Колесников Дмитрий Васильевич: другие произведения.

Dominik Karrera. Академия

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 6.27*597  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Уважаемые читатели. Вторая часть завершена. Выкладываю пока платно, на АТ. Кто уже прислал мне переводы, прошу вас выслать контакт - спонсорам бесплатно. С уважением, автор.

  - Каррера доклад закончил.
  Доминик Каррера - это мое имя в этом мире. Я тут не местный, я - типичный попаданец. В прошлом мире я взял да и помер, прожив долгую жизнь. Попал не в рай или в ад, а сюда. Мир, похожий на наш, со своими отличиями. Главных отличий два - Магия и Матриархат, и они между собой связаны. Доклад, который я подготовил на экзамен по истории, помог мне разобраться в некоторых различиях и сходствах наших миров.
  Итак, мир этот похож на Землю, есть заметные отличия в конфигурации материков, но называются они так же. Меры весов, длины и времени те же, что радует. Политическое устройство - магические империи. Последние лет двести стали вводиться разные не магические новинки. Технический прогресс идёт не особо быстрыми темпами, и по технологиям тут - примерно первая половина двадцатого столетия. Но это сейчас, а вот раньше...
  А раньше была война. Да не простая, а легендарная Троянская. И вот тут начинаются расхождения с историей нашего мира. Местная Елена, умница и красавица, запала на красавца Париса, и недолго думая, наставила рога своему законному супругу. Случай получил продолжение, и Елена, уже немножко беременная, сбежала с любовником под крылышко его родни в Трою. Обманутый супруг, заручившись поддержкой союзников, собрал огромное войско, и ринулся следом, чтобы вернуть супругу, а заодно пограбить богатейший город-государство. Но не тут-то было.
  Троянцы отдавать Елену отказались, да греки и не особо настаивали на немедленном возвращении, для начала они хотели получить компенсацию за беспокойство. И вот Парис и Менелай, два мужа Елены, сцепились в поединке, в котором ранили друг дружку, и благополучно скончались через несколько дней спустя от полученных ран. Делать грекам на земле Трои стало вроде бы нечего, но денег хотелось, и война продолжилась.
  И тут, по легенде, во время поминок к набухавшейся Елене явились три богини... А может и одна - тут историки расходятся во мнениях... Неважно. Важно то, что результатом визита стало обретение Еленой магических способностей. И стала Елена магом Огня, сначала слабым, но быстро набирала силу и училась. И пока греки топтались под стенами Трои, Елена родила девочку, тоже мага. Греки, узнав о таком раскладе, решили девочку у Елены забрать, и воспитать лучше, чем мамашу.
  К слову сказать, в нашей истории Елена была вовсе не изнеженной курицей, как ее рисует Голливуд, а дочерью царя Спарты, той самой Спарты, где не делали особых различий между мальчиками и девочками, когда речь шла о военной подготовке. Так что наша Елена тоже знала, с какой стороны браться за меч.
  Ну а местная Прекрасная вообще встала во главе армии Трои вместе с Гектором. Во всяком случае, именно Елена потопила половину греческого флота, став Еленой Огненной. Да и в последующей войне на суше не стеснялась использовать свои способности. В итоге, греки были разбиты наголову, а Одиссей двадцать лет прятался неизвестно где, пока его жена не выпросила у Елены амнистию.
  Елена так и не завела себе мужа, ибо решила стать верховной жрицей новой религии - Великой Триединой Праматери. Основная фишка нового культа - наличие магических способностей и главенство женщины. Её дочь Наира уже не выходила замуж, а взяла в мужья сына Гектора, и вскоре стала править Троей. Так родился культ Триединой. Культ рос и ширился по мере того, как Елена и Наира подчиняли себе окрестные земли, испепеляя противника фаерболами; Наира тоже обладала магией Огня, но так же у нее проявились и другие стихии. А потом оказалось, что грозные маги Огня бесполезны в мирной жизни. Для пахаря важнее был своевременный полив его грядок, а не разящее пламя. Тогда Наира стала учить своих детей, к слову, их было пятеро, другим стихиям. Огонь остался у правителей, а вот остальное досталось её детям. Тут выяснилось, что девочки оказались намного способнее, чем мальчики, - думаю, что в этом виноваты богини, что явились Елене вместо похмелья, - и уже через несколько поколений всем казалось, что матриархат - это единственный разумный способ жизни. Разумеется, все это подавалось под религиозным соусом - тупой мужлан, способный лишь крушить все подряд, и утонченная магиня, созидающая и сохраняющая. То, что Елена была очень даже кровожадной тёткой, жадной до денег, власти и мужиков, как-то обходилось стороной. Времена были такие, непонятно что ли?
  Шли годы, годы складывались в века. Троянская империя расползлась вширь, а потом развалилась на части. Магия постепенно из разряда чуда перешла в разряд обыденности. Увы, местным мужчинам, им магия давалась с превеликим трудом, из-за чего случались регулярные "восстания самцов", которые подавлялись. К привычным стихиям добавилось ещё несколько. Магические способности постепенно проникали в различные слои общества, а учитывая свободу нравов древности, это произошло довольно быстро. Таким образом, лет через пятьсот сформировались государства - сначала по этническому принципу, но сила этноса была ничто по сравнению с желанием забитых женщин древности стать могучими и свободными магессами, и в течение следующих столетий народы старательно перемешивались между собой, вливаясь в главенствующее государство. Религия, культура, язык - все это примерно соответствует нашим греческим или испанским традициям. Я, во всяком случае, считаю местных испанцами или португальцами, хотя здесь полно и нордических блондинов, и лиц с раскосыми глазами. Добавьте сюда успехи магической медицины, в особенности возможности магов по формированию своей внешности, и получите очень красивую расу. В моих школьных классах среди девочек дурнушек не было, так же, как и прыщавых юнцов. Все благодаря магии!
  Ну а что же такое местная Магия? Эх... Об этом не знают и сами маги. Ничего удивительного, наша цивилизация построена на использовании электричества, а что это такое мы тоже не знаем. Но согласно наиболее стройной теории, магия поступает из центра планеты, то есть ядро этого мира - это огромный шар чистой Магии, ну или маны, если угодно. Магия эта просачивается к поверхности планеты, и маги могут вступать с ней во взаимодействие при помощи ещё одного невнятного свойства - Источника. Это вроде врождённого чувства, или виртуального органа здешних жителей. Я, например, вижу его как свечение в области солнечного сплетения, а другие - как ауру, окутывающую голову или все тело мага.
  Именно размер Источника и определяет силу мага. У кого-то он маленький, и этих людей и за магов не считают, хоть это и не правильно. Просто на фоне остальных они действительно ничто в магических манипуляциях. Другое дело те, кого по праву называют магами. Источник у них измеряется сотнями и даже тысячами условных единиц, и они могут творить настоящие чудеса. Не совсем чудеса, разумеется - закон сохранения энергии работает и в этом мире. Но та Магия, или мана, что скапливается в Источнике, по желанию оператора-мага может быть преобразована в физические объекты или явления.
  Видели 3-d принтер? Вот маг и есть такой принтер, только на порядки круче. Хотите стакан воды? Маг преобразовывает запас своей магии из Источника в физический объект - стакан, и в химическое соединение - воду. Сколько на это уходит энергии, я даже боюсь представить, а в этом мире - это обычное дело. Конечно, для мага, если он захочет пить, менее затратно просто пройти на кухню и налить в обычный стакан обычной воды, а не тратить энергию на позёрство, но мысль понятна.
  Так же работают и боевые маги. Маги Огня нагревают локальный участок пространства, и запускают получившийся плазменный шар в цель, но охотнее зацепят уже раскалённый объём из костра. Водяные маги создадут воду, но легче оперировать уже готовой жидкостью, и так далее. Легче всего воздушным магам - они уплотняют окружающий воздух в различные конфигурации, и могут создать десятки разнообразных конструкций, потому что их строительный материал всегда рядом. А вот адептам Камня или Земли приходится тяжеловато, когда они далеко от профильной стихии. Им приходится надеяться только на запас Источника. Зато их заклинания одни из самых "тяжелых". А кроме стихийных магов есть маги Жизни, Иллюзий, Крови и многие другие.
  Отдельно стоят две магические способности. Во-первых, ментальные маги. Это те, кто может работать с разумом, своим и чужим. Все маги немножко ментаты, но с детства учатся закрываться от чужого воздействия, при этом, не являясь ментальными магами. А вот те, у кого способности к Менталу признаны официально, даже слабые - очень ценные и редкие зверьки. Главный их козырь - способность проникать в разум другого мага. При должной силе и умении, ментаты могут усилием мысли выжечь мозги противнику, не говоря уже о банальной краже секретов. Слабые ментаты - прекрасные актеры, музыканты, поэты, художники и прочие богемщики. Музыка ментата - это надо не просто слышать, она проникает в сознание и околдовывает! Песни ментатов - это песни сирен, картины ментатов - это буйство стихий и эмоций, воплощённые в полотнах.
  Но это если ментат слабый. Сильные же - вроде ядерного заряда, или крокодила в толще воды. Его не видно, но все знают, что он есть. И встречаться с ним ни у кого не возникает желания. Говорят, что способности к ментальной магии присущи императорскому роду, и поэтому в окружении императрицы невозможно появиться предателю.
  Может и правда, я в таких кругах не общаюсь, и не хочу туда попадать, потому что я тоже ментат. Сами понимаете, что начни я светить своими способностями, и меня тут же подхватят под белы рученьки, и привяжут к дыбе. А потом начнут спрашивать, верен ли я императрице или нет. И всплывёт тогда, что к власти я как-то равнодушен, потому что как бы не от мира сего. Последствий я представить не могу, но скорее всего, ждёт меня жизнь интересная, ограниченная постоянными допросами, и короткая. Так что скрываюсь, способностями не свечу, и силы своей не знаю. Но вроде бы, ментат я слабый, потому что неразвитый. Максимум, на что способен - неплохо развита чуйка на людей, она же эмпатия.
  Другая редкая разновидность магов - и тоже мой случай - маги-универсалы. О них сведений немного, но они есть в открытом доступе. Находят универсалов по Белой Вспышке. Когда маг даёт клятву, да не простую, а Клянётся Источником, он на миг окутывается сиянием. Цвет вспышки определяется предрасположенностью мага. Целители выдают зелёную, Маги Огня - красную, Воды - голубую, и так далее. Нарушишь Клятву - и Источник выйдет из-под контроля, вплоть до мучительной смерти. Так вот, у универсалов вспышка белая. Но это не самое главное. Самый цимес в том, что Источник универсала - пронырливый и приставучий. Он с охотой взаимодействует с другими источниками, подпитывая и развивая их. Эдакий донор и стимулятор. Кроме того, в силу своей универсальности, такие маги очень любят нестандартные решения. Считается, что практически весь прогресс в этом мире идёт благодаря универсалам. Чушь конечно, но в умах местных она сидит крепко. После такого, моя способность видеть токи Силы, кажется приятной мелочью.
  Так вот, попал я в этот мир не просто так, а сразу в голову одного из таких вот юных уникумов. Пацан был в коме, и мне не обрадовался, так что у нас с ним возник недолгий, но напряжённый спор. В результате мне досталось его тело, способности и большая часть знаний, ну а он свалил туда, куда сваливают все истеричные и самовлюблённые уроды. Надеюсь, это ад. Так и остался я почти сиротой, четырнадцати лет от роду. Почти, потому что нарисовался у меня брат моего местного биологического отца, и забрал меня к себе в семью.
  Кстати, чтобы тут сирота при живых родственниках в детдоме жил - такого почти не бывает. Тут война была такая, что до сих пор аукается в плане демографии, - ну, или правительство правильное, - но сирот неприкаянных тут - поискать надо. Вот и я поселился в домике у дяди Марко и тети Анны. А ещё у них жила их дочь Ева, которая меня почти на три года старше. Они и стали моей новой семьёй.
  Вживаться в мир было тяжело, особенно с эмпатическим даром. К тому же в характере оставались многие неприятные черты прежнего меня, поэтому репутация у меня была угрюмого и нелюдимого зверёныша. А что делать, если смотрят на тебя как на второсортное существо? Пришлось напрягаться, меняться и доказывать.
  Матриархат я, конечно, не победил, но кое-что поменять смог. Магией овладел неплохо, самое главное. В плане финансов тоже получше стало, у меня сейчас в знакомых ну о-очень богатые люди. Они на мои технические навыки клюнули. Есть знакомые очень влиятельные в политике - тут уже моя слава универсала сработала. Ещё прогрессорствую потихоньку. Осчастливил мир зонтами, к примеру. Кроме того, в компании с одной ехидной и пробивной теткой, замутил проект нормальных мотоциклов, вместо того уродства, что иногда встречалось на местных дорогах. Вместе с Анной придумали, как упростить технологию получения магических кристаллов. Сейчас, год спустя, я уверенно приближаюсь к званию миллионера.
  А ещё я уже не девственник, и стою не в самом конце строя, чтоб вы знали! Да, и про дворянство помнить надо.
  Ах да, теперь я универсал в подполье - мои богатые и могущественные покровители скрывают меня от конкурентов и иностранных шпионов. А в конце учебного года я участвовал в почти самой настоящей магической дуэли, которую выиграл, причем три раза подряд. И теперь я приехал в столицу Европы, Капитолий, чтобы отработать вложенные в меня надежды сильных и богатых, ну и самому стать примерно таким же.
  
  ***
  
  Славный город Капитолий, столица Европы. Я прибыл сюда рейсовым дирижаблем, затратив на перелет всего шестнадцать часов - ветер был попутным. Жаль, что большую часть пути пришлось провести в темноте, и видом сверху полюбоваться было невозможно. Место мне досталось у окошка, но по просьбе соседки, поменялся с ней на место у прохода. Что там смотреть? Так, световые кляксы, озера и моря городов и дорог между ними. Но этого я и из самолёта насмотрелся в своем мире, так что большую часть пути я проспал. Дирижабль приземлился в поле, затем его отбуксировали в ангар, где и произошла высадка пассажиров.
  На выходе меня встретила толчея из машин местных таксистов. Машины - сплошь "Лагуны" - неприхотливые рабочие лошадки, но попадаются и "Венеции" - для особых снобов, или для компаний. На "Лагуне" я уже наездился, так что направился к отдельно стоящей "Венеции". Таксист была женского пола с уверенным лицом скучающего профессионала. На меня посмотрела нейтрально приветливо, с лёгким удивлением в мыслях. Ну да, явно несовершеннолетний пацан, одет неброско и небогато, а летает на дирижабле и лезет в дорогую тачку. А я такой - наглый и самоуверенный.
  Впрочем, эмоции водила не стала показывать, открыла багажник, куда я поставил мой чемодан и сумку через плечо. В сумке были личные вещи, а в чемодане - наброски, чертежи и книги, так что еле доволок его. Как устроюсь - "изобрету" чемодан на колесиках. И так большинство книг и справочников пришлось оставить в Аллате, их накопилось уже десятка два увесистых томов.
  Устроившись на переднем сиденье, показал водителю адрес, записанный на бумажке. Та вскинула брови, но кивнула, и мы отправились в путь. По дороге тётка поинтересовалась, откуда же я такой взялся. Пришлось скармливать ей легенду, которую я придумал под присмотром Мануэля Санчеса. Еду поступать в институт, жить буду у двоюродной тетки, сам из небогатой семьи, в столице бывал, но не часто... Обычный трёп подростка, вырвавшегося в одиночное плавание. Тетка добродушно усмехнулась, и посоветовала впредь не шиковать на такси, тем более таком дорогом, как у неё, а дожидаться регулярного транспорта. Я покивал, и пообещал быть примерным мальчиком, а в душе заклялся держаться от такого транспорта подальше. Здоровенные вагоны на конной тяге, передвигающиеся лишь чуть быстрее пешехода, пропахшие потом и навозом - чур меня!
  Пока ехали, пристал с вопросами о машине. Типа, любитель я механического транспорта, даже поступать еду в институт морских перевозок. Тетка от водителей нашего мира отличалась в этом мало, и свернув на тему транспорта, охотно просвещала меня об особенностях отечественного автопрома. Она крутила баранку частным извозчиком уже десять лет, начинала со старенькой "Лагуны", и вот в прошлом году купила, наконец, "Венецию". По ее словам, машинка была ничего так, вполне надёжная. Жаль только, что видок у нее скромный, она не слишком быстрая, шумноватая, да и новинок давно не было.
  Представляешь, малыш, делилась со мной горем Анастасия, четвертый год ничего нового! Она специально на новогоднюю Выставку ходила, думала, что может, там что-то новое покажут, так нет же! "Мамба" новая есть, "Лимузин" новый есть, а европейские производители как будто уснули. А кому по карману новый "Лимузин"? Или "Мамба-кабриолет"? Зачем вообще их в Европу пускают?! Лучше бы сделали нормальный "Корвет", или новую "Венецию", а то только и слышишь обещания!
  Я покивал головой, и тут же спросил про Выставку. Получив новую тему, Анастасия радостно поведала, как на Выставке было здорово, и какие машины там были.
  - Представляешь, там даже мотоцикл был!
  - Ну да? У нас по Аллате бегают такие, дорогие до ужаса. И ломаются часто.
  - А этот не ломается! Там девчонка была, молодая совсем, может чуть постарше тебя, так она много что про этот мотоцикл рассказала. Я возле стенда часа три простояла, все спросить хотела, можно ли такой себе купить.
  - И что?
  - Дорого, - вздохнула Анастасия. - Почти шесть тысяч! Я за эту машинку восемь отдала, за подержанную, да и то, здесь комплектация не самая богатая.
  - Шесть тысяч? Немало?
  - Опытные образцы. Правда, потом я в журнале читала интервью, там производитель рассказывала, что со временем стоимость снизится. Но вряд ли намного.
  - Может, беушный стоить будет дешевле?
  - Хорошо бы, если так.
  Значит, на нашу с Люси продукцию спрос есть. Отлично!
  - Ну а в плане развлечений тут как? - повеселев, спросил я.
  - Это ты про что? - покосилась на меня таксист.
  - Танцы, девочки, и все такое, - откровенно ответил я.
  - Не рановато тебе о девочках думать? - засмеялась Анастасия. - Лет тебе сколько? Пятнадцать то есть?
  - Мне шестнадцать будет, - слегка обиделся я, все же уточнив: - В августе.
  - Ну, тогда да, - с серьезным лицом покивала собеседница. - Тогда конечно...
  Потом не сдержалась, и фыркнула.
  - В институт поступишь - будут тебе и девочки. Какие твои годы! Или ты маг великий? Поди, уже место в Бронзовой Лиге наметил?
  - Чего Бронзовая? Я на Золотую рассчитываю, - в тон ей подхватил я.
  - Тогда от девчонок отбоя не будет, - согласилась Анастасия, отсмеявшись.
  Потом подумала, и серьёзно сказала:
  - Это же Капитолий, малыш. Тут всего полным полно, лишь бы деньги были. У тебя с этим как?
  - Да как сказать... Пока не миллионер.
  - Вот-вот. А уже шикуешь, на такси катаешься. Моя машина дороже, чем другие будут, ты в курсе?
  - Конечно. Просто я на "Венеции" не ездил никогда, вот и решил попробовать. А чего это вы так обо мне волнуетесь?
  - А того! У меня сын растет, такой же оболтус, ничему учиться не хочет, только танцы на уме, да девочки! А как деньги зарабатывать и не знает. И в кого такой уродился?
  Ну вот, что-то у нас разговор не туда пошёл. Анастасия, между тем, продолжала обличать современную молодежь, которая ни о чем не думает, ничему не учится, и думает, что ей всё с неба упадет.
  - Вот ты вроде парень не из богатых, а тетка у тебя в хорошем квартале живёт. Насмотришься там на этих мажоров, вот увидишь. Матери-то богатые, а дочки работать не хотят. Думают, что их родители по жизни под ручку вести будут. Ага, как же! Нет, если ты маг хороший, то тогда все понятно. Армия, карьера... Но ведь не все магами становятся! Вот у меня Источник около сотни, какой из меня маг? А у сына и того меньше. Своими руками придется работать, раз Праматерь таланта не дала. У тебя с этим как?
  - С Источником? За сотню уже. И работы я не боюсь, летом прошлым в автосервисе отработал все каникулы.
  - Да? То-то я смотрю, машинами интересуешься...
  Так за разговорами мы добрались до нужного адреса. Квартал, в котором располагался дом, указанный мне Санчесом, был явно небедным. До элитных застроек далеко, но явно побогаче домика Альва. Здесь дома не лепились друг к другу, а располагались на обширных участках, скрываясь в зелени вечнозелёных кустарников.
  - Ты что, из аристократов будешь? - с удивлением спросила Анастасия.
  - С чего бы? Простой дворянин.
  - Тетка у тебя явно не из простых будет, - Анастасия показала на графскую корону, которая красовалась на декоративной калитке. - Или она в прислуге работает?
  - Да вроде нет. Сказала: "Вот мой адрес". И все.
  - Ты не знаешь, к кому приехал?!
  - Я ее впервые в жизни увижу. Она вроде бы на МС работает...
  - Да тут весь квартал на МС работает, и явно не руками... Ладно, удачи! Слушай, а запиши мой номер, вдруг ещё раз захочешь на "Венеции" прокатиться.
  - А давайте... Вам бы визитки сделать, да раздавать их при случае аристократкам и богачам, глядишь, и на "Лимузине" ездить станете.
  - Скажешь тоже... Хотя, подумать надо...
  Подтащив пожитки к дому, нажал на звонок. Через минуту дверь открыл рослый слуга в ливрее.
  - Что угодно, сударь?
  Вместо ответа, я протянул визитку Мануэля Санчеса. Ливрейный прочёл визитку, и внимательно осмотрел меня.
  - Мы ждали вас несколько позже, господин Каррера.
  - Ветер был попутный, - объяснил я.
  - Ясно. Меня зовут Фернандо Кано, я ваш управляющий. Добро пожаловать в Капитолий, сударь!
  Слуга подхватил мои чемоданы и повел меня вглубь дома. Комната, которую выделила мне СБ, площадью превосходила гостиную в доме Альва. Фактически, это было целое крыло дома, переделанное под квартиру-студию, со своим отдельным входом, санузлом и кухней. Так же в моём распоряжении оказался приличных размеров пристрой, в который можно было попасть через неприметную дверцу возле туалета.
  - Здесь вы можете разместить то оборудование, которое вам потребуется для работы в домашних условиях, - пояснил Фернандо.
  - А я думал, что буду работать в лаборатории МС?
  - Разумеется. Но может быть, вы захотите заняться чем-то ещё.
  Я окинул взглядом помещение. Если вот тут поставить верстак, вот здесь - консольную лебёдку, а в центре - подъёмник... Да, я определенно захочу "заняться чем-то ещё".
  - Если вы предоставите мне список необходимого оборудования, то я смогу закупить его в ближайшее время, - добавил Кано.
  - Даже так? - удивился я. - А за чей счёт?
  - За счёт фирмы.
  - Какой? - не отставал я.
  - Разумеется, МС.
  Разумеется? Ну, ладно... Хотя, как отнесётся Хосе де Мендес, если я за его счёт сделаю машину для Анны? Может и обидеться. А с другой стороны, зачем мне тогда этот сарай? Надо будет уточнить этот вопрос. Только, не с Кано его обсуждать надо. А с кем?
  - Скажите, Фернандо, а с кем я могу обсуждать деловые вопросы?
  - Вскоре подъедет госпожа де Мендес, можете обсудить с ней.
  - Мария де Мендес?
  - Да.
  - Ага... Ну что же, подождем госпожу Марию.
  - А пока я могу предложить вам завтрак.
  - Было бы неплохо. Но мне ещё переодеться надо.
  - Тогда через час подходите в гостиную, завтрак я прикажу подать туда. Или принести его в вашу комнату?
  - Нет, давайте в гостиную.
  Управляющий с очень внимательными глазами кивнул, и ушел, оставив меня разбирать вещи. Собственно, разбирать было особо нечего. Я лишь вытащил из сумки туалетные принадлежности, костюм, да нижнее бельё. Затем принял душ, и переоделся в свежие брюки и рубашку. Перед своим работодателем надо предстать аккуратным... По крайней мере, в первый раз.
  Мария приехала к обеду, когда я успел разобрать вещи, и разложить на полках книги, что привез с собой. Когда она постучала в дверь, я заканчивал писать список необходимых для работы инструментов. Поздоровалась, прошлась по комнате, и остановилась перед столом.
  - Осваиваешься?
  - Да, пытаюсь. У меня вопросы накопились, а Фернандо не может на них ответить.
  - Давай я попробую.
  - Ладно. Вопрос такой. Я буду работать над своими проектами, или над вашими?
  - Тут ты сам решай. Хосе ведь давал тебе список наших интересов? Вот на них и ориентируйся. А если хочешь, то своим займись. Ты вообще, сам чем заняться хочешь?
  - Я? Ну...
  Мария терпеливо смотрела на меня. Я пожал плечами, и решился.
  - У тети Анны осенью день рождения. Хочу сделать для нее машину.
  - Машину? Я думала, что у тебя достаточно денег, чтобы купить Альва даже "Лимузин".
  - Нет, - помотал я головой. - Это будет совсем другая машина.
  - Да? И что тебе нужно?
  - Ваш брат говорил, что вы хотите приобрести "Венецию"? Я бы хотел построить машину на её базе. Значит, нужны двигатель, коробка, мосты... Нужна мастерская для жестяных и сварочных работ, нужны маги по металлу и просто слесари...
  - Стоп, стоп! Погоди-ка... Я правильно поняла? Ты собираешься сам построить новую машину до дня рождения своей тёти?
  - Сам я тоже могу, но это долго будет, - вздохнул я. - Если у вас есть выход на "Венецию", то будет выгоднее использовать их наработки. Я так понял, что часть специалистов вы уже переманили к себе. Вот мне они и нужны.
  Мария в замешательстве посмотрела на меня.
  - Я думала, тебя интересуют кристаллы. Думала, ты продолжишь разработку этих ваших порошковых технологий.
  - Да чего там продолжать? Пусть спецы смотрят, улучшают. Я же не кристалловед. Чем я могу им помочь?
  - Я откуда знаю? Думаешь, я в этом что-то понимаю? Просто Пепе в восторге от того кристалла, что ты прислал. Говорит, что после оформления Патента, мы имеем все шансы стать монополистами в этой отрасли. Кстати, твоя доля будет исчисляться уже сотнями тысяч в год. Думаю, что именно эта идея пойдет как вступительный проект в Академию.
  - Вступительный проект?
  - Ты не в курсе?
  - Я думал, там просто экзамены будут, ну и Источник замерить...
  Мария фыркнула, огляделась, и присела в кресло.
  - Дядя Мануэль не рассказал тебе, верно? Да уж... Доминик, если бы дело было только в Источнике, Академия не была бы настолько престижной. Да, уровень Источника важен, но ещё важнее этим Источником правильно пользоваться. Есть куча учебных заведений, где готовят магов с хорошими способностями, да плюс постоянно армейцы вербуют кандидатов, и частные компании не отстают, но престиж Академии все равно высок. Соискатели, помимо обычных экзаменов, представляют свои проекты. И если комиссия сочтет, что проект интересен, то они допустят соискателя к экзаменам. К примеру, твоя одноклассница, Ирэн Тулеппе, предоставила на комиссии проект защитной экипировки, что вы разработали для твоей сестры.
  - Что?!
  - Ты не знал? Какой же ты ещё ребенок, Доминик! Твоя подружка просто поразила комиссию всеми этими щитками, наколенниками и налокотниками. А уж шлем вообще вызвал восторг.
  - Да ну...
  - Ну да. Ей дали тридцать дополнительных баллов ещё до экзаменов, и это ей повезло, потому что остальные предметы она еле сдала.
  - Охренеть.
  - Нда. Я думала, ты знаешь. Сейчас Тулеппе заключила контракт с Агилера Групп, и они разрабатывают различные виды защитного снаряжения.
  - Я думал, она учится.
  - А она и учится. Но АГ поддерживает ее финансово, точно так же, как МС поддерживает тебя. Жаль, мы не успели перехватить ее до экзаменов, а то бы вы опять работали вместе.
  А мне что-то не слишком охота с ней работать, после услышанного. Я и не думал, что мото экип для Евы будет столь успешен в финансовом отношении. Интересно, Ирэн хотя бы упоминала обо мне, когда рассказывала историю создания "черепахи"? Теперь понятно, почему про поступление в Академию я узнал от кондитеров, а не от неё.
  - Ты расстроился? - Мария с сочувствием наблюдала за мной.
  Я лишь махнул рукой, скрывая досаду.
  - Моя там была только идея. Все остальное сделала Ирэн, так что...
  - Твоя идея по порошковому кристаллу принесёт тебе тысячи. Или даже миллионы, по словам Хосе. Так что не разбрасывайся идеями так просто, малыш. Лучше подкинь их нам, мы с удовольствием их подхватим.
  Я лишь крякнул, потому что слов не было. Ну не юрист я, и не финансист! Чтобы успокоиться, прошел за кухонную стойку, и открыл ящик. О, кофе, да ещё и растворимый! Это хорошо, а то я варить его не умею. Показал банку Марии, та кивнула, и я поставил на плиту чайник. На стол поставил выпечку, которую взял у Фернандо, а также большие кружки. Я заметил, что Мария, как и я, предпочитает пить именно из таких.
  Пока возился с кофе, Мария разглядывала мои наброски по мотоциклетным движкам. Видимо, её это не особо впечатлило, и я подал ей альбом с зарисовками мотоциклов. Рисовать я умел и в прошлой жизни, да и тут руки не кривые, хотя и не нравилось мне это дело ещё со школы, так что принцесса с интересом рассматривала хард-эндуро и тяжёлые дорожники.
  - Почему ты не хочешь продолжить мотоциклетную тему?
  - Почему не хочу? Очень даже хочу! Только это с Люси надо обсуждать. Вы в курсе, что у меня в "Мехе" тридцать процентов? Я ведь являюсь совладельцем предприятия, вместе с Люси. Так в документах сказано, по крайней мере, когда мы контракт с МС подписывали.
  - Это тебе Антонио посоветовал?
  - Он. И господин Санчес помог.
  - Ясно. Ну а что за машину ты хочешь сделать? Или это секрет?
  Вместо ответа я достал и раскрыл другой альбом. На первой же странице Мария прикипела взглядом к рисунку ГАЗ-21. Да уж, после коробкообразных машин этого мира, стремительный силуэт "Волги" казался фантастикой.
  - И ты сделаешь это за три месяца?!
  - Если поможете людьми и материалами.
  - Доминик! Чтобы эту папку никто не видел, ясно?! Я прикажу сегодня же поставить сюда сейф, и хранить свои рисунки будешь там, понял?
  Ничего себе она возбудилась. И это от простых рисунков. А что будет, если я покажу ей проект коробки "автомат"? Хотя, ничего не будет, она маг, а не механик. Вот Люси бы оценила сразу, ну и старушка Фернандес. Ладно, идея с сейфом может и не плохая, раз тут мои идеи так ценятся.
  - Тогда, может, и телефон сюда проведёте? А то придется в соседнее здание постоянно бегать.
  - И телефон, обязательно! Кстати, прямо сейчас этим и займусь.
  Мария выскочила из комнаты, оставив меня допивать кофе в одиночестве. А булочки тут отстой, с Марко не сравниться. Надо будет разведать, где тут вкусняшки продаются, да и гардероб обновить не помешает, раз деньги есть, а то у меня всего один приличный костюм, непорядок.
  
  ***
  
  - Братец.
  - Лола? Ты сама звонишь ко мне? Что-то случилось?
  - Доминик случился.
  - Он уже приехал? Я выделил ему один из наших домов.
  - Я знаю, я у него сейчас. Хорошо, что тут есть защищённая линия. Оказывается, ты рассказал ему о покупке "Венеции"?
  - Ну да. Подумал, он впечатлится размахом, и не будет смотреть в сторону конкурентов.
  - Поздравляю, он впечатлился. А теперь советую тебе поскорее начать процедуру покупки этой чертовой "Венеции". Надеюсь, ты сделаешь это в ближайшие три месяца.
  - Что?!
  - Мальчишка решил сделать подарок своей тётке - машину на базе "Венеции". Я видела его наброски, - парень неплохо рисует, - так вот, это бомба, я тебе гарантирую! Моя "Мамба" рядом с этим - просто деревенская телега.
  - Ничего себе. Ты уверена?
  - Пепе, вспомни, что говорил дядя Мануэль о ходе мыслей универсала.
  - Я помню, Лола, помню. Значит, тебе понравилась машина?
  - Внешне - просто потрясающе. Но я уверена, что и внутри он тоже все переделает до неузнаваемости.
  - Вот как... А что по порошковым кристаллам?
  - Сказал, что все уже сделал. Ему это неинтересно.
  - Все сделал? Знаешь, как он описал технологию? Почти дословно: "Раздробить до песка, засыпать в форму и уплотнить, поместить в силовую линию и взболтать". Всё! Словно коктейль описывает, а не миллионный проект.
  - Неужели все настолько просто?
  - В том то и дело, что да. Кристаллы для электростанций стоят до десяти тысяч за штуку. А по этой технологии - менее половины - потому что делается почти из мусора, да ещё и крепкие выходят, а значит и долговечные. Сейчас голову ломаю, как бы подольше секрет производства сохранить, а то ведь украдут. А теперь ещё и машину придется прятать?
  - И мотоциклы тоже. У него и по ним рисунков много. Ты бы подкинул этой Люси деньжат, чтобы она раскрутилась побыстрее.
  - Я деньги не печатаю, а зарабатываю! А Люси эта ещё ничего не сделала толком, только и смогла собрать десяток машинок по схемам Доминика. Пусть крутится, доказывает свою полезность для корпорации, тогда и помощь будет.
  - Если бы ты видел те рисунки...
  - Ладно, ладно! Пусть Доминик принесет их, я посмотрю. Только учти, я в механике полный ноль.
  - А я, по-твоему, кто?
  - Ты у нас все же лейтенант Серебряного Легиона. Кстати, ты знаешь, что сестра Доминика учится в той же части, что и ты?
  - Как ты за всем успеваешь следить?
  - Работа такая.
  - Ты гений, Пепе, и я не перестану это говорить! Тебе бы ещё жену подходящую...
  - А тебе - мужа...
  - Я лучше Доминика в мужья возьму, чем тех, кого мне мама предлагает. У этого хоть в голове что-то есть.
  - Ну, тогда я женюсь на Люси. Ей на семейные секреты наплевать, только самцами и интересуется, а я парень очень даже ничего!
  - Бедный Антонио. Но кто же знал, что она его так в оборот возьмёт?
  - Да. Ненасытная дамочка. А твой Антонио пусть и дальше с Домиником работает, надо нашего героя постоянно контролировать.
  - Согласна. По-моему, он иной раз и не понимает, какие идеи выдает вот так, запросто. Завтра поведу его в механические лаборатории, там как раз высшая степень секретности, не разболтают.
  - Завтра? Не рановато? Сама же говоришь, у парня язык без костей, ещё ляпнет что нибудь не то.
  - А что делать? Поговорю с ним, попробую объяснить...
  - Мама тебя искала. И папа. И бабушка тоже, точнее, две бабушки.
  - Хосе! Если ты хочешь, чтобы я занималась с Домиником, избавь меня от свах!
  - Ладно, я понял. Пусть принесет рисунки, я приглашу спецов, потолкуем, что он там придумал... Но учти, Лола, тебе придётся возглавить этот проект, иначе у меня не будет аргументов от родни тебя защищать. Так что, с этого момента ты - куратор Доминика и его проекта. А я надеялся, что он кристаллами продолжит заниматься. Там такие деньги крутятся!
  - И про "Венецию" не забудь.
  - Посмотрим. Яблочко почти созрело, скоро само нам в руки упадёт, так зачем дерево трясти?
  - Чтобы червяки не завелись. Давай, пока, я побежала.
  
  ***
  
  Сегодня с утра решил потратить немного денег, и пошел по магазинам. Фернандо объяснил мне, где они находятся, и как туда добраться. Дозвонился до Анастасии, та подкатила и повезла за покупками в торговый центр. В это время, по словам Марии, должны будут успеть установить сейф, и провести телефон. Что-то она вчера нервно отреагировала на мои рисунки.
  Бродя по торговому центру, заглянул в книжный. По привычке, свернул в зал технической литературы, посмотрел и купил справочники по отечественным автомобильным движкам и коробкам передач. Мария не совсем права, глядя на мои рисунки. Главное в них не снаружи, а то, что будет внутри. А замахнулся я, ни много ни мало, на V-образный движок, автоматическую коробку передач, и передний привод. Посмотрим, что из этого успею сделать, но если удастся хотя бы два из трёх, то это будет пипец как круто.
  Проще всего - привод на передние колеса. Тут проблем не будет, если спецы у МС так хороши, как описывал Хосе. С v-образником сложнее, расчеты нужны точные, успеют ли, не знаю. Ну а с коробкой, - либо получится, либо нет - это немного авантюра.
  Вернувшись домой, увидел стоящий на столе телефонный аппарат, и встроенный в стену сейф. Рядом лежала инструкция, как его открывать и закрывать. Вот тоже ещё забота. Наверняка Кано за мной приглядывает в оба глаза, не пойму - он из СБ или МС? Тюремщик, блин... Фернандо тут же нарисовался, и напомнил, что мы ожидаем визита госпожи де Мендес.
  Мария подъехала через час, и повезла меня в промзону Капитолия. На новой "Мамбе" повезла, между прочим. Я такую только на Выставке видел. Аристократка, что с нее взять. По дороге объясняла мне, где и кем я буду работать. По её словам, мне выделят место, а также несколько магов, связанных с производством техники. Говорить о моих задумках я должен - обязан! - только с ними, и только на территории выделенных помещений. За их пределами - следить за каждым словом, ибо враг не дремлет. Нарушение секретности влечёт штрафы, очень большие штрафы! Ты понял меня, Доминик? Да понял я, понял! Вот пристала.
  Выделенное место представляло собой ангар, расположенный на охраняемой территории. Чтобы до него добраться, пришлось пройти три поста охраны, на одном даже потребовали каплю крови. Всё серьёзно, Мария не шутила. Ангар был приличных размеров. Не для дирижабля, конечно, но впечатляет. Кроме центральной площадки, под общей крышей были и отдельные комнатки, и раздевалка, и даже небольшой конференц-зал, где нас встретили три человека, которые и будут моей командой. Как и ожидалось, это были три женщины, самой молодой было лет тридцать на вид, а самой старшей - все пятьдесят.
  Молодую звали Вероника Кампос, старшую Илона Эстебан, ну а средняя отзывалась на Карлу Крюгер. Вероника была магом Иллюзий и Металла, Илона - дипломированный Механик, и тоже Металлистка, ну а Крюгер отвечала за кристаллы и все остальное. Мария предупредила, что дамочки были за большие деньги переманены из "Корвета" и "Венеции", но в их лояльности сомневаться не приходится. Так что, вперёд. Ну, вперёд, так вперёд.
  - Здравствуйте, дамы. Меня зовут Доминик Каррера, и я буду вашим руководством на ближайшие четыре месяца. Предлагаю сразу перейти на "ты", и имена, чтобы не путаться. Согласны? Тогда главные вопросы: где здесь туалет, душ и столовая? И кто будет бегать за плюшками?
  
  ***
  
  Когда Вероника увидела нового руководителя, у нее внутри все оборвалось. Стоило бежать из "Корвета", чтобы попасть под командование вот этого? Бежать стоило, конечно, но новый начальник не понравился ей сразу. Мало того, что самец, так ещё и наглый до невозможности. Правда, сразу же предложил организовать на рабочем месте кухню, чтобы было, где перекусить, чем покорил старушку Эстебан, но его предложение общаться на ты? Пусть сначала докажет, что он того стоит! Карла сразу же предложила скинуться, чтобы закупить все необходимое, но что с нее взять, она по жизни была на побегушках. И Эстебан одобрительно покивала, и предложила переделать одну из кладовок под душевую. Вероника лишь пожала плечами, ей было все равно. У нее свои задачи, и она с ними справиться, а бытовые условия ей всегда были без разницы. Она лишь озвучила необходимый список оборудования, впрочем, как и все остальные.
  - И хотелось бы знать, что мы будем делать, господин руководитель, - добавила она. - А то, от разных задач, и список может поменяться.
  Доминик внимательно посмотрел на неё, и наморщил лоб.
  - Сегодня уже все равно поздно, а с завтрашнего дня оборудование будет завозиться. Что касается наших планов? Если коротко - у нас есть четыре месяца, чтобы построить машину будущего на основе уже существующих моделей. Так что, нам будут нужны несколько двигателей от "Венеции", мосты, металл различного сорта, ну и... И все остальное.
  - И откуда у нас это все возьмётся? - ехидно спросила мальчишку Илона.
  - МС купит, - беспечно отмахнулся Каррера, не обращая внимания на стоящую рядом принцессу Марию.
  А та лишь слегка усмехнулась, и кивнула.
  Да? Посмотрим, как быстро это все будет куплено. Доминик достал из сумки несколько альбомных листов, и прикрепил их к доске. Все подошли поближе, и стали рассматривать рисунки.
  - И вот это мы сделаем за четыре месяца? - спросила Карла.
  - За три. У меня в конце июля экзамены в Академию. Так что; три месяца на постройку, и ещё месяц на доводку до ума.
  "Корвет" на разработку новой машины тратит не меньше года, а этот сопляк собирается закончить к осени? Вероника стиснула зубы, чтобы скрыть презрительную улыбку. А вот другие, не стесняясь, вытаращили глаза.
  - Три месяца? - недоверчиво повторила Илона.
  - Да. Возьмём новую машину, и попытаемся втиснуть в нее все, что возможно. Попутно и кузов заменим, и добавим, что сможем. Ну а потом просто повторим это заново, так сказать, набело.
  - Сколько вам надо машин, господин Каррера? - поинтересовалась де Мендес.
  - Одну точно. А также металл, который идёт на кузов и... Хотя нет, отставить. Я же подготовил список... А, вот он! Вот, тут указаны марки металла, и его количество.
  - Можно посмотреть? - тут же встряла Илона, и Доминик передал ей список.
  - Не слишком ли дорого? - брови Илоны поползли вверх. - Для кузовов обычно берут железо попроще.
  - Если машина пойдет в серию, то все будет проще и дешевле, - согласился Каррера. - Но для прототипа я решил сделать исключение. Пусть будет дороже, зато надёжнее. И ещё, госпожа де Мендес, нам нужны будут как минимум два двигателя, и три коробки передач. А ещё...
  - Хватит, - подняла руку принцесса. - Пишите заявку, Каррера, как договорились.
  Доминик пожал плечами, и кивнул головой. Видно было, что откладывать на потом он не любит. Но, видимо, сообразил, с кем разговаривает в таком тоне, и замолчал.
  Вероника тоже молчала, лишь поклонилась, когда принцесса МС двинулась к выходу. Так же поклонились и Крюгер с Эстебан, а мальчишка лишь кивнул, и отвернулся к своим рисункам. Никакого уважения! Он вообще соображает, с кем говорил? Или он из тех безумных гениев, что описаны в бульварных романах? Да нет, не похож он на гения, скорее просто плохо воспитан.
  Остаток дня они провели, пытаясь получить ответы на свои вопросы. Как ни странно, Веронике пришлось признать, что Каррера понимает в машинах как бы ни больше нее и Эстебан. Сама Вероника была специалистом по "виртуальному моделированию", как назвал ее способности к Иллюзиям Доминик. Звучало это непонятно и внушительно.
  По просьбе Доминика, она создала иллюзию машины. Получился "Корвет-капитан", а не "Венеция", но он не обратил на это внимания. Вместо этого, попросил показать отдельно те или иные узлы и механизмы. За пару часов выжал ее так, как она и в "Корвете" не всякий раз напрягалась. А потом, заметив, что она выдыхается, просто слил ей часть своей Силы. Вот так, словно она кристалл-накопитель! Кстати, Сила у него оказалась чистая, и поток ровный. Но все равно, обмен Силой - это процесс... почти интимный, а он так запросто, как воды в стакан налить... И какой у него Источник тогда? Видимо, неслабый, раз в Академию метит. И с руководством МС знаком, и с принцессой чуть ли не на ты... Но все равно, не нравится он ей!
  
  ***
  
  Мария постаралась. Три девицы, что достались мне в команду, были и в самом деле уникальны. Особенно меня поразила самая молодая, Вероника. Иллюзию, что она сотворила, я посчитал бы чудом. Полностью выполненная разноцветная голограмма "Корвета" в натуральную величину! Можно было открыть все дверцы, посмотреть на работу двигателя, коробки и мостов... Можно было выделить любой узел до гигантских размеров, и рассмотреть его в деталях... Эдакий трехмерный чертеж! Я развлекался до тех пор, пока не заметил, что Вероника устала. Слил ей часть Силы, и переключился на остальных. Вот только чего это они на меня смотрят так странно?
  Ну да ладно, перешёл к другим дамам. Показал Илоне принципиальную схему ШРУС. Попросил ее подумать, как все это воплотить в металл. Эстебан погрузилась в раздумья и расчеты, и выпала из обсуждения.
  Крюгер была спецом по кристаллам, и их применению. Поболтали о возможности установки в машину радио, магнитофона и кондиционера. Разобрали несколько схем подключения приборов, и управления двигателем. Дамочка явно в теме давно, так что узнал много нового.
  И вообще, разговор получился вроде бы и ни о чем, но интересным. В коей-то веке не приходится изображать из себя гения, изобретая велосипед, а просто работать со знающими и умеющими людьми! Надеюсь, Мария не шутила насчёт быстрых поставок по моим заявкам, а то придется закупаться за свой счёт. Я, конечно, не постесняюсь потом потребовать компенсации, но время, время! Я в Капитолии уже три дня, а мы только к обсуждению приступили. До железа дело когда дойдет?
  
  ***
  
  - Ну и как вам он?
  - Не знаю. Наглости ему не занимать. А внешность подкачала, да и молодой он.
  - Карла! Я не о внешности тебя спрашивала.
  - Да? Ну ладно... А ничего, что мы руководство обсуждаем?
  - А то ты этим в "Корвете" не занималась? У нас этим каждый вечер заканчивался.
  - Тут не "Корвет". МС корпорация строгая. А если честно, мне малыш понравился. Мало кто так в движках разбирается, а уж эта его идея с передним приводом... Хотя там с управлением проблемы возможны, но все равно, интересно будет.
  - Ага. И кристаллы знает лучше меня. Вероника, как у него с Силой?
  - Нормально...
  - Да ладно тебе, расскажи, Вер! У тебя такой вид был, словно ты девственность потеряла.
  - Ха-ха! Точно!
  - Да ну вас, сплетницы озабоченные! Ну, слил Силу, и что? Вы же видели, что я иссякла под конец. Надо побольше накопителей потребовать, если и дальше так буду напрягаться.
  - Потребуй, раз надо. Вроде пока нам карт-бланш дали, надо пользоваться. Ну а что чувствовала?
  - Что?.. Поток очень ровный. Прямо как с накопителя профильного снимаешь, никакого отторжения не было. Он что, Иллюзия? Печатки нет, и не спросишь.
  - Не... Если бы он Иллюзия был, то откуда он про металл так много знает? И про кристаллы?
  - Может он тройник? Иллюзия, Металл, Камень?
  - Ага, ещё скажи универсал. Ты много тройников видела?
  - А вот и видела! Одну, правда.
  - И кто она была?
  - Эээ. Воздух, Вода, Жизнь. Но Жизнь была совсем слабая.
  - Ну, это ещё как-то совпадает. А вот наш случай, так это...
  - А что такого? У МС везде глаза и уши. Нашли мальчишку, пусть и уникум, но ведь не универсал, верно?
  - А я бы не отказалась с универсалом... Поработать...
  - Тьфу на тебя.
  - Ха-ха! Предложи Доминику!
  - И на тебя тьфу!
  
