явно отличающийся даже на вид от основной банды:
   - Ты, неэльфийка, вообще кто такая и как тут оказалась?
   - А ты сам с какой стати интересуешься? Может, начальник дворцовой стражи? - в свою очередь спросила я.
   - Именно он! - встрял в разговор тот заключённый, который рассказывал, что я красивее эльфийской принцессы. - Его сюда кинули после того, как кто-то вторую корону спёр. Если бы не сидел в отдельной камере, мы бы его давно того.
   Новый персонаж не счёл нужным реагировать на последние слова. А ведь после вырубленного мною главаря он, пожалуй, тут самый сильный. И до говорившего этот факт почему-то пока не дошёл. Или он думает, наговорил комплиментов и попал под мою защиту? Полный придурок.
   - Тогда тебе сегодня повезло, - обратилась я к бывшему начальнику дворцовой стражи.
   - Почему? - не понял он.
   - На момент похищения третьей короны у тебя железное алиби - ты сидел в тюрьме, - охотно пояснила я.
   - Откуда ты знаешь?
   - Про тюрьму догадываюсь, а про корону... собственно, я за ней и явилась во дворец.
   Рассказывать о своей неудаче с похищением короля я точно не собиралась. С какой стати? Пускай думают, что за вполне объяснимой добычей во дворец залезла.
   Вдруг поймала нехороший взгляд собеседника и предупредила:
   - Только не пробуй сделать то, о чём сейчас подумал.
  
  
   Продолжение от 09.02.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   - Только не пробуй сделать то, о чём сейчас подумал. Во-первых, всё равно не получится.
   - А во-вторых? - спросил он после затянувшейся паузы.
   - Во-вторых, даже если представить возможность невероятного, и ты меня схватишь, толку всё равно не будет никакого, - ответила я, после чего продолжила, отвечая на недоверие в глазах: - Король буквально только что сбежал и обвалил за собой подземный ход.
   - Так вот оно в чём дело, - проговорил себе под нос бывший начальник дворцовой стражи.
   - И в чём же? - заинтересовалась я.
   - Для похищения корон ты проникала во дворец секретным подземным ходом, - стал делиться своими догадками он. - Затем в тронный зал наверняка тоже пробиралась какими-то тайными коридорами. Поэтому никто ничего и не смог заметить или найти следов даже в магическом плане. Такие ходы всегда хорошо защищены.
   Наверное, на его фантазию повлияло заключение, иначе с чего бы высказывать такие глупости?
   - А как ты объяснишь убитых оркских волкодавов? - указала я на явную неувязку.
   - Отвлекающий манёвр, совершённый сообщниками для того, чтобы навести нас на ложный след, - уверенно заявил он.
   Чем дальше, тем больше начальнику стражи нравилась его новая идея. А кто я такая, чтобы разубеждать счастливого человека?
   - Интересная теория, и тоже имеет право на существование, - совершенно честно ответила я. - Но, учитывая тот факт, что подземный ход обвалился, лишена какой-либо практической ценности.
   - Госпожа похитительница корон или, если угодно, не эльфийка, - обратился ко мне другой заключённый, довольно-таки пожилой человек, - позволь представиться, я Фрин-Ян-Дин. Мудрец из Шокара, великой страны за южными морями, личный советник короля Зинского.
   - Начальник дворцовой стражи, личный советник короля... а я точно в тюрьму попала или подвалы в суматохе перепутала?
   - С прискорбием должен сообщить, что ты ничего не перепутала и это действительно тюрьма, - ответил Фрин-Ян-Дин.
   - А ты что, ожидала увидеть в дворцовой темнице простых разбойников? - с иронией в голосе спросил начальник.
   - А эти? - указала я на группу как раз явно таковых.
   - Последнее время король поддался влиянию новых казгардских советников и перестал ценить верных людей, - начал не совсем в тему мудрец. - Однако в дворцовую тюрьму бросают не только нас, а вообще всех заподозренных в заговоре. Но мы отошли от сути разговора. Обращаясь к тебе, я хотел поинтересоваться твоими планами.
   - Личный королевский советник, говоришь? - вместо ответа спросила я. - Могу помочь сбежать из дворца.
   - Но если король... - попытался возразить Фрин-Ян-Дин.
   - Тем более, - уверенно заявила я. - Новому правителю понадобятся виновные, а где их можно быстро найти, как не здесь?
  
  
   Продолжение от 10.02.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   - Тем более, - уверенно заявила я. - Новому правителю срочно понадобятся виновные, чтобы показать, как он старается на благо королевства. А где их можно быстро найти, если не здесь?
   В общем, быстро убедила мудреца, что в одиночку он никаких шансов не имеет. Даже из-под обвалов выбраться, не говоря о прочем. Не получилось захватить короля, так хоть кого-нибудь информированного предоставлю. Начальник стражи может тоже подойти, но с двумя точно возиться не собиралась.
   О своём решении пожалела почти сразу. Не могу сказать, чтобы Фрин-Ян-Дин был большой обузой. Вытащила его из подвальных этажей и провела по коридорам вообще без проблем. Некоторые переходы он мне сам рекомендовал. Причин сомневаться в том, кто лучше ориентируется во дворце, у меня не было. Всё же не год и не десятилетие тут прожил, короля ещё маленьким принцем помнит.
   Стража, конечно же, ловила всех подряд, но как-то так получалось, что в основном слуг и друг друга. На самом деле кругом стоял такой переполох, при котором и в город вырваться не составило бы труда. Однако не пожелала оставлять честно украденный обруч и повела советника на чердак. Раз уж из-за этой золотой штуковины упустила короля, то отказываться от неё теперь не собиралась. Да и план, предполагающий отсидеться у всех буквально под носом или, вернее, над головами, всё ещё оставался в силе.
   Так что быстро выбрала место и притащила с нижних этажей пару кресел. Устроились и стали ждать, когда всё успокоится. И успела раз сто пожалеть о своём решении. И про переждать на чердаке, и про захват советника. Да кому он такой вообще нужен?! Лучше бы оставила корону и вернулась за ней следующей ночью. Ничего бы с этим несчастным обручем не сделалось. Тем более на подушке с магической ловушкой лежит - надёжная охрана.
   Фрин-Ян-Дин всё это время мучил меня мудрыми изречениями и прочей ерундой. Вот когда я по-настоящему смогла оценить весь глубокий смысл иногда употребляемого князем Ва'Димом странного выражения: уши вянут. Действительно вяли и скручивались трубочкой. Причём не только уши, но и хвост. Королевский советник сравнивал шокарскую и казгардскую философские школы, убеждая в преимуществах первой. Если бы я спорила! Сидела и молчала, в надежде, что ему скоро надоест говорить в пустоту. Наивная! Его отсутствие возражений или внимания ничуть не смущали.
   Зато я поняла, что Фрин-Ян-Дин ни в каком заговоре не участвовал. Хотя вру, участвовал! Заговорил короля до умопомешательства, и тот велел бросить советника в тюрьму. Наверное, единственное разумное решение правителя за всю войну. Хотя вру, голову отрубить было бы куда надежнее. И язык потом на всякий случай отрезать. Мало ли что.
   - Это всё, конечно, интересно, - соврала я, пытаясь хоть что-нибудь придумать. - Но на звук голоса могут явиться стражники.
   Уже обрадовалась, так как советник короля признал мои доводы логичными. Зря. Он вынул из складок одежды амулет, ставящий полог молчания.
   - По-моему, заключённым такие вещи иметь не положено, - заметила я.
   - Конечно, нет, - согласился он. - Но, поскольку всем известно, что я оружия никогда не ношу, меня никто не стал обыскивать. Истинная победа разума над нежелающей думать силой.
   Потом Фрин-Ян-Дин воспользовался амулетом и поставил стену молчания. Если бы только вокруг себя, я ни разу бы не возражала. Так ведь нет, у него оказался очень мощный, накрывающий всё пространство чердака.
   Всего несколько раз смогла отлучиться отдохнуть, в смысле за едой, на разведку и по прочим естественным надобностям. Но, увы, надолго оставлять мудреца было никак нельзя. С этого сумасшедшего станется отправиться искать других слушателей.
  
  
  
   Продолжение от 11.02.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Под конец он, как о чём-то само собой разумеющемся, сказал:
   - Ты, несомненно, работаешь на мятежника, я хотел сказать, повелителя Проклятых Земель князя Ва'Дима.
   - С чего ты взял? - спросила я, хотя и не собиралась оспаривать этого факта.
   - Вычислил путём несложного логического умозаключения, - похвастал он. - Украв первую корону, ты оставила послание от князя.
   Действительно несложное умозаключение. Это я глупый вопрос задала. Но мудрец продолжил:
   - Кроме того, ты очень похожа на описание лучшей охотницы на нечисть из Проклятых Земель. В связи с чем могу дать несколько полезных советов. Лет двадцать назад мне довелось читать древний трактат как раз об охоте на изменённые магическими аномалиями организмы. Как сейчас его помню...
   Дальше он действительно начал пересказывать упомянутый трактат. Однако. Охотиться на нечисть меня до этого ещё никто не пытался учить. А автор того трактата, скорей всего, и не видел вблизи ни одного 'изменённого магическими аномалиями организма'. Сильно сомневаюсь, что хоть кто-нибудь из попытавшихся воспользоваться советами предложенных в той книжке остался жив. Уж очень оригинальные предложения там присутствовали.
   Дождавшись следующей ночи, покинули дворец. В начальных планах было двое, а то и трое суток, но я больше не собиралась слушать его непрестанную болтовню. Сложности, естественно, были, с таким спутником по стенам не полазаешь, но это всё мелочи по сравнению с его молчанием.
   Уже в городе Фрин-Ян-Дин попытался было продолжить прерванные рассуждения, но я посоветовала поберечь красноречие для эльфийской принцессы.
   - Какой принцессы? - заинтересовался королевский советник.
   - Светлой, - охотно ответила я. - Живёт одна такая в городе. Получишь временное убежище в её особняке. По слухам, весьма разносторонняя особа. Философией, кстати, тоже интересуется, тем более что её эльфийские школы отличаются. У светлых одна, у тёмных другая...
   - Я знаком с обеими, - с энтузиазмом заявил Фрин-Ян-Дин. - И шокарская, и казгардская философские науки многое переняли у перворожденных. Но казгардцы, как всегда, исказили, причём порой до полной противоположности.
   - А вы, получается, усовершенствовали и развили, - спросила я.
   - Естественно, - ответил мудрец, не замечая иронии.
   - Вот и объяснишь это эльфийке.
   - Конечно. И не сомневаюсь, что она со мной полностью согласится.
   После чего королевский советник замолк. Видимо, начал в уме прокручивать предстоящую дискуссию с эльфийкой. Не завидую я Морнэмирэ.
  
  
  
  
   Продолжение от 12.02.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   И зачем хвостатая этого, извиняюсь за выражение, мудреца ко мне притащила? Сильно сомневаюсь, что он обладает хоть какой-то действительно полезной информацией. Всё, что знает и захочет рассказать (а он захочет, и это единственное, в чём можно не сомневаться), наверняка можно будет получить и от других пленных. Да и в добровольных информаторов, вне зависимости от того, возьмут ли войска князя Ва'Дима столицу или она сама сдастся, недостатка не будет.
   Однако чуть позже я успокоилась, проанализировала ситуацию и кое-что поняла. Ну, хвостатая, ты у меня дождёшься!
   Поймала Анжу на следующий день, когда та воровала продукты у меня на кухне. Хвостатая почему-то думает, будто я не знаю, что она на чердаке моего особняка живёт. А я и не знаю. Честно. Ни разу не смогла заметить, как приходит и уходит. Но чтобы вычислить, не обязательно видеть. Так что на кухне я хвостатую поймала 'совершенно случайно'. Попросила подробно рассказать о событиях во дворце (версию королевского советника я уже слышала, теперь хотела сравнить с её интерпретацией всего произошедшего). Анжа возражать не стала, хотя и энтузиазма не испытывала. Во всяком случае, о провале с похищением короля рассказала очень коротко, а вот всё, что думает о мудреце Фрин-Ян-Дине, наоборот, подробно и не стесняясь в выражениях.
   - Сама виновата, - заявила я ей.
   - Это ещё почему? - не поверила она.
   - Он вёл себя в пределах нормы, а то, что получилось, было спровоцировано тобой.
   - Ничего себе норма. Да он сразу начал сплошную чушь нести, без всякой помощи с моей стороны, - возмутилась хвостатая.
   - Пожилым людям вообще свойственно много рассказывать, вспоминая молодость и зрелость, поучая, делясь собственным опытом, наконец, - попыталась объяснить, что я имела в виду. - Можешь мне поверить, любой выросший в эльфийском лесу прекрасно об этом знает. Другое дело, что молодым такое далеко не всегда нравится, а порой вообще не воспринимается ими. Всем молодым, и не только эльфам, почему-то свойственно считать, что они сами никогда не станут стариками.
   - Эээ... - даже не нашла, что сразу ответить, обычно не лезущая за словом на дерево женщина. - Ты серьёзно?
   - Да. А что?
   - Есть маленький нюанс. Совсем крохотный, едва на кончике хвоста уместится.
   - И какой же?
   - Кто из нас молодой? - довольным тоном спросила Анжа. - Тебе, если не ошибаюсь, столько же, сколько и Эледриэль? Фрин-Ян-Дину, не спорю, побольше будет, но всё равно я старше вас всех вместе взятых.
   - Зато ведёшь себя как девчонка, - выдала я аргумент, на который она не нашла, что ответить. - А советник стар и действительно мудр. По-своему! И ещё он был очень сильно испуган. Представь себе безобидного старого человека (который даже никогда не носил с собой оружия), прожившего уже достаточно немалое время при короле, помнящего его еще маленьким принцем, воспитывавшего и учившего его... Вдруг король все меньше и меньше слушает его советов. Затем неожиданно по ложному обвинению его хватают и бросают в тюрьму. Очередной ночью что-то падает, рушится, приходит неожиданное спасение от неизвестно кого (ну или скорее известно, что ещё хуже).
   - Почему хуже? И вообще, откуда ты всё это знаешь?
   Первый вопрос я проигнорировала, а на второй с удовольствием ответила:
   - Так он не только о философских школах говорил. Слушать нужно было. И делать выводы. Поэтому со всей ответственностью заявляю: такое поведение советника вполне понятно и даже более того - характерно для подобного типа людей в сложившейся ситуации. Это он не столько тебе, сколько себе зубы заговаривал.
   Ну а дальше я довольно легко смогла добиться от Анжы признания, что мудреца она приволокла не столько для князя в качестве ценного источника информации, а специально для меня. Чтоб, значит, тоже ощутила все прелести пребывания с ним наедине.
  
  
  
   Продолжение от 13.02.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   Ну а дальше я довольно легко смогла добиться от Анжи признания, что мудреца она приволокла не столько для князя в качестве ценного источника информации, а специально для меня. Чтоб, значит, тоже ощутила все прелести пребывания с ним наедине. Такая выходка вполне в духе хвостатой. И кто после этого тут самая взрослая? Уж точно не для сравнения эльфийских философских и прочих школ Анжа этого Фрин-Ян-Дина притащила. Для такой цели у князя жёны имеются. Как раз светлая и тёмная, обе образованные, особенно Эледриэль.
   Скажу честно, сама подобными вопросами никогда специально не увлекалась, но даже моих познаний достаточно, чтобы понять: местами этот мудрец несёт полную чушь. В первый день наслушалась. И попробуй только возразить. Начинает наизусть цитировать трактаты на 'древнеэльфийском'. Ага, именно на нём, как сам этот язык представляет. Мне с трудом там хотя бы каждое третье слово опознать удаётся.
   Это сколько же раз нужно переписать книгу, чтобы неумышленно исказить и язык, и смысл? Думаю, много. И ещё заявляет, что это я неправильно понимаю эльфийских учёных вообще и философов в частности. Никогда не ставила себе подобной задачи, предпочитая трактаты полководцев и изучение воинского искусства вообще, но всё равно в устах человека смелое заявление. И откровенно нелепое.
   Весть о бегстве короля распространилась по всей столице молниеносно. Прямой наследник, то есть принц, уехал в столицу Казгарда для обучения в академии. Произошло это, ещё когда в Зинское королевство начали прибывать первые наемники, пока для войны с ближайшим соседом, а не с княжеством Проклятых Земель. Мне удалось выяснить, что договор был вообще с предыдущим императором и мальчика взяли для гарантии, что королевство расплатится за помощь в войне. Поэтому преемника как бы и не оказалось. В том-то и дело, что очень как бы. Их нашлось великое множество, причём у каждой группировки свой, самый законный.
   Что интересно, некоторые из них приходили ко мне, чтобы заручиться поддержкой. Другие присылали своих представителей. Честно всем обещала, что поговорю с князем Ва'Димом, когда тот захватит город. Мол, эльфийскую принцессу даже владыка Проклятых Земель и Тёмный Властелин по совместительству выслушает. Что интересно, не врала, ведь в любом случае придётся делать отчёт о каждом из претендентов.
   Имелось множество сторонников отдать корону самому князю, а ещё лучше его сыну Иваниилу. Последнему при регентском совете из них самих, естественно. Король Ва'Дим тоже многих устраивал, особенно если будет править из долины Единорога. Ведь уже упоминала, никому не говорила нет и всем обещала замолвить за них словечко. И от подарков не отказывалась. С какой стати?! Ведь слово-то сдержу, а решение всё равно принимать не мне.
  
  
   Продолжение от 14.02.2012.
  
   Фрин-Ян-Дин. Мудрец, советник короля Зинского.
  
   Я был благодарен тифлингессе, что вытащила меня из темницы. Она оказалась чудесной во всех отношениях, вот только немного страшненькой. Не в смысле внешности, тут как раз всё в порядке, для женщины-тифлинга. Учтива, умна и благородна. Пока мы сидели на чердаке королевского дворца, я успел убедиться, что Анжа разбирается в тонкостях науки. Она совершенно со мной не спорила, не пыталась в качестве аргументов приводить антинаучные казгардкие изыскания. Было даже жаль покидать чердак, но ничего не поделать.
   На следующую ночь мы добрались до особняка, в котором поселилась эльфийка Морнэмирэ. Почему-то в столице многие считали её принцессой, хоть и внебрачной, но дочерью эльфийского лорда, она была желанной гостьей на балах, благосклонности её добивались. Даже сам король как-то произнес, что Морнэмирэ столь хороша, что он сам не прочь сделать эльфийку своей любовницей. В тот раз я ничего не стал говорить по этому поводу. Но уже тогда подумал, де, что-то здесь не так. Вот взять хотя бы имя красавицы. У светлых эльфиек, какой она является, в ходу окончания на -эль. На -э же заканчиваются имена темных. Это давняя традиция, ей уже много тысяч лет и пускай не является чем-то абсолютно обязательным, но нарушается крайне редко. Тем более, ни один светлый эльфийский лорд не назвал бы так свою дочь.
   В особняке я окончательно убедился, что Морнэмирэ принцессой не является. Она настолько была необразована, что и представить себе невозможно. Даже труды ученых своей расы не знает, древнеэльфийский язык - немыслимо! - понимает с пятое на десятое. Ничего не слышала о книгах высокооученого Кементариндура (примечание, имечко ещё то, особенно окончание, но здесь тонкий намек, я свое имя на эльфийский перевел), которые даже в Казгарде, а уж тем более у нас в Шокаре, знает любой философ. В общем тифлингесса оказалась куда более образованной и разумной, чем эльфийка. Остается только сожалеть, что Анжа больше не жаловала нас своим обществом.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Со взятием столицы возникли совершенно неожиданные трудности. Желающие сдаваться нашлись, и, как ни странно, именно они превратились в настоящую проблему. Никак не могли поделить, кто у них самый главный и, соответственно, у кого я буду принимать капитуляцию вместе с ключами от города. Дошло до того, что каждая группировка пожелала сдаваться отдельно, вместе с контролируемым ею участком. Мол, у меня столица тоже на сектора поделена, и получится очень символично.
   Соглашаться на такой маразм я, естественно, не собирался, а когда узнал, что приличный кусок города контролируется воровской гильдией, чьи представители тоже скромно участвуют в переговорах на равных с другими условиях... В общем, всех послал. Далеко и надолго. До следующего утра. Пообещал, что если к этому сроку не договорятся, то после полудня сожгу один из участков. Скорей всего, тот, который ночная гильдия контролирует, однако могу и промахнуться.
   От Морнэмирэ также знал о планах горожан предложить трон мне или моему сыну. Вообще, у них и своих кандидатов хватало, но это как раз, и являлось главной бедой. Если не могут договориться о такой мелочи, как сдача на милость победителю, то о самом главном тем более не получится. Перспектива стать почётным правителем мне и даром была не нужна. Иметь власти меньше, чем английская королева - спасибо, увольте. Та хоть в любой момент может без объяснения причин парламент на фиг распустить, причём не только британский, но и канадский, и австралийский, и ещё с десятка стран помельче, в которых до сих пор числится главой государства, несмотря на то, что те давно перестали быть английскими колониями.
   Впрочем, становиться реальным правителем этого королевства я хотел ещё меньше. А Эль с Ларой, услышав о таких коварных планах на нашего сына, сами предложили сжечь на фиг эту халабуду, в смысле, столицу вместе с троном. На всякий случай.
   Ещё наша шпионка, а вернее глава резидентуры, на Анжу наябедничала. Оказывается, хвостатая вместо короля какого-то сомнительного советника притащила. Якобы в качестве ценного источника информации, а на самом деле просто из вредности. Мол, слишком увлеклась коллекционированием корон. Даже ту, которую до этого сама же отдала, спёрла. Говорит, что не брала, но на самом деле больше некому. И вообще сачкует, а вся реальная работа на ней, то есть Морнэмирэ.
   В последние дни много кто покинул столицу, и не только иностранные наёмники. Хотя, прежде всего, именно они. Власти в городе и королевстве не осталось, вот и не считали себя более связанными никаким обязательствами. При этом прекрасно понимали, что рассчитывать получить незаплаченные деньги теперь точно не стоит. Грабить горожан пока не начали, но до этого совсем недолго осталось. Следующему правителю королевства достанется в наследство проблема разбойников.
   Я и не думал препятствовать исходу. Чем меньше в городе останется народу, не важно, жителей или воинов, тем нам же проще. Причём вне зависимости от того, придётся ли сражаться или контролировать сдавшихся. Ведь это с предыдущими городами вопрос был неактуален, так как там мы просто не задерживались. Принимали капитуляцию, получали дань, смещали королевского наместника (не всегда именно в этом порядке) и шли себе дальше.
  
  
  
   Продолжение от 15.02.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   К тому же нужно учитывать, что большая часть тех городков сравнительно недавно оказалась в составе Зинского королевства, а раньше принадлежала соседнему и никаких патриотических чувств их жители испытывать не собирались. Но и под покровительство прежней короны возвращаться не спешили. Надеялись под шумок получить статус вольных городов или оказаться в составе моего княжества, что почти то же самое. Ведь до долины Единорога далеко, и правитель вряд ли будет часто благодетельствовать своим вниманием. Ещё одна неожиданная проблема на мою голову. Там и княжеской короны вполне хватает.
   В столице же в любом случае предстояло задержаться на какое-то время, иначе пропадёт почти весь смысл её захвата. Если не навести порядок сейчас, то впоследствии обязательно возникнут проблемы. Тем более что король сбежал и позже точно попытается вернуться. Пусть уж место будет занято кем-нибудь, кто такого не допустит.
   Однако не все наёмники оставляли столицу, чтобы податься в разбойники или покинуть страну. По донесениям разведки один гвардейский командир из Казгарда собрал вокруг себя всех желающих дать генеральное сражение. Что интересно, к нему присоединилась и часть местной армии. Ли сразу предложила сжечь вышедшее против нас войско одним ударом.
   - Другие потом будут куда сговорчивее, - объяснила она свою точку зрения.
   - Согласен, - не стал возражать я. - Осталось только Эль с Ларой уговорить.
   - Не думаю, что будет трудно, - ответила рыжая. - Твои жёны давно уже привыкли.
   Не знаю, как мои ушастые, но древняя эльфийка действительно привыкла. И, похоже, в результате частого применения магии крови полностью восстановила свои силы. Она теперь и без нашей помощи смогла бы сжечь противостоящую армию. Залп звёздного линкора - дело серьёзное, а Ли была способна произвести именно такой.
   Но вообще Лирмилиэль оказалась права. Эль с Ларой действительно возражали скорее только для порядка. Однако возражения последовали с совершенно неожиданной стороны. Король Ва'Харр не наигрался в войну. А как ещё объяснить его желание победить врага в настоящем сражении, без использования мощной магии? Штуки, по его мнению, хоть и полезной, но уже один раз доказавшей свою ненадёжность.
   Поскольку в бой он вёл исключительно своих людей и пожелавших присоединиться добровольцев, препятствовать ему не стали. Впрочем, сражение всё равно не состоялось. Вражеское войско самым неожиданным образом свернуло в сторону и укрылось в стоящей немного в стороне крепости. Официально этот замок назывался королевским охотничьим домиком, а на деле являлся серьёзным опорным пунктом. Дорогу на столицу и ещё одну вокруг города крепость не перекрывала, но держала под реальным контролем, имея возможность в любой момент нанести удар и перерезать коммуникации.
   - Ну всё, теперь точно придётся жечь, - заявил я.
   - Штурм крепости ничуть не менее славное дело, чем сражение в чистом поле, - ответил Ва'Харр.
   - Согласен, славное, - не стал спорить я. - Но и ты согласись, что куда более долгое.
   - Гномы обещали подогнать осадные орудия, - ответил тот. - Думаю, возьмём эту крепость достаточно быстро.
   Северный король уже представлял себя в сражении, и возражать ему было бесполезно.
  
  
   Продолжение от 16.02.2012.
  
   (Эту интерлюдию мне помогал писать коллега Орлов Гай (который детективные рассказы о приключениях Гаты пишет), я же слегка поправил и добавил предысторию войны.
  
   Глава следующая (сражение)
  
   Ва'Ндэл. Сотник гвардии Казгарда.
  
   Который раз убеждаюсь, что зря новый Император ввязался в эту войну.
   Предыдущий, Ормадион, тоже имел связи с Зинским королевством. Но тот поступил правильно. Всё началось лет пять назад. Местный король вдруг обнаружил, что часть его королевства, граничащая с Проклятыми Землями, ни с того, ни с сего стала считаться спорной. Более крупный сосед на севере с завистью смотрел на растущую торговлю с новым княжеством и наконец обвинил Зинское королевство в пособничестве контрабандистам.
   И если бы только обвинил. В тот же день объявил войну и успешно её начал. Буквально за считанные дни захватил территорию, на которую претендовал. Отличный полководец и мудрый политик. Во-первых, сумел заранее и, что самое главное, тайно подготовиться к войне. Во-вторых, обвинения в контрабанде вовсе не были беспочвенными, в Зинском королевстве на это дело смотрели ну очень сквозь пальцы. В-третьих, не перекрывал торговлю с Проклятыми Землями, а только присоединился к ней, новая граница прошла как раз по торговому тракту. Поэтому желающих заступаться за проигравшего не нашлось.
   Однако и зинский король не пожелал смириться с потерей части территории, тем более что королевство и так было самым маленьким в регионе. Обратился к императору Казгарда за помощью, как к не имеющему своих интересов в данной войне. В качестве платы предложил сырой мифрил, который и закупался в новом княжестве.
   Империя прислала 'наёмников' и военных советников. Армия королевства была в кратчайшие сроки реорганизована, увеличена и быстро одержала победу, не только вернув своё, но и захватив у северного соседа ещё больший кусок территории. На этот раз уже никто не пожелал вступиться за неудачливого завоевателя, так как во всём виноват был именно он сам. А затем в Казгарде сменился император. Новый государь прислал новых советников, которые стали подталкивать короля к захвату, а вернее, возвращению, Проклятых Земель.
  
   (Позже вставлю в начало книги описание этих событий. Вот и причина, почему разведка пропустила подготовку Зинского королевства к войне. Все думали, что собирается и дальше с северным соседом воевать.)
  
   Вот это-то и было главной ошибкой. На те же средства мифрила можно просто купить сколько понадобится. А уж если учесть чего тут натворили местные полководцы...
   Конечно, и в Казгарде дураки-военачальники частенько попадаются, особенно в последнее время, но такого бардака, как здесь, я ещё нигде не встречал. Временами мне казалось, что войсками вообще никто не командует. Или наоборот, приказы раздают все кому не лень. Не иначе как шлю... в смысле, фаворитки военачальников. После того как ко мне одновременно прибыли два гонца с противоречащими друг другу приказами, причём оба за подписью военного министра и одной датой, окончательно плюнул на всех местных начальников и просто готовил своих подчинённых к очередному бою.
   Кстати, под моим началом сейчас далеко не только гвардейцы Казгарда. Кажется, в наш отряд сбежались все здравомыслящие люди, какие только были в Зинской армии. И не только люди. Великая Орда Оркской гвардии Казгарда тоже провозгласила меня своим главой. С оговоркой, что только на ближайшие сражения, но тоже факт из ряда невероятных. Скорее тёмные со светлыми эльфами помирятся... Хотя стоп. Такое в Проклятых Землях уже почти произошло.
   Но орки-гвардейцы всё равно, признаться, удивили больше. После ликвидации Варварской гвардии именно наш легион получил её знамя и унаследовал вековые традиции того славного подразделения. В том числе бритьё головы и, конечно, непримиримое соперничество с орками. Присоединились к нам и несколько довольно сильных боевых магов. Самое интересное, что ни местные вояки, ни орки, ни даже маги не пытались оспаривать моего главенства.
  
  
   Продолжение от 17.02.2012.
  
   Ва'Ндэл. Сотник гвардии Казгарда.
  
   Обдумав случившееся, я понял: признание лидерства казгардской гвардии произошло по той причине, что из сражения в Проклятых Землях мы вышли единственными победителями. Учитывая проигранные и бой, и весь поход, победа получилась чисто формальной, но факт оставался фактом. Ещё успехом могли похвастать рыцари из первого прорвавшегося отряда, однако из них в живых почти никого не осталось. Мы же не просто куда-то прорвались, чтобы без толку сдаться в плен, а одну из двух закрывавших проход через перевал башен взяли, вышвырнув оттуда эльфов.
   Но Императорский Гвардейский Легион остался не только самым отличившимся и прославленным подразделением, к тому же ещё, как ни странно, самым боеспособным. Гвардейцы до конца, даже когда я лежал без сознания после мастерского удара короля Ва'Хара, сохранили дисциплину. Поэтому в отсутствие магической поддержки, в отличие от остальных, при отступлении практически не понесли потерь от нападений нечисти Проклятых Земель. В то время как остальные шарахались от любой угрозы, мы сумели прикончить пару вампиров, напавших на оказавшихся под нашей защитой лишившихся сил магов. Мои воины вышли оттуда не бегущей в панике толпой, а пусть и поредевшим, но всё же организованным отрядом. И даже смогли вынести многих раненых, большинство из которых уже вернулись в строй.
   В результате, хотя никто меня на этот пост не назначал, в данный момент под моим началом собрались самые боеспособные подразделения из разных родов войск, какие только были в зинской армии. Или, вернее, самые решительные, что порой куда важнее. Признаться, никогда не предполагал, что придётся командовать настолько мощным корпусом. Такими силами вполне можно было завоевать среднее королевство. Да что там королевство, трон в самом Казгарде иной раз захватывали с помощью куда меньшего войска.
   Однако, думая о возможном результате предстоящего сражения с армией Ва'Дима, я не обольщался. Дошедшие слухи об использовании им мощнейшей неизвестной магии делали наши шансы на победу весьма призрачными. Конечно, я принял возможные меры. Приказал присоединившимся к нам волшебникам готовить самые мощные защитные заклятия и амулеты. О нападении при таком соотношении сил думать не приходилось, а вот защита ещё может ... Хотя тоже вряд ли.
   По-моему, здешнему королю уже давно пора было начинать мирные переговоры. Про князя Ва'Дима известно, что человек он достаточно разумный (местами), вряд ли слишком уж тяжёлые условия выставит. Да какие угодно! Это воину вроде меня сдаваться не пристало, а король - политик, и ему договориться всегда лучше, чем проиграть. Но дипломатия не моё дело. Пусть этим кому положено занимаются, а я пока отряд, вернее уже давно армию, к бою готовить буду.
   Тем временем князь Проклятых Земель никуда не спешил. Его армия не подошла прямо к стенам столицы, а остановилась на расстоянии половины дневного перехода. Хороший знак, показывающий, что противник готов к переговорам. Вот только с нашей стороны вести их было уже некому.
   В тот день страшная суматоха началась. По улицам шныряла стража. Появились самые нелепые слухи. То призывали под мудрым руководством монарха оборонять столицу до последней капли крови, то кричали, что король сбежал, потом - что не сбежал, а убит. Наконец ко мне и другим командирам прибыли гонцы с ужасным и позорным приказом. Все 'большие начальники и великие полководцы' королевства, наконец, нашли общий язык и решились на капитуляцию.
   Решились, так решились, это вполне ожидаемо. Но вот как они задумали это сделать... Всем командирам приказывалось отрубить голову каждому десятому воину своего отряда, завернуть их в полковое знамя и отослать получившийся свёрток к южным воротам. Такие доказательства смирения эти подлецы хотели предоставить Ва'Диму. Головы я велел отрубить самим гонцам, которые слишком настаивали на выполнении позорного приказа.
  
  
  
   Продолжение от 18.02.2012.
  
   Ва'Ндэл. Сотник гвардии Казгарда.
  
   Позже пришло опровержение. Это одна из группировок, которую оттеснили от власти, пыталась таким образом посеять смуту. Последнее время воровская гильдия активизировалась, стараясь пролезть к трону и легализоваться. Их и попёрли, а заодно и несколько партий поменьше. Вот воры и устроили провокацию с ложным приказом (а может, наоборот, кто-то другой, чтобы потом свалить на ночную гильдию). Только я не стал дожидаться, чего они там ещё придумают, собрав поддержавших меня воинов (которых к тому моменту было под моим началом ох как не мало), решил дать бой подошедшей армии.
   Скрываться за стенами посчитал лишним, если уж всё равно суждено умереть, мы погибнем в атаке, и пусть наши славные знамёна укроют головы не казнённых трусов, а сражённых в славной битве воинов. Неважно, что это будут стяги не только нашего легиона. Варвары ли, орки, маги или другие храбрецы, не согласившиеся на позорную сдачу - все мы сейчас в одном строю! Что же, я всегда мечтал о смерти в бою. Сегодня, видимо, моя мечта осуществится. Во'Дан, я иду к тебе!
  
  
   Сэр Арвэхорз. Рыцарь Зинского королевства.
  
   Сам не знаю, зачем присоединился к армии, что собирал северный варвар из казгардских гвардейцев? Вроде бы сотник, а то и ниже чином. Вернее, прекрасно знаю. Подвигов и славы, достойных настоящего рыцаря, захотелось.
   - Ты ещё слишком молод и многого не понимаешь, - ответил мне мой наставник сэр Гордолкон, один из лучших рыцарей королевства, когда услышал о таких планах. - Подвиги и слава найдут рыцаря в любом месте, если суждены.
   - И где же? - усомнился я. - Остальные командиры в лучшем случае ждут приказа защищать стены.
   - Тоже достойное дело, - ответил наставник.
   - Что достойное, никто не спорит. Но от рыцаря там мало толку, на боевом коне на стену не заедешь. Да и не будет никакой защиты стен.
   - С чего ты взял? - неуверенно спросил он.
   - С того, что большинство откровенно обсуждают, как поступят, когда получат приказ сложить оружие. Ва'Ндэл же планирует выйти из города и дать сражение в чистом поле.
   - Не буду тебя уговаривать, поступай как знаешь, - ответил сэр Гордолкон. - Однако помни - всем известное высказывание о том, что историю пишут победители, не совсем правильное.
   - А кто же? - удивился я.
   - Выжившие.
   Никогда раньше не слышал от наставника таких речей. Раньше он как раз о славных подвигах рассказывал. Впрочем, я не собирался его осуждать. Он всё решил для себя, а я для себя.
   В любой другой ситуации было бы глупо не воспользоваться преимуществами, которые дают крепостные стены. Однако возможность получить удар в спину от сторонников капитуляции не оставляла другого выхода.
   Но это всё я думал, когда находился в столице и мечтал о подвигах. Стоило её покинуть, и в голову стали приходить совсем другие, не достойные рыцаря мысли. И начал куда лучше понимать старого наставника. По слухам князь Проклятых Земель, как и следовало ожидать от Тёмного Властелина, не принимает честных сражений, а жжёт врагов невероятно сильной магией. В такой гибели действительно нет никакой славы.
   Да, видимо, боги меня услышали. Нас догнал гонец и принёс важную весть. Оказалось, король вовсе не сбежал, а отступил из столицы, где собрались одни изменники и заговорщики, в отдельно стоящую крепость, где можно было не опасаться удара в спину. А это уже совсем другое дело. Сражающихся из безнадежности можно назвать глупцами, а за короля - так уже не назовёшь. Поступок, достойный любого рыцаря.
   Историю пишут выжившие? Кто-нибудь обязательно выживет!
  
  
  
   Продолжение от 19.02.2012.
  
   Ва'Харр. Король.
  
   Странная была эта война. Все крепости и города Зинского королевства спешили раскрыть ворота и вынести какие-нибудь ключи на серебряном, а кто побогаче и на золотом подносе, едва наши объединённые силы показывались поблизости. Ну а те, кто не додумывался сделать этого сразу, отведывали какой-то хитрой эльфийской магии от князя Ва'Дима и его жен. И что интересно, не сжёг ни одного города, всегда обходясь незначительными разрушениями из всех возможных, но жителям и властям мало не казалось.
   Очень рационально. И дань получал, и торговые договора заключались, и ещё много чего. Выгодно, но никакой боевой славы. Мне бы на самом деле поучиться, как должен вести себя настоящий правитель, а всё равно оставалась какая-то неудовлетворённость.
   За все это время я ни разу не обнажил меча. Скучно, не война, а прогулка. Мои верные воины, из тех, что достались от предыдущего короля Айторунского, были довольны. Плата за службу идёт, кровь не льется - чего же ещё пожелать? Сразу видно, что в королевской армии воспитывались. Как высказался по этому поводу князь Ва'Дим: 'Солдат спит, служба идёт'.
   А вот северянам такая война не нравилась. Где же героические подвиги, о которых потом будут петь потомки, где эпические битвы, в которых если и умрешь, то десяток врагов с собой прихватишь? Недовольство проявляли даже Нуд со Снорром, которые так и остались при моей особе. Что уж говорить о герцоге Ва'Зане и других князьях, князьках и княжатах. Сам же иногда думал о том, что делать со всей этой оравой, когда война закончится. Обратно в королевство забирать нет желания, но и князь Ва'Дим принять их на службу не жаждет. Кого-то, скорей всего, возьмёт, раскидав по разным отрядам, но всех сразу точно нет.
   В свой срок перед нами показалась столица королевства, под названием Зинил. Мы ещё и добраться не успели, как появились первые перебежчики с новостями. Надо сказать, весьма интересными. Король сбежал, кинув свою столицу, да и всё государство на произвол судьбы. Ищи его теперь в Казгарде, не иначе. Пропала и часть советников. Мнения городской верхушки разделились. Большинство были согласны сдаться, выполнить любое требование князя Ва'Дима, вплоть до признания его королём, императором, да кем угодно. Споры среди них шли только о том, кто именно должен вручить поднос с ключами от города. Никак договориться не могли. Может, это и являлось одной из причин, по которой война ими была безнадёжно проиграна.
   - Уж главный-то город надо брать, - посоветовал я князю. - Не дожидаться, пока те решат, а войти в столицу всей армией.
   - Знакомая история, - ответил он. - Все предпочитают видеть над вражеской столицей не белый флаг, а свой.
   - Причём тут флаг, да ещё и белый? - не понял я.
   - Ни при чём, - ответил он. - Это я так, не обращай внимания. Но могу объяснить свою позицию. Если бы к столице сейчас рвалось ещё несколько 'союзнических' армий, то было бы очень важно, кто захватит дворец и поднимет над ним своё знамя. А в нашей ситуации можно просто подождать, и сами начнут предлагать лучшие варианты.
   - Куда уж лучше, - проворчал я.
   В общем, ничего удивительного, что Ва'Дим пока медлил точно в соответствии со своей политикой. Да и не понравилось ему, что в переговорах ещё и воровская гильдия участвовала. Дал Зинилу какое-то время на размышление.
  
  
  
   Продолжение от 20.02.2012.
  
   Ва'Харр. Король.
  
   И тут пришли известия, что из города нам навстречу движется армия. Причём вполне настоящая, состоящая в основном из северных варваров, что раньше служили в Казгарде. Достойный противник. Пока в Зиниле шли разборки за право капитулировать, они, развернув знамя, покинули город через западные ворота.
   Как я чуть позже выяснил, не от агентов пришла информация, а от самих же горожан. Нет, у князя разведка работает совсем неплохо и тоже доложила, но желающие сдаться всё равно успели раньше. Сразу решил, что это мой единственный шанс обнажить меч в странной войне, и легко уговорил князя. Тот почти не возражал. Я ведь вёл в бой только своих воинов, ну и пожелавших присоединиться добровольцев.
   Однако произошло событие, которое чуть было всё не испортило. Оказалось, местный король хоть и бежал, но не так далеко, как все поначалу думали. Никто не сомневался, что он где-то на дороге в Казгард, но выяснилось, что вовсе нет. В окрестностях был расположен его охотничий замок. Вот туда и подался. Теперь он писал воззвания, проклинал трусов и предателей и требовал от всех честных жителей королевства оказывать 'узурпатору, изменнику и мятежнику' сопротивление. Ага, нашёл дураков!
   Выяснилось, нашел. Да не просто дураков, а 'сумасшедших северных варваров'. И некоторые молодые и горячие рыцари, из младших сыновей зинских феодалов, с ними. И если бы просто нашёл, так ведь подло переманил ту армию, что шла нам навстречу. Вместо того чтобы и дальше продолжать движение к выбранному мною полю, добрались до королевского замка, заперлись в цитадели и теперь готовы принять бой уже там.
   - Что же, не хотят по-хорошему - будет по-нашему, - произнес князь Ва'Дим, когда мы собрались на внеочередной совет в связи с этими известиями.
   - Король - дело серьёзное, - сказал один из полководцев. - Проигнорировать, как многих бегущих из столицы графов и баронов, никак нельзя.
   С ним все были согласны, и опять заговорил князь:
   - Пока эти столичные остолопы решают, кто из них сойдет за главного капитулянта, мы сегодня же вечером...
   Поняв, что он собирается предложить, я встал со своего места:
   - Погоди, мой царственный брат.
   - Что? Хочешь и тут поучаствовать? - угадал он. - Но сражение в поле - это одно, а крепость - совсем другое.
   - Согласен, другое, - ответил я. - Однако штурм крепости ничуть не менее славное дело, чем сражение в чистом поле.
   - И при этом куда более опасное и, что самое главное, непредсказуемое, - вставил князь.
   Я, разумеется, не собирался оспаривать само собой разумеющегося. Вместо этого привёл другие аргументы:
   - Воины севера, верные твои союзники, давно уже хотят позвенеть мечами. Если в королевском замке засели сумасшедшие северные варвары, то выбить их можно такими же. Я, кажется, догадываюсь, кто там вздумал защищать царственного беглеца. Уж не тот ли самый сотник, который убил моего вассала, победил Нуда, но был повержен мною? Мне не терпится вновь повстречать его на поле брани. Да и Зинского короля пленить след. Не зря я войну ему объявлял.
   - Пусть будет так, раз тебе хочется, король, - согласился повелитель Проклятых Земель. - Но должен повторить, что я нахожу твою затею бессмысленной.
   - Вы забываете ещё об одном аспекте этого дела, - вдруг вмешалась тёмная эльфийка.
   - О каком? - спросил её муж.
   Мне это сразу не понравилось. Женщинам вообще ни на войне, ни тем более на военных советах не место! Пусть они даже трижды эльфийские принцессы и боевые маги. Но, увы, приходилось принимать сложившиеся в этом княжестве реалии.
   - Если штурм будет неудачным, это не лучшим образом отразится на репутации армии, - ответила эльфийка Ларинэ.
   Резон в её словах имелся. Однако я считал, что армия, берущая города без боя, тоже имеет не самую надёжную репутацию. Случись что с магией, и она развеется, как дым. Вот только спорить бесполезно.
   - Что скажешь на это? - спросил меня Ва'Дим.
   - Ты всегда успеешь применить свою магию, князь, - тут же ответил я. - А пока дай мечам пропеть песню.
   - Пусть будет так, - закончил он.
   На том и порешили. Эльфийки, нужно отдать им должное, никогда открыто не оспаривали уже принятых мужем решений.
  
  
   Продолжение от 21.02.2012.
  
   Нарин. Гном.
  
   Гному в человеческой армии место всегда найдётся. Факт! Который оспаривать никому в голову не придёт. Осадные машины, они присмотра и ухода требуют, тем более что у князя Ва'Дима все нашей сборки. А чьей же ещё? Лучше гномов никто не делает, это вам кто угодно подтвердит, даже эльфы. Неохотно, но подтвердят. Проверено!
   Вообще эта война мне нравилась. Никаких убытков, связанных с битвами, штурмами и сражениями. Одна только прибыль. Всегда бы так. И пускай дань получал князь, но мы тоже не оставались в накладе. Помимо положенной платы, под шумок можно неплохие договора заключить, а то и прямо на месте торговую операцию провести.
   Поэтому сам не представляю, с какой дури откликнулся на призыв северного короля. И ведь с самого начала планировалось сражение в чистом поле, чего мы, гномы, никогда не любили.
   - Ты что, Нарин, совсем ум потерял?! - спрашивали меня другие гномы, что тоже были в армии князя Ва'Дима.
   - Так увлёкся забавными историями, что перестал отличать реальность от вымысла?
   - Оборона горных крепостей - другое дело, никакой силой нас оттуда не выковыряешь, но тут...
   - Нет, если надо, и хирд выставить можем, о который лучшая рыцарская конница без толку копья пообломает.
   - Но то если очень надо... А самому лезть... Нарин, подумай ещё раз.
   Сам понимал, что поступаю глупо, но отступать не собирался. Сейчас удивлялись моему решению, а если бы его изменил, стали бы посмеиваться. Мол, на подвиги потянуло, но мудрые гномы сумели объяснить что к чему пусть и богатому, только пока неопытному.
   Однако вскоре выяснилось, что противник и сам в чистом поле сражаться не собирается. Немного отойдя от столицы, резко сменил направление и укрылся в контролирующей дороги крепости. И не в какой-то там башенке со стеной и рвом, а очень серьёзной, настоящей гномьей постройки. Такая при должном уходе не одну тысячу лет простоит, только не забывай сохраняющие руны магией подпитывать. И не любым войском взята будет.
   Вот тогда-то остальные родичи с осадными машинами к нам и присоединились. Ещё удивлялись и расспрашивали, как я заранее узнал? Естественно, не стал убеждать, что случайно так получилось. Многозначительно молчал, мол, кто же такой секрет раскроет?
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Вдруг обнаружилось, что хитрый северный король увёл всех самых боеспособных воинов. Нет, вовсе не потому, что именно его воины были таковыми. Среди них, как и везде, и хороших, и не очень хватало. Это я не подумал, когда разрешал присоединиться к штурму крепости всем желающим. Вот и присоединились. Естественно, самые лучшие.
   - Зря ты разрешил, с нами не посоветовавшись, - заявила мне Лара.
   - Именно, - поддержала подругу Эль. - Деньги платим мы, а развлекается этот северный варвар Ва'Харр. - Так, значит, вы тоже хотите? - задал я невинный вопрос.
   - Не говори глупостей, - ответила светлая.
   - Ты прекрасно понял, что мы имеем в виду.
   - Почему тогда на военном совете мне не помешали? - задал ушастым вполне резонный вопрос.
   - Сам прекрасно знаешь, - заявила Эль.
   - Нельзя ронять княжеский престиж, публично оспаривая решения мужа, - добавила Лара.
   Тут они были правы, и я это прекрасно знал. И иногда пользовался. Но вообще-то не думал, что произошло нечто непоправимое. Угрозы нападения всё равно не было, а даже если бы и возникла, магию никто не отменял.
   Потом я и сам пожалел, что не присоединился к штурму крепости. Это когда пошла волна очередных переговорщиков, которых ничуть не смущало, что их король находится совсем рядом и сдаваться не собирается.
  
  
  
   Здесь были продолжения от 22.02.2012. до 26.02.2012.
   Перенёс их ниже, чтобы соответствовали хронологии книги.
  
  
  
   Продолжение от 27.02.2012.
  
   Интерлюдии для сегодняшнего продолжения написали Кочанов Станислав (который пишет "Фэнтезийный детектив" о приключениях сыскных дел мастера Гаты) и Деметрий (автор "Неполного набора"). Я же доработал, кое-что исправил, добавил и расширил.
  
   Сэр Арвэхорз. Рыцарь Зинского королевства.
  
   Мой новый командир гвардейский сотник Ва'Ндэл стоял на стене и наблюдал за готовящейся к атаке армией. Тем временем внизу гномы князя Ва'Дима устанавливали боевые метательные машины. Основательно, не спеша, как и всё, чем занимаются бородатые коротышки.
   - Наши катапульты на такое расстояние не стреляют. Далеко ставят, - сказал стоящий рядом командир орков-гвардейцев Турым. - Думаешь, добьют? Или позже передвинут поближе?
   - Добьют, - уверенно кивнул Ва'Ндэл. - В бою у Проклятых Ворот ещё дальше били.
   - Можно спросить? - вмешался в разговор я.
   Получил утвердительный кивок и продолжил:
   - А правда, что тогда князь Ва'Дим, я хотел сказать, мятежник...
   - Да что уж там, - перебил меня Ва'Ндэл, - самый настоящий князь, пускай и не похож на северного варвара.
   - Как же тогда...
   - Разве князь не может быть ещё и мятежником? - усмехнувшись, спросил меня командир.
   Действительно, как это мне раньше не пришла в голову такая мысль?
   - Так о чём ты хотел спросить? - напомнил мне Ва'Ндэл.
   - Правда ли, что князь Ва'Дим в том сражении стрелял из катапульт самыми настоящими деньгами?
   - Правда, - коротко ответил Ва'Ндэл.
   Было видно, что ему тема неприятна, и я продолжать расспросов не стал.
   - Господин Тезарий, маги готовы? - обратился командир к следующему подошедшему.
   - Готовы, - ответил седой человек в богатом казгардском плаще. - Как и договаривались, на все деревянные постройки наложена самая сильная защита от огня. От обычных магических зажигательных снарядов достаточно, даже какое-то время продержится, если будут стрелять усиленными, но против странной магии Ва'Дима, скорее всего, всё это бесполезно.
   - Сотник, мне непонятно, почему ты не приказал защитить магией стены? - вновь спросил Турым.
   Ва'Ндэл усмехнулся:
   - Зачем? Стены выдюжат, ещё старой гномьей постройки, а вот от огня защита нужна обязательно. Камень либо выдержит сам по себе, либо нет, и с этим мы уже ничего не поделаем, а огонь может причинить немало бед.
   Словно подтверждая его слова, со стороны осаждающих прилетел огромный булыжник и, ударившись о стену башни, бессильно отскочил в сторону. Даже по звуку было понятно, что крепость долго продержится против таких атак.
   - Вот видишь, - продолжил северянин, - крепость способна выдержать неделю такого обстрела. Если же Ва'Дим применит свою магию, то любая защита окажется бесполезной. А метко бьют! С первого раза попали. Трим, что с воротами? Успели?
   - Всё готово, господин сотник, - отозвался невысокий коренастый человек, в котором угадывалась гномья кровь. - Западные и Восточные заложили камнями, тем более что там и не ворота вовсе, а одно название. Дверцы в стене и только. Южные, самые крепкие и единственные настоящие, пока оставили для вылазок, но люди и материалы готовы. Если понадобится, меньше чем за неполные полдня завалим, тем более что основная часть уже уложена.
   - Начинайте уже сейчас, - приказал командир. - Соотношение сил не располагает к вылазкам.
   - Сделаем, - ответил полугном.
   - Что ещё?
   - Катапульты тоже установлены, как ты приказывал. Может, ответим на обстрел?
   - Нет, - отказался Ва'Ндэл, - рано, всё равно не добьёте. Подождём штурма. Тогда и все остальные свои козыри раскроем.
  
  
   Ва'Ндэл. Сотник гвардии Казгарда.
  
   К моему удивлению, штурм начался в тот же день практически без всякой подготовки. Полдня обстрела, который не причинил крепости особого вреда (только пару зубцов с башни сшибли), и вражеские отряды двинулись в атаку. Видимо, привыкли брать города, не встречая сопротивления. Оно и понятно, при таких-то зинских военачальниках.
   К воротам двинулся закрытый таран, вскоре раздались методичные гулкие удары. Ну-ну, пусть долбают! Интересно, скоро солдаты князя Ва'Дима поймут, что за деревянными створками за несколько дней выросла каменная стена? Такую и магия не сразу возьмёт ... обыкновенная магия. Но, пока князь не применит своё неведомое чародейство, мы можем сражаться вполне успешно.
   Закрываясь щитами, к стенам крепости побежали воины, волоча за собой штурмовые лестницы. Ну что ж, тут нам есть чем ответить, штурмующих ждёт сюрприз.
   - Время! - крикнул я. - Эльфов среди них нет. Турым, выпускай своих шавок.
   Оркские волкодавы сидели снаружи крепостных стен, привязанные на одну верёвку, продетую в кольца их ошейников. В охране, может, и не очень, зато весьма приспособленные для тихих засад псы, так как лаять просто не умеют. По знаку своего командира дежурящий возле них орк одним движением ножа освободил снаряжённых в специальные кожаные доспехи собак. Зеленокожий воин попытался по сброшенной верёвке забраться на стену, но сорвался, пронзённый сразу двумя стрелами. Однако задачу свою он уже выполнил. Бешеная свора помчалась навстречу штурмующим. Противник, видя закрытые ворота, контратаки явно не ожидал. Вражеские лучники перенесли обстрел на собак, остальные их воины бросили лестницы и взялись за мечи. Создать строй они не успели, и клыкастая стая ворвалась в растерявшуюся толпу.
   - Лучники, противник опустил щиты. Время помочь пёсикам, - крикнул я.
   Стоящий рядом со мной Турым тяжело вздохнул и выругался.
   - В чём дело, брат-гвардеец? - удивился я. - Пока всё идёт просто отлично!
   - Собачек жалко, - грустно ответил громадный зелёный воин, кривя обезображенное старым шрамом лицо. - Порубят их всех, а кого и нашими стрелами заденет.
   - Такова война, - неловко попытался я его утешить.
   - Да понимаю я всё! - отмахнулся орк. - А собачек всё равно жалко. Их-то за что? Этот Ва'Дим - злой князь, зверей совсем не любит. У меня в прошлом сражении в Проклятых Землях двух коней убили, а в столице его шпион, когда корону воровал, трёх собачек не помиловал. Злой он, и подданные его тоже все злые!
   Турым ещё раз вздохнул и хмуро отвернулся.
   Признаться, я не смог понять, как связаны отношение князя к животным и смерть в сражении лошадей и собак, которых сами орки специально выводили для боя, но спорить не стал.
   Однако орк как будто почувствовал мои мысли и добавил:
   - Мы их выводим специально для боя, но и сражаемся в одном строю, а так у собак совсем нет никаких шансов. И ещё, наши волкодавы очень сильные, могут опрокидывать даже всадников, не говоря о пехотинцах, но доспехи им всё равно не по зубам. Таких обычно идущие следом воины добивают. А тут пропадёт часть эффекта.
   В этом Турым был абсолютно прав, часть опрокинутых волкодавами воинов позже опять встанет в строй. Сантименты сантиментами, но и военный расчет в его сожалении присутствовал.
   Вновь перенёс внимание на атакующие вражеские отряды. Волкодавов уже почти всех вырубили (бедный Турым), но такая победа далась противнику недёшево. Перед крепостью, среди собачьих трупов валялось множество загрызенных и поражённых стрелами людей. Было ясно, что здесь штурм захлебнулся. Вражеские воины, прикрываясь щитами, принялись выносить своих убитых и раненых.
   Я приказал прекратить обстрел и потребовал доклад о положении на других участках обороны. Везде положение пока оставалось благополучным. Вражеский таран, естественно, не смог пробить ворота, они бы его ещё к стене подогнали, а подошедшие штурмовые отряды встретил неожиданный залп наших до того молчащих боевых машин (не одни гномы Ва'Дима их делать умеют, пускай наши и не такие дальнобойные, но на своей дистанции ничуть не менее эффективные).
   Кое-где враги всё же преодолели ров и установили лестницы, но их напор и боевой азарт уже закончился, и подняться на стену противнику не удалось. Победа осталась за нами. Однако я не обольщался, Ва'Дим пока не использовал свою магию. Хотя, по докладам наших магов, волшебство противник применял, но вполне известное и не слишком мощное. Подчинённые Тезария легко отбили все атаки, и даже сами смогли нанести несколько магических ударов по отрядам штурмующих.
  
  
   Колвир. Зинский король.
  
   Проклятье!
   Три тысячи демонов!
   Все пропало!
   Ничего из моих задумок не вышло. Совершенно не ожидал, что война окажется проигранной, да ещё так быстро. Этого не должно было случиться по любым, даже самым пессимистичным расчетам. Нечистокровный северный варвар, объявивший себя князем, не мог быть реальным противником. У него и дружина-то отсутствовала, несколько небольших отрядов наёмников и всякого сброда - не в счёт. Единственная его защита - непроходимость Проклятых Земель. Да и то весьма относительная, это очистить их за три тысячи лет не получилось, а с армией там пройти всегда можно, уже не раз доказано.
   Не успел взамен потерянной новую армию собрать, как мятежный вассал, хотя какой он вассал, уже пошел по моему королевству победным маршем. Все города, кроме двух, предали сразу, открыли ворота этому варвару, с провизией помогли. То, что хорошо платил, не оправдание! Ни на миг не сомневаюсь, потребуй он так, принесли бы с не меньшим энтузиазмом. Да и чего, собственно, ожидать от бывших вассалов соседнего королевства, которых я сам совсем недавно завоевал? Даже говорят, часть их воинов в его армию влились.
   В самом стольном Зиниле заговор на заговоре. Мало того, кто-то таинственный, по слухам похожий на тифлинга, повадился ходить во дворец, как в свой собственный дом, и, о боги, украл корону. Причем не одну. Половина придворных оказалась заговорщиками, уже думали, как предать своего сюзерена. Одно счастье, никак не могли поделить, кому достанется такая честь, а кто останется только на подхвате.
   Ещё и ненавистный шокарец, которого я с детства терпеть не мог, начал советовать сдаться, выплатить контрибуцию да признать Ва'Дима независимым правителем. Хоть и был в его словах резон, я предпочел отправить Фрин-Ян-Дина в каземат. Пусть посидит за решеткой в холодном подвале, подумает, прежде чем королю такие советы без спросу давать. А ведь раньше был весьма полезным человеком.
   Из дворца пришлось бежать, под покровом ночи, подземным ходом, прихватив только часть драгоценностей и казны. Опять неведомый тифлинг, или тифлингесса, как кое-кто из осведомителей в воровской гильдии утверждал, проник в тронный зал, уворовал очередную корону. Вовремя маги предупредили, так что успел исчезнуть. Слышал, как сзади обрушились подвалы. Сработала, значит, ловушка, и преследователи, кем бы они ни были, получили своё. А обнаглевший тифлинг или заговорщики - не так уж и важно. И тот и другие заслужили быть погребёнными под завалом.
   Добрался до старого охотничьего замка, в котором часто жил, будучи принцем. Пока не появились враги, решил ненадолго там остановиться. Потихоньку туда же подтягивались немногие из верных. Рыцари, советники, казгардские союзники. Я рассчитывал провести в этом замке несколько дней, разобраться с ситуацией и решить, что же делать. С потерей столицы ещё не пропало королевство, так, кажется, говорил кто-то из древних правителей. Обратился с письмами к соседним государям, прося помощи. Объявил несколько указов верноподданным. Всех предателей лишил титулов, чинов и наград.
   Потом появились казгардские гвардейцы во главе с каким-то северным варваром. Ещё один князь, демоны раздери! Но этот мне верен. Хочет сражаться до конца. Фактически он и возглавил оборону замка. Слушались его все - и наемники, и орки, и даже наши рыцари. Видать, бывалый воин, дельные мысли высказывает. Вот почему я сразу его не разглядел?
   Через пять или шесть дней после того, как мною была покинута столица (ладно, буду честен с собой, я просто позорно бежал), до замка добралась вражеская армия. С башни увидал множество воинов, похожих на северных варваров, рыцарей, гномов с парком осадных машин. Похоже, битва будет тяжелой.
   - Скажи мне по чести, князь Ва'Ндэл, - обратился я к казгардскому сотнику, - есть ли у нас шансы выстоять?
   - Король, мне сложно ответить на твой вопрос, про таинственную магию князя Проклятых Земель говорят многое. Если она будет применена тут, мы бессильны. Но достоверно известно, что использовали её только два раза, между этими случаями проходило много времени. Может, силы у вражеских магов истощены, и, если боги будут милостивы, мы продержимся. Против обычной армии выстоим несколько дней. Оборонять замок всегда проще, чем его атаковать. Сюрпризов у нас заготовлено немало. Так что победим или умрем с честью. В последнее мне верится больше, и я готов уйти к Во'Дану, прихватив за собою десяток, а то и сотню врагов.
   Глупый варвар. Сколько лет в Империи прослужил, а варваром остался. Хлебом не корми, дай умереть героем, с мечом в руке и именем тамошнего бога войны на устах. Но главное из его слов я понял - падение замка всего лишь вопрос времени. Дни или недели - не суть важно. Мне же умирать совершенно не хочется. Будем надеяться, что кто-то из соседних королей пришлет подмогу. Положа руку на сердце, веры в это мало, но вдруг боги решат проявить милость. Однако и тогда вряд ли успеют до того, как противник возьмёт крепость.
   Первая атака против замка захлебнулась. Свое дело сделали оркские волкодавы, лучники, арбалетчики и мастера осадных машин. Враг отступил. Многие радовались. Но мне хорошо было видно, что отборные воины с той стороны ещё не вступали в бой. Похоже, пока нас проверяли на прочность.
   После битвы я спустился к воинам, благодарил и кланялся. Называл их верными героями, спасителями королевства. Велел каждому встать на колени и посвятил их в рыцари. А тем, кто уже носил рыцарский сан, пожаловал те титулы, которые отнял у предавших меня аристократов. Ва'Ндэлу даровал право владения Проклятыми Землями, а заодно и парой приграничных городов. Чтоб не подумал, будто издеваюсь (города-то настоящие).
   Ну а сам, после того как проверил один артефакт, позвал к себе в башню старого чародея из наших и двух казгардцев - сотника Сигирия, доверенное лицо императора, и архимага Одимариса.
   - Сегодня или завтра нас сомнут! - произнес как можно тише. - Не надо убеждать меня в обратном, я знаю, что говорю. Ва'Ндэл дает нам дней пять, но, думаю, и столько не продержаться. От союзников помощи не будет. Ближайший сосед только что отказал, по магической связи. Другие просто не успеют прийти, но, похоже, и приходить не будут. Надо бежать!
   - Но как?
   - В этом замке есть несколько подземных ходов. Когда я был кронпринцем, по одному из них ко мне пытался подослать убийцу двоюродный брат, следующий в очереди наследования. После того случая я внимательно изучил все подвалы. Под покровом ночи надо уходить. Сигирий, ты обещал провести меня в Казгард.
   - Да, король! - с готовностью ответил тот.
   - Остается только продумать, как заставить воинов продолжать сражаться за замок.
   - В этом нет сложности, король, - подал голос архимаг. - Имеется у меня один амулет.
   - Уверен, что он сработает? - спросил я, видя, что собеседник намерен пуститься в длинные объяснения (только лекций по магии мне сейчас не хватает для полного счастья).
   - Абсолютно, - ответил маг.
   - Тогда действуй.
   Опять бегство под покровом ночи. Я, сотник и два мага.
  