  ***
  
  Легче всего работать со старушкой Эстебан. Старушка - потому что выглядит гораздо старше своих лет. Анна, к примеру, выглядит лет на тридцать, хотя моложе Эстебан всего на пять лет. А Илона смахивала на старушку Фернандес. И характер у нее похож, цепкий и дотошный. Схватывает идею влёт, тонкости разбирает быстро, и в металл воплощает моментом. Я когда увидел, как под взглядом Илоны железо стало менять свои очертания, словно пластилин, просто в осадок выпал. Это насколько нужно в структуру углубиться, чтобы холодный металл гнуть, словно бумажный лист? Уже к концу недели мы с Илоной соорудили приводы на авто. А перед этим, с ней же и с Вероникой, разбирали "Венецию" по запчастям. Ха, рамная карета на рессорах! Зато управление вполне современной и привычной мне "рейкой", а не "червяком". О несущем кузове и лонжеронах тут ещё не знают. Пришлось опять вызывать Антонио, а то вдруг я чего-то придумал новое. Не хотелось бы опять оказаться в дураках.
  Антонио в автомобилях не разбирался, но знал людей, которые разбираются. Набравшись храбрости, он решился пойти к Марии, а потом и к Хосе. Что он им там наговорил, я не в курсе, но через три дня вокруг нас крутилось уже пять человек. Двое были снабженцами, которые доставляли необходимое нам с пугающей быстротой, а трое - Механиками и юристами. Каждую сделанную нами деталь они чуть не облизывали, решая, переработка это старой детали, или же что-то принципиально новое? Вроде бы пока заявок на Патенты не делали, но градус интереса в нашем ангаре явно повышен. Кстати, все ненавязчиво интересуются моей специализацией. Пока что меня считают либо сильным магом Металла и Камня, либо слабым тройником - обладателем трёх стихий. Есть тут такие, вот Ева к примеру. Опять советовался по этому поводу с Марией. Пообещала подумать. Я тоже подумал, и запустил свою версию - я Металл и Молния. По крайней мере, Молния даёт светлую вспышку, а Металл - стальной высверк. Вместе - почти белая, даже путают иногда. Мария согласилась, что это хорошая легенда, объясняющая многое. Вот и ладно, теперь не надо будет особо шифроваться.
  А так, работа кипела. Даже Вероника, которой я категорически не нравился, смирилась с моим командованием. Зато ей нравится, когда я сливаю в нее Силу. Ну, так это понятно - она быстрее всех выдыхается; держать иллюзию, да ещё и работать с ней на протяжении часов - это особый талант. Остальные над ней подшучивают по поводу моего "донорства", Кампос злится на них, и почему-то на меня, но от порции Силы не отказывается.
  Мария заходит регулярно, но больше смотрит, чем говорит, да и обсуждать пока что нечего. На полу ангара лежит разобранная по узлам "Венеция", и мы ходим от одной железки к другой, и пытаемся совместить их после того, как изменим.
  Передний привод получилось сделать быстро. Передний мост уже был готов, и лежал отдельно, ожидая новой подвески. Самый главный вопрос - двигатель и коробка. Ясно, что движок нужно ставить поперёк, но тогда он займет всё подкапотное пространство, а нам туда ещё коробку впихивать. Движки тут все ещё большие, объёмные. "Лагуна" - больше двух литров, а мощность всего сорок пять лошадок. При этом "Лагуна" - лидер по соотношению цена-качество-надёжность. У "Корвета" двигатели самые мощные, но и самые кубатурные. Коробки - откровенный шлак, потому что большие, тяжелые, и похожие на коробку от грузовика. Зато "Корвет" привлекает своим салоном, и мягких ходом.
  Ну а "Венеция" - совсем серенькая машинка на их фоне, хотя и дорогая. Салон большой, но движок слабый, коробка шумная, подвеска надёжная, но на рессорах. Правильно Хосе сказал - до ума довести никак не могут, точнее им не дают.
  Закончив с передним приводом, мы принялись за двигатель. Чтобы вместить его поперёк, поднять тягу и мощность, я задумал сделать V-образную шестерку. Интересно было наблюдать, как под взглядом Вероники объемное изображение блока распадается на отдельные цилиндры. Затем они из рядного расположения переходят в наклонные плоскости, компонуясь по три цилиндра, с развалом в девяносто градусов. Провозились ещё неделю, конструируя шестеренчатый привод к верхним распредвалам, но своего добились. Теперь толкателей у нас нет, что должно вроде бы понизить шумность мотора, сделать более надежным, и сделать более точным впрыск горючей смеси. Зато коленвал соорудили всего за один день. Потрясающая у Вероники способность! Илона, стоящая тут же, воплощала нашу идею в металл.
  Кстати, группа разрослась ещё на десяток человек - чертежники, конструкторы, материаловеды... В магическом мире не так-то просто сделать такую сложную механическую конструкцию. Когда общая схема движка стала ясна, мы с Вероникой передали ее в соседний ангар. То есть, я думаю, что соседний, а так - кто знает, где они движки делают. Секретность.
  Пока с двигателем были непонятки, я взялся за коробку. В прошлой жизни я перебирал коробки ещё советских машин, но с автоматическими дел почти не имел. Общий принцип вроде бы знал неплохо, но вот смогу ли сделать АКПП с нуля? Впрочем, у меня нет задачи делать девяти ступенчатый автомат. Скорости тут небольшие, думаю, что даже простой трехступки будет достаточно. Чертеж планетарки моя группа прочла, и в металл воплотила за неделю. Были проблемы с блокировкой шестерен, водило и сателлитов, но магия и наличие различного вида кристаллов творят чудеса. Гидротрансформатор здесь давно известен, используется в морских судах повсеместно. Оставалось соединить эти две конструкции, и сделать это надёжно.
  Работа - дом - работа. Пролетел июнь, заканчивался июль. Наша группа выросла ещё больше. Я как-то подсчитал количество работников, задействованных в проекте - получалось больше пятидесяти человек. Все бегают, суетятся, нервничают. Я тоже нервничаю. На днях у меня экзамен в Академию, а я не могу предоставить туда свой проект, потому что вмешалась МС. Сначала хотели в качестве проекта взять порошковый кристалл. Потом Хосе идею забраковал - технология получилась слишком удачная, на неё наложила лапу СБ, и светить мое участие посчитали неразумным.
  Проект машины - так у меня в команде целый коллектив, не всем же им в Академию идти! Так что, Хосе и Мария насели на меня, чтобы я придумал что-то такое... эдакое.
  - А просто на подросшем Источнике поступить нельзя? - спросил я, когда мне объяснили тонкости корпоративной политики.
  - Можно, - кивнул Хосе. - Но тогда придется открыться, все будут знать, что ты универсал. Хочешь?
  Я помотал головой.
  - Вот! Значит, нужен проект.
  - Неужели у тебя нет никаких идей, Доминик? - спросила Мария из кресла, куда она, по привычке забралась с ногами.
  - Я вам что, из воздуха их беру? - возмутился я. - Сначала одно говорите, потом другое! Я на кристаллы рассчитывал, ведь там все проще некуда.
  - Это не мы секретность разводим, - терпеливо пояснил Хосе. - Тут не только СБ в деле, но и военные. Кристаллы, что получаются по твоему методу, не только для ТЭЦ годятся. А если и военные подключились, то я уже мало что могу, это уже не мой уровень. Здесь интересы государства замешаны, тут мы только соглашаться можем.
  - Что, даже вы? - не поверил я.
  - Если Армия вмешалась, то все - туши свет, - заворочалась в своем кресле Мария. - Англичане что-то затевают, мои армейские подруги говорят: генштаб в мыле, все носятся как угорелые. С Африкой проблемы растут, как бы до конфликта не дошло. Вроде бы пока все секретно, но слухи скоро поползут в народ. Если военным твои кристаллы нужны, то они разбираться не будут - и до Императорского Дворца дойдут.
  - Я с трудом сдерживаю тех, кто хочет отобрать у нас саму возможность выпускать эти кристаллы, - мрачно добавил Хосе. - Так что, Доминик, сам понимаешь, к нам сейчас внимание очень пристальное. Зато, если правильно разрулить ситуацию - мы такие возможности получим!
  - А по "Венеции" что? Могу я, к примеру, коробку-автомат в качестве проекта представить?
  - Международный Патент пока не готов, - поморщился Хосе. - Вроде бы подобная схема уже зарегистрирована лет тридцать назад. В любом случае, эта коробка - слишком заметный сигнал для наших конкурентов. Та же "Венеция" может рискнуть в последний раз, попытаться внедрить, и начать комплектовать такими коробками свои авто. Или "Корвет" - те вообще с руками оторвут, у них с этим вечно проблемы.
  - Нет, не хочу "Корвету" отдавать, - упёрся я. - Там тётки жадные, я на них обиделся... Может, хоть правилку мою можно показать? Для ТЭЦ?
  - Слишком близко, - не согласилась Мария. - Где правилка, там и кристаллы.
  - Верно. Тебя ищут, Доминик. Все хотят узнать, кто же это такой умный нашелся, что кристаллы такие замечательные придумал? Я уже с дядей Санчесом советовался, он и посоветовал, чтобы твой вступительный проект был не связан с этой шумихой вокруг порошковых технологий и к кристаллам вообще не имел отношения.
  Ну, если уж Санчес так советует... Что же делать-то, а? Экзамен через неделю, время уходит, а тут со всех сторон тормозят! Хотя... Есть у меня две задумки, но обе связаны с кристаллами.
  Первая - жидкокристаллическая доска приборов. Закрепить кристалл на валу, а другой - на корпусе, и вот вам простейший счётчик оборотов. В нашем мире у меня даже на велике стоял такой спидометр, и цена ему была - сто рублей. А здесь даже изобретать ничего не надо: совместить их с обычной читалкой и часами, и получим необычную для этого мира доску приборов.
  Второй вариант - АБС. А что? Авто здесь не особо быстрые, тормозные системы рабочие и надежные, так что необходимость в АБС пока не большая. Или просто пока остановиться на дисковых? Я обвел взглядом кабинет, выжидательно смотрящих на меня де Мендес.
  - Есть одна идея, даже две. Но я хочу, чтобы вы помогли Люси с байками. Она заказов нахватала, а комплектующих нет. И с КПП у нее затыки постоянные. Нужно производство расширять, и денег влить в него, людьми обеспечить... Она просто сама не справится, вы же знаете.
  - Знаю, - кивнул Хосе. - И кредит ей никто не даёт, все ждут, что она разорится. Тут опять же "Корвет" палки в колёса вставляет, они в банковской сфере сильны, и они же раньше мотоциклы делали. Я мало что могу, все силы и средства в другие производства вложены. А что, твоя идея для нее подойдёт?
  - Конечно, - заверил я. - Уж будьте уверены! Если раскрутить, то целое направление будет.
  Какой байкер не знает "Брембо"? А здесь тормоза либо ленточные, либо барабанные, тормозные диски только в станках применяются, и то - фрикционного типа, как в сцеплении.
  - Доминик, - Хосе закатил глаза. - Ещё одно направление?! Да мы же разоримся!
  - Ну вот, опять не так.
  - Давай так сделаем, - потёр лоб Хосе. - Ты эти свои идеи на бумаге изложи, причем сам, свою команду привлекать не будешь. Я специалистам покажу, и они решат, что можно на Проект пустить, а что придержать.
  
  ***
  
  - Что, братец, тяжело?
  - Да уж. Свалилось это чудо нам на голову.
  - Все так плохо?
  - В целом, совсем наоборот. Его идеи таковы, что хоть сейчас в производство пускай. Некоторые настолько простые, что просто странно, как мы ещё их не придумали.
  - Зонтики, к примеру.
  - Да, хороший пример. Вот только мы за этим парнем не успеваем. Одни эти его кристаллы! Вот зачем он канал спиралью закрутил?!
  - Говорит - для красоты.
  - Для красоты. Когда этот цилиндрик Кармен увидела, я думал, у нее приступ будет.
  - Вот ты как моего командира зовешь? Интересно...
  - Да ладно тебе, у нас просто схожий взгляд на вещи. Родство душ, так сказать.
  - Разумеется, братец. А ещё она курирует разработки и закупки тяжёлой техники в армии...
  - И что? В конце концов, мы оба взрослые люди... И я перед тобой не обязан отчитываться. По крайней мере, против нее никто из родни возражать не будет.
  - Ну ещё бы! Императорская кровь, пусть только попробуют. А вдруг она ментат?
  - Не ментат она, я узнавал. И вообще, разговор не о том.
  - Да, кристаллы. Что с ними?
  - Идеальны в качестве стабилизаторов. Могут выдерживать резкие скачки Силы, прочные на разрыв и сотрясение. Могут ставиться вплоть до имперских бронеходов, взамен существующих, так как превосходят по надёжности в разы.
  - Праматерь Великая! Так вот почему такая секретность.
  - Представляешь, как высоки ставки? Если мы зацепимся за армейские поставки...
  - Тогда нам Доминик нужен ещё сильнее! Если он начнет взбрыкивать из-за Люси или этой своей машины... Что у тебя с "Венецией"?
  - Есть три патента, и целый ряд новых подходов в производстве. Я уже показал пару морковок руководству "Венеции", сделка состоится в сентябре.
  - Так долго? Он машину успеет сделать.
  - Значит, притормози его.
  - Пепе, ты хоть представляешь, как это сложно? Да ты зайди в его ангар, там на него чуть ли не молятся! Заикнись я там о приостановке, ага...
  - Кстати, почему "Ангар 18"?
  - Не знаю, так Доминик предложил.
  - И что это значит? Какой-то шифр?
  - СБ голову месяц ломало, но так и не нашло объяснения.
  - Да? Интриган. Ещё и шантажист.
  - Да, я заметила, как он тебя с "Мехом" поймал. Признайся, это ты хотел предприятие выкупить?
  - А что такого? Люси эта явно слабовата. Нда... Придется ей помощницу нормальную найти, а то и впрямь, взбрыкнёт наш Доминик. Но кто же знал, что с ним так тяжко будет?
  
  ***
  
  ЖК-спидометр сделал сам за один вечер. Там и делать особо ничего не надо, просто собрать из готовых деталей, да синхронизировать все отдельным кристаллом. Все доступное, и дешевое.
   Чертеж АБС предоставил через пару дней; Хосе сказал, что подробностей не надо, его люди сами доделают. Не соврал - через ещё пару дней показали мне с Марией образец для дисковых и барабанных тормозов. Для барабанов получилось довольно уродливая и громоздкая конструкция, но меня заверили, что это вполне рабочий вариант.
  Эксперты из МС предложили на конкурс выставить проект ЖК, а АБС на дисковых тормозах приберечь. Странно. Я им возражал, что АБС произведет гораздо большее впечатление, если в комиссии есть хоть кто-то, кто разбирается в машинах. Нет, упёрлись, и всё. Говорят, что АБС сложнее запатентовать, чем цифровой спидометр, тахометр и прочее. С чего бы это, а? Ну и ладно. Зато у моей машинки будет шикарная приборная панель, и АБС, и дисковый тормоз, хотя бы спереди, я Марию предупредил. Ещё два Патента в копилку.
  Тем временем, мы добились-таки плавного переключения передач в коробке. Для этого пришлось привлекать ещё и алхимиков, чтобы они наколдовали нормальное масло. Блок управления разрабатывали вдвоём с Карлой, а коробка в целом - общая победа, я даже не представлял количество проблем, которые встали. Хрен бы я сам чего добился! Правильно Мария мне говорила - время одиночек прошло. Да и я не Леонардо да Винчи, чтобы все сам придумать. Получили ещё несколько заявок на Патенты, но тут у меня совесть не позволила присвоить себе всю славу, в качестве соавторов выступили мои дамы.
  Экзамен в Академию прошел как-то буднично. Действующий макет ЖК-счетчика уместился в коробке, которую я выставил перед приемной комиссией в начале экзаменов. Это чтобы они впечатлились и дали больше стартовых баллов. А потом, собственно, и начнутся экзамены. Не я один был такой - коробки и листы чертежей были у многих. Поставил, расчехлил, показал, объяснил. На все ушло не более получаса. Судя по всему, впечатления особого не произвел, но когда пояснил, что счетчик можно ставить на машины и мотоциклы, среди экзаменаторов произошло небольшое оживление. Оказывается, за лето мотоциклы вошли в моду, и некоторые присутствующие если и не катались сами, то активно интересовались этой темой. Так что, проект признали годным, получил девятнадцать дополнительных баллов. Неплохо, хотя уверен: будь здесь дисковый тормоз с АБС, оценка была бы выше. Затем начались замеры Источника, и собственно экзамены.
  Источник опять подрос, что было ожидаемо - он сейчас в фазе активного роста, лет до восемнадцати, а у некоторых и дольше. Правда, у меня рост можно назвать не активным, а взрывным, видимо из-за стрессов.
  Через неделю объявили результат. Я прошёл! Ну, кто бы сомневался, с такой-то поддержкой... На свой день рождения на несколько дней слетал в Аллату, к Альва. Домик, и так небольшой, стал вроде бы ещё меньше. Анна ходит важно, хотя живота ещё нет. Марко по-прежнему готовит обалденную еду, так что я еле вылезаю из-за стола. От Евы новости идут только через письма, хотя она обещала приехать в конце лета. Видимо, что-то не срослось, и Анна по этому поводу слегка нервничает. Пообещал ей постараться разузнать подробности службы Евы через Марию.
  Заглянул в школу, поздороваться с директором и целителем, похвастался успехами, и полюбовался на недовольную физиономию Перез. С кондитерами поболтал, рассказал, как без их выпечки в Капитолии кормят отвратно. Не поверили, конечно, но видно, что им приятно. Предложил после школы перебраться в столицу, пообещал помочь с открытием своего кафе, а может даже и ресторана. Кондитеры подвисли, а вот мамаши их, я думаю, на заметку мое предложение взяли, уж больно у них глазки заблестели. Хотел было к Сато зайти, но они куда-то уехали, и я с облегчением ушел.
  Зато Люси встретила меня как родного, потащила по цехам хвастаться успехами. Хосе снял ее с голодного финансового пайка, теперь Люси заключила контракт на поставку деталей двигателя с поставщиками все той же "Венеции". Качество похуже, чем у "Лимузина", но зато вдвое дешевле. С коробкой у нее дела шли не совсем хорошо, но вроде бы справляется. Я ей посоветовал, чтобы она не бегала по другим фирмам, а начинала организовывать свое КБ. Мотоциклетные движки - это не автомобильные, тут свои особенности. И надо делать упор не только на мотоциклы, но и на все, куда эти движки можно поставить. А что до спроса... Да навскидку: помпы и генераторы, мотокультиваторы и минитракторы. А если вспомнить ещё и лодочные моторы, гидроциклы или аэросани... Показал Люси рисунки разных видов мотоциклов, набросал эскиз переносного генератора. Предупредил её об ответственности, постращал, как стращали меня Хосе и Мария. Бедная Люси... Кажется, она только сейчас поняла, с кем связалась. Думаю, что первой её покупкой будет сейф, куда она запрячет мои рисунки.
  Ну а на следующий вечер опять погрузился в дирижабль, и уснул, а проснулся уже в Капитолии.
  На работе мне сделали царский подарок - совместили двигатель и АКПП, и подключили передний привод. На стенде эта конструкция легко выдавала девяносто километров в час, а переключение было достаточно плавным и быстрым. О да! Да!! Мы сделали это!!! На радостях объявил выходной, и заказал кучу еды и напитков. Получился такой сумбурный и неожиданный вечер отдыха, все ходили радостные, праздновали успех, хотя машины как таковой ещё и не было - лишь набор деталей, разложенный по полу ангара.
  В отличие от сервиса Люси, на алкоголь никто особо не налегал, и меня никто не домогался, так что домой я приехал один, немного пьяным и грустным. Шестнадцать лет, ага... А если ещё свои прошлые добавить? Эх, правильно тут поступают, что не пьют, такая тоска накатила! Два года в этом мире, а даже девчонку не завёл... Да ну и ладно, переживу.
  
  ***
  
  - Мне нужен художник.
  - Кто?!
  - Мы машину почти сделали. Собираем, прикидываем всякую мелочь.
  - Мелочь? Эти твои пружины, рычаги и амортизаторы ты называешь мелочью?
  - Да ладно, мелочь же...
  - Доминик... Три Патента только по подвеске! Мелочь, да... Ладно, что там с художником?
  - Тут вот какое дело. Вот сделаем мы машину. А какой она будет?
  - А чем плоха та, что у тебя на рисунках?
  - Хотя бы тем, что я не художник. Нарисовал, а теперь мучаемся, пытаемся в мой рисунок встроить все то железо, что в ангаре находится. А ведь ещё и об обслуживании машины помнить надо. Как её ремонтировать, как смазывать, как собирать, в конце концов. А то получилось, что машина есть, а собрать ее не можем.
  - Ясно.
  - Но это ещё не всё. Я вот тут подумал. Возьмём "Лимузин", к примеру. Он что десять лет назад, что прошлогодний - "Лимузин". Узнаваемый силуэт, характерные детали. А что у нас? Вот выпустим мы машину, а что потом? Каково будет следующее поколение?
  - Да мы ещё завод по выпуску этих машин не купили.
  - Все равно! Надо найти дизайнеров, художников. Нужно, чтобы машина имела свое "лицо". Чтобы любой с первого взгляда сказал бы: " Вот едет..." Кстати, и название надо поменять. Что-то броское, стильное! А то, назвали по имени утопающего города...
  - Стильное, говоришь? А что, интересно... Чтобы новая машина не напоминала старушку "Венецию". Это ты хорошо придумал, Доминик.
  - Ага. Типа "Корвета" - "Капитан", "Адмирал"... О! Придумал! "Санта"!
  - "Санта"? Святая? Да нас сожрут Сёстры Триединой!
  - Корабли же раньше так называли, и ничего. А чем плоха будет "Санта Елена"? Или "Санта Мария"?
  - Ах ты, маленький льстец.
  - А грузовик можно будет назвать "Санта Клаус"...
  - Ха-ха! Да, звучать будет. А ты и грузовик хочешь сделать?
  - Когда? У меня учеба с первого сентября. Госпожа Мария, я вас очень прошу, людей не разгоняйте. У нас тут коллектив такой сложился, что горы свернуть готов. А до меня слухи дошли, что по окончании проекта раскидают всех по разным отделам.
  - Я поговорю с Хосе. Посмотрим. Хочешь, приезжай к нам в воскресенье, мы на прогулку собрались, вот и поговоришь с ним. Заодно отметишь последний выходной лета, во вторник ведь уже в Академию?
  - В выходной день? Не думаю, что он будет рад рабочим разговорам. За приглашение спасибо, обязательно буду.
  - Тогда до встречи.
  - До встречи, госпожа...
  
  ***
  
  Предпоследний день лета совпал с выходным, и Мария пригласила меня на прогулку. Не простую, а водную. У МС, а значит, у Мендес, есть прогулочное судно, которое вместило в себя человек двадцать, из ближнего круга. Попасть на такую прогулку - дорогого стоит, тут места ценятся не меньше, чем директорские. Интересно, кого пришлось подвинуть, чтобы меня втиснуть в список приглашенных?
  Капитолий - не Аллата, находится в глубине материка. Географически - примерно в районе Уфы или Екатеринбурга. Ну, это примерно... Это я к тому, что климат здесь не такой, как на побережье. Конец августа - не осень, но уже и не жаркое лето. Выезд в конце лета у МС - эдакий реверанс в сторону демократии. Все одеваются не как на парад, а попроще. Да и на воде не жарко будет. Оделся поэтому потеплее, в джинсы и куртку. С утра опять вызвал Анастасию. Она у меня почти за штатного водителя уже. По приезду к пирсу, убедился, что с одеждой не прогадал. Лёгкие куртки, охотничья амуниция. Несмотря на подчёркнуто простую одежду, у многих на пальцах дорогие перстни, сверкают серьги и ожерелья... Заметил парочку дам в военной форме. Ага, просто прогулка... Верю...
  Кроме Хосе и Марии я никого не знал. Меня, соответственно, тоже, поэтому внимание ко мне было повышенным. Меня представили, как протеже фирмы, поступившего в Имперскую Академию, к тому же перспективного мага, но даже это не объяснило моего присутствия, как я понял из скрытых эмоций. Но потом Мария обмолвилась, что я являюсь разработчиком мотоциклов, и совладельцем "Мех", и вот тогда вопросы были исчерпаны. Но интерес остался, и прогулка из отдыха превратилась в вежливый дорос. Что, как, зачем... Какие перспективы, какой планируется объём выпускаемой продукции? И попробуй не ответить таким людям. Болтал часа два, то в одной компании, то в другой. Вроде бы откровенных ляпов не допустил, конкретных цифр не называл, отделывался общими фразами и неопределенными намеками. Ну, Мария, я это тебе припомню.
  На обед вышли на берег. Все же кораблик маленький, по травке пройтись многие желали, тем более, что для большинства - это чуть ли не единственный шанс оказаться на природе за все лето. Вышколенные слуги тут же расставили несколько переносных столиков и стульев, на столах появились фрукты и напитки. Обалденно пахло горячим... Пока гости Мендес бродили по острову, я уселся в плетёное кресло, и разглядывал речной простор.
   Река Долгая, на которой расположен Капитолий, берет начало аж в предгорьях Алтая, течет через весь континент, а после столицы сливается с рекой Быстрой. Потом резко меняет направление на северо-запад, и впадает в Атлантический океан примерно в районе нашего Питера. Почти на всем протяжении река судоходная, так что я с интересом наблюдал за скользящими парусными яхтами, которые лихо маневрировали меж дымящих пароходов.
  - Скучаешь?
  Оглянулся, и поспешно встал. Меня почтил своим вниманием сам господин Хосе де Мендес и его спутница. Спутницей была эффектная дама, одетая в полевую форму без знаков различия. Но я-то знал, что это никто иная, как сама Кармен де Кабрера, боевой генерал, маг Серебряной Лиги, и прочая и прочая.
  Поклонился с уважением, и ответил:
  - Любуюсь видом, господин де Мендес.
  - Да, посмотреть есть на что.
  - Тебе надо почаще бывать на воздухе, - заметила Кабрера, и я с ней согласился про себя - вид у Хосе был усталый.
  - Работа, - вздохнул Мендес, и выразительно окинул взглядом собравшуюся тусовку. - Горячие нынче дни, заботы валятся одна за другой. Да и не всем удается выглядеть так, как ты.
  Ай да Хосе, с генеральшей на "ты"? А та и не возражает, как я посмотрю, благосклонно взглянула на собеседника и улыбнулась. Красивая женщина; лицо волевое, загорелое, короткие светлые волосы, и форма ей идёт.
  - Не у тебя одного проблемы на работе. Думаешь, в Генштабе синекура? Время такое, что каждый день на счету. Нам бы пару лет ещё... Так нет же, африканцы только повод ищут, а мы не готовы, как всегда.
  - Не так уж мы и слабы, - вопросительно сказал Хосе, выдвигая стул и помогая усесться даме рядом со мной. - Или я не прав?
  - Есть разная степень готовности, - поморщилась генеральша. - Мы сильны, но к конфликту не готовы. То есть, не стремимся в этот конфликт влезть, а вот африканцы готовы. Да и британцы с Америкой подзуживают их постоянно, а ты же знаешь, какие в Дэли правители азартные. Думают, что война с нами - это то же самое, что их местечковая разборка мелких племён. Так что стараемся и лицо не потерять, и притормозить их. Но не слишком-то получается, они славы хотят!
  Гм. Азартные и славы хотят? Ой, я что, вслух это сказал?
  - Что вы имеете в виду, сударь? - блин, точно вслух...
  - Я...
  - Ну? Смелее, сударь, я вас не съем. Знали бы вы, сколько мне приходится выслушивать фантастических идей. Послушаю и вашу.
  Хосе кинул на меня тревожный и недовольный взгляд. Язык мой - враг мой! Эх, была, не была.
  - Я по истории в школе делал доклад, госпожа. В древние времена наши предки также не отличались миролюбием, и любили подраться по поводу и без него.
  - Хм...
  - И вот, тогда и родилась идея Олимпийских Игр. Во время которых, все войны прекращались. По легенде, сами боги благословили их.
  - Олимпийские Игры? Что-то не... Хотя, нет, припоминаю... Это же ещё варварские времена, сударь. Кому это интересно?
  - Ну, если африканцы так азартны, и так хотят мировой славы... В древности игры шли не меньше месяца, а подготовка к ним тянулась все полгода или даже больше. Надо было определить правила, собрать команды, подготовиться...
  - Хм... Полгода?
  - Для тренированного спортсмена как раз хватит времени войти в идеальную форму. Кроме того, нужно подготовить стадионы, гостиницы, развлечения - тоже время.
  - Я поняла. Да, интересная затея, юноша. Нужно подумать. А если ввести категории допуска по магическому уровню, то... Заодно и проверим, насколько сильны наши и их маги. Да и денег такое мероприятие принесет немало. Очень интересно, сударь... Хосе, какой у тебя сообразительный работник растёт!
  - Да уж, - бросил на меня неопределенный взгляд де Мендес. - Стараемся.
  - Ну ладно, вы тут поболтайте, а я с Виолеттой поговорю.
  Кармен встала с кресла, и пошла к кучке дам, в окружении кавалеров.
  - Я опять что-то не то ляпнул? - вздохнул я.
  - Мог бы сначала меня предупредить, - недовольно проворчал Хосе.
  - Да откуда же я знал? Я вообще не сразу понял, что вслух это сказал, голова другим забита... Неужели вы думаете, что это заинтересует госпожу генерал?
  - Она не только генерал, но и член Императорской фамилии, вхожа во Дворец. Так что, кто знает...
  - Вот черт...
  - Да и ладно. Может и к лучшему, что ты сказал, а не я. Если не пройдет, с тебя и спроса никакого.
  Ну да. А если идея выстрелит, то ты будешь на коне. "Солдат дерется, а награды вручают только генералам", - так в песне пелось? Ну и ладно, я не в обиде буду, если Хосе награду получит. Заодно меня прикроет, в такие выси меня не тянет.
  - Мы с машиной почти закончили, господин де Мендес. Приглашаю вас в следующую субботу на презентацию.
  - Быстро вы. Мне Мария говорила, что там проблемы были?
  - Мы справились. Уж очень интересно было, да и люди подобрались увлечённые. Просто готовое КБ для новой автофирмы.
  - Да? Они смогут работать без твоих идей?
  - Конечно! Кампос - готовый начальник отдела дизайна. Эстебан - двигатели и коробки, Крюгер - автоматика, и все остальное. Чертежники, конструкторы, алхимики, слесари... Коллектив сложился, господин де Мендес, им только задачу надо поставить.
  - Это хорошо. Не хотел говорить, но мы покупаем "Венецию" как раз через две недели. Если машина так хороша, то сразу ее в серию попробуем запустить. Годится она для серийной модели?
  - Это уже вам решать, господин Хосе. Как по мне, так машина удалась, но вы же понимаете - это опытный образец, концепт, так сказать. Может быть, в серию пойдут машины немного другие, попроще и подешевле.
  - Может быть. Посмотрим. Концепт, интересный термин... Цена у нее какая будет, ты уже прикидывал?
  - Только примерно. Но, вроде бы, укладываемся в двадцать пять - тридцать тысяч.
  - Дорого, - недовольно протянул Хосе.
  Я пожал плечами. Да, дорого. Но по комфорту и характеристикам сравнимо с той же "Мамбой", вполне по карману людям среднего достатка.
  - Можно сделать и дешевле, я думаю. Материалы проще, начинку поменять, кондиционер не ставить. Но я рассчитывал, что мы и "Венецию" переплюнем, и с "Корветом" конкурировать сможем.
  - Посмотрим. А что там за идея со сменой названия?
  - "Санта"? А что, по-моему очень здорово. Можно запустить в серию разные варианты. "Санта Кармен" к примеру...
  - Да ты хитрец, Доминик! Думаешь, можно меня этим подкупить?
  - Ну... - смутился я. - Вообще-то я эту машину тете хотел подарить, она ребенка ждёт к новому году. Вот и хотел назвать "Анна".
  - Я знаю. "Санта Анна" звучит хорошо, не вычурно. "Кармен", значит, - Хосе посмотрел на свою спутницу в окружении прочих гостей. - Да, это может сработать, если машина и впрямь так хороша. Мария мне все уши уже прожужжала. Пожалуй...
  - "Санта Мария" - тоже неплохо, как по мне.
  - Знаю. Говоришь, хорошая машина получилась? Дамам понравится?
  - Уверен. Можете сами посмотреть, или я вам фото принесу.
  - Времени нет, Доминик, совсем. Машина, кристаллы, армия, Африка... У меня первый выходной за полгода! А ещё столько не сделано...
  Что я мог сказать? Я вот это лето провел, лишь один проект разрабатывая, а у него на плечах корпорация висит. Ни личной жизни, ни отдыха. Только и оставалось, что вздохнуть. Кстати, давно заметил, что Хосе со мной довольно откровенно себя ведёт, не стесняется, начальника не корчит, и не пытается бодрячком прикидываться. Доверяет, значит, это приятно. Так мы и сидели в молчании какое-то время, думая о своем.
  - Вы тут не уснули? - раздался весёлый голос Кармен, отвлекая нас от созерцания реки.
  - Нет, сударыня, просто любуемся видом, - повернулся к ней Хосе.
  - А почему такие грустные?
  - Думаем, получится ли у нас одна афера, госпожа, - Хосе шутливо понизил голос.
  - Ого! Можно узнать подробности?
  - Доминик волнуется о результатах своего проекта. Через неделю будет видно, в субботу, верно?
  - Так точно, господин де Мендес.
  - У вас свой проект в корпорации МС? - Кабрера посмотрела на меня. - Вы же говорили, что вы занимаетесь мотоциклами?
  - Это не мотоцикл, госпожа, - заверил я.
  - А что же?
  - Секрет.
  - Секрет? От меня?! - генеральша с изумлением уставилась на Хосе.
  - Секрет это только до следующей субботы, - пояснил мой патрон. - Не хотим, чтобы слухи расползлись раньше времени. Но от вас, сударыня, у меня секретов нет.
  - Так что же это такое? - кошка, как есть кошка, как и все они тут.
  - Как думаете, господин Каррера, мы можем приоткрыть завесу тайны?
  - Думаю, да, господин де Мендес. Немного.
  - Мы приглашены на презентацию, Кармен. Я думаю, что тебе это понравится. Во всяком случае, моя сестра от проекта в восторге. Именно она курирует это направление.
  - Ветренная Лола стала куратором? Вот так новость. А все думают, что она все же нашла жениха.
  - Мы работаем и над этим, но разве могут слабые мужчины приказывать женщинам Серебряного Легиона?
  Кабрера милостиво кивнула на эту неприкрытую лесть, и посмотрела на меня.
  - Вы заинтересовали меня, сударь. Пожалуй, я приму ваше приглашение.
  - Буду рад увидеть вас, госпожа, - поклонился я.
  
  ***
  
  Это была подстава. Теперь всю неделю я буду гонять людей, на предмет презентации. За саму машину я не беспокоился, мы поставили ее на колеса, и погоняли по полигону, покрасили в ослепительно белый цвет с искрой. Вполне себе машинка получилась. Скорость набирает ровно, повороты держит, автомат переключается четко, без резких пинков и задержек. Подвеска мягкая, салон просторный - все, что надо для успеха. Но у меня не было опыта презентаций, кроме мотоцикла, о чем я честно предупредил Марию. Та усмехнулась, и сказала:
  - А у меня такой опыт есть, малыш. Я армию прошла, так что вкусы генералов знаю.
  - Кто в армии служил, тот в цирке не смеётся?
  - Смешно. Но верно, там такое бывало...
  После этого она развернулась на всю катушку. Ей виднее, она под началом генеральши служила, знает, что к чему. К тому же, мы решили не светить машину официально, а устроить закрытый предпоказ для узкого круга лиц. Понты, что тут поделать, но в данном случае они нам на руку. Нам, - это МС, потому что "Венеция" все ещё официально не куплена. Какие-то там проволочки, которые заставляют нервничать. Хосе решил, что подключение генерала Кабрера, в качестве тяжёлой фигуры, поможет этот процесс ускорить.
  Но мне то, как быть?! Я в Академию должен ходить! Вот, тоже еще задачка. Я все гадал, как же так получается, что Ирэн поступила в Академию в прошлом году, а я в этом? Оказалось, что разгадка проста. За год из Академии уходит часть слушателей. Кто-то не справляется с нагрузкой, у кого-то Источник не растет, и ещё много других причин. Вот и выходит, что обучение в Академии длится три года, но первые два идёт постоянный набор. И лишь третий год - сплошная практика и дрессировка магов. Так что у меня все шансы опять попасть в класс к Ирэн. Я ее видел на вступительной церемонии, когда ей вручали награду, как лучшему студенту года.
  
  ***
  
  
  Если бы не две болтушки, что стояли сзади, я бы её не узнал. За этот год Ирэн еще подросла в нужных местах, и стала красавицей. Ну да, Жизнь, Кровь, другого я и не ожидал. Высокая... А я опять стою даже не в середине строя. Зачитали списки, кто в каком классе будет учиться: у меня один шанс из трёх, попасть к Ирэн. Точнее, два из трёх не попасть, потому что неохота мне с ней общаться. Это вам не тихоня Сато, это Ирэн. Почти такая же наглая, как и я, но я ещё и скромный и тихий, а за ней таких достоинств я не помню.
  Так вот, после того, как мы узнали, кто в какой группе будет учиться, я направился в свой класс. Новичков, по местной традиции, будут сейчас представлять остальным. Таких как я у входа набралось девять человек. И надо же такому случиться, что чуть ли не первым старожилом у дверей появилась Ирэн, в сопровождении двух девиц и двух парней. Кстати, тут парней мало, что для меня было уже не удивительно. Наглядная иллюстрация к постулату о магически слабых мужчинах.
  - Каррера?! - Ирэн прошла было мимо, но остановилась в проходе.
  - Привет, Ирэн.
  Первая ученица прошлого года подошла поближе, и недоверчиво посмотрела на меня.
  - Это и вправду ты?
  - Все верно. Я.
  - Но... Как? Какой у тебя Источник?
  - Триста сорок шесть по последнему замеру.
  - А специализация?
  - Я пока не прошел Обряд.
  - Почему?
  Я пожал плечами. Что это я тебе все докладывать должен? Лень мне, ясно? Видимо Ирэн что-то прочла на моем лице, и отступила на шаг. Оглянулась на окружавших нас студентов, которые с интересом прислушивались к нашей беседе, и величественно кивнула головой. Затем развернулась, и пошла дальше. А я остался стоять в коридоре, вместе с остальными новичками, дожидаясь учителя.
  - Ты знаком с Тулеппе? - с восторгом спросил блондинистый парень, один из нас трёх, не считая остальных девчонок.
  - Учились вместе в Средней школе, - нехотя ответил я.
  - Здорово!
  Чему радуется, спрашивается? Тут подошла наша классный руководитель: женщина в строгом костюме со значком Бронзовой Лиги на лацкане.
  - Новенькие? - окинула она нас взглядом.
  - Да, госпожа, - откликнулись мы, дружно кланяясь.
  Ну вот, опять начинается, подумал я, разгибаясь. Поклоны, взгляд в пол, слова не скажи... И ведь никуда не денешься, блин, контракт. Мы вошли в класс, который я бы назвал аудиторией - полукруглое расположение ученических столов, лёгкий подъем к задним рядам. На "Камчатке" тут не поспишь, спрятавшись за чужие спины. Столы рассчитаны на одного ученика, просторные. В классе тоже не тесно, широкие проходы, много места и света. В Академии вообще на месте не экономят. Приучают к чувству, что тут учится будущая элита, я так понял. Форма добротная, из дорогой ткани, комнаты в общаге на двоих, и тоже просторные, кормят бесплатно и вкусно. Так, что-то я не туда свернул.
  Последовала процедура представления новичков. Парней представляли первыми, и я пропустил вперёд белобрысого, который так восторгался Ирэн. Наверняка захочет сесть рядом с ней, я уже заприметил свободный стол рядом. Ну, так и есть: Мартин Дюран с радостным видом поскакал к парте, что стояла поближе к местной звезде. Ирэн покосилась на него, но потом опять перевела взгляд на меня.
  - Доминик Каррера, шестнадцать лет, Источник - триста сорок шесть единиц. Увлекаюсь механикой, машинами и мотоциклами.
  Хватит с них. И так время зря тратим на всю эту болтовню.
  - В какой клуб или кружок вы будете ходить, Каррера? - спросила Бронзовая. Блин, а я даже имени ее не знаю. И что на вопрос ответить? С одной стороны, мне Санчес рекомендовал больше общаться со сверстниками, а с другой - у меня в МС интересы основные. И скрывать это не удастся, надо сразу рамки оговаривать, так Мария посоветовала.
  - Я буду учиться под патронажем МС, госпожа. Думаю, что с этой корпорацией и будет связан мой внеклассный интерес.
  В классе зашушукались. Учительница кивнула головой, и я пошел к своему месту. Выбрал стол в дальнем углу, рядом с роскошным растением в кадке. Церемония представления продолжилась, и я стал внимательно слушать одноклассников. Это в школе мне на них было параллельно, а тут надо держать ухо востро. Пока слушал, выяснил несколько вещей.
  Первое - у меня Источник не маленький, но и не самый большой. У скромно выглядевшей девицы он был аж шестьсот восемь единиц. Второе - протеже различных корпораций и фирм набралось ещё двое. Сильная девица была под контролем ЕТП - Европейской Торговой Палаты. Ещё одна гидромантка, с источником в пятьсот девяносто - спонсировалась ТМГ - группой компаний, осуществлявших морские перевозки. А ещё в классе я заметил парня со значком Аэрофлота, наверное, адепт Воздуха. Получается, что большинство учеников планируют заняться сугубо гражданской деятельностью? А где же грозные пироманты и сотрясали земной тверди? Неужели они ни кому не нужны?
  Затем последовала информация о дальнейшем обучении. Гм, опять медитация и дуэли; здесь этот предмет назывался "Практическое применение боевой магии". Причем, упор на эти позиции явно выше, чем в Старшей школе.
  - Кроме всего перечисленного, есть ещё кое-что, - закончила речь Бронзовая. - В этом году для тех, кто не прошел Обряд в храме Триединой, мы не рекомендуем проходить его до конца учебного года. Это решение совета Академии связано с тем, что многие ученики, пройдя инициацию, начинают относиться к непрофильным заклинаниям легкомысленно, и не уделяют им достаточного внимания.
  Так вот, значит? Явно в мой огород камешек; судя по поднявшемуся гулу среди студентов, такого раньше не было.
  - А что же делать тем, кто прошел Обряд? - спросила студентка из первых рядов.
  - Это не приказ, а рекомендация, - пояснила магиня. - Если вы прошли Обряд - ничего страшного, просто уделяйте достаточное внимание и тем аспектам, которые не относятся к вашей специализации напрямую. И ещё одно замечание. Теперь дуэли будут проходить не в классе, а на полигоне. Там будет и вода, и растения, и каменные насыпи, и песок. Так что, несмотря на ограничения, дуэли будут вестись практически в полную силу. Напоминаю, что несмотря на все меры безопасности, за прошлый год мы потеряли на таких дуэлях двоих учеников. Так что прошу отнестись к боевой подготовке со всей серьёзностью.
  В классе опять шушуканье. Два трупа за год? Ничего себе, школа. Оценивающе оглядел одноклассников, заметил пару подобных взглядов, устремленных на меня. Да, это будет интересно.
  А в остальном, Академия оказалась обычной школой. Разве что, немного изменился порядок подачи материала. Учителя делали ставку на самостоятельное изучение, и скорее направляли, чем учили конкретным предметам. Так точные науки - математика, физика, химия, - были зажаты в угоду магическому направлению. Ну, это и понятно: все же здесь собрались подростки, которые пытаются развить именно магические способности. А вот все, что связано с развитием источника, всячески поощрялось. Ирэн, к примеру, постоянно пропадала на полигоне, где травмы были нормальным явлением. Так что, практика у нее богатая.
  А вот Мартин - блондин, который уселся рядом с ней, оказывается, хочет стать журналистом. Сделал несколько удачных репортажей, которые даже напечатали в газетах. Именно это и позволило ему поступить в Академию. Постоянно таскает с собой камеру, делает фото, берет интервью. Кто-то его посылает, но большинство отвечают с охотой, рассчитывая на возможную известность. Скромников здесь нет, амбиции - дело обычное, и поощряемое.
  Первая неделя учебы прошла интересно, но напряжённо. Мне стало ясно, что сачкануть здесь не удастся, придется учиться всерьез. И как тут с машиной заниматься? Пожаловался Марии на плотный график, но она лишь пожала плечами.
  - А что ты хотел, Доминик? Академия, этим все сказано. Думаешь, мы просто так на тебя этим летом насели? Три месяца - это все, на что мы рассчитывали, и ты наши надежды оправдал.
  - Что там с машиной?
  - Успокойся. Все с твоим подарком замечательно. Гоняем по полигону, испытываем в разных условиях, устраняем "детские болезни". Ко дню рождения тёти ты машину получишь, хотя и не факт, что именно эту.
  - Как это?!
  - Сейчас идёт сборка ещё нескольких машин. В них устраняются огрехи конструкции, немного меняется расположение деталей, ну и все такое. Сам все увидишь. Мы тут с Хосе подумали над твоими словами, и решили, что людей лучше оставить в том же составе. Так что не волнуйся за них, тем более, что у "Венеции" с конструкторами и вправду дела плохи.
  - Здорово.
  - Да. И идеи есть, и как их осуществить, люди примерно знают. Но и на тебя мы рассчитываем, Доминик.
  - Я помню об этом, госпожа. В выходной обязательно приеду, посмотрю.
  - Вот-вот. Мы тебе будем подкидывать различные задачки, чтобы ты не отрывался от корпорации, посмотришь сам, может, и подскажешь что-то.
  - Пока что я думаю опять заняться мотоциклом. До лета время есть, буду потихоньку копаться в гараже.
  - Поможешь Люси? Дело хорошее, мотоциклы ваши сейчас на волне спроса. Ты не будешь против, если Кано будет тебе помогать? И Антонио?
  - Нет, не буду. Помощь будет кстати, я уже оценил.
  
  ***
  
  В зале царил приглушённый свет. Полтора десятка гостей, сверкая нарядными туалетами и драгоценностями, приглашенные на закрытую церемонию, вполголоса переговаривались между собой, то и дело поглядывая на хозяина показа - Хосе де Мендес, или бросая взгляды на закрытое шелком пространство в центре зала.
  Наконец, посчитав, что интрига достаточно завязана, руководитель МС, одетый не менее пафосно, чем другие, поднял руку с артефактом усиления голоса:
  - Дамы и господа! Позвольте поприветствовать вас на закрытом предпоказе нашей новой продукции. Как вы знаете, корпорацией МС на прошлой неделе была приобретена фирма "Венеция". Это поистине историческая сделка, дамы и господа! Я не буду вдаваться в детали, скажу лишь, что сумма достигает восьмизначных значений. И такие огромные капиталовложения необходимо начинать окупать в кратчайшие сроки.
  Несмотря на то, что автомобили "Венеция" востребованы на рынке, у фирмы были определенные трудности с разработкой новых моделей, а так же ряд технических задач, с которыми они не смогли справиться. Такой подход для корпорации МС категорически неприемлем. Мы всегда делаем ставку не только на качество, но и стараемся идти в ногу со временем, а зачастую и опережаем его! Думаю, дамы и господа, что вы прекрасно понимаете, о каких новинках идёт речь. Корпорация МС - это не только финансирование новых долговременных проектов, но и вполне конкретные товары. Только за последний год мы успешно освоили несколько новинок, которые, я не побоюсь этих слов, смогли удивить весь мир!
   Это и знаменитые зонты, лицензии на производство которых были закуплены разными фирмами у нас и за рубежом, а бренд "О&Э" принадлежит корпорации. Это и полноправное сотрудничество с нашумевшей новинкой прошлого года, фирмой "Мех", девиз которой как нельзя более подходит и для "Мех", и для МС в целом: "Быть лучшим!".
  Что касается "Венеции", то советом директоров было принято решение о смене названия, и теперь эта фирма называется "Санта"! Да, мы понимаем, что название это неоднозначно будет воспринято в обществе, и оно налагает на нас определенную ответственность. Поэтому, ещё до заключения договора, мы начали разработку собственного автомобиля, который будет не похож ни на один существующий автомобиль в мире. Достаточно сказать, что при его создании корпорацией МС было зарегистрировано более двадцати международных Патентов, причем, некоторые из них, дамы и господа, находятся ещё в стадии оформления! Вдумайтесь, прошу вас: сегодня вы увидите своими глазами то, что другие увидят лишь завтра! Перед вами - будущее!
  Хосе де Мендес взмахнул рукой, и шелковая завеса, скрывающая круглый невысокий подиум, взметнулась вверх. Лучи прожекторов ударили со всех сторон, освещая автомобиль футуристического вида. У присутствующих гостей расширились глаза.
  Где широкие крылья, с фарами на них? Где лакированное дерево в дверцах? Где лобовое стекло, разделенное посередине? Ничего этого не было и в помине. Силуэт машины был удивительно цельным, мощным, внушающим уважение своими объемами, и в то же время стремительным.
  Фары прятались в крыльях, которые состояли с капотом в едином целом. Колеса сдвинулись чуть назад, скрываясь в глубоких нишах крыльев. Ветровое стекло было цельным, и имело значительный наклон, а щетки стеклоочистителя из верхнего расположения, переместились вниз. Подиум медленно вращался, поворачивая машину в профиль, и зрители смогли оценить кузов с рельефными выштамповками, а так же необычного вида корму машины, которая представляла собой огромных размеров багажник. Сзади выделялись фонари габаритов и поворотников, а так же внушительных размеров стоп-сигналы.
  По знаку Хосе, вращение остановилось, а сам подиум опустился на уровень пола. Гости теперь могли подойти к машине поближе, и заглянуть внутрь салона.
  - Господин де Мендес! - раздался недоуменный возглас дамы в шикарном платье, которая первая уселась за руль. - У вас тут всего две педали!
  - Совершенно верно, госпожа Гальяно. Вы видите перед собой совершенно новый принцип управления. Это так называемая автоматическая коробка переключения передач. Вам больше не надо постоянно дергать рычаг переключения, и отвлекаться на педаль сцепления. У вас есть только две педали: газ и тормоз. Хотите ехать быстрее? Жмёте на правую. Хотите остановиться - на левую. Все остальное за вас сделает автомат.
  Среди гостей раздались недоуменные и заинтересованные возгласы.
  - Я понимаю ваше недоверие, дамы и господа! - улыбаясь, опять повысил голос Хосе. - Я, признаюсь, и сам в это не верил! Поэтому, я предлагаю после небольшого банкета, перейти на наш полигон, и попробовать новинку в деле самим! Для вас будет предоставлены несколько машин, которые дадут вам возможность оценить "Санта Анну" в деле.
  - "Санта Анна"? - у стоявшей рядом с Хосе генерала Кабрера поднялась бровь.
  - Да, сударыня, - поклонился Хосе. - Мы решили называть машины именами личными. Будет несколько моделей, с разными именами, с разной комплектацией, и разной ценой. Здесь, перед вами - эксперимент, концепт. Для обычного покупателя машина будет попроще и подешевле. А в этих образцах - все, что мы смогли успеть за столь короткий срок.
  - Не так уж и мало, сударь, - кивнула Кабрера, оглядывая сверкающую механическую игрушку.
  Тем временем гости рассматривали просторный салон, заглядывали в огромный багажник и под открытый капот. Откуда-то появились молодцеватые мужчины в строгих костюмах, которые принялись отвечать на многочисленные вопросы.
  Хосе отошёл чуть назад, сопровождаемый генералом Кабрера, и негромко стал ей что-то рассказывать. От толпы нарядных гостей отделился мужчина, одетый проще, чем большинство.
  - Я могу вам чем-то помочь, господин Аранда? - окликнул его Хосе.
  - Господин де Мендес, - поклонился репортёр. - Госпожа де Кабрера. Для меня большая честь присутствовать на таком эпохальном показе. Ещё раз хочу поблагодарить вас за это приглашение.
  - Право, сударь, не стоит, - улыбнулся де Мендес. - Ведь вы уже освещали нашу новинку, помните?
  - Разумеется, сударь, - ещё раз поклонился Аранда. - Как я мог забыть? "Мех" произвел фурор на Выставке Тщеславия. А теперь ещё и "Санта Анна"! Остаётся вопрос, за сколько можно будет приобрести эту модель, и как скоро?
  - О, сударь, поверьте, мы делаем все, чтобы эти автомобили как можно скорее нашли своего покупателя! Что касается цены, то тут вопрос несколько сложнее, чем кажется.
  Хосе оглядел толпящихся вокруг машины, и заговорил негромким доверительным тоном.
  - Видите ли, сударь, как я уже сказал, перед вами - концепт. То есть, то, что мы предложим своим покупателям. Но, если выпустить машину вот в таком виде, то боюсь, что цена будет слишком велика. В максимальной комплектации она превысит тридцать пять тысяч.
  - Ого! - одновременно воскликнули Аранда и Кабрера.
  - Да, - кивнул де Мендес. - Это очень дорого. Даже "Мамба" на этом фоне выглядит не так уж и недоступной, не говоря уже и об отечественных марках. Так что, хотя кузов серийной машины и будет максимально близок к тому, что вы видите, но вот с начинкой, я не уверен. Мы рассчитываем закрыть нишу среднего класса, предоставить автомобиль, пусть и довольно дорогой, но вполне доступный по цене и комфорту. Думаю, что в серию пойдут машины не дороже двадцати - двадцати пяти тысяч.
  - То есть, вы будете конкурировать с "Корветом"? - тут же уточнил Аранда.
  - Нет, сударь, - усмехнулся де Мендес. - Этот автомобиль вне конкуренции, и я надеюсь, что вы, - на страницах вашего журнала, и в ваших репортажах, - объясните покупателям, почему. Так что, смотрите, спрашивайте, фотографируйте! Думаю, что после пробной поездки вы не будете возражать против такого ценника.
  Аранда с поклоном удалился, а Кабрера слегка прижалась к Хосе.
  - Надеюсь, - вполголоса промурлыкала она, - для меня ты подготовил не упрощённый вариант?
  - Как ты могла подумать о таком? - так же вполголоса с улыбкой возмутился Хосе. - Твоя машина практически готова, осталось только уточнить несколько деталей.
  - Я с удовольствием уточню их... вечером...
  - Буду ждать...
  - И ещё. Почему "Санта Анна"?
  - Хм... Вот это уже вопрос серьезный, Кармен. Думаю, что его надо обсуждать отдельно. Это уже сведения не просто по твоей должности, но и...
  - Дворец? Ты меня интригуешь, Хосе, все больше и больше. Кстати, где тот мальчик, как там его...
  - Доминик. Да, о нем тоже пойдет речь. А так, сегодня пятница, он на уроках в Академии.
  - Точно, я вспомнила! Он же говорил, что презентация назначена на завтра, верно?
  - Все правильно. Просто я хотел, чтобы ты с ним поговорила после презентации. Это важно, поверь.
  - Важно для кого? Для генерала или для де Кабрера?
  - Это уже вам решать, сударыня. Не мой уровень.
  - Пока не твой, Хосе, пока!
  - Может быть. Но я не хочу влезать туда, куда меня не просят, и где меня не ждут. Мендес никогда не стремились к вершинам власти, ты же знаешь.
  - За это ты мне и нравишься, Хосе. Ну и за здоровый авантюризм тоже.
  - Без риска состояние не сделаешь. А без знания своих реальных сил и возможностей, его не убережешь. Хотя, мы всегда открыты новому.
  - Да, я слышала. Хорошая речь. Долго готовился?
  - Пару вечеров. Тебе понравилось?
  - Для здешней публики сойдёт. Для Дворца - надо бы добавить лести и дифирамбов, там это любят.
  - Учту на будущее.
  - Учти...
  
  ***
  
  Кармен де Кабрера перекатилась в кровати, откинула смятое одеяло и потянулась. Хосе рядом не было, вскочил чуть свет, оставив ее досматривать сны. Занятный он, все же. А главное - удобный. И успешный, несмотря на молодость. Впрочем, она и сама не старуха, всего-то два года разницы. Правда, пока Хосе вникал в тонкости управления корпорацией, она проливала кровь, свою и чужую. Она даже не стала убирать пару шрамов, что достались ей в боях, как напоминание о том, кто она, и за что она борется.
  Кармен потерла один из них, длинный и неровный. Это всегда помогало ей прийти в себя, и начать думать. Да, Хосе... Может быть, действительно, сделать ему предложение? А что? По Силе он ей подходит, в Лиге. В армии служил, пусть и минимальный срок, но все же; значит - гражданин правом голоса. Богат, пусть и не в первых списках, да и с ее личным состоянием Хосе де Мендес не сравнится. Аристократ, а это во Дворце немаловажно! Правда не из первых, но и не последний. Главное - они друг друга понимают.
  Любовь - это для сопливых девочек и нежных мальчиков, а к ее годам понимаешь, что в семье главное - доверие. Можно ли доверять Хосе де Мендес, вот главный вопрос. Интересы семьи Мендес и интересы семьи Кабрера во многом совпадают. Старые, можно сказать, древние аристократы, они за столетия и враждовали, и мирились, но всегда ценили и уважали друг друга. И всегда были опорой Трона, столпами, на которых держалось государство. Мелкие шалости, и паршивые овцы не в счёт - такие скелеты в шкафах у всех найдутся. Но сомневаться в нынешнем поколении Мендес не приходится. Даже Ветренная Лола, при всей ее... ветрености, из-за которой и пришлось выгнать ее из Легиона... И та, - скажи ей, - сядет в башню бронехода без раздумий.
  Конечно, Хосе - не его сестра. Но не зря его считают гением, за последние лет десять МС значительно расширила свое влияние в мире. Хитрый и способный. И умеет удивлять, улыбнулась про себя Кармен. Машина, что он показал вчера - это нечто... Давно она с таким наслаждением не давила на педали, пожалуй, что со времён конфликта в Архипелаге. Но там была война, то есть, конфликт, разумеется... А тут - чистый адреналин и восторг. Да... А потом ещё и "уточнение деталей" на полночи.
  Впрочем, Хосе говорил, что сегодня будет продолжение. Она не против... А что там по этому мальчишке? Каррера, кажется... Нет, Хосе не уточнял. Но вот его оговорка про Дворец, это интересно. Там она сейчас не слишком сильна, позиции надо отвоевывать вновь.
  Кармен почувствовала, что окончательно проснулась, и вскочила с кровати, разгоняя кровь. Взглянув на подтянутую фигуру в зеркале, самодовольно усмехнулась, и направилась в ванную. Когда там Хосе ее ждал? Часа два до обеда у нее ещё есть...
  
  ***
  
  Сегодня узнал не слишком приятную новость. Оказывается, презентацию "Анны" Мендес провели вчера. Мне показали запись выступления Хосе и реакцию зрителей. Да, мне понравились раскрытые рты и огромные глаза аристократов и промышленных тузов Капитолия. Вот только, меня там не было!
  Показали фильм в отдельной комнате в особняке де Мендес. Меня привезли туда за час до обеда, так, что я и посмотреть на этот замок не успел толком. Заметил лишь серые стены в зелёных побегах ползучих растений, да внушительные боевые кристаллы, что вделаны в эти стены, а так же разбросаны тут и там по дороге. Думаю, что штурмовать такое место - дело непростое.
  - Ты так хотел славы, Доминик? - прямо спросил меня Хосе, видя мою реакцию.
  Я лишь пожал плечами. Хотел ли я славы? Да, конечно хотел! В конце концов, эта машина - МОЙ проект! Даже с мотоциклом для Евы я не возился столько. А тут вдруг, раз - и пожалуйста, МС загребла все себе.
  С другой стороны... Зачем она мне, эта слава? Что мне могут дать все эти аристо, которые толпились на экране вокруг машины? Мои интересы связаны Клятвой с МС, а ещё с СБ, у которого я на крючке. Так что, светиться наверное, не стоит. Хоть и обидно, да...
  Хосе, наблюдавший за мной, понимающе усмехнулся.
  - Доминик, поверь, если бы ты не был так нужен МС, и государству, то я бы выставил тебя в первый ряд. Шестнадцатилетний школьник сделал такой продукт для рынка? Это же такой рекламный ход! Только скажи: ты сможешь стать по-настоящему публичным человеком?
  Я вспомнил, как на Еву обрушилась слава, когда вышел ролик о мотоцикле, и замотал головой. Нет уж, перебьюсь!
  - Вот! - с удовольствием кивнул Хосе.
  Ага, а чего ж ты мне все это сейчас говоришь, а не перед презентацией? Впрочем, понятно почему - ещё одна проверка на вшивость. Стану ли я требовать свои "пять минут...", или переборю себя. Таковы правила игры, приятель, не хочешь - брысь из-за стола...
  Я криво усмехнулся в ответ, и кивнул. Все понятно, шеф, я не в обиде. Но закладочку сделал, не без того.
  - Ну вот, - де Мендес прекратил улыбаться, и стал серьезным. - Я провел презентацию вчера ещё вот по какой причине. Кармен де Кабрера. Знаешь, кто она?
  - Конечно. Генерал армии, участница конфликтов с Африкой, Серебряная Лига... Много всего.
  - А ещё она курирует закупки вооружения, член Императорской фамилии, хоть и боковая ветвь, и вхожа в Имперский Совет.
  - Ничего себе.
  - А теперь послушай меня внимательно, Доминик. Кабрера - это не СБ. Она может запросто дяде Мануэлю отдать приказ, и тот подчинится. И от нас с тобой зависит, какой приказ она ему отдаст. Понимаешь, о чем я?
  - Не совсем.
  - Хм... Скажем так, кроме дяди Мануэля, и нас, никто не знает, что ты универсал.
  - Никто?!
  - Я же говорил тебе, что ты - козырь государственного масштаба?
  Не помню, чтобы он мне такое говорил, но я на всякий случай кивнул. Вот оно значит как? Да тут дворцовая интрига намечается. А они переворот не замыслили? Тогда придется их сдать дяде Санчесу, и срочно! Или примкнуть к заговорщикам... Вот я попал! Я вопросительно посмотрел на Хосе.
  - Я решил, что нужно открыть ей твой секрет, - ответил на мой взгляд де Мендес. - Если у нас появится поддержка на таком уровне, то про конкурентов можно будет забыть.
  Тьфу ты, гора с плеч! Похоже, что Хосе трон не интересует, он о корпорации беспокоится. Ну что же, тут я с ним в одной лодке, однозначно. Видя, что я повеселел, Хосе одобрительно улыбнулся.
  - Так держать, Доминик! Пойдем, развлечем мою гостью.
  Кармен Кабрера обнаружилась в небольшой столовой, где был сервирован столик на троих. Ничего себе, это вроде как у нас, если бы я попал на обед к министру... Высоко летаю, больно падать будет. Кабрера выглядела расслабленной и довольной. Видно Хосе неплохо провел... частную презентацию.
  Обменялись приветствиями, и сели за стол. Хорошо, что у меня не тройка по этикету, с приборами не путался, чем заслужил одобрительный взгляд голубых глаз магички. А ещё, хорошо, что за обедом здесь болтать не принято. Обед - это еда в первую очередь, ну и время, чтобы присмотреться к собеседнику. Разговор начался за чаем. Впрочем, мне принесли кофе, чему удивилась госпожа генерал.
  - Вы любите кофе, Доминик?
  - Да, госпожа генерал.
  - Называйте меня по имени, юноша, мы не на приеме.
  - Хорошо, госпожа Кармен.
  - Вот и славно. Так откуда у вас любовь к кофе?
  - Я думаю, что из моей прежней жизни с родителями, госпожа. Точно сказать не могу.
  - То есть?
  - Я попал в аварию, почти два года назад. Говорят, чудом выжил. С тех пор у меня есть несколько белых пятен в памяти, в том числе и о моей любви к этому напитку.
  - Вот как. И что же вы позабыли? Или вам неприятен этот разговор?
  - Думаю, что этот вопрос все равно бы возник, сударыня, так что, лучше сразу отвечу. Я позабыл почти все, что было до аварии. Социальные навыки утеряны почти полностью, все остальное - частично.
  - Я с таким сталкивалась только на поле боя, сударь. Нелегко вам пришлось. А ваши родители?
  - Мертвы. По сути дела, меня заново воспитала семья моего дяди. Марко и Анна, а ещё их дочь Ева, она сейчас в армии.
  - Служит? Давно?
  - С начала лета, - вставил Хосе. - Прошла первую учебку, поступила в третью бригаду.
  - Это же учебка Легиона!
  - Мир тесен, не правда ли?
  - Воистину. А ваша тетя, Доминик? Я уже слышала это имя на презентации.
  - Анна Альва, госпожа! Старший сержант четвертой статьи во второй бригаде морской пехоты в отставке. Сейчас работает старшей смены в компании "Энергетик" в Аллате. К новому году ждёт ребенка.
  - Прекрасная семья, Доминик!
  - Благодарю, госпожа, - поклонился я.
  - Ну хорошо, сударь, вы меня заинтересовали. А теперь расскажите мне, в чем главная интрига? Хосе?
  Ай да Кармен...
  - С этим молодым человеком многое связано, Кармен.
  Ай да Хосе...
  - Я не спешу, господа.
  - Тогда... Доминик, ты не покажешь нам? - Хосе выразительно поднял руку.
  Ага, ну да, это сразу многое объяснит. Я поднял правую ладонь, и активировал Источник. Полыхнуло белым, и лицо Кабрера застыло. Она вцепилась в подлокотники кресла, и уставилась на меня горящим взглядом. Да уж, амазонка! Боевой, генерал, сразу видно.
  - Кто... - Кабрера прокашлялась, отпила чай из чашки, и продолжила более внятно. - Кто ещё знает?
  - Альва, Санчес, возможно ещё пара человек, но на уровне слухов и предположений. Теперь ты.
  - И когда? Когда это началось, Доминик?
  - Год назад, госпожа. В Средней школе, вскоре после аварии.
  - Так... - Кабрера не сводила с меня глаз. - И чего же вы достигли?
  - Зонты, - ответил вместо меня Хосе. Кармен усмехнулась насмешливо, и кивнула. - Мотоциклы "Мех" - тоже разработка Доминика.
  - А вчерашняя "Санта Анна"? - утвердительно спросила Кармен.
  - Верно. А ещё...
  - Что?
  - Те кристаллы...
  - Что?!
  Кабрера вскочила из-за стола. Хосе тоже встал, ну и я следом за ним. А генеральша принялась расхаживать перед нами, словно учитель перед провинившимися школьниками, массируя виски.
  - Кармен? - позвал ее Хосе через минуту.
  - Хосе... Ты хоть представляешь, во что ты вляпался? Скрывать такое! Это Санчес со стороны СБ вас прикрывает?
  - Пока да. К тому же, Доминик сейчас студент второго года Академии.
  - Два года учебы... Я понимаю, в чем ваши интересы, твои и дяди. Старый интриган, хочет вернуться? Сядьте, оба! Мне надо подумать...
  Хосе сел на место, я тоже, а Кармен продолжала ходить по толстому ковру. У Хосе в эмоциях поднялась тревога, да и мне стало не по себе. Видимо, де Мендес представлял все немного не так. Наконец Кабрера уселась за стол, и посмотрела на опустевшую чашку. Хосе с готовностью налил ей свежего чая, и вопросительно посмотрел на подругу.
  - Ай да господин де Мендес! - насмешливо воскликнула генерал, ехидно разглядывая своего... любовника?
  - Вот так сюрприз вы мне устроили, сударь. Не ожидала, честное слово. Да вы и в самом деле аферисты. И как долго вы хотели все это скрывать?
  - Поверьте, госпожа де Кабрера... - официально начал Хосе, побледнев, но Кармен махнула рукой.
  - Оставь оправдания для СБ и Имперского совета, Хосе. Или не оставляй, как хочешь... После ментата все решится.
  - Ментат?! - Хосе побледнел ещё больше.
  - Он, родимый, - подтвердила Кабрера, с удовольствием разглядывая наши лица. - Впрочем, Доминику боятся нечего, а вот тебе...
  - А почему мне нечего? - не понял я.
  - Вы закрыты для Ментатов, - объяснила Кармен. - А вот Хосе придется отвечать на всякие вопросы... Неудобные.
  - Я не планировал переворот, - выпрямился Хосе. - Я верен Империи. И я готов ответить!
  - Ну-ну... Это будет любопытно.
  - А что, ты...
  - Конечно! Как маг Генштаба и Имперского Совета, я имею право присутствовать при допросе. И уж поверь, я не упущу этой возможности. Ну, не стоит так краснеть, сударь...
  Хосе и впрямь покрылся румянцем. Блин, да только за присутствие при этой сцене, меня закопают живьём. Тем временем, Кабрера перевела взгляд на меня.
  - Теперь с вами, Доминик. Что там вам наобещал господин Санчес?
  - Барона по окончании Академии. И поддержку моих проектов.
  - За счёт МС? Ловкий пройдоха. Ни за что не отвечает, зато везде при делах. Узнаю его стиль. Да, это будет о-очень интересно!
  - А мне что-то не очень, - брякнул я, и Кабрера расхохоталась.
  - Да уж, сударь! Вы и впрямь социопат!
  - Извините...
  - Ничего, ничего! Вы такой забавный, Доминик, в своей непосредственности... Словно не от мира сего.
  Блин, вот тут она прям в точку попала. А что там она про мою закрытость перед ментатом упоминала? Отсмеявшись, Кабрера с удовольствием отпила чай. Обстановка за столом немного разрядилась. Я пошевелился, и посмотрел на генеральшу.
  - Говорите, Доминик, я вас слушаю.
  - Что нам грозит, госпожа Кармен? - ну а чего вилять?
  - Смертная казнь, - сообщила Кабрера, ухмыляясь. - За сокрытие сведений, касающихся государственной безопасности.
  - Правда? - удивился Хосе.
  - Конечно. Универсалы на дороге не валяются, а ты захапал себе его в личное пользование.
  - Академия - это не моя личная школа!
  - Вот на этом и будем играть, - так значит, все-таки "мы"? - Расклад прост - либо тебя похвалят, либо прикончат. Доминик, вы хоть понимаете свою уникальность?
  - Господин Санчес говорил, что универсалы не так уж и редки. Один на несколько тысяч, кажется.
  - Господин Санчес... Универсалы не редки, но вот определить универсала вовремя - это ещё та задача! Обычно они... то есть вы, проходите Обряд, и становитесь сильными магами, и все.
  - Разве это плохо?
  - Есть разница, Доминик, - пояснил Хосе. - Либо один сильный маг, пусть даже Серебряной Лиги, либо сотня магов, которые лишь чуть-чуть не дотягивают до Первой.
  - "Дай человеку рыбу..." - пробормотал я себе под нос.
  - Все верно, Хосе, все верно. И вот тут мы можем лавировать. Ты не скрывал универсала от Совета, тут вмешалось СБ. Да, ты использовал его в своих целях, но при дворе не слишком рады засилью иномарок на наших дорогах. А кое-кому очень приглянулся мотоцикл на выставке... Жаль, но машину тоже придется отдать... И название сменить, "Анна" звучит слишком по-простому...
  - "Кармен" - подал я голос.
  - Что вы сказали, сударь? Как вы меня назвали?!
  - Не вас, госпожа, машину. Я предлагаю назвать так машину.
  - Не поняла.
  - Все просто, сударыня. Обычные модели будут иметь имя "Санта Анна", или "Санта Мария" - в зависимости от комплектации. А вот машины люксовой отделки можно назвать просто "Кармен".
  Ага, так же, как "Лексус" или "Майбах".
  - Хотите дать мне взятку, сударь?
  - А вы ее примете, сударыня?
  - Ха-ха-ха! Каков наглец, ты посмотри на него, Хосе!
  - Между прочим, мысль интересная. Мы не можем назвать модель именем правящего Дома, но намек будет понятен всем.
  - Да вы сговорились? Вас обоих на плаху отправят, и меня вместе с вами... палачом. И я ведь не откажусь, предупреждаю!
  - А ещё можно построить не просто конкурента "Мамбы", но и с "Лимузином" потягаться.
  - А вот это уже серьезно, господин Каррера, - перестала веселиться Кармен. - Если вы это сделаете, то нам это сильно зачтется.
  - Ты сможешь, Доминик? - заинтересовался Хосе, подавшись вперёд.
  - Внешний вид могу нарисовать хоть сейчас, - я позволил себе небрежно пожать плечами. - Внутренности... Ну, машин для Императорского двора будет не слишком много, так что на цену можно будет не смотреть, делать все по высшему разряду... Есть парочка идей...
  Пафосные "Роллс-Ройс", "Хорьх", "Кадиллак", да та же наша "Чайка"... Выбрать есть из чего... И уж они будут выглядеть покруче каретообразного "Парада", если деньги в них вложить.
  - Сразу для Императорского двора? Хороший размах, сударь. Но вы учитесь...
  - Да там не должно быть больших сложностей, госпожа Кармен. Технически - это не сложнее "Анны". Думаю, моя команда справится с этой задачей, ну и я подскажу, если что.
  - Смелое заявление. И моя машина останется у меня... Когда, говорите, день рождения вашей тёти?
  - В октябре, сударыня. Как раз на осенних каникулах.
  - Ага, месяц с лишним у нас есть. Интересно...
  - Кармен?
  - Я все думаю, как спасти твою голову от топора, Хосе. Знаешь, пожалуй, мне надо будет добиться аудиенции.
  - Неужели все так серьезно?
  - Более чем. Мои позиции не так сильны, как раньше, но если все сделать правильно, и вовремя, то... Да, пожалуй, я смогу вас спасти.
  - Мы вам очень признательны, сударыня.
  - Не спеши благодарить меня, Хосе. Даром тебе это не пройдет.
  - Не сомневаюсь.
  - Вот и хорошо, что ты это понимаешь. Ну а вы, сударь, понимаете, о чем я веду речь?
  - Не совсем, госпожа Кармен.
  - Хм, может это и хорошо. Просто на будущее: я пытаюсь вас защитить, вам ясно?
  - Да, госпожа.
  - Отлично. С этим разобрались. А теперь, покажите мне, что вы сможете сделать для Двора?
  Ну, это не сложно. Я открыл альбом с рисунками автомобилей и мотоциклов, и пока Кармен и Хосе рассматривали их, сделал набросок представительского авто. Большая решетка радиатора, сдвоенные фары, выделяющиеся передние крылья. Стиль не слишком похож на "Анну", но ведь это не ширпотреб, а пафосная классика. Салон просторный и длинный, а вот задние крылья можно выделить, сделать их "крылышками" - Имперский Дом славится своими Воздушниками.
  - Примерно так, сударыня, - протянул я рисунок Кабрера.
  - Занятно, - пробормотала генерал. - Вы неплохо рисуете, сударь. Не слишком похожа на вашу... "Кармен".
  - Думаю, что здесь важнее стиль и основательность, госпожа. Традиции, некоторый консерватизм, и все такое.
  - Может быть. Как тебе, Хосе?
  - По-моему, немного сыровато. Но в целом приятно, смотрится лучше "Ройяля".
  - У нас же есть дизайнеры, господин Хосе, - напомнил я. - Пусть они разработают несколько вариантов, а госпожа Кармен их одобрит.
  - Дизайнеры? Отлично! Как скоро вы сможете это сделать? Хотя бы рисунки?
  - Не просто рисунки, госпожа! Думаю, что мы покажем полномасштабную Иллюзию. Что же касается сроков... Месяц, я думаю, не меньше.
  - Долго! Потом ещё постройка самой машины...
  - Совсем наоборот, сударыня. Машину можно будет начинать строить прямо сейчас, а потом "натянуть" на нее понравившийся кузов. Отличия будут лишь в деталях.
  - Интересный подход. Хосе, дай приказ о начале строительства. Окончательный срок - Новогодний Бал.
  - Но... Как же ментат?
  - Он тоже будет, не сомневайся. На днях жди вызова в Совет. Я не собираюсь и пальцем шевелить, пока не будет одобрения Имперской СБ. Придется привлечь к этому кое-кого... Но ничего, пожалуй, так будет даже лучше.
  - Мы во всем полагаемся на тебя, Кармен.
  - Надеюсь, ты запомнишь эти слова, Хосе.
  - Даже не сомневайся!
  - Ну-ну...
  
  ***
  
  Ффуу! Мы и правда, аферисты. Но Кабрера какова, а? Повязала нас, как котят, даже и не угрожала особо, а Хосе уже перед ней на задних лапках скачет. Меня даже и в расчет не берут, - пешка, хоть и проходная, - всегда можно на размен пустить. Ладно, раз так, то у меня появляется ещё один аргумент не светить ментальными способностями. Этот козырь я приберегу на крайний случай.
  По просьбе - или приказу, - Кармен, я нарисовал ещё пару вариантов правительственного лимузина. В понедельник, после Академии, мне предстоит выдать задание Веронике Кампос, да и других озадачить. Надо прикинуть расположение основных узлов, конфигурацию салона, и всего прочего. Кармен пообещала подогнать спеца по безопасности, пусть тоже участвует - машина должна быть словно сейф на колесах.
  Как ни странно, но Кабрера не настаивала на моем непосредственном участии в создании лимузина. То ли сама решила взять все под контроль, то ли делала проверку Хосе. А может и не рискнула отвлекать меня от Академии. Я так понял, что план Мануэля Санчеса был ей одобрен.
  Ну, вот и хорошо. Хватит с меня придворных интриг. Меня уроки ждут, а дома - мотоцикл.
  
  ***
  
  Теперь я живу на территории Академии, а в особняк к Кано приезжаю только на выходные. Можно жить здесь постоянно, правила позволяют, но тащиться через город каждое утро, чтобы успеть на уроки? Нет уж, час сна мне не помешает. Комната мне досталась хорошая, соседом оказался тот самый Мартин Дюран - парень жизнерадостный и контактный, и ночью не храпит. В мои дела он не лезет, пропадает до самого отбоя неизвестно где. Он помогает мне сойтись со сверстниками, а я помогаю ему по магии. Источник у него около двух сотен, что для его возраста и Академии - немного, но Дюран выкручивается за счёт связей и сплетней. Кажется, что он узнает новость ещё до того, как что-то произошло. Тоже талант, если подумать.
  У каждого из нас есть свой шкафчик, в который мы складываем личные вещи. Шкаф можно защитить любыми заклинаниями, так что он считается неприкосновенным. Личная территория. Я прячу туда свои альбомы и расчеты по мотоциклу.
  Как и обещал Кармен, в понедельник съездил в "Ангар 18". Поболтал с народом, успокоил насчёт работы, и показал рисунки правительственных машин. Кажется, у Вероники сбылась мечта. Увидев рисунки, она подскочила, и принялась лихорадочно их рассматривать, одновременно создавая иллюзию. Кончилось это тем, что мне опять пришлось вкачивать в нее Силу, а то увлеклась шибко. Эстебан, получив задание на разработку V-8, впала в задумчивость, а затем и Карла отключилась, когда я показал ей список предполагаемых опций. Продуктивно провел время, ничего не скажешь.
  Всю следующую неделю от семьи Мендес не было ни одного звука. Лишь в пятницу, когда я уже собирался ложиться спать, неожиданно заявилась Мария. Одетая в легкомысленный брючный костюм, и с алкогольным выхлопом.
  - Доминик! Дай я тебя поцелую!
  - Лучше не надо.
  - С чего бы это, а? - Мария нахмурилась. - В чем дело? Я тебе не нравлюсь?
  - Хотите кофе, госпожа де Мендес?
  - Фи, Доминик, какое кофе в такой час?
  - Да я вообще-то спать собирался.
  - Спать? Какой сон, когда мы празднуем?!
  - Сегодня праздник? Не знал.
  Мария прошла в комнату, и плюхнулась на стул. Хорошо хоть не на кровать. Потерла лицо, и посмотрела вокруг.
  - Да уж, набралась я...
  - Могу помочь.
  - Давай.
  Я взял ее за руку, и закрыл глаза. Где тут у меня зелёные нити? А у Марии интересный Источник, надо сказать. Земля и Воздух, и оба сильные. А вот за здоровьем она не следит, и напрягается не по делу. Печень увеличена. Пьет много?
  - Фу, хватит...
  Открыл глаза, и вижу позеленевшее лицо принцессы МС. Кивнул на ванную комнату, и Мария бросилась туда. Через какое-то время вышла, вытирая полотенцем мокрое красное лицо.
  - Кто тебя этому научил?
  - В Академии сейчас уроки по ядам и интоксикации.
  - Ясно. На тройку пока, должна сказать. Зачем так сильно процесс запустил?
  - Так клиент не сбежит, - ухмыльнулся я.
  - Тоже верно, - рассмеялась Мария. Затем скинула пиджак, оставшись в просторных брюках и блузке. - Ладно, где там твой кофе? Я сейчас голодная, как волк.
  - Тогда, может быть, поедите? У меня и суп есть, и каша.
  - Давай.
  Пришлось разогревать еду, а потом и присоединяться к Марии; не будет же она одна давиться. Может это все и не по-аристократически - я в домашнем, она вообще растрёпанная, - сидим за столом и наедаемся, да вот только мне плевать, - я вроде как у себя дома, - да и принцесса не возражает - машет ложкой только в путь.
  - Ффуу! Наелась. Спасибо, Доминик.
  - На здоровье. Кстати, вы когда у целителя были?
  - Успокойся, все нормально будет. Выживу.
  - Так что за праздник?
  - А ты не знаешь? Ну да, ты же универсал...
  - У ментата были? - догадался я.
  - У него, - скривилась Мария. - Думала, все, хана! Ан нет, пронесло. И Пепе тоже сам вышел, сейчас его Кармен утешает.
  - Значит, все хорошо? А то госпожа де Кабрера нас так запугала...
  - Знаешь, что такое ментальная магия?
  - Смутно. Сведений нет никаких, одни слухи.
  - Собери все эти слухи и страшилки, Доминик, и получишь лишь тень того, через что я прошла.
  - Так больно?
  - При чем тут боль?! Ложишься на стол, закрываешь глаза, и не знаешь, откроешь ли их снова! Сама! А если не ляжешь, то положат. Брр! Знаешь, что ментат имеет право прикончить "клиента" без согласования?
  - Ничего себе! Так вы не помните, о чем вас спрашивали?
  - Нет. Говорят, что так ответы правдивее. А вдруг у меня в голове что-то не так, какие-то мысли подспудные? Вдруг я в душе заговор хочу устроить?
  - Жуть какая. И ментат может вот так запросто убить аристократа?
  - Конечно.
  - Ну, раз вы здесь, значит все хорошо? Вы не планируете переворот, не предатель и не шпионка Африки?
  - Получается, так. Как вышла, хотела напиться с Пепе, но его Кабрера сразу уволокла к себе. На машине увезла, на "Кармен". А мне осталось одной надираться.
  - Бывает.
  - Наверное. А ты спать собирался?
  - Да какой тут сон...
  - Ага. А мне и пойти не к кому, представляешь? Я как из армии уволилась, только и делаю, что из столицы бегаю.
  - Почему?
  - От женихов прячусь. Мама, папа, бабушки, дедушки... Все хотят мою жизнь устроить.
  - "Девушкам из высшего общества трудно избежать одиночества" - пропел я.
  - Что за песня? Не слышала.
  - Я и не знаю. У меня же с памятью... Мелькает иногда всякое.
  - Ах, да... Извини.
  - Да ладно. А почему от женихов бегаете? Я думал, что женщины к семье стремятся.
  - Кто это тебе сказал? Хотя, да, обычные, ну или маги слабые... А вот какая из меня жена? Как что не по мне, кто меня остановит? Думаешь, Кармен просто так холостякует? Или дядя Санчес? Нам проще партнёра на ночь найти, чем мужа хотя бы на год.
  - А я считал, что у нас общество очень отрицательно к такому относится, - заметил я.
  - Маги Лиги - это не все общество! К тебе в Академии девчонки ещё не лезли?
  - А должны?
  - А как же! Сильный маг, с МС связан! Если ещё не лезли, то скоро полезут. А там и свадьба недалеко.
  - Что-то неохота мне под венец.
  - Ну да... А ведь дядя Мануэль на это прямым текстом указание дал.
  - На свадьбу?!
  - На постель!
  - Ну уж, - усомнился я. - Я точно помню тот разговор, не было такого!
  - Наивный ты, Доминик! Никаких намеков не понимаешь. Меня вот отшил.
  - Чего?!
  - Да ладно, не напрягайся ты так.
  - Госпожа Мария, у вас все в порядке? Что-то разговор у нас...
  - Ну надо же, какой стеснительный. А как же Гарсия? Или эта подружка твоя, Ирэн?
  - Она мне не подружка. Мы с ней вместе защиту делали, а потом она с этой защитой в Академию поступила. А я даже не знал.
  - Обиделся?
  - Могла бы хоть рассказать...
  - Ну а в целом, как учеба?
  - Нормально. Только времени свободного мало. А так, ничего - интересно.
  - Ага. Яды проходите! В морг ещё не водили?
  - Позавчера.
  - И как?
  - Жутковато.
  - Да уж. Я в свое время насмотрелась на покойников. Как раз Кабрера тогда командовала.
  - На войне?
  - Официально это называется конфликт. А так - да, война. Ладно, слушай, время и вправду позднее. Пойду, скажу Кано, чтобы комнату мне выделил, раз ты меня на ночь не приглашаешь остаться... Да шучу я!
  Мария ушла, а я остался убирать и мыть посуду. Шуточки у нее... Так-то она, конечно, ничего - красотка, но вот что потом будет, если сейчас что-то будет? Надо мне это? Все же странное тут общество, никак в него до конца погрузиться не могу. Смотрю на мир, словно из-за стекла, и не понимаю.
  Получается, что сильный маг - одиночка? Ну да, получается так. Что Марии семья? Мужик и так будет на вторых ролях, а уж если ещё и слабее её? Зачем такая семья, уж лучше и впрямь - покувыркались, и разбежались. Выходит, что семьи тут не для всех, а только для таких, как Анна и Марко? А как же вся эта чопорность и стеснительность, которая так меня удивляла в школе? Или это обратная сторона свободных нравов магической элиты? У нас вон тоже; в Америке шестидесятых, вроде такая пастораль и вежество были, а потом бац - хиппи, сексуальная революция и проститутки вдоль дорог. А вот на Кубе, я читал, до начала двадцать первого века СПИДа не было, хотя и нравы свободные. Но там, наверное, закрытость влияла, а не традиции. Короче, хрен его знает. А с одноклассницами, оказывается, надо держать ухо востро? Ладно, Мария, спасибо за предупреждение, обдумаю это.
  
  ***
  
  Ирэн смотрела на полигон, где стоял Каррера. То есть, Доминик стоял с одной стороны, а с другой стояла Габриэла Дельгадо. С начала года она так и не поговорила со своим бывшим одноклассником. Даже неудобно становиться отвечать на вопросы подружек о нем. Да и что она знает о Доминике? Ну, мопед собрал сестре. Молодец. Ева потом стала почти звездой - показывали ее в рекламных роликах "Мех". Наверное, из-за мопеда туда и попала. Может она и Доминика протолкнула в МС? А что, вроде так и выходит: Ева становится лицом "Мех", "Мех" входит в МС, а Доминик попадает под их крылышко. Повезло ему. Опять.
  В первый раз - с учительницей по алхимии, - когда она зачёт ему поставила за защиту. Ему и Ирэн, но ей-то понятно за что. Потом, значит, сестра карьеру сделала, а он опять ей на хвост прыгнул, и в Академию пробрался? Она же узнавала специально, какой у него проект. Подумаешь, счётчик оборотов. Ничего нового, а вот Ирэн пришлось с защитой так напрягаться!
  Правда, Источник у Доминика вырос, это да. Три с половиной сотни! У нее всего двести девяносто пять. И тут ему повезло! Ну ладно, сейчас ему Габи покажет... Габи на Доминика глаз положила, даже к Ирэн подходила, выспрашивала. Гордячка Габи! Раньше она с Ирэн не особо разговаривала - Ирэн из мещан, а Габи - аристократка. А теперь они подружки, можно сказать. Общий интерес у них - выскочка Доминик. Интересовалась, почему Ирэн и Доминик не разговаривают. Да больно надо с ним разговаривать! Как был хамом из деревни, так и остался.
  Только ничего у Габи не вышло. Каррера на ее вопросы отвечал, но с обычным ленивым выражением, а Габи это не нравится. Дельгадо - графский род, Габи аристократка с головы до ног, и цену себе знает. И Источник у нее под четыре сотни, и дерётся на дуэлях постоянно. А что Доминик? Ну, что... Да посмотрим, что.
  Доминик шагнул в пределы дуэльной зоны одновременно с Дельгадо, и тут же отпрыгнул в сторону, уворачиваясь от каменной сосульки. А затем ещё раз, и ещё. Габриэла расстреливала Каррера, а тот даже щитом не пользовался. То есть не пользовался им полноценно. Выставил небольшой щит перед собой, и отбивал им атаки, а больше - уворачивался. А затем, подловил момент, и хлестнул противницу по ноге. Габриэла, не ожидавшая атаки от человека, который до того только защищался, пропустила выпад, и поплатилась - рассечение бедра, кровь хлынула ручьем. Все, конец дуэли.
  Ирэн подбежала к лежавшей на земле однокласснице. Та с бледным лицом зажимала рану руками, вполголоса матерясь, словно обычная девчонка из пригорода Аллаты.
  - ...скотина мелкая! Он у меня ещё попляшет! Ты видела?
  - Да. Все по правилам. Тебе ещё повезло, что удар по ноге пришелся, а не по шее. Ты почему щит сняла?
  - Да как с полноценным щитом в него попасть можно?! Ты же видела - он как блоха скачет! У меня простой стоял, первого уровня.
  - Вот он и подловил тебя на этом.
  - Подловил? Да ему просто повезло! Ничего, в следующий раз я его по всему полигону размажу. Но каков, а? Он что, гидромант?
  - Не знаю. Обряд вроде не прошел.
  - Ладно, - процедила Габи угрожающе. - Выясним. У меня тоже Обряд накрылся с этими новыми правилами.
  Тем временем, Ирэн перекрыла кровотечение, и занялась чисткой раны. Разрез был глубоким и ровным, внутрь попало не так уж много грязи, но она задумалась о другом.
  - Габи. Габи! Не отключайся! - она потрясла одноклассницу за плечо. - Ты меня слышишь?
  - Да, я в норме. Чего тебе?
  - Как думаешь, какой уровень удара?
  Дельгадо даже морщиться перестала от такого вопроса. Потом удивлённо вскинула брови.
  - Да не меньше второго. А то и третий! А почему ограничители не сработали?
  - Вот именно, почему?
  - Что-то тут не так, Ирэн. Помоги мне встать, надо с этим сразу разобраться.
  - Давай. Только осторожно, на ногу сильно не наступай. Давай я тебя поддержу, а то ты крови много потеряла.
  Габриэла перекинула руку через плечо Ирэн, и они двинулись к лавочкам, на которых сидели остальные ученики. Когда они вышли с территории полигона, места дуэлянтов заняла другая пара. Но на них Ирэн внимания не обратила, Ольга и Клара, они те ещё дуэлянтки - так и будут топтаться на месте, кидая фаерболы и отбивая их. Припадая на поврежденную ногу, и держась за Ирэн, Габриэла приблизилась к скамейке, на которой сидел Доминик. Рядом с ним сидел Мартин Дюран, а чуть подальше, за столом - штатный целитель с учительницей по боевке. Доминик сидел, прикрыв глаза, словно дремал.
  - Чем ты меня достал? - без затей спросила Дельгадо.
  - Лезвием, - ответил Каррера, не пошевелившись.
  - Врешь, - убеждённо сказала Габи. - от Лезвия таких ран не бывает, да ещё на такой дистанции.
  - Да? - парень приоткрыл глаза, и иронично посмотрел на испачканную в крови и грязи аристократку. - Тогда чем я тебя достал?
  - Ты не увиливай, - повысила голос Габи. - Если это было Лезвие, то оно было третьего уровня! Как ты обошел ограничители?
  - Секрет фирмы, - усмехнулся парень.
  - Слушай, секретчик... - угрожающе начала Дельгадо, но со стороны учительского стола послышался голос.
  - У вас есть претензии к проведенной дуэли, госпожа Дельгадо?
  - Я просто хочу понять, чем он меня достал, госпожа Креспо. Удар был явно выше второго уровня!
  - Вы считаете, что он жульничал? Каррера, вы жульничали?
  - Нет, мэм!
  - Дельгадо, вы точно хотите узнать это от Каррера, а не догадаться сами?
  - Да, хочу!
  - Тогда объясните присутствующим ваш фокус, Доминик.
  Каррера скучающе повел плечом, и нехотя выпрямился.
  - На самом деле там было два заклинания, даже три. Первое - ледяная пуля в воздушном серпе. Серп разогнал лёд до хорошей скорости. Лёд пробил защиту. Ну а Лезвие сделало все остальное. Все просто.
  - Отличная комбинация, Каррера. Сами придумали?
  - Частично, госпожа. Просто Воздух - самый быстрый на дальней дистанции, а Лёд - хорошо со щитами справляется.
  - Камень лучше, - возразила Габи.
  - На камень больше Силы уходит, - пояснил Доминик.
  - Верно, сударь, - поддержала его Креспо. - Если даже вы считаете, что у вас сил достаточно, госпожа Дельгадо, вы все равно должны экономить их. Тогда бы вы сами смогли залечить нанесённую вам рану, и не прерывать бой.
  - Да он мне чуть ногу не отрезал!
  - В следующий раз вам может не повезти, сударыня, и удар придется вам в горло. С атаками у вас вроде бы все хорошо, и сил достаточно, а вот защита явно хромает. За дуэль вам сегодня двойка.
  - Почему?! Потому что проиграла?
  - Потому что не смогли защититься, не смогли понять сразу, как вас победили, и не попытались сами разобраться потом. Могу добавить наказание за пререкания с учителем. Хотите?
  - Нет, госпожа! Спасибо за урок!
  - То-то же. А вам, Каррера - задание. К пятнице подготовить доклад о защите от комплексных заклинаний. Думаю, что за три дня никто никого не убьет. Тулеппе, что у вас с Источником?
  - Пуст, госпожа.
  - Плохо. Вам тоже двойка. А если бы у вас на руках был не один раненный, а два? Или пять? Запомните, Ирэн, здесь мы учимся не просто драться, а выживать на поле боя. Вы всегда, при любых обстоятельствах, должны стремиться сохранить свой резерв. Повышать его вы будете на медитациях и в лабораториях, а на войне другие законы.
  - Так что же мне нужно было делать, госпожа?
  - Каррера, ответьте нашей лучшей ученице прошлого года на этот вопрос.
  - Да, госпожа. Ирэн, тебе нужно было просто остановить кровь. И все. Не надо заниматься хирургией, для этого есть операционная. Жизни Габриэллы ничего не угрожало, можно даже просто наложить повязку на разрез, а дальше она бы сама справилась. А так и ты пустая, и она не в форме. Минус два бойца.
  - Какую ещё повязку? - растерянно спросила Ирэн.
  - Стерильную, - пояснил Доминик. - Такую используют слабые маги, и простые солдаты - мужчины.
  - Я - маг Жизни!
  - Ты в первую очередь целитель. Что бы ты делала сейчас, если бы принесли ещё одного раненного?
  - Хороший вопрос, Каррера. Подумайте над ним, Тулеппе. Так, ладно, урок закончен. Все слышали наш разговор? Подумайте над ним! Каррера, жду доклад. Тулеппе, вам тоже стоит задуматься над сегодняшним случаем. Дельгадо... Габриэла, уделите внимание отработке защиты. Всё, все свободны!
  - Спасибо за урок, госпожа Креспо! - поклонилась Ирэн вместе с остальными.
  