  
  
   Продолжение от 28.02.2012.
  
   Ларг. Сотник.
  
   Жимар промыл мою руку, наложил простенькое заклятие, перевязал чистой тряпицей.
   - Не волнуйся, дружище, тебя укусил оркский волкодав, а не оборотень. Рана не опасна, много крови ты не потерял, кости целы. Уже к вечеру будешь как новенький, замахаешь мечом лучше прежнего.
   - Спасибо! - сказал я магу.
   - Да не за что, - отмахнулся тот.
   - И в самом деле, следует возблагодарить богов, что сегодня мне повезло, - не согласился я с магом. - Смотри, другим досталось сильнее. Многие и вовсе убиты. Кого загрызли псы, кто пострадал от стрел и осадных орудий. Когда этот варварский король подымал войско в атаку, он, поди, и не думал, что потери будут так велики.
   - Первый штурм редко случается удачным, было понятно, что атаку отобьют, - вмешался в наш разговор Нуд.
   Мой старый знакомый, можно сказать соратник, ныне состоял в должности посла Ва'Лета. Причём не просто великого князя, а целого Императора Севера. Однако, поскольку был Нуд воином, более того, северным варваром, естественно, пошел и на войну, и сейчас- на штурм замка Зинского короля.
   - Ва'Харр зовет всех командиров на совет, - продолжал северянин. - Так что и нам туда.
   В шатре северного короля собралось много народу. В основном тут были вассалы государя Айторунского, а из тех, кто Ва'Диму служил - трое гномов, один из которых мастер Нарин, леди Гилия, двое малознакомых мне рыцарей. Шевар, командир драконоборцев. Присутствовал ещё представитель Пограничного, некто сэр Бобинтоз, приведший под наши знамена чуть меньше сотни воинов.
   Король казался невозмутимым.
   - Почтенные осадных дел мастера, - обратился он к гномам, - давайте начнем с вас. Замок этот хоть и называется охотничьим, но сделан добротно. Строили, очевидно, умельцы из подгорного народа.
   - На века строили, - гордо заявил один из бородатых коротышек.
   - Точно, наша работа, гномья, - поддержал его другой.
   Пускай на военных советах к королям обычно не принято обращаться со всеми положенными формальностями и титулами, однако и вот так перебивать - тоже не показатель хорошего тона. Даже для гномов. Однако, с другой стороны, Ва'Харр был в этой армии хоть и командиром, но почти таким же наёмником, как и все остальные на службе у князя Ва'Дима. У него вообще положение двоякое, с одной стороны, и войну Зинскому королевству объявил, значит, союзник, а с другой - деньги от князя получает, следовательно, наёмник. И всё бы ничего, союзники тоже часто друг с другом золотом расплачиваются, но с самого начала он именно нанялся, причём инкогнито, отчего теперь и оставалось недопонимание. В любом случае король на поведение гномов обращать внимания не стал и продолжил:
   - Поэтому спрашиваю, что можно сделать со стенами? Справятся ли катапульты с баллистами? Что ещё нужно предпринять? Пока мои ребята срубили огромадную сосну и заканчивают с тараном. Будет ещё лучше прежнего, прошлый раз мы зря не наложили на него пару магических заклятий или хотя бы рун.
   Поднялся чернобородый Боф, оглядел присутствующих и произнес, что надо бы применить одну такую вещицу, которую они с князем Ва'Димом придумали. Ту самую, что в решающей битве в Проклятых Землях враг за магию принял.
   - Мы немного усовершенствовали её с тех пор, - закончил гном, - при взрыве стены, может, и не порушит, но небольшой урон нанесет. Заставим машины моего друга мастера Гельфа бить в одну точку, глядишь - башня и не выдержит. А перелетят - не страшно. В замке должно быть много деревянных строений, куч сена и соломы - загорится, что враг сам из ворот вылезет.
   - Верно говоришь, - поддержал гнома один из вассалов Ва'Харра, тоже северный варвар, но носивший герцогский титул. - Главное - за стены противника выманить. А в чистом поле, будь они хоть трижды казгардские наемники, мы их разгромим.
   - И громить не надо, - произнес один из рыцарей. - Взять замок в осаду, регулярно обстреливать, может, и маги чем помогут. Сами с голоду сдадутся.
   - Некогда ждать, да и запасов у них может оказаться полно, - возразил на это король. - Послушайте, почтенные гномы, а вы можете сделать подкоп?
   - Стоит подумать, - ответил Боф. - Если получится, то мы могли бы заложить в него этот наш взрывающийся порошок, глядишь, часть стены... Но, король, рыть надо издалека. Уйдет на это уйма времени, потребуется много народу. Противник может сообразить и принять меры.
   - Ладно, тогда мы поступим вот как. Начнем с ваших машин. Лупите что есть мочи, применяйте все возможное. И хитрости свои, и магию, в общем, что угодно. Но чтобы со стены никто даже стрельнуть не смел. Ну а потом ударим тараном.
  
  
   Глава (следующая)
  
   Дим. Попаданец.
  
   Однако о собственном участии в штурме злополучной крепости всё же пришлось вспомнить. Явилась Анжа и предложила всем вместе посетить королевский охотничий домик. Ночью. Как я однажды проделал с замком Шер.
   - А не тряхнуть ли нам стари... - хотел было предложить ушастым, но не успел даже договорить.
   - Нет!!! - вскрикнули они хором.
   - С замком Шер у нас неплохо получилось, - нейтрально произнёс я.
   - Сейчас совсем другие обстоятельства, - возразила светлая.
   - Помню, в войне с графом Шер мы затеяли авантюру с подземным ходом, как раз чтобы уменьшить потери, а также не дать графу сбежать, - напомнил я своим жёнам. - Здесь предпосылки вроде бы те же. Штурм крепости - дело опасное и непредсказуемое, грозящее большими потерями, которые скажутся на репутации князя Проклятых Земель независимо от того, кто поведет людей на приступ. Самое время начать искать подземный ход, тем более что Ли в состоянии его найти чуть ли не на километровой глубине. Проведение тайного рейда в крепость может дать очень много преимуществ.
   - Тогда не сейчас, - очень серьёзно ответила Лара. - В тот раз имевшихся в нашем распоряжении сил могло не хватить для захвата и графского замка, и города.
   - Да что там могло, точно бы не хватило! - вмешалась Эль.
   - Но даже если бы и хватило, война рисковала затянуться очень надолго, - продолжила тёмная. - А это для нас в тех обстоятельствах равнялось поражению. К графу рано или поздно, но обязательно бы пришли подкрепления.
   - А как же быть с престижем? - сменил тему я. - Подтверждение репутации удачливого и смелого военачальника, от которого не спрятаться даже за стенами неприступных крепостей. Да и потом, захват короля - тоже дело не лишнее. Кроме всего прочего, это ещё и ликвидация угрозы нелегитимности княжества!
   - Именно поэтому тебе там и нечего делать, - опять ответила тёмная. - Я имею в виду лично.
   - Интересное понимание престижа, - слегка удивился я её логике.
   - Реалистичное. Вот представь, северянин проиграет или скорее просто упрётся лбом в стену и ничего не добьётся. Тогда придёт князь Ва'Дим на белом коне и всех спасёт. Если упрёшься в стену ты сам, то эффект от последующей победы будет совсем не тот.
   - А потом пришёл лесник и всех разогнал, - вспомнил я земной анекдот, тем более что и замок очень кстати охотничьим домиком назывался.
   Естественно, шутку никто не оценил.
   - А если никакого подпирания стен не будет, и Ва'Харр с ходу займёт крепость? - задал я тогда вполне логичный вопрос.
   - Под твоим мудрым руководством, - ответила Лара.
   В общем, тёмная жена переиграла меня на моём же поле.
   - Тогда поговорим о деньгах, - предложил я. - Во-первых, захват казны. Если король в крепости, то и она просто обязана быть там, куда же ее еще деть? Во-вторых, доля трофеев, которые непременно будут в замке. Все-таки это не просто рядовая крепость, а в какой-то мере резиденция короля, и обстановка будет соответствующей. В-третьих, возможность не только получить большие трофеи сами по себе, но и участвовать в их распределении, на правах человека, обеспечившего захват крепости с наименьшими потерями, увеличивая тем самым преданность войск и лояльность командиров.
   - Вообще-то денег у нас и так хватает, - ответила Эль. - Нет смысла ещё и за личными трофеями гоняться.
   А вот это уже было серьёзное заявление. Переубедить тёмную в том, что касается военных действий, я ещё мог, но если моя светлая жена отказывалась от денег - спорить дальше бесполезно.
  
  
  
   Продолжение от 29.02.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   А вот это уже было серьёзное заявление. Переубедить тёмную в том, что касается военных действий, я ещё мог, но если моя светлая жена отказывалась от денег - спорить дальше бесполезно. Хотя, если честно, я не очень-то и стремился. Прошли те времена, когда боролись за выживание и лично лезли в любое подземелье.
   Да и Анжа явилась вовсе не за тем, чтобы выманить в поход лично меня. Делать хвостатой больше нечего! На самом деле ей нужна была только Ли. И причем не как напарница для дерзкого рейда, а только чтобы просканировала территорию вокруг королевского замка на предмет подземных ходов. Да в общем она этого и не скрывала. В прошлый раз упустила короля и теперь не собиралась допускать той же ошибки. Логика у Анжи была самой простой: если лезть не через стену, а подземным ходом, то объекту некуда будет бежать.
   Вообще-то, это дело хвостатой никто не поручал. Я, во всяком случае, никаких претензий по поводу прошлого провала не высказывал. Не удалось и ладно. Однако она сама себя назначила. И теперь искала помощи у древней. Правда, рыжая эльфийка тоже не рвалась в бой, но найти вход согласилась. Анже только это и было нужно.
  
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Теперь зинский король точно от меня не уйдёт. Сам в замке заперся. На этот раз специально не на стены полезу, а через подземный ход, чтобы избежать любой случайности.
   Своей цели добилась, и о планах сообщила, и даже князя Ва'Дима с собой позвала, но при этом за королём отправилась одна. Вообще-то предпочитаю совсем ни о чём не рассказывать заранее, а ставить перед свершившимся фактом. Но, во-первых, мне была необходима помощь Лирмилиэль. Только рыжая эльфийка способна обнаружить любой тайный ход, как бы его ни прятали. А во-вторых, прекрасно знала, что моему одиночному ночному посещению замка никто из них не помешает. Князя жёны не отпустили, а Лирмилиэль вообще к авантюрам не склонна, особенно теперь, когда полностью восстановила свои силы.
   Как я предполагала, так всё и получилось. Ли отправилась со мной, но заранее предупредила, что больше чем на поиск хода могу не рассчитывать. Как будто я начала бы её уговаривать. По широкой дуге вокруг замка идти не стали, а сразу отправились на дорогу, ведущую к крепости из столицы, причём примерно в нужное место. Хоть какая-то польза от болтливого королевского советника нашлась. Именно он мне рассказал о входе, спрятанном чуть в стороне от этой дороги. Причём так, что не зная и не догадаешься. И о приметах тоже говорил, но его описанию могло соответствовать почти всё что угодно. Лирмилиэль же сразу точно указала и даже все ложные ответвления перечислила.
   А потом нас поймали.
   Нет, не внутри и не враги. Дозорные короля Ва'Харра. Всё потому, что древняя не посчитала нужным скрываться. Хотя прекрасно знаю, если надо, то она умеет это делать не намного хуже, чем я. Меня бы они точно не увидели, а ей всё равно. Оказалось, что вообще давно нас заметили и издалека следили. В этом и есть главный недостаток моих неполных магических способностей - опасность замечу лучше очень сильного мага, а когда таковой нет, могу и находящегося совсем рядом наблюдателя прозевать. А ведь Лирмилиэль наверняка их с самого начала обнаружила и ни слова не сказала.
   Дозорные вежливо и настойчиво приглашали к королю. Причём только меня, так как эльфийка сразу заявила, что отправляется обратно в главный лагерь. Я тоже собиралась отказаться, на том основании, что у меня уже назначена встреча с другим королём, а его величество нельзя заставлять ждать (сама и назначила), но вовремя вспомнила, что у того корон больше не осталось, у этого же как минимум одна должна где-то быть. В общем, согласилась.
  
   Продолжение от 01.03.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   Зайдя в королевский походный шатёр, сходу заявила, что работаю одна и помощники мне совершенно не нужны.
   - Ещё заденут что-нибудь и обвалят всё подземелье, - закончила я. - Были прецеденты.
   - Мои воины, в большинстве своём, может, и северные варвары, но не настолько неуклюжи, чтобы от одного их присутствия подземные ходы обваливались, - недовольно ответил Ва'Харр.
   - Мне без разницы, варвары или гномы, - усмехнулась я. - Ни с теми ни с другими вниз не полезу. И неуклюжесть, раз уж на то пошло, тут совершенно ни при чём. Ловушкам без разницы, на представителей какого народа срабатывать.
   Соврать не соврала. А о том, что в последний раз я сама еле успела хвост унести, рассказывать не стала. Кому нужны такие подробности? Тем более что никто и не спрашивал.
   - А ты, значит, особенная? - спросил король.
   С одной стороны, его тон говорил, что сам он в этом сильно сомневается, а с другой, зачем бы звал, будь я самой обыкновенной?
   - Именно такая, - совершенно серьёзно ответила я. - Опасную магию всегда различаю. Только не собираюсь, вместо того чтобы делом заниматься, следить за всем отрядом, как бы кто куда не залез. И потом, гарантированно чую только опасную лично для меня магию, а угрожающую кому-нибудь другому могу элементарно не увидеть.
   Ва'Харр на это ответил, что и не собирался штурмовать замок через узкий подземный ход, где и сотню, и тысячу воинов легко сможет остановить десяток.
   - Даже если всё пройдёт успешно, отряд проникнет незаметно, перебьёт спящую охрану и откроет ворота, особой славы такая победа не принесёт, - высокопарно заявил он. - Захотел бы просто и безопасно взять замок, просто не мешал бы князю Ва'Диму и его жёнам применить свою магию.
   Ну вот, как был обычным северным варваром, так им и остался. Даже корона ума не прибавила. Кстати, о короне...
   Но ничего этого я ему говорить не стала (особенно последнего). Тем более что и сама ведь лезу, куда меня никто не просит. Но я - совсем другое дело! Поэтому просто спросила:
   - Тогда чего ты хочешь?
   - Мне нужно доставить под стену замка один небольшой мешок. А кто его туда понесёт, ты одна или несколько моих воинов, не так важно.
   Даже странно. Не настаивает на своём и говорит вполне разумно. Умеет, когда захочет.
   - И что за мешок? - решила сходу не отказываться я.
   Вдруг что-то интересное?
   Король отдёрнул покрывало со стоящих вдоль стены шатра сундуков. Между двух лежал действительно небольшой тюк из обычной мешковины, тщательно обвязанный довольно толстой верёвкой. Честно говоря, он меня совершенно не впечатлил. Осмотрела в магическом зрении (ясно, что обычным предмет быть не мог). Тоже ничего особенного. Понятно, если сесть прямо на него в тот момент, когда заклинание сработает, от тебя вряд ли что останется. Однако, если стоять чуть в стороне, можно особо не опасаться. Во всяком случае, мне. Кому другому будет достаточно просто отойти ещё чуть дальше.
   - И ты рассчитываешь, что это сможет причинить хоть какой-то вред стенам? - с изрядным скептицизмом в голосе спросила я.
  
  
  
   Продолжение от 02.03.2012.
  
   Анжа. Неизвестно кто.
  
   - Там не только магия, - ответил Ва'Харр.
   - Всё равно сильно сомневаюсь.
   - Я тоже до конца не уверен, - вдруг признался король. - Но гномы заверили, что если найти в стене слабое место, то эффект обязательно будет.
   - Так мне ещё и слабое место искать придётся?! - возмутилась я. - Нет, спасибо, как-нибудь обойдусь. Эти коротышки вообще ни в чём, кроме пива, толком не разбираются. И ещё, какая предполагается оплата?
   - Я думал, мы сражаемся на одной стороне, - попытался уклониться от финансового вопроса северный король.
   Ага, все они такие! Норовят, чтобы им что-нибудь бесплатно сделали. Но не на ту напал!
   - Это ты сражаешься, - совершенно серьёзно ответила ему. - А я иду похищать или, если совсем по-научному, арестовывать уже один раз сумевшего сбежать Зинского короля.
   Такого ответа он никак не ожидал.
   - Вот если бы у тебя был подписанный князем Ва'Димом приказ, тогда другое дело, - продолжила я. - Но, подозреваю, такой бумаги нет? Так что вопрос остаётся в силе.
  
   (Вопрос читателям, что может предложить Ва'Харр? Деньги как таковые Анжу не интересуют)
  
   - А ты вообще того стоишь? - спросил он.
   Вместо ответа просто растворилась в воздухе. Обошла вокруг вертящего головой в бесплодной попытке меня разглядеть северного варвара. В очередной раз пожалела, что не захватила с собой бантиков (ну кто же знал, что с ещё одним королём встретиться придётся?), затем приблизилась к тюку, перенесла в другой конец шатра, уселась на него и только потом материализовалась.
   - Так, думаешь, не стою? - спросила у наконец прекратившего вертеть головой и повернувшегося в мою сторону короля.
   - Стоишь, - был вынужден признать он.
   Потом немного подумал и добавил:
   - А все-таки, если кто-нибудь заметит?
   - Тогда мне будет интересно посмотреть, как они станут ловить меня без мечей?
   - При чём тут мечи? - не понял он.
   Я показала глазами на его пустые ножны и после того, как король убедился в отсутствии оружия, вытащила из-за спины и продемонстрировала клинок.
  
   (Ещё вопрос читателям. Короны не нашла, меч вернула, так что она всё-таки украла? Нужно учитывать, что всё-таки союзник.)
  
   Так или иначе, но мешок мне взять пришлось. Не то чтобы тяжёлый, однако всё равно неудобно таскать по подземельям.
  
  
  
   Продолжение от 03.03.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   Когда я просила у князя Ва'Дима разрешения следовать за армией, не предполагала, что война получится такой быстротечной. С другой стороны, тоже неплохо, все города сдавались без боя, и нашей помощи не требовалось. А свои дела и так сделать успевала.
   В какой бы город мы ни пришли, прежде всего устанавливала связь с местной воровской гильдией. А с кем же ещё? Они не просто так назывались ночными, поэтому как минимум в этом смысле никаких неудобств не возникало. Зато имелись другие. Всюду приходилось таскать одного из своих помощников, потому что меня саму всерьёз воспринимать никто не желал. Однако мне нужна была информация, которую можно было получить только от них, и с ситуацией приходилось мириться.
   Нурдил Счастливчик и не думал скрываться. Чуть ли не в каждом встреченном нами по пути городе побывал и везде хвастался, что стал охотником на вампиров. Великим, естественно. Великий контрабандист на меньшее был не согласен. Вот всем и рассказывал, какой он крутой и великий. Кое-где даже украденный у меня амулет показывал, как будто это хоть что-то доказывало. Только возвращаться в Проклятые Земли, чтобы заняться своей новой профессией, он не спешил. Наоборот, всё сильнее от них удалялся, причём постоянно нас опережая.
   При этом впечатления, что убегает, вовсе не возникало. Где на день, где на два, а где и на неделю останавливался. Можно было подумать, будто он пытается навестить всех своих старых знакомых и похвастать возвращением. Причём о маленькой подробности, что был вампиром и вновь стал смертным, нигде не проронил ни полслова. Охотник на кровососов, и точка!
   Однако не могу сказать, что мы прошли этот путь совсем без пользы. Получила не только информацию о сбежавшем члене гнезда. За то время, что понадобилось войску Ва'Дима для достижения столицы (быстро захватывающего территории для людей, но медленно ползущего для нас), сумела не только восстановить те потери, которые понёс клан из-за использованного армией Зинского королевства амулета, но и увеличить численность вдвое. Причём если не считать нескольких разбойников, попытавшихся ограбить бедную и беззащитную девушку прямо в городе средь бела дня... То есть, я хотела сказать, после полуночи. Так вот, если не считать тех трёх дебилов, все остальные приняли обращение добровольно.
   Самым ценным приобретением для гнезда оказался Игл (на самом деле Иглевард, но полного имени он по совершенно непонятной причине стеснялся). Маг почти двенадцатой ступени, как представился он сам, или почти маг, как сказал бы любой имеющий пусть и самую нижнюю, но полную ступень. Вот это-то 'почти' и являлось причиной. Всю жизнь чувствовал себя неполноценным, которому не хватает самой малости, и мечтал с этим хоть что-то сделать. Обычно именно такие и идут в сликовники, считая нежизнь вампира намного худшим вариантом.
   Предрассудки! Обращённый живым живым и остаётся! Почти. Случай с Нурдилом Счастливчиком, сумевшим опять стать обычным смертным - лучшее тому доказательство.
   К счастью, Иглевард придерживался противоположной точки зрения. Давно готовился к этому шагу, собрал всю возможную информацию, тщательно проанализировал и выбрал именно нас как лучший вариант. И, что интересно, сам меня же и нашёл.
  
  
   Продолжение от 03.03.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   Когда я просила у князя Ва'Дима разрешения следовать за армией, не предполагала, что война получится такой быстротечной. С другой стороны, тоже неплохо, все города сдавались без боя, и нашей помощи не требовалось. А свои дела и так сделать успевала.
   В какой бы город мы ни пришли, прежде всего устанавливала связь с местной воровской гильдией. А с кем же ещё? Они не просто так назывались ночными, поэтому как минимум в этом смысле никаких неудобств не возникало. Зато имелись другие. Всюду приходилось таскать одного из своих помощников, потому что меня саму всерьёз воспринимать никто не желал. Однако мне нужна была информация, которую можно было получить только от них, и с ситуацией приходилось мириться.
   Нурдил Счастливчик и не думал скрываться. Чуть ли не в каждом встреченном нами по пути городе побывал и везде хвастался, что стал охотником на вампиров. Великим, естественно. Великий контрабандист на меньшее был не согласен. Вот всем и рассказывал, какой он крутой и великий. Кое-где даже украденный у меня амулет показывал, как будто это хоть что-то доказывало. Только возвращаться в Проклятые Земли, чтобы заняться своей новой профессией, он не спешил. Наоборот, всё сильнее от них удалялся, причём постоянно нас опережая.
   При этом впечатления, что убегает, вовсе не возникало. Где на день, где на два, а где и на неделю останавливался. Можно было подумать, будто он пытается навестить всех своих старых знакомых и похвастать возвращением. Причём о маленькой подробности, что был вампиром и вновь стал смертным, нигде не проронил ни полслова. Охотник на кровососов, и точка!
   Однако не могу сказать, что мы прошли этот путь совсем без пользы. Получила не только информацию о сбежавшем члене гнезда. За то время, что понадобилось войску Ва'Дима для достижения столицы (быстро захватывающего территории для людей, но медленно ползущего для нас), сумела не только восстановить те потери, которые понёс клан из-за использованного армией Зинского королевства амулета, но и увеличить численность вдвое. Причём если не считать нескольких разбойников, попытавшихся ограбить бедную и беззащитную девушку прямо в городе средь бела дня... То есть, я хотела сказать, после полуночи. Так вот, если не считать тех трёх дебилов, все остальные приняли обращение добровольно.
   Самым ценным приобретением для гнезда оказался Игл (на самом деле Иглевард, но полного имени он по совершенно непонятной причине стеснялся). Маг почти двенадцатой ступени, как представился он сам, или почти маг, как сказал бы любой имеющий пусть и самую нижнюю, но полную ступень. Вот это-то 'почти' и являлось причиной. Всю жизнь чувствовал себя неполноценным, которому не хватает самой малости, и мечтал с этим хоть что-то сделать. Обычно именно такие и идут в сликовники, считая нежизнь вампира намного худшим вариантом.
   Предрассудки! Обращённый живым живым и остаётся! Почти. Случай с Нурдилом Счастливчиком, сумевшим опять стать обычным смертным - лучшее тому доказательство.
   К счастью, Иглевард придерживался противоположной точки зрения. Давно готовился к этому шагу, собрал всю возможную информацию, тщательно проанализировал и выбрал именно нас как лучший вариант. И, что интересно, сам меня же и нашёл.
  
  
  
   Продолжение от 04.03.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   А настоящий боевой маг в гнезде - это серьёзно. Далеко не в каждом хоть какой-нибудь есть. Ведь Игл не просто стал сильным вампиром, он, сохранив все способности, поднялся в чем-то на пару, а в чем и на тройку ступеней и приобрел вдобавок магию крови. Перспектива дальнейшего роста тоже оставалась. Правда, это если смотреть на столетия вперёд. Маг сразу занял второе место в иерархии гнезда. Девочкам пришлось потесниться. Обычное дело. Тут всё зависит вовсе не от личной преданности королеве (мне мои вампиры одинаково преданы) и не от древности, а от силы.
   И вот перед нами столица Зинского королевства. Против своего обыкновения князь Ва'Дим не вошёл в город ещё в тот же день и даже к стенам не подходил. Просто остановился лагерем и стал ждать непонятно чего. Естественно, делать визиты ночью и интересоваться, в чём там дело, я не собиралась. Вообще предпочитала лишний раз о себе не напоминать, особенно его эльфийским жёнам.
   Практически сразу с наступлением темноты мой клан вошёл в столицу. Не через главные ворота, понятно. Тем более что мы точно знали, Счастливчик тоже направлялся сюда и уже почти нас не опережал.
   И тут, к моему удивлению, впервые возникли проблемы с воровской гильдией. Им было совершенно не до гостей, явившихся с дружеским визитом, какие бы знаки те ни показывали и рекомендации ни представляли (у меня в гнезде есть один бывший член такой же гильдии из соседнего города, которому любые нужные пароли известны). Они тут вообще все с ума посходили. Планировали легализовать свою организацию и даже войти во власть.
   Идиоты! Должны бы знать, что повелитель Проклятых Земель к этому делу относится весьма негативно. Да он на вампиров куда менее косо смотрит! А учитывая тот факт, кто выигрывает в этой войне, нетрудно догадаться, за кем будет последнее слово. Однако мои подчинённые быстро вразумили местных воров, и я смогла получить нужную информацию. И, честно говоря, не поверила своим ушам. Даже перепроверила с помощью магии крови. Все источники говорили правду и утверждали одно и то же, да и направление на бывшего вампира изменилось и указывало как раз в ту сторону.
   Непонятно, каким ветром Нурдила Счастливчика могло занести в крепость, где собрались последние сторонники короля. Уж на кого он похож меньше всего, так это на борца за справедливость. Или надеется, что под шумок получится часть королевской казны унести? Такое предположение куда ближе к истине. Только зря он на что-то рассчитывает, видимо, забыл, что опять стал смертным и вместе с этим лишился всех наших способностей. В любом случае сам же загнал себя в ловушку, из которой в ближайшие дни точно никуда не денется.
   Уже следующей ночью я отправилась навестить королевский охотничий замок. На этот раз одна, так как никаких переговоров вести не собиралась. С каждым шагом чувствовала, что мой бывший подчинённый всё ближе и ближе. К тому же примешивалось ещё одно, давно забытое ощущение, значения которого я не смогла расшифровать. Что-то неуловимое вертелось в голове и не желало полностью сформироваться в мысль.
  
  
   Продолжение от 05.03.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   Через стену перебралась без каких-либо затруднений. В качестве чисто физической преграды я её ни разу не рассматривала (с какой стати?), но думала, что хоть как-то караулить будут. К тому же магическую защиту поставят, в том числе и от вампиров. Ничего такого не было и в помине, а ещё кто-то князя Проклятых Земель Тёмным Властелином называет. И это считается готовятся к обороне против него?
   Никаких проблем для меня не было, как впрочем и по пути сюда. Заметить вампира ночью, и без магии? Даже не смешно. Чуть ли не в открытую прошла вдоль края армии, осаждавшей пристанище Зинского короля. Отвела глаза одному не в меру зоркому стражу. Странно, у них даже собак нет. В королевский замок тоже без затруднений пробралась. Дозорных на этой стене было мало, все на той, что против лагеря Ва'Харра. Многие вообще в обеих армиях спали (хотя что смертным ещё ночью-то делать?). Но, поскольку ни те ни другие инспектором меня не назначали, никого будить не стала.
   Чутьё сразу подсказало, что нужно идти вниз, в подвалы. Не иначе Счастливчик надеется там сокровища отыскать. Или вампирьи привычки дают о себе знать? Время сна и бодрствования сменилось, а желание спрятаться как можно поглубже сохранилось.
   Странное забытое ощущение, причину которого мне до сих пор никак не получалось вспомнить, звало туда же. Это беспокоило, но не сильно. Куда хуже было то, что направление, указываемое магией крови прямо под ноги, совсем не совпадало со входом в подземелье, который ещё к тому же следовало найти. Но на самом деле это ерунда. В подземельях вампиры ориентируются как минимум не хуже гномов, а тайные ходы мы находим даже лучше. Коротышки это прекрасно знают, хотя ни за что и не признаются. Поэтому долго не блуждала, а сразу направилась к одной из башен. В донжоне, несомненно, ход тоже есть, но зачем лезть туда, когда имеется способ куда проще?
   Как я и предполагала, в башне оказался замаскированный вход в подземелья. Быстро его нашла, а также поняла, как отодвигается нужная мне плита, но имелась и проблема. Нет, с самой плитой никак не связанная, в случае чего я её и без всяких механизмов подниму, сил хватит. Дело совсем в другом. Пройти мимо множества спящих людей, никого не разбудив и не будучи никем замеченной, я могу запросто. Тут и напрягаться не надо. Мимо не спящих, впрочем, тоже. А в том, получится ли открыть старый проход совсем бесшумно, уверенности не было. Работа механизмов не от моих способностей зависит.
   Решила рискнуть. Разумеется, предварительно чуть-чуть подстраховалась и наложила на два десятка воинов, спящих в помещении, ещё и усыпляющее заклинание. Против нескольких оно бы сработало безупречно, но на этот раз из-за большого количества абсолютной гарантии не давало. Однако хуже в любом случае не будет.
   Сунула руку в неприметную, кажущуюся естественной, щель между грубыми камнями кладки и потянула за оказавшийся в нужном месте рычаг. Угадала правильно! И то, что подозрительно большой камень в стене на самом деле является только тонкой плитой, и где именно находится ключ к механизму. Пусть вход открылся и со скрипом, но никого не разбудил.
   Стоило спуститься на подземный уровень, как сразу отчётливо почувствовала то, что меня всё время беспокоило. Оно как раз находилось между мною и Счастливчиком. И практически сразу вспомнила, что, а вернее кто, это такая. Ага, за мгновение перед тем, как увидеть.
   Это была Анжа. Та самая! Когда-то сумевшая поймать моего повелителя. И с каким-то несуразным тюком на плече. Давно ждала этой встречи, но представляла её себе совсем иначе.
   Как-то так само получилось, что мы, не сговариваясь, обе схватились за оружие. Не знаю, как для неё, а для меня, между прочим, такой поступок вообще не типичен. Свой малый меч ношу исключительно ради статуса или даже скорее для красоты.
  