  ***
  
  - Ирэн. Я этого так не оставлю.
  - Ты о чем?
  - Каррера всегда был таким?..
  - Наглым?
  - Да. А на вид и не скажешь; вечно спит на ходу. Но я не о том. Каким он был?
  - Габи, да мы с ним проучились всего пару месяцев.
  - И все же?
  - Ну... Да, он такой... Вроде тихоня, а свое не упустит. Знаешь, он сестре мопед сам собрал. Может, видела ролик рекламный "Меха"?
  - Мотоцикл? Конечно. Я даже в очередь записалась на него. Говорят, к новому году доставят.
  - Вот Ева и снималась в том ролике.
  - Да ладно! Она же не Каррера, я точно помню. Как там ее...
  - Альва. Ева Альва. Он у них воспитанник.
  - Так-так... Интересно...
  
  ***
  
  Инициатива всегда наказуема. Истина эта справедлива для всех миров. Вот зачем я полез в комплексные заклинания? Нет, зачем полез - понятно, а вот зачем я этот комплекс засветил на дуэли? Хотя, как ещё его проверить? Вроде бы и связка была простейшая, а вот гляди какой эффект. Хорошо, - Дельгадо не Фелипе, - защиту совсем не сняла, отделалась глубоким порезом. Так-то Лезвие может и кость перерубить, хотя и первого уровня. Зато теперь у меня новая забота - доклад.
  Что примечательно - Креспо ждёт доклад именно по защите от подобных связок, а не по нападению. Видимо, считает, что над атаками мы и сами задумаемся. Конечно, будем думать, я - так точно. Но пока у меня задача другая. Ладно, займёмся защитой. Итак, с чего начать? Может, Ирэн навестить?
  - Мартин? Мартин! Спишь?
  - Нет. Что случилось?
  - Ты знаешь, где Ирэн живёт?
  - Конечно. А что?
  - Где?
  - Ты к Тулеппе собрался? Зачем? - навострил уши Дюран.
  - Дела. Так где она живёт?
  - Ну, так просто не объяснить, - прищурился мой сосед по комнате. - Могу проводить.
  Не надо было у него это спрашивать. Теперь всем растрезвонит, это же Мартин. Хотя, тут мы все как на ладони, секретов нет.
  - Ладно, пошли. Только молча.
  - Конечно!
  Ну да, конечно. Молча Мартин только спит, все остальное время язык у него не отдыхает. Умудряется разговорить кого угодно. На прошлом занятии заболтал учительницу так, что та поставила ему четверку, хотя Дюран ни слова не сказал по теме; он ее вообще не учил. Такой вот сосед у меня. К комнате Ирэн довел быстро, и никаких сложностей с маршрутом не было.
  - Ну? Что дальше делать будем?
  - Ты идёшь спать, спасибо за помощь, - я стукнул пару раз в дверь.
  - Да ты что? - возмутился Мартин. - Я теперь не засну!
  - А вдруг я на свидание иду, ты что же, следить будешь? - прищурился я.
  - Нет, ну тогда, конечно, - смутился Дюран. - Но ты же не на свидание идёшь?
  В этот момент дверь приоткрылась, и в проеме показалась... Габи?
  - Вы чего тут орете?
  - Привет, Габриэла! - затараторил Мартин, опередив меня. - А мы тут в гости к Ирэн хотели зайти, а тут ты. Здорово, правда?
  - Я бы так не сказала, - холодно ответила Дельгадо, разглядывая нас.
  - Ну что ты такое говоришь, - расплылся в улыбке Мартин. - Ты просто не понимаешь, насколько тебе повезло оказаться тут в это время.
  - Повезло в чем?
  - О! А вот это мы можем сказать, только если ты ответишь на пару вопросов.
  Дельгадо молча толкнула дверь, но Мартин успел подставить ногу.
  - Вопрос первый. Где Ирэн Тулеппе?
  - В душе, - Габриэла посмотрела на ногу Мартина, словно прикидывая, как ее сподручнее сломать. - Хочешь проверить, извращенец?
  - Нет, что ты, я тебе верю! Вопрос второй. Мы хотели с ней поговорить, ты нас впустишь?
  - О чем тебе с ней говорить? Ты уже достал всех своими интервью, Дюран. Тебе за жизнь свою не страшно?
  - Правда - моя защита! Острое перо - мой меч!
  - Ты бы лучше на медитациях не спал, шутник. А то отчикаю я тебе твое перышко... по самый подшёрсток.
  - Что-то намеки у тебя, Габи, - все ниже пояса... Я ведь могу решить, что ты мной заинтересовалась. А я слишком молод для долговременных отношений, учти это.
  - Пфф... Остряк.
  - Это я с Ирэн хотел поговорить, - прервал я начавшуюся пикировку.
  - Ты? - Дельгадо сделала вид, что только сейчас увидела меня. - С чего ты взял, что она с тобой говорить захочет?
  - А ты у нее спроси, - предложил я.
  - Спрошу, когда этот извращенец ногу уберет.
  Мартин убрал ногу, и дверь захлопнулась.
  - Эх, Доминик, не умеешь ты с девушками общаться. Только зря сходили.
  - Может быть. А почему она тебя извращенцем назвала?
  - Понятия не имею! - Мартин состроил такую честную рожу, что я усмехнулся.
  - Ты что, в раздевалку к ним залез?
  - Что?! Да ты что? Как туда залезть можно, она же под защитой?
  - А ты откуда знаешь?
  - Да все это знают, - смутился Дюран.
  - Правда? - я насмешливо улыбнулся. - Я вот, к примеру, не знал.
  - Так то ты. И вообще, вот зачем ты так с Габи? Она же такая... Вот увидишь, пошлет она нас подальше, а потом на полигоне отыграется. Тебе все равно, а мне больно будет.
  - Да расслабься ты. Спорим, через минуту нам дверь откроют?
  - Давай, - оживился Мартин. - А на что спорим?
  - Если откроют, то ты неделю будешь учить магию, не выходя из комнаты, сразу же после уроков. И никаких похождений.
  - Вот ты зверь! Ну ладно... А если нас пошлют, то ты... Ты расскажешь мне, почему вы с Ирэн не разговариваете.
  - Идёт.
  Мы пожали руки, и в этот момент дверь распахнулась. Мартин издал жалобный стон.
  - Я такая страшная? - осведомилась Габриэла.
  - Ты прелесть, Габи, и ты это знаешь, - ответил Мартин, скорбно вздыхая. - Я бы рассказал об этом тебе во всех подробностях, но, увы... Следующую неделю я буду для тебя недоступен.
  - Я переживу. Заходите.
  Мы вошли в комнату, и огляделись.
  - Так вот как живут лучшие ученицы года! - это Мартин, разумеется. - Кстати, у меня вопрос. Почему меня считают извращенцем, а дверь в комнату, где проживает Ирэн, - заметьте, одна! - открыла ты, Габриэла?
  - Потому что только тебе в голову могут прийти такие мысли, - ответила Ирэн, выходя из ванной.
  Одета она была в длинный банный халат, а на голове было намотано полотенце.
  - Это какие же мысли? - прищурился Мартин.
  - Все твои мысли только об одном, - фыркнула Ирэн. - Думаешь, я не знаю, чей это кристалл мы нашли в душевой?
  - Вы нашли кристалл в душевой? Как интересно! А подробнее? Просто звуковой, или...
  - Ты же говорил, что там защита стоит? - не удержался я от подначки.
  - Не понимаю, о чем вы толкуете, - с достоинством выпрямился Мартин. - Я, конечно, любопытен, но не настолько! И сведения я собираю совершенно легально.
  - Смотри у меня! - Ирэн внушительно показала кулак.
  - Ох, смотрю я на вас, госпожа Тулеппе, и глаза мои радуются! Вы так милы в этом наряде, в этой комнате... О, посмотри, Доминик, да тут и кухня есть.
  Комната, которую занимала Ирэн, и в самом деле была оборудована кухней. Вообще, она напоминала мою квартиру-студию, правда меньше размерами. Кроме кухни и ванной комнаты, тут стояла внушительных размеров кровать, - явно не односпальная, как у нас с Мартином, - на столе громоздились алхимические приборы, стояли горшки с растениями, а в углу висел плакат с человеком в разрезе. Жилище современной ведьмы, одним словом.
  Тем временем, Дюран, обойдя комнату, устремился на кухню.
  - Не помню, говорил ли я вам, но среди моих многочисленных, но мало оцененных талантов, есть и талант повара. Госпожа Дельгадо, я прошу вас помочь мне на кухне, пока наши голубки поворкуют отдельно. Думаю, что мне есть, что вам показать.
  - Думаю, что мне не интересно на это смотреть, Дюран.
  - И совершенно напрасно, Габи. Ты знаешь, что путь в женщину лежит через ее рот?
  - Что ты сказал, извращенец?
  - Что не так? Доминик, а ты как говорил, напомни?
  - Путь к сердцу мужчины лежит через его желудок, Мартин, - давясь смехом, ответил я. - Тебе и в самом деле надо не спать на медитациях, и тренировать память.
  - Да, как-то не так прозвучало, но надеюсь, что дамы меня простят.
  - Господин Дюран, кажется, вы хотели поразить нас своими кулинарными талантами, - предположила Ирэн, снимая с головы полотенце, и рукой распутывая слежавшиеся волосы.
  - Совершенно верно, сударыня, - Мартин отвесил церемонный поклон. - Если вы дадите мне пятнадцать минут, то я постараюсь вас удивить.
  - Пятнадцать минут у вас будут, сударь, - кивнула Ирэн, и посмотрела на меня. - Привет, Доминик.
  - Привет, Ирэн. Мы не слишком вам помешали?
  - Мы просто сплетничали, - Ирэн жестом пригласила меня сесть на стул, а сама устроилась в кресле. - Что-то случилось?
  - Гм. Да. Ты же слышала, что мне дали задание?
  - Доклад по защите? Конечно.
  - Ну вот. Я тут подумал, у тебя же есть выход на АГ? Они ведь делают защиту?
  - Хочешь использовать ее на дуэлях? - Ирэн задумалась. - Мысль хорошая. Можно изменить конфигурацию щитков, сделать более закрытый вариант - тогда большинство ударов будет приходиться на них, и можно не опасаться тяжёлых увечий.
  - Это вы о чем? - заинтересовалась Габриэла.
  - Мы с Домиником сделали ту защиту для мотоциклистов, которая была принята за мой вступительный проект, - пояснила Ирэн. - Проектом заинтересовались в Агилера Групп, теперь они мои спонсоры. Думаю, что смогу достать несколько комплектов. Или разработаю новый вариант. Для заклинаний первого уровня подойдёт.
  - Дуэльная защита? - Габи задумалась. - Да, для слабых заклинаний - вариант. А что по этим, комплексным?
  - Тут надо пробовать, - ответил я. - В любом случае, у нас дуэли идут не совсем правильно. На войне все по-другому, я думаю.
  - То есть?
  - Ну... Вот представь поле боя. Там ведь не один на один маги сражаются, а толпа на толпу. Да ещё техника подключается, и простые солдаты с огнестрелом. Заклинания летят со всех сторон. Тут разве до выделения одной цели? Бить придется чем попало, по площади. А если и целиться, то уж никак не в ногу, а сразу в голову, чтоб наверняка. Я вот в Старшей школе чуть голову одному типу так не оторвал. А всего-то воздушным копьём кинул, первого уровня. Еле откачали парня.
  Габриэла понятливо кивнула, и потерла ногу, куда угодило мое Лезвие.
  - В Старшей школе? - недоверчиво спросила Ирэн. - Разве там проводились дуэли такого уровня сложности?
  - Это был Вызов, - объяснил я.
  - Ты дрался на дуэли?! Тебе же нет восемнадцати! - воскликнул с кухни Мартин.
  - Это была не совсем полноценная дуэль. Смертные заклинания были запрещены.
  - А каков был уровень поглощения? - не успокоился Дюран.
  - Минимальный, - пожал я плечами. - Директорат школы решил так приструнить учеников, а то некоторые стали слишком многое себе позволять.
  - Так вы опытный дуэлянт, господин Каррера, - провозгласил новоявленный повар. - Сколько на вашем счету побед?
  - Три, - нехотя признался я.
  - Впечатляет!
  - Да уж, - согласилась Дельгадо, разглядывая меня. - Это оттуда ты нахватался таких заклинаний?
  - В том числе. Но мы не о том говорим.
  - А мне интересно! - не согласился Мартин.
  - А я есть хочу, - ответил я.
  - Намек понял. Ещё пять минут.
  - Так что там с защитой? - я повернулся к Ирэн.
  - Завтра попробую достать. Надо будет прикинуть, что и как.
  - К пятнице сможем закончить?
  - Эй, - встрял опять Мартин. - Госпожа Дельгадо, кажется, нас собираются бортануть от перспективной темы!
  - Ирэн? - Габриэла повернулась к подруге.
  - Даже не знаю, - растерялась та. - Это же идея Доминика, спрашивайте у него.
  - Друг мой... - начал Дюран, облокотившись на стойку, что делила кухню и общую залу. - Поверь, что без нашей помощи ты вряд ли сможешь раскрутить этот проект на полную катушку.
  В принципе, Мартин прав, да и Санчес советовал мне побольше общаться со сверстниками. А тут - работать будет в основном Ирэн, на мою долю останется лишь немного рассказать о связках, да испытать их на защите. Глядишь, и ещё какие мысли в голову придут.
  - Можно попробовать, - согласился я. - Вряд ли из этого получится проект года, но хоть что-то.
  - Правильное решение! И как награда за него, - Мартин внёс поднос с четырьмя тарелками. - Предлагаю закрепить его этим чудным салатом.
  Салат и вправду был неплох, уж я то, избалованный кухней дяди и выпечкой кондитеров, это оценил.
  - Вкусно, - призналась Ирэн, подчищая тарелку.
  - Я бы мог приготовить и ещё пару блюд, - скромно намекнул Мартин. - Но, к сожалению, у тебя в холодильнике практически пусто. А для полноценного развития необходимо сбалансированное питание, чтоб ты знала.
  - Много ты об этом знаешь, ты же не "живчик".
  - И вы опять неправы, госпожа Дельгадо. Род Дюран славен своими целителями.
  - Погоди-ка! - воскликнула Ирэн. - Так ты из тех самых Дюран?!
  - Боковая ветвь, - подтвердил Мартин.
  - А Анжела Дюран...
  - Моя бабка.
  - С ума сойти!
  - Могу вас познакомить, если хотите, госпожа Тулеппе.
  - Конечно, хочу! Анжелика Дюран, Габи! Одна из десяти целителей Европы, у которых зарегистрирована Кровь!
  - Причем как основное направление, - гордо добавил Мартин. - Вторичное - Жизнь.
  - Прямо как у меня!
  - Да, вы точно найдете, о чем поболтать. Я могу вас пригласить на эти выходные в наш скромный, но гостеприимный дом, сударыня?
  - Конечно!
  - Ирэн...
  - Сама Анжелика Дюран, обалдеть не встать! Да она на меня даже смотреть не станет...
  - Это вряд ли, - вставила Дельгадо, и я с ней согласился. Кровь, это знаете ли...
  - Тогда в пятницу после занятий я буду счастлив представить вам свою родню.
  - Буду с нетерпением ждать, сударь, - кивнула Ирэн.
  - Тогда мы пойдем, пожалуй, - поклонился Мартин.
  Делать было нечего, да и обсудили мы вроде бы все, так что я тоже встал, поклонился, и направился вслед за корреспондентом.
  
  ***
  
  - Ну ты даёшь, Ирэн. Вот так вот, раз - и согласилась?
  - Габи, это же Анжелика Дюран! Представляешь?
  - Да ты хоть подумала, на что согласилась?
  - На что?
  - На выходные. Ты и Мартин. Пятница, суббота, воскресенье. Сколько ночей, посчитай?
  - Ой...
  - Хи-хи! Дошло? Да ещё и официально. И ты согласилась... "с нетерпением..." Ой, не могу, ха-ха-ха!
  - Я не это имела ввиду! Чертов Мартин! Заболтал меня...
  - Ха-ха-ха!
  - Габи! Что мне делать?!
  - Повтори противозачаточные заклинания, ха-ха! Ну надо же, как он тебя поймал, а?
  - Да ты что такое говоришь?! Перестань ржать, я серьезно!
  - Если серьезно... Хи-хи... Нет, не могу, так долго сдерживалась... Если серьезно, то ничего страшного не будет. Хотя, тебе надо было хотя бы спросить, куда он тебя приглашает, может к нему ехать два дня. Представляешь: вы в купе, вдвоем, всю ночь... Хи-хи...
  - Ну уж нет, на это я не пойду! Не поеду!
  - Ирэн, ну ты прям как маленькая! Успокойся. Они в пригороде живут, туда на такси ехать - пару часов.
  - Точно? Ты откуда знаешь?
  - Я все-таки графиня, не забыла? Меня этикетом и родословными с пелёнок пичкали. Местные они, не волнуйся. Хотя смешно получилось, да! То-то Мартин так глаза выпучил, и свалил по-быстрому! Не ожидал, явно.
  - Блиин! Теперь он обо мне всей Академии разболтает!
  - Ну, это же не официальная помолвка, а так, просто выходные, хи-хи... Вот умора... Или ты на Доминика рассчитывала?
  - Дался мне этот грубиян! Я с ним ещё в школе натерпелась, да и тут он такой же. Мартин хоть весёлый.
  - Да уж, весельчак. Его это кристалл, уверена!
  - Думаешь? Он тебе так не понравился?
  - Ох, Ирэн, что за детский сад? Понравился, не понравился. Он барон боковой ветви, а главное - целитель, понимаешь? Со слабым Источником.
  - Думаешь, твои не приняли бы его? У него в роду одни целители, да ещё и Кровь.
  - И что? Слушай, ты в аристократических раскладах совсем что ли?..
  - Я из мещан, госпожа графиня.
  - Да не дуйся ты. Закончишь Академию - станешь дворянкой; а такие вещи знать надо. Ладно, слушай. Род Дюран не знатный, но старый, и уважаемый. Так что за честь свою не бойся, Мартин тебя силком ни к чему не будет принуждать. Разве что... "Путь через рот..." Ну надо же, ха-ха, какой извращенец!
  - Габи!
  - Смешно же! Так вот, у каждого рода есть своя... фишка, если по-простому. Дюран - целители. Так что ты не волнуйся, ничего тебе не грозит. На твоём месте я бы сама его в постель затащила.
  - Габи!
  - А что такого? Ты целитель, он - из потомственной семьи целителей. Ты дворянкой станешь, он барон, вполне подходите.
  - Ты нас прямо как собак сводишь на породу.
  - А ты думаешь, что не так династии создаются? У тебя хоть выбор есть: Мартин, или ещё кто. Целителя твоего уровня везде примут. Только, Ирэн, если серьезно - не советую тебе заглядывать выше. Как ни крути, а баронский титул - твой предел. Дальше тебя будут считать выскочкой. Вот ваши дети, если они хорошие маги будут, или скорее даже внуки - да, возможно и на графскую корону могут рассчитывать. Мартин сам же признался - он из боковой ветви. Понимаешь, что это значит?
  - Не наследник. Земель не будет.
  - Верно. Дробить майорат у нас не принято, мы не в Африке. Зато у вас способности будут ого-го! Уж над своим ребенком ты поработаешь, если к ним в род войдёшь, верно? Госпожа баронесса Дюран... Звучит?
  - А почему Мартин тебе не подходит? Из-за наследства?
  - Пфф... Дельгадо не бедствуют, что б ты знала! Тут другое, я же тебе про фишки говорила? Тут свое место среди аристо надо знать, и не лезть в чужую епархию слишком резво.
  - Что, все на своих местах? Все-все?
  - Нет, конечно. Так-то все пытаются у соседа кусочек отщипнуть, но не наглеют, а то можно и вендетту получить.
  - Откуда ты все это знаешь?
  - С молоком матери, девочка. Вот возьмём Агилера, к примеру. Они в столице - никто, зато на окраине сильны. К тому же у них в роду три кардинала и один епископ. Их так иногда и называют, Святоши.
  - Не знала.
  - Привыкай. Или вот Доминика взять.
  - Да он же безземельный!
  - Ну и что? Я его род не помню, но матушка моя - точно скажет. Разве что Каррера получили дворянство после Войны, тех она не всех навскидку знает. Но я не про него, а про его спонсоров. Де Мендес - графский род, древний и уважаемый. Известны тем, что возле трона всегда были, ну и авантюрные иногда. Вот если бы Доминик был де Мендес, то у тебя был бы шанс; они славятся неравными браками.
  - А у Дельгадо какая фишка?
  - Хм... Мы ценим силу. У нас в роду полно военных магов, во всех войнах отметились... Так что, с точки зрения моей матушки, Доминик - это возможный вариант.
  - А ты что думаешь? Тебе он нравится?
  - А тебе? Только честно.
  - Мне? У нас с ним Первая Клятва была.
  - Что-о?!
  - Ну да. Я его чуть не убила тогда, когда поняла, что натворила. Так что мне он не особо нравится, я, как вспомню, сколько ночей не спала, от страха тряслась... Да и грубиян он, ты же видишь. Дюран за полчаса комплиментов столько сказал, сколько от него за все время не было. Так что, нет, не нравится.
  - Но Клятва, Ирэн! Первая! Это же не шутка?
  - Нет. Он... ну, как очень дальний родственник, наверное. Может и могла бы с ним, но не хочется.
  - Да-а... А этот Каррера с сюрпризами. Клятва, дуэль... Твой проект ещё...
  - Ага. Так-то это его идея была. Но я всё сама делала, ты не думай! Я под руководством алхимички и состав нитей разработала, и процессом управляла. Ты бы видела, сколько мы со шлемом провозились! В АГ потом меня хвалили, говорят - новый подход, и все такое. Ну а потом всё так завертелось: Академия, Кровь... Мне просто нечего было представить на проект, и времени не было. Вот и показала "черепаху". Но я сразу всем сказала, что идея не моя. Наверное, он потому и злится на меня, Габи? Потому и не разговаривал все это время?
  - Ну, не так уж он и злится. К тебе же пришел? Хотя, да, сложная ситуация.
  - А почему твои не будут против Доминика?
  - А почему будут? Сильный. Дуэли в шестнадцать. Клятва эта ваша... Дворянин. Происхождение низкое, конечно, но явно не первое поколение. Мы хоть и не де Мендес, но успех ценить умеем. А ты против?
  - Ты и Каррера? Нет, конечно, я не против! Так даже легче будет. Ты с ним, я с Мартином... Ой... Чего опять ржешь?!
  - Хи-хи! Ой, не могу!
  - Габи!
  - "Путь через рот..." Я знаю ещё парочку, ха-ха-ха!
  - Ах ты, паршивка!
  - Ой, не бей меня, подушку порвешь! Ха-ха-ха!
  - Ха-ха-ха!
  
  ***
  
  - Доминик. Что у вас с Ирэн?
  - В смысле?
  - В том самом. У вас с ней что-то было?
  - Ого, какие вопросы. С чего это?
  - Ответь, пожалуйста.
  - Хм. Отвечу, если скажешь, зачем.
  - А ты не понял? Я пригласил Тулеппе познакомиться со своей родней, это не шутки.
  - Я думал, ты ее поразить хотел.
  - И это тоже. Но главное, что она целитель, и адепт Крови. Если удастся ввести ее в семью...
  - Ничего себе у тебя планы!
  - Так что у вас было?
  - Не было ничего, успокойся. Сидели за одной партой, но даже друзьями не были. Был один совместный проект в конце учебного года, но потом я работу нашел, и она тоже. Так что я ее уже больше года не видел. А ты серьезно? Женитьба в таком возрасте?
  - А почему нет? Да в каждой дворянской семье об этом говорят лет с десяти. Варианты, планы, генеалогия... Ещё один целитель в семье, да ещё и с такими способностями. Дети будут тоже Одаренными, я думаю.
  - Ещё и дети...
  - Доминик, ты хоть представляешь, каково быть слабым магом в семье Дюран? К тому же мы ещё и не наследники. Когда стало ясно, что я в целительстве полный ноль, знаешь, как на нас смотрели? Отрезанный ломоть, засохшая ветка!
  - Как-то это с Ирэн слишком...
  - Расчётливо? А я и не собираюсь этого скрывать. Да, пусть я слабый маг, но если моя жена будет Кровь, то положение наше снова будет сильным. Бабушка ко мне всегда хорошо относилась, думаю, поможет и здесь.
  - Сложно все у вас, как я посмотрю. Как думаешь, Ирэн догадается о твоих планах?
  - Я ей сам скажу. Думаю, что из меня выйдет не самый плохой муж.
  - Ты же ее совсем не знаешь. Вдруг она мегера какая?
  - Для того и существует помолвка. Спешить с этим тоже не стоит.
  - Не знаю, тебе виднее. Что с меня, безземельного дворянина взять?
  - А ты посчитай, сколько парней в Академии. Ты маг не слабый. Дуэли в школе, дуэль с Креспо здесь... Шансы у тебя очень неплохие.
  - Выбирать жену по родословной? Спасибо, не хочу. Да и вообще, не собираюсь я жениться. Пока.
  - Все так говорят. У нас тут и герцогини учатся, если что. Неужели откажешь?
  - Запросто.
  - Ты точно монстр какой-то. Надо будет слушок о тебе пустить, проверим, насколько ты стойкий.
  - Балабол. Давай спать, а то ночь уже.
  
  ***
  
  Нда, не думал, что все так запущено. Впрочем, мне и думать об этом некогда было. Спасибо, Мартин просветил. Шестнадцать лет, а он уже о жене думает! Хотя, его родня думать об этом начала ещё с пелёнок, наверное. После уроков, пока мы ожидали Ирэн, к нам подошла Габи, и я задал вопрос на эту тему. Тут-то меня и начали вводить в курс дела.
  К примеру, Ирэн вполне может стать не только баронессой Дюран, но и основателем рода Тулеппе. Если войдёт в род Дюран, то будет баронессой, а если возьмёт в мужья Мартина - просто дворянка. Но тогда их дети смогут рассчитывать лишь на баронов, а вот Дюран - и на графьев с князьями могут замахнуться. Меня просто поразило, с какой серьёзностью об этом рассуждают Мартин и Габи - школьники, по сути.
  Я предложил Габи взять в мужья Мартина, но она посмотрела на меня с жалостью, а Мартин отрицательно покачал головой.
  - Дельгадо - род воинов, а мы - целители. Кто у нас будут дети? Какую наследственность они получат? Нет, если бы Габи не была Наследницей, и у нас была бы любовь великая, то тогда бы можно получить согласие родни.
  - Многие так и делают, - кивнула Габриэла.
  - Да, для боковой ветви это даже в плюс - не стоять на месте, рискнуть получить новые способности. Но вопросами наследования прямых ветвей занимаются Матриархи Рода, так что там не до любовей. Там такие линии выстраиваются! Счёт на поколения и века идёт.
  - Способности передаются по наследству?
  - Не так, чтобы обязательно, на меня вот посмотри, - криво усмехнулся Мартин. - Но вероятность будет выше. И с каждым новым целителем в роду вероятность чуть увеличивается. Тем более, Кровь.
  - Сколько твоему роду, Мартин? Пятьсот? Шестьсот?
  - Чуть больше пятисот, госпожа будущая графиня. И в роду три мага Крови, причем два - за послевоенный период.
  - Впечатляет. Не боишься Ирэн бабке показать? Вдруг ее другим парнем поманят?
  - К счастью, в роду у меня нет конкурентов подходящего возраста. А ждать ещё несколько лет никто не рискнёт.
  - Вы прямо как два барышника, - не выдержал я.
  - Меня этими раскладами лет с пяти потчуют, - пожала плечами Габриэла.
  - Ага, и меня так же, - кивнул Мартин. - А ты, Доминик? У тебя как с наследием?
  - Я? Я с опекунами живу, с семьёй брата отца. Они не Каррера, а Альва. Альва - из мещан, во дворянство вошли со свадьбой. А Каррера вроде бы всегда были простыми дворянами, даже не магами. Дядя показывал как-то наше фамильное древо. Лет триста, если я правильно помню, и магов там было всего парочка. По сравнению с вами, я выскочка, наверное.
  На это мое замечание Габи лишь хмыкнула, а Мартин задумчиво протянул:
  - Это с какой стороны посмотреть. За триста лет от простого дворянина до слушателя Академии, - неплохой рывок. У тебя же источник за три сотни, верно? Годам к двадцати войдёшь в Первую Лигу.
  - Это как?
  - Ты не знаешь? - удивилась Дельгадо.
  - Я же говорю, - я с магией почти не знаком. У моей тётки Источник чуть ли не сильнее моего. А дядя вообще не маг.
  - Источник начинает расти лет с четырнадцати. В нашем возрасте уже можно судить о его верхнем пределе. Если он ниже полутора - двух сотен, то рост останавливается. Если нет - продолжает увеличиваться, - каждый год чуть ли не вдвое. К совершеннолетию смело рассчитывай на шесть - семь сотен. А к двадцати годам - на тысячу. Но там уже как повезет, рост у всех по-разному прекращается. Ну а тысяча - это Первая Лига.
  - Получается, что ты по краю в Академию прошел, Мартин? - спросила Габриэла.
  - Получается, так. Но тут особенность есть одна - у Дюран рост происходит медленнее. Так что и у меня не все потеряно.
  Ага, а если ещё и мое влияние учитывать, то наверняка. О, а вот и Ирэн подъехала на "Зубре". Такой же грузовик у Люси есть, помнится, я с ним ковырялся иногда. Мы подошли поближе, и стали вытаскивать из кузова мешки с защитной амуницией.
  - Сколько все это стоит? - спросил я, разглядывая шлем.
  Ничего так, явно лучше нашей кустарной работы. На мой вопрос Ирэн смутилась, но ответила:
  - Бесплатно, от спонсора. Но с условием, что разработку я им покажу. А так, около тысячи за комплект.
  Я покачал головой. Да уж. И ведь не скажешь ничего, это я сейчас научен опытом, а тогда и не думал о правах собственности на разработку.
  - И тебе выдали вот так запросто товара на пять тысяч? - удивился Мартин. - Богатая девочка!
  - Это АГ богатая, - возразила Ирэн, и я с ней согласился.
  Мне вон целый ангар выделили, да людей, работа которых тоже не копейки стоит, да станки, оборудование... Корпорации умеют мотивировать своих подопечных, вкладывают деньги в перспективную молодежь, и получают неплохую отдачу. Сколько в меня, к примеру, вложено? Десятки, сотни тысяч? Так что, на этом фоне пять комплектов - мелочь. Мы перетащили амуницию к Ирэн в комнату, а потом нарядили в нее медицинский манекен.
  - Неплохо, - оценила защиту Габи, обходя манекен вокруг. - Надо будет мне тоже такую же прикупить к весне. Говорят, что мотоцикл без нее водить нельзя?
  - Можно, - сказал я. - Но не нужно. Первое время падения неизбежны, так что лучше подстраховаться.
  - Ты и в мотоциклах разбираешься? - удивился Мартин.
  - Я же с МС работаю, - пожал я плечами.
  - А, ну да. "Мех" же партнёр МС...
  - А сестра Доминика была лицом "Мех" - вставила Ирэн.
  - Да ты что? Так та мотоциклистка из рекламы - твоя сестра?
  - Ага. Только она сейчас в армии.
  - А ты сам на мотоцикле ездил? - вмешалась Габи.
  - Конечно, - усмехнулся я, вспомнив, сколько мы с Евой накатали километров, пока снимали рекламу. - Ева училась байк водить, ну и я тоже.
  - Байк?
  - Так проще, на английский манер.
  - Ну и как оно? - невинно спросила Дельгадо, но я же чую, что эмоции поднялись.
  - Здорово, - признался я. - Правда, съёмки проходили осенью, уже снег кое-где лежал, так что намерзлись мы тогда... Кстати, - тот момент, когда байк в поворот входит, и из под колес крошка летит, - это я был. Ева как раз в речку свалилась, отогревалась в машине.
  - Да ты что? А я и не заметила.
  - Ну так... На то и расчет был. В том сюжете пилота не видно.
  - Здорово получилось.
  - Спасибо. А вот все остальное - это Ева была.
  - Да, с речкой здорово вышло. Такие фонтаны!
  - На самом деле у нас тогда мотоцикл постоянно глох, - рассмеялся я воспоминаниям. - Три раза снимали, и три раза она в воду падала - там яма прямо у берега была. А так хотелось показать полное преодоление! Если присмотреться, то она выезжает из речки там же, где и въехала.
  - Правда? Класс!
  - Ага. Это сейчас вспоминать можно со смехом, а тогда мы все были мокрые, замёрзшие и усталые, как собаки.
  - Ты тоже ездил?
  - Конечно. К вечеру нас просто выжимать можно было, правда, перед этим лёд отбить.
  - Ничего себе. А на экране так здорово выглядело.
  - Так, дамы и господа! У нас здесь проект дуэльной защиты, вообще-то.
  - Спасибо, Мартин. Так вот. Я тут подумал, что для дуэли не такая защита нужна. Ирэн, посмотри вот сюда. Видишь, какая здесь толщина щитков?
  - Ты же сам говорил, что они нужны. Надо попробовать заклинания разного уровня. Если защита держит до второго, то подойдёт.
  - Не надо до второго, - вмешалась Дельгадо. - Надо, чтобы первый держала, максимум. Тогда и подвижность сохранится, и на заклинаниях можно не экономить. Да и риск получить травму не надо убирать, на это не пойдут. Воспитательный момент.
  - А если вторым уровнем в глаз попадешь? - прищурился Мартин, разглядывая свое отражение в зеркале. Он уже успел надеть "черепаху", а на голову как раз примерял шлем.
  - Тогда может сделать шлем покрепче? - предложила Ирэн. - Да и вообще - усилить защиту в критических местах.
  - Можно даже дальше пойти, - задумался я. - Хм. А вот это уже идея. И тянет она на проект года, я думаю.
  Все повернулись, и уставились на меня.
  - Только надо с Креспо посоветоваться.
  - Да не тяни ты, - не выдержал Мартин.
  - Лучше я сначала с ней поговорю, - не уступил я. - Да и с МС надо потолковать, тут и их интересы будут. А они вроде с АГ в контрах.
  - Клянусь не рассказывать спонсорам о проекте без твоего разрешения! - подняла руку Ирэн, полыхнула зелено-красной вспышкой.
  - И я! - рука Габи полыхнула коричневым и огненным.
  - Я тоже, - поднял руку Мартин, сверкнув изумрудом.
  - Да вы чего, ребят... - растерялся я. - Я вам и без Клятвы верю.
  Блин! Смотрят на меня серьезно. А мне же отвечать надо! Белой Вспышкой! Ой, что будет...
  - Клянусь, что буду разрабатывать этот проект только с вами, а если запретят, то вообще не прикасаться к разработкам, - неуклюже сформировал я текст Клятвы, и поднял руку.
  Сверкнуло.
  - Я извиняюсь, конечно, - протянул Мартин. - Но что это за цвет?
  - Металл и Молния, - пояснил я.
  - А похоже на белую, - с сомнением сказала Габи.
  - Да, меня уже пару раз записали в универсалы, - покивал я.
  - Похоже, - согласилась Ирэн. - Я, когда Обряд проходила, тоже спутала Огонь и Кровь.
  - Металл и Молния, - раздумывал тем временем Мартин. - Стальной блеск, и свет. Да, совпадает... Жаль... Зато у нас теперь будет свой спец по редким направлениям. А ты сильный Металл?
  - Да я и не знаю даже. Мне сказали, что при инициации не обязательно Металл выпадет, может и Камень быть, и Лёд. Я и с тем и с другим неплохо управляюсь.
  - А Молния? - тут же спросила Дельгадо. - Это же чисто боевое направление. Как Огонь.
  - Я им стараюсь не пользоваться, - признался я. - Ещё выжгу мозги кому нибудь.
  - Так не годится, Доминик, - кажется, Габи впервые назвала меня по имени. - Тебе нужно знать свои силы. Поговори с Креспо обязательно! Надо постараться не молнии выдавать, а Шок, или Разряд. На короткой дистанции - самое то.
  - А почему ты на дуэлях Металлом не пользуешься? - вот же неугомонный у меня сосед.
  - Да потому, - снисходительно бросила ему Дельгадо, - что Пуля первого уровня из арсенала Металла, запросто может пробить защиту второго уровня. Это даже не дуэль будет, а расстрел. Думаешь, почему в наше время не маги могут магов побеждать? Огнестрельное оружие, слышал про такое?
  - Да и мне самому нравится заклинания комбинировать, - добавил я.
  Ай да госпожа графиня, какой она мне царский подарок сделала. Как она все за меня всем объяснила, а?
  
  ***
  
  Первым делом надо поговорить с Хосе. У меня тут все на кристаллы будет завязано, и боюсь, что без новинок, сделанных по порошковым технологиям, затея не выгорит. Кто из нас не играл в пейнтбол, страйкбол или лазерный бой в помещениях? Там ведь что главное? В первых двух случаях - чтобы пулькой глаз не выбили. Ну а во втором - амуниция и датчики.
  А если все это совместить? Хорошая амуниция прикроет от слабых заклинаний. Попадания можно будет учитывать при помощи встроенных в защиту кристаллов. Можно даже будет организовать командные бои. Да и нагляднее это будет, чем беготня один на один. От меня же требовали участия в общественной жизни? Вот, получите.
  - И в чем проблема? - спросил Хосе, когда я рассказал ему о своей идее.
  - Защитная экипировка - дело АГ, - пояснил я. - А у МС с АГ отношения непростые, если я понял.
  - Да мы и сами можем такую сделать, - заметила Мария из своего кресла.
  - Можем, - кивнул Хосе. - Но не будем. К чему нам лишний конфликт? Не тот сейчас момент, Лола, чтобы зубы показывать. На нас и так косятся, в связи с покупкой "Венеции", по Капитолию слухи ползут о предпоказе. Зачем дразнить гусей? Лучше показать всем, что мы готовы к сотрудничеству.
  - Там же будут эти новые кристаллы!
  - И что? Наоборот, все будут нам в рот заглядывать, в надежде, что мы проболтаемся. Без нас амуниция АГ ни на что не годна. А тут мы, все в белом... Да и нишу дешевой продукции занимать надо, как раз наш случай. Таких мелких кристаллов сколько понадобится? Сотни и тысячи! А мы их будем продавать не особо дорого, чтобы спрос был постоянным... Да, Доминик, ты молодчина! Пожалуй, премию по итогам года тебе надо увеличить.
  - Поздравляю, малыш. Ты стал миллионером.
  - Правда что ли? - удивился я.
  - Пепе, я права?
  - Я откуда знаю? Я в его счета не лезу, это надо у опекунов спрашивать, - Хосе отвечал несколько ворчливо, но его можно понять; мои доходы - это часть его прибыли.
  - Я про машину узнать хотел, госпожа Мария.
  - Так зайди в свой ангар, у тебя же допуск есть. Только не удивляйся тому, что увидишь.
  - Ладно.
  - У тебя все?
  - Вроде бы. Значит, я могу использовать порошковые кристаллы?
  - Да. Закажи, или сделай сам, как хочешь. Только спецификацию не забудь составить. Я распоряжусь о том, чтобы связались с АГ, мы обговорим юридические тонкости. Насколько я понял, там ничего сложного нет?
  - Нет. Просто набор кристаллов. Специфичный, правда.
  - Ну вот и отлично.
  - Тогда, до свидания, господин Хосе. Госпожа Мария.
  - Пока, Доминик.
  Вот и весь разговор, полчаса не прошло. Хосе не зря гением считают, он сразу суть идеи уловил. Это ведь не только игрушка для школьников, это и реклама МС, и расширение рынка сбыта, да и многое другое, о чем я и не догадываюсь. Ну и ладно. Им хорошо - мне хорошо. И надо проверить счёт, неужто я и впрямь миллионером стал?
  В банке мне подтвердили, что на моем счету уже больше миллиона золотых. Ничего себе у меня отчисления за зонтики. Хотя, тут и кристаллы, "Мех" и "Санта Анна"... Но все равно, миллион! Приятная сумма, душу греет и глаз радует. Выдали чековую книжку, отделанную кожей и золотом, дорогую ручку с золотым же пером, и приглашали почаще заглядывать. Так же намекнули на возможность вложения части капитала в ряд доходных предприятий. Назвали несколько, и даже предложили сразу заключить контракт. Отговорился, указав на свой возраст. А потом пояснил, что перед заключением контрактов, я советуюсь со своими опекунами, юристами и адвокатами.
  Радость ушлых финансистов несколько померкла, но от предложений по инвестициям они не отказались. Пообещал подумать, и сбежал, пока не подписали на какую нибудь финансовую авантюру. Нет уж, я воробей стреляный, Перестройку и МММ прекрасно помню. Я лучше деньги в Люси вложу, у той вечные проблемы со свободными средствами. Альва, опять же, забывать не стоит, они все же мне как родные. Да что там, ближе и нет никого! Эх, с Гарсия бы сейчас куда завалиться! А то у нас все впопыхах, да на рабочем месте... Не везёт мне в этом мире с женским полом. Вот почему я тогда от предложения Марии отказался? Струсил, чего уж там. А она девушка красивая, все при ней. Правда, принцесса, но у всех свои недостатки. Я вот, тоже не красавец на фоне остальных.
  Ну ладно, это все лирика. Следующая остановка - наша классная руководитель, учительница по боевому применению магии, госпожа Креспо. Маг Бронзовой Лиги, между прочим. Адепт Воздуха и Земли, и боевой маг в отставке. Гражданка, - значит, в армии служила не менее трёх лет. А все мы знаем, где служат маги такого уровня, и как они свои нашивки зарабатывают. Мне об этом Анна рассказывала, да и Мария и Кармен тоже.
  - Давайте по порядку, Каррера. Вы хотите, чтобы я помогла вам разработать защитный костюм?
  - Костюм мы и сами сделаем, госпожа. Нам нужна ваша помощь, как боевого мага. Разработать правила, предусмотреть вероятность травм, с полигоном помочь.
  - Командные бои. Значит, и команды будут?
  - Думаю, человек пять, госпожа, не больше. Тогда и бои будут зрелищными, и комбинаций команд будет достаточно.
  - Возможно... А что там по заданию, которое я вам дала? Вы разработали связку для защиты от комплексной атаки?
  - Эээ... Нет, госпожа.
  - Плохо, Каррера. Предупреждаю вас, что в пятницу я буду лично пробовать пробить вашу защиту. И заклинания у меня будут не ниже второго уровня. В комбинациях, разумеется.
  - Госпожа...
  - А как же вы хотели, Каррера? Только так. Идите, у вас есть ещё больше суток на раздумья. Можете даже использовать этот ваш костюм. Если справитесь, в понедельник поговорим о вашей затее.
  Если выживу, она хотела сказать? Придется голову поломать, а она у меня не тем занята.
  Пришел к себе, - Мартин спит за столом, положив голову на учебник, - сел за свой стол, раскрыл альбом, взял карандаш, и задумался. Итак, дано: комплексное заклинание второго уровня. Комплекс - это два, три заклинания, связанных в одно. Как с этим бороться? Как должна была бороться с моей связкой Дельгадо? Вариант первый: усиление защиты. У меня все было первого уровня, по убойности - это примерно пистолетный выстрел. Лёгкий броник вполне защитит, теоретически, как и защитная амуниция, что мы пытаемся создать. Связка из трёх заклинаний превратила пистолетный выстрел в... Во что? Это даже не очередь. Ближайшая аналогия - кумулятивный снаряд, или снаряд с твердым сердечником. Я и составлял эту связку, вспоминая "танчики" своего мира. Так. Раз мы вспомнили бронетехнику, как с этим боролись у нас? Эх, жаль, у меня прогресс в тех игрушках невелик, дальше Второй Мировой не ушел, и более современную броню не знаю в подробностях. Помню лишь, что делится на активную и пассивную. Ага... А ещё, вроде бы, композитная, многослойная, углы отражения атаки... Много чего придумали суровые ребята челябинского вагонзавода.
  Но не зря же мне Креспо задание дала? Должно же быть решение?
  Начнем с самого простого. Что будет, если усилить Щит? Нагрузка на Источник возрастёт, концентрация много внимания съест, - движение мое замедлится, инициатива будет у Креспо. А если учесть, что она сможет не просто выстрелить по прямой, но и закрутить заклинание по дуге, как Монейба на дуэли, то мне нужен не Щит, а Купол. Прикинул затраты Силы... У Креспо Источник больше, она меня просто измором возьмёт... Вариант отпадает.
  Второй. Поставить не один Щит, а несколько. Многослойная броня; слой Камень, слой Воздух, слой ещё что-то. Вытянул руку, попробовал поставить сначала один воздушный щит, а за ним ещё один. Непривычно. Расход Силы тот же, но вот мобильность уже выше. Так, уже лучше. Берём этот вариант в работу.
  А как вообще работает заклинание? Ведь, если задуматься, то в меня летит вполне себе физический объект. Каменная или ледяная сосулька, раскалённый воздух, уплотнённая капля воды... Тут не магия, тут физика работает. А значит, мне надо не просто развеять заклинание, а... Опять упираюсь в противостояние снаряд - броня.
  От выброса сырой Силы поможет обычное Зеркало. От Сосульки, и других физических предметов - угол отражения снаряда. Угу, значит, делаем Щиты тоньше, но наклоняем их под углом. Градусов тридцать хватит, я думаю? Попробовал, да, получается. Затраты заметно меньше. Так-так, теплее... Что ещё вспомнить и к моему случаю адаптировать можно?
  
  ***
  
  Графиня Габриэла Дельгадо сидела на лавочке, на границе дуэльного полигона, и с нетерпением ждала начала поединка. Рядом с ней сидела Ирэн, которая кусала губы, и заметно нервничала, и Мартин, который сегодня был неузнаваемо молчалив. Лавочки, которые окружали полигон тремя кольцами, образуя своеобразную арену, сегодня были непривычно заполнены, словно здесь проходит настоящая дуэль. Госпожа Креспо заявила условия поединка громко и четко, желающих посмотреть на необычную схватку набралось достаточно. Не каждый день новичка экзаменует преподаватель, тем более в такой сложной области магии.
  - Вы готовы, господин Каррера? - громко спросила Креспо.
  - Готов, госпожа.
  - Тогда начнем!
  Поединщики одновременно зашли в зону, вспыхнули поглотители - дуэль началась. По словам Мартина, Каррера не спал всю ночь, исчеркал весь альбом, что служил ему помощником. Результаты своих раздумий он не озвучил ни Мартину, ни кому-то ещё. Сказал, что все пока что сырое, и в результате не уверен. Но результат есть.
  Габи потерла ногу, куда пришелся удар Лезвия. На бедре не осталось даже шрама, но память хранила мгновенную боль, и хлынувшую из разреза кровь. Надо было держать Щит, но тогда Каррера подошёл бы слишком близко, на дистанцию удара рукой, а она не сильна в рукопашной. Да и слишком неожиданно все произошло, Габриэла никогда ещё не получала столь внезапной и действенной контратаки. С ее Силой она привыкла доминировать на полигоне, а не защищаться. И вот, у нее нашелся достойный соперник. А ведь такой простой фокус придумал... Ну ладно, посмотрим, что он покажет сегодня.
  Креспо не стала тратить время, а сразу же ударила Тараном. Каррера уклонился; воздух, уплотнённый до видимости, скользнул по Щиту, и ушел в сторону. А школьник тут же выпустил в учительницу серию фаерболов, сбивая той каст, и вынуждая обороняться. Креспо лишь усмехнулась, и отшвырнула слабые огоньки в сторону. Тут же ударила снова, и вновь удар скользнул по Щиту. А потом противники принялись обмениваться ударами всерьез. Заклинания пересекали пространство то с воем Огня, то с шипением Воды, свистел Воздух, и лопался от удара Камень.
  Габи даже не всегда успевала распознать заклинания, они были по большей части ей незнакомы, или изменены до неузнаваемости. Будь она на месте Каррера, она бы закрылась в Купол, чтобы хотя бы попробовать пережить серию атак. Но Доминик избрал совершенно другую тактику. Он постоянно перемещался, атакуя слабыми заклинаниями, сбивая прицел, и выставляя ложные цели.
  - Он и Иллюзию знает? - не выдержал Мартин.
  - Это не полная Иллюзия, - сквозь зубы ответила Габриэла. - Обычный фантом.
  Креспо разошлась не на шутку, - видимо, не ожидала от мальчишки такой прыти. Несколько раз фигура Доминика скрывалась в клубах пыли от Молота, потом в тучу летели копья, горящие огненной начинкой, или со свистом рассекали пыль воздушные серпы, блестя Льдом. Каким-то чудом Каррера все ещё отражал атаки, ухитряясь даже изредка отвечать. Но долго это продолжаться не могло. Уровень боевого мага Бронзовой Лиги был несопоставим с неопытным учеником. Вот Доминик покачнулся от удара копья, кувырком ушел от Огненного Роя, выпустил несколько Стрел, разбившихся о щит Креспо, и наконец, словил грудью Серп.
  От удара его отшвырнуло, пару раз он перевернулся, прежде чем замер, обливаясь кровью. Вспыхнули блокираторы, и к поверженному бросилась целитель. Ирэн, подскочила, рванулась следом, а Габи молча смотрела на лежавшего, сжимая кулаки.
  - Да она совсем охренела! - услышала она голос Мартина. - Это же убийство! Разве так можно?!
  Его возглас потонул среди десятков других; высказывались все, мало слушая соседа, просто выпуская напряжение. Габи с шумом выдохнула, и снова набрала воздух, унимая колотившееся сердце. Потом скосила глаза на часы. Девять минут! Самец продержался девять минут против Бронзы! Ну ладно, пусть не девять, а поменьше, она точно не засекла время окончания, может минут семь-восемь. Но даже так - невероятный результат!
  - Почему он не использовал Молнию? - услышала она опять голос Мартина.
  - Потому что не смог подойти на дистанцию поражения, - ответила Габи, подумав. - К тому же, Молния слишком опасна.
  - А то, что Креспо с ним сотворила - не опасно?! - возмутился Дюран.
  - Все в пределах правил, - мрачно ответила Габриэла, прикидывая, какие травмы получил Каррера.
  - В жопу такие правила, - не унимался Дюран. - Нашла с кем воевать! Каррера - ничто по сравнению с ней!
  - Помолчи, Дюран. Хочешь бросить Вызов Креспо? Нет? Тогда закрой рот, или высказывайся не так громко.
  - Габи! - понизил голос Мартин, придвинувшись поближе. - Но ведь это чистой воды покушение на убийство. Креспо просто его размазала, чудо еще, что он жив.
  - Думаешь?
  - А что, нет? Ты посмотри на него!
  Габриэла и так смотрела. Над Каррера склонилась целитель, освобождая его от амуниции, рядом застыла Тулеппе, готовая помочь. Да, а вот от тебя, Габриэла Дельгадо, помощи не дождешься. Вроде бы и силы есть, а вот спасти мальчишку не можешь. Как и Мартин, но что с того взять, он маг на фоне большинства слабый, и неизвестно, что из него получится. А вот ты, Габи - всегда хотела попасть на поле боя. Ну и как тебе? А ведь это не бой, а так, - поединок по правилам. А сколько бы ты продержалась? Даже под Куполом? Секунд тридцать, с неохотой призналась себе Габриэла. Под теми заклинаниями, что обрушила Креспо - вряд ли больше. Ну, может и больше, может минуту, две. Но девять?! А ведь он ещё и атаковать пытался! И даже успешно, она точно видела, как Болты пробивали защиту Креспо. Толку от них не было, видимо у Креспо тоже защита стоит хитрая, но все же, сравните уровень дуэлянтов.
  Тем временем, целитель поднялась на ноги, опираясь на руку Ирэн. Что там такое? А! Вот Каррера пошевелился, пытаясь приподняться. Тулеппе положила руки ему на плечи, запрещая двигаться. В душе Габриэлы шевельнулся червячок ревности. Слишком уж Ирэн тесно к Доминику прижимается, нечего об его лицо своей грудью тереться. Отрастила, понимаешь ли... Габи скосила взгляд на нахмурившегося Мартина. Заметил, глазастый. Тоже не нравится. А она, Габи, заметила ещё несколько таких же ревнивых взглядов. Ого! Соперницы? Где там санитары с носилками? Санитаров не потребовалось. Подошедшая Креспо жестом подняла лежавшего на Облако, и Доминик поплыл в воздухе.
  
  ***
  
  Лежу в кровати. Госпиталь при Академии хорош, оборудован всем, чем только можно. Меня обмазали пахнущей травами мазью, запеленали в бинты, и уложили в удобную кровать. То есть, это я сейчас понимаю, что кровать удобная и довольно широкая. А вот вчера мне было не до удобств. Когда Креспо сбила, наконец, мой щит, я успел лишь вспомнить Акеллу перед смертью: "Славная была охота..." А потом все исчезло в хрусте костей и жуткой кровавой боли. Очнулся уже здесь. Живой, и даже выздоравливающий. Кажется, Источник опять подрос. Не мог я ещё вчера так просто самолечением заниматься. Или от пережитого у меня все целебные заклинания стали получаться? Может и так. Лежу, и чувствую, что поправляюсь; странное ощущение от повышенной регенерации. Только чешется под бинтами жутко. Но это ничего, это пройдет. Вот как раз еду несут, и это хорошо, а то сил нет уже. Поем, и спать...
  В больнице я провел все выходные. Блин, засада. А у меня только-только наметился прогресс с мотоциклетным движком. Классический в-твин: с развалом в сорок пять градусов и объемом литр с лишним. Не движок - конфетка. Пока его строил, с Металлом наловчился управлять немногим хуже Эстебан. Но с ней мне не сравниться, она - профи. Зато я и гильзы шлифанул до нужного, и стенки обработал по полной, и поршни с кольцами, не говоря уже обо всем остальном. Делал на совесть, для себя. В прошлой жизни я о новом "литре" и думать не смел, дорого. А здесь - я сам себе и конструктор, и инженер, и металлург. Кто сказал, что чоппер - это переработанный крузер? Вот у меня - чоппер! Сделанный мной самим, в единичном экземпляре! Будет...
  Вот только из кровати надо выбраться, хватит уже валяться. И больше сюда не попадать! А что до байка, то опять все на неделю откладывается. Сегодня уже воскресенье, а завтра опять учеба. Опять дуэли, между прочим. Надо бы повторить, что я там насочинял в пятницу.
  Эх, а все же классно мы с Креспо отожгли. Если бы не концовка, то я бы сказал, что мне понравилось. Но кто я, и кто она? Даже не смешно. Интересно, сколько я продержался? По ощущениям, так вся жизнь пролетела. Но по факту, думаю, минут пять. Тоже неплохо, если подумать. Бронзовая играла честно, заклинания шли по нарастающей. Сначала простые лёгкие, потом потяжелее, а потом и комбинашки полетели. Скорость каста у нее потрясающая, над этим стоит поработать. Лупила как пулемет, да все разные, почти без повторов. И я неплохо держался, и защитная экипировка помогла. Мои щиты многослойные здорово выручали. Я их менял постоянно, чтобы Креспо не могла приспособиться, и вроде бы даже иногда попадал в нее, когда рисковал отвечать. Надеюсь, запись боя сохранилась? Мартин должен об этом знать, наверняка. Эх, ладно. Что тут у нас в шкафчике? О, смотрите, моя одежда. Отлично, хватит тут место занимать.
  Выписали меня сразу. Целитель посмотрела на меня, спросила, как самочувствие, и разрешила идти. Никакой бюрократии, зашибись. Правда, пока шел, пару раз пришлось присесть, а то слабость накатывала. Но ничего, дошел, с удовольствием завалился в свою кровать, не раздеваясь, осторожно потягиваясь. Даже подремал немного, пока Мартин не разбудил.
  - Привет, герой!
  - Привет, Мартин. Как жизнь?
  - Это ты мне скажи. Ты же у нас с того света вернулся.
  Хм. А ты откуда узнал? Ах, да, это он про дуэль.
  - Жизнь прекрасна, Мартин. Как говорил один хороший человек, ныне покойный: "Жить - хорошо! А хорошо жить - ещё лучше".
  - Тьфу, Доминик. Зачем покойников вспоминать?
  - Что поделать. Живые так не говорят. Ладно, как дела у тебя? Как поездка? - я подмигнул. - Как Ирэн?
  Мартин смутился, но потом заулыбался.
  - Все отлично. Я ее с нашей родней познакомил. Бабушка ей понравилась, и Ирэн бабушке - тоже.
  - Предложение сделал? - ухмыльнулся я. - Или она тебе?
  - Пока нет, - серьезно ответил Дюран. - Но бабушка ей перспективы обрисовала, я знаю. Теперь Ирэн будет думать. Бабушка ей срок дала - до нового года. Если захочет в род войти, то как раз на праздники можно будет помолвку объявить.
  - Быстро у вас, - подивился я.
  - Наверное. Сейчас от нас с Ирэн все зависит. Пусть думает, с родней посоветуется, или же пусть её родня с моей поговорит. Такой шанс для нас обоих выпал, так чего тянуть?
  - Ничего себе, - только и смог повторить я. - А как же любовь, и прочее?
  - Ну, не настолько мы не подходим друг другу. Она красавица и умница, я тоже вроде не дурак. Перспективы у нас есть, цель общая. Она мне нравится, да и я ей вроде бы тоже...
  Ну, раз звёзды сошлись, так может и тянуть не стоит? А то, уведут умницу и красавицу в другой род, и останется Мартин на бобах. Да и Ирэн не дура, сама понимать должна, что к чему. Так что, если они оба не накосячат по крупному, думаю, у них есть шансы. Брак по расчету, он бывает покрепче, чем по первой любви.
  
  ***
  Какое-то время назад.
  - Ваша милость.
  - Графиня де Кабрера. Я прочла ваш доклад. Интересно, но не более того. Зачем вы просили об аудиенции?
  - Это касается протеже господина де Мендес.
  - Вы про мальчишку универсала?
  - Вы знаете?
  - Конечно. Мануэль Санчес сообщил о нем ещё прошлой весной.
  - Я не знала...
  - Разумеется. О таком не кричат на всех углах. А Санчес мечтает вернуться в Капитолий, вот и старается произвести впечатление. Только вряд ли у него что получится. Этот самец, как там его...
  - Доминик Каррера, ваша милость.
  - Да, Каррера. Так вот, он может и универсал, но явно не слишком сильный и умный. Все эти его зонтики, мотоциклы... Ширпотреб.
  - Не только, ваша милость. Ещё и автомобили, а самое главное - кристаллы по новой технологии. Открываются заманчивые перспективы.
  - Вот как? Кристаллы тоже его? А почему я не знала?
  - Я сама узнала об этом два дня назад. И новые автомобили, что будут делать МС - тоже разработка Каррера. Более двадцати международных Патентов.
  - Странно, мне говорили немного другое. Что мальчишка слабый маг, и с трудом поступил в Академию. Академия - это хорошо, конечно, но и не уникальный результат... Чего я ещё не знаю, Кармен?
  - Я сама ещё не всё поняла, ваша милость.
  - Хватит тянуться, мы не плацу. Или забыла, как гоняла меня в наряды?
  - Такое забудешь...
  - Ладно, так что не так с самцом?
  - Я сама толком не знаю. Но мальчишка неплохо разбирается с техническими новинками. Вроде бы немного там, чуть-чуть здесь, и вот - результат совершенно потрясающий. А ты же помнишь, с каким трудом маги с механикой совмещают свои способности.
  - Хм...
  - А вот Каррера в технике - как рыба в воде. Все его достижения - это простая оптимизация, но получается у него здорово.
  - И ты хочешь...
  - Отдайте его мне, ваша милость! Переведите в армейскую школу.
  - Нет. Думай, о чем просишь, Кармен. Армия - не вся Империя. Для нас гражданский сектор не менее важен, чем количество "огоньков". И все достижения послевоенных лет у нас связаны именно с "гражданкой". Отдай я вам универсала - меня никто не поймет. Да я и сама на это не пойду.
  - Но ситуация с Англией и Африкой...
  - Сложная, согласна, но когда она была простой? Это не повод бросаться в крайности. Ну, получишь ты на сотню магов Огня больше, что это изменит в плане обороны? У нас их и так полно. А вот сотня гидромантов, "живчиков" и воздушников могут повернуть ситуацию в нашу пользу.
  - Вы приняли план Санчеса?
  - Как бы я к нему ни относилась, голова у него на месте. Академия - самое место для универсала. Пусть он даст толчок нашим юным гениям, отдача будет больше, хоть и растянута во времени. Третий год в Академии - практика, вот тогда и посмотрим, куда его пристроить. Может на военное производство, а может и на гражданском оставим. Да и твой дружок на нем заработает денег. Что у вас с Хосе де Мендес?
  - Я подала заявку на проверку его и Марии ментатом.
  - Правильно. Пусть помнят, кто в Империи главный. А то слишком многое себе позволять стали. Ну а после проверки?
  - Там видно будет. Вряд ли Хосе захочет сменить род.
  - Но тебе необходимо рожать, Кармен! Годы идут, а мы не молодеем. Пусть даже это будет не ребенок де Мендес; такая сила, как у тебя не должна пропадать. Обдумай этот вопрос, хорошо?
  - Я подумаю.
  - Теперь по Каррера. Что ты предлагаешь?
  - Санчеса надо вернуть в Капитолий, ваша милость. Маги Золотой Лиги - не расходный материал. Он уже в деле, давайте сделаем его благодарным именно нам, а не кому-то ещё. Пусть он Домиником и занимается, раз нашел.
  - Я на него все ещё зла.
  - Так это к лучшему. Пусть поизображает колеблющегося, интриган он опытный. Если позволите, я проведу с ним беседу. Он не дурак, и сам понимает свое положение.
  - Не дурак, да... И с Африкой он не ошибся, они нас собираются проверить на крепость. Опять.
  - Совет Королев дал согласие?
  - Неофициально. Войны не будет, но крупный конфликт неизбежен, и уже скоро. Вот по его результатам африканки и будут делать выводы.
  - На что они надеются, не понимаю? Мы же их растопчем.
  - Думаешь? Зайди-ка ты к Лукасу, поболтай с ним. Просто так, для разминки разума. У него есть одна безумная теория, о которой я думаю последние годы все чаще. А вечером приходи ко мне во Дворец, я выпишу пропуск. Посидим, поболтаем... Расскажешь мне про Хосе. А Каррера пусть учится, что поделать, если нам достался такой неудачный вариант. Да, жаль...
  - Такова жизнь. Разрешите идти, ваша милость?
  - До встречи.
  
  ***
  
  - Итак, господин Каррера, я жду ответа на мой вопрос. Или кто-то из класса хочет дать мне ответ?
  Это госпожа Креспо снимает с меня стружку. Перед всем классом, показательно и с удовольствием. Вопрос простой: что мне надо было сделать, чтобы не оказаться на больничной койке?
  Весь сегодняшний урок разбирали дуэль. Креспо похвалила нас за разработку амуниции, сказала, что когда мы закончим, она даст рекомендацию о закупке подобных костюмов. Нас - это Тулеппе, Дельгадо, Дюран и меня. На этом положительные моменты дуэли закончились, и на меня обрушился водопад критики.
  Мои защиты были слишком слабы. Щиты - слишком предсказуемы. Комбинировать щиты додумались столетия назад, - и вовсе я не гений в этом оказался. Маг Первой Лиги может держать до пяти слоев, причем без потери мобильности. Комбинация моих Щитов - ниже критики, потому что Креспо успевала их оценить и сменить атакующие заклятия. Я передвигался по полигону слишком медленно и предсказуемо, ей даже целиться особо не пришлось. Металл у меня не слишком силен, против слоеной защиты Креспо даже второй уровень не прокатывал, да ещё и Силу жрал как не в себя. И финалом - вопрос, над которым я и сам ломал голову все это время.
  - Тулеппе, что вы думаете?
  - Нужно усилить изучение лечебных заклинаний, госпожа?
  - Садитесь, Ирэн. Неверный ответ, точнее - неполный. Дельгадо?
  - Активнее атаковать вас, госпожа?
  - То же самое! Плохо. Кто ещё? Может вы, Дюран?
  - Я бы запасся кристаллами-накопителями, госпожа.
  - Они запрещены правилами, господин Дюран. Садитесь, - Креспо взглядом вивисектора оглядела притихший класс, и повернулась ко мне. - Ну, Доминик? Ваши друзья вам не слишком помогли, но хотя бы дали пару советов. В отличие от остального класса. Что вы думаете по этому поводу? Или я вас слишком сильно приложила? Что вы должны были сделать, чтобы не попасть в госпиталь?
  Зараза. Сильная, опытная, ехидная зараза!
  - Судя по всему, я вообще не должен был выходить на дуэль, - огрызнулся я.
  - Браво! - Креспо даже в ладоши хлопнула. - Первая здравая мысль за сегодня. Вы, господин Каррера, должны были, прежде всего, подумать! Оценить свои и мои силы, а уж потом начинать думать о задании, что я вам дала, и об условиях его выполнения. И обговорить со мной условия дуэли максимально выгодно для вас. К примеру, самое простое - ограничение по времени.
  - И вы бы согласились?
  - А почему нет? Разве я ставила какие-то условия, Каррера?
  Я покраснел. Действительно, а почему? Ведь это же так просто! Привык, что дуэль ведётся до первой крови, но не учел, что Креспо сдерживаться не будет. Да и не нужно ей это, у нее задачи другие. А вот сказал бы я: "Пять минут!" И все, победа в кармане. Я простоял, оказывается, пять - сорок три. Почти шесть минут! И так эпически слил свой триумф. Дурак, даже слов других нет.
  Тем временем, Креспо закончила разглядывать меня, и повернулась к залу.
  - Напоминаю, что наш урок не называется "Дуэли". Я учу вас применению боевых заклятий, и главное слово здесь - "боевых". Не дуэльные навыки, а поведение на поле боя смогут продлить ваши жизни. А дуэль и бой - совершенно разные ситуации.
  - Каррера! - Креспо опять повернулась ко мне. - Ответьте мне, в какой ситуации выгоднее всего атаковать сильного противника?
  - В спину, - пожал я плечами.
  - Вы бы атаковали меня со спины, представься вам такая возможность?
  - Конечно, госпожа, - заверил я. - Но вы не поворачивались ко мне спиной.
  - Правда? - Креспо с интересом наклонила голову на бок. - Со спины? Вы же дворянин, Каррера! А как же благородство?
  - Зато целым остался бы.
  - Занятно, сударь. Может быть, вы и не совсем потеряны... Ну а как бы вы могли меня победить? Ну, отвечайте, Доминик, не разрушьте мои ожидания.
  - Подобраться поближе, и ударить Молнией?
  - Неплохо. Молния - хороший вариант. Только сначала вы должны были сбить мои щиты. Что лучше всего пробивает щиты, Дельгадо?
  - Металл, госпожа!
  - Видите, Доминик? У вас были очень неплохие шансы на победу, а вы всего лишь смогли оттянуть поражение. Идите на место. И после уроков зайдите ко мне, и своих друзей приведите.
  Хвала всем богам всех миров, на этом пытка закончилась. Вот так-то, господин миллионер! Щёлкнули вас по носу, чтобы не задавался слишком, и поделом! А то, - привык, что все получается, да ещё и с первого раза. Попаданец рояльной фабрики... А тут тебе не там... Как же я мало этот мир знаю! У нас эмигранты, порой всю жизнь не могут приспособиться к новой стране, а тут - другая вселенная. И мелочей, в которых дьявол кроется, - весь мир. Так что, на будущее - надо быть осторожнее. Я в такие круги сейчас вхож, что за лишнее слово можно к Вергилию досрочно отправиться, а кто знает, как он там меня встретит? Посчитает, что зачастил я слишком, и отправит меня в следующий мир, как в песне - баобабом на тысячу лет. Чтобы разума набрался, ага.
  После уроков мы зашли в учительскую, где нас дожидалась Креспо, и ещё парочка учителей.
  - Расскажите о своей идее, Каррера, - без предисловий приказала Креспо.
  Я рассказал о нашей защите, потом Ирэн показала отдельные ее элементы. Потом я опять говорил об идее устроить командные бои. Классическая пятерка из мира игрушек здесь может и не сойтись, но вариантов у нас много. А если ещё устроить бой не в чистом поле, а разнообразить пейзаж искусственными и естественными препятствиями... Да тут и слабый маг имеет все шансы ушатать сильного противника.
  - Гладиаторские бои, - поморщилась историчка. - Такое уже было в древности. Один, два боя - и команды нет. Слишком велик риск получить серьезную травму. Ваш Металл, Каррера, с лёгкостью пробьет большинство защит, а Молния - слишком опасна.
  - Можно сделать усиленный шлем, госпожа, - возразила Ирэн. - А в защитный костюм встроить поглотители Молний.
  - А ещё можно ввести ограничения по составу команд, - подхватил Мартин. - Или вообще ввести формирование команд по жребию.
  - Удачная мысль, Дюран, - подала голос молчавшая Креспо, и пояснила остальным: - Тогда ученики будут стараться развить как можно больше аспектов магии. Не универсалы, но уже и не заточенные под одно действие бойцы.
  - Я сомневаюсь, что это будет безопасно, - заявила целитель. - Мне придется целый штат набирать, чтобы исключить смертельные случаи, да и то я не смогу ничего гарантировать.
  - Для начала можно попробовать при максимальных ограничителях, госпожа, - не отступал я. - А если ещё и в защитном костюме, - то это будет просто игра. Пусть заклинания не наносят травм, а просто блокируют движения костюма, и отмечают места поражения. К примеру: красный цвет - смерть, жёлтый - потеря подвижности, а зелёный - легкая рана. Вы сами назначите, что и как будет отмечаться. А если ввести в игру роль целителя, то можно будет отыграть ещё и полевую хирургию, и эвакуацию под огнем... Да тут вариантов - масса!
  Учительский совет задумался, а мы стояли перед ними, ожидая приговора. Подумав немного, стали разбирать мой план, привлеча к обсуждению Ирэн и Габриэлу. Очень скоро я заметил, что ведётся спор не о возможности проведения таких состязаний, а обсуждают правила и характеристики амуниции.
  - А ещё можно бросить вызов другим школам, - подкинул я идею. - Показать парочку удачных боёв, разрекламировать наши успехи. Ведь, по сути, в такой игре могут участвовать даже слабые маги. Вручить им огнестрел, ввести понятие техники...
  Все, теперь они мои! Как только речь зашла о возможности утереть нос, и покрасоваться на экранах, любые запреты стали восприниматься как предательство интересов Академии. И я их прекрасно понимал. Академия - это элитное заведение, чуть ли не самое дорогое в стране. А результат приходится ждать даже не годами, - десятилетиями. Пока ещё выпустившиеся маги смогут войти в силу, стать заметными фигурами. А тут - наглядный пример! Есть что показать перед спонсорами.
  В конце концов, нас отпустили, велев заняться защитной экипировкой. Сами же учителя взялись разработать правила проведения групповых боев, и порядок формирования команд.
  - Мне кажется, что мы только что возглавили список самых удачных проектов года, - высказался Мартин, когда дверь учительской закрылась.
  - Может быть, - согласилась Дельгадо. - Вполне возможно, что проект выйдет на уровень Имперского.
  - И что тогда? - заинтересовалась Ирэн.
  - Имперский Бал - минимум. А так же гранты, да и просто награды и премии. Не считая жирных плюсов в резюме. Как удачно ты мне ногу подпортил, Каррера!
  - Всегда пожалуйста.
  - Ну как ты отвечаешь, Доминик! - закатил глаза Мартин. - Ты должен рассыпаться в извинениях, упасть на колено, а может быть и облобызать указанную ногу в месте ее повреждения, дабы залечить рану... А потом...
  - Извращенец.
  - А что я не так сказал?! Это же очевидное развитие ситуации!
  - Ирэн, не смей выпускать его на полигон. Он только по ногам и будет бить, если противник женского пола.
  - Эй! Мне тоже нужна боевая практика!
  - Я тебе покажу, практику...
  - Госпожа Тулеппе, заметьте, что вы проявляете ко мне необоснованное насилие... Ай! Все, сударыня, я буду бить не по ногам, а в корпус...
  - Ах ты, извращенец! И куда же ты будешь "лобзать, дабы залечить повреждение"?
  - Ай!
  Мы получили срок до осенних каникул. Креспо обещала, что к тому времени формальности будут улажены. Все время, что нам оставалось, мы после уроков проводили в комнате Ирэн. Помимо того, что она была самым большим помещением, доступным нам, оно ещё и спасало от любопытных взглядов и разговоров.
  Слухи просочились за пределы учительской, и стали циркулировать по Академии. Да и за пределами ее стало что-то известно. Во всяком случае, в одной из радиопередач новостей я услышал, что Академия через месяц представит новый и совершенно уникальный проект, который произведет переворот в системе образования средних и старших возрастных групп подростков. Разумеется, все подробности были покрыты тайной, но каникул все ждали с нетерпением.
  Нам дали задание провести показательные выступления на школьном полигоне. Сначала мы хотели просто показать амуницию, и ее возможности, но Мартин - театральная душа, был против. Ему хотелось славы и зрелища. Тогда мы вчетвером засели за сценарий, который был похож скорее на голливудский боевик, а не на реальный поединок. Но Креспо нашу авантюру одобрила. Сказала, что нужна красивая обёртка, показывающая возможности, а сложности выполнения элементов, - дело десятое. Все как всегда - показуха. Обещали даже снять поединок на камеры, а если получится, то и пустить ролик в прокат. И мы принялись сочинять "бой"...
  
  ***
  
  - Дамы и господа! Вы смотрите очередной внутриполитический обзор киножурнала "Наше время". Меня зовут Даниэла Жиль, я веду репортаж из Капитолийской Имперской Академии.
   Всем известно, какое огромное внимание уделяется в нашей стране воспитанию детей. Всем также известно, насколько воспитание Одаренных сложнее, да и что скрывать, более затратное для бюджета нашего государства. И уж конечно, всем известны такие учебные заведения, как Имперская Академия, Северный Университет, или Восточная Военная школа! Это самые дорогие, самые престижные учебные заведения нашей страны.
  Выпускники этих школ становятся стержнем нашего общества, становым хребтом нашей Армии и Флота, они вливаются в ряды успешных предпринимателей и высококвалифицированных управленцев. Я уже не говорю о тех профессионалах своего дела, без которых мы не могли бы похвастаться своими достижениями в быту и простой жизни.
  Но у многих возникает закономерный вопрос. А нужно ли нам вкладывать такие гигантские суммы в образование? Не лучше ли пустить их, к примеру, на снижение налогов, или удешевление услуг, предоставляемых государственными структурами? Да и нужны ли нам настолько подготовленные девушки и юноши в обычной жизни? Ведь количество учеников в этих школах - мизерное, по сравнению с остальными Старшими школами, а денег на содержание этих школ тратится гораздо больше!
  Я не стану сейчас углубляться в перспективы развития и образования. Я в этом не настолько специалист, а на эти вопросы могут ответить только компетентные лица. Мы в нашей студии даже задумали сделать цикл передач, где эти вопросы будут внимательно рассмотрены с различных точек зрения, порой весьма неудобных для некоторых. Но я должна заметить, что среди элиты наших политиков, предпринимателей и просто успешных людей, процент выпускников данных заведений очень высок.
  К тому же, надо учитывать, что для поступления в подобную школу не требуется быть аристократом, или выходцем из богатой семьи. Наоборот, руководство этих школ создали такие условия, что происхождение поступившего не влияет на качество обучения . Ну а успешное окончание школы автоматически возводит в дворянское сословие. Согласитесь, есть к чему стремиться!
  И ученики стараются не разочаровывать своих наставников. Мы уже рассказывали вам об инициативах Военной школы, о тех новых идеях, что пришли в общество из Северного Университета. Замечу, что, несмотря на вроде бы профильное обучение, из Университета, считающегося школой подготовки политиков, пришла инициатива по реформам во Флоте, а от учеников Военной академии - новинки сельского хозяйства. Это говорит о том, что девушки и юноши там получают весьма разносторонне образование, и имеют незашоренный взгляд на современную жизнь.
  И вот теперь мы в столице. Имперская Академия представляет вам проект, разработанный в ее стенах совместными усилиями учителей и слушателей Академии. Я немного приподниму завесу тайны, и может быть, усилю интригу. Этот проект можно отнести к категории игр. Да, дамы и господа, в Имперской Академии решили заняться развлечениями! Неожиданно звучит, не правда ли? Мне дали целый список, - Жиль потрясла листками бумаги. - Это правила проекта, и их так много, что я испытываю большие сомнения в успешности этой затеи.
  Самое интересное, что проект разработали после одного случая, чуть не закончившегося трагедией. На учебном полигоне один из учеников получил травму. Обычное дело, здесь готовят магов, и травмы в ходе обучения - скорее норма, чем исключение. Но наш случай особый.
  После поединка группа подростков второго года обучения решила кардинально изменить подход к проведению дуэлей. Инициатива была поддержана преподавателями, среди которых есть и ветераны локальных конфликтов. И вот, результат. Добро пожаловать на Арену!
  На экране, до этого показывающем различные зарисовки упомянутых заведений, появилось изображение полигона. От стандартного он отличался тем, что имел сложный рельеф, а так же разбросанные тут и там препятствия в виде невысоких кирпичных стен, водоемов и зарослей кустарника. По сути, перед зрителями предстал кусочек пригорода, заброшенного и заросшего сорняками. По периметру Арену ограждали поглотители, а сама площадка была неровно освещена прожекторами.
  С двух сторон были выходы, в проеме одного из которых показались четыре фигуры. Сразу было видно, что это не взрослые, а подростки, несмотря на то, что фигуры эти были одеты в весьма необычные костюмы.
  - Перед вами, дамы и господа, - опять послышался голос Даниэлы Жиль, - продукция, разработанная шестнадцатилетними школьниками. А воплотили в жизнь их разработку два старых противника на финансовом и производственном рынках. Это известные корпорации АГ и МС. Удивительно, не правда ли?
  Агилера Групп известна своей направленностью на здравоохранение. Она производит оборудование для больниц и школ, разрабатывает проекты кораблей, выпускает богатую гамму лекарств и целебной косметики, а так же весьма тесно связана с Храмами Триединой Праматери.
  Что касается МС, то в последнее время она явно нацелилась на индустриальную сферу. Только за последний год было совершено две сделки, которые сейчас на слуху у всех. Первая - это полноправное партнёрство с никому ранее неизвестной фирмой "Мех", которая стала синонимом понятия "мотоцикл". Говорят, что суммы, которые были вложены в "Мех" в качестве аванса под обещание поставки мотоциклов, достигают уже миллионных значений! И тем ироничнее выглядит тот факт, что именно непримиримый конкурент МС, - компания, принадлежащая АГ, предоставила на рынок комплекты защитной экипировки для мотоциклистов.
  Другая сделка, которую ещё называют крупнейшей аферой МС - недавняя покупка "Венеции". Сколько споров было на радиоэфире и в газетах по этому поводу! Многие склонялись к тому, что МС решило купить "Венецию", а затем распродать ее заводы по отдельности. Да, не слишком этично, но вполне прибыльный ход, по отношении к компании, которая находилась на грани банкротства. Но нет, с момента сделки не было уволено ни одного человека, более того: стало известно, что на некоторых заводах началась реконструкция.
  А ещё, дамы и господа, мне по секрету сообщили потрясающую новость. Буквально через неделю, другую, МС планирует презентацию нового автомобиля, который придет на смену "Венеции". Мои коллеги из киножурнала "За рулём" утверждают, что один из них даже побывал на закрытом показе этого автомобиля, и испытал настоящий шок от новинки.
  Признаться, я в это не верила, но мне назвали несколько имён из финансовых, промышленных и даже военных кругов, которые побывали на этой закрытой вечеринке. Что ж, ждать осталось всего ничего, посмотрим, правдивы ли эти слухи.
  Но вернёмся к школьникам, которые, как вы видите, расходятся по разные стороны полигона. Точнее, ещё пару слов об экипировке. Сами костюмы были созданы на основе тех самых нашумевших костюмов защиты мотоциклистов. В разработке этих костюмов участвовала одна из создателей "черепах", именно ее мы видим сейчас на экране.
  Ирэн Тулеппе, дамы и господа! Лучшая ученица прошлого года, Маг Жизни и Крови! Академии есть чем гордиться, воспитывая такую успешную студентку. А ее соратницей по команде мы видим Габриэлу Дельгадо, наследницу графского рода Дельгадо, известного своими военными традициями. К слову сказать, Дельгадо - единственный представитель высшей аристократии в этом квартете. Ирэн Тулеппе пока что даже не дворянка, можете себе такое представить? Это к слову о демократичности обучения в Академии.
  На другом конце Арены мы видим двух юношей. Ни для кого не секрет, что мужчины в большинстве своем не могут похвастаться своим резервом Источника. И здесь мы видим одного из таких - условно слабых - магов. Мартин Дюран, из старинного рода Дюран, известного своими целителями. Два мага Крови за последние двести лет носили фамилию Дюран. Одна из них, Анжелика Дюран, сейчас присутствует на трибунах.
  Вторым молодым человеком является протеже корпорации МС, Доминик Каррера. Говорят, благодаря именно ему, в разработку защитной амуниции вмешалась МС. В частности, МС предоставило набор кристаллов, которые встроены в экипировку. Интересно, что это: новый виток конкуренции, или же повод для сотрудничества?
  Правила поединка довольно просты. Необходимо сорвать нашивку с плеча соперника, это будет означать "смерть" противника. Но простота эта кажущаяся, ведь никто так просто не позволит "убить" себя. А кроме заклинаний, у подростков есть ещё и руки и ноги. Также нам рассказали, что при попадании заклинания, часть экипировки меняет цвет от зелёного до красного. Красный - условная смерть. Условная - потому что "мертвого" может "оживить" товарищ по команде. Ирэн Тулеппе и Габриэла Дельгадо явно сильнее своих соперников, и вот тут вступает в силу ещё одна особенность. Мартин Дюран вооружен прототипом огнестрельного оружия. По сути - это точная копия оружия, которым вооружена наша армия. Так что, силы примерно равны. Ну и не будем забывать, что даже слабый маг способен скомбинировать свои заклинания так, чтобы одержать победу. Итак, сигнал к началу дан, и соперники бросились к центру, скрываясь в неровном освещении и складках рельефа. Мы видим их лишь благодаря удачно расположенным камерам. А в центре мы видим ещё один флаг, доставив который к своей "базе", можно одержать быструю победу.
  Вот Каррера выпустил фантом, в который Дельгадо запустила Молот. Да, тем самым она демаскировала себя, и этим воспользовался Дюран, вооруженный огнестрелом. Что, Габриэла "убита"? Нет, мы видим, что она всего лишь ранена в плечо, причем рана реальная, я вижу кровь! Не слишком ли эта игра натуральна?! Впрочем, Тулеппе тут же залечивает рану, обрушив заодно на приблизившегося юношу Снежную Бурю. Затратное заклинание, но что делать? Иначе Дюран смог бы "добить" раненную Габриэлу. А тем временем, Каррера бежит к Флагу! Заметят ли его девушки? Да! Вот он падает, обездвиженный Силками Тулеппе! Ему на помощь бросается Дюран... Нет, Каррера получает сразу два заклинания: Шип от Дельгадо, и Серп от Ирэн. Но он всего лишь "ранен", хотя мы видим по жёлтому цвету, что "раны" серьезные, и он не может самостоятельно передвигаться. И я снова вижу кровь на амуниции! А вот и Дюран. Он оттаскивает товарища под прикрытие кирпичной стены, выпуская пулю за пулей по девушкам, которые решили взять их в клещи. Один против двух? Вряд ли у него есть шанс. Да, он бросает Огнестрел, и начинает лечить Каррера, цвет его амуниции с жёлтого меняется на зелёный. А Каррера тут же запускает серию заклинаний по девушкам. Отбив Лезвия! Рикошет Камня! Фаерболы Доминика заставляют Тулеппе спрятаться в укрытии, а Дюран запускает по нему Молот. Вот это удар! Явно второго уровня! Ничего себе, детское развлечение. Да это же настоящая война!
  Заклинания посыпались ещё гуще, когда противники сблизились на дистанцию в полтора десятка метров. Несколько раз то одна, то другая команда пыталась прорваться к центральному флагу, но игроки лишь получали ранения. Через некоторое время стало ясно, что занявшие удобные позиции бойцы находятся в патовом положении. К тому же Силы были на исходе у обеих команд. Началась игра нервов. Кто допустит ошибку, тот проиграет, кто рискнёт... Тоже может проиграть. А ведь время, отпущенное на поединок, стремительно уходило!
  Первым решился Каррера. Под прикрытием фантома он размытым силуэтом выскочил из укрытия, и бросился к Тулеппе, видимо посчитав ее более слабым соперником. Дельгадо, не увидев его, но среагировав на звук шагов, бросила несколько ледяных стрел, одна из которых достала-таки Каррера, попав тому в ногу. Доминик покатился по земле, и нарвался на Шип, который скастовала из последних сил Габриэла. Зрители на экранах увидели торчащий из ноги заострённый конец, и хлынувшую кровь. Впрочем, Каррера резким движением вырвал Шип из ноги, и активировал медицинский артефакт. С его помощью он мог бы оживить своего товарища, либо спасти от "гибели" себя. Тулеппе, которая чуть было не сорвала с плеча Каррера шеврон, была встречена полупрозрачной Стеной, отшвырнувшей ее в сторону. Из жертвы Каррера превратился в охотника, перекатившись по земле, он дотянулся до плеча Ирэн и сорвал шеврон.
  По трибунам прокатился стон и шквал оваций. Равнодушных к противостоянию не оказалось. Уж слишком все это напоминало многим настоящее поле боя, когда приходится драться до конца, невзирая на раны.
  Впрочем, Каррера торжествовал недолго. Дельгадо, про которую все позабыли, вдруг возникла из тени позади Мартина, и четким движением выбила у того из рук огнестрел. Присев, уходя от удара, она крутанулась и подсекла ноги Дюран. А затем нанесла несколько ударов кулаком по шлему и горлу. Защита окрасилась в жёлтый и зеленый цвет, и Габриэла сорвала с плеча шеврон, а потом подхватила огнестрел Мартина. Каррера обернулся на звук борьбы, и прыгнул в сторону, увидев нацеленное на него оружие. Увы, расстояние было слишком мало, так что на землю он упал уже с желтыми пятнами на экипировке. Ему оставалось лишь бессильно смотреть. А Габриэла, не теряя времени, в два прыжка достигла центрального флага, и бросилась с ним к своей "базе". Уже через несколько секунд судья объявил победу команды девушек.
  - Дамы и господа, - охрипшим голосом произнесла Жиль. - Я в полном восторге. Ситуация развивалась настолько непредсказуемо, что я до самого конца не была уверена, кто будет победителем! Перед нами был не просто учебный бой, а самое настоящее сражение. И вы сами видели, что раны были вполне настоящие. Видимо, экипировка рассчитана на защиту только критических мест, и позволяет "насладиться" реальными ранениями. Да и тактически это совершенно другой стиль, нежели дуэль. Здесь присутствует и огнестрельное оружие, а разработчики утверждают, что при увеличении команды до пяти игроков, они введут ещё и технику! Так что перед нами целый сплав военной игры, стратегического планирования, смелости и магии. Навыки, которые продемонстрированы нам, пригодятся и в реальной жизни, я уверена.
  А ещё меня поразило, с какой самоотверженностью эти подростки бросались на спасение своего товарища, как бескомпромиссно они сражались, используя свои возможности до самого конца! Ну и финал схватки, конечно, не оставил равнодушным никого. Посмотрите на трибуны: сколько эмоций у зрителей! А вот и участники битвы, они же и разработчики идеи. Рядом с ними мы видим преподавателей, которые помогали своим ученикам в создании этой увлекательного зрелища. Попробуем подойти поближе, и взять интервью по горячим следам...
  
  ***
  
  Как я ни противился, а мою рожу засветили в прессе. Разработчик проекта года, тудыть эту разработку... Ладно хоть мне уделили меньше всего времени, представили эдаким мостиком между АГ и МС. Хоть так. На фоне красоток Ирэн и Габи, на фоне раскованного и обаятельного Мартина, я был серой мышкой. Так что, показали меня, рану в бедре, и синяк на полспины от пули, и ладно. А вот остальным пришлось отдуваться по-полной. Я лишь хихикал, глядя на них, когда они, наконец, вырвались из цепких лап корреспондентов и операторов. Тяжело ты, бремя славы.
  Презентация прошла на пять с плюсом. Не зря мы провели столько времени на полигоне, разрабатывая тактику, и порядок заклинаний. Раны, полученные нами в ходе поединка, были поверхностными - царапины, не более. Хотя, зуб даю, что тот Шип Габи воткнула мне в ногу не случайно, а в отместку за мое Лезвие. Ну ладно, момент, когда я вырываю из ноги окровавленный Шип, получился один из самых драматичных. А так, мы кидали друг в друга заклинания первого уровня, практически безопасные.
  Зато, когда кто-то прятался за укрытием, этому укрытию доставалось по полной! Молот Мартина так врезал по беззащитной кирпичной стене, что осколками зацепило Ирэн. А когда Мартин волок "раненного" меня, Ирэн с Габи устроили настоящий обстрел кустарника и пыльных проплешин вокруг нас. Со стороны казалось, что лишь чудо спасло нас от поражения. В общем - получилось хорошее шоу, как и хотела Креспо.
  На следующий день в газетах вышли пространные статьи по поводу Арены. Напечатали неплохие фотографии, не поскупились даже на цвет. Моя окровавленная штанина с торчащим Шипом, и победный рывок к флагу Дельгадо смотрелись отлично. Руководство Академии выставило наш проект на соискание Европейского Проекта Года, и думаю, что у нас были отличные шансы. А мы ведь даже и половины заготовленных трюков не показали!
  Впрочем, на трюки времени уже не было. На следующей неделе после презентации в Академию стали поступать комплекты амуниции, закупленной у АГ. Формирование команд шло полным ходом, а тренировочные комнаты были просто переполнены.
  На этом фоне презентация на широком экране кинозалов новой марки автомобилей пошла для школьников как-то незаметно. Что машина школьнику? Все равно прав пока нет. Гораздо важнее четвертные экзамены, и удержание двухслойной защиты в движении, чтобы сдержать Пулю магическую, или же пулю из огнестрела. Но я это дело отслеживал, и купил новый журнал "За рулём", весь номер которого был посвящен новинке от МС. На глянцевой обложке красовалась необычного вида машина, а под ней интригующая надпись: ""Санта..." - святотатство или новая эра?"
  Такое впечатление, что де Мендес купили редакцию целиком; настолько много восхвалений было налито на страницах журнала. Как только страницы не слиплись от всей патоки. Почти треть номера была посвящена истории МС, ее создателям и хозяевам. Много лести, немного исторических примеров, и совсем чуть-чуть - собственно о машине.
  Перелистнув несколько страниц, наконец добрался до сути. Внимательно прочел интервью с моими деловыми подругами. Много подробностей о создании, забавные случаи, попытки решить проблему в лоб, и долгие обходные пути... Интересно. Вероника крутила интригу и набивала цену отделу Дизайна, который она возглавила. Крюгер, наоборот, все время сбивалась на технические трудности, которые пришлось преодолеть, давала слишком много ненужной информации. Надеюсь, цензура со стороны МС была? А что касается Эстебан, то она была просто на высоте. Четкое изложение способностей новой марки, акцент на плюсах и возможные перспективы развития... Молодец, приятно читать.
   "Санта" будет продаваться в двух комплектациях. Первая называлась "Санта Анна" - с простым рулевым, с печкой и без магнитофона, просто радио. Вторая "Мария" - с усилителем руля, "кондеем", магнитофоном и более мощным радиоприёмником. Я прикинул, наверное, даже первая комплектация будет покруче "Волги". Все же коробка-автомат, и передний привод.
   А заключительным аккордом шло сообщение о создании на базе "Санты..." отечественных машин люксового класса. Эти машины будут иметь свое собственное имя, или даже марку - "Кармен". Будут отличаться полным фаршем, мощным двигателем и роскошной отделкой салона. Ну и ценой, разумеется. Надо подкинуть идею о создании фирменной краски для ВИП-машин, пусть выделяются. Эй, а где новость про лимузины? Решили приберечь на новый год?
  Дальше шли опять пространные рассуждения о путях развития автомобилей, но этот раздел я пропустил. Полистал рисунки и схемы, описывающие основные узлы, полюбовался на внушительный список задействованных международных Патентов. С каждого из них мне на счёт капает денежка, приятно... И надо Веронике отнести все, что я нарисовал за это время. Пусть не зацикливается на седанах. Универсалы, лёгкие грузовики, фургоны, пикапы - надо охватить весь рынок. Пусть попроще, подешевле, главное - делать ставку на надёжность. Хотя, об этом лучше с Хосе поговорить, я думаю. И ещё один вопрос, который стоит обсудить с Хосе. Как мне доставить машину за полторы тысячи километров своей тете? Прав у меня нет, каникулы короткие, а днюха у Анны вот-вот уже.
  Упс, кажется я не вовремя? У Хосе в кабинете сидела генерал де Кабрера, собственной персоной. Да нет, Хосе мне четко сказал, к семи вечера подходи. Опять что-то задумали?
  - Мы можем отправить машину по железной дороге, - предложил Хосе, после того, как мы выполнили все танцы с бубном, которые тут за приветствие. - Она придет в Аллату как раз перед началом каникул.
  - Я хотел лично вручить подарок, - нахмурился я. - Я дома два месяца не был, соскучился. Ева приедет, обещала. Да и отдохну от столицы.
  - И от славы? - Кабрера ухмыльнулась. - Я видела вашу Арену. Наивно, конечно, но впечатляет. Забавный аттракцион.
  - Мы на Европейский Проект Года идём, госпожа генерал, - с достоинством ответил я. - Что до простоты, - это же игра. Зато интерес к Арене так подстегнул боевку в школах! Мне Креспо хвалилась, что такого энтузиазма она давно не видела.
   - Я верю, Доминик, верю. Слушай, а у меня к тебе вопрос. Ты ведь своей тётке не простую "Анну" повезешь?
  - Конечно, нет. По начинке это будет "Кармен". Да и внешне отличия будут. В деталях.
  - Ясно. У меня вот какая мысль возникла. Мне тоже в Аллату надо. Почему бы нам не поехать туда вместе на твоей машине? Страну посмотрим, себя покажем. Машиной похвастаемся...
  - Да? - я призадумался.
  Кармен хорошую идею подала, вообще-то. Полторы тысячи километров по не самым лучшим дорогам - отличный способ проверить "Анну" на надёжность. Да и порулить машиной на дальних перегонах - тоже замануха. Вот только...
  - Мы планировали поехать вдвоем с Ирэн.
  - Тулеппе? - губы у Хосе и Кармен одновременно сложились в ехидные усмешки. - Подружка?
  - Одноклассница, - отмел я намеки. - Чтоб вы знали - Тулеппе хочет войти в род Дюран. Так что мы с ней просто друзья.
  - Дюран, Дюран... - Хосе потёр лоб.
  - Анжелика Дюран? - уточнила Кармен. - А эта Ирэн не дура. Баронесса, и возможно наследница?
  - По наследству там все мимо. Мартин Дюран из боковой ветви.
  - И что? Анжелика - бабка твердая. Кровь им пригодится. Третья за двести лет - это же просто подарок судьбы! Порядок наследования меняли и по меньшим причинам, Доминик.
  - Правда? Но она же не урождённая Дюран?
  - Если родит Одаренную девочку - станет опекуном Наследницы. Тоже очень неплохо.
  - Как все это сложно.
  - На самом деле - не очень. Значит, Тулеппе? Уже трое. И мне адъютант будет нужен, четверо. Потянет твоя "Анна" четверых?
  - Да уж не сомневайтесь, сударыня. И нас, и чемоданы. Кстати, у меня по чемоданами идея есть, господин Хосе. Хотел к доктору Гауди зайти, но раз уж так совпало...
  - Надеюсь, нам не нужно будет покупать ещё одну фабрику?
  - Вряд ли. Можно обойтись О&Э.
  - Хорошо. Что там у тебя?
  Я протянул лист, на котором были наброски чемодана на колесиках, с выдвигающейся ручкой.
  - Ну-ка? - заинтересовалась Кармен. - Занятно. А ты умеешь удивлять, Доминик. По неровной дороге не слишком удобно, но вот в городе, или в деловых поездках... Хосе, я хочу себе такой чемодан!
  - Надо размеры прикинуть так, чтобы в багажник "Анны" влезали все четыре, - предложил я. - Создадим стандарт, так сказать.
  - Разумно, - одобрил Хосе. - Вроде бы и недорого, а смотреться будет заметно. Думаю, что к поездке чемоданы будут готовы. Все четыре.
  - Спасибо, господин Хосе.
  - Пожалуйста. Доминик, зайди с этим к Антонио, пусть начинает оформление Патента, если получится, и даст команду на начало производства. Думаю, что твой Ангар это потянет.
  - Хорошо.
  - У тебя все? Про экзамены не хочешь рассказать?
  - Да там все нормально. Не круглый отличник, но среди лидеров. До свидания, госпожа Кармен. Господин Хосе.
  - Пока, Доминик, ещё увидимся.
  - До встречи, сударь.
  - Кстати, - Кармен уселась на столешницу рядом с де Мендес. - Вот тебе новый девиз для МС: "Мы создаём стандарты!"
  - Звучит неплохо. Может, не "создаём", а "задаём"? "Мы задаём стандарты для элиты!"
  - Элита здесь причем, Хосе? У тебя из элитного только О&Э. Остальное - для общего пользования.
  - А "Кармен"? Это уже ближе?
  - Немного нагло, но не более. Тот же ширпотреб. Вот если ты начнёшь конкурировать с "Лимузином", то да, можно будет говорить и об элите. А пока, мой тебе совет: не нарывайся.
  - И что это значит?
  - Я была на приеме.
  - Ты говорила с...
  - Вот именно, с... Тебя заметили.
  - Это плохо? Я же прошел ментата!
  - Конечно, прошел. Но ты стал выделяться, милый. А выскочек не любят.
  - Не любят они... Как после фуршета кататься на новой машине, так это всегда пожалуйста...
  - Успокойся. Тебе просто не надо делать глупостей, и все образуется. Ты лучше придумай название для лимузина. Только не вздумай назвать его по имени кого-то из Императорского Дома.
  - Я понял. Подумаю. Первый лимузин в Имперскую конюшню, второй - твоей покровительнице, ну а третий - моему генералу.
  - Вот-вот, это правильный подход. Постой, ты что... Не здесь же... Хосе...
  