  
   Продолжение от 06.03.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   Сама не представляю, что могло заставить меня выхватить клинок из ножен.
   - Уйди с дороги, - произнесла я.
   Чисто для формальности. Ни голос повышать не стала, ни капли угрозы в него не вложила. Слова без малейшего оттенка каких-либо эмоций. Ни на мгновение не сомневалась, прошепчу или прокричу, разницы не будет.
   Анжа сбросила на пол свой тюк, зачем-то толкнула его ногой в боковую нишу и достала парные мечи. Тоже короткие, ничуть не длиннее моего.
   - Я первая сюда пришла, - точно таким же тоном ответила соперница.
   Лишь пожала на это плечами, мол, если хочешь драться, потом не говори, что тебя не предупреждали. Чувствовала, могу с ней справиться. Я теперь была намного быстрее и сильнее, чем при нашей первой встрече. Чуть не погибла, укусив того странного мага, зато от его крови получила очень многое. Да и потом не переставала копить силы.
   Однако этого оказалось недостаточным, чтобы справиться с хвостатой в равном поединке. Она совсем немного уступала мне в скорости и силе, зато превосходила в мастерстве. Полный паритет. Но присутствовали и большие отличия по сравнению с прошлым разом. Анжа теперь тоже не могла со мной ничего поделать, а тогда отшвырнула, даже не посмотрев.
   Так и бегали по коридорам, стенам, потолкам... Друг друга по несколько раз даже задели, но царапины не в счёт. Постепенно выбрались в более широкие коридоры. Нужно учитывать, что бой на мечах - дело совсем не тихое, и можно было не сомневаться, шум уже хоть кто-нибудь наверху услышал. Но ни я, ни она не собирались прекращать.
   У меня ещё в запасе магия имелась, которой я пока не воспользовалась. Однако какой-то глубокий инстинкт, о существовании которого до сих пор не подозревала, говорил, буквально кричал, что ни в коем случае не стоит. Моя первая попытка окажется и последней. Подозреваю, что и за клинок схватиться заставил меня тоже он.
   Вдруг впереди, где по моим представлениям должен был находиться сбежавший подчинённый, послышался грохот обваливающегося потолка.
   - Всё из-за тебя! - воскликнула я.
   - Всё из-за тебя! - одновременно со мной закричала Анжа.
   Получилось так синхронно, будто не одну неделю репетировали. Мы удивлённо уставились друг на друга.
   - Ты что, тоже на короля охотишься? - наконец спросила она.
   - Нужен мне твой король, - фыркнула в ответ. - Я сама королева!
   - Мужа подыскиваешь? - усмехнулась хвостатая. - Должна тебя разочаровать, он уже женат.
   Не сочла нужным отвечать на её неудачную шутку.
   - И что ты делаешь в подвале, королева? - ещё раз усмехнулась Анжа.
   - Сбежал один из подчиненных, - не стала скрывать я. - А ты сама?
   - Короля ловлю, - тоже честно ответила она.
   Затем чему-то улыбнулась и добавила:
   - Хотя королева тоже подойдёт. У тебя корона есть?
  
  
  
  
   Продолжение от 07.03.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   - Хотя королева тоже подойдёт. У тебя корона есть?
   - У вампиров королева - основательница гнезда, - сочла нужным объяснить я. - Все мои подданные меня и так знают лично. И не только знают, но ещё и чувствуют, поэтому во внешних атрибутах власти мы не нуждаемся.
   - Жаль, - почему-то вздохнула Анжа. - Без короны неинтересно.
   Внезапно нашу милую беседу бесцеремонно прервали ворвавшиеся в подземелье стражи с факелами. Хвостатая сразу же исчезла, буквально растворившись в воздухе. Мне пришлось последовать её примеру. Так хорошо отводить глаза, с полной иллюзией исчезновения, я не умею. Поэтому просто подпрыгнула под потолок, спрятавшись там в найденной нише.
   - Что собираешься делать? - раздался голос Анжи у самого моего уха.
   Значит, тоже решила залезть наверх. Оно и понятно. Невидимость - это, конечно, хорошо, но, когда по узкому коридору бежит не помещающаяся туда полностью толпа, для того чтобы затоптать, вовсе не обязательно видеть. Могут и не заметить.
   Вообще, я ни капли не сожалела, что нас прервали. Ничья, на мой взгляд, наилучший вариант. Проиграть было обидно, а выигрыш наверняка принёс бы больше разочарования, чем радости.
   - Так что собираешься делать? - опять повторила вопрос хвостатая, прервав мои размышления. - Не притворяйся, что тебя тут нет. Всё равно вижу.
   Надо же, а я её нет. Но тут она ошиблась, я вовсе не собиралась притворяться, поэтому ответила:
   - Подожду. Причём не так важно, сколько именно, хоть несколько часов, хоть дней. А потом уйду, как и пришла.
   Про дни я слегка преувеличила, сама не знаю почему. Нет. Конечно, могла и месяц на месте просидеть не двигаясь, просто у меня на эту ночь были и другие планы.
   - Не советую, - сказала Анжа.
   - Почему?
   - Этим днём, а может, уже и ночью, будет штурм.
   - Ну и что? - не поняла я ход её мыслей.
   - Захватившие замок проверят тут всё сверху донизу в поисках сбежавшего короля и исчезнувшей казны.
   Лишь пожала плечами в ответ. Мол, какая разница, те или эти не найдут.
   - С помощью магии, - после короткой паузы закончила Анжа.
   А об этом я и не подумала. Не верить хвостатой у меня оснований не было, но и особого беспокойства её слова не вызывали.
   - Тогда уйду отсюда ещё этой ночью, - просто ответила я. - А ты сама?
   - У меня есть одно незаконченное дело.
   - Что, ещё один король? Тоже мужа подыскиваешь? - вернула шутку я.
   Анжа, как и я до этого, не стала на неё отвечать.
   Тем временем людей с факелами становилось всё меньше, и очень скоро их совсем не осталось. Соседка по потолку спрыгнула вниз из нашего убежища. Я последовала её примеру. Проверила всё доступное подземелье магией крови. Никого живого не почувствовала.
   - Даже часовых не оставили, - прокомментировала я.
   - А зачем? - удивилась хвостатая. - Единственный по их мнению выход уже завален. Что охране тут теперь вообще делать?
  
  
  
  
   Продолжение от 08.03.2012.
  
   Поздравляю всех читательниц с днём уставших тюльпанов!
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   Потом мы возвратились к месту нашей встречи Тюк, как ни странно, лежал никем не тронутый в той самой нише, куда его пихнула хвостатая. Увидев мой взгляд, она усмехнулась, но всё же ответила на незаданный вопрос:
   - Уметь надо!
   - Почему же в таком случае я видела этот мешок и тогда, и сейчас?
   - Вот потому сейчас и разглядела, что с самого начала от тебя не прятала, - пояснила она.
   - Но я не заметила никакой скрывающей магии.
   - С магией любой дурак сможет, - очень довольная собой, ответила хвостатая. - Потом другой дурак, при помощи всё той же магии, не менее легко найдёт.
   - Это и есть твоё неоконченное дело? - спросила я, указывая на тюк.
   - Да. Нужно найти слабое место в стене.
   - Тогда могу помочь отыскать такое, - предложила ей.
   - А умеешь? - почему-то недоверчиво спросила она.
   - Конечно! Я же всё-таки вампир! А где нам ещё прятаться днём, как не в подвалах старых развалин?
   - Тогда веди, - согласилась Анжа. - Гном, наверное, сделал бы лучше, но за неимением под рукой бородатого коротышки...
   - Что за предрассудки?! - возмутилась я. - Целая толпа гномов пройдёт и не заметит там, где я увижу, даже специально не разыскивая.
   - Это смотря сколько бочонков пива та толпа предварительно выпьет... - начала было хвостатая, но, увидев мой взгляд, не договорила. - Ладно, верю. Веди.
   О том, что могу увидеть без всяких специальных поисков, я ничуть не преувеличивала. Одно такое место как раз приметила, когда спускалась в подвалы. Туда спутницу и привела.
   - И что? - спросила она.
   Ага, значит, сама не видит. Уже хорошо, кое в чём и я её превосхожу.
   - Видишь те щели, на стыках кривых камней кладки? - указала я.
   - И?
   - Тебе не кажется, что по ним очень удобно залезать наверх?
   - Мне и без них удобно, - ответила хвостатая, хотя было видно, что, в принципе, она со мной согласна.
   - Мне тоже, - сказала я. - Но крепость строили гномы, а эти коротышки случайно таких щелей не оставляют, даже когда делают не для себя. Потом, есть и другие приметы.
   - Какие, например?
   - Сразу над нами два камня больше остальных в кладке, к тому же слишком правильной формы. Прямо не обтёсанные кое-как глыбы, а кирпичи. Подозреваю, что это створки, закрывающие лаз. А мы сейчас как раз под стеной. Чем тебе не слабое место?
   На этот раз спутница спорить не стала, а сразу полезла проверять (лестницей из указанных мною зазоров, между прочим, воспользовалась). Легко сумела открыть вход (там было не заперто) и исчезла внутри.
   - Захвати тюк, - раздалось сверху, как только я собралась последовать за ней.
   Ну вот, ещё и носильщицей стала!
   Ход или, скорее, лаз в толще стены вёл на верхние этажи соседней башни, но мы до конца подниматься не стали. Анжа почти сразу уткнула свой тюк чуть ли не в первую попавшую нишу и засобиралась назад.
   - Лучше туда, - указала я на щель, расположенную значительно ниже.
   - С чего ты взяла?
   - Там камень слабее.
  
   Продолжение от 09.03.2012.
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   - Лучше туда, - указала я на щель, расположенную значительно ниже.
   - С чего ты взяла?
   - Там камень слабее. И потом, ниже, а значит, в случае разрушения стены часть может провалиться в подвал. Ты ведь хочешь пробить в ней дыру?
   - Я - нет! - тут же возразила Анжа.
   - Тогда зачем?
   - Тот, кто мне дал этот мешок, почему-то думает, что получится. Но сама не верю, там просто не хватит магии.
   - Понятно.
   Я и сама видела, что на мешок действительно наложены какие-то заклинания, и они совсем не обладают достаточным запасом силы. Однако спрашивать хвостатую, зачем она это делает, если не верит в результат, не стала. Раз взялась, значит, почему-то считает нужным. Пока мы говорили, Анжа переложила мешок на предложенное мною место.
   - Пойдёшь обратно, как пришла, или со мной? - спросила спутница, когда мы спустились обратно в коридор. - Только предупреждаю сразу, я к повелителю Проклятых Земель, а он к вам относится не очень. Нет той широты взглядов, как у меня. Человек, что с него возьмёшь.
   - Если ты имеешь в виду повелителя горной долины в самом центре Проклятых Земель, князя Ва'Дима, то у моего гнезда с ним союзный договор, - чуть приукрасила я.
   - А его эльфийские жёны об этом знают? - непонятным тоном произнесла Анжа.
   Нашла чем пугать!
   - Конечно же, знают, - как о чём-то само собой разумеющемся, ответила я. - Мы вообще большую часть пути вместе с армией прошли, хотя и не афишировали своего присутствия.
   - И как относятся?
   - Терпимо, - пожала плечами я. - Естественно, не в восторге, но с этим ничего не поделаешь. Но, с другой стороны, с тёмной мы давно знакомы. Она как раз нанимала меня, чтобы охраняла тебя по ночам, когда ты с её мужем по орочьим степям шлялась.
   Давно мечтала при встрече с Анжей как бы между прочим это ей высказать. Получилось просто идеально. Хвостатая сильно удивилась! Старалась это скрыть, но от меня не получится, кровь не обманет.
   Когда вылезли из подземелья, разделились. Анжа не собиралась отправиться сразу к князю Ва'Диму, с докладом о провале своей миссии. Она вдруг вспомнила, что ей нужно сначала забежать к командующему осаждающей замок армии. Подозреваю, всё дело в том мешке, хотя и не понимаю, какой от него может быть толк.
   Я сама вообще-то тоже не собиралась к князю. Нечего мне там его эльфийкам лишний раз глаза мозолить. Да и другие дела имелись. Правда, пришлось забыть и о них. Задействовала одно из заклинаний крови, чтобы проверить, в каком направлении убегает Счастливчик, и обнаружила, что он вовсе этого не делает. То есть не удирает без оглядки со всей возможной скоростью, а спокойно движется обратно в сторону столицы. Не спеша! Хотя, если чуть подумать, это как раз понятно. Нечего человеку, даже если он бывший вампир, куда-либо ломиться без особых причин в тёмную ночь.
   Это могло означать только одно. Нурдил Счастливчик просто сбежал из осаждённого замка, а не от меня. В этом и заключалась моя ошибка. Привыкла, что вампиры на небольших расстояниях всегда чувствуют присутствие друг друга, и иногда забываю, что он больше не обладает нашими способностями.
   Бросила клич. Теперь Нурдил Счастливчик, который всегда мог скрыться от любой опасности, точно никуда не уйдёт.
  
  
   Продолжение от 10.03.2012.
  
   Отрывок написал коллега Деметрий ("Неполный набор"), я дополнил, расширил и кое-что исправил.
  
   Сэр Арнаульф. Рыцарь.
   (этот отрывок в тексте будет идти ещё до приключений королевы вампиров Мирил)
  
   Штурм замка получался какой-то весьма и весьма странный. Не совсем настоящий, что ли? Или вернее будет сказать театральный? Только вот кровь, уже успевшая пролиться, была более чем реальной. Противник выкатил все свои осадные орудия и принялся что есть силы запускать в наши стены камни. Это хорошо, если булыжники, иногда прилетали и бадьи с нечистотами, обдавая ими все в округе. Иного вреда пока не было, хотя на нервы действовало сильно.
   Командовавший обороной князь Ва'Ндэл даже велел части воинов сойти со стен, чтобы кого шальным камнем не задело. Зачем лишний риск, если противник на приступ идти явно не собирается? В это число попали и мы с сэром Нурдилом. Спустившись, сели в караулке, приняли по куску хлеба с мясом да чарке казгардского вина. Не так уж и важно, кто принял посвящение буквально на днях, сейчас мы все были равны.
   - Что там творится? - спросил ещё один новоявленный рыцарь, которого еще не привыкли величать сэром Орхымом, потому что был он чистокровным зеленым орком.
   - Да все мучают свои осадные орудия, - отвечал я. - Лестниц мы у них не видели, похоже, решили просто отстреляться по полной. Толку особого нет. Разве что нескольких содержимым выгребных ям облили. Графу новоявленному, Омирандису, досталось. Уж и ругался он, мы даже не ожидали от благородного.
   Орк хохотнул. То ли лично над графом, с которым у него с самого начала отношения не заладились, то ли над ситуацией с дерьмом вообще. Я не стал уточнять, а попросил:
   - Налей-ка ещё вина, дружище. Доброе оно, хоть и хуже гномьего самогона.
   В который раз рассказал историю, как мне довелось перепить охранников князя Проклятых Земель и бежать оттуда восвояси, целым и невредимым.
   - Да ты тоже везунчик, - хлопнул Нурдил меня по плечу. - Прямо как я! Не хочу хвастаться, но не просто так прозвали меня Счастливчиком. Доводилось не раз из воды сухим выбираться. Не сомневаюсь, что повезёт и тут.
   - Рассчитываешь на победу? - с сомнением спросил я.
   - Победа не победа, а война вечно длиться не может, и погибают в ней далеко не все, - расплывчато ответил он. - Вот рыцарем стал, хотя и не планировал, теперь осталось вернуться поближе к Проклятым Землям и заняться охотой на вампиров.
   - Увы, похоже, в этот раз от нас отвернулись боги, - тяжело вздохнул орк, отвечая не на последние слова сэра Счастливчика, а вообще. - Я только не понимаю, почему этот таинственный князь Ва'Дим не применит против нас свою знаменитую магию, что повергла стены многих городов этого королевства.
   - А может, нет её, этой магии? - произнес сэр Нурдил с нотками высокомерия в голосе, - Сдались те города, ну а чтобы оправдаться, сочинили красивую, но насквозь лживую сказку.
   - Чтобы насквозь, сомневаюсь, - ответил я.
   - Ну, может, что-то и было, - не стал спорить он. - Но кто теперь проверит, сколько в дошедших до столицы рассказах преувеличенной правды, а сколько откровенной лжи?
   - В любом случае, собратья, чем бы ни закончилась эта оборона, она войдет в историю, - понесло меня на высокопарные слова. - Наш король, хоть и проявил себя ранее не как подобает великим полководцам и государям, держится здесь достойно. Сто раз мог бы сбежать, но остался с нами. В памяти народной останемся мы, вставшие насмерть за своего короля. И смерть мы примем с рыцарским саном. Об одном лишь приходится жалеть - недолго нам осталось его носить.
   - Почему же недолго? - спросил Нурдил. - Кто выживет, в любом случае останется рыцарем.
   - Как бы князь Ва'Дим или новый король не аннулировал все титулы, что успел в последние дни раздать этот, - вставил орк-рыцарь.
   - С какой стати? - не согласился Счастливчик. - Нет, у графов, баронов и прочих князей обязательно отберут, а нам, простым рыцарям, опасаться нечего. Если сами, конечно, на приём к королю не отправимся с требованием всё подтвердить и документы выдать. Земель-то нам всё равно никто не даст, а подлинность самого титула любой маг разума подтвердит.
   Сэр Нурдил ещё что-то хотел сказать, но тут раздался дикий грохот. Та стена, на которой мы стояли ещё час назад, задрожала, а потом начала рассыпаться находящаяся рядом надвратная башня. Пыль стояла столбом, появились языки пламени. Во все стороны полетели камни, один из которых угодил орку в голову. От второго едва увернулся сэр Нурдил.
   - Не зря меня прозвали Счастливчиком, - произнес он, хватая меня за руку. - Бежим скорее!
   - Куда?
   - Неважно куда, только отсюда подальше. Ты что, перестал соображать? Или, посвящая в рыцари, Колвир вместо плеча ударил тебя мечом по голове и все мозги отшиб? Не видишь, вот она - магия! Та самая, которой князь Проклятых Земель стены рушил. До нас добралась. А вы еще не верили, что такое чародейство возможно.
   Счастливчик потащил меня по двору внутрь крепости. Я только успел сообразить, что вообще-то это именно он говорил о том, что никакой магии, которая способна рушить стены, не было. Кругом началась суматоха, с трудом прерванная Ва'Ндэлом.
   - Прекратить панику! Ну сшибли башню, так никто не пострадал. Посмотрите, враг больше не использует свои осадные машины. Не иначе кончились у него камни.
   - Князь, но ведь магия... - произнес кто-то.
   - Тебя удивляет, что у противника есть магия? Или ты раньше никогда с ней не сталкивался? - ответил на это северный варвар. - Пойдешь сейчас на стену, посмотришь, что осталось, соберешь тела убитых товарищей. Возьмешь с собой...
   Взгляд казгардского гвардейца прошелся по толпе. Я невольно стал смотреть вслед за ним и с удивлением не увидел сэра Нурдила поблизости. Куда же он делся? Ведь только что был рядом.
  
  
   Ва'Харр. Король.
  
   После того как самоуверенная тифлингесса удалилась, пришло время начать подготовку к возможному штурму замка. Дело клонилось к вечеру, противник, скорее всего, не ожидал новых нападений. Что же, придется его разочаровать. Хоть бы Анже удалось тюк в подходящее место заложить, не увлеклась бы она охотой на Зинского короля. С другой стороны, если подумать, именно за ним она и отправилась, а мой сюрприз лишь в придачу захватила.
   Пока я велел жечь костры, выставить вокруг лагеря караул, пару отрядов в дозор отправил. Позвал Ва'Зана, Нуда и Глефа с напарником, разложил перед ними план замка, что давеча нарисовал один гном из осадных мастеров.
   - Вот эту башню мы снесли, хоть что-то радует, - начал я.
   - Ничего удивительного, - сразу заявил Глеф.
   - Её люди зачем-то сами перестраивали, - добавил второй гном.
   - Да, странно, что вообще до наших дней простояла, - поддержал его первый.
   Было совершенно непонятно, рады ли бородатые коротышки успеху своих машин или, наоборот, переживают, что построенная их сородичами стена не выдержала. Не стал подливать масла в огонь, а продолжил с того места, где меня прервали:
   - Давайте посмотрим, где эта Анжа может заложить наш тюк. Скорее всего - здесь, здесь или здесь, - ткнул я пальцем в три подходящих места на схеме. Первый случай для нас подходит больше всего. Тут прямой путь для осадных машин, уже накатанный, да и в гору сильно лезь не надо. Если бы стену снесли до основания, я бы даже рискнул отправить на штурм рыцарей вместе с их конями.
   Мои собеседники засмеялись.
   - Второй вариант - это западная стена. В стороне от неё - лес, он поможет подобраться незаметно, но послужит и определенным препятствием. И там самый высокий склон. От осадных орудий толку не будет.
   - Пустим в ход арбалетчиков, - предложил Нуд. - Нарина и других гномов. Подползут поближе, сдержат контратаку защитников, а тем временем подойдут остальные силы.
   - Думал об этом, предложение недурственно. И, наконец, восточный склон. Орудия подтащить можно, хотя придется попотеть. Только добираться придется долго.
   Гномы начали 'шептаться' над планом (кто слышал гномий шёпот, поймёт), после чего Глеф заявил:
   - По-моему, мы не с той стороны обсуждаем.
   - Почему? - не понял я. - Учтены все возможные направления атаки.
   - Вот именно! - торжественно заявил гном. - В этом всё и дело. С точки зрения атаки. А Анжа будет закладывать мешок изнутри и смотреть, куда удобней именно с её стороны. И неизвестно, по каким подземельям сейчас лазает. Поэтому нужно быть готовым к любому варианту.
   В словах Глефа был резон, о чём я ему и сказал. Но в любом случае нужно было готовиться к тому, что мы уже обсудили, а потом менять планы, если понадобится, по обстановке. Тем более что количество стен у замка в любом случае ограничено.
   - А как ты собираешься атаковать после обрушения стены? - спросил местоблюститель в моем княжестве.
   - В том-то и вся прелесть, дорогой герцог Ва'Зан, что я планирую атаковать ещё до. И стену обрушит не Анжа, это сделаем мы. Гномы сотворили хитрую штучку, если прочитать заклятие и нанести соответствующую руну, активируется артефакт. Там какая-то магия огня, я не вникал в детали. Атакуем ближе к рассвету, причем шумим как можно больше совсем не там, где обрушим стену. Часть воинов сидит в засаде, ждет своего часа. И как только гномы активируют свое чудо, вступит в бой. Вы бы знали, с каким трудом мне удалось уговорить Бофа и Гельфа пожертвовать бочкой самогона. Масла-то у нас нет.
   Глянул на гномов, но те сделали вид, что речь вообще не о них.
   - А зачем? - не понял Нуд.
   - Так все очень просто, противник станет защищать пролом, там скопится много народу. Значит, нужно убрать их. Зарядим катапульту подожженным самогоном да отправим им подарочек. Но только что делать, если Анжа подложит тюк под западной стеной? Кроме арбалетов, там ничем не сработать.
   - Отправим тролля, - предложил Ва'Зан. - Зря мы, что ли, тащили его через все королевство Зинское. Столько жратвы на него потратили. Пора и отработать.
   - Это мысль. Ладно, хватит разговоров. Будем ждать тифлингессу.
   Боевые товарищи удалились, я продолжал размышлять о предстоящем штурме и не заметил, как задремал. Внезапно очнулся от какого-то беспокойства. Приглядевшись, увидал в палатке Анжу.
   - Тебе не трудно зажечь факел, раз уж ты вошла ко мне без приглашения?
   - Наглеешь, король, для факелов у тебя слуги имеются, - произнесла ночная гостья, но просьбу мою выполнила.
   - Давай рассказывай. Судя по не очень радостному лицу, моего царственного Зинского брата ты не поймала. А что с тюком?
   - Заложила, как ты и просил, Ва'Харр. Намучилась я с ним.
   - Хочешь попросить прибавки? - заподозрил я. - Корону в любом случае с собой не вожу. Именно чтобы не потерять в дороге. А как насчет украденного тобой медальона?
   - Такого бронзового, крупного, с кулак размером, с непонятным камнем внутри и на толстой цепочке, причём металл у цепи обычный, а у него самого не очень? - поинтересовалась хвостатая.
   - Именно его, - ответил я.
   - В глаза не видела! И вообще, бесполезным хламом оказался. Пригоден разве что для использования вместо кистеня, да и то тяжеловат.
   - Тогда отдай, раз он тебе не нужен.
   - Что именно? - удивилась Анжа.
   - Украденный медальон.
   - Раз сказала, что не брала, значит, не отдам! - заявила она.
   Продолжать бесполезный спор о бесполезной вещи не стал, а спросил:
   - Ты мне лучше покажи, куда заложила? Вот, глянь на чертеж.
   Анжа уверенно показала на восточную стену.
   - Вот здесь, примерно в этом месте. Там были хорошие ниши.
   - Спасибо! Ты и в самом деле заслужила дополнительное вознаграждение.
   - Я подумаю, что попросить, - серьёзно ответила она и растворилась в воздухе.
  
   В этом месте будет отрывок от бога-демона, где он хвастается, какой замечательный медальончик Анже подсунул.
  
  
  
  
  
   Продолжение от 11.03.2012.
  
   То ли бог, то ли демон. (имя засекречено, чтобы всякие сомнительные личности не беспокоили)
  
  
  
   С медальоном хорошо получилось. Просто замечательно. Даже сам такого не ожидал. Причём почти без моего воздействия, если честно, пока специально не глянул, даже не подозревал, что он у северного короля имеется. Был уверен, что таких давно не осталось. А я ещё думал, как князю Ва'Диму или какой-нибудь из крутящихся вокруг женщин омолаживающий артефакт подкинуть. Тот самый. Если честно, я и про него давно успел забыть, как артефакт неожиданно всплыл в городе Пограничном.
   Изготовил его в те далёкие времена, когда ко мне обращались не только ради мести. Вложил кучу всяких интересных возможностей. Во-первых, амулет даёт омоложение на десять лет, но эффект длится всего десять дней. Во-вторых, кроме любви и молодости, артефакт мог подарить красивую внешность. Опять-таки только на десять дней. И заклинание совсем простенькое: любое ругательство на любом языке. Чем крепче и грязнее выругаешься, тем сильней покрасивеешь. Представляете ситуацию? Подходит девушка к любимому, чтобы приворожить, направляет на него артефакт и начинает неприлично ругаться. Если кто-то успел подумать, что всё так просто и только этим ограничивается, то зря. Молодеет один, красивеет другой. И не угадаешь, кому что достанется, стороны-то у артефакта одинаковые.
   Весело порой получалось. Только вот редко кто замечал последнее свойство.
   Но главным достоинством моего изделия оставалась полная непредсказуемость. Помню, предложил попробовать угадать нескольким знакомым богам. Ни у одного не получилось. Поэтому при всём желании обвинить меня в том, что это я решаю, как сработает артефакт, невозможно. Слепой случай и никакого мошенничества.
   Правда, если честно, знать-то я как раз знаю, но принципиально не вмешиваюсь. Почти никогда. Всё довольно просто. Когда-то очень давно, ещё до войны техномагов, на одном маленьком острове стоял храм богу слепого случая. Я тогда был совсем молод, и приходилось подрабатывать не по специальности. Ни того храма, ни самого острова давно уже не осталось даже на древних картах, а способности сохранились. Талант не пропьёшь, как любят говорить смертные. И что самое главное, никто не помнит того факта моей биографии.
   Но это далеко не всё. У артефакта есть ещё одно свойство, которого я туда не вкладывал. Когда бог берёт в руки вещь, он, сам того не желая, изменяет её свойства. Особенно если это молодой, неопытный бог. А ведь его подержали несколько, когда пытались угадать, какой конец, как сработает. И среди них Любвита. Именно от неё артефакт приобрёл больше всего. Теперь он может награждать не мнимой, а самой настоящей любовью, правда, не всегда и опять же непредсказуемо. Причём на этот слепой случай у меня влияния уже нет. Забавно бы получилось, проиграй пари богиня любви исключительно потому, что в ход был пущен артефакт с частицей её силы.
   Однако тот мой артефакт может и не сработать, а этот древний медальон - совсем другое дело. Тоже вещь по своему замечательная. Причём, как он сработает, зависит не от случая, а от меня лично. Теперь осталось только доставить князя Ва'Дима и Анжу в нужное место и позаботиться, чтобы его жён в момент срабатывания рядом не оказалось. Но это уже дело техники.
  
   Пояснение для читателей:
  
   Пари, о котором идёт речь, было заключено в четвёртой книге 'Полный набор - 4. Война с орками'. Эти отрывки попали в книгу, когда я её дорабатывал для издательства, поэтому выложить не могу. Но привожу тут краткое изложение.
   Толи бог, то ли демон развлекался, пытаясь найти для Ва'Дима третью жену. Явилась Любвита (богиня любви), и заявила, что Ва'Дим, Эледриэль и Ларинэ находятся под её покровительством, потому что у них Самая Настоящая Любовь. Так что зря старается, ничего не выйдет. Бог-демон тут же предложил Любвите пари, что сумеет найти Ва'Диму третью жену, если не на всю жизнь, то хотя бы на одну ночь.
   То, что Анжа с Ва'Димом провалилась в древний портал - его рук дело, рассчитывал, что останутся надолго наедине и хвостатая соблазнит князя. Не вышло. Но и хитрый бог пари не проиграл, так как 'забыл' оговорить сроки. Вот с тех пор и пытается найти новую жену для Ва'Дима.
  
  
   Гельф. Гном. Осадных дел мастер.
  