  ***
  
  Новая "Санта Анна", собранная по моим инструкциям, немного отличалась от прототипа, который показали в первый раз. Изменилась форма капота, фары, высота. Внешне, модель была похожа на серийную, но отличия были заметны. В салоне стояли другие переключатели, сиденья, и даже руль с педалями стоял другой. Все более дорогое, отделанное по высшему разряду.
  Я попрыгал на переднем сиденье, оценил задний диван, покрутил настройки климата. С этим была большая проблема. Кондиционер - пожалуйста, а вот климат-контроль - задачка ещё та. С Карлой мы установили десяток контролирующих кристаллов, а потом ещё пришлось все это увязывать в общую схему, а потом переделывать раз пять... Но ничего, справились. Так что сейчас мы едем с комфортом.
  Мы - это я, Ирэн Тулеппе, Кармен де Кабрера, и ее адъютант. Адъютантом оказалась молоденькая девушка в звании младшего лейтенанта; с красивым лицом и приятной фигурой, которая и везла нас сейчас, управляясь с машиной вполне уверенно. Кабрера уселась на переднее место, ну а мы с Ирэн разместились сзади. С комфортом, разместились, надо признать.
  Когда ещё неделю назад я проболтался, что на каникулы поеду в Аллату, то Ирэн тут же заявила, что поедет тоже. Мартин только вздохнул, видимо у него были другие планы, но Ирэн постепенно прибирала парня к рукам, так что спорить он не стал. У него и своих дел сейчас хватает. Перед родней засветиться, похвастать достижениями в учебе и на Арене. Самое главное - подготовить почву к тому, что Матриарх Рода может сменить порядок наследования. Конечно, с Ирэн было бы проще, но не слишком. А так - просто поболтать с нужными людьми, кинуть намек, пустить слух... В этом Мартин был мастером, так что справится.
  Выехали ещё затемно, покружили по дорогам города, а затем выскочили на трассу. За рулём была Кармен, она уверенно вела машину, держа скорость выше привычных для этого мира шестидесяти. Обедали в ресторане на центральной площади небольшого городка. Машина необычной формы привлекла неслабое внимание. Если бы Кабрера и ее адъютант - Мари Фуэнтес не были в форме, мы бы так просто не уехали. Толпа собралась вокруг "Анны" внушительная.
  Кабрера специально сделала пару кругов по площади, постепенно наращивая скорость, а потом побибикала и помахала рукой людям. Те в ответ тоже начали радостно галдеть и махать.
  - Нравится, Доминик? - самодовольно спросила Кармен.
  - Не люблю толпу, - откликнулся я с заднего сиденья.
  Жаль, у меня нет кепки какой-то, чтобы натянуть ее на глаза. О! Бейсболка! Моду на банданы я приберегу для своего мотоцикла, а вот бейсболка придется в тему. Здесь носят что-то вроде кепок-восьмиклинок - тоже здорово смотрится, девушкам идёт, а вот парни в них порой напоминают мне усатых гостей с юга из старых фильмов. Еле сдерживаю смех иной раз.
  - И потом, госпожа генерал, когда я сяду за руль?
  - Тебе же нет восемнадцати, - шикнула на меня Ирэн, но я лишь отмахнулся.
  - Давай, дадим возможность оценить машину Мари, - предложила Кармен. - Сегодня она нас везёт до вечера, а завтра большой перегон, там все успеем порулить.
  - Ладно, - согласился я, посмотрев на покрасневшие ушки лейтенанта.
  А лейтенант строго посмотрела на меня в зеркало заднего вида. Ух, красотуля... Жаль, я не Мартин, сказал бы ей пару комплиментов, а там глядишь...
  - А мне можно будет попробовать? - подала голос Ирэн.
  Смотрите, кто ожил. Когда Ирэн разглядела знаки различия, а главное, узнала имена попутчиков, она стала тихой и молчаливой. Ну да, не каждый раз тебя везут на предсерийной машине, а в шоферах действующий генерал, и лейтенант из герцогского рода Фуэнтес. Меня эта ситуация забавляла, Кармен тоже посмеялась, когда я отметил этот момент; но мы с ней старые циники. А вот молодежь наша смущалась. Ирэн - понятно, а вот Мари чего цветет, словно маков цвет? Э, да она гордится, что ее на такое ответственное задание пригласили! Ну да, аж цельную генеральшу везти! Ребенок еще, а ведь воевала уже, я в нашивках разбираюсь. Да и вон та висюлька, в виде капли крови. В нашем мире - это знак донора, а тут - пролитая кровь на поле боя, а с золотым кантом - признание заслуги товарищами. Героиня, без всякой иронии. Спросить, не спросить про награды?
   Пока я решался, Мари вдруг резко крутанула руль, уводя машину от столкновения. Что-то темное и массивное пронеслось рядом, а потом мы влетели в придорожный кустарник. Раздался хруст, что-то сильно стукнуло в днище, и мы остановились.
  - Все целы? - спросила Кармен, потирая лоб.
  - Цела, - отозвалась Ирэн.
  - Я тоже, - откликнулся я. Вот и ремни безопасности пригодились, а кто-то ещё сомневался!
  - Мари? Мари! Что с тобой?
  - Простите, госпожа генерал, он выскочил так внезапно!
  - Кто выскочил?
  - Лось, госпожа генерал! Он выскочил из леса прямо перед машиной! Я не успела ничего сделать... Я сломала машину!
  - Так, лейтенант! Ну-ка успокойся! Ты нам только что жизнь спасла. Полтонны веса да на такой скорости...
  - Машина...
  - Тихо, я сказала! Сейчас посмотрим. Доминик?
  - Посмотрим. Только у меня дверца кустами прижата, госпожа генерал. Только через вашу выйти можно.
  - Ага, сейчас...
  Кармен распахнула дверь, и мы полезли вслед за ней из машины. Оказавшись на земле, я потянулся, и огляделся. Дорога была зажата с двух сторон густым кустарником. Машина пробила эту ограду, и повисла на ветках, которые примял автомобиль. Я присел перед капотом и заглянул под днище. Нда, мешанина пожелтевших листьев и сучков, и ничего не видно. Чтож, придется идти окружным путем.
  Я положил обе ладони на капот, и скользнул в транс. В магическим зрении кузов машины сиял холодным металлическим светом. Огнем горели управляющие кристаллы, от них тянулись нити энерговодов. Вот и центральный кристалл, хм, вот засада. Трещина. Слишком жесткое крепление, надо сменить на резиновую обивку. Так, дальше что? Обрыв трёх проводов; ну да, снизу проходят, веткой достало. Починим. Что ещё? Двигатель? Цел. Коробка? Корпус цел, нигде не течет, удар до неё не дошел, отлично. Подвеска? Ага, один рычаг лопнул - это после вот этого пенька, да вот здесь молотком подправить, понятно... Дальше что? Все в норме, только листья везде набились, да эти ветки в сайлентах совсем не к чему. А что с наружи? Пара царапин на фартуке, небольшая вмятина, ерунда.
  - Мы отделались лёгким испугом, дамы. Всего-то лопнул рычаг, несколько вмятин там, где их и не видно, да трещина в центральном кристалле. Если вытащим машину - работа на пару часов.
  - Уверен? - спросила Кармен.
  - Конечно. А вот если бы к нам в салон влетел лось...
  - Да уж. Лейтенант Фуэнтес! Объявляю вам благодарность!
  - Рада стараться, госпожа генерал!
  - Вольно. Успокойся, Мари, все кончилось.
  Мари и впрямь не в себе. И как она награду заработала? Впрочем, это у нее откат адреналиновый. Да и Источник бурлит.
  - Госпожа лейтенант. Мари! Вы мне не поможете?
  - Да, господин Каррера?
  - Просто Доминик. Вы ведь "живчик", как и Ирэн? Мне надо убрать из-под машины все эти кусты, расчистить выезд. Сможете? Ирэн?
  - Конечно.
  Ну да, конечно. Два адепта Жизни и несколько кустов, кто победит? Уже через пару минут машина стояла на земле, а Кабрера уселась за руль.
  - Понемногу назад, госпожа. Попробуем вырулить.
  Несмотря на трещину, кристалл ещё работал. Токи Силы были неровными, мотор "троил" и кашлял, но машина выехала на обочину, покосившись на правый бок.
  Я залез в багажник, и достал свой чемодан, вытащил набор ключей. Придется переодеваться, и лезть под машину, так проще добраться до рычага, чем снимать колесо, и разбирать подвеску. Да и всех ключей у нас нет. Вот ещё на заметку - нормальный набор ключей на все случаи. И чтобы гайки и болты были не таких огромных размеров! И момент затяжки стоит прояснить, а то затянули до перенапряга металла. У кого столько дури?
  
  ***
  
  Фуэнтес смотрела в зеркало, как переодевается Каррера. Нет, она не специально подглядывала, просто так получилось. А он ничего так, жилистый. А по виду и не скажешь. И спокойный. Она так перепугалась в первые секунды! То есть, не в первые, а потом, когда руки успели совершить нужные движения, чтобы уйти с траектории столкновения с рогатой тушей лесного исполина. Потом удар, скрежет, опять удар, и страх. Она только что угодила в аварию! А в машине у нее сама генерал де Кабрера, и два подростка из Академии. Причем один из них - редчайшая Кровь! Она просто оцепенела. Генерал отреагировала без паники, Тулеппе сзади издала испуганный визг. Каррера... Просто чертыхнулся.
  Целитель в части, когда Мари жаловалась на свое поведение, лишь усмехалась. Нервы, объяснила она. У тебя, Мари, слишком сильная реакция на стресс. В критический момент ты как кусок льда, действуешь четко и правильно. А потом наступает откат, и ты истеришь. Мой тебе совет - найди в такой ситуации парня, или двух, и оторвись на всю ночь. Поможет лучше всякой медитации, поверь. И посмеялась над ее смущением.
  Нет, Мари не была недотрогой. Тем более, что тут армия, нравы простые, и нет строгого контроля родителей, а вокруг все только об этом и говорят. Как тут устоять? Совет показался очень даже кстати. В тот же вечер она встретила Фредо, а потом была безумная ночь. А наутро Фредо сбежал. Ещё вчера она бы обиделась, а сегодня это ее лишь рассмешило.
  И вот сейчас она смотрит голодными глазами на единственного доступного самца. И ей плевать, что может быть, эта девчонка Тулеппе, имеет какие-то виды на него. Доминик поймал ее взгляд в зеркале, и весело подмигнул ей. Мари аж в пот бросило. А Каррера обошел машину, и залез под нее спереди с инструментами. Раздались звуки ударов, Доминик явственно выругался, а потом она почувствовала, как машина поднимается, и выравнивается. Ещё через пять минут Каррера вылез, вытирая капли пота, и размазывая грязь по лицу. По его просьбе Мари открыла капот, и он залез туда. Надо же, Одаренный, а так уверенно обращается с техникой. Повозившись немного, Каррера вылез из под капота, держа в руке управляющий кристалл.
  - Ну вот, - показал он кристалл всем. - Если подождем пару часов, я восстановлю силы, и попробую залечить эту штуку.
  - А что ещё остаётся, - проворчала де Кабрера. - Хорошо хоть осень нынче ненормально теплая. Не замерзнем.
  - И комаров нет, - согласился Каррера. - Можно даже вон к тому озерцу сходить, искупаться.
  - Нет уж, - испугалась Тулеппе. - Вода уже остыла. Да и купаться в двух шагах от душа, - это странно.
  - Да я как вариант предложил, - усмехнулся Каррера.
  Затем он опять залез в свой чемодан, и достал коврик для медитации; да, так будет быстрее. Вот только управляющий кристалл, это вам не зажигалка. Там токи Силы наслоены плотно, образуя густую сеть. И он сможет её починить?
  Доминик смог. Уже через три часа они стояли у стойки скромного отеля. Кабрера сняла одиночный номер себе, и повернулась к остальным.
  - Мне тоже одиночный, - сказал Доминик. - С душем, пожалуйста.
  - И мне, - кивнула Мари.
  - И мне, - немного смущённо произнесла Ирэн.
  - Четыре одноместных номера. Ужин в номера, или будете есть в кафе?
  - Там видно будет, - ответила за всех генерал.
  Бросив чемодан на кровать, Мари достала туалетные принадлежности, и пошла в душ. А после душа выскользнула из номера в одном халате и тапочках, тихо прикрыв дверь. Номер напротив, она постучалась, и через минуту Каррера открыл. О, он тоже после душа? Мари шагнула за порог, закрыла дверь. Щёлкнул замок, и она впилась в губы Доминика...
  
  ***
  
  Ух, мы вчера дали! С Мари, я имею ввиду. Утром еле встали, точнее - нас Кармен разбудила. Полюбовавшись на наши сонные физиономии, она дала нам час на проснуться, и назначила сбор в кафе напротив гостиницы. За час мы успели не много, но проснулись - точно. Съели за завтраком все, что можно, под усмешкой Кабрера, и осуждающим взглядом Ирэн. И что она на меня так смотрит, спрашивается? Нельзя, что ли? Сама о свадьбе думает, а я тут терпеть должен. Зато я спокоен... Словно птица в небесах. И Мари тоже успокоилась. Это она так со стрессом боролась. Да я и не против, как бы даже совсем наоборот. У нас ещё два дня на дорогу, так что одна ночь точно наша. Я посмотрел на Мари. Ага, о том же думает, вон, как ушки покраснели. Никакой эмпатии не надо.
  Дальнейшая поездка протекала куда более увлекательно. Часа за два до обеда, на заправке, я сел за руль. Ну, наконец-то! Подстроил под себя сиденье, кивнул внимательно наблюдавшей за мной Кармен, подмигнул сидящим сзади Ирэн и Мари. Погнали!
  
  ***
  
  Генерал графиня де Кабрера рассматривала стоящего перед ней мужчину. Мануэль Санчес мало изменился за те десять лет, что она его не видела. Такие как он довольно быстро теряют молодой вид, а потом словно застывают в возрасте лет пятидесяти. Белоснежная грива до плеч, а ведь она помнит в ней и черные пряди. Трость с крупным камнем в рукояти - скорее дань моде и статусу, чем необходимость. Вот взгляд не изменился. Все такой же острый и внимательный. Да, простофиля не заметил бы Белую Вспышку и перед носом, а старый интриган нашел ее даже по невнятным признакам.
  - Госпожа генерал, - кивнул ей Санчес. - Рад вас видеть в моем доме.
  - Неужели, господин Санчес? С каких это пор кто-то радуется проверяющим?
  - Так вы приехали с проверкой, госпожа генерал? Я буду рад оказать вам всю необходимую помощь. Что конкретно вас интересует?
  - В первую очередь состояние оборонительных сооружений, а так же подготовка местных гарнизонов к возможному вторжению африканцев. Судя по поступающим рапортам, на многих объектах идёт значительное отставание от графика. Да и боеспособность гарнизонов под сомнением.
  - Я не занимаюсь инженерными сооружениями, Кармен, я аналитик. И оставь свой командный тон для казармы! - Санчес не выдержал, и отбросил условности. - Я десять лет твердил о готовящейся провокации, и что же? Что я получил взамен? И у тебя хватает наглости требовать ответа у меня? Потребуй его от этой суки Фуэнтес!
  - Если бы я могла, я бы потребовала. Но герцогиня де Фуэнтес была убита на дуэли десять лет назад. Не напомните мне, кто это сделал? Мануэль, ну вот зачем?! Чем она вам мешала?
  - Своей тупостью! Ее надо было вывести из игры не десять, а все двадцать лет назад, как только стало ясно, что она за человек. А вы все ждали, надеялись... Дождались? Кто-то же должен был это сделать, так почему не я? Тем более, что мне это доставило удовольствие.
  - Да, я видела запись. Браво. Просто образцовый поединок. Но зачем было ее убивать? На нас ополчился весь Двор.
  - Да потому что этой шлюхе было не место при Дворе! Ее наследница, Селия - вот подходящая кандидатура. Разве она плохо управляет краем?
  - Речь не о том, господин Санчес. Почему вы сделали это в тот момент, когда наши позиции были так слабы? Наша лодка и так черпала бортом, а вы пробили ещё одну дыру в днище.
  - Это надо было сделать, Кармен. И вовсе мы не черпали бортами, что за дурацкая аналогия. А вот почему за меня никто не вступился, вот вопрос! Даже ты...
  - Я?! Новоиспеченный полковник в Генштабе будет заступаться за сумасшедшего, который перешел дорогу Второй Наследнице? Я что, на идиотку похожа?
  - Ты могла бы поговорить...
  - Не могла! То есть, могла бы, конечно. Но зачем? Даже вы оказались здесь, в провинции, вы! А я была бы сейчас начальницей гарнизона пингвинов. Нет уж, спасибо. После вашей дуэли меня три года держали под прицелом. Я не то, что помочь, я в вашу сторону смотреть не могла! А Мартина на вас до сих пор злится. И по делу!
  - Сами виноваты. Развели сопли там, где надо было просто срубить пару дурных голов. Интриганки. Зато после смерти этой дуры, остальные сидели, наложив в штаны. От них воняло так, что даже здесь было слышно! И Мартина это знает, нечего на меня всех собак вешать. Именно я дал вам шанс исправить положение. Я не пробивал дыру, выражаясь твоими метафорами, я просто выкинул балласт.
   - А к чему это привело? Вы в опале, Мартину на четыре года засунули в задние комнаты Дворца, я была связана по рукам и ногам. Вы создали большие проблемы, господин Санчес, не стоит это отрицать. И пока вы тут прятались, нам пришлось разгребать последствия.
  - Ладно, я понял. Выпить хочешь?
  - Красного. Спасибо, - Кармен устроилась в кресле и приняла бокал с рубиновым напитком. - Неплохой букет. Местное?
  - С моих виноградников. Сорт назвал "Одиночество".
  - Мило. Ну а без лирики, как тут дела? Вы все же пограничный округ.
  - Дела так себе. Строительство идёт медленно, учения проводятся редко. Флот не сможет сдержать крупный десант - до главной базы слишком далеко. А на суше крепких частей немного. Я стараюсь их свести поближе, чтобы в случае чего, оставались очаги обороны, работаю с командирами, но я здесь мало что решаю.
  - Значит, руководство Аллаты погрязло во взятках, начальники гарнизонов некомпетентны, маги бездельничают, а рядовые задействованы не в обороне, а на хозработах. Я ничего не упустила?
  - Вот значит как? Такова будет наша позиция? А моя роль в этом какова?
  - Мы вернём вас в Капитолий. Вы разочарованы тем, что не смогли пробиться сквозь стену кумовства и коррупции. Я привезла в качестве адъютанта Мари Фуэнтес, принесёте ей извинения за тетку... Так надо, Мануэль!
  - Обиженный, сломленный и недоверчивый... Интересно. Это Мартина придумала, уверен.
  - Нет, я.
  - Хороший план, девочка. Но что я буду делать в столице?
  - Ректор Академии уходит на пенсию.
  - Тулеппе и Каррера? Хоть благодаря этому обо мне вспомнили. Хм... АГ? Нет, Святоши не сильны в столице... "Мех", МС, теперь ты здесь... Ты нацелилась на Хосе? Он не пойдет в род Кабрера, предупреждаю.
  - Посмотрим. В конце концов, я и не стану настаивать на этом.
  - Ребенок, вот что ты задумала. Или Мартина?
  - Пока это только наброски планов.
  Старый маг отпил из бокала, глядя на собеседницу.
  - А что будет с Аллатой? Мы отдадим провинцию на растерзание африканским дикарям? Не слишком большая цена за новые погоны, Кармен?
  - Не слишком. Вторая набирает силы, а вы знаете ее преклонение перед англосаксами. Они льют ей в уши дурные идеи, и она смотрит на мир их глазами. Либо Аллата, либо половина Европы.
  - Ей так надоело ждать? Решила расколоть страну?
  - Один из вариантов.
  - А что же Императрица?
  - Вы помните, сколько ей лет? Англичанка всегда была в любимицах. И она не считает себя недостойной тиары.
  - Значит, ничего не изменилось. Жаль. Так может, мне не стоит уезжать? Я могу участвовать в обороне...
  - Нет, сударь. Только после того, как всем станет ясно, в какое положение нас загнали протеже Второй. К тому же, я читала вашу медкарту.
  - Людей не жалко, Кармен? Хотите бойню?
  - С каких пор вы стали таким сентиментальным? В конце концов, вы провели здесь десять лет, и сами утверждали на должности этих бездарей. Предложите другой вариант, господин Санчес, с удовольствием его послушаю! Нет? Тогда займитесь своим универсалом.
  - Да на что он годен? Мальчишка не успеет даже в силу войти.
  - Уже сейчас он сделал кое-что, что даёт нам шансы на выживание. Да и о прибылях не забывайте. Ну а вот когда Африка увязнет в Аллате, можете вернуться, и делать с африканками все что захотите. Я и сама к вам присоединюсь, а то кое-кто стал забывать мощь наших легионов. Надо утопить африканок в крови, чтобы весь мир содрогнулся. Готовьтесь к отъезду, Мануэль. Предупредите своих людей, что помощь будет, надо только продержаться.
  - Ясно.
  
  ***
  
  Машина произвела фурор. Впечатлились не только Альва, но и весь квартал. Ну ещё бы! Времени прошло всего ничего, как было объявлено о начале выпуска нового семейства автомобилей, и вот - белоснежная "Санта Анна" в специальном исполнении стоит на улице провинциальной Аллаты. Марко, после пробной поездки, смотрел на всех, кто приближался к машине взглядом Отелло. Анна, заметно округлившаяся, гордо отвечала на дурацкие вопросы соседей. Короче говоря, авторитет семьи Альва взлетел куда-то в стратосферу, а может быть и выше. Я был затискан и зацелован, словно плюшевая игрушка. Спасло лишь то, что приехали мы довольно поздно.
  Жаль, что у нас с Мари не получилось провести ещё одну ночь. Прошлую мы, не скрываясь, закрылись в двухместном номере, а наутро я получил новую порцию насмешек от генеральши, и молчаливое осуждение Ирэн. Вот её я так и не понял. Ей-то что до меня? Явно ведь она меня сторонится, и держит на дистанции с самого начала учебного года, а сейчас смотрит так, словно я не оправдал ее лучших надежд. Да и вообще, я Ирэн не узнавал. Где та забияка, что сидела со мной рядом? Сейчас Ирэн стала важная, расчетливая. Говорит мало, но много думает. Это так на нее жизнь в Академии повлияла? Окружение многочисленных аристократов подействовало?
  Зато с Мари мы оторвались по-полной. Завтра у нее начнется служба, она будет тенью следовать за Кабрера, а у той обширная программа. Так что мы вряд ли увидимся ещё. По словам Мари, она и в эту поездку попала случайно, служит она далеко от столицы. Ну что же, прощайте, госпожа лейтенант. Приятно было с вами познакомиться. Может быть, когда нибудь...
  Ирэн мы завезли к ней домой. Я тут был всего пару раз, и не испытывал желания встречаться с ее родней. Так что, помог выгрузить чемодан, договорились о следующей встрече, и Ирэн поспешила к дому, цокая каблучками, и катя за ручку новинку в виде чемодана. Это тоже был эксклюзив. К производству таких чемоданов О&Э когда ещё приступит - те, что достались нам - плод труда работников и работниц Ангара 18. Кажется, название прижилось, и коллектив становится не просто конструкторским бюро, но и дизайн-студией фирмы МС. Во всяком случае, на коже чемоданов не надпись золотом О&Э, а выбито тиснением "Ангар 18". Мне понравилось.
  Наутро пришло письмо от Евы, которая предупреждала, что приедет поездом к полудню. Мы загрузились всем семейством, - Анна за рулём, и покатили на вокзал. Ехали не спеша, собирая взгляды прохожих и проезжих, чем доставили Анне невыразимое наслаждение. Виду она не подавала, конечно, но разве меня проведешь? Марко ехал на переднем сиденье, надутый от гордости, как индюк, а я сидел сзади и давился смехом.
  - Что смешного, Доминик? - наконец не выдержал дядя.
  - Пфф... Не обижайтесь, дядя, но видели бы вы себя со стороны... Нет слов, какие важные!
  - Правда?
  - Да, тетя. Извините.
  - Но, Доминик, это же наша новая машина. Машина, моего имени! Мы имеем право гордиться этим, как думаешь?
  - Наверное. То есть, конечно, имеете! Просто я привык к тому, что машину эту делали и переделывали на моих глазах раз сто. Вот и стала она для меня чем-то привычным.
  - Доминик, - покачала головой тетка, взглянув на меня через зеркальце. - Ты даже не представляешь, как мы тобой гордимся. Ты учишься в Академии, знаком с генералами и аристократами высшего света. Ты сделал нам такой подарок!
  - Ну... - смутился я. - Вы тоже... столько сделали для меня, помогали, поддерживали. Так что, все честно. Кстати! Машина эта - не совсем обычная. На такой катаетесь только вы, генерал Кармен де Кабрера, и графиня Мария Долорес де Мендес. И все. Остальным достанутся лишь обычные серийные экземпляры.
  - Да ты что?
  - Ага. По внешнему виду - это переходная модель между "Санта Анной" и "Кармен", а по начинке - "Кармен" в лучшем исполнении. Порядкового номера я не знаю, но таких машин всего три, это уж точно.
  
  ***
  
  - Таких машин всего три, я знаю точно.
  Марко почувствовал, что его и в самом деле распирает от эмоций. Его брат совсем забыл о гордости, когда остался в деревне, отказавшись ехать в Аллату. Жена его брата сделала все, чтобы они больше не встречались. Да, он стал Альва, но на тот момент это казалось лучше, чем позорить фамилию предков. Пусть их род не мог похвастать ни стариной, ни знаменитыми представителями, но Марко всегда помнил о своих корнях. А вот брат - нет, хоть и остался Каррера. Спокойная жизнь, напоминающая болото, - это выбрал Каррера. Попробовать выбраться из захолустья, рискнуть - выбор Марко и Анны Альва. Как же им было тяжело поначалу! Анна только что демобилизовалась, он, Марко, не имел работы, они ждали ребенка... А от брата не было никакой помощи. Да и вряд ли Марко принял бы ее, эту помощь. Но они смогли выкрутиться. Из простого знакомства в маленькой забегаловке, где он встретил впервые Анну, он стал строить свою семью. Из простой комнатушки, где ютились молодожены, он стал строить свой дом. Вскоре перебрались в съёмную квартирку. Это уже тогда, когда родилась Ева. Маленькое громкое чудо. Он вкалывал сутками, чтобы хоть как-то обеспечить семью. Анна говорила, что он больше мать, чем она. Может и так. Но он знал, что и она не станет сидеть и ждать, пока с небес упадет что-то ей в руки, как этого ждала семья его брата. И Анна, лишь Ева чуть подросла, стала искать работу. Чудом удалось устроиться в "Энергетик"; Магу Огня в отставке просто не было применения в гражданской жизни. А семья брата, иногда навещая бедных родственников, не забывала об этом намекнуть. Но они все равно выдержали. Ева росла непоседой, того и гляди что натворит. У нее рано прорезался талант Огня, и она долго училась его контролировать. Марко пришлось уволиться с его грошовой работы, и сидеть дома. Забота о пропитании легла на Анну, а Марко досталось воспитывать дочь, и следить, чтобы спонтанный всплеск Силы не спалил дом. Он начал готовить. Оказалось, что у него неплохо получается. Анна даже говорила - талант. Может и не талант, но его стряпню всегда хвалили. Анна потихоньку росла в должности. Младший оператор, оператор, старший оператор... Когда ей предложили должность начальницы смены, они вздохнули спокойнее. Удалось рассчитаться с вечными долгами. Через пару лет Анне выделили этот домик, принадлежавший компании, и простоявший десятилетия без хозяйского глаза. Да, район был не лучший, и дом был ветхим, но это был их дом, дом Альва. А брат все так же жил в арендованном жилище. У них родился ребенок. Мальчик, с нулевыми способностями к магии. Впрочем, никто другого и не ждал, в роду было не слишком много Одаренных. И вновь Марко сравнивал свою жизнь с жизнью брата, мерил теперь уже не собой, а детьми. Ева росла бузотеркой, никогда не жаловалась на полученные ожоги, ссадины и синяки, а видит Праматерь, их было много. Доминик же с малых лет был капризным ребенком. Постоянные слезы, истерики, непонятное поведение. Каррера иногда приезжали к Альва, но Альва никогда не ездили к Каррера. Пусть брат хвастается своими доходами, на которые он купил "Венецию", Марко не хотел влезать в кредиты, только чтобы произвести впечатление на соседей. Они сами накопили на подержанную "Лагуну", а Марко сам отучился на права, и сам научился управлять машиной, даже несмотря на слабый Источник. А потом случилась та авария. Мотор машины заглох прямо перед поездом, и у Марко не осталось брата. Остался лишь изнеженный и избалованный подросток с вечно плаксивым выражением лица, и внезапно прорезавшимся талантом к магии. Он очень сомневался в правильности решения, когда предложил Анне забрать парня к себе. Может быть, лучше отправить его в Павлоград, к дальним родственникам? Но потом он вспомнил, что те давно сменили фамилию, а значит, что его племянник - последний носитель фамилии Каррера. И он решил хотя бы попробовать, чтобы мальчик изменился, и стал достоин своих предков. Получилось, хотя это вряд ли была заслуга только Марко. После аварии Доминика словно подменили. Анна говорила, что это такой способ справиться с болью. Может быть. Но иногда Марко приходила в голову мысль, что та авария - это лучшее, что смогла сделать для мальчика семья брата. Иногда его пугал мрачный взгляд Доминика, которым он смотрел на окружающий мир, но племянник никогда не смотрел так на его семью. Даже Ева, которая изо всех сил пыталась вывести мальчишку из себя, заставить его подчиниться, признать ее верховенство, не смогла этого добиться. Взгляд Доминика бывал раздраженный, даже злой, но никогда в нем не было ненависти или презрения, присущего его родителям. Он мог всего парой слов приструнить Еву, чего не всегда удавалось сделать даже Анне. А потом началось. Сначала мопед. Какая это была гордость! Каррера - не просто фамилия, они что-то могут! Потом на мопеде стали ездить все, а Доминик, - самый младший! - начал их этому учить. Дальше - больше. Талант видения Силы, первые заработки. Новая странная одежда, деньги, что приносил подросток в дом. И все это так спокойно, словно это делал не сын его брата, а воспитанник Альва. Но это был не Альва. Анна как-то предложила Доминику сменить фамилию, но тот отказался. Причины не назвал, но Марко почувствовал гордость за потомка трёх столетий Каррера. А потом фамилия Каррера начала обретать славу. Зонтик, ну надо же! Так просто, что все удивлялись, почему до этого никто не додумался раньше. Потом - мотоцикл. Марко знал, как Анна хочет новую машину. Старушку приходилось постоянно чинить и гонять в сервис. Конечно, Люси делала им скидку, но и сама признавалась, что ее работники - по большому счету бездари и неумехи. А тут Анна сама предложила вложить деньги в задумку Каррера. Сама! И ведь у них получилось! Когда Марко впервые сел на мотоцикл, то сразу почувствовал разницу с разболтанным мопедом. Во всем чувствовался подход Доминика. Мелочи, на которые никто не обращал внимания, требования по качеству, которые казались всем странными, пренебрежение магическими деталями - словно он и в самом деле решил сделать свой "байк" - доступным для всех. А потом - Капитолий, Выставка, и окончательное понимание, что Каррера совершил невозможное. И слава, которая пришла к Еве. И предложение поступить в Академию. И слова Анны, которая заявила, что после того, как Ева поступит в армию, она хочет завести ещё одного ребенка... Тысячи золотых, что вдруг появились у них на счету... Нет, они не лезли в карман Доминика, хоть он и прямо сказал, что ему не нужно столько денег, и предложил пользоваться его карточкой так же, как и своей. А потом эта дуэль, на которой он с лёгкостью победил напыщенных сопляков, и поступление в Академию. И опять деньги, уже не просто большие, а огромные! Намек на новую машину, в который Марко поверил сразу же. Как же ему пришлось уговаривать Анну не продавать "Лагуну", и при этом не раскрыть секрет... И тот миг, когда на закате у их дома остановилось сверкающее чудо. И люди, которые приехали вместе с Домиником. Какие люди! Высшая аристократия, с которой Каррера общался почтительно, но на равных! И это не вызывало у тех никакой негативной реакции. Генерал лишь снисходительно посмеивалась, когда лейтенант из герцогского рода повисла на Доминике в прощальном поцелуе. Вот ведь паршивец! И эти его слова. Не важно, какая машина по счету. Важно, что ее сделал Каррера, а значит, его род, род его предков, не останется безвестным.
  
  ***
  
  Хо-ро-шо! Это все, что я могу сказать о своей жизни. Я потянулся в своей кровати, упёршись пальцами ног в спинку и вытянув руки. Когда я уезжал отсюда, я не мог этого сделать так далеко. Надо бы прислониться к косяку, на котором мы с Евой оставляли зарубки, отмечая свой рост. Пара сантиметров точно прибавилось. Я вскочил, привычно наступив на разные доски, и качнувшись. Скрип-скрап! Усмехнувшись приветствию дома, отправился в туалет.
  - Спишь, соня? Жиром обрастаешь?
  Это Ева. Вот же... Вчера жаловалась на усталость, а сегодня встречает меня в спортивном костюме. На пробежку собралась? А почему бы и нет.
  - Кто тут зарос жиром, ещё посмотреть надо, - я окинул критичным взглядом подтянутую фигуру сестры. - Иди, разминайся, я тебя догоню.
  - Мелкий, - выдохнула Ева. - Я тебя урою!
  - Да-да, ты мне тоже нравишься...
  Хорошо быть дома, и вновь ощутить себя детьми. Ева на пробежке стартовала так, словно шла на рекорд. Я честно пытался угнаться за ней, но на последнем круге отстал почти на сотню метров. Ева, оглянувшись, помахала мне рукой, и заскочила в дом. Ведь специально нальет воды, и бросит в нее полотенце! Не верю я, что за полгода в армии ее от такого не отучили. Да и ладно, пусть ее...
  За завтраком все лакомились. Не знаю, я за все время, что живу в этом мире, лучшей стряпни не ел. Ева тоже соскучилась, судя по довольной рожице. Анна с удовольствием разглядывала форму дочери, а Марко с умилением смотрел, как со стола сметается его еда.
  - Я тебя на экране видела, - заявила Ева, когда мы добрались до чая. - Что ж ты спину той девчонке подставил? Поделом тебе досталось.
  - Та девчонка графского рода, - улыбнулся я. - Мы решили, что нужно сделать победителем именно ее.
  - Так вы что, притворялись? А твоя нога?
  - Нет, это был неудачный момент. Или удачный, - как посмотреть. Как смотрелось, здорово?
  - Ещё бы! Я тогда знаешь как орала? А потом, когда ты Шип выдернул, мы уже все орали. Жаль, что тебя нельзя к нам привезти, девчонки на тебя запали.
  - Что ему ваши курсантки, когда на нем герцогиня виснет? - усмехнулась Анна.
  - Да ладно! Кто?
  - Неважно. Это было так, случайное приключение.
  - Вот же ты... И что они в тебе находят? Кожа да кости, и сам не красавец. Мам, ты что думаешь?
  - А ещё та девушка - лейтенант, и адъютант генерала Генштаба.
  - Ух ты. Мелкий, это правда?
  - Конечно.
  - И чем же ты ее привлек? Прочитал порядок зажигания свечей на новом автомобиле?
  - Я привлек ее своим богатым внутренним миром. В отличие от тебя, есть дамы, которые ценят мои достоинства по заслугам.
  - Достоинства? И по каким же заслугам эти достоинства оцениваются?
  - Ева, прекрати.
  - Ладно, мам. Я с ним потом поговорю.
  - Ты лучше расскажи, почему раньше не приехала? Летом ведь обещала.
  - Ох, мам, никак не получалось. Погоди-ка...
  Ева выскочила из-за стола, и бросилась в свою комнату. Через минуту она с топотом спустилась со второго этажа, держа в руке фотоальбом.
  - Вот! - гордо показала она довольно крупную фотографию.
  - Что это? - слабым голосом спросил я.
  - Это Имперский бронеход серии 2/3 - 6, - провозгласила Ева. - Версия "У" - учебная. Я на нем - второй оператор.
  С фотографии на меня смотрела Ева в камуфляже, на плече у нее был пришит круглый шеврон с каким-то косым крестом, а сзади возвышалась железная громадина. Не Евангелион, конечно, но размеры робота впечатляли; Ева едва доставала до колена.
  - Охренеть, - высказался я.
  - Доминик!
  - Простите, дядя.
  - Ева?
  - Я второй оператор, пап. Отвечаю за своевременную накачку боевых кристаллов и центральных разрядников. Видите: вот они торчат, два штуки. Конечно, сейчас эта версия бронехода считается устаревшей, но лет сто назад это была самая совершенная боевая машина. Да и сейчас они ещё в строю кое-где.
  - А почему он такой высокий?
  - А, это. Это мелкий, потому что главный кристалл в такую технику можно ставить только вертикально. Тогда он будет поглощать Силу от Земли, и не нуждается в механическом движителе. Представляешь, мам, - у меня практически твоя работа! Съем энергии, преобразование ее части в электрическую, накачка боевых кристаллов, и все такое прочее.
  - Я думал, бронеходы на колесах, - не уступал я, и Ева снисходительно усмехнулась.
  - На колесах ездят бронемашины. Там стоит механический двигатель, как на обычной машине. Для них нужны дороги, запчасти и подготовленные люди. По сути - это грузовики с лёгкой броней. А бронеход - биомеханическая конструкция с практически неиссякаемым энергоресурсом. На полном заряде эта малышка может пройти больше ста километров, а потом зарядиться за три часа, и снова в путь.
  - Но он же здоровый! - воскликнул я. - Его же за километр видно! А как же огнестрелы? Нам говорили, что сейчас есть пушки, способные пробить любую броню.
  - Это да, - с сожалением признала Ева. - Но зато тут есть силовые поля. В бою я как раз ставлю плазменный щит и каменную стену. А для охлаждения использую Воду. Знаете, как обрадовались, когда узнали, что у меня три стихии? Да ещё и с техникой знакома. По окончании учебы я могу рассчитывать даже на Серебряный Легион! Вот там бронеходы - не чета этому.
  - Я знаю кое-кого из Легиона, - рассеянно заметил я, разглядывая фотографию.
  - Откуда? Хотя, да, Мария де Мендес. Но она в отставке. Я читала про нее. Ветреная Лола! Лучший стрелок третьей когорты, участница двух конфликтов - на Архипелаге и в дельте Янцзы. Шесть подтвержденных побед в индивидуальных боях, и шесть - в группе. Награждена орденом Железного Ветра и медалью "За Отвагу".
  - Ничего себе. Откуда ты знаешь?
  - У нас знаешь, какая библиотека, мелкий? Там столько всего можно найти! Вот, например...
  - Ева, давай не сейчас. Почему ты пошла к ним? Я знаю, там берут только добровольцев.
  - Ну... - Ева опустила взгляд на чашку с чаем.
  - Ну?
  - Мне форма понравилась, - призналась она. - На мою косуху похожа. Черная с серебром.
  - Ты поступила туда только из-за формы? - удивился я.
  - Да ты что, мелкий? Это же элита! Из всей роты нам только троим предложили, а прошла я одна. До нового года буду в учебке, потом на распределение. Если попаду в Серебряный Легион, то буду учиться на офицера.
  - А если нет?
  - Разберемся. Контракт все равно на три года. А если продлить, то и жалование выше, и звание. А у тебя какие планы? На МС будешь работать?
  - Наверное. А что? Вроде получается. Машина вот...
  - Да-а. Машина блеск! Я фотки девчонкам привезу - обзавидуются!
  - Ну-ну. Ты на новый год меня найди, я тебе такое подгоню... А ещё весной...
  - Что? Ну что, мелкий?!
  - Не могу. Секрет фирмы. Вот приедешь на новый год, и узнаешь.
  - Да куда я приеду? Скорее всего, сошлют в какой-нибудь гарнизон. Хотя, там вроде бы неделю отпуска дают.
  - Ну вот. Приезжай в Капитолий, я тобой в Академии похвастаюсь.
  - Я к маме приеду, она рожать будет в это время.
  - Госпожа Анна, вы точно не хотите переехать в Капитолий? Там есть чудные места: лес, горы... Зима не такая, как тут - морозы, снега. Красотища, и никакой пыли и слякоти на дорогах. А ещё у меня в знакомых есть адепт Крови, и я с ней в хороших отношениях. Хотите ребенка мага?
  - Правда? Кровь? Ну у тебя и связи, мелкий! Ма-ам! Па-ап!
  - Да ладно тебе, Доминик, какая столица, что мы там будем делать? Мы с Анной здесь привыкли.
  - Будете меня закармливать своими вкусняшками, дядя. Кстати, Марко и Петр тоже собираются туда, хотят открыть свое кафе. Если вы там с ними объединитесь, то успех вам обеспечен. Что скажете, тетя?
  - Дорогой?
  - Даже не знаю...
  - Ну что тут думать, дядя? Тетя? Столица, шикарные возможности, свой дом! Вы ведь в этом только на ремонте дома разоряетесь, а он даже не ваш, а компании.
  - Мы думали купить свой, присматривались.
  - А там такие симпатичные дома есть! Да вот рядом с тем, где я живу. Раза в три побольше, район спокойный, рядом лес, речка. Воздух... Да что я вам говорю, приезжайте - сами увидите! И Ева легче до столицы доберется, чем в Аллату, верно?
  - Ну, так-то да. Мне проще в Капитолий приехать, всего четыреста пятьдесят километров. И поезда ходят каждый день, днём и ночью.
  - А как же моя работа?
  - Вам ребенка растить надо. А если он Одаренный будет? Вырастет ещё таким хулиганом, как Ева...
  - Щас получишь...
  - Вот видите! За детьми нужен глаз да глаз. И ремень не помешает.
  - Ну все, мелкий, конец тебе.
  - Кстати, и Люси тоже поближе к Капитолию собирается переехать, вы знаете?
  - Да, она говорила что-то. Но я думала - шутит.
  - Какие шутки? Мы собираемся новый завод строить в Кантабрии. Знаете, сколько у Люси заказов? Аллата, конечно, город хороший, но от основных магистралей далёк, по логистике постоянные трудности. А там и дорога железная, и порт, и центр страны.
  - Она мне не говорила, - растерялась Анна.
  - Пока это только планы. А вот переедете, и она туда подтянется. Будете вместе за ребенком смотреть, пока дядя у плиты стоять будет. Как вам? Дядя? Ева, что молчишь?
  - Ты это серьезно, мелкий?
  - А то ж! - обиделся я. - У нас Проект Года, между прочим. Кто за меня болеть будет на Арене?
  - А деньги? Знаешь, сколько денег надо на переезд? На дом, на обстановку? Тысячи!
  - А ты знаешь, кого ты мелким обзываешь? - я встал, и вытащил из кармана куртки, которая висела у входа, мои понты миллионера. Чековая книжка и ручка с золотым пером. - Как тебе такие цацки?
  - А ну дай сюда. Быть не может!
  Книжка и ручка пошли по рукам. Какими бы не были Альва провинциалам, но атрибуты миллионера они узнали сразу. Ева натурально выпучила на меня глаза, да и Анна с Марко тоже. Хотя они что, не знали разве, что у меня дела на лад идут?
  - А ещё, только это между нами, дамы и господа. По окончании Академии мне обещан титул барона.
  - Охренеть! Ну ты даёшь, мелкий!
  - Ева! Хватит уже его так обзывать, он уже выше меня.
  - Ну а как его ещё называть, мам? Тощий? Или господин барон?
  - Ева!
  Дальше разговор заглох, и мы закончили завтрак в молчании, но я же видел, что семена упали в нужное место и время. Целитель Крови, столица, деньги, Люси... Нет, не устоит тетя Анна. Да и переросла она свою должность давно, это даже мне понятно. Просто Аллата - не то место, где свободно можно работу найти. А в Капитолии и Санчес поможет, он же обещал? Я все время в Академии, мое влияние на ребенка будет минимальным, так что все будут только рады. И мне не так скучно будет.
  Что делать в Аллате осенью? Зимы ещё нет, постоянно в воздухе висит сырой туман, холодный дождь старается швырнуть за шиворот порцию брызг. Я пробыл у Альва три дня, и понял, что начал скучать по сумасшедшему ритму Капитолия. Спасало лишь то, что весь день я проводил у Люси. Устанавливал кристаллы, оптимизировал токи, болтал с рабочими и конструкторами. Рассказывал им про новую машину, про передний привод и коробку-автомат. Разок сходил в школу, - меня Ирэн туда вытащила. Рассказали об Арене, показали пару трюков на школьном полигоне. Теперь здесь тоже есть полигон, и его пытаются привести в соответствии с увиденным. Грязь не даёт повторить все как в Капитолии, но здесь и уровень магов не тот. А так, ничего, даже интересно. Мы пол дня провели там, тестируя на бывших одноклассниках свои задумки. Явно сильных магов не было, но на нас валили толпой, не считаясь с потерями, так что и нам досталось пару раз. Просто четверо нас блокировали в укрытии, пока пятый срывал флаг, и относил его на свою "базу". Молодцы, быстро сообразили.
  Окончание каникул пришлось на пятницу, а значит, у меня есть ещё два выходных. Но я всё равно начал собираться в дорогу. В Капитолии меня ждал недоделанный двигатель, и разобранная коробка. Пора все это совмещать, и ставить в раму. Опять же, колеса, диски, тормоза, свет... Тысячи мелочей. Созвонился с Ирэн, она тоже не против вернуться. Когда вернулся в домик к Альва, застал растерянных Анну и Марко. Ну да, мы опять разъезжаемся, а они опять останутся в пустом доме. Заикнулся о пробной поездке в Капитолий, и сам был удивлен, с каким энтузиазмом они согласились. Загнали машину в гараж, быстро собрались, и отправились на аэродром. Был неприятный момент, когда не оказалось одного билета, но потом все решилось; повезло, что пассажир опоздал.
  Анна на дирижабле летала всего раз, а Марко и Ева - ни разу, не считая того раза, когда контракт летали подписывать. Ирэн летала, но высоты боялась, так что сразу ушла в транс, а потом заснула. А вот Марко и Ева всю дорогу таращились в окно, разглядывая проплывающие под нами города. Площадка такси, на которой я сразу направился к знакомой "Венеции". Анастасия мне обрадовалась, как постоянному клиенту. Они с Анной быстро нашли общие темы, и проболтали всю дорогу, а я просидел молча сзади, стиснутый с двух сторон уснувшими, наконец, Марко и Евой. Ирэн укатила на отдельной машине сразу в Академию. Ну а мы высадились у особняка, в котором обитал я.
  - Это твой дом?
  - Нет, конечно. У меня в этом доме только правое крыло. Идёмте, познакомлю с Фернандо. Он тут самый главный, так что, обращайтесь к нему.
  Кано быстро решил все проблемы. Альва выделили отдельную квартирку, а Еве уже ночью нужно было уезжать в армию. Но перед этим она увидела незаконченный движок на верстаке, и вытянула из меня обещание, что как только я сделаю мотоцикл, дам ей знать. Чувствую, что нужно начинать строить ещё один, по любому этот у меня отожмут. Не Ева, так Марко, - тот тоже оценил кубатуру двигателя и блестящее оребрение цилиндров. А ещё Марко оценил возможности местной кухни, так что к вечеру по всему дому плыли потрясающие ароматы. Потом мы посадили Еву в поезд, и вернулись спать.
  За завтраком я продолжил агитировать родственников за переезд.
  - Сами видите, - объяснял я Анне. - Я тут и не живу, практически. Мне в Академии удобнее, а здесь я только на выходных бываю.
  - Но мы тоже не можем жить здесь, Доминик. Это же не твой дом!
  - Зато у вас есть возможность купить свой. Вы с Кано поговорите - он вам столько вариантов предложит!
  - И сколько это будет стоить?
  - А что, денег у нас нет, что ли?
  - Твоих денег.
  - Тетя, а вы не забыли, что по закону я несовершеннолетний? А вы - мои опекуны. Так что это не у меня денег много, а у вас! Давайте так сделаем. Вы походите, посмотрите. Все равно завтра домой собираетесь. Как раз время будет обдумать. Но я вам сначала адресок один дам. Это рядом, минут десять ходу. Там домик продается, вы на него посмотрите. А вечером мне скажете, что думаете.
  Я на этот дом глаз положил ещё месяц назад. Красивый вид на реку, сосновый лес, и просторный дом в капитолийском стиле аристо. То есть, невысокий, спрятанный от любопытных глаз, на просторном участке. Не особняк Санчеса в Аллате, но и не халупа Альва. Я бы и сам там жить не отказался, но для такого дома семья нужна. А Альва там будут в самый раз, я уверен. И пусть только попробуют заикнуться о высокой цене. Мне зачем эти миллионы? Меня Академия содержит, стипендию платит немалую, да ещё и МС подкидывает по тысяче в месяц. И это я про отчисления за патенты молчу, и долю в "Мех". Когда Люси в силу войдёт, и мы тяжёлые байки начнем делать... Все, за нами будет не угнаться! А ведь ещё и Ангар есть. И там - поле непаханое. Голова от перспектив кружится.
   А главное, по порталам пока ничего не слышно. Может, тут и нет такого волшебства? Может оно есть только в книжках с эльфами и гномами? У Вергилия бы спросить, но чего-то неохота рисковать, а то засунет к этим метросексуалам... Я уж лучше тут, привыкать вроде стал. Хотя гномы со своими железками, пивом и здравуром - это да, интересно.
  Альва сходили, посмотрели. Пришли задумчивые, а Анна принялась поглаживать животик. Задумалась? Отлично. И никаких возражений по цене, что радует. За ужином, когда закончили, она подняла на меня взгляд:
  - Хороший дом, Доминик, нам понравился.
  - Я же говорил.
  - Дорого, конечно, но если ты не против...
  - Не против.
  - Тогда нам надо пару месяцев. Я уволиться должна, смену подготовить. С домом решить, к переезду подготовиться. С Люси посоветоваться. Говоришь, работу здесь можно найти?
  - Тетя, у нас денег столько...
  - Мы никогда на чужой шее не сидели, Доминик, - резковато сказал Марко.
  Я пожал плечами. Видно, это пунктик у них такой, что поделать. Так-то да, тут тунеядцев и за людей не считают, будь ты хоть миллионером и аристократом. Наверное, потому и Империя такая, даёт всем прикурить... По Лондонам бабки не ныкают, и на Канары не линяют, чуть жаренным запахнет. За державу не обидно.
  Обратились за советом к Кано. Фернандо, узнав, что Альва решили купить дом неподалеку, заулыбался. Тоже оценил кухню дяди? По дому обещал договориться, пригласить риелторов, подключить юристов МС. Сделку можно закрыть в течение недели. Решили, что завтра Альва уезжают в Аллату, договариваться об увольнении и прочем, а на выходные опять прилетят, подписывать документы. Анну заверил, что место для нее найти труда не составит, если после рождения ребенка она решит выйти на работу. Я так же подкинул Кано мысль, о том, что у меня есть парочка знакомых кондитеров, которых сам Марко учил, так что можно и местечко для кафе присматривать. Кано только вздохнул, и признался, что на пару кварталов жители о приличном кафе только мечтают. Так что если продукция моих знакомых будет такая же, как у моего дяди...
  Похоже, жизнь стала налаживаться.
  
  ***
  
  - Так, говоришь, прямо в открытую? Целовались?
  - Габи, да это только на людях. А что они в номере творили?! Мне за стенкой было все слышно. Только утром угомонились! И ведь нисколько не смущался, представляешь? Как будто, так и надо. А на следующую ночь - вообще сняли номер для новобрачных.
  - Вот сучка! Симпатичная, значит? Лейтенант?
  - Младший. Но, Габи, она из Фуэнтес! Герцогиня, и участница боевых действий.
  - И что?! Да я ее... И Доминика этого... Хотя, что с него взять, самцы - они такие. Но как он на эту старуху позарился, а? Сколько ей; двадцать пять - тридцать?
  - Двадцать три, я у госпожи генерал спрашивала. Да ты успокойся, эта Фуэнтес не в столице служит, а где-то на востоке. Она сама говорила, что после командировки в часть едет.
  - Все равно! Кто ей вообще позволил? А Каррера у меня получит... Будет знать, как с всякими...
  - Неужели они все такие?
  - А ты как думала? Все они только этим местом думать могут.
  - И Мартин? А что если и он на каникулах?! Ужас!
  - А почему нет? Наверное, как узнали, что он может мужем Опекуна стать, так и виться вокруг него начали. У вас же с ним ничего не было? А парень он весёлый, сама же говорила...
  - Ну, я ему... Постой. Так и у тебя с Домиником ничего не было. Ты даже не смотрела на него.
  - Ну и что? А теперь смотрю! И не дай Праматерь, на него кто-то ещё посмотрит. З-задуш-шу...
  
  ***
  
  
  
  
  
  Что что-то не так, я понял сразу. Ирэн встретила меня мрачным взглядом, а Габи включила аристо-стиль. Обращалась ко мне исключительно "господин Каррера", и смотрела как на ничтожество. Я сначала опешил, но потом заметил, что и с Мартином Ирэн ведёт себя не лучше. Они даже поцапались из-за какой-то ерунды, но Мартин свою вину быстро признал, и был вознагражден лёгким поцелуем в щеку. Обалдевший от такой милости, Дюран чуть ли не хвостом вилять начал.
  Габриэла, грозно и выжидающе посмотрела на меня, но со мной такие штучки не проходят, так что я остался в немилости. Все ясно. Девушки на каникулах получили Ц.У. от опытных сердцеедок, и принялись за нас всерьез. С Дюран все понятно, Мартину Ирэн нужна позарез, а вот чего на меня Габи так взъелась? Я дворянин без титула и герба, безземельный. А она - наследница графской короны, аристократка уровня почти что де Мендес, или де Кабрера, только что приставки "де" нет. Но явно не мой уровень. Неужто она на меня какие-то виды имела, а после рассказов Ирэн так ревновать начала?
  В том, что Ирэн подружке рассказала о Мари, я не сомневался. Это же Ирэн! А вот реакцию Дельгадо я предвидеть не мог. Да и зачем она мне, эта ее реакция? Нет, девчонка она красивая, конечно, но вот дури у нее в голове хватает. И командовать она привыкла, с пелёнок приказы отдает. И к мужчинам отношение соответственное - хозяйское. Только чего-то неохота мне под нее... Чуть не сказал - ложиться. Прогибаться. А вот насчёт поваляться, я бы не против... Только, увы. Сама же говорила, что ее с пяти лет пичкают родословными. Она не о постели думает, а о том, как бы род не опозорить. А связь с почти простолюдином, думаю, позором этим и будет. Может и нет, но проверять на практике неохота. Я же не Мартин, поднять род с колен не стремлюсь. Я тут вообще - гость залётный. Нет, от жены, как и от смерти - не уйдешь, но бросаться в этот омут в шестнадцать лет? Я что, на Ромео похож? Я лучше в библиотеку пойду, меня бронеходы заинтересовали.
  Странно, но по бронеходам в библиотеке ничего не было. Пришлось идти к Креспо. И тут облом - Креспо служила в пехоте, с бронеходами была знакома... никак. Впрочем, у меня есть два человека, которые на этих машинах в армии служили. Кабрера была недоступна, а вот Марию я смогу поймать. Думаю, что она мне в этом поможет. В чем? Да вот во всем!
  Когда прошел шок от фотографий, я начал думать. Пушки здесь уже есть. Попасть в каланчу пяти метров роста, с не слишком большой маневренностью - вопрос даже не мастерства канониров, а только вопрос времени. Насытить пехоту ствольной артиллерией, и все - никакой плазменный щит Еву не спасет. У нас не зря танк стараются сделать пониже, прижимая силуэт к земле. Танк стоит миллионы, пушка - тысячи. Так же и здесь, уверен. Как тут решают вопрос живучести бронехода, а главное - экипажа? Почему они пошли по пути шагающей техники, если колесо известно тысячи лет? Гусеницу не придумали? Так я им в этом помогу.
  Я открыл новый альбом, и принялся рисовать Т-34. В плане местной военной техники я полный ноль, но все же, подумать надо. Кабрера сама жаловалась, что мы не совсем готовы к провокации. А надо быть готовыми! До Африки от Аллаты - шестьсот километров по прямой. Половина - морем. А кораблей у Африки полно.
  Марию де Мендес я выловил лишь под вечер, благодаря Хосе. Она была на какой-то вечеринке, судя по голосу, успела уже слегка набраться. Блин, магичка-алкоголик, как так? Жить надоело? На мое предложение поболтать о службе, Мария расхохоталась, и сказала, что сегодня у нее на ночь другие планы, но вот через день, или два, она со мной свяжется. Вежливо поблагодарил, и повесил трубку. Ладно, пусть развлекается. Хотел было вернуться в гараж, но к работе душа не лежала. Что-то тревожно мне, и чем больше думаю, тем все больше тревоги. В кучу идут все оговорки и намеки, поездка Кармен в Аллату, награды Мари и Марии. И все это на фоне фотографии железяки столетней давности, которой так восторгается Ева. А главное - непонятно, надо ли паниковать. Может эти бронеходы нашим танкам фору дадут. По военной технике я вообще мало что узнал. Вот, даже бронеходы с танками спутал. И сведений об этой технике в свободном доступе нет. А Мария зря так с выпивкой рискует; у нее и Источник нестабильный становится, и печень уже испорчена.
  
  ***
  
  Мария так и не позвонила, и не объявилась. Хосе отвечал туманно, но я так понял, что принцесса подцепила какого-то супер мачо, и ждать ее раньше чем через неделю не стоит. А у меня началась вторая четверть. Уроки идут один за другим. Нагрузка все возрастает, причем именно на Источник. Точные науки, вроде математики и физики - побоку. Алхимия, медитация, применение различных техник и способов магии. Узнал, к примеру, что довольно развитой системой дорог мы обязаны прабабке нынешней Императрицы. При ней как раз и появились первые автомобили нормального качества. С тех пор маги Земли и Камня принялись за строительство дорог. И сейчас это строительство все ещё продолжается, расширяясь с каждым годом. Забавно - Маг-асфальтоукладчик. Но платят таким магам очень даже хорошо, так что профессия дорожного строителя здесь уважаема. На третьем году обучения нас ждёт практика, причем профильная. Земля будет работать на земле, Вода - на воде, и так далее. Основной упор - на гражданское применение магии. Видно, что власти не пытаются создать в стенах Академии солдат, а наоборот, - развивают гражданские профессии. Мне это казалось странным, но Габи пояснила, что военным образованием славится Восточная Школа, так же, как Северный Университет специализируется на политиках. Не то, чтобы там было уж очень профильное обучение, но перекос определенный есть.
  С Дельгадо у нас забавные отношения. Она пытается мною командовать, и даже не скрывает этого, а я не поддаюсь. От этого Габи злится, все пытается показать свою силу, и меня наказать, но на Арене победить меня не может. То есть, у нас примерно равные силы, и никакого преимущества она не получает. Злится, от этого становится еще красивее. Ещё один случай. Позавчера ко мне подошли две девчонки с просьбой помочь. Помог. Вчера одну из них Габриэла отправила на больничную койку, а на другую смотрит с кровожадным предвкушением. Собака на сене, так она всех девиц от меня распугает. Мартин покровительственно усмехается - его не было всю ночь; где пропадал - только на Ирэн стоит посмотреть. Ну и ладно, сладкая парочка... А схожу-ка я по злачным местам Капитолия, окунусь в пучину разврата... Не по борделям, конечно, но тут достаточно вполне приличных клубов и дискотек. Хватит, а то что-то я зациклился на производственных вопросах. Вот в пятницу и пойду.
  Конечно, сразу не получилось. В пятницу, когда я уже почти собрался, дозвонилась Мария. Трезвая и собранная. Пришлось откладывать все, и начать задавать вопросы.
  - Гусеницы? - Мария фыркнула. - Да знаю, конечно. Доминик, а ты знаешь их ресурс? Точнее, ресурс гусеничной техники? Да ещё и в боевой обстановке? Часы, если не минуты.
  - А сколько продержится в бою бронеход? Если в него прилетит с десяток снарядов?
  - Да уж подольше, поверь. Ты просто не представляешь, на что способен Имперский Бронеход. На чем твоя сестра учится?
  - 2/3-6. Вроде бы так.
  - Это старье ещё где-то осталось? Наверное, учебная версия, не иначе.
  - Ева от него в восторге.
  - Ну да, наверное. Я тоже от своего первого была в восторге. Пока не пришла в Легион. Вот там бронеходы - да!
  - И чем здоровенная дура, в несколько метров высотой, которая передвигается на двух конечностях, лучше низкого, незаметного бронированного транспорта? Одно попадание в ногу - и свалится ваш бронеход.
  - А ты хоть знаешь, что означают цифры в бронеходе? Вот возьмём ту древность, на чем твоя сестра учится, - разволновалась Мария. - 2 - это число операторов управления. Она у тебя второй, так? Первый оператор - это водитель. Выбирает, куда бежать. Второй - Ева - отвечает за силовую установку. На бронеходы, чтоб ты знал, не двигатели ставят, а биомеханические мускулы. Знаешь, что последние модели прыгать на десять метров могут? А скорость бега больше тридцати километров в час! Первый оператор - это "живчик", он с техникой "сливается". Она поле боя видит не только своими глазами, но и через следящие кристаллы, и... неважно. Важно то, что это не просто мертвое железо, а живой организм. Что маневреннее - человек или машина? Понимаешь? То-то! Дальше. 3 - это количество стрелков. Три разрядника, Доминик! Молния бьёт на сотню метров, никакая броня не спасает. Плюс огнестрелы, плюс огромное количество накопителей, которое позволяет выдавать заклинания без оглядки на Источник... нет, тут я вру, конечно, но ты понял.
  - А если против бронехода Молнию использовать? Или пушки?
  - Не получится! Обшивка из спецкерамики. Разряд не пробьет, только обшивку оплавить сможет. Сколько стволов надо, чтобы попасть в машину, которая петляет как заяц? А добавь к этому щиты, помехи из фантомов и Иллюзий, и всё прочее. На ноги Имперским такие щиты ставят... А если бронеходов будет не один, а два, или три? К тому же, в атаку бронеходы пускают нечасто, - ты прав; подставляться под снаряды за просто так дурочек у нас нет, - разве что прорыв организовать. А вот в обороне они - страшное оружие. Вот 6 - это и есть команда обслуживания и защиты. Ну, или десант, когда на прорыв идём.
  - Вас послушать, так у шагающего бронехода и мест слабых нет, - возразил я. - А если на бегу в яму попадет? Нога сломается? Это же самое уязвимое место.
  - А вот и нет! - торжествующе ответила де Мендес. - Ноги гнутся в суставах. Максимум - вывих. Поверь, я сама три раза в яму попадала. Африканки любят такие ловушки устраивать. Один раз так тряхнуло, что чуть язык не откусила. Даже если бронеход и упадет, то ничего ему не будет. Нет, будет, конечно, это я уже так... Броню можно повредить, много энергии потратить, чтобы восстановиться, да и под огонь попасть - тоже приятного мало. У нас так во взводе два экипажа было потеряно. Яма, в яме - мина. А место пристреляно заранее было. Шесть стволов, представляешь? Пока добрались - броня вдребезги, нога у бронехода оторвана, горелым мясом на километр воняет! Но из экипажа двое выжило, и из десанта - один.
  - Ещё и мины. Как я о них не подумал?
  - Знаешь, сколько надо, чтобы миной "копыто" оторвать? Ты не думай, что я хвастаюсь не по делу, Доминик. Но бронеходы - это реально вершина оружейной мысли. Против них только магу уровня Серебряной Лиги нужно выходить, да и то - самоубийство будет.
  - Госпожа Кармен - Серебряная.
  - Кармен - командир Легиона! Думаешь, она в атаку бегом бегает? Она эти атаки планирует, малыш. И я ни разу не видела, чтобы она нас по дурному в бой бросала. Дорого это.
  - Вот! Что стоит африканцам поставить сотню орудий против десятка бронеходов? Железная каланча, открытая всем калибрам... Да вы просто по статистике столько попаданий отхватите... Что?
  - Ха-ха! Сотня орудий! Малыш, где ты видел сотню орудий на поле боя? Думаешь, мы одними бронеходами воюем? А Огненных магов ты не забыл? А всех остальных? А простую пехоту с огнестрелом? Да за каждым орудием такая охота идёт! Чтобы бронеход подбить - надо пушку на прямую наводку вывести. Да, она бьёт дальше, чем маг, и урон от снаряда страшный, но чтобы сотня орудий... Ха-ха! В дельте Янцзы мы взводом - а это шесть бронеходов, взломали укрепрайон. Потом там насчитали пятьдесят шесть орудийных стволов разных калибров. Заметь, - стволов! Ни прислуги, ни охраны после нашей атаки не осталось. Выжженная земля, местами в стекло сплавленная. Все перепахано на полметра вглубь. От магов - пара скелетов, а простые солдаты - так вовсе в пыль и кровавый фарш превратились. Я тогда впервые напилась до чёртиков. А ведь мы ни одной машины не потеряли, разве что у первой броня сильно разбита была, а вторая хромала. Но мы ещё дальше могли бы пойти, поверь! Просто пехота от нас отстала, а потом и приказ на возвращение пришел. Ты пойми, Доминик, сейчас не так воюют, как двести лет назад. Думаешь, зачем нам эти конфликты? Нам и Африке? Да нас просто проверяют на крепость, малыш, а мы отвечаем, а заодно и технику новую обкатываем. Африка с нами в технологиях соревноваться не может, все больше количеством магов берут. А маги у них послабее наших будут, это я тебе отвечаю.
  - Чего же тогда у вас такая текучка в Легионе? - подозрительно спросил я.
  - А ты сам подумай, - грустно ответила Мария. - Один бой на полном слиянии - это как жизнь прожить. Нагрузка на операторов, на стрелков - запредельная. Они же, по сути, собой все эти снаряды отражают, сам же знаешь, как щиты действуют. Многие сами не выдерживают, многих и списывают. Риск перегореть - огромный. Кстати, твои кристаллы тут очень в помощь. Хосе говорил - они в качестве стабилизаторов идеально подходят, а значит, оператору намного безопаснее будет. Ты этим своим спиральным каналом много жизней спас, малыш.
  - Не знал.
  - И сейчас не знай, это я тебе зря рассказала.
  - Хорошо.
  - Ну что, успокоила я тебя?
  - Вроде бы... А на сколько артиллерия бьёт? Реально бронеходы на отдыхе подловить, накрыть удачным залпом?
  - А так чаще всего и происходит, - согласилась Мария. - На марше и на отдыхе никто щиты не включает, так что если точно рассчитать время и место, то можно или бронеход из строя вывести, или экипаж уничтожить. Но это уже лотерея, от этого никто не застрахован.
  - Если мы так сильны, то почему же африканцы на нас с такой регулярностью нападают? На что надеются?
  - Не знаю, - призналась Мария. - Правда, не знаю, Доминик. У африканцев пунктик насчёт личной славы. Там даже правительства центрального нет. Все Кланы, группировки... Может из-за этого, может - что другое. В последние годы они что-то затихли, не к добру это. Я слышала, что ты свою семью сюда хочешь перевезти? Вот и правильно. Но поверь, малыш, техника у нас лучше, и маги сильнее. А берега наши - сплошной укрепрайон. Мы справимся.
  Ага, справимся. Слыхали мы про линию Мажино. Немцы ее просто обошли. А наши с Маннергеймом? Да, кровью залили, но прошли ведь? Если поставить задачу, да переть, не считаясь с потерями - взломают. Не верю я, что по всему побережью сидят в засаде маги Лиги, и ждут, чтобы дать супостату в грызло. Если подумать, то первого мага Лиги я увидел только в Капитолии. Немного их, как не крути. А пара бьёт туза, это всем известно. Может, и дадим отпор, но вот, сколько африканцев на землю Европы высадится, и как далеко они зайти смогут?
  - А вы сможете меня на экскурсию в Легион сводить? - спросил я. - Сами говорите, что у меня глаз свежий. Вдруг чего-то и подскажу?
  - Вряд ли. Надо будет с Кабрера посоветоваться. Бронеходы - это не мотоцикл, малыш, там больше "живчиком" надо быть. Или как твоя сестра - тройником. А у тебя все больше с металлом новинки связаны, ну и с кристаллами. А там кристаллы стоят отборные, поверь. Или ты по Мари Фуэнтес соскучился?
  - Вы-то откуда знаете?!
  - Кармен проболталась, - засмеялась Мария. - Что, неужели в Академии нет сверстниц?
  - Им жених нужен, а мне жениться неохота.
  - Ах ты, самец маленький! Вот на Новогодний Бал попадешь, - там и выберешь себе подружку.
  - Так это сколько ждать.
  - Ха-ха. Зря ты тогда от моей компании отказался.
  - Госпожа...
  - Ха-ха-ха! Шучу я, Доминик, шучу! Не настолько я пропащая, чтобы школьников совращать.
  - Гм... Шуточки у вас.
  Вот так и поговорили. Вроде бы немного успокоила меня принцесса МС, и на вопросы ответила, но пока я эти бронеходы в деле не увижу, успокоиться не смогу. И хватит уже меня своими намеками доставать! Ведь вижу же, что просто прикалывается, но раздражает это жутко, а ей только смешнее. Тоже мне, ещё одна Люси... Так что, сколько времени? А пойду как я в "Яму" - есть здесь такой клуб для молодежи хорошего достатка. Может и что получится...
  "Яма" - заведение дорогое. Не супер, но с тощим кошельком там делать нечего. Сотня золотых, что я запланировал потратить здесь - средний ценник. И это при том, что Анна на три сотни содержит дом и семью! Ничего себе цены на развлечение.
  А так - типичное увеселительное заведение. Барные стойки, столики, обширные танцполы. Несколько залов, в которых музыка то чуть слышна, то играет под ухом. Есть несколько отдельных кабинетов, наверное, много чего ещё. Не в курсе, пока. Но мне тут понравилось. Оглядевшись, понял, что с одеждой не промахнулся. Кожаная куртка, которую пришлось оставить в гардеробе, лёгкий свитер без горла - под ним рубашка, брюки от костюма - "джинсы" тут не в моде, на ногах начищенные ботинки. Печатки Силы у меня нет, но на запястье висят дорогие часы, намекая на мою платежеспособность. Прическа короче, чем принято по моде столичной молодежи, но и не "зэковский ноль". Стиль не бедного молодого человека.
  Женский пол, ради которого я и пришел, одет более свободно. Тут и юбки разной длины, и платья разной степени открытости. Есть на что посмотреть, да и девушкам есть что показать. В зал, где музыка звучала громче всего, я не пошел, пристроился у барной стойки в соседнем. И слышно хорошо, и не напрягает. Да и смотреть интересно, я все же впервые в таком месте.
  - Пива, - коротко бросил я бармену.
  - Удостоверение есть? - в ответ спросил он у меня.
  Вот я лопух. Расслабился, а тут с алкоголем строго. Сидящие рядом на высоких стульчиках парочки скосили на меня глаза. Я подергал себя за мочку уха, и сменил заказ:
  - Вишневый сок.
  - Ужин? - тут же спросил бармен.
  - Тут и поужинать можно? - заинтересовался я.
  - Выбирайте столик, к вам подойдёт официант.
  Я оглядел зал. В отличие от соседнего, свободные столики были. Я показал пальцем на стоящий в углу. Бармен кивнул, и поставил передо мной высокий узкий бокал с напитком.
  - Что, малыш, не удалось оторваться? - насмешливо протянул один из парней, что сидели рядом.
  Я окинул его взглядом. Лет двадцать, одет дорого, на пальце печатка со светлым камнем. Прикалывается или нарывается? Не дождется. Встал, пошел к выбранному месту. Через минуту подошёл официант, я заказал салат и мясо. И томатный сок. Сойдёт для начала. Отдал карточку - оплата тут сразу. Пока сидел, в ожидании заказа, оглядывал публику.
  В основном сидели компаниями по три-пять человек. У большинства на столах - такие же высокие бокалы, что и у меня. Было несколько парочек, но вот одиночек я заметил всего двоих. Один - рыхлый парень с длинной челкой, расправлялся с принесенным заказом. Другая - симпатичная светловолосая девушка, сидевшая за таким же небольшим столиком, как и я. Периодически столики освобождались, компании уходили то в другой зал, то на танцпол. Отсутствие горячительного не мешало людям веселиться, атмосфера была непринуждённой.
  Принесли мой заказ и карточку, а так же чек. Посмотрел на цену. Да, прилично. Даже чаевые стоят отдельной строкой. Попробовал салат, мясо... Неплохо, есть можно. Когда уже заканчивал, допивая сок, сбоку раздался голос:
  - Не помешаю?
  О, да это же та блондинка? Я кинул взгляд на столик, где она сидела раньше. Там сейчас наблюдались ещё две особы, которые откровенно пялились на меня. Подружки? Я перевел взгляд на блондинку. Примерно моего роста, да и выглядит как ровесница, ну может чуть постарше. Симпатичная, фигуристая. В ушах серьги с бриллиантами - Воздух.
  - Прошу, - я кивнул на стул.
  - Ноа, - представилась блондинка, усаживаясь за стол.
  - Доминик, - кивнул я в ответ.
  - Первый раз тут? - Ноа жестом подозвала официанта. - Мне колу, и чипсы.
  - Первый, - признался я.
  - А сам откуда?
  - Из Аллаты.
  - Далеко тебя занесло от побережья. Переехал или учишься?
  - И учусь, и переехал, - кивнул я. - А ты местная?
  - Ага. В прошлом году окончила школу, сейчас работаю в Аэрофлоте. Ну и как тебе столица после провинции?
  - У нас тоже столица, - я усмехнулся и уточнил. - Столица провинции.
  - Точно, - засмеялась Ноа. - Так ты тоже столичный парень?
  - Нет, я скорее из деревни. Я и в Аллате прожил всего пару лет.
  - Ну и как?
  - Шумно, - признался я. - И такого в Аллате я не видел. А может и не знал, что подобное есть.
  - Эй, вы что тут воркуете? - а это подружки появились. - Ноа, ты нас не познакомишь?
  - Дамы, - я встал, и поклонился. - Доминик Каррера.
  - Как официально, - захихикала одна из них - брюнетка с короткой стрижкой "под мальчика". - Я Ирма.
  - А я Катрина, - это вторая, похожа на Ирму, но с длинной прической.
  - Доминик из провинции, местных порядков не знает, - пояснила Ноа.
  - А откуда?
  - Аллата.
  - А, бывали мы там, - кивнула Ирма. - Приезжали на учения.
  - Так ты служишь? - я внимательно посмотрел на прическу.
  Ирма взлохматила волосы, и весело кивнула.
  - Коротко? У меня грива была больше, чем у Катрин. В учебке обкорнали.
  - У меня сестра в учебке, - поведал я. - Тоже стриженная. Но она и раньше длинные волосы не носила, так что и не заметно.
  - Может, за другой столик сядем? - спросила Катрин, и мы с ней согласились.
  Вскоре мы заняли большой стол с просторными диванами по кругу. Через несколько минут Ирма исчезла, чтобы вскоре появиться вновь, уже с высоким кавалером по имени Хуго. А затем и Катрин ускакала на танцпол, и вернулась не одна, а с ботанистого вида парнем: долговязым и кучерявым. Да девчонки же нас "снимают", с некоторым удивлением сообразил я. Вот так легко и без затей! А я-то думал, как же здесь знакомятся? А тут все просто; всем понятно, что сюда не чай пить приходят. Ну... Ну и ладно. Мне же проще.
  Дальнейший вечер прошел легко и весело. Разговоры крутились вокруг армейских баек Ирмы, я тоже рассказал парочку историй, которыми хвасталась Ева. К тому же, у Ноа недавно был обряд, так что и серьги мы тоже обмыли. Причем, в буквальном смысле. Я рассказал о "старинном обычае, сохранившемся только в Аллатской провинции" - обмывании наград алкоголем. Ирма - наш человек - тут же послала Хуго за выпивкой, и тот принес бутылку вина и бокалы. В бокал положили серьги, залили их вином, и Ноа выпила до дна, встретив губами свои украшения. Все захлопали, а я вдел серьги Ноа в ушки и чмокнул ее в порозовевшую щеку. Зрители захлопали ещё сильнее. Бутылка вина быстро была разлита по бокалам, всем досталось по паре глотков. Потом были быстрые танцы, которые я не знал, потом танцы медленные, которые я тоже не знал, но там и знать ничего не нужно, потому что на танцполе было темно, а Ноа была так близко...
  Утро я встретил в незнакомой кровати, и не один. Ноа тихонько сопела, уткнувшись мне подмышку, и отдавив левую руку. Я немножко полежал, вспоминая подробности ночи, и потом попытался вытащить онемевшую конечность. Ноа зашевелилась, и открыла глаза.
  - Привет, - сказал я.
  - Привет, - сонным голосом ответила Ноа. - Который час?
  - Почти девять утра.
  - Что?! - Ноа подскочила на кровати, и суматошно огляделась. - Мне к десяти на работе надо быть!
  - Сегодня выходной, - напомнил я.
  - У меня работа сменная, - пояснила блондинка, кинувшись в ванную, и сверкнув на прощанье ягодицами.
  - До работы далеко? - крикнул я.
  - Если на такси, то полчаса, - донеслось сквозь шум воды из душа.
  - Тогда успеешь.
  Я тоже вскочил, и быстро оделся. Потом заскочил на кухню, и поставил чайник. В холодильнике нашлись яйца и несколько кусков охлаждённого мяса. Вывалив все это на сковородку, я зажёг огонь. Забавный момент: практически все владеют начальными навыками магии, но газовые плиты стоят во всех домах.
  Когда Ноа выскочила из душа, завтрак был уже готов. Я не Марко с его талантами, но разогреть готовую пищу могу.
  - Отлично выглядишь, - сказал я, глядя на Ноа.
  Та слегка смутилась, но кивнула, садясь за стол.
  - Надо такси заказать, а то они пока досюда доберутся...
  - Я твоего адреса не помню.
  - Садовая 29. Третий подъезд. Ехать до Промышленной 6.
  - Ладно. Ты доедай, а я пойду вызову. Телефон на площадке, верно?
  - Да, спасибо.
  Телефонизация в Капитолии ещё не охватила всю столицу, но на каждой лестничной площадке уже стояли телефонные будки. Я нашарил в кармане мелочи, и вызвал такси. Обещали подъехать через десять минут. Я посмотрел на часы. Вроде бы по времени укладывается моя подружка.
  Вернулся в квартиру как раз для того, чтобы застать стриптиз наоборот. Голубая форма Аэрофлота Ноа подходила отлично. И пилотка, под которую она спрятала свои волосы, тоже смотрелась уместно. Пока оделись, пока вышли, и такси подкатило.
  - Мне понравилось, Доминик, - Ноа обняла меня и шепнула: - Может, ещё увидимся? Я буду в Капитолии через пару недель. Телефон у тебя есть? Номер запомнишь?
  Она продиктовала цифры, я повторил. На прощанье блондинка чмокнула меня в губы, и заскочила в салон. Машина фыркнула плохо настроенным движком, и укатила, оставив меня одного. Вот и закончилось мое приключение. А может и нет; я повторил в уме цифры. Посмотрим.
  
  ***
  
  Через неделю прилетела Анна. Одна. Марко остался готовиться к отъезду. Анне дали две недели на отработку и подготовку к увольнению. Решили переезжать сразу же, как только она получит расчет. И дом освобождать надо было, и живот у Анны растет, намекая на нежелательность стрессов. А ведь зима надвигается, примерно половину пути Альва придется ехать по заснеженной дороге. На летней резине, без шипов.
  В тот же вечер я принес главе МС рисунок шипованной резины. Хосе посмотрел на него и хмыкнул.
  - Ты смерти моей хочешь, Доминик? Сначала костюмы, теперь колеса эти.
  - А в чем дело?
  - А в том, что производством покрышек у нас занимается корпорация МВ. И вот с ними у нас отношения точно испорчены.
  - Ну и что? Когда это мешало прибыль получать?
  - Нда, ладно, давай так сделаем. Задумку твою оформим, но вот в производство пока пускать не будем. Если МВ захотят, то сами на нас выйдут. Ну а тетку твою этими колесами обеспечим.
  - И госпожу Марию с генералом де Кабрера.
  - Разумеется. Иди, Доминик.
  Что же у него там за тёрки такие, интересно? Впрочем, неинтересно.
  В школе, несмотря на выпавший снег, продолжались бои на Арене. Даже откровенно плохая погода, с метелями и первыми морозами не охладили энтузиазм. Не то, что я не люблю зиму, но предпочел бы провести время в тепле. Нет, все рвутся на улицу. На полигоне снега после применения заклинаний не осталось. Так, местами небольшие сугробы и превратившийся в лёд остаток воды в лужах. Падать и передвигаться ползком стало неудобно, но это мало кого волнует. Да и в пылу сражения на такие мелочи никто внимания не обращает.
  Наша команда из четырех человек занимает первую строчку. Другие наступают нам на пятки. Подсчет идёт по немного запутанной системе; учитываются не только победы, но и количество сорванных шевронов. Креспо сначала намекала, а потом прямо заявила нам, что мы должны доукомплектовать команду до пяти игроков. Вот только кто будет пятым? Пара из Мартина и Ирэн составляют дальнюю и медицинскую поддержку. Мартин - снайпер, Ирэн - медик. Мы с Габи - боевики короткой дистанции. У меня хорошо идёт рукопашка и скрыт, у Габи - тяжёлые боевые заклинания. Для полного комплекта нам не хватает "танка". Причем танковать придется всерьез, - наконец-то ввели технику. Прообразом бронехода стал ещё один вид защитного костюма. Скорее это даже скафандр, тяжёлый и сковывающий движения. Зато в нем установлен Огнестрел, который даёт ранения не ниже жёлтого цвета. Самого же его подбить - та ещё задачка, потому что броня там серьезная.
  Столкнувшись с таким монстром, мы в первый раз проиграли. Несмотря на неуклюжесть, "бронеход" прошествовал к Флагу, и сорвал его. На наши с Габи попытки затормозить, он отвечал редкими, но точными выстрелами. Мне опять досталось в ногу, а Габи словила пулю прямо в шлем. Удар был такой силы, что потрескалось бронированное забрало. Габи "умерла", а "бронеход" продолжил свой путь.
  - Нам нужен пятый, - мрачно заявил Мартин в раздевалке.
  - Нужен, - согласился я. - Есть кто на примете?
  - Габриэла всех распугала. Чего вы с ней все время цапаетесь?
  - Да мы же несерьёзно.
  - Это ты несерьёзно, - не согласился Дюран. - А вот Габи - очень даже. Она девчонку в команду не примет - ревнует, а парня у нас в классе свободного нет. Так что, нужно тебе с ней поговорить.
  - Я тут при чем?!
  - Не прикидывайся, Доминик. Ирэн мне все рассказала.
  - Что, все?
  - Про эту твою герцогиню. Да и заметили тебя, когда ты в 'Яму' заходил. Ты что, Доминик? Не знаешь, для чего в такие места ходят?
  - Затем и ходил, потому что знаю. Блин, миллионный город, а все про всех знают! А еще Аллату деревней зовут.
  - Да ты же и не скрывался особо! На местных девчонок не смотришь, с Дельгадо постоянно цапаешься, над ней уже смеяться начинают, говорят - нашла себе жеребца, а объездить не может. Вот Габи и злится.
  - Постой, - я захлопнул шкафчик, и повернулся к однокласснику. - Ты хочешь сказать, что я должен перед Габи на задних лапках скакать? Тогда она позволит нам взять в команду пятого?
  - Почему сразу "скакать"? Просто уступи ей...
  - В чем, Мартин? В чем я должен ей уступить, скажи?
  - Ну... - Мартин задумался. - Веди себя с ней повежливее, что-ли. Она все же графиня.
  - Вообще-то у нас тут сословное равноправие.
  - У нас вообще-то матриархат, если ты не знал. Доминик, ты что, не понимаешь? Она член команды, вы с ней вдвоем в бой идете, а ты ее игнорируешь, да ещё и цепляешься не по делу.
  - Я не по делу?! Ты же видишь - она меня "нагнуть" хочет! Не выйдет, ясно? И я веду себя с ней точно так же, как и с другими.
  - А ты веди не как с другими! Но речь не об этом. Дельгадо - по жизни воины. Если они сталкиваются с сопротивлением, то не отступают.
  - Со мной придется отступить.
  - И что это даст? Ты же видишь, мы начали проигрывать. Если "танка", как ты говоришь, не будет - команда распадётся. А значит, все, чего мы достигли за все эти месяцы - пропадет! Понимаешь? Прощай надежды на Проект Года, на Новогодний Императорский Бал, на премии и гранты... Никто не будет связываться с людьми, которые просрали такой шанс. Ты этого хочешь? Я - нет. У меня и так положение шаткое в семье, а если раскол будет среди своих, что обо мне скажут? Болтать только умею, а как до дела дошло, то даже с ровесниками договориться не смог. Как же я в правлении Семьи смогу работать? Да и Ирэн это популярности не прибавит, сам понимаешь.
  Хотел было спросить, а мне-то что за дело до его проблем, но вовремя прикусил язык. Я ни с одним сверстником в этом мире не сошёлся так близко, как с девчонками и этим парнем. Можно сказать, друзьями стали. И на Арене Мартин не прятался, бросался в бой, рискуя собой, вытаскивал меня или Габи, несмотря на раны. В команде он очень хорош, все время поддерживает нас, веселит, и голова у него варит. Сказать такое - оскорбить его, и я буду кругом не прав. Он же не только о себе думает, но и о своей семье, будущее которой и от нашей игры зависит.
  - Я не знаю, что делать, Мартин, - признался я. - Я сюда учиться пришел, а не жену искать. Я на девчонок смотрю только как на подружек на ночь. А Дельгадо - графиня, с ней в кровать просто так не завалишься. Женят, и все дела! А я не собираюсь жениться, я уже говорил.
  - Ясно. Значит, все прахом пойдет только из-за того, что вы помириться не смогли. Спасибо, что хоть предупредил.
  - Мартин, да ты не так понял... Мартин!
  Кричал я уже в спину уходящему парню. Вот ведь. Засада, блин... И что мне делать? На прошлой неделе Ноа прилетела, я все выходные у нее провел. А тут Габи, к которой у меня тоже отношение неоднозначное. Как ни крути, а Дюран прав, придется эту проблему решать. Вздохнув, пошел к выходу. Мартин и Ирэн уже ушли, Габриэла тоже подходила к углу школы. Если бы я вышел на пару секунд позже, то и не увидел бы ее... Может, "не увидеть"? А что толку? Проблема сама собой не решится. Я ещё раз вздохнул, и прибавил шаг.
  Дельгадо шла, осторожно поворачивая голову туда-сюда. Видно, что выстрел в шлем дался ей не просто так. Нагрузка на защиту не спасла от нагрузки на шею.
  - Габи, - окликнул я ее.
  - Чего тебе? - неприветливо оглянулась аристократка.
  - Как ты? Шея болит?
  - Немного. Пройдет.
  - Могу подлечить.
  - С каких пор ты "живчиком" стал, Каррера?
  - Слушай, - разозлился я. - Я тебе не твой слуга ливрейный, ты чего так со мной разговариваешь?
  - Как хочу, так и разговариваю! Ты мне указывать будешь, что-ли?
  - Может и буду, - не отступил я. - Если бы только о нас речь шла, так мне бы пофиг было. Но мне тут Мартин на уши присел, и я подумал кое о чем.
  - Надо же. Гений.
  - Габи, я ведь тебя не оскорбляю. Я поговорить хочу, а ты бесишься.
  - Так со мной ещё никто разговор не вел. А ты как был хамом деревенским, так и остался.
  - Ах ты...
  Я остановился, глядя вслед Дельгадо. Та шла, гордо подняв голову, и не обращая на меня внимания. Вот значит как? Хам деревенский? Я развернулся, и пошел домой. Источник бурлил, я пытался его унять, но получалось плохо. Нет, я конечно, не аристократ, типа Хосе или Мартина. Но хамом я себя не считал ни разу. Да, манеры у меня не слишком, но я вел себя с Габи, Ирэн и Мартином одинаково. И никто из них негатива по поводу моего поведения не выказывал. Если подумать, то и начал я с ними общаться в таком тоне не сам, а в ответ на их поведение. Сам я не рискнул бы вести разговор так, как его ведёт, к примеру, Мартин. Я же в местных социальных лестницах профан полный. Но даже Кармен не называла меня хамом! А уж она-то имела на это право. Да и этикет мы в школе изучаем, и у меня по нему только отлично. Я же понимаю, что веду себя иной раз как гопник на приеме у королевы, вот и осторожничаю в общении, стараюсь приобрести некий лоск. Может и не получается, но хам?! Вообще-то, за такое я ее должен на дуэль вызвать. Да вбить ей эти слова в глотку, вместе с зубами.
  Я остановился, и пару раз глубоко вздохнул. Нда, наверняка Источник опять вырос. Я уже заметил, что при негативных эмоциях он у меня скачком растет. Что же делать? Просто утереться? Нет, нельзя, да я сам себя после этого уважать перестану. Не имела она права такое мне говорить! А за базар отвечать надо! Я скрипнул зубами, и двинулся дальше. Ладно. Сегодня уже поздно, а вот в понедельник я у Креспо черный бланк возьму. Не хочу, но просто так я этого не оставлю. Надоело. И пусть Мартин не обижается, видит бог и местная Триединая - я пытался.
  
  ***
  
  - Габи? Что-то случилось?
  - Ерунда. С Каррера поругалась опять.
  - Почему на этот раз? Мне Мартин обещал поговорить с ним, помирить вас как-то.
  - Помирить? Меня с ним? Ха! Я должна мириться с этим выскочкой? Да он у меня землю жрать будет, прощения вымаливая!
  - Что с тобой, Габи? Ты чего такая?
  - Ничего! Вы ушли только, тут этот подбегает. Хочу, говорит, с тобой потолковать, а то Мартин мне сказал, что ты на что-то обиделась. Нет, каково, а? Сам он ничего не видит, кроме чужих юбок, ему Мартин должен правила приличия растолковывать. И тон этот его...
  - И что? Поговорили?
  - С ним?! Шутишь? Да я ему сказала... Неважно.
  - Что ты сказала, Габи?
  - Неважно!
  - Для меня важно, Габи. У Мартина все на волоске висит. Мы как команда уже сложились, нам пятого только не хватает, а ты всех отпугиваешь. Если и ты ещё с Каррера поссорилась, то и команде конец. Как тогда на нас Анжелика Дюран смотреть будет? Мартин хотел, чтобы вы договорились, и не кидались друг на друга без повода.
  - Есть повод, Ирэн! Я графиня и женщина, он - самец и простой дворянин...
  - А Мартин - барон, а я - из мещан. Ты что хочешь сказать, что мы все тебе не ровня? Здесь, в Академии? Габи, ты что?! Уж от тебя-то я такого не ожидала. Со мной же ты разговариваешь, а я ведь ещё ниже по статусу, чем Доминик.
  - Ты - другое дело, Ирэн. Ты моя подруга. И Мартин мне друг, а вот Каррера... Ты же сама его хамом назвала, деревенским. И ты права была. Такого бескультурья и неуважения ко мне я ещё не встречала.
  - Да нормально он к тебе относится, Габи! Так же, как и ко мне, и к Мартину.
  - Нормально? Слушай, я не требую поклоны мне бить, но он же вообще никого не считает выше себя. Как будто всем он ровня! Кто его воспитывал? Простолюдин из подворотни, и тот лучше обращается!
  - Ах, вон ты о чем... И что, ты ему это так и сказала?
  - Ну не так, но... А что такого? Я что не права? Ты что-то знаешь про него?
  - Кое-что. Не знала, что ты так сильно реагировать будешь... Ладно... Ты секреты хранить умеешь?
  - Тебе Клятву дать?
  - Просто слово дай, что никому... Лады?
  - Лады. Что за словечко, оно же тоже от Каррера прилипло?
  - Ну да, возможно. Значит, слушай. Ты же знаешь, что "живчиков" в архив медпункта ссылают в качестве наказания?
  - Знаю.
  - Помнишь, пару месяцев назад мне недельный "отпуск" прописали? Ну вот, я тогда с бумагами работала. В том числе и с личными делами...
  - Да ты что?! Они же в закрытой секции?
  - Я же Кровь, Габи. Сделали допуск разовый, и я там три дня ковырялась. Ну и просмотрела пару дел. Свое, конечно, и Мартина. Помнишь, ты мне про нашего ребенка говорила? Вот и не удержалась.
  - И что?
  - Хотела вероятности просмотреть. Ты не представляешь, сколько там расчетов! Я месяц высчитывала. Но все отлично: генетических отклонений нет у обоих, с наследственностью все тоже замечательно - никаких намеков на заболевания. Если будет мальчик, то более шестидесяти процентов - Одаренный, и более процента - Кровь. А если девочка, - то ещё выше. Более пяти процентов, представляешь?
  - Немного.
  - Немного?! Больше двух процентов - это уже отлично, а тут все пять! К тому же, в обоих случаях Жизнь - более сорока процентов вероятности как основная, и более семидесяти как вторичная стихия.
  - И ты это сама вычислила?
  - Это Анжелика Дюран вычислила, она же меня и научила расчеты вести.
  - Здорово. А при чем тут Каррера?
  - Ах, да. Ну вот, я когда дело Мартина нашла, то и дело Доминика тоже просмотрела.
  - Ну ты даёшь. А мое смотрела?
  - Смотрела. Все у вас в порядке, госпожа графиня Дельгадо. Наследственных заболеваний нет, дети должны быть здоровыми.
  - Спасибо.
  - Пожалуйста. Но ты дальше слушай. В личном деле до прадедов линия прослеживается. Так вот, у Каррера с этим тоже все нормально. Источник был не сильный, но и не слабый. Такие называют ещё "спящими". Но это обычное дело, забудь. А вот его воспитание... Ты слово дала, помнишь?
  - Да-да. Что там с ним не так?
  - Ты не задумывалась, почему он с семьёй дяди живёт? О родителях ни слова?
  - Да как-то...
  - Вот-вот. У него родители три года назад погибли. В машине под поезд попали.
  - Ужас!
  - Это ещё не всё. Он с ними был, представляешь? Габи, когда я в его медкарту посмотрела, вот там - ужас! Переломы, кровоизлияния, сотрясения... Чудо, что он вообще выжил, его три дня по кусочкам собирали. Да ещё и Источник тогда впервые полностью пробудился, если я поняла. Спонтанный всплеск Силы, знаешь, что это такое? Короче, когда он в себя пришел, то родного дядю даже не узнал. А целитель, которая его с того света вытащила, так и написала в заключении: "Полная потеря социальных навыков и ориентаций". Так что, госпожа графиня, нашему однокласснику сейчас - три года.
  - Быть не может! Он же почти отличник.
  - Я не про интеллект говорю, а про социальные навыки. Он просто не понимает, в чем разница между мещанкой и графиней или герцогиней. Теперь понятно? Ты бы видела, как он с генералом де Кабрера, той же Фуэнтес, или своими спонсорами разговаривал. Как с равными! Ну, или почти равными. Для него что я, что ты, что Императрица - все едино, про титул он вспомнит только потом.
  - Да-а... Но я же не знала! Почему он ничего не сказал?
  - А ты бы сказала? Я давно подозревала что-то такое, ещё со школы, но он и тогда промолчал, а я и забыла. А тут все выплыло. Так что ты ему сказала, Габи?
  - Ммм... Неважно.
  - Габи? Как сильно это "неважно" может повлиять на нашу команду?
  - Я об этом не думала.
  - Габи!
  - Ну что? Вспылила, да. Первый проигрыш за полгода, да ещё и Каррера этот ведёт себя как...
  - Как кто? Габи, ты что?
  - Ну не сдержалась, я! Может и лишнего чего сказала. Переживет.
  - Он на дуэль трёх чемпионов школы вызвал, когда его соседку оскорбили. А в школе он не силен был, я тебе гарантирую.
  - И что?
  - А то! Одной ногу удалили, вторая месяц дома пролежала, а третий вообще магии сейчас боится.
  - Это тоже в личном деле было?
  - В ЗАКРЫТОМ личном деле. Ты ничего не знаешь, понятно?
  - Пфф...
  - Габи?
  - Думаешь, он и меня в больницу отправит?
  - Если до дуэли дойдет? Уж постарается! Ты же слышала, как он с Креспо разговаривал? Да и на Арене он не стесняется, сама знаешь. Ты хоть раз у него смогла выиграть? Что молчишь?
  - Дельгадо никогда трусами не были.
  - Причем тут трусость?! Если он не прав, то я сама ему глаза выцарапаю! Но ты сама для себя реши, кто из вас прав.
  - Мне надо подумать...
  - Габи, если узнают про закрытую секцию...
  - Я же слово дала, Ирэн. Спасибо за доверие, я это не забуду. Пойду я, надо подумать.
  