   С вечера король Ва'Харр предупредил меня и Бофа, что нашел способ доставить 'подарочек' прямо в замок. Поэтому, если будет на то благосклонность богов, скорей всего, на рассвете состоится решающий штурм. Выходит, ночь нам не спать, осадные машины проверять. Где канат подтянуть, где втулку на место поставить, где колесо подправить. Хотя всё и так приготовлено, но лучше ещё раз проверить, лишним точно не будет. Гномов помоложе отправили камни собирать. Ничего, потом отоспимся. Король на это дело предлагал воинов отрядить, но я вежливо отказался. Они насобирают! Люди в камнях вообще ничего не понимают!
   - А чего тут понимать? - возразил мне один из соратников короля. - Из них же не крепость строить, а наоборот, в стены запускать.
   И о чём с ним после этого говорить?
   Ещё до рассвета далеко было, как позвали в королевский шатер во второй раз. Перед Ва'Харром лежал какой-то пергамент. При свете факелов я разглядел план замка, некогда искусно нарисованный моим учеником Туромом. Люди почему-то думают, что лучше эльфов никто этого делать не умеет. Враки всё! Нет, если дерево изобразить нужно или там портрет, то у ушастых хорошо получается, спорить не буду, а если план или чертёж, им до гномов далеко. Но я отвлёкся.
   - Смотри, мастер Гельф. Здесь разрушенная башня. А вот здесь заложен ваш тюк, - ткнул пальцем король в восточную стену.
   - Это хорошо, - прокомментировал я. - А где именно? Просто в тонком месте или в нише?
   - Внутри, - обрадовал он меня. - Лазутчица какой-то тайный ход прямо в толще нашла, туда и заложила.
   - Вообще замечательно! Теперь точно стену снесёт! - с абсолютной уверенностью заявил я.
   И было отчего. Мы, гномы, в толще внешних стен тайные ходы не прорубаем. Это уже люди позже сделали и ослабили таким образом всю конструкцию. Ничего они в гномьих крепостях не понимают!
   - Через некоторое время мы выступаем, воинов потихоньку будят, - продолжил король, - Я предлагаю следующий план. Сперва атакуем с центра. Все как уже было оговорено. Катапульты бьют, арбалетчики подключатся. Противник, обязательно, собирается на этой стене и готовится отвечать. Вот тут-то вы с Бофом и активируете свой артефакт. Готовы?
   - Готовы, - ответил я. - Давно ждём.
   - И если, как ты утверждал, стена обрушится, начинают говорить ваши машины.
   - Если заложено именно там, где ты говоришь, точно разрушится, - заверил я.
   - Хорошо, - ответил король. - Но не торопитесь, дайте врагам к пролому подобраться.
   - Это тоже понятно.
   - Гельф, понимаю, сложно, но к утру несколько катапульт должны быть здесь. Надеюсь, это вопросов не вызывает?
   - Не вызывает, - отвечал я на и так разумеющееся.
   Но ничего не поделаешь, у людей есть привычка повторять вся по несколько раз.
   - Разведчики осматривали местность, есть там куда установить машины, - продолжил он. - Кое-где, конечно, придется попотеть, их затаскивая. Но поможем, выделю своих здоровяков-северян.
   - Да и мои гномы не слабаки, иного твоего северянина одолеют, - возразил я.
   Не напоминать же королю, что гном сильнее человека.
   - Помощь в любом случае лишней не будет, - стал настаивать он. - Главная твоя задача - чтобы в нужный момент наши метательные машины могли в указанное место и вовремя снаряды выпустить. А повезёт, так и пролом расширить. Бочку с самогоном ещё не выпили?
   - Цела та бочка, - успокоил его я.
   - Как договорились - подожжете и запустите. И напоследок - тюк с порошком горючим, который мой царственный брат изобрёл. Получится ли что из этой идеи - не ведаю, но в любом случае воины после того обстрела на штурм пойдут. И я средь них буду. Клянусь, что завтра славу великую принимать станем! А в крепости ли, на меч взятой, или в чертогах Во'Дана - на всё воля богов светлых.
   - Не подведут тебя гномы, король! Вместе в битву пойдём! А бочка та наготове стоит, - ухмыльнулся в бороду я. - Все в лучшем виде будет.
   Надо сказать, с самогоном короля мы обманули. Вовсе не из жадности. Хоть и заплатил он нам за бочку по двойной цене, переводить таким образом чудесный напиток - глупо. Даже не глупо, а преступно! Теперь я понимаю, почему северян даже орки, и те варварами кличут. Есть за что.
   Да и как поджечь эту самую бочку, закрытую - так толку будет мало, а открытую - расплещется в полете. Мы с Бофом другое придумали. Есть у нас запасы одной горной породы, её и при изготовлении взрывающегося порошка использовали, горит замечательно. Добавим туда масла, не все его съели, и будет что надо. А самогон потом выпьем. За победу да за здоровье Ва'Харра, короля Айторунского, да князя Ва'Дима, мастера искусного, со всем семейством его.
   Едва занялся рассвет, вся армия выдвинулась из лагеря. Бывалые воины говорят, что это - самое лучшее время для нападения. Солнце ещё не вышло из-за горизонта, только его лучи тихонько пробиваются. Все досматривают сны, к новому дню пока не готовы. Но уже светло, под ногами и вокруг видно, в яму не упадешь и мимо не пройдешь.
   Король был прав, в одном месте имелся крутой подъем, так что пришлось брать все машины на руки.
   - У, косорукие, не уроните! - прикрикивал я на помогавших нам северян. - Ну кто так тащит? Зачем высоко подымаете? Вот, гляньте, как Нарин с товарищами свою машину несут. Плавно, мягко и нежно. Или вам, варварам, такие понятия неведомы?
   Но все закончилось хорошо, ничего не сломали. Установили катапульты против восточной стены и стали ждать.
   - Ва'Харр! Ва'Харр! Ва'Харр! - раздалось вскорости.
   Началась отвлекающая атака около ранее разрушенной надвратной башни.
   Меж тем Боф и наш мастер-маг Трор приготовились к самой важной части сегодняшнего штурма. Чародей, проведя рукой по окладистой белой бороде, что всегда проделывал перед особо важными начинаниями, достал из сумки пергамент особой выделки. Золотым стилом начертал на нем несколько рун. Затем на свет были извлечены ритуальные молот и наковальня, из чистого серебра, а вслед за ними мифриловый медальон. Трор положил артефакт на свиток, ударил по нему, начал произносить заклинания.
   - Подпевайте, сыновья подгорного народа, - обратился он к нам, - про Великого Торина и его бороду надлежит нам сейчас возгласить.
   - Живи же, Торин, бородою славный, пусть воспоют её во всех горах! - затянул первым Нарин.
   Хорошо поет, надо сказать, громко. Мне все больше и больше нравится этот достойный гном. Определенно надо женить его на моей девочке. Вот кончится война...
   На некоторое время маг застыл, а затем вновь ударил по наковальне. Земля вздрогнула, и через несколько мгновений участок стены перед нами обрушился, открывая вход в крепость. Я испытал законную гордость за наш подгорный народ. Конечно, горючий порошок придумал князь Ва'Дим, а подложила мешок взорвавшийся под стену, скорее всего, Анжа, не даром её около шатра королевского видели. Вообще хорошая женщина, немало пива с ней в компании выпито...
   Но всё равно главное сделали мы, гномы. Оно ведь, когда знание и чародейство рука об руку идут, завсегда сильней чистого волшебства. Не всякий хвалёный эльфийский маг смог бы одним ударом обрушить стену, сложенную древними мастерами Подгорного Народа.
   - Получилось! - радостно закричал Боф, обнимая то меня, то Трора, то Нарина. - У нас получилось! Магия, помноженная на знания, сделала это. Гельф, готовь свои катапульты, сейчас начнем.
  
   Тут такой вопрос, а нужен ли сам штурм? Или и так ясно, что победа и писать дальше?
  
   Прошу не удивляться, что дальше продолжение идут от 22.02.2012. по 26.02.2012.
   Перезалил текст чтобы соответствовал хронологии произведения.
  
   Продолжение от 22.02.2012.
  
   Глава (следующая)
  
   Дим. Попаданец.
  
   Ладно, столицу мы, положим, взяли, но проблем от этого ничуть не уменьшилось. В общем-то, обычное дело. Например, на Земле со взятием Москвы война с Россией точно не заканчивается, а только всерьёз начинается. Тут, к счастью, всё было совсем иначе, хоть проблем и выше крыши, но иного толка. Причём довольно специфических и совершенно нетипичных для этого мира.
   Как нетрудно догадаться, виновником нетипичности был именно я. Ну и мои ушастые немного приложили свои изящные ручки, скорее даже пальчики. Чтобы завоеватель не пожелал занять освободившийся не без его помощи трон или присоединить захваченные территории к собственным? Такого тут ещё не было. Случалось, отказывался, понимая, что не может удержать завоеванное. Но чтобы наоборот, имел все возможности, однако ни в какую не желал - ни о чём подобном местные даже не слыхивали.
   Меня не желали понимать ни завоёванные, ни союзники. Вообще никто. Вспоминали все самые дикие слухи о странностях князя Проклятых Земель и начинали им верить. Даже коллекцию ножей, и ту приплели, хотя ничего более нормального и не придумаешь. Только жёны меня поддерживали в этом вопросе безоговорочно.
   Но с ушастыми всё понятно. Их поведению как раз никто не удивлялся. Они эльфийки, а у перворожденных, что светлых, что тёмных, никогда не было принято кого-либо завоёвывать. Сходить в поход, после которого сменятся династии в паре-тройке соседних королевств, это да, бывает. Но чтобы потом взваливать на свои плечи или там уши заботу об этих государствах - спасибо, не надо.
   После того как до местных дошло, что это вовсе не шутка и сам я трона занимать не собираюсь, а о сыне даже лучше не заикаться, между ними опять началась свара. У каждой группировки нашёлся свой претендент на престол. Самый достойный, естественно. У некоторых даже по два, видимо, на всякий случай. Запасливые, однако.
   - Давайте Анжу назначим, - предложил я, когда мне всё это порядком осточертело. - А что? Девушка во всех отношениях достойная, почти как мои жёны красивая, вон даже ухи эльфийские. И что самое главное, корона у неё уже есть, даже три. То есть и выкупать не придётся.
   Все аж дар речи потеряли. А сама виновница растворилась в воздухе. Вот буквально только что сидела за общим столом и уже нет. Мол, Анжа? Какая Анжа? Нету никакой Анжи и никогда не было. Вам тут все померещилось. Пить меньше надо, а уж разбавлять гномий самогон гномьим же пивом вообще вредно для здоровья.
   - Эй, хвостатая, ты куда? А кто мне буквально вчера про корону говорил, цитирую: 'Если сказала, что не брала, значит, не отдам'?
   Ответа не последовало. Вместо него на столе, словно монета, со звоном закрутился диск, который, замедляясь, всё больше походил на пропавшую корону, пока в конце концов не остановился и все не убедились, что это именно она и есть.
   - Вот видите! - обратился я к собравшимся. - Даже Анжа, которая никогда и ничего не боялась, не желает занимать этого места, а вы хотели сбагрить его мне.
  
   Продолжение от 23.02.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Шутку юмора никто не оценил, даже мои ушастые, и я продолжил с самым невинным видом, на какой только был способен:
   - Не нравится хвостатая? Тогда у меня, как раз на такой случай, в запасе имеется ещё одна кандидатура. Личность, скажу я вам, во всех отношениях положительная. К тому же почти принцесса.
   Кандидатура сразу поняла, что я имею в виду именно её, но, в отличие от Анжи, растворяться в воздухе не умела. Даже оглянулась на дверь, видимо, намереваясь в крайнем случае просто сбежать. Только совершенно зря они обе беспокоились. Прекрасно знал, что тут не Земля и представителей других рас на трон сажать не принято. В смысле, вообще. Даже моей репутации очень странного князя не хватит, чтобы побороть устоявшиеся за тысячелетия традиции.
   Вообще-то короли-полукровки, бывало, садились на трон, но исключительно в тех случаях, когда были законными наследниками. Если их отцы брали в жены представительницу иной расы. Как правило, по политическим мотивам или там любовь у них (ага, в сказках). Например, женился на эльфийской принцессе (низкородной эльфийке, удочерённой Лордом провинциальной рощи). Их наследнику в жёны обязательно находили чистокровную человеческую женщину, естественно, из хорошей семьи. И уже через несколько поколений от первородных в династии оставались чуть более утончённые, чем обычно, черты лица и, возможно, слегка удлинённые, но вовсе не заострённые уши.
   Это было нормально. Такими предками здесь вполне принято гордиться. Даже если та принцесса была не совсем эльфийкой, а слегка оркитянкой, тоже. Но сажать на трон постороннюю эльфийку, пускай она хоть трижды принцесса Первого Леса (все прекрасно понимали, что Морнэмирэ вовсе не является таковой) - извините. Про хвостато-рогатую не пойми кого тем более не могло быть и речи.
   Думал, подобные угрозы заставят оппонентов быть более сговорчивыми. Обычно так и получалось, но не на этот раз. Каждый был готов стоять до конца. Если бы хоть малую толику этих настойчивости, упорства и упрямства (у кого что) они проявили при обороне города, то у нас точно не получилось бы его взять. Пришлось бы полностью уничтожить. В общем, и этот совет закончился ничем.
   - Назначить одного. Любого! - посоветовал мне северный король, когда все разошлись, и мудро добавил: - Остальных казнить.
   Тут настолько уже привыкли к моему 'назначить' вместо короновать, что давно не обращали внимания, и Ва'Харр сам употребил, даже не заметив. А вообще ему хорошо рассуждать. На большей части таких заседаний не присутствовал. Был очень занят, праздновал победу. Это если официально, а на самом деле они там просто пьянствовали. И потом, его королевство очень далеко, и любые последствия точно никак не коснутся.
   Однако у меня самого появилась хитрая идея. Нет, как решить саму проблему, я не придумал, зато нашёл, на кого из подчинённых её спихнуть. Не просто так на последнем совете Морнэмирэ упомянул. Теперь будет иметь стимул.
   - И кого мне назначать? - сразу спросила она.
   Задание эльфийке явно не понравилось. Однако искать кандидатуру, лишь бы вместо себя, была готова.
   - Отныне это уже входит в сферу твоих полномочий, - ответил я. - Есть только два условия. Чтобы не надумал опять с нами воевать и соблюдал все уже заключённые договора. А так, хоть одного из своих любовников на трон сажай.
   Морнэмирэ попыталась изобразить невинность, но не очень успешно.
   - Только не отпирайся, мне разведка доложила.
  
  
   Продолжение от 24.02.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Только не отпирайся, мне разведка доложила.
   Естественно, она подумала, что наябедничала Анжа. Кто же ещё? Хотя на самом деле хвостатой до чужих любовников нет никакого дела. Разве что может заинтересоваться с целью временно отбить, но не более того. Мне обо всём рассказала Лара. Мол, эта зазнайка от них с Эль уши воротила из-за того, что за человека замуж вышли, а сама воспользовалась первым же случаем, чтобы любовника не эльфа себе найти. Ну, может, и вторым или там двадцать вторым, что сути не меняет.
  
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   На самом деле у нас никто не желал этой войны. Вообще. И тем более похода на Зинское королевство. Даже муж, как бы он ни изображал, что рвётся в бой. Уж своего-то человека мы со светлой успели изучить досконально. Ну и сами, естественно, тоже предпочли бы остаться в замке с детьми. Просто не было другого выхода. Не запираться же в долине, пока не сменится правитель во вражеском лагере и до нового не дойдёт, что торговать с нами куда выгодней, чем воевать? К тому же неизвестно, сколько поколений королей на это дело может понадобиться.
   Теперь ситуация тоже получалась неоднозначная, но выбирать, как поступить, уже могли сами. Пускай оба варианта получались далеко не идеальными, но всё равно лучше, чем до этого. Ведь с самого начала было совершенно ясно, что зинский король не по собственной прихоти затеял эту войну. Кто-то за ним безусловно стоял. Не исключено, что желание как таковое у монарха имелось и раньше (наверняка ведь ходило немало шуточек на тему, как дёшево продал такое богатое княжество), но без посторонней помощи точно не стал бы его осуществлять. И теперь мы точно выяснили, кто именно это был.
   Предварительные подозрения оказались верными, след вёл в Казгард. Причём ни куда-нибудь, а в императорский дворец. Что забыла далёкая империя в нашем княжестве, выяснить не удалось, как и того, сам ли правитель отдал приказ или кто-то вёл интриги у него за спиной. Но факт оставался фактом.
   Хотя прямых доказательств у нас как раз и не было. Ни одного. Исключительно косвенные. Причём все, кто мог обладать хоть сколь-нибудь точной информацией, либо загадочным образом погибли, либо успели сбежать. Тоже своего рода доказательство, и опять же косвенное.
   Вот и осталось выбирать свои дальнейшие действия из трёх, а по сути, из двух вариантов. Первый отпадал сам по себе, потому что писать в Казгард ноты протеста, требовать компенсации или хотя бы извинения не имело смысла.
   - Нас просто пошлют, - очень точно прокомментировал муж.
   Мы со светлой не стали интересоваться, куда именно. Давно уже знали значение этой фразы. Поначалу она казалась довольно странной, но теперь очень точно описывала ситуацию.
   Можно было вернуться домой и сделать вид, что Зинское королевство как раз и было единственным виновником всего произошедшего. Сначала у соседа кусок территории оттяпало, потом на нас позарилось... Самый простой вариант. Правда, и самый ненадёжный. Ситуация останется как бы зависшей в воздухе и когда-нибудь может повториться. И демоны с ней, с войной, почти удавшееся покушение на князя - дело куда более серьёзное. Из того, что можно было засчитать в нашу пользу, оставалось только большое расстояние до Казгарда. То есть если и будут продолжения, то вялотекущие и сильно растянутые во времени.
  
  
   Продолжение от 25.02.2012.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   Ещё можно самим объявить войну и отправиться в поход. Тут уже расстояние будет играть против нас.
   - Это через сколько же королевств нужно промаршировать с армией, чтобы добраться до Казгарда?! - произнесла я вслух.
   - Что, могут не пропустить? - сразу спросил Ва'Дим. - Пропустить-то как раз пропустят, - стала объяснять я. - Для большинства правителей и имеющихся у нас доказательств вполне хватит.
   - А уж если станем закупать по пути продовольствие для армии, да ещё и по военным ценам, то вообще на слово поверят, - добавила Эледриэль.
   - А зачем так далеко ходить? - вдруг спросил муж.
   Мы со светлой не поняли, что он имеет в виду.
   - Тебе известно, где находится ближайший портал до Казгарда? - усмехнулась я.
   - Нет, - ответил Дим, беря в руки карту. - Зачем сразу портал? Доходим до Иркийского залива и плывём вниз, потом через южные моря, до самой империи. А если вот эта река судоходна, то вообще до самых врат вражеской столицы можно добраться.
   Я сразу оценила идею мужа. Чисто технически, потому что ни в какой поход отправляться не собиралась. Вот что значит стереотипное мышление. Эледриэль ладно, она светлая. Привыкла к тому, что Казгард на востоке почти граничит с их Первым Лесом, вот и не думает о другой дороге. Но я! Как могла не подумать о морском пути? Ведь мой родной лес как раз на полуострове и расположен.
   - Большую армию на кораблях не перевезёшь, - всё же возразила я.
   - Зачем нам большая? - удивился или, скорее, изобразил удивление Дим. - Сюда мы явно взяли больше, чем нужно, и с империей точно так же справимся.
   - Ты так рассуждаешь, будто уже собрался в поход и за нас всё решил, - подозрительно заметила светлая.
   - Чисто теоретически! - сразу возразил муж. - Точно туда не рвусь и вообще домой хочу.
   - И я не рвусь. И Эледриэль. Так что больше никаких войн.
   На том и порешили.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Не успели мы окончательно решить, что никуда воевать не отправляемся, как пришли новости из Казгарда. Вернее, не совсем оттуда, но напрямую с ним связанные. Ко мне с официальным визитом попросился Нуд, посол северной империи. Слишком официальным! Обычно между нами большая часть формальностей благополучно опускалась. Тем более в военном походе.
   Оказалось, сегодня утром к нему явился гонец от Ва'Лета. Казгард начал войну с северной империей. Собрал большой флот, обогнул с востока разделяющий их горный мыс и высадил десант на чужой территории. Северяне к этому были совершенно не готовы и пока медленно отступали. Во всяком случае, на момент отправки послания ситуация была именно такой.
   - И что ты нам предлагаешь? - спросил я. - Объявить войну Казгарду?
  
  
  
   Продолжение от 26.02.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - И что ты нам предлагаешь? - спросил я. - Объявить войну Казгарду?
   - Союзнический договор между нашими странами, в силу их значительной удалённости друг от друга, не предполагает реальной военной помощи, - вставила мой военный министр.
   - Император Севера Великий Князь Ва'Лет это прекрасно осознаёт и не просит вас воевать с Казгардом, - ответил посол.
   - Тогда чего он хочет? - спросил я.
   - Чтобы вы объявили войну и начали к ней готовиться, - ответил тот. - Никого такой поступок не удивит, так как последнее время вполне реально в таком состоянии и находитесь. Тогда враг будет вынужден оттянуть часть сил на юг и запад, на случай вашего реального вторжения, что позволит нам выиграть время.
   - Вообще-то, объявлять войну кому-нибудь на другом конце континента в поддержку союзника - обычное дело, - опять прокомментировала тёмная. - В большинстве случаев на такие вещи практически никто внимания не обращает, так как все прекрасно понимают - формальность в чистом виде. Разве что случается изредка в ответ войну объявят и сразу забудут. Однако в нашем случае может сработать.
   Естественно, мы не стали принимать поспешных решений и брать на себя новых обязательств, всё как следует не взвесив. Пообещали послу подумать и принялись обсуждать полученное предложение. Причём то, что сулил князь Ва'Лет в обмен за поддержку, принималось во внимание в самую последнюю очередь.
   Обе ушастые неожиданно оказались категорически против.
   - Почему? - удивился я. - Ведь никаких реальных действий предпринимать не придётся.
   - В том-то и дело, что не всё так просто, - ответила Эль.
   - Мы и так находимся в зыбком равновесии между тем, чтобы уклониться от этой войны или начать её на самом деле, - стала объяснять Лара. - И совершая любое действие, так или иначе с этим связанное, рискуем склонить чашу весов в пользу одного из вариантов. А уж если официально объявим войну, то точно никуда от неё не денемся.
   - А мы, между прочим, давно домой хотим, - продолжила светлая.
   - Малютки и так в монастыре по папе с мамами соскучились, - поддержала подругу тёмная.
   - Сколько можно их там прятать?
   - Кстати, о детях, - напомнил я. - Им, между прочим, нужны обе мамы.
   Ушастые намёка не поняли, и мне пришлось продолжать:
   - На меня уже один раз покушались. Почти получилось. Вдруг во время этого вялотекущего конфликта, через несколько месяцев или, скорее, лет, из Казгарда пришлют ещё одного убийцу? И у него получится достать одну из вас? Детям нужны обе мамы. Я тоже не собираюсь терять ни одной из своих ушастых.
   - Во время войны вероятность подобных действий со стороны врага как раз куда выше, - заметила Ларинэ.
  
  
   Прошу не удивляться, что в конце оказались продолжение идут от 22.02.2012. по 26.02.2012.
   Перезалил текст чтобы соответствовал хронологии произведения. Их лучше пока читать в файле с продолжением, или искать чуть выше.
  
  
   Продолжение от 12.03.2012.
  
   Второе продолжение на сегодня:
   Дальше пойдут проделжения текста прерванного 26.02.2012.
   Продолжения с 22.02.2012. по 26.02.2012. в общем файле будут перенесены вниз, чтобы соответствовать хронологии повествовании.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - На меня уже один раз покушались. Почти получилось. Вдруг во время этого вялотекущего конфликта, через несколько месяцев или, скорее, лет, из Казгарда пришлют ещё одного убийцу? И у него получится достать одну из вас? Детям нужны обе мамы. Я тоже не собираюсь терять ни одной из своих ушастых.
   - Во время войны вероятность подобных действий со стороны врага как раз куда выше, - заметила Ларинэ.
   - Зато возможностей для долговременного планирования операции куда меньше, - резонно ответил я. - Сегодня мы тут, завтра там, пойди всё учти...
   Вообще эта тема моих длинноухих жён сильно беспокоила. Особенно после того, как расследование покушения зашло в полный и бесповоротный тупик. Поэтому все аргументы, как за, так и против, взвешивались с особой тщательностью. Вот и получалось, что вопрос о формальной поддержке союзника оказался столь сложным. Предстояло решить, будем мы воевать на самом деле или нет.
   Потом аудиенции попросил северный король Ва'Харр. Тоже очень официально и, как оказалось, по тому же самому вопросу. Он войну Казгарду от имени своего королевства уже объявить успел. Был собой очень доволен, так как сумел через местную королевскую канцелярию это оформить и по магосвязи отправить. Теперь имел на руках совершенно официальный документ.
   Конечно же, северный король прекрасно понимал, что всё это формальность чистой воды, и теперь строил планы, как бы повоевать в реале. Пока что у него получалось плохо. Первый вариант был самым традиционным. Он предполагал возвращение в Проклятые Земли, переход порталом в древний гномий город, возвращение в свою столицу и к побережью. В результате от Казгарда и Северной империи он отдалялся бы, вместо того чтобы приблизиться.
   А ведь ещё предстояло сесть на корабли и плыть вдоль всего материка по водам с весьма специфическими особенностями местной навигации. Официально объявленная война - дело святое, и, скорей всего, никто мешать бы не стал. Все местные князья беспрепятственно пропустят через свои территориальные воды, а некоторые и присоединиться захотят. Там так принято, и поступающего иначе соседи не поймут. Чего нельзя сказать о погоде и расстоянии, а они порой враги посерьёзнее многих.
   План не то чтобы был плох сам по себе. Только времени, которое понадобится на его осуществление, хватит, чтобы любая война успела закончиться.
   Второй вариант выглядел куда более реалистичным. Предполагал добраться до восточного залива, сесть на корабли и плыть вдоль южного побережья до самого Казгарда. И то и другое по сравнению с северным королевством было не так уж и далеко. Однако имелись свои трудности. Во-первых, финансы. Пришлось бы истратить на это дело и всё полученное от меня, и захваченные трофеи. Ва'Харр вовсе не являлся таким фанатом сражений, чтобы отказываться ради них от честно заработанного. Он вообще искренне считал, что война обязана приносить прибыль,а не наоборот. Во всяком случае, победителю. Тут всё понятно, иначе трон никогда бы не занял, а заняв, в по любому надолго не удержал. Было ещё и во-вторых. Неизвестно, захотел бы кто-нибудь пропускать через свои территории армию никому тут не известного северного королевства.
   Вот он и явился поинтересоваться, не собирается ли его царственный брат прогуляться до Казгарда. Тогда бы и он присоединился. Уже не в качестве наёмника, а как союзник. В общем, ещё один довод, склоняющий чашу весов в сторону войны. А тёмная мне ещё утром говорила, что на этот раз решать будем только мы сами. Не очень-то и получалось.
   В этот день аудиенции не закончились. Третьей явилась эльфийка Морнэмирэ.
   - Надеюсь, хоть ты не станешь нас уговаривать объявить войну Казгарду? - пошутил я.
   - Нет, - ответила она, не поняв юмора. - Пришла сообщить, что выполнила задание и нашла нового короля.
   - Ну, хоть одна хорошая новость.
   Длинноухая только усмехнулась в ответ.
  
  
  
   Продолжение от 13.03.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   Подсунул мне князь задачку. Как раз в своём духе. Мол, я тут долго жила (ещё бы сказал по эльфийским меркам), всех знаю и легко смогу найти самого достойного и подходящего на королевскую должность. Так и сказал, будто король чиновник какой-нибудь. А то, что подходящих на самом деле нет - это уже мои проблемы. Мне в принципе всё равно, кто будет править королевством, но раз Ва'Дим любит сомнительные шутки, я тоже кое-что могу.
   Отправилась в недавно взятый замок, где до сих пор держали пленных. Большая часть так и сидела в огороженной, менее пострадавшей, стороне двора, самых же опасных закрыли в замковой тюрьме. В том числе и того, который мне был нужен. Тот самый казгардский гвардеец, что сумел собрать всех не желающих сдаваться и возглавил оборону этого замка. Вот ему и предложила. Как бы варвар ни пытался сохранить непроницаемое лицо, ничего у него не получилось. И неудивительно, людям в любом случае в этом смысле до эльфов очень далеко.
   - Ты меня случайно ни с кем не перепутала? - спросил он, обретя дар речи.
   - Нет, именно тебя и искала, иначе в подвалы бы не полезла, - ответила я. - Потому как остальные кандидаты подходят ещё меньше. Ты, в отличие от них, хотя бы стоял до конца.
   - Тогда я об этом точно не думал, - признался он.
   - Ещё одна причина предложить именно тебе.
   - Странные взгляды у князя Ва'Дима на престолонаследие, - всё ещё не верил он. - Иметь возможность отдать корону кому-нибудь из своих людей, а выбрать самого упорного из врагов. Прекрасно знаю теперешние настроения в столице, в кого ткнёт пальцем, того и признают, что бы на самом деле по этому поводу ни думали.
   - Они у него ещё страннее, чем ты думаешь, - ответила я.
   - Куда уж ещё?!
   - Князь вообще от этого дела устранился. Ткнул пальцем в меня и велел самое позднее к концу недели или нового короля подыскать, или самой на трон садиться.
   - И ты так просто предлагаешь корону мне?
   - Корону как раз не предлагаю, - ответила я. - Только трон.
   - Почему? - не понял он.
   - Весь запас корон украла одна рогато-хвостатая особа и говорит, что всегда так было. А значит, не отдаст. Ей они совершенно не нужны, но всё равно не отдаст. Продавать тоже не станет.
   Ва'Ндэл помотал головой.
   - Ты пришла сюда, чтобы надо мною поиздеваться? - то ли спросил, то ли заявил он.
   - И зачем, по-твоему, такое могло бы мне понадобиться? - усмехнулась я.
   - В том-то и дело, что не понимаю. Хотя кто вас, остроухих, знает?
   Зато я его понимала прекрасно. Приходит к тебе в тюрьму эльфийка, которая до этого какое-то время жила в столице и вращалась в высшем обществе. По слухам, имеет какое-то отношение к князю Проклятых Земель, но чтобы настолько... Ну так вот, приходит и ни с того ни с сего предлагает стать королём. А потом ещё несёт всякую чушь про украденные короны. Любой бы подумал, что над ним насмехаются.
   - Да, именно издеваюсь, - честно призналась я. - Но не над тобой.
   - Над кем же тогда?
   - Другим северным варваром, который и подсунул мне эту работу. Пускай потом попробует хоть слово против сказать.
  