  ***
  
  Сижу в кресле, пью сок. Графин с соком стоит на столе, стол и кресло - в гараже. Передо мной на узком подъёмнике-стенде стоит моя прелесть. Сегодня вставил двигло в раму, подсоединил выхлоп, и подключил питание. Хотел завести, но от волнения руки затряслись, и я сделал перерыв. Мопед мы делали с Евой, мотоцикл - с Люси и Марией Фернандес, машину - вообще всем колхозом. А вот это - только мое. Все расчеты, все, что только мог вспомнить и вставить... Заднего колеса ещё нет, передняя вилка и кардан лежат отдельно, но это мелочи. Это просто надо пару гаек закрутить. Вот посижу, и закручу. И все...
  - Господин Каррера?
  Фернандо Кано. Ему что надо? Хотя...
  - Заходи, Фернандо! Посмотри, что получилось.
  Кано у меня за снабженца. Я бы и сам нашел, что мне надо, но он на МС работает, и связи нужные у него есть. Только что это он ко мне так официально, мы уже давно на ты...
  - Господин Каррера, к вам гостья.
  - Ко мне? Кто?
  Неужели Ноа? Она ведь через неделю должна прилететь. Откуда она знает, где я живу?
  - Госпожа графиня Габриэла Дельгадо.
  - Кто?! Где она?
  - Я проводил ее в гостиную.
  - Черт. Что она тут делает? Как она нашла, где я живу?
  - Найти ваш адрес не проблема, сударь. А вот что она тут делает... Одета она очень официально.
  Даже так? Она что, Вызов мне принесла? Хотя, о чем это я, этим не она должна заниматься, а секунданты. Официально, значит, одета? А я в рабочей робе, с пятнами масла, и руки все заляпанные. Может так пойти, я же хам деревенский, мне можно?
  - Я переоденусь, и выйду, господин Кано.
  Фернандо одобрительно кивнул на мой тон, и вышел. Даже на стенд не взглянул! Ладно, попросишь у меня прокатиться... Я бросился в ванную, отмывать руки. Получалось не очень, но вроде бы явных пятен нет. Дальше - одежда. Школьная форма тут не пойдет, а вот костюмчик, который сидит, будет кстати. Ну как я? В зеркале отразился молодой человек с вопросительным выражением лица. Нет, вопрос убрать, а вот эту маску спокойствия - надеть. Сколько времени прошло с момента появления Кано? А, неважно. Пойдем, послушаем, что нам скажет госпожа графиня.
  - Госпожа Дельгадо.
  - Господин Каррера.
  И что дальше? Стоим, смотрим друг на друга. Дельгадо одета и впрямь - официально. Песочного цвета костюм, ослепительно белая блузка, или рубашка, с красным галстуком. На лацкане пиджака - герб Дельгадо в графском обрамлении, то есть рисунок заключён в изображение щита, а над щитом графская корона. Волосы лежат один к одному, и на лице каменное выражение. Но вот в эмоциях... Такой коктейль, что я даже растерялся, как его обозначить.
  Тем временем, Кано, который замер столбом, ожил:
  - Я могу предложить вам напиток, госпожа графиня?
  - Вишневый сок, пожалуйста, - перевела на него взгляд Габриэла.
  Фернандо налил сок в бокалы, и на разносе подал его гостье. Посмотрел на меня, я кивнул, и тоже принял бокал. Так, что-то надо говорить, наверное. Вот только Фернандо...
  - Спасибо, господин Кано, вы можете идти.
  Кано поклонился, и исчез за дверью. Я повернулся к Габи, и сказал, указывая на кресло:
  - Прошу вас, присаживайтесь. Что-то случилось, госпожа графиня?
  Габи поставила бокал на столик, выпрямилась по стойке смирно, и отчеканила, глядя мне в глаза.
  - Господин Каррера, я приношу свои извинения за те слова, которые вы услышали от меня сегодня после школы. Мое поведение в последнее время было недостойно дворянки и ученицы Имперской Академии. Если вам недостаточно моих извинений, мы можем разрешить наши противоречия на дуэльной площадке. Но даже после дуэли я не буду считать вас своим врагом, и постараюсь сделать все, чтобы завоевать ваше уважение.
  Ну ни... Это... Это было... Сильно! Я стоял и смотрел на порозовевшую графиню. Так вот что у нее за эмоции через край бьют! Да уж, не зря Дельгадо - род воинов. Извинения перед деревенским хамом? Хм...
  - Вы больше не считаете меня деревенским хамом, госпожа графиня?
  - Я не считаю себя вправе судить вас, или кого-то другого, сударь. В Академии мы все равны.
  - Мне все же хотелось бы уточнить, госпожа Дельгадо. Либо я хам, и вы признаете, что это вас устраивает, либо вы меня хамом не считаете.
  - Я не считаю себя вправе судить ваше поведение, так как и сама вела себя не самым лучшим образом.
  Почему такая резкая перемена? Расстались мы с ней врагами, это точно. И вот, спустя всего - сколько, три часа - извинения? Почему? Что на нее повлияло? Передумала, испугалась? Не поверю, Габи не из робкого десятка. Тогда что? Я обдумал ее ответ. Потом обдумал его ещё более тщательно. Меня на разговор с ней подбил Мартин, а с ней говорила Ирэн? Ирэн... Ах вот оно что!
  - Ирэн разболтала о моей родне, - вздохнул я, и по эмоциям и глазам понял, что попал в точку. - Вот ведь кошка любопытная, не смогла удержаться... И вы, госпожа Дельгадо, решили пожалеть деревенского дурачка, который лишился памяти?
  - Я никогда не считала вас дурачком, сударь, - вспыхнула Габи. - И сведения, которые я получила от госпожи Тулеппе, вас не касаются. Я прошу у вас прощения не за них, а за свое поведение.
  Ну да, конечно. Я же вижу, как оно меня все не касается. Взять бы ремень, да надрать тебе задницу, чтобы думать начала. Да поздно уже. И не нужно. Мне Габи и с ее закидонами нравится. А уж официальные извинения... На это не всякий пойдет. Я бы вот, на ее месте - точно не пошел бы. И я прежний, и Доминик, - мы те ещё самовлюблённый эгоисты. Не прав? Плевать! Извинения? Да лучше на дуэль! А вот Габи - пришла, никто ее сюда не гнал, я же вижу. Так что?..
  - Извинения приняты, госпожа Дельгадо. Я не считаю вас своим врагом, и не собираюсь выяснять отношения на дуэли.
  Ого, какой фонтан эмоций. Да, это поважнее всех извинений. Я пожал протянутую руку аристократки, задержав взгляд на своей плохо отмытой лапе. Что, так и отпустить ее? Девчонка на грани, несмотря на то, что вроде бы все разрешилось.
  - Хочешь, покажу кое-что?
  - Что?!
  А почему вы так покраснели, госпожа графиня? Ой, какие мысли у вас... Не дождетесь! Я поманил Габи за собой. Хотел Кано первому похвастать, но он даже не взглянул, а Габриэла вроде бы в теме. Пока шел, Габриэла на мне чуть дыру не прожгла, но шла, не возражала. Зато в мыслях у нее сумбур прекратился, и начал опять разгораться привычный уже гневливый оттенок. Ага, узнаю теперь свою одноклассницу и мага Огня.
  - Прошу, - я распахнул дверь в мастерскую.
  Габриэла деревянным шагом прошла в дверь, замерла, а потом восторженно пискнула.
  - Как тебе? - с гордостью спросил я.
  - Ты это сам сделал?!
  - А то ж! Ну, не все сам, конечно, мне Фернандо помогал, и Люси пару деталей прислала, но в основном, - сам.
  - Люси?
  - Люси Флорес. Директор "Меха".
  - Ты с ней знаком?!
  - Конечно. Она же тоже из Аллаты. Она с моей теткой ещё с армии дружит, а может и раньше.
  - Ну да... - Габи огляделась по сторонам. - Это что, сок? Можно?
  - Конечно. У меня тут целый буфет, угощайся. Жаль, с вкусняшками туго, но скоро Марко должен приехать, вот он готовит, ммм...
  - Марко?
  - Марко Альва, мой дядя. Они решили перебраться в Капитолий, даже дом купили неподалеку. Клянусь, если попробуешь его стряпню, то не встанешь из-за стола, пока он не опустеет. Что смешного, я правду говорю!
  - Я верю, Доминик, - улыбаясь, ответила Дельгадо. - А почему они решили переехать? Из-за тебя?
  - В том числе. Ева, это дочь их, в армии сейчас, а Анна ребенка ждёт к новому году. Я пообещал ее с Ирэн познакомить. Да и климат в Аллате - с местным не сравнить.
  - Ребенка ждёт? Здорово.
  - Ага. Я их полгода уговаривал, и вот они решились на каникулах. А что им там сидеть? Ева хочет до Серебряного Легиона дослужиться, может и в офицеры выйдет. Я - тоже в Капитолии живу. Деньги вроде есть, чего ещё надо?
  - И Ирэн тут, - согласилась графиня. - Да, это здорово придумано. А с мотоциклом что?
  - А! Я как раз собирался пробный запуск провести, но решиться не мог, честно говоря.
  - И ты пригласил меня? Это большая честь для меня, Доминик, - серьезно сказала Габи.
  - Ну уж, - смутился я. - Просто Фернандо к байкам равнодушен, а мне же надо перед кем-то хвастаться. А Ева и Люси далеко. Ну что, попробуем?
  
  ***
  
  Габриэла смотрела, как Доминик скинул пиджак, засучил рукава, и взялся подсоединять энерговоды и электропроводку. Так вот чем он занимался, почему у него руки грязные. Ну да, вот и одежда в масляных пятнах в углу валяется. Значит, он хотел свой "байк" заводить, когда она к нему пришла? Нда, пришла... После слов Тулеппе о прошлом Каррера в поведении Доминика многое стало понятным. Три столетия? А три года, не хочешь, Мартин? За три года стать магом, достойным Академии! А ещё, придумать проект, который пройдет комиссию. Та же Ирэн, если подумать, поступила сюда благодаря Каррера. Сколько прошло после аварии, когда он придумал эту экипировку? Полгода, получается?
  - Ты сильно обиделся на Ирэн, когда узнал о ее проекте? - неожиданно для самой себя спросила Габриэла.
  - Ты про "черепаху"? - посмотрел на неё Доминик из-под рамы мотоцикла. - Не сказать, чтобы уж сильно. Там моя только идея была, а все остальное Ирэн сделала. А ещё ей брат помогал. Она не рассказывала, как мы шлем делали? Нет? Спроси, обхохочешься.
  - Но ведь она благодаря твоей идее в Академию поступила. Не обидно?
  - Так и я в Академии, - заметил Доминик, ударом загоняя какую-то деталь на место. - Так что, в итоге все вышло даже лучше. Если бы не Ирэн, то и Альва не решились бы переехать. И Арены бы не было, и Дюран бы на наследство не мог претендовать. Видишь, как все сложилось?
  - Тебе тяжело было? После аварии? - вот кто тебя за язык тянет, Габи...
  Доминик замер, раздумывая, потом пожал плечами.
  - Нелегко, чего уж там. Как в другом мире оказался. Все вроде бы знаешь, а вот понимаешь не сразу. Зато Источник стал расти быстро. Да и с железками стало получаться. Академия, МС, мотоциклы...
  - Ясно.
  Не хочет говорить. Ирэн говорила, что Каррера о прошлом молчит, видно не все там так просто. О родителях - ни слова. И ведь не спросишь, слишком это личное. "Личное". Габриэла вспомнила, какие мысли ей пришли в голову, когда Доминик предложил "кое-что показать". Фу, стыдоба. Лучше смотри на мотоцикл, Габриэла, а не на парня, который его сделал. А почему нет, собственно? Каррера не так уж и плох, если подумать. Не Мартин, конечно, не красавчик, но ведь не внешность главное?
  Папа у нее, если подумать, тоже не модель - невысокий, с заметным животом и залысинами. А мама на него не налюбуется, она это видит прекрасно. А все потому, что Лукас, тогда ещё не Дельгадо, а простой младший лейтенант, был завхозом в полку капитана Валерии Дельгадо, и уж мама сама смогла по достоинству оценить таланты неприметного снабженца. Один только рассказ о пятидневном марше через пустыню чего стоил; когда на третий день у всех, кроме ее подразделения, закончилась, не к столу будет сказано, туалетная бумага. В пустыне! Там за кустиком не присядешь, и лопушком не воспользуешься! Вот тогда она и обратила внимание на Коротышку. И когда через год майор Дельгадо и Коротышка сыграли свадьбу, никто даже не думал возражать, наоборот, все ей только завидовали. Эх, надо было об этом помнить, когда она Доминику те слова говорила!
  А он ничего так. Мелковат, конечно, но они же ещё растут, верно? Ох, Габи, что у тебя за мысли? Ты уже забыла об этой Фуэнтес? А зря! Самцы, они такие... Только юбку увидят, так и сразу туда. Так, хватит! Думай о мотоцикле! Тем более что Каррера вроде бы уже закончил, и смотрит на тебя.
  - Ну что, попробуем?
  - Давай, - Габриэла продемонстрировала сжатые кулаки.
  Доминик чем-то щёлкнул, и нажал на кнопку, что держал в руках. Раздался воющий скрежет, а потом он сменился басовитый рыком. Конструкция, что была закреплена на стенде, слегка вздрогнула, - Габи тоже, - и затряслась. Из короткой трубы хитрой конструкции вылетело облачко сизого дыма, тут же исчезнувшего, и двигатель уверенно замолотил на низких оборотах, издавая внушительное "бу-бу-бу". Тревожное лицо Доминика расплылось в довольной улыбке. Габи и сама почувствовала, что у нее губы разъезжаются к ушам.
  - Как-то так, - высказался Доминик, перекрывая шум двигателя.
  Габи, не сдержавшись, захлопала в ладоши.
  - Здорово!
  - Звучит получше, чем Евин байк, - согласился Каррера. - А теперь...
  Он взялся за какие-то трубки, из которых торчали тросы с непонятными насадками, и потянул за один из них. Мотор зарычал, оглушая их в закрытом помещении, и Каррера поспешно убавил обороты.
  - Ничего себе, - Габи убрала ладони от ушей.
  - Ага, - согласился с ней конструктор этого механического монстра. - Над выхлопом надо ещё поработать; я поставил пока простую трубу, без резонатора даже, но уж больно громко получилось, самому оглохнуть можно. Фигня, переделаю. Ты не подержишь вот тут?
  Доминик сунул ей в руку тросик в металлической оплётке, и Габи осторожно взяла его в руку. Доминик присел, что-то рассматривая снизу. Через трос ей передалось биение двигателя, его вибрация и ток Силы. Она прикрыла глаза, и скользнула в транс. Да! Вот Огонь, кристаллы и путь Силы. А у нее в руках, значит... Она осторожно потянула тросик из оплётки.
  - Рррау!! - радостно взревел двигатель, и Габриэла счастливо засмеялась. Словно огромный зверь, послушный ее воле.
  Она ещё несколько раз подёргала за тросик, добиваясь того, что двигатель то затихал, то начинал реветь тигриным голосом.
  - Эй, не так сильно! - донеслось до неё.
  - Что? - спросила полуоглохшая Габи.
  - Не так сильно, говорю!! - крикнул Доминик ей почти в ухо. - Надо дать деталям притереться друг к дружке. Пусть пока поработает на холостых, все равно горючее закончилась.
   Габи с неохотой отдала тросик, который тут же был закреплён на раме мотоцикла с помощью проволочки. Поработав ещё минуту, двигатель чихнул, и заглох.
  - И все? - грустно спросила Габи.
  - Пока и этого достаточно, - усмехнулся Доминик, оттирая руки от масла.
  - А теперь что?
  - Теперь буду "смотреть". Надо проверить детали на износ и устойчивость к нагрузкам. Я, конечно, рассчитывал на длительные поездки, и большую скорость, но пока все не проверю, об этом и думать нельзя. А потом надо будет ещё раз проверить, и ещё.
  - Зачем?! Работает же все!
  - Знаешь, сколько мы с байком для Евы возились, прежде чем он в серию пошел? До самой Выставки! То тут поправляли, то там...
  - Постой! Так мотоцикл, что "Мех" выпускает...
  - Эээ... - Доминик запнулся, поняв, что проболтался, потом признался: - Ну да, это мы сделали. Ева, Анна, Люси, я...
  - Тоже "только идея" твоя была? - догадалась Габи.
  Каррера развел руками.
  - У нас тогда денег на что-то большее не было. Анна Альва все деньги свободные вложила, Люси - тоже, даже сервис свой заложила в залог. Я все деньги, что по наследству остались - тоже в него вложил. Ева постоянно помогала, хоть и не понимала ничего. Что, разве я один собрал? Это вот как с Ареной: кто все разработал? Я, ты, Дюран с Тулеппе, или Креспо?
  - Да, - задумчиво протянула Габриэла. - Если так смотреть...
  - Вот-вот. Так что даже этот, - Доминик похлопал по остывающему двигателю. - Тоже не только я сделал.
  - Ну, совсем уж себя не принижай.
  - Думаешь? Ладно, не буду. Но, Габи, это же только пробные испытания на холостом ходу. Тут ещё работы - до весны! Хотя, нет, я же Еве к новому году обещал. Да и Эстебан и Карле надо будет показать, и Люси, и де Мендес... Нда...
  Эстебан, Карла, Люси... Это ещё кто такие? Люси - понятно, а остальные? И почему он всех называет по именам? Габи опять почувствовала огонек разгорающейся ревности, и постаралась унять подозрения. Она только что наладила с Каррера отношения, не стоит их портить снова. Да и нет у них отношений! Они не Мартин и Ирэн. И Каррера имеет право... На все! Даже на эту самую Фуэнтес, или кого-то ещё. Как и ты, к слову, Габриэла Дельгадо. Или тебе напомнить про Мигеля, Орландо, Пауля и остальных? Так что придержи... Придержи, короче!
  - Доминик, а у тебя есть девушка?
  Каррера посмотрел на неё. Кто тебя за язык тянул, Габи?!
  - Я встречаюсь с одной девушкой, - медленно сказал Доминик, пристально глядя на Габриэлу. - Не скажу, что это что-то серьезное, но нам хорошо вдвоем.
  - И кто она? - что с голосом, почему такой сиплый?
  - Это неважно, Габи, - мягко ответил Доминик.
  - Для меня - важно!
  Доминик вздохнул, и налил в стакан сок. Подал ей, и сел на кушетку в углу.
  - Ладно. Поговорим серьезно. Госпожа Дельгадо, посмотрите на меня. Я - безземельный дворянин. Пусть у меня хорошо развитый Источник, но я все равно вам не пара. Я это знаю, и вы это знаете. К тому же нам по шестнадцать лет, Габи. У нас в голове одни гормоны играют, и не только в голове, чего уж там. Мы ещё и думать не научились. Вот ты представь, что будет через год? Да что там, через полгода! Ты же Наследница! Думаешь, тебе не присмотрели жениха? Вот радости будет для твоей матери, если мы с тобой...
  - Не смейте решать за меня и мою мать, господин Каррера!
  - Извини. Правда, Габи, прости! Но ты же сама понимаешь, что будет.
  Да, она понимала. На летних каникулах об этом говорили почти всерьез. Она - Наследница, будущая Матриарх семьи Дельгадо. За связь с простым дворянином ее не похвалят. А то, что эту связь удастся скрыть, и думать нечего. И тогда, при заключении брачного контракта придется идти на уступки. Значительные уступки! Даже маме было проще, - папа был военным и бароном.
  - Ты мог бы поступить в армию, - предложила Габи.
  - Возможно, - согласился Доминик. - Но до окончания Академии я под контрактом и Клятвой связан с МС. Да и не планировал я никогда с армией связываться. Разве что только для получения гражданства, да и то не уверен.
  - Почему под Клятвой?! - поразилась Габриэла.
  - Не все так просто, - поморщился Каррера в ответ. - Все так сложно, что я даже не стану начинать тебе врать. Скажу только, что ещё на полтора года я себе не принадлежу. Не рабство, конечно, но связь с высшей аристократкой... Да на меня весь Капитолий только за это волком смотреть будет. И на тебя тоже! Оно тебе надо? Я не воин, род не знатный, связан контрактом, да ещё и самец в худшем смысле. Да-да, в том самом, нечего краснеть! Ещё и манеры подкачали.
  - Я тебе совсем не нравлюсь?
  - Когда это я такое говорил? Я говорю, госпожа графиня, что наша связь ничего, кроме проблем, нам не принесет.
  Габи смотрела на сидящего Доминика, и чувствовала, что он прав. Врёт, конечно, но прав. У них нет будущего, они глупые подростки, у них обязательства. Рука ее потянула за конец галстука, а потом принялась расстёгивать пуговицы.
  - Знаете что, господин Каррера? Дельгадо никогда от боя не уклонялись!
   Юбка скользнула по ногам на пол сарая...
  
  ***
  
  Вот я попал... Вот я дурак... Вот я... Везунчик! Я скосил глаза на спящую Габи. Даже во сне, она крепко держала меня в объятьях. Все, мне конец.
  
  ***
  
  - ...Дамы и господа, я представляю вам своего преемника! Маг Золотой Лиги Мануэль Санчес!
  Сюрпри-и-из. Дядя Мануэль приехал из Аллаты, и как раз к тому времени, когда ректор Академии уходит на пенсию. Сам уходит, или его "уходят" - неважно. А вот то, что ректор знает, кто я такой - важно. Плохо это или хорошо? С одной стороны хорошо, проблем будет меньше, за советом обратиться будет к кому. А с другой... Санчес интриган тот ещё, даже Кармен это признает, а уж она во Дворце крутится не первый год. Так что, господин ректор наверняка меня в своих планах видит.
  Тем временем, новый ректор занял место на трибуне, и начал вещать. Сначала я прислушивался, но вскоре понял, что ничего нового не услышу. Вот и ладно, зато есть время подумать. О себе, конечно. Итак, я сейчас с Габи. Никакие мои аргументы не смогли её остановить. Ну а раз так, то будем играть тем, что выпало на раздаче. Да и не такой уж плохой расклад выходит, если подумать. Что мне может предъявить тот же Санчес или Кармен? Связь с графиней? Так тут с нее в первую очередь спрос будет, да и сами они меня на это подбивали. Конечно, прятаться за юбкой я не собираюсь, но и накал страстей можно будет смягчить, на них же перекинуть, может меньше обоим достанется. Так, а это что такое?..
  - ...африканская делегация. Надеюсь, вы покажете все, на что способны!
  - О чем это он? - спросил я стоящую рядом Габи.
  - Ты совсем не слушаешь? Африканцы приезжают договариваться насчёт Олимпиады.
  - Чего?
  - Ну-ка затихли там, - раздался внушительный голос Креспо.
  Строй опять замер. Значит, Олимпиада? Кармен подкинула идею кому нужно, и теперь у Европы есть несколько месяцев на подготовку? Отлично. Не хотелось бы, чтобы Ева в первые месяцы службы попала в мясорубку. Да и вообще, туда попадать не стоит.
  Ева заканчивает учебку. Обещает приехать на праздники домой. А дом Альва теперь в Капитолии. Анна и Марко благополучно добрались из залитой зимними дождями Аллаты в засыпанный снегом Капитолий. На новоселье к ним мы пришли всей командой. Нас теперь пятеро. Пятая - та самая девчушка с источником за шесть сотен, что пришла в Академию вместе со мной и Дюран. Теперь Альба дель Мар Ариас - потенциальный маг Бронзовой Лиги, - наш "танк". Несмотря на невысокий рост, и довольно кукольную внешность, дель Мар настоящий танк. Спокойная, уверенная, и вроде бы даже медлительная. Но при всем при этом, в бою она превращается в фурию. По ее просьбе Огнестрел ей заменили на разрядник, и теперь Ариас идёт вперёд сокрушающим катком, разламывая все препятствия своими заклинаниями. Она, как и Габи, - Земля. Вторая стихия - Растения. Когда ещё было относительно тепло, и она присоединилась к нам, я видел, на что способна эта стихия - жуткое зрелище. Обычно Растения - признак магов агрономов и земледельцев. Да и сама Альба дель Мар собирается работать в этой области. Но умеет она не только копать землю, и выращивать цветочки.
  Инициацию она ещё не прошла, Источник у нее растет быстро, и она любит комбинировать заклинания ещё больше, чем я. И вот идёт она, вокруг нее постоянно вращаются различные щиты, а она в промежутки всаживает то каменный дождь, то ледяные копья. За месяц мы не просто стали чемпионами, но и ушли в такой отрыв, что последние две недели на Арене мы бьемся не с одной, а сразу с двумя командами.
  А ещё Креспо стала разбивать нашу пятерку, заменяя то одного, то другого на игрока другой команды. Чтобы подтянуть отстающих, и не дать нам загордиться, как она объяснила. Не скажу, что это сильно нас ослабило, но воевать против Марко или Ирэн? Не говоря уже о Габриэле... Но пришлось, никуда не денешься, тем более, что Габи и сама настояла, чтобы мы не сдерживались.
  - На праздники нас зовут ко мне, - сообщила Габи, когда мы разошлись после линейки.
  - Зовут, значит съездим, - кивнул я.
  - Не боишься?
  - Чего? Ты же знаешь, у меня неприятие авторитетов на уровне подсознания.
  - Только я прошу тебя, Доминик, веди себя вежливо.
  - Хорошо.
  А что мне ещё остаётся? Ситуация у нас сложная, и расставить все на места необходимо. Дельгадо, если даже и примут меня, потребуют сменить фамилию. А вот Марко этого не хочет. Он признался мне, что мечтает о том дне, когда фамилия Каррера будет известна по всей Европе. Надо же, какой поклонник древних традиций. Лично мне все это кажется не слишком серьезным. То есть, казалось, до тех пор, пока я не задумался всерьез.
  Наши отношения с Габи не секрет. И она, и я не считали нужным скрывать это. Конечно, шепоток пополз по Академии сразу же, но не слишком громкий. Достаточно было взглянуть на Габи на дуэльной площадке, и на Арене, и большинство любителей потрепать языком засунули эти самые языки поглубже... Не знаю, я ли тому поспособствовал, или просто так сложилось, но Источник у Дельгадо растет гигантскими темпами. Она уже опережает меня, Ирэн, и догоняет Ариас. Креспо теперь натаскивает нас не на силу заклинаний, а на скорость каста. У меня с этим всё в порядке, а вот у Габи с ее Землёй - проблемы. Зато у нее стали получаться комплексные заклинания второго уровня, и вот это уже серьезно. Такими заклинаниями можно и с "бронеходами" на Арене состязаться. Несколько удачных выстрелов в ногу, и танк теряет подвижность; ещё один кирпичик в стену моего недоверия к местной шагающей технике.
  А вообще, на каникулы у меня намечен весьма напряженный график. Помимо Дельгадо, Кармен через Хосе передала разрешение на посещение Серебряного Легиона. Точнее, той части его, что расположена в окрестностях Капитолия. А если ещё точнее, - учебно-ремонтной базы, где новички постигают тонкости устройства Имперских бронеходов на практике. Кармен замаскировала мою поездку в эту часть под награду в серии побед на Арене. Так что едем туда всей 'Неукротимой' пятёркой, если... Впрочем, об этом после.
   Да, у нас есть свое имя, а Габриэла Дельгадо наш капитан. Мода на имена команд пошла из Северного Университета, и была подхвачена по всей стране. Чтобы заработать имя, необходимо было провести десять победных боёв подряд. Кажется, в европейском рейтинге мы шли четвертыми. Выяснится это буквально на следующей неделе. На новогодние праздники объявили первый Турнир Арены. В Капитолий съехались более пятидесяти команд, которые претендуют на звание чемпиона. И всю следующую неделю на пяти подготовленных площадках будут вестись отборочные бои. Ажиотаж в прессе по этому поводу небывалый. Даже Хосе де Мендес, уж на что далёкий от армии человек, и тот поддался азарту, и специально позвонил мне, чтобы узнать, не нуждается ли наша команда в чем либо. Поблагодарил, и заверил, что мы ни в чем не нуждаемся. А то, что мы не возглавляем список - так мы и в гонку включились не самые первые.
  А гонка обещает быть жёсткой. О начале турнира Арены объявили на всю страну, ролики боев идут на экранах чуть ли не чаще рекламы подгузников. Креспо гоняет нас и в группе, и индивидуально. Соперников подбирает максимально сильных и быстрых. У нас даже на учебу времени меньше уходит, чем на разбор боёв и поиск ошибок.
  - Господин Каррера, вас вызывает ректор, - подбежал ко мне дежурный.
  - Хорошо, я сейчас подойду.
  - Что-то случилось? - на меня смотрела вся пятерка.
  - Сам не знаю, - приходится врать, а что поделать. - Вернусь - расскажу.
  - Мы подождем, Доминик, - спокойно пообещала Ариас.
  В кабинете ректора я ещё ни разу не был, и он меня не впечатлил. Полупустые полки - видимо прежний ректор забрал все свои вещи, а новый ещё не расставил свои. Мануэль Санчес выглядит так же, как и полгода назад: седовласый, с острым взглядом и непонятными эмоциями.
  - Проходите, Доминик, присаживайтесь. Рад снова вас видеть.
  - И я, господин Санчес. Поздравляю с назначением.
  - Спасибо. Думаю, что вы знаете, кто поспособствовал этому.
  - Вряд ли, сударь.
  - Разве? Вы что же, не в курсе, что госпожа генерал, графиня де Кабрера добилась, чтобы меня перевели из пыльной Аллаты в этот питомник талантов? - тон был ироничным и язвительным.
  - Я знаком с госпожой генерал не настолько близко, чтобы она делилась со мной такими секретами.
  - Неужели? Ох, Доминик, не верю я вам. Ну ладно, не хотите откровенничать, не надо. Поговорим не о высшей аристократии, а о нас с вами. Вы не против, что я ставлю себя на один уровень с будущим бароном?
  - Господин Санчес, уж вы-то лучше других знаете мое отношение к титулам.
   Вот не пойму я его, он что, вывести меня из равновесия пытается? Или и в самом деле недоволен моим поведением? Эмоции у него так просто не прочтешь.
  - Кто знает, сударь, кто знает. Я двадцать лет сидел в Имперском Совете, и часто видел, как менялись люди со временем. Особенно, если им давали возможность сделать карьеру, обещали титулы и власть. Ведь и вы, кажется, делаете то же самое? Барон, а возможно и граф Дельгадо. Это ведь ваш план?
  - Я не совсем понимаю, к чему эти вопросы, господин Санчес, - я пристально посмотрел на ректора. - В рамки нашего договора, и Клятвы мои отношения с Габриэлой Дельгадо вполне укладываются. Или я не прав?
  Санчес осел в кресле, и посмотрел на меня усталым взглядом. Потом позвонил в колокольчик, и приказал принести нам чай.
  - Кофе нет, - предупредил он меня. - Да и не стоит показывать слишком тесное знакомство бывшего сотрудника СБ с очередным фаворитом графини Дельгадо.
  - Фаворитом?! - вот тут он меня зацепил.
  - А как вы думали, Каррера? Как ваша связь выглядит со стороны?
  - Мне плевать, как она выглядит, сударь, и Габриэле тоже. Ваши слова не слишком вежливы...
  - Вы ещё Вызов мне пришлите, Каррера! - взвился Санчес. - Молоды вы слишком, чтобы меня жизни учить! И нечего на меня глазами сверкать. Сядьте!
  Санчес откинулся в кресле, и молчал до тех пор, пока секретарь не принес и не разлил по чашкам чай. Когда дверь за ним закрылась, седой маг сделал глоток, и усмехнулся.
  - Пейте чай, Доминик. Я не желал оскорбить вас и вашу подружку. Для меня вы просто парочка заигравшихся подростков, вступающих во взрослую жизнь. Ошибки на этом пути - естественны и неизбежны.
  - Вы считаете наши отношения ошибкой? - я отпил чай. Неплохой вкус, надо узнать сорт.
  - А вы как считаете? - Санчес прищурился.
  - Я? Я думаю, что наши отношения с Габи вряд ли могут поддаваться контролю. Сам не ожидал от себя такого. Слишком уж мы...
  - Влюблены? - Санчес был искренне удивлен. - Доминик, так ваши чувства - это не тонкий план по получению графской короны?
  - Если бы Габи не была графиней, то я бы не раздумывал о сроках свадьбы.
  - Вот черт... - задумчиво протянул Санчес. - Этого я не ожидал. Безземельный выскочка из провинции и блестящая графиня Дельгадо! Надеюсь, вы не рассказали ей, кто вы на самом деле?
  - Она даже не знает о моем отношении к "Санта Анне" и "Кармен". Только про "Мех" и Люси Флорес.
  - И о баронстве тоже? Праматерь Великая... Вы хоть представляете, с кем вы связались, Доминик? Дельгадо - род воинов! Одни из столпов армии, а с недавних пор и флота. А мы вас в армию отпустить никак не сможем. Ваше дело - подстёгивать развитие молодых Источников, понимаете?
  - Понимаю. Но, господин Санчес, у нас контракт на два года, вы не забыли? Дальше я могу делать все, что захочу. В том числе, и в армию могу пойти.
  - Я помню. А вы понимаете, что вам этого сделать не дадут? Я думаю, что по окончании Академии, вам будет предложено место учителя.
  - В Академии? Я?!
  - А почему бы и нет?
  - Но вы же сказали, что круг моего влияния - это мои ровесники.
  - Ну, возможно я был не прав. До окончания учебы у нас ещё полтора года, многое может измениться. Но ваше дело на контроле в таких сферах, куда я не слишком вхож. Кармен де Кабрера, вот кто мог бы вам помочь, но и она не станет.
  - Почему? Она же военный, должна...
  - Потому, Доминик, что генерал Кабрера - член Совета. И думает не мерками Легиона или даже армии, а государственным масштабом. А с точки зрения государства Академия для вас - идеальное место. Или я не прав?
  Да, он был прав. Даже те, кто несколько раз сражались со мной в команде, заметно прогрессировали в раскачке Источника. Даже Дюран, которого все считали аутсайдером, на прошлом замере показал более трёх сотен единиц. Да и вообще, наш класс - сильнейший за последние три года. А если прогресс не остановится, то мы к концу года станем сильнейшими лет за десять.
  - Я не стремлюсь к графской короне, - я почесал лоб. - Но для Дельгадо будет неприемлемо, если я не пройду через службу и не получу статус гражданина.
  - Рад, что вы это понимаете, - кивнул Санчес. - Что ж, видно у меня судьба такая - вмешиваться в вашу жизнь. Я посмотрю, что могу сделать, Доминик, но многого от меня не ждите. Я все ещё в опале, и под пристальным наблюдением. Идите, господин Каррера. Своим товарищам скажите, что меня заинтересовала ваша команда, и я намерен поговорить с каждым из вас отдельно. Всего доброго.
  - До свидания, господин ректор.
  Из кабинета я вышел в глубокой задумчивости. Неужели у меня наконец появился человек, который будет поддерживать меня на уровне мага Золотой Лиги? Хорошо бы.
  
  ***
  
  Первый день турнира. Олимпийская система - кто проиграет, тот выбывает. Против нас - команда Университета. Игроки на год старше нас, а значит, и запас Сил у них - больше. Теоретически. Каковы они на практике, нам предстоит выяснить прямо сейчас. Я стою и смотрю на противников, упакованных в такую же амуницию, что и мы, только голубого цвета. У нас цвет амуниции - зелёный. На время проведения турнира правила были изменены. Теперь амуниция не показывает лёгкие ранения, мы можем их отлечивать сами. Другое дело, что при том уровне заклинаний, что мы используем, лёгких ранений практически не бывает.
  Нам достался северный вход на Арену. Это значит, что до флага нам предстоит добираться бегом, потому что перед ним - открытый участок с нашей стороны. Если 'Непобедимые' достигнут трёх стенок, расположенных на фланге, нам придется туго.
  Звучит сигнал, и мы бросается вперёд. Десяток шагов, и мы попадаем в зону темноты, и тут же расходимся. Я ухожу под фантомом вправо, а остальные продолжают движение, слегка отклоняясь влево. Скрыт у меня развит отлично, и я перемещаюсь в полосах теней, все больше отклоняясь к краю Арены. На краю обзора тикает обратный отсчёт таймера. Девять минут...
   Я присел за сугробом, что появился здесь стараниями погодников. Осторожно выглянул, стараясь двигаться медленно и плавно. Вот и стеночки. Кто там у нас? Пока никого. Что ж, подождем. Я замер, слившись с сугробом, и стараясь не дышать, чтобы не выдать себя паром дыхания. Вдруг там кто глазастый найдется?
  Семь минут. Тишина. Наши должны уже пройти большую часть Арены, почему ничего не слышно? О! Звук разрядника, и тут же до меня доносится разноголосый крик. Так-так, и что там? Выстрел огнестрела танка 'Непобедимых'. Тут же ответный разряд дель Мар. Ещё один, и ещё. И тишина. Все, про "бронеход" врага можно забыть.
  А это у нас кто такой осторожный крадется по снегу? Даже на Иллюзию не поскупились, надо же, только по скрипу снега и заметил. Затратное заклинание ведь. Ага, присев за стенкой фигура обрела очертания и замерла. Ну ладно, и мы подождем.
  Пять минут. Фигура в засаде проявляет нетерпение. Уже два раза высовывал голову, пытаясь что-то рассмотреть, или вслушиваясь в звуки по другую сторону Арены. Там несколько раз слышался треск Камня и вой Огня. Ну куда же ты так спешишь, приятель? Ты же в засаде! Ах вот чего он, или она, нервничала. Ещё один. Защита на бедре взлохмачена, видны следы крови. Знаю я одну любительницу Шипы в ноги кидать. Две фигуры встретились, и начали шептаться, сдвинув шлемы вплотную. Вот он, мой шанс.
  Воздушный таран шваркнул парочку противников об стенку с такой силой, что амуниция потрепанного окрасилась в красный цвет, а первый лежал неподвижно. Ага, жёлтый. Вперёд! Я выскочил из сугроба, и через пять секунд был у вражеской засады. Шеврон, ещё один, так, здесь все. Дальше!
  Три минуты. Я накинул Иллюзию. На левом фланге тишина, что там произошло - я не знаю. Где противники, союзники - неизвестно. Флаг - в шести шагах. Я замер, оглядываясь и прислушиваясь. Тишина. Бросаю вперёд Иллюзию. И тут же слышится треск, призрачного меня пронзает Серп с огненной начинкой. Вот ты где! Серп, ещё, ещё! Я рванул в сторону, обходя противника по кругу. Заметил движение, и швырнул туда Фриз. Есть, попался! Подкатился к упавшей заиндевевшей фигуре голубого цвета, и одним движением сорвал нашивку.
  Минута.
  Флаг в руки, и рывком в сторону! Фантом на себя, Иллюзию вперёд! И ходу, ходу!
  Десять секунд. Я на "базе". Победа!
  
  ***
  
  - Представляешь, они на нас лоб в лоб вышли. Альба в них палит, а они не падают. Иллюзия! Пока разобрались, они Ирэн вынесли, Мартин одного в ногу ранил, а я под обстрелом лежу, шевельнуться боюсь - такая кочка маленькая!
  Мы обсуждаем прошедший бой. Картина не радостная. При первом же столкновении мы чуть не потеряли лекаря, а Габи была заблокирована. Хорошо хоть, что дель Мар смогла обезвредить танк, и зацепить ещё одного. Положительный момент - мы все целы. У некоторых команд-победителей травмы у игроков таковы, что в команде осталось по три-четыре игрока. Выйдут ли они завтра на Арену? Это решают судьи.
  Ещё один момент, к игре не имеющий прямого отношения. За нами наблюдают африканцы. Хм... Я считал, что в Африке живут негры. Ан нет, африканцы похожи больше на азиатов. Не совсем, конечно, скорее метисы между темной и восточной расой. От негров им достались рост, телосложение, выразительные глаза и кучерявые волосы. От Азии - светлая кожа, хотя и черные попадаются, и слегка раскосый разрез век. Очень красивые, должен признать; что женский пол, что мужской. Не эльфы, совсем наоборот. В красоте африканцев есть что-то дикое, первобытное. И азартные. Когда победители проходили перед трибуной судей, я видел раздувающиеся ноздри наших заморских гостей. От них за версту несло азартом и жаждой крови. Они не людоеды там, случайно?
  День второй. Количество команд сократилось вдвое. Распределение боёв идёт по жребию. Командам с неполным составом было предложено отказаться от дальнейших боёв. Никто не согласился, и теперь нам предстоит бой с такой вот командой. Четыре парня! Сюрприз. Название соответствующее - 'Рыцари Запада'. Несмотря на недостачу одного игрока, никакой неуверенности. Ладно, посмотрим, на что способны эти Рыцари.
  Мы находимся на восточной стороне, солнце бьёт нашим противникам в глаза. Решено в этот раз не разделяться. Идём кучно, и не скрываясь. Выстрел огнестрела выводит из строя Мартина. Остальные тут же бросаются в стороны, и попадают под обстрел. Габи ранена в ногу, Ирэн - в грудь. А вот нечего ее так выпячивать! Подумаешь, размер четыре с плюсом... Рядом со мной взрывается сугроб, из него вскакивает Рыцарь, кидая в меня Молот. Эх, мила-ай! Нас Креспо на такие шутки уже натаскала. Косой щит, и удар уходит в сторону другого Рыцаря, заставляя его замешкаться. Я же бью снизу, под щит, сбивая Рыцаря с ног. Бац! Мой кулак впечатался в забрало шлема, и я вижу, как вздрогнуло лицо. А как же, когда бронированное стекло трескается перед глазами - это страшно! Ну а пока мой противник приходил в себя, я сорвал с него шеврон, и кинул Серп в спину ещё одному. Мог бы и не спешить - Габи пробила его защиту с одного удара, сбив на землю окрашенную в красный цвет фигуру. Все? Я огляделся. Да, все четверо. Рискнули, и проиграли.
  День третий. Осталось тринадцать команд. Как будем драться в финале? Что мы дойдем до него, я не сомневаюсь. Главное - пройти сегодняшних. Против нас 'Вояки' - из Восточной Военной Школы. Сплошь боевики: Огонь, Молния, Камень. Другие стихии тоже в наличии. Судя по газетным заметкам, 'Вояки' - фавориты. За все время они не потеряли ни одного игрока, только 'раненные'!
   Мы рассматриваем 'Вояк', 'Вояки' рассматривают нас. Вчера, когда стали известны результаты жребия, по радио - о нас говорят по Европейскому Радио! - так вот, по радио сказали, что это будет решающий бой. В других командах потери, и только наши две добрались до третьей схватки в полном составе. Если победят 'Вояки', а к этому склоняются все эксперты, - им будет открыт путь к первому месту. Что ж, постараемся разочаровать этих "экспердов".
  Расходимся по местам. У Вояк своеобразная тактика - они не торопятся к Флагу, а сначала зачищают площадь дальними выстрелами. Выносят парочку противников, и только потом единым кулаком пробиваются к Флагу.
  Мы решаемся на авантюру. Мартин идёт в фантоме. Все привыкли, что Мартин действует с дальней дистанции, и его отсутствие в первых рядах никого не удивляет. Мы накидываем на себя Иллюзию пятого игрока, тратя Силу и замедляя темп. Но сегодня не будет открытого бодания за Флаг. Нам нужно перехитрить 'Вояк', по-другому не получится, их команда явно сильнее нашей. На всех нас навешаны Каменные Щиты. Они замедляют ход, но защитят от Молний. Именно Молниями 'Вояки' выиграли первый поединок, и свалили танка во втором. И именно Молнией они начали атаку на Альбу дель Мар.
  Сдвоенный разряд впился в правую ногу нашего танка, заставив Ариас запнуться и остановиться. Я помню эти "чудные" ощущения от Молнии... Фантом, снежный вихрь, и я рывком ухожу с открытого места. То же самое делает Габи, а вот Ирэн идёт в самоубийственную атаку на двух показавшихся 'Вояк'. Шип, фаерболы, Фриз... Ирэн застывает желто-красной статуей, но мы своего добились. Одновременный удар с двух рук сбивает "моего" противника. Да, приятель, не только ты Молнию знаешь! Габи активирует Смерч. Заклинание на грани наших способностей и правил. Ее противник сбит с ног и дезориентирован. Смерч стоит Габи всего запаса Силы, но она успевает подскочить и сорвать шеврон с лежащей фигуры. Два - один. Я отлечиваю Ариас, пока Габи активирует "воскрешение" на Ирэн. И тут