  
   Продолжение от 14.03.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   - Даже если я соглашусь... - начал говорить собеседник.
   - А что, можешь отказаться? - перебила я его.
   - Могу.
   - Ну вот, а ещё минуту назад не желал понимать, почему это твой земляк, князь Ва'Дим, сам не пожелал это место занять.
   - Он мне не земляк, - возразил Ва'Ндэл.
   - Неужели согласен с теми, кто сомневается в его принадлежности к северным варварам? - удивилась я.
   - Не сомневаюсь. Просто не все северяне друг другу земляки. Север - он очень большой.
   - Ладно, пусть не земляк, - не стала спорить я. - Но ты не говорил, что будет, если ты согласишься?
   - Даже если я соглашусь, останется нерешённым один вопрос.
   - Какой?
   - Когда предыдущий король, настоящий, а не тот юный дворянчик, которого вы поймали, ещё не сбежал, он посвящал всех подряд в рыцари, а тем, кто успел ими стать до того, даровал графства с баронствами.
   - Так ты теперь рыцарь, граф или барон, - пожала плечами я. - Не думаю, что это может быть препятствием для восхождения на трон.
   - Нет, я как был князем, так им и остался, - гордо ответил он. - Самым настоящим, северным. Вот только к уже имеющемуся титулу и княжество получил. Проклятых Земель. Как этот вопрос решать собираешься?
   - Можно отменить, - неуверенно ответила я.
   - Можно, - согласился пленник. - Особенно если это сделает сам король или тот, кто займёт Зинский трон. Посторонний, кем бы он ни был, на такое прав не имеет.
   - Вот и прекрасно! - обрадовалась я. - Станешь королём, и первым твоим указом как раз и будет отмена ничем не обеспеченной раздачи титулов.
   Ва'Ндэл недовольно поморщился. Не нужно быть магом разума, чтобы угадать причину.
   - Вовсе не обязательно отменять рыцарское достоинство простых воинов, особенно если считаешь их действительно его заслужившими. Имела в виду прежде всего тех, чьи титулы ничем не обеспечены, а также тех, кто просто случайно оказался в нужном месте и в нужное время. И учти, если королём окажется кто-то другой, то он отменит все, не разбираясь.
   Претендент на королевский престол молчал.
   - Ну, что решил? - поторопила я.
   - Не знаю, мне нужно подумать. Надеюсь, не будешь спорить, что твоё предложение весьма неожиданно? И вообще, голова раскалывается. Во время боя камень прилетел. То ли из гномьей катапульты, то ли просто обломок стены. В любом случае, не потеряй сознание, живым бы точно не взяли.
   - Тогда предлагаю думать не в темнице, а во дворце. По моему глубокому убеждению, куда удобнее. Королевские маги жизни раны осмотрят. Кому нужен правитель с дыркой в голове? И опять же, к месту будущей работы ближе.
   На том и порешили.
  
   Продолжение от 15.03.2012.
  
   Морнэмирэ. Светлая эльфийка.
  
   Кандидатура князя Ва'Ндэла неожиданно была поддержана всеми претендентами на престол. Вернее, конечно же, не столько самими, сколько группировками или партиями, стоящими за ними. Так единодушно меня за проявленную мудрость и дальновидность ещё не хвалили. Узнала о себе много нового и интересного, причём исключительно в положительном ключе. Только успевай записывать, потом заверяй всё в королевской канцелярии и отправляйся в Первый Лес требовать место Лорда и верховной жрицы Древа жизни разом. И это как минимум.
   Если ещё вернее, то, когда говорилось всех, имелось в виду присутствующих в столице. Аристократы, находящиеся за её пределами, вполне могли иметь другое мнение, но их никто не спрашивал. А если попытаются возразить, сразу найдутся интересующиеся, где они, такие умные, были во время войны, когда королевству требовалась помощь каждого? Того, что им зададут тот же самый вопрос, столичные жители совершенно не боялись. Они стояли до конца со своим королём. И только когда тот сбежал, им ничего не оставалось, кроме как сдаться. С формальной точки зрения - чистая правда.
   На самом деле Ва'Ндэл для местных оказался приемлемым кандидатом по двум причинам. Первая была настоящая, а вторая красиво выглядела. С во-вторых всё было ясно. Северный князь и имперский гвардеец выполнил долг до конца, хоть, по сути, сражался за чужое королевство. Причём пусть он и северный варвар, но настоящий князь, способный перечислить своих предков больше, чем иной эльфийский лорд. Ну и дальше список всевозможных достоинств на несколько страниц. Будущий король узнал о себе нового даже больше, чем я. О некоторых достоинствах и не подозревал, не то что за собой, а что такие вообще бывают.
   А во-первых и в-главных, он устраивал все партии прежде всего тем, что не имел никакого отношения ни к одной из них. То есть предстояли интриги по привлечению нового короля на свою сторону, под видом перехода на его. А для многих придворных сам процесс не менее важен, чем результат. Некоторые уже давно перестали замечать разницу. Однако поговорив с этим пока некоронованым варваром и немного его узнав, я стала склоняться к мнению, что этих хитроумных самоуверенных политиков впоследствии, в его лице, может ожидать большой и совсем неприятный сюрприз. Если не всех то многих точно.
   Оставался ещё вопрос легитимности нового монарха не внутри страны, а с точки зрения соседей. Тут интересно получалось. Князь Ва'Дим мог занять престол сам, и никто бы из королей слова против не сказал. Право победителя, и с ним не поспоришь. Мог посадить на трон своего малолетнего сына или даже дочь. Правда, в этом случае пришлось бы придумывать всякие формальности вроде объединения государств с вассалитетом Зинского королевства княжеству Проклятых Земель. Но это формальность в чистом виде. Если Ва'Дим отказывался от всего этого, то подобное право переходило к Ва'Харру. Но чтобы назначить первого попавшегося по собственному усмотрению...
   - У меня что, нет такого права? - удивился Ва'Дим, когда я попыталась всё это ему объяснить. - Зачем тогда вообще кого-то завоёвывать?!
   - Почему же нет? Есть, - ответила я.
   - Тогда в чём дело?
   - У всех остальных королей тоже есть право не признать назначенного тобой человека.
   - Или признать? - задал вопрос он.
   - Тоже могут, - согласилась я.
   - То есть в любом случае станут руководствоваться не правами на престол нового короля, а собственными интересами. Будет выгодно, признают и последнего бродягу, а нет, не признают и законного наследника. Или я неправ?
   - Прав. Я бы сказала другими словами, но прав, - была вынуждена согласиться с ним.
   - Тогда не будем придумывать оправдания, а сделаем, как хотим сами.
  
  
   Продолжение от 16.03.2012.
  
   Не знаю, начать новую главу этим отрывком или закончить предыдущую. В любом случае он разделяет события в Зинском королевстве и поход на Казгард.
  
   Мимантий. Император Казгарда.
  
   Меня окружают одни бездарности! И это ещё мягко и очень вежливо сказано! Сегодня с утра доложили, что прибыл Сигирий, мой бывший вестовой, за верную службу произведенный в гвардейские сотники. Много времени прошло с тех пор, как я отправил его в Зинское королевство. Среди прочих магов, советников и наемников. Если честно, и думать о нем забыл. А он явился и, пользуясь некогда дарованной ему привилегией, требует аудиенции.
   - Привилегия - это, конечно, хорошо, - медленно, делая паузу после каждого слова, проговорил я, в упор глядя на слугу.
   Тот сразу понял, что именно я на самом деле думаю о таких привилегиях. Развелось их, как... В общем, развелось. И ладно бы дарованных только мною лично, так ведь и предшественники постарались, некоторые были особенно щедры. И не отменить, не принято.
   - Сотник хочет доложить нечто важное, - ответил слуга. - С ним какой-то неизвестный человек, в темном дорожном плаще, закрывающий лицо капюшоном.
   Что бы все это значило, демоны их заешь?! И зачем в императорском дворце вести себя так, будто опасаешься быть замеченным врагами? У слуг спрашивать бесполезно, знали бы, сами доложили. На всякий случай, велел придворному магу проверить посетителей. Тот, выполнив приказ, заверил, что полный порядок. Но я всё равно из предосторожности велел ему остаться. Мало ли что?
   Нет, покушений я совсем не боюсь. Без хвастовства скажу, пока в армии служил, а после гвардейским легионом командовал, меня в поединке мало кто мог одолеть. Три императорских ристалища выиграл. А такое далеко не каждому мастеру меча по плечу. Быть может, потому в государи воины и выкрикнули. К тому же защитных амулетов на мне столько, что шею тянут. Пусть и не в прямом смысле, а образно говоря, однако всё равно немало. Но если Сигирий продался врагам и его спутник сильный маг, то против такого убийцы меч и амулеты могут и бессильными оказаться. Вот потому велел моему чародею быть наготове, а верным охранникам арбалеты зарядить. И только после всех приготовлений соизволил принять посетителей.
   - Мой император, - Сигирий с порога упал на одно колено, - я с дурными вестями. Но прежде позволь представить тебе...
   - Колвир, сын Сконфита, милостью богов Зинский король, - спутник моего воина скинул свой плащ.
   Передо мной предстал мужчина лет сорока, на его лице уже появились морщины, в темно-русых кудрях пробивалась седина, борода, чуть темнее, чем волосы, была изрядно растрепана. Вовсе этот Колвир не походил на царственную особу. И ростом не высок, меня на полторы головы ниже, и в плечах узок, а вот живот велик. Словом, не король, а лавочник. Причём видно, что это вовсе не маскировка, а его настоящая внешность. Да и седина с морщинами, опять же, любому магу жизни по плечу. Уж кому-кому, а королям такие услуги по карману. Я вспомнил, что при моем дворе обитает принц Зинский, Дигривур, сын оного Колвира. Надо признать, сходство между ними есть, но наследник выглядит более величественно.
   - Рад видеть моего царственного брата и союзника, - произнес я после приличествующей паузы.
   - Взаимно, - поклонился тот.
   Надо сказать, польстил королю. Его держава настолько мала, что любая провинция в Казгарде больше будет. Причём далеко не все раньше королевствами являлись, многие и простыми графствами назывались. Да и 'царственными братьями' давно друг друга не называют государи, мне советники рассказывали. И пусть у этого Колвира едва ли не десять поколений предков были венценосными владыками, а мой отец, ввиду бедности своей некогда знатной семьи, вынужден был начинать карьеру служкой в армейской конюшне, а умер всего лишь сотником, далеко Зинскому королю до Казгардского императора.
   Но приличия надо соблюдать, тем государи от тех же конюхов и отличаются. Кроме всего прочего. Я сошел с трона, подошел к Колвиру, протянул ему руку и предложил пройти в мой кабинет. Сигирию сделал знак, мол, следуй за нами.
   Узнав, что стряслось в Зинском королевстве, я пришел в ужас! Каких усилий мне стоило сдержать гнев, знали бы боги! Этот бездарный королек умудрился потерять свою армию, свою страну, присланных ему советников, магов и наемников. Нет, последних мне не жалко. Специально их из Казгарда подальше отправил. Если убьют - значит, так боги решили, а выживут и устроятся - честь им и хвала.
   Но этот идиот после победы над соседом, в которой ему ещё мой предшественник начал помогать, вздумал воевать против Проклятых Земель! При этом не разузнав толком, что представляет из себя его бывший вассал, чем располагает, какие от него могут быть неприятности. Странно, мне разведка частенько докладывала про тамошнего князя Ва'Дима, его эльфийских жен, магию и все остальное. Я и думать не мог, что Колвиру подобное неведомо. Знал бы, велел бы сообщить. Или этот надутый королек понадеялся на свою мощь, точнее, на моих наемников?
   В итоге он все продул, бросил свою столицу и удрал в близлежащий замок. Но вскоре бежал и оттуда, оставив погибать моих гвардейцев, доверивших ему свои мечи и решивших защищать последний оплот королевства. Жалкий трус! Не мог умереть достойно. Ещё и ко мне, в Казгард, прибежал. Нужен он мне здесь.
   Первой мыслью было отрубить Колвиру голову и послать её князю Ва'Диму, а заодно и голову его сыночка в придачу. Уж больно тот мальчишка нагло ведет себя в последнее время. Ходил бы богатых вдовушек утешать, так нет, повадился по молоденьким аристократкам. Один из уважаемых сановников империи недавно жаловался на позор своей племянницы. Хорошо хоть не дочери. В общем, едва сдержался. А то ещё решат, что испугался и пытаюсь таким образом откупиться. Предоставил Колвиру покои во дворце, велел позвать его сына, пообещал устроить в ближайшее время пир. Сам же призадумался, что же теперь делать. Вся эта заваруха в Зинском королевстве так не вовремя.
  
  
   Глава (следующая)
  
   Дим. Попаданец.
  
   Подготовка к новому военному походу много времени не заняла. По любым меркам. Всё шло, как по маслу. Никто не опаздывал, все выполняли свои обязанности точно и в срок, соседние короли мало того, что признали Ва'Ндэла законным монархом, так ещё и согласились пропустить армию через свои территории, даже не торгуясь из-за условий...
   Можно сказать, что и оглянуться не успел, как обнаружил себя на мостике (название корабля, кто помнит?), флагмана флота Проклятых Земель. Мой единственный корабль, или, вернее, единственный плавающий под моим флагом, очень кстати обнаружился в нужном порту в нужное время. И у капитана Смола, как по заказу, на ближайшее время не оказалось никаких обязательств, которые пришлось бы отменить. Остальные суда, необходимые для перевозки пусть и небольшой, но вполне настоящей армии, тоже удалось нанять прямо на месте без особых проблем.
   Всё это было очень странно, если не сказать подозрительно, и вместо радости вызывало беспокойство. Хоть разворачивай корабли и плыви обратно. Складывалось впечатление, что целая команда богов сговорилась и теперь совместными усилиями и ударными темпами устраняет любые, даже самые незначительные препятствия с нашего пути. А боги народ такой, без причины и пальцем ни один из них не пошевелит. И если начинают вмешиваться без жертв,молитв и прочей платы, значит, скорей всего, развлекаются.
   - Ушастые, не кажется ли вам всё это странным? - спросил я у Эль с Ларой.
   - Кажется, - призналась светлая.
   - И что думаете?
   - Боги, - коротко ответила она.
   Вот те на! Если честно, когда сам думал о команде богов, то скорее теоретизировал, а Эль совершенно серьёзно.
   - Быть объектом шуток богов - удовольствие ещё то, - прокомментировала Ларинэ.
   Тёмная тоже не собиралась шутить.
   - И что можно сделать? - спросил я.
   - Ничего.
   - Совсем?
   - Были бы в своей долине, другое дело, - стала объяснять Эль. - Там бы вообще не пришлось ничего делать, Древо не допустит ничьего вмешательства. А так лучше даже не пытаться, будет только хуже.
   - Может, тогда к Ли обратимся? - предложил я. - Она с богами на ты, во всяком случае, относится к ним без излишнего пиетета. Даже рассказывала, что эти самые боги от её цивилизации в своё время вообще куда-то сбежали, не желая связываться.
   - Нет!!! - воскликнули обе хором.
   - Лучше не надо, - добавила Лара.
   - Рыжая точно всё испортит! - поддержала Эль.
   Настаивать я не стал. Тем более что пока всё было просто замечательно. Попутный ветер, которому самой малости не хватало до шторма, с максимальной скоростью нёс наши корабли на юго-восток. Не ослабевал ни на минуту. Идеальный для быстрого плавания и не благоприятствующий остановкам. Даже высадиться на какой-нибудь островок для отдыха и фотосессий не могли.
  
  
   Продолжение от 17.03.2012.
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Могла ли совсем ещё недавно молоденькая племянница Лорда провинциальной рощи Эледриэль предположить, что будет лично избрана Древом Жизни и отправлена в Великую Миссию? Конечно, не могла! Хотя чисто теоретически это и не было чем-то совершенно невозможным. Но дальше...
   Встретить человека, полюбить, завести детей, собственное Древо Жизни, княжество... Скажи мне кто, точно сочла бы сумасшедшим, а сейчас воспринимаю как нечто само собой разумеющееся. И то, что детей и мужа выше Древа ставлю, тоже. О тёмной, так вообще молчу. И не только считаю всё это нормальным - ни за что не хочу ничего менять. Разве что эту дурацкую войну, но она в любом случае скоро должна закончиться.
   Давно уже преодолели залив и южные моря. Почти штормовой попутный ветер прекратился буквально в тот момент, как мы подошли к устью нужной реки.
   - И так не было никакого сомнения, но более явно боги при всём желании не могли показать, что это их рук дело, - прокомментировала я.
   - Разве что спустились и рассказали лично, - поддержала меня тёмная.
   - Тогда нужно требовать заверенные нотариально пергаменты с признательными показаниями, - пошутил муж.
   Мы с Ларинэ даже не поморщились, привыкли. Хотя с него станется, может действительно потребовать. У нашего человека и древней эльфийки есть что-то общее в отношении к богам. Ни страха, ни почтения, ничего. Как к сказкам, веру в которые переросли.
   Но даже такие беседы вносили хоть какое-то разнообразие в монотонность плавания. Ведь от нас ничего не зависело и вовсе не по причине богов, просто кораблём управлял капитан и команда, а мы являлись только пассажирами. Наш флот пусть медленно, но верно поднимался вверх по реке к столице Казгарда.
   Посредством магических амулетов постоянно поступали сведения, что с северо-востока туда же движется князь, вернее уже давно император Ва'Лет со своими варварами. Король Ва'Харр по этому поводу очень переживает. Для него крайне важно, кто войдёт в столицу первым. Лично я с удовольствием бы оставила эту честь Ва'Лету. Приплыть в уже взятый город, получить благодарность, за поддержку союзника и отвлечение части вражеской армии, и домой. Даже платы хватит чисто символической. Что самое главное, муж и тёмная меня в этом полностью поддерживают.
   - Только если в этом деле действительно замешаны боги, вряд ли удастся так легко отделаться, - заметил Дим.
   И я, и Ларинэ были вынуждены с ним согласиться. Нам всем эта война успела изрядно надоесть. Я уже давно перестала обращать внимание на возможную прибыль, а смотрю прежде всего с точки зрения скорейшего возвращения домой. К детям! И с всё большим пониманием отношусь к стремлению древней эльфийки не заниматься ерундой, а завершать любые сражения одним избыточно мощным ударом ещё до их начала.
   Поэтому Ва'Харра, скорей всего, ждёт разочарование. Либо к столице первым подойдёт Ва'Лет и мы прибудем уже на делёж трофеев (идеальный вариант), либо первыми подойдём мы, и делить будет нечего. В любом случае чем скорее, тем лучше.
  
  
  
   Продолжение от 18.03.2012.
  
   Ларинэ. Тёмная эльфийка.
  
   К городу подплыли в самое неудачное время. Нарочно не придумаешь. Боги перестали помогать и начали подсовывать пакости. Может, и совпадение, но я в это не верю. Армия северных варваров оказалась тут ненамного раньше нас, ворвалась внутрь и вела уличные бои. Прибудь мы первыми, могли бы бить по площадям, без опасения задеть союзников. Позже просто вошли бы парадным шагом в уже взятую столицу или помогли осаждать не взятую. А так ни то ни другое.
   Казгард - столица великой империи, к чьим стенам не подходила ни одна вражеская армия. Да и не было у города общей стены, только отдельные крепости в ключевых точках. Слишком уж на большой территории он раскинулся. То есть как надобность, так и экономическая целесообразность огородиться полностью отсутствовали. Жители империи всегда с гордостью заявляли, что их защищают не стены, а репутация. Но всё когда-то случается в первый раз.
   А то, что столицу неоднократно штурмовали собственные легионы, ничего не меняло. От своих не укроешься, и всегда внутри стен найдутся желающие открыть ворота. Те, кто не считает себя предателем, а искренне верит, что при новом правителе станет лучше.
   Из-за всего вышеперечисленного мы оказались в ситуации, когда отсутствовала возможность воспользоваться основными своими преимуществами. К счастью, это ничуть нам не помешало быстро захватить речные пристани. Там, конечно же, была крепость их охраняющая, так на неё не понадобилось и кровь смешивать. Лирмилиэль справилась и своими силами. Нет, ни стен не разрушила, ни ворот не прожгла, но и не понадобилось.
   У крепости оказалась даже для древней эльфийки неожиданно сильная защита от магических атак. По уверениям рыжей, она при желании её пробила бы, но требуемые затраты энергии слишком велики. Поэтому Лирмилиэль просто лишила гарнизон возможности делать вылазки, запечатав и восточные, и западные ворота. Они теперь даже порт со стен не могли толком обстреливать, во всяком случае, ту часть, где пристали наши корабли. И потом, задачей крепости была охрана центральной улицы, ведущей от реки вглубь города.
  
  
   Дим. Попаданец.
  
   Полностью согласен со своей тёмной женой: прибыли в самое неподходящее время, лишив себя всех преимуществ. Один только Ва'Харр считал иначе и остался весьма доволен. Был абсолютно уверен, что более идеального момента для такой небольшой армии, как наша и не придумаешь. Северянин рвался в бой, и жидкий обстрел из крепости, преграждающий дорогу, удержать его точно не мог.
   Подозреваю, мечтал первым ворваться в императорский дворец. Когда услышал, что я не собираюсь зря рисковать своими людьми ради сомнительного первенства, ничуть не огорчился, а даже наоборот.
   - Хочешь сначала взять под полный контроль речной порт, обеспечить тыл и безопасность кораблей и только потом начать занимать город квартал за кварталом? - спросил он.
   - Да. Медленно, но верно и без лишнего риска.
   - Прекрасная идея, достойная дальновидного полководца! - похвалил северянин.
   Что интересно, ни капли иронии или сарказма в его голосе не уловил. Мои амулеты с магией разума тоже показывали, что собеседник вполне искренен. Король Ва'Харр был очень рад, обеими руками за и всячески поддерживал моё начинание. И чтобы не быть голословным, собирался совершить рейд вглубь территории противника, оттягивая на себя самые боеспособные части врагов, которые в противном случае могут сильно затруднить осуществление моих планов.
   С ним было всё абсолютно ясно. Вовсе не собирался меня подкалывать. Даже наоборот. Просто рвался в бой, но при этом прекрасно понимал, что кто-то должен остаться охранять корабли и обеспечивать тыл. И совершенно откровенно радовался, что нашёлся доброволец. Кроме того явно хотел ворваться в императорский дворец не только первым, но и единственным. Похвальное стремление. Вот пускай с Ва'Летом в этом деле и конкурирует.
  
  
  
   Продолжение от 19.03.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Кстати, о конкуренции. Ещё в самом начале куда-то исчезла Анжа. И я почему-то не сомневался, кто именно первым окажется во дворце.
   Со взятием под полный контроль речных пристаней проблем не возникло. Ведь это не просто место, где удобно причалить к берегу, но и порт, и склады, и купцы... А завоеватель, приказавший их не грабить, сразу превращается в лучшего друга. Попробовали бы Ва'Лет или Ва'Харр такой приказ отдать! Не поймут! Даже если подчинятся, всё равно не поймут. А я успел заработать определённую репутацию. Могу деньгами из катапульт стрелять, могу пленных лучшим гномьим самогоном поить, могу на эльфийских принцессах жениться.
   Приказ не грабить купцов на таком фоне вообще мелочь. Так что сами порядок в порту навели и в крепость представителей отправили. Естественно, гарнизон сию же минуту сдаваться не побежал. Но этого от них никто и не требовал, главное, камни в нашу сторону оттуда прилетать перестали. Всё равно ведь не дотягивали, однако раздражало. Теперь, может, в катапульте какая деталь из строя вышла, может, боеприпасы кончились, может, ещё что... В случае чего оправдание всегда придумать сумеют.
   Потом я занялся взятием под контроль ближайших к порту кварталов. По такому же принципу. То есть, кто не оказывал сопротивления, того точно не грабили. К тому же купцы опять отправили вперёд своих представителей, тем более что тут в основном торговые районы и были. Сразу же из местных жителей организовывались отряды самообороны или милиции, которые и следили за порядком. Уж эти-то были наиболее заинтересованы. А то странный приказ - это одно, но ещё и полицейские функции выполнять - для моей армии это было слишком. Однако и совсем без присмотра эти отряды не думал оставлять, к каждому прикреплялось по паре-тройке воинов из моей армии в качестве наблюдателей.
   Несколько особняков, вернее их хозяев, попытались оказать сопротивление. Два были взяты сразу, чем подтолкнули всех остальных к правильному ходу мыслей. С третьим не вышло. Не то чтобы взять приступом, но и вообще ничего, даже преодолеть чисто декоративную изгородь и не запертую на вид калитку. Всюду стояла мощная магическая защита. Хорошо хоть, просто не пускала, а не убивала на месте любого сунувшегося.
   Нетрудно было догадаться, кому принадлежит неприступное жилище. Соседи сразу это подтвердили и тут же заверили, что не стоит по этому поводу беспокоиться и пытаться захватить особняк. Самый сильный архимаг Казгарда Эрхантий уже лет сто не интересуется происходящим в городе, но и окружающим лезть в свои дела не позволяет. Единственное исключение сделал, когда на столицу дракон напал, да и то скорее из любопытства, чем из желания помочь. Поэтому если к нему не лезть, то и Эрхантий сам никого не тронет.
   Можно было поверить и оставить всё, как есть, но этим делом неожиданно заинтересовалась Ли. Рыжая эльфийка прошла через не пропускающую других калитку. Долго там не задерживалась. Вскоре явилась и доложила, что не нашла внутри ничего интересного и маг действительно неопасен. Совершенно не стесняясь маленького суетливого старичка в домашнем халате, который увязался за ней. Его интересовал всего один вопрос. Как? Как?! Как она смогла шутя преодолеть его абсолютную защиту?
   Лирмилиэль охотно объяснила. Естественно, в терминах своего времени. Архимаг офигел, по-моему, как раз потому, что часть тех объяснений всё-таки понял.
  
  
  
   Продолжение от 20.03.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   После того как Эрхантий сам пошёл на контакт со мной, договариваться с остальными жителями стало ещё легче.
   Но, кроме людей, в Казгарде жили и представители других рас. Первыми на пути моей армии оказались гномы. Их банк и расположенный вокруг него целый район складов, мастерских, лавок и просто жилых домов. На всех входах туда теперь стояли баррикады и охрана из хорошо вооружённых бородачей. Они придерживались традиционного нейтралитета: и в войне не участвовали, но и к себе незваных гостей впускать не собирались.
   Это в моей столице жители всех секторов обязаны защищать город в случае внешнего нападения. Тут дело обстояло с точностью до наоборот. Казгард ещё ни разу не брала вражеская армия, зато внутренние разборки случались если не с завидной регулярностью, то всё равно достаточно часто. Всем представителям иных рас и вообще иностранцам вменялось в обязанность не вмешиваться. Другие вооружённые конфликты на улицах города никакими инструкциями не предусматривались. Поэтому обвинить в чём-либо жителей таких закрытых анклавов было невозможно.
   Зато у меня нашлось, кого отправить в качестве парламентёров к гномам. Осадным орудиям внутри городской черты делать почти нечего. Нет, при штурме дворца и разбросанных тут и там крепостей они, несомненно, пригодились бы, но громоздкие машины для этого сначала выгрузить по частям с кораблей нужно, затем собрать, потом тащить к месту применения. Ва'Харру было некогда, и все гномы остались со мной. Я пока обходился, хотя работы по выгрузке и сборке всё равно на всякий случай велись. Естественно, именно бородатых коротышек и отправил договариваться с сородичами.
   Вовсе не ожидал, что они добьются перехода всех гномов Казгарда на мою сторону и признания князя Ва'Дима военным комендантом (этого ещё не хватало!). Для начала было более чем достаточно и самого факта, что они пошли со мной на контакт. А когда все человеческие кварталы вокруг гномов перешли под контроль моей армии, то и их пусть и придерживающийся нейтралитета район оказался в сфере моего влияния.
   Эта самая сфера росла неожиданно быстро. Уже начало не хватать людей, которых можно было отрядить в качестве наблюдателей в организовываемые отряды самообороны. Не распылять же на это дело вообще всю армию?! Кого-то нужно оставить и при себе. Пришлось доверять и так, тем более порядок местным был самим куда более выгоден, чем мне. А рассказы беженцев из противоположной части города их только утвердили в такой точке зрения. Там штурмовались ключевые крепости, порой сносились мешающие дома, появились первые пожары... В общем, шла настоящая война. Причём армия вторжения пока особо и не свирепствовала, не до этого было, а свои собственные бандиты и мародёры отметиться уже успели.
   На моей стороне ничего этого не было. Почти. Но в любом случае лучше, чем в других местах. Даже крепости, попавшие в сферу моего влияния, не штурмовались. Посылали местных договариваться. Как и портовая, они сдаваться не собирались, но и боевых действий не вели, дожидаясь, чем всё закончится. Мне объяснили, что ничего особенного в таком поведении не было. Многие именно так себя и вели во время переворотов. Своего рода страховка от разрушения столицы и полномасштабных гражданских войн. Знать резала друг друга, а большая часть армии не вмешивалась. Вот и получалось, что вели себя по привычному сценарию.
   Ближе к вечеру ко мне явился гонец от короля Ва'Харр, а почти сразу за ним такой же от императора Ва'Лета. Оба сообщали об успешном взятии дворца. Приглашали присоединиться и отпраздновать победу.
  
   Здесь возможно будет описание битв в городе от других персонажей.
  
   Продолжение от 21.03.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Ближе к вечеру ко мне явился гонец от короля Ва'Харр, а почти сразу за ним такой же от императора Ва'Лета. Оба сообщали об успешном взятии дворца. Приглашали присоединиться и отпраздновать победу. О том, что с жёнами, не сказали ни слова, но я Эль с Ларой в любом случае бы взял. Осталось лишь оставить указания продолжать наводить порядок, не допускать, не позволять и всё такое прочее. Что надо сделали и с небольшим отрядом отправились во дворец.
   Разгром там стоял качественный. Нападающие явно спешили опередить друг друга (позже узнал, что Ва'Харр с Ва'Летом как раз встретились на подступах к дворцу и договорились объединить усилия, но это дела не меняло), а обороняющиеся, на свою беду, не торопились так просто сдаваться. Меня встречали король с императором. Оба северные князья, оба мои бывшие наёмники, оба поздравляли с нашей общей победой и выражали глубокое сожаление, что, будучи занят наведением порядка в городе и обеспечением тылов, не смог поучаствовать вместе с ними в штурме дворца.
   Ага, те самые, которые сожалели! Совсем нетрудно было угадать, что каждый желал бы стать единственным взявшим дворец. Или хотя бы первым. При этом пребывали в уверенности, что я обязан придерживаться такой же точки зрения, поэтому старались всячески похвалить мои достижения. Тем более что мне действительно было чем похвастать.
   После первых приветствий и поздравлений мы прошли в зал с картой или, даже скорее, макетом города. Вот там и выяснилось, что я контролирую чуть больше половины Казгарда. Ва'Лет - все ключевые крепости на оставшейся части столицы, некоторые из них частично разрушены при штурме. То ли там не было такой мощной защиты, как в припортовой, то ли Ли опять чего-то напутала. Ва'Харр занял небольшой район в стороне от дворца, да и то, скорее, чтобы было где людей разместить. Остальную часть города не контролировал вообще никто.
   - Там нет никого, кто мог бы представлять для нас реальную угрозу, - заявил Ва'Лет. - Но ты прав, порядок в любом случае нужно наводить. Завтра с утра, как воины немного отдохнут, отправлю людей.
   - Если остальные не против, я займусь этим уже сейчас, - ответил им.
   Северные князья не возражали, только откровенно не понимали, откуда у меня столько людей, чтобы взять под контроль даже половину самого крупного города на континенте, не говоря уже обо всём.
   - Или твои эльфийки сумели портал наколдовать, и теперь перебрасываешь сюда всех, кто есть в долине? - поинтересовался Ва'Харр.
   - Зачем сразу портал? - удивился я. - Местных припахать куда как проще.
   - Так сразу взяли и согласились? - не поверил Ва'Лет.
   - А почему бы и нет? В конце концов, я поучаствую в праздновании победы, может, ещё недельку или две погощу и отправлюсь домой. Им же здесь и дальше жить. Поэтому, как ни крути, но горожане остаются самыми заинтересованными, если не считать будущего императора.
   - Это, конечно, так, - ответил Ва'Лет, - но практически сводит на нет возможность получения каких-либо приличных трофеев. - Если что и получишь от горожан, то, скорей всего, это будут символические подарки.
   Я лишь пожал плечами, мол, не обеднею. Тем более подарки уже на самом деле мне успели преподнести, и их нельзя было назвать чисто символическими.
   - Ты, понятно, человек богатый, можешь себе позволить, - по-своему истолковал мой жест собеседник. - Однако хотелось бы узнать, что думают твои жёны о таком отношении к семейному бюджету?
   Хотя Император Севера и говорил во множественном числе, но смотрел именно на светлую. Северный варвар явно меня подкалывал, вспоминая те времена, когда находился у нас на службе. Тогда ему совсем не нравилось, что его непосредственной начальницей была Ларинэ, а финансами заведовала Эледриэль.
   - А что они могут думать? - изображая удивление, спросил я. - Лучше, чем эльфийки, жён трудно себе представить. Красивы, умны, скромны, послушны. Всегда и во всём готовы поддержать своего мужа и никогда полслова против ему не скажут. Два ушастых чуда и никак иначе!
   Эль с Ларой скромненько стояли у меня за спиной, потупив глазки, старательно изображая всё вышеперечисленное.
  
   Продолжение от 22.03.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Конечно же, князь Ва'Лет прекрасно помнил, как оно было на самом деле, но ничего говорить не стал. Ну а дальше состоялся обещанный пир, на который меня, собственно, и пригласили.
  
   (Нужно ли описание? Или участников? Или начало? Или от кого-то из эльфиек, с комментариями, что они думают о праздниках северных варваров?)
  
   Очень хорошо, что обязанности по наведению порядка я взял на себя. Отдохнуть мало у кого получилось. Пир в честь великой победы продолжался всю ночь. Действительно великой, без тени преувеличения. Этого города до нас не брал никто и никогда. Знаменитые вина Казгарда лились рекой. Ва'Харр и Ва'Лет хоть и стали королём и императором, хоть прослужили, каждый в своё время, немалый срок в казгардской гвардии, но всё равно остались северными варварами. И самое главное, таковыми были в большинстве своём их подчинённые, а короля, как всем известно, играет свита, а иной раз и его народ.
   На севере принято праздновать победу сразу, не отходя от кассы. Если, конечно, нет реальной угрозы. Таковой не наблюдалось, поэтому нетрудно угадать, какими были последствия. Вот и оказалось весьма кстати то, что я вызвался добровольцем наводить порядок в оставшейся части города. На ночь глядя, естественно, почти ничего сделано не было. Только перекрыты основные улицы и кое-где начато патрулирование. Зато утром занялись всерьёз.
   Огромным плюсом было то, что жители столицы привыкли не высовываться во время переворотов, если, конечно, не являлись активными сторонниками одного из претендентов на трон. И пока я вёл себя не как завоеватель, а как именно такой претендент (этого ещё не хватало!), они тоже придерживались привычного сценария. Мне даже удалось с гарнизонами крепостей договориться, чтобы те отправили отряды для патрулирования. В общем-то, неудивительно, так как горячих сторонников предыдущего императора там не наблюдалось, иначе бы не придерживались нейтралитета, а весть о смерти вообще сняла все обязательства перед монархом, сохраняя таковые перед городом.
   Всё шло просто замечательно, и вдруг начали проявлять беспокойство мои ушастые. Я даже поначалу не понял в чём дело, а когда объяснили, сразу проникся. Оказывается, горожане почему-то решили, что лучшей кандидатурой на пост следующего императора буду именно я.
   - А может, Иваниила посадим на трон? - в шутку предложил я. - Мальчик растёт, пора бы и чем серьёзным заняться.
   Однако высказать всех аргументов не успел. О том, что юмора на тему наших детей Эль с Ларой совершенно не понимают, меня информировали два вовсе не шуточных подзатыльника.
   - Не говори так, - чуть ли не зашипела Эль.
   Лара её полностью поддержала.
   - А кто ещё вчера изображал послушных жён? - попытался выкрутиться я.
   Не вышло. Они сразу заявили, что самые послушные, за исключением тех случаев, когда муж собирается сделать откровенную глупость. Тогда в прямые обязанности хорошей жены как раз и входит его от этого удержать. Причём, что является глупостью, а что нет, решать тоже должны исключительно жёны. Вот такая железная логика. Да и сам прекрасно понимал, из сложившегося положения необходимо как-то выкручиваться. К тому же срочно, пока не стало ещё хуже. И ведь знал, что ни одно доброе дело не остаётся безнаказанным.
  
  
  
   Продолжение от 23.03.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Раньше мне и в голову бы не пришло беспокоиться о такой мелочи, как трон империи. Всем известно, свято место пусто не бывает и претенденты слетаются, как мухи на... Я хотел сказать, как неправильные пчёлы на Винни-Пуха. Вот пусть сами и разбираются. Однако опыт с поисками достойного кандидата на Зинский престол кое-чему научил. Правда, нужно признать, что в тот раз было совсем другое дело. Там всё-таки ближайший сосед, к тому же контролирующий на данный момент основную торговую тропу. Казгард же слишком далеко, чтобы особо беспокоиться по такому поводу, главное - предыдущего императора больше нет.
   Тут ближайший сосед Ва'Лет, вот пусть у него голова теперь и болит. Может хоть сам корону надевать. Если найдёт, конечно. Анжа-то её точно не брала, это вам любой, у которого хоть крупица мозгов в голове осталась, подтвердит. Хвостатая мне сама 'честно' сказала. Заранее. Но шутки шутками, а в выборах нового монарха на этот раз я ни прямо, ни косвенно никакого участия принимать не собирался. В чём и заверил своих ушастых. Эль с Ларой мне сразу поверили и успокоились.
  
  
   Вставка в предыдущий отрывок:
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   Прекрасно знала, как выглядят пиры у северных варваров, была возможность ознакомиться с их обычаями. Хорошо, что наш Дим не такой. За это мы с темной его и любим. Не только за это, конечно, но будь он типичным северным князем, точно между нами ничего бы не произошло. Да наш муж по сравнению с ними почти эльф!
   И нельзя сказать, чтобы все на пиру упились до полного беспамятства. По человеческим или тем более гномьим меркам. По эльфийским как раз именно так и было. Ва'Лет с Ва'Харром ещё пытались сохранять определенную умеренность, чем даже вызвали некоторое недоумение среди своих воинов. По мнению большинства, три великих князя просто были обязаны соревноваться в том, кто кого перепьёт. С Ва'Димом всё понятно, у него по обе стороны мы с Ларинэ сидим и контролируем, чего и сколько в кубок наливается. Как и положено примерным жёнам (а кто думает иначе, имеет все шансы очень сильно пожалеть). Да при его телосложении в любом случае шансов в состязании с тем же Ва'Летом никаких. А почему двое других не желают традицию поддерживать - неясно. Или от одного присутствия рядом эльфиек заразились? Первородные - опасное племя, от них чего угодно ожидать можно.
   Эти нехитрые мысли простых воинов легко можно было прочесть, даже не являясь магом разума. Только зря они о моём человеке так пренебрежительно думают. Когда усовершенствовала его тело с помощью магии жизни, я в том числе и сопротивляемость к ядам усилила. Так что ещё неизвестно, кто кого перепьёт, а если Дим проиграет, то точно не с большим разрывом. Только мужу об этой его новой способности знать вовсе не обязательно.
  
  
   Эти отрывки будут вставлены перед приходом к ГГ гонцов.
  
   Астенор. Воевода.
  
   Когда я в первый раз увидал столицу Казгардской Империи, то поразился, нет, даже не величию города. И даже не отсутствием общей стены! Скорее тому, что мы сумели преодолеть сопротивление вторгшихся к нам войск, выгнать их со своих земель, а теперь прийти и громить врага на его территории. Город и в самом деле был огромен. Все, что я видел до того, казались теперь мелкими деревушками.
   Здесь же стало понятно, что наш победоносный марш от восточного побережья до столицы - легкая и увеселительная прогулка. По пути пришлось разрушить три крепости, ещё две открыли ворота без боя, узнав, что в нашем войске идут жрецы Великого Храма. В самом же городе цитаделей было так много, что я и представить себе не мог. Зато понял, почему нет общих стен. На счастье, сам Ва'Лет, да и многие в войске, много лет провели здесь, были им ведомы и тайные ходы, и возможности обороны.
   Говорят, что со стороны реки к нам на помощь идет князь Ва'Дим, давно не видели мы повелителя Проклятых Земель. Впрочем, он не спешил подвести войска к императорскому дворцу, так что, скорее всего, главную крепость в городе мы возьмем первыми.
   - Ну что, бывший оруженосец, завораживает тебя Казгард? - на мое плечо опустилась тяжелая рука Ва'Лета. - Погоди, мы и у себя на севере не хуже город отстроим. Ну а не мы, так дети наши, будет на то воля богов. Вот только закончим со взятием дворца. Все ключевые крепости по эту сторону уже под контролем.
   - А по ту? - спросил я.
   - Там князь Ва'Дим со своим войском. Если ещё не все взял, то в любом случае не допустит вылазки в сторону дворца.
   - Будем надеяться.
   - Должен сказать, твои ребята дрались отлично, не подвели, - сменил тему Ва'Лет.
   - Спасибо за похвалу, император, надеюсь, услышу от тебя ещё не одну.
   В этот момент прибежал один из разведчиков и сообщил, что в окрестностях дворца замечено много воинов. По виду большинство из них - северяне, кое-кто похож на жителей западных королевств. Ну а ещё немного орков, куда же без них.
   - Не иначе ты повстречал жалкое подобие былых гвардейцев, - в задумчивости произнес Ва'Лет, покручивая ус. - Коня мне! Покажем, какие здесь были вояки в былые времена!
  
  
   Сэр Ларг. Рыцарь.
  
   После того как охотничий замок Колвира, короля Зинского, был взят штурмом, со мной случилось то, на что я и надеяться не мог. Посвящение в рыцари! Когда-то недосягаемая мечта крестьянского мальчишки, грезы молодого наемника, вздохи о несбыточном зрелого сотника. И вот я - сэр Ларг. Отмечен предводителем союзников, королем Айторуна Ва'Харром Еруаном Первым. Стоит заметить, что северный владыка обратил на меня внимание ещё во время той памятной обороны Проклятых Земель. А после взятия замка прямиком предложил мне перейти к нему на службу. Не обиделся, услышав отказ. Я честно сказал, что договор с князем Ва'Димом у меня ещё на три года, но и потом хочу его продлить. В Долине Единорога ждет меня дом, родня, жена и дочка.
   - Уважаю твой выбор, - произнес тогда король. - Но позволь отблагодарить за твои деяния. Преклони колено, Ларг.
   Королевский меч задел мое плечо.
   - Встань, сэр Ларг!
   Так я и стал рыцарем. И как-то вышло, что почти все время продолжал оставаться при особе Ва'Харра. Кем-то вроде посла, князь Ва'Дим назвал меня неким 'полномочным представителем', но не объяснил толком, что сии мудреные слова означают. Вот и сейчас двигаюсь я с армией северного короля прямиком к императорскому дворцу. В компании старых знакомых - Нуда со Снором, послов Ва'Лета, да Жимара. Нашему магу-универсалу поручено то же, что и мне, а кроме того он с помощью каких-то магических артефактов связь сохраняет с Ва'Димом. Поэтому, нам известно, что государь Проклятых Земель медленно, шаг за шагом, берет под контроль городские кварталы, прикрывая нас с тыла. Это пока войско Ва'Харра форсированным маршем к императорскому дворцу движется.
   Все крепости, что встретились на пути, мы обходили. Несколько раз попали под обстрел из катапульт, но серьезных потерь не понесли. Эх, были бы с нами гномы, с их осадными машинами да чудесным полумагическим зельем! Развернулись бы мы, показали бы всю свою мощь. Но Ва'Харр решил не дожидаться, пока коротышки с кораблей свою технику сгрузят да к бою подготовят. Не терпится ему заполучить лавры покорителя дворца, это и младенец поймет. Надеется, что придет раньше Ва'Лета, который, говорят, где-то поблизости.
   - И потом, какими бы чудодейственными ни были гномьи машины, быстро все крепости в любом случае взять не получится, - аргументировал король. - Вон, даже портовую рыжая эльфийка магией разрушить не смогла. А возьмём дворец, большая часть гарнизонов сама присягнёт новому правителю. Служил в Казгарде, знаю.
   Тут он был абсолютно прав. Насчёт присяги не знаю, а затягивать уличные бои на несколько дней никому не хотелось. Впрочем, одну крепость и квартал, что она защищала, мы захватили. Поскольку расположена она была близко от дворца, народу в ней было не так много, а удар в спину получать не стоило.
   Но вот и дворец впереди. Бери! Только укреплена цитадель повелителей Казгарда на совесть, замку Колвира не чета, пришлось расположиться неподалеку и начать выискивать слабые места. Тут-то разведчики и донесли, что неподалеку - армия. Похоже, что императорские гвардейцы. Выглядят как северяне, у многих - головы да бороды бриты, одни усы на лице.
   - Варварская гвардия, - произнес на это Ва'Харр. - Старые знакомые, не всех в Зинском королевстве встретили. Любопытно будет взглянуть на сослуживцев.
   - Погоди, а если это - наши? - возразил Нуд. - В смысле, Ва'Лет.
   - На этих сослуживцев я взгляну с большим удовольствием, - гримаса на лице короля, впрочем, опровергала его слова.
   Армия короля Айторунского двинулась вперед, распевая какую-то северную песню. Каково же было удивление, когда вдали послышалась она же, сопровождаемая пением труб и боем барабанов. А потом впереди показался могучий человек на белом коне. На его плечи был накинут пурпурный плащ, развевавшийся по ветру. Бритая голова украшена золотой диадемой. Чуть в стороне виднелась четверка троллей.
   - Где-то я все это уже видел? Не правда ли, мастер Жимар? - обратился я к магу.
   - Ну разумеется, вон того тролля я точно узнаю. Прав был Нуд, это Ва'Лет.
   Ва'Харр от души выругался. Пропала его мечта взять дворец в одиночку, впрочем, он понимал, что скорее всего эта затея была обречена на провал. Король приказал подвести его скакуна, прыгнул в седло и лёгким галопом направил коня навстречу союзнику. Герцог Ва'Зан - за ним, пропустив своего сюзерена шагов на десять. А вслед Нуд со Снорром.
   - Жимар, пора и нам туда, - проговорил я. - Кто-то должен представлять персону нашего князя на встрече короля и императора.
   И мы пришпорили коней.
   - Кто это сюда жалует? - услышали мы знакомый бас Ва'Лета. - Десятник Ва'Харр! Сколько же мы не виделись, старый пройдоха?! И не узнать тебя, с бородой и длинными волосами.
   - Десятник Ва'Лет, а ты все бреешься. Борода не растет, а лысина вылезла?! - ответил король таким же громовым голосом. - Удобная мода в Казгарде когда-то была, на магов жизни разоряться не нужно.
   - Вообще-то сотник Ва'Лет, если желаешь величать меня по гвардейским чинам. Так что смирно перед начальством!
   - Ну так я - король!
   - А я - император, и тут тебя обошел! Дай обниму, наконец-то.
   Венценосные владыки спрыгнули с коней, да так обхватили друг друга, что треск стоял. Мы в это время здоровались с Астенором, Вагорием и троллями.
   - А теперь, мой царственный брат, - произнес Ва'Харр, - давай-ка разгромим к Во'Локку и всем его демонам этот дворец, который занял недостойный Мимантий.
   - Согласен!
  
  
  
   Продолжение от 24.03.2012.
  
   Эледриэль. Светлая эльфийка.
  
   И в любом случае, не стоит даже пытаться устраивать такие соревнования в присутствии Анжи. У всех остальных просто не будет никаких шансов. Не раз видела, как хвостатая состязалась с гномами, запивая самогон пивом, и всегда побеждала.
   Если кто-то думает, что одной пьянкой дело и закончилось, то он глубоко заблуждается. Через три дня, когда в столице был наведён относительный порядок и собраны все не успевшие сбежать патриции, а также прочие аристократы, состоялась коронация нового императора. Им, как нетрудно догадаться, стал Ва'Лет. А это новый праздник. Точно такой же, только с куда большим количеством участников. Подозреваю, что погреба у нового повелителя теперь надолго останутся сухими.
   А на следующий день император двух империй пришёл ко мне по важному делу. Прекрасно знал, к кому с финансовыми вопросами обращаться. Если бы пошёл к Ва'Диму, тот, несомненно, согласился бы, но решать денежные подробности всё равно отправил ко мне. Ва'Лет захотел свои государства если не объединить, то хотя бы сделать между ними нормальное сообщение. То есть прожечь дорогу через горный хребет, как мы сделали у себя в Проклятых Землях.
   - Это не так просто,- сразу заявила я.
   И никакой лжи. Пусть у любого мага спросит.
   - Понимаю, - ответил император.
   -Это очень непросто. Иначе мы давно бы у себя расчистили все перевалы, а не два, как сейчас.
   То, что не спешили, теперь оказалось весьма кстати. Пускай докажет, будто причина была иной. А у меня появится серьёзный фундамент для торговли.
   - Но я слышал, во время войны с Зинским королевством вы применяли ту же самую магию, что и для прожигания перевалов, - блеснул осведомлённостью Ва'Лет.
   - Ту же, да не совсем. Ни одного города не сожгли. Красиво, страшно, эффектно, но не более того. А Северные Горы - самые серьёзные на континенте. Так что вопрос не только в том, хватит ли у тебя денег. Две империи - это, конечно, хорошо, но и война - дело не дешёвое.
   С этим новый император был вынужден согласиться. Казгард и так был разорён целой чередой дворцовых переворотов и мелких войн. Не просто так могучая империя пала ещё легче, чем Зинское королевство, которому помогала. Причём это далеко не единственная причина. Вторгающиеся варварские монархи с точки зрения имперских жителей были ничуть не менее законными претендентами на трон, чем действующий император. К тому же их армий всерьёз не опасались ещё и потому, что в империи имеются многочисленные клановые, цеховые, частные и прочие наёмные отряды, то есть, возникни такая необходимость, влиятельные казгардцы способны показать новым властям, кто реально в доме хозяин. Если подумать, сомнительная легитимность новоявленного императора им даже выгодна, так как даст повод добиваться всяческого углубления и уширения вольностей.
   Понимал ли всё это Ва'Лет? Наверняка понимал. И в финансах был ограничен. Скорей всего, рассчитывал со временем укрепить свою власть. В том числе и для этого нуждался в дороге к себе на север. Но разбрасываться большими суммами пока не мог.
  
   (Рассуждения а причинах относительно лёгкого завоевания Казгарда не окончательны. Любые дополнения и пояснения принимаются. Остаётся вопрос, чем будет расплачиваться Валет за интересующие его услуги?)
  
  
   Продолжение от 25.03.2012.
  
   (Поскольку книга уже подходит к концу, а предыдущий отрывок ещё нужно доработать, пока возвращаюсь к нескольким незавершённым линиям. Сегодня это будет Мирил и Счастливчик.)
  
   Нурдил Счастливчик. Охотник на вампиров.
  
   Когда обнаружил, что ко мне возвращаются некоторые способности вампира, поначалу сильно испугался. И прежде всего вовсе не того, что вернусь в то состояние. Многое мне на самом деле даже нравилось. Худшим было подчинение королеве Мирил, от которой удалось сбежать. Нурдил Счастливчик всегда и ото всех сбегал! И если ещё раз поймает, всего лишь ещё раз сбегу, в этом ни на мгновение не сомневался. Но чтобы я сам приполз обратно с мольбой о прощении - никогда! А ведь если полностью вернусь в состояние вампира, скорей всего, так и будет.
   Одной из частично восстановившихся способностей стала возможность чувствовать вампиров. Весьма полезное качество в выбранной мною новой профессии. И именно оно предупредило, что сейчас я не охотник, а очень даже наоборот. И, как назло, оказался запертым в этом замке, откуда нельзя так просто взять и уйти. Ранее почему-то показалось хорошей идеей присоединиться к королю, а теперь обнаружил себя в ловушке. С другой стороны, можно было подумать, что и вампирам сюда не так просто проникнуть, но это иллюзия. Ночью стены и стража их точно не остановят.
   Понял, что бывшая королева отслеживает меня с помощью магии крови. Тут не нужно быть гением, как же ещё? К счастью, и у меня именно она восстановилась лучше всего. Заранее пропитал лоскут собственной кровью и наложил на него специальное заклинание. Ауру не скроешь и не подменишь, а кровь как раз можно. Осталось только дождаться подходящего случая.
   Очередное нападение как раз и стало таким. Думал перемахнуть через стену и скрыться во тьме, чувствовал, что справлюсь, но в последний момент обнаружил лучший выход. Пока все метались, кто в панике, кто просто из незнания, что случилось, я сунулся в центральную башню к тайнику со своими вещами и не пожалел, что устроил его именно там. Успел заметить, как король и несколько его приближённых скрылись в тайном ходе, ведущем под землю. Тоже решили сбежать? Что ж, прекрасно, нам по пути.
   В намерениях короля я ни на мгновение не сомневался. Кому, как не мне, лучшему специалисту по побегам, не определить коллегу, пусть и любителя. Легко почувствовал среди сопровождающих Колвира как минимум одного сильного мага. Пришлось держаться на расстоянии. Но это не беда, мы, вампиры, чувствуем любые подземелья, поэтому заблудиться точно не рисковал. Поймал себя на том, что сейчас думаю о себе, как о вампире. Только усмехнулся и продолжил красться за устроившим побег королём.
   Зря я хвастался своим чутьём. Оно меня едва не подвело. Вдруг обнаружил, что в подземельях уже нахожусь не один. Мирил! Королева тоже была здесь и, естественно, охотилась за мной. Других причин у неё быть не могло. Это меня чуть не погубило, хотя, скорей всего, и спасло. Оказалось, король был не так прост и оставил после себя ловушку, в которую я и угодил. Коридор над моей головой вдруг начал обваливаться, несколько камней даже пребольно ударило, но я не останавливался. Сумел прорваться благодаря двум причинам. Во-первых, частично восстановившимся силе и выносливости вампира. Во-вторых, огромную роль сыграло то, что в последний коридор я не вошёл, а вбежал.
   Ещё какое-то время не останавливался, а потом вдруг понял, что королева пока мне не опасна, так как заблокирована в подземельях замка. Выход, несомненно, найдёт и очень скоро, но время на заметание следов у меня пока есть. Тем более лучше всего было сделать это именно сейчас. Быстро нашёл одинокого путника и подкрался к нему незаметно. Частично вернувшиеся вампирские возможности мне нравились всё больше и больше. Подсунуть ему в поклажу лоскут, заранее пропитанный моей кровью и, что самое главное, с наложенным специальным заклинанием, труда не составило. В самый последний момент меня вдруг осенило, и добавил туда же амулет, позволяющий вампиру находиться некоторое время при дневном свете.
   Ну всё, маленькая королева, теперь ты меня точно не догонишь! Нурдил Счастливчик уходил всегда и ото всех! Ты не исключение.
  
  
   Продолжение от 26.03.2012.
  
   (Продолжаю подчищать хвосты. Этот отрывок будет вставлен в общий файл сразу после того, что от Счастливчика.)
  
   Мирил. Королева вампиров.
  
   Когда вылезли из подземелья, разделились. Анжа не собиралась отправляться сразу к князю Ва'Диму с докладом о провале своей миссии. Она вдруг вспомнила, что ей нужно сначала забежать к командующему осаждающей замок армии. Подозреваю, всё дело в том мешке, хотя и не понимаю, какой от него может быть толк.
   Я сама вообще-то тоже не собиралась к князю. Нечего мне его эльфийкам лишний раз глаза мозолить. Да и другие дела имелись. Правда, пришлось забыть и о них. На то появилась очень серьёзная причина. Задействовала одно из заклинаний крови, чтобы проверить, в каком направлении убегает Счастливчик, и обнаружила, что он вовсе этого не делает. То есть не удирает без оглядки со всей возможной скоростью, а спокойно движется обратно в сторону столицы. Не спеша! Хотя, если чуть подумать, это как раз понятно. Нечего человеку, даже если он бывший вампир, куда-либо ломиться без особых причин в тёмную ночь.
   Это могло означать только одно. Нурдил Счастливчик просто сбежал из осаждённого замка, а не от меня. В этом и заключалась моя ошибка. Привыкла, что вампиры на небольших расстояниях всегда чувствуют присутствие друг друга, и иногда забываю, что он больше не обладает нашими способностями. А уж когда заметила, что он вообще остановился на одном месте, скорей всего, чтобы устроиться на ночлег, окончательно в этом убедилась.
   Бросила клич клану. Теперь Нурдил Счастливчик, который всегда мог скрыться от любой опасности, точно никуда не уйдёт.
   Хотя сбежавший подчинённый беспечно расположился на ночлег в небольшой рощице, мы приближались к ней очень осторожно. Эта самая беспечность могла оказаться всего лишь маскировкой. Когда Нурдил Счастливчик говорил, что ему всегда и ото всех удавалось сбежать, это вовсе не было простым бахвальством. И я не собиралась упускать его ещё раз.
   Окружили рощу, перекрыв все, даже теоретические выходы. Не стоило пренебрегать ни одной лазейкой, уж больно шустро он вырвался из подземелья. Но теперь бывший вампир точно попался, я не оставила ему ни единого шанса.
   К спокойно спящему путнику подошла одна, совершенно не скрываясь. Конечно же, по вампирьим меркам. Когда оставалось всего несколько шагов, вдруг почувствовала, что что-то не так. Сначала насторожилась, опасаясь ловушки, слишком безмятежно вела себя жертва. Но нет, ничего подобного тут точно не было. Потом поняла, что именно меня обеспокоило. На подстилке из травы у догорающего костра, завернувшись в плащ, лежал один человек, а магия крови начала показывать двоих. Несомненно, один был иллюзией, и им оказался именно Нурдил.
   Но как?!
   Такого уровня магия ему плохо давалась, и в те времена, когда был вампиром, а уж теперь и подавно ничего не должно получиться, пусть сами знания и сохранились. А тут наоборот, так мастерски выполненное заклинание, что смогло обмануть даже меня. Если бы путник в этот момент надумал проснуться, то его взору предстала бы странно одетая девушка или, скорее, девочка с застывшим выражением удивления и обиды на лице. Но он не проснулся, и, к счастью, никого из подчинённых рядом тоже не было. Никто ничего не увидел.
   В любом случае такое моё состояние не могло продолжаться долго. Проверила всё ещё раз и обнаружила настоящую причину моей ошибки. Кроме лоскута, пропитанного кровью и магией, в вещах путника оказался украденный у меня амулет. Значит, вот чем пожертвовал Нурдил, чтобы сбежать на этот раз! Однако данный факт не отменял главной загадки. Как он вообще сумел наложить заклинание? Теперь тем более нужно поймать вырвавшегося из-под контроля подчинённого.
   Хоть и не хочется, но придётся обращаться за помощью к князю Ва'Диму. В конце концов, мы союзники, а охота на вампиров, то есть, я хотела сказать, контрабандистов, входит в обязанности любого уважающего себя правителя. А уж если объявить достаточное вознаграждение... Но с этим к светлой эльфийке, как только услышит, о каких суммах идёт речь, сразу станет моей горячей сторонницей.
  
  
   За следующие два отрывка благодарность коллегам Дмитрию Полупанову (неполный набор) и Станиславу Кочанову (Фэнтезийный детектив). Опять возвращаемся к штурму дворца.
  
   Ва'Лет. Император Севера.
  
   Мог ли я раньше, охраняя этот дворец, хоть на короткое мгновенье подумать, что когда-нибудь приду штурмовать его во главе огромной армии. Из старинных хроник мне было, безусловно известно, что случаются в Казгарде перевороты и резиденции императоров иной раз тоже штурмуют, но... Именно, очень большое но - гвардия для того и существует, чтобы защищать законного императора, а не наоборот.
   Однако жизнь зачастую преподносила мне и не такие сюрпризы. Если подумать, то самым решающим из них была встреча с необычным, если не сказать странным, князем Ва'Димом. После того, как пришлось бежать из империи, и до встречи с ним мне, прямо скажем, не всегда везло. Мало того, первый раз даже отказался наняться к нему охранником, хотя к тому времени удача явно отвернулась от моего отряда! Но боги были ко мне благосклонны и подарили второй шанс. С тех пор удавалось пользоваться практически всеми возможностями, так пусть повезет и на этот раз. Тем более что и сам Ва'Дим уже где-то рядом. К тому же ещё один нежданный союзник появился. В предстоящей битве - совсем не лишний.
   После взаимных приветствий и обменов новостями встал вопрос, как, собственно, атаковать жилище казгардских властителей? Ва'Харр не мог предложить ничего более путного, как навалиться всей массой. Это и понятно, в его войске осадных машин не было, сильных боевых магов - тоже. Я успел подумать, что только милость богини Удачи позволила моему бывшему сослуживцу дойти до императорской цитадели целым и невредимым и почти без потерь.
   Он и раньше изрядным везунчиком был. Помнится, случилась у него любовь с одной патрицианской дочкой. Девица в тягости, папаша рвет и мечет, Ва'Харра собираются арестовать, и невдалеке маячит эшафот. Так он успел исчезнуть да милую свою прихватить. А как мы с ним на пару десяток подвыпивших орочьих гвардейцев одолели, вот где красота была! Ну, или чуть меньше, всё равно приятно вспомнить. Помнится, завидовал я нынешнему государю Айторунскому, а из-за той самой девицы мы даже подрались, ведь сам к ней неровно дышал, но благосклонности не добился. Ничего, теперь я император, а он только король, моих воинов здесь больше и вообще... А то, что он вместе с князем Ва'Димом приплыл, уже не имеет значения, тут-то он один. И в любом случае битву ещё надо выиграть.
   Со стороны дворца иногда прилетали в нашу сторону стрелы, магических ударов не наблюдалось.
   - Брат, - обратился я к Ва'Гору, - там вообще хоть один одаренный есть? Следует ли нам опасаться чародейства?
   - Если честно, не ощущаю. Самый известный в Казгарде архимаг, как мне сообщили, остался в стороне и сейчас на подконтрольной князю Ва'Диму территории. Часть других пропала в Зинском королевстве, кого-то мы уничтожили ещё на севере. Жрецы Великого Храма - на нашей стороне. Было бы хорошо, не окажись здесь владеющих силой. Но Казгард коварен, ты этого не забыл, братишка? Ожидай какой-нибудь пакости.
   - Тогда пора начать атаку. Осадными машинами пролом в стене сделаем, или пусть твои маги свое искусство покажут?
   - Одновременно, брат! Всем задача найдется. Нам проходов много понадобится. Да и лучников с того балкона снять поскорее надо.
   И грянул бой! Маги отработали на совесть, да и осадных дел мастера не подкачали. Сделав несколько проломов, мы ворвались во дворец. Сколько полегло его защитников, я и не считал. Пусть у нынешнего казгардского владыки об этом голова болит, если он ещё не удрал. Интересно, что среди противников почти не было северян, а вот орков предостаточно. Это замечательно, со времен службы здесь терпеть зеленомордых не могу. Особенно после их предательства. Ведь, если вдуматься, именно благодаря им в Казгарде наступил упадок. А могло бы сложиться иначе. Вместе со своими родителями осталась бы жива Алкмена, женился бы на ней сотник Ва'Лет, дослужился бы до высоких чинов, вошел в элиту Империи... Но я не жалею, достиг в итоге большего.
   Воины брали зал за залом, пока удавалось сдерживать попытки начать грабеж. На очередном этаже наконец-то увидели настоящий заслон. Приличный отряд закованных в броню щитоносцев, у кого-то доспех даже из мифрила. За ними, в стороне - эльфийские лучники. К счастью, совсем немного - всего несколько светлых и, невероятно, даже один тёмный!
   Отдельные представители перворожденных, скорее всего, изгнанники из своих рощ, нередко находили службу в Империи. Эльфийской гвардии в Казгарде нет и никогда не было, как бы некоторые императоры ни старались её создать, заманивая длинноухих воинов всеми правдами и неправдами. Один даже, небывалое дело, попытался и эльфиек в гвардию брать, и полукровок, но даже у него ничего не вышло. Однако кое-кто всё равно служит. Интересно, каковы они в деле?
   В нашу сторону полетели огненные шары. Значит, маги тут тоже есть. Похоже, защищают императора Мимантия. Нет, всю эту силушку мы снесем, но потеряем много народу. А казгардский повелитель успеет удрать. Подземных ходов в этом дворце - жуть как много. Это те, что я знал, оказались заваленными, но должны быть и другие.
   И тут за спинами первой шеренги противника я увидел знакомое лицо. Высокий человек, по комплекции сродни мне и Ва'Харру, сильные руки сжимают тяжелый меч. Грубый, некрасивый, типичный вояка, как бы сказали местные поэты - 'без единого следа благородства и одухотворенности на челе'. И мне он, безусловно, знаком. Ещё бы, воевали вместе против Шокара, когда мне в итоге пришлось брать под свое начало тысячу юнцов и идти к нему на помощь. Мимантий, некогда мой командир, Император Казгарда.
  
  
   Мимантий. Император Казгарда.
  
   Нет никакого сомнения, я проиграл. Недолго длилось царствование, слыть мне среди потомков неудачником, наделавшим много ошибок. Войду в историю Мимантием Несчастным, а то и Мимантием Болваном. А ещё может статься, что буду последним императором Казгарда. Во дворце уже полно северных варваров, немногие верные мои бойцы погибают под их мечами и секирами, вражеские маги мечут молнии да кидают огненные шары, если им надоело применять заклинания окаменения. У меня же одаренных, владеющих чарами, совсем не осталось. Кого убили, кто сбежал, а некоторые с самого начала заявили, что это не их война. Таких, к сожалению, было большинство. И ничего не поделаешь, попробуй заставить - перейдут на сторону противника.
   Но боги, где же я ошибся? Что сделал не так? Напрашивается ответ - не надо было брать корону. Но ведь это армия выкрикнула меня императором, отказать было никак нельзя. И поначалу все казалось не так уж плохо. Удавалось маневрировать между различными кланами, играть на их противоречиях, проводя в жизнь свои замыслы. Знать бы раньше, что все так обернется, в Зинское королевство никого бы не отправил, даже распоследнего солдатика дома бы оставил. Плевать на пустую казну и на то, сколько их содержание стоит, деньги всегда найти можно. И на север бы войной не пошел.
   Зачем я слушал этих советников, придворных, магов и глав гильдий? Все как один твердили, что война необходима. Казгард велик, он-де тысячелетиями не знал поражений. А на войне можно разбогатеть, мастера да торговцы набьют мошну на поставках оружия и продовольствия, воины получат трофеи. Держава прирастет новыми землями да вражеской контрибуцией. То, что на севере первое нам совершенно не нужно, а второго много не возьмёшь, не так уж важно. Политический момент тоже стоит учитывать, то есть, возомнившего невесть что о себе северного князька надо прищучить. Кто дал ему право называться императором?! Империя одна - Казгард, и император один - это я.
   Так что флот вышел из гавани, и все стали ждать вестей о победе. Вместо них сперва явился этот слизняк Колвир, благополучно просадивший свое Зинское королевство, а потом пошли вести о поражениях на севере. Я не верил своим ушам, этого просто быть не могло. Пока кто-то не произнес 'Великий Храм', понять не мог, что же случилось. Нет, напрасно кто-то из моих предшественников поссорился с тамошними жрецами. Сколько же одаренных потерял Казгард? И теперь они во вражеской армии, в моем дворце. Кого против них выставить? Одного придворного чародея да десяток неполный эльфов, что совсем слабо владеют боевой магией, предпочитая луки?
   Правда есть и те, кто мне по-настоящему верен. К примеру, барон Рут. Отличный полководец, мудрый политик и преданный слуга и даже немного маг. Самую малость не дотягивает до двенадцатой ступени, но кое-что всё-таки может. Обычно берёт не силой, а древними знаниями, почерпнутыми в закрытой дворцовой библиотеке. Он один из немногих пытался удержать меня от этой глупой войны. А вот и сам барон, лёгок на помине.
   - Да славится в веках Император ...
   - Оставь, Рут, - перебил я. - Говори, какие новости?
   - К сожалению, ничего хорошего, повелитель, противник прорвался в Старый город, а только что пришло донесение из порта. Там неизвестные корабли высадили десант.
   - Крепости?
   - Не сопротивляются, будто это не иноземное вторжение, а обычный переворот.
   - Плохо.
   - Нас атакуют со всех сторон. Скоро враг будет у дворца. Однако ...
   - Ну, чего замолчал? - раздражённо спросил я.
   - Есть шанс, - опять неуверенно ответил барон.
   - Какой?
   - Мой император, ты, наверное, знаешь, что я очень много времени провожу в секретной библиотеке? - почему-то издалека начал он.
   - Знаю. Ближе к делу!
   - Я нашёл там один старый свиток. В нём говорится, что если император наденет древнюю корону первых властителей, произнесёт тайные слова и проведёт специальный обряд, то без всякой магии сможет повелевать жизнями всех находящихся на территории Древней Столицы.
   - Только Древнего Казгарда? - нахмурился я. - Плохо. Сейчас-то город в несколько раз больше.
   - Но дворец и все прилегающие к нему районы, безусловно, осталась на том же месте - возразил Рут. - Здесь ты сможешь уничтожить любого врага, а потом мы соберём силы и ...
   - Огромное могущество, - согласился я. - Почему тогда никто ничего не слышал об этом свойстве короны?
   - Есть серьёзные ограничения, - признался Рут.
   - Какие?
   - Тот, кто проведёт обряд, больше не сможет покинуть пределов древней столицы, а если попытается, то умрёт. Но, думаю, в нашем случае это не так страшно.
   - Ты прав. Какой обряд я должен провести?
   - Он несложен, главное в нём древняя корона. Я всё подготовил, мой император. Прошу достать корону и пройти в тронный зал.
   Поскольку всё равно не видел другого выхода, полез в тайник за короной. Вынужденное заточение в границах древней столицы как-нибудь переживу, зато нападающих ждёт пренеприятнейший сюрприз. Однако именно такой ждал меня. Тайник, от которого существовал только один ключ, оказался пуст. Ещё один заговор! Но разбираться ещё и в нём просто не было времени.
   А враг уже вот, рукой подать. Среди северян, которые все статные, возвышаются двое. Один - в богатых рыцарских доспехах, на открытом шлеме виднеется корона. Этот - со стриженой бородой, из-за которой мне сложно разобрать лицо, хоть оно и кажется знакомым. Другой же - вылитый боец Варварской гвардии, голова и борода бриты, только одни густые усы. Сейчас таких в империи не осталось. С десяток лет назад император Кариан, захвативший престол с помощью орков, расформировал Варварскую гвардию, создав гвардейский легион. Тогда же отменили и тамошние ритуалы, с ристалищем и бритьем головы. Удивительно, что бывший гвардеец остался верен традиции. У северян, насколько я знаю, бороду положено носить. Да не простой это человек, вот и золотая диадема на голове. И доспех очень интересный. Драконья броня. И это - Ва'Лет! Я его узнал. Кто же тогда второй?
   - Казгардцы, сложите оружие! Ва'Лет, Император Севера, и Ва'Харр Еруан, король Айторунский, обещают вам жизнь и свободу, - раздается чей-то голос.
   Ва'Харр? Вроде бы имя знакомое. А, этот тот неизвестный король, что объявил мне войну. Мы тогда полдня разбирались, что же это за королевство. Но почему мне немного знакомо его лицо? Или тоже служил в империи?
   - Казгард не сдается! - гордо произношу я, потрясая мечом. - Вы, варвары, предпочитаете умирать в бою, унося за собой множество врагов. Так мы умеем это делать не хуже. Я готов умереть сегодня, если будет на то воля богов, но многие из вас последуют за мной в могилу.
   - Мимантий, ты не трус, я это знаю. Может, позвеним мечами? - зазвучал под сводами бас Ва'Лета.
   - Моему клинку тоже хочется пропеть свою песнь, - добавил Ва'Харр.
   - Решили вдвоем сразиться со мной одним? У меня нет в напарники ещё одного монарха. Был тут один, но куда-то подевался. Не иначе сбежал. Как и из своего королевства. Кто со мной сражаться-то будет? - невольно засмеялся, словно и не стояла смерть перед лицом.
   И в этот момент меня сильно удивил принц Дигивур. Зинский король, его папаша, и в самом деле пропал. Как подошли к столице вражеские армии, так я его и не видел. Не видел и сына Колвира, рукой на обоих махнул. А мальчишка тут, стоит в доспехе дворцового охранника. Шлем скинул, чтобы узнали.
   - Короля, может, и нет, а наследный принц найдется. Я, Дигивур, сын Колвира, из рода властителей Зинских, готов сражаться.
   Нет, мальчишка не трус, не только девиц позорить умеет. Пожалуй, был я о нем худшего мнения.
   - Ну что, самозваные король и император, готовы сразиться с настоящими владыками?! - мой голос звучал никак не хуже басов северян. - Как император, буду сражаться против Ва'Лета. Дигивур, другой князек, напяливший на себя венец - на тебе. И пусть боги пошлют победу достойнейшему.
  
  
  
  
   Продолжение от 27.03.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Зря я беспокоился, на этот раз всё обошлось, и трон вполне охотно занял Ва'Лет. Да и местные особо не возражали, учитывая поединок двух правителей. К тому же бывшими гвардейскими сотниками, ставшими императорами, Казгард не удивишь.
   Проблемы с короной не возникло, это не какое-нибудь Зинское королевство, и весь ассортимент даже Анжа спереть не сумела. Церемония проходила по древней традиции Казгарда. Ва'Лет легко мог внести в неё изменения, но не стал этого делать, а наоборот, постарался следовать до мелочей. Недаром бреет голову и бороду, оставляя усы. Он из тех иностранцев, которые даже больше имперцы, чем местные. Казгарду с новым императором явно повезло.
   А по завершении всех праздников ко мне явилась Эль и заявила, что перед отправкой домой нужно съездить в одно место.
   - Тебя что, в Первый Лес пригласили? - удивился я. - А как же Лара? Её туда точно во второй раз не пустят.
   - Не угадал.
   - Что, впустят? С какой стати? Или тебе получилось договориться?
   - Да, я договорилась, - хитро улыбнулась светлая. - Но совсем не об этом.
   - Тогда о чём же? - заинтересовался я.
   -У нас есть работа!
   - ? - не понял, куда она клонит.
   - Хорошо оплачиваемая, - тут же добавила жена.
   - Уж в этом-то я ни на минуту не сомневаюсь, ты на другую точно не согласишься.
   - А что поделаешь? Война - сплошное разорение, трофеев, как ты любишь говорить, кот наплакал. Кстати, всегда хотела спросить, почему именно кот?
   - Откуда я знаю? - честно признался жене. - Просто так говорят.
   - Кто, северные варвары? - насмешливо уточнила она.
   - Именно они, - серьёзно ответил я.
   Эль, естественно, не поверила, но продолжила:
   - В общем, кто-то должен заботиться о семейном бюджете, вот я и договорилась.
   - О чём же, если не секрет? - устало спросил я.
   - Новый император двух империй попросил прожечь ему проход между его государствами через северные горы.
   - Неужели мы настолько нуждаемся в деньгах, что и на строительство, словно какие-то гномы, стали наниматься? - подначил ушастую я.
   - Дело не только в деньгах, - серьёзно ответила светлая. - И потом, как раз упомянутых тобою гномов следует проучить.
   - Ну вот, в самый неожиданный момент вылезла извечная нелюбовь ушастых к бородатым.
   - Это тут совершенно ни при чём, - заявила жена.
   - Тогда что?
   - Помнишь, они нас не пустили на ту сторону Северных Гор, когда мы спешили спасать детей?
  
  
  
  
   Продолжение от 28.03.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   - Помню, - ответил я. - Но, в конечном итоге, так даже лучше получилось.
   - Всё равно не пропустили, - упрямо наморщив носик, заявила Эль. - Понарыли ходов, сами туда-сюда шастают и больше никому не позволяют.
   Ага, как эльфы в лесах, подумал я, но озвучивать мысль, естественно, не стал.
   - И ладно, если бы это действительно являлось тайной, - продолжала возмущаться жена. - Так ведь уже несколько тысячелетий ни для кого не секрет. Вот прожжём проход и лишим их монополии.
   Не стал объяснять своей светлой красавице, что в моём понимании монополия - это как раз когда услуга продаётся, но только ограниченным числом продавцов, и за специальную цену.
   - А что по этому поводу думают Ли с Ларой? - спросил, хотя и так догадывался.
   - С ними я тоже договорилась.
   Кто бы сомневался?!
   - И кстати, по словам Лирмилиэль, Северные Горы только кажутся такими неприступными, на деле хватит всего двух, а то и одного удара, с максимальным использованием вырабатываемой энергии, а не выбрасыванием её в космос.
   Само собой, я возражать не стал. Даже не поинтересовался, что именно моя жена стребовала с императора за услугу. Вот ни за что не поверю, что делает это исключительно из альтруизма, то есть с целью проучить гномов.
   Нужно сказать, что Ва'Лет оказался не дурак. В отличие от предшественника, сразу нашёл, куда деть неизбежные по окончании войны излишки армии. Объявил стройку века, а то и тысячелетия. Тем более повод имелся железный. Как и положено северному варвару, не особо разбирающемуся в тонких материях, взял линейку, положил на карту и соединил жирной чертой обе столицы. Мол, не смотрите, что раньше был простым гвардейцем, всё равно человек образованный и точно знает: прямая - кратчайшее расстояние между двумя точками.
   Тут же набежали советники и начали рассказывать, что император, конечно же, прав и геометрия, несомненно, вещь полезная, но при строительстве чего-либо, а особенно дорог, необходимо учитывать ещё и экономику с топографией.
   - Так, чем короче, тем дешевле, - простодушно ответил северный варвар.
   С ним опять согласились и стали объяснять, что именно так оно и есть, если строить новую, а расширять уже имеющуюся - совсем другое дело. И расходы. Посмотреть со стороны, так все эти советники - истинные радетели о государственном благе. А то, что все без исключения - представители именно северных провинций Казгарда, через которые новая дорога могла бы проходить, так это просто совпадение и не более.
   В конце концов, император позволил себя уговорить. При условии, что часть работ по строительству возьмут на себя города, через которые новая дорога будет проходить. В общем, получил, что хотел, и у него ещё в долгу остались. Правда, я сильно сомневаюсь, что ему ещё хоть раз удастся воспользоваться этим простеньким трюком. Местные интриганы просто не ожидали, что такое применят против них.
  
  
  
   Продолжение от 29.03.2012.
  
   Дим. Попаданец.
  
   Отправились в сторону гор по извилистому маршруту будущей главной дороги империи. Она не из чьей-то прихоти или выгоды стала именно такой. Просто старые дороги шли по самым удобным для этого местам, по возможности огибая препятствия. Большая часть населённых пунктов выросла уже потом.
   Путешествие оказалось неожиданно длинным. Не в смысле расстояния, хотя и оно было далёким от жирной линии, прочерченной Ва'Лет на карте, а по времени. И тому имелись серьёзные причины. В каждом населённом пункте больше деревни проходила торжественная встреча нового императора. События, несомненно, весьма важные, особенно для местных жителей, вот только нам примерно после десятого раза это порядком надоело. Тем более разнообразием они не отличались и чем дальше, тем сильнее ассоциировались у меня с митингами устраиваемыми Остапом Бендером и экипажем 'Антилопы-Гну'. Так и хотелось сказать знаменитое: 'Ударим автопробегом по бездорожью и разгильдяйству!'. К тому же и сам наш пробег посвящался, в том числе, и строительству новой дороги.
   Остап, в смысле, Ва'Лет, был вполне доволен сложившейся ситуацией. И вёл себя соответственно персонажу. В каждом городе обещал золотые горы, как только войдёт в строй торговый тракт, призванный соединить столицы двух империй. Но чем ближе к горам, тем меньше по пути попадалось поселений. Вскоре дорога как таковая вообще кончилась, и нас повела древняя эльфийка, полагаясь на свой магический сканер. В конце концов, именно ей предстояло выбрать наиболее подходящее место для будущего прохода через горы.
   Вот она и выбирала. Причём складывалось такое впечатление, будто искала не самое узкое, а наоборот, наиболее широкое место. А как ещё объяснить, что вместо обещанных одного-двух мощных ударов предстояло сделать больше десяти?
   - Зато совсем слабых, можно сказать, ювелирных, - ответила в своё оправдание рыжая.
   - И зачем это нужно? - спросил я.
   Эль с Ларой тоже были не в восторге, всё же смешивание крови никогда не являлось приятным занятием.
   Оказалось, после очередного сканирования Лирмилиэль обнаружила в горах что-то интересное и теперь непременно желала заполучить это целым и невредимым. Тем более по договору всё найденное в горах при прожигании прохода нам и причиталось. Вообще-то стандартный пункт, введённый в обиход в незапамятные времена ещё гномами. Когда они что-нибудь строят по чужим заказам, то тоже всегда оставляют себе всё отрытое, например, при копании котлована под фундамент.
   Эль вообще сначала предложила всё сделать бесплатно (щедрая она у меня), при условии, что сам проход останется в нашей собственности. Мол, построим по обоим концам по гостинице и будем взимать скромную плату с путников. И нам хорошо, и императору никаких лишних забот по поддержанию объекта в рабочем состоянии. Ва'Лет, естественно, не согласился, хотя практика таких вот частных мостов или переправ, в принципе, была вполне обычной.
   Ли почему-то не желала рассказывать, что именно она обнаружила.
   - Неужели древний звездолёт? - спросил я.
   - Когда дойдём, тогда и узнаешь, - ответила рыжая. - Но думаю, что вам должно понравиться.
  
  
  
   Продолжение от 30.03.2012.
  
   Лирмилиэль. Кадет-капитан.
  
   Ага, звездолёт. Размечтался.
   После очередного сканирования обнаружила недействующий, но, скорей всего, исправный портал. Не стала рассказывать раньше времени, решив во всём убедиться на месте. Если смогу запустить, то получится весьма кстати, так как даст возможность вернуться в долину, не пересекая почти полконтинента.
   - Эта дикая война и поход мне уже порядком надоели, - призналась я князю на очередном привале.
   - А я, наивный, думал, что капитаны звёздных линкоров - кадровые военные, - тут же заявил он.
   - Так и есть, - ответила я. - Однако это вовсе не значит, что боевые походы обязаны мне нравиться, тем более такие.
   - И в чём разница? - спросил человек.
   На первый взгляд престранный вопрос из уст того, кто имеет понятие о звездолётах. Но я прекрасно поняла, что он имел в виду.
   - Ты видел мой фургон? - спросила в ответ.
   - Да. Самый большой и комфортный во всей армии. Настоящий дом на колёсах. Мой, княжеский трёхместный, куда скромнее, хотя Эль с Ларой тоже уют любят.
   - Вот именно. А капитанская каюта линкора не уступит большинству местных дворцов.
   - По размеру?! - не поверил Ва'Дим.
   - Если учитывать только королевские покои, то и по размеру тоже, - совершенно честно ответила я. - О комфорте вообще не говорю.
   - Однако, - впечатлился человек.
   Потом подумал и добавил:
   - Может, именно поэтому вы в своё время войну и проиграли? Нецелевой расход ресурсов тоже бывает неподъёмной ношей.
   - С чего ты взял, что её проиграли именно мы? - возмутилась такому его ничем не обоснованному предположению. - Лично я до сих пор не смогла найти однозначного ответа на этот вопрос.
   Он только пожал плечами.
   - Что же касается размеров, то магические методы строительства космических кораблей имеют свою специфику, - сочла нужным пояснить я. - Ни масса, ни размеры, ни даже прочность материалов не являются решающими параметрами. Главное - сила капитана. Только внешняя обшивка, как правило, состояла из мифриловых бронеплит, а внутри могло быть использовано всё что угодно. Ценные породы дерева, кость редких животных, мрамор...
   Конечно же, не врала и даже не преувеличивала. Только не стала уточнять, что рассказываю вовсе не о моём линкоре. Для таких, как я, корабли собирали чуть ли не конвейерным методом, почти как у наших врагов. Со временем каждый капитан мог переделать свой звездолёт под себя, и там действительно могли появиться и дерево, и мрамор, и прочие редкие материалы. Если у него получалось вообще столько прожить. А уж у тех, кто имел корабли довоенной постройки... Это на самом деле были летающие дворцы. Причём без малейшего ущерба для боевых качеств, что бы техны по этому поводу ни говорили.
  
  
  
   Продолжение от 31.03.2012.
  
   Лирмилиэль. Кадет-капитан.
  
   Но всё это в далёком прошлом, а сейчас мне, для начала, хоть какой-нибудь бы построить. Пока даже не начинала и вовсе не из-за нехватки знаний, материалов, энергии... Последней, после переадресации вырабатываемой при смешивании крови человека и его эльфиек, вообще с избытком. Всё чаще ловлю себя на том, что просто боюсь увидеть галактику, какой она стала за время моего отсутствия. Вот и хватаюсь за любую возможность, которая даёт отсрочку. Будь то война, расчистка перевалов, разведка древних строений и подземных тюрем...
   Всё! Решено! По возвращении в долину займусь кораблём всерьёз. На этот раз точно!
   Для того чтобы аккуратно добраться до портала, смешивать кровь пришлось одиннадцать раз. Двенадцатым ударом пробила оставшуюся толщу гор до самой Северной Империи. Нашли искусственно расчищенный участок, имеющий доступ только с воздуха. По горам сюда добраться было практически нереально. Прямо в скалах были вырезаны казармы и большой зал с порталом. Стандартный пункт накопления и передислокации войск. Один вход, он же выход, теоретически ещё можно было добраться на летательном аппарате, но места для посадки такового не предусматривалось.
   Что странно, ничего кроме голых стен не сохранилось. Если бы имелись хоть какие-то горные тропы, пусть сейчас недоступные, но существовавшие в прошлом, тогда понять можно: одичавшие потомки всё растащили, а так - загадка. В те времена, когда пункт функционировал, большую часть имущества точно нельзя было назвать ценной, и вывозить порталом вряд ли кто стал. Расход энергии куда выше стоимости вещей. Но никого кроме меня не заинтересовало, что тут могло произойти в далёкой древности.
   Эледриэль, как только выяснила, что я сумею восстановить портал, сразу объявила находку со всеми постройками территорией княжества Проклятых Земель. Даже с мужем советоваться не стала. Что интересно, по местным законам такие права у неё были. Хребет Северных Гор, тянущийся от океана до океана, не являлся территорией ни одного из государств, с которыми граничил. Только если кто-то строил там город или что-либо ещё. К тому же по договору всё найденное и так принадлежало нам.
   - Откроем недорогую гостиницу для путников, идущих через горы. Будет где остановиться на полпути. Ну и, естественно, услуги мгновенного перемещения через весь континент, но уже по специальным ценам, - поделилась планами светлая эльфийка.
   Император, когда узнал о находке, возражать не стал. Прекрасно понимал, что сам по себе портал ничего не стоит и без меня функционировать не будет. А так дополнительный товаропоток через его две империи обеспечен. Ведь кто бы ни прибыл, дальше пойдёт по его землям.
   Но это всё потом. Прежде всего, я восстановила портал, убедилась в стабильной связи и прошла в подземелья замка в долине Единорога. Сразу за мной должны были проследовать князь Ва'Дим и его жёны, но почему-то задержались. Я не особо по этому поводу беспокоилась, пока не почувствовала запоздавшую волну от сбоя.
   Запустила диагностику. Странно. Портал работал, как и при моём проходе. Связь была абсолютно стабильна. Но сбой-то мне точно не померещился! Всё ещё не переживала. Порталы - абсолютно надёжная вещь, через них либо проходишь, либо нет. Несчастных случаев от сбоев не было никогда. Но сам факт волны меня заинтересовал. Поэтому прошла обратно, чтобы проверить с той стороны.
   Князя и его жён не обнаружила. Со слов охраны получалось, что Ва'Дим, Эледриэль и Ларинэ вошли в каменное колесо сразу следом за мной, а в самый последний момент между человеком и эльфийками материализовалась Анжа. Вечно она со своими трюками! Но вряд ли тут дело в хвостатой. Четвёрка вошла в портал тут и не вышла ни в одной из известных точек. Насколько я знаю теорию, такого просто не могло быть.
  
  
  
   Продолжение от 01.04.2012.
  
   Первый эпилог.
  
   То ли бог, то ли демон. (имя можете не спрашивать, всё равно не скажу)
  
   Получилось!
   То есть, я хотел сказать, почти. Но всё равно получилось.
   Анжа, как и планировалось, отрезала князя от жён и прошла с ним в новый портал. Если бы хвостатую кто-нибудь спросил, зачем она так поступила, то совершенно честно ответила бы, что в тот момент ей это показалось довольно забавным. Если знаешь мотивы странных поступков конкретного смертного, им становится не так уж трудно манипулировать. Ни он сам, ни кто из богов никогда не заметят, будто что-то было не так.
   Хвостатая сделала всё как надо и точно в срок, однако и эльфийки по какой-то неведомой причине тоже успели. То ли сами почуяли неладное, то ли Любвита руку приложила. Скорей всего, без богини любви не обошлось! Лишь сказки про Настоящую Любовь рассказывает, а на самом деле им подыгрывает. Если задуматься, откуда она, настоящая, могла появиться у эльфиек и человека? Правильно, так не бывает! Наверняка сама Любвита подшутила и теперь из женской солидарности и нежелания признавать своих ошибок им всячески помогает.
   Но в любом случае у меня получилось забросить странного человека подальше от дома и привычных условий. Там, глядишь, если не Анжу, то другую любовницу себе найдёт. А жёны? Кто знает, может, вообще его бросят. Только я одного не могу понять - в тот момент, когда сработал подсунутый мною хвостатой амулет-прерыватель, и Ва'Дим, и Анжа, и Эледриэль с Ларинэ полностью исчезли из поля моего зрения. Другие ладно, но тёмная не должна, она ведь клятву дала, произнеся моё имя! Плюс к тому, искусственную магическую сущность, которую отправил с самого начала присматривать за весёлой компанией, из портала просто вышвырнуло.
   Но ничего, никуда не денутся, рано или поздно вернутся. Думаю, обрыв связи даже к лучшему. Если их потерял я, то с Любвитой произошло то же самое, и теперь никакая 'Настоящая Любовь' ей не поможет выиграть пари.
  
  
   Второй эпилог.
  
   Дим. Попаданец.
  
   О том, что что-то пошло не так, не догадаться было бы очень трудно. И вовсе не из-за отсутствия в точке прибытия рыжей, которая опять умудрилась чего-то напутать. Факт попадания не в подземелья родного замка, а под открытое небо тоже беспокоил, но являлся не главной причиной. Дело обстояло куда серьёзней. Эль с Ларой прижимали уши к головам от царящего вокруг неприятного шума и морщили носики из-за несомненной вони. Только одна непонятно как оказавшаяся с нами Анжа рассматривала всё вокруг с нескрываемым любопытством.
   Посмотреть действительно было на что. Сам я в этом городе ни разу не был, но не узнать Московский Кремль и сопутствующие ему сооружения невозможно. Это вам не какая-нибудь Эйфелева башня.
   Ожидал чего угодно, только не возвращения на Землю!
  
   Конец шестой книги.
  
  05.09.2012 (просто перезалил файл по просьбам читателей)
  
  
  Постепенно начали накапливаться интерлюдии которые по тем или иным причинам не вошли в книгу. Чтобы не терялись выложил на СИ в отдельной теме. Может кому из читателей тоже будет интересно почитать. Обновление от 08.06.2012
  Пн - 7 (московские приключения не вошедшие в книгу)
  
  Я вот подумал, а не сделать ли режсёрские версии первых книг "Полного набора"? Нужно ли это вообще?
  
  Ведь пишутся следующие книги, мир расширяется и в первых уже не мешает кое-что уточнить и добавить. Тот же гномий самогон, например. Да и так наверняка найдётся, что нужно дописать. Думаю процентов пять, а то и десять от общего объёма (а может и больше). А когда истечёт договор с издательством выложу расширенную авторскую версию. Мол, бумага не резиновая и туда не всё поместилось.
  
  Поэтому принимаются пожелания и предложения по первой книге, чего там не хватает и чего можно добавить? Пишите в комментариях или сразу на почту kniazmiloslav@yandex.ru
  
  Вот читатель представившийся как Togami начал делать карту материка на котором происходят действия "Полного набора"
  Окончательный вариант.
  
  
  
  Полный размер тут: http://img-fotki.yandex.ru/get/4529/12103766.16/0_8af7e_57c268a3_orig 

  
  Не раз слышал от других авторов, что читателей заявляющих, что не желают платить посредникам, однако готовы заплатит автору лично, немало, а стоит вывесить номер счёта, и тишина.
  Когда ко мне стали обращаться такие же читатели, всё же решил попробовать и был очень приятно удивлён. Не знаю, может у других писателей запросы превышают возможности читателей, или это я такой скромный... В любом случае огромное спасибо всем приславшим.
  
  WebMoney: R263096310096
  WebMoney: Z776549949833
  
  Если найдётся кто-то, кто захочет перевести, то не нужно больших сумм, хватить и чисто символической, чтобы я просто знал, что мои книги кому-то нравятся настолько, что за них не жалко заплатить.
  В любом случае, если на счёте не появится ни копейки, то продолжения всё равно будут выкладываться как и раньше!
  
  
Оценка: 4.80*69  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Тринкет.Сказочная повесть" О.Куно "Горький ветер свободы" Ю.Архарова "Лиса для Алисы.Красная нить судьбы" П.Керлис "Вторая встречная" К.Полянская "Лунная школа" О.Пашнина "Его звездная подруга" Л.Алфеева "Аккад ДЭМ и я.Адептка Хаоса" М.Боталова "В оковах льда" Т.Форш "Как найти Феникса" С.Лысак "Кортес.Огнем и броней" А.Салиева "Прокляты и забыты" Е.Никольская "Белоснежка для его светлости" А.Демченко "Воздушный стрелок.Гранд" Н.Жильцова "Наследница мага смерти" М.Атаманов "Защита Периметра.Восьмой сектор" А.Ланг "Мир в Кубе.Пробуждение" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Сестра" А.Дерендяев "Сокровища Манталы.Таинственный браслет" В.Кучеренко "Головоломка" А.Одинцова "Начальник для чародейки"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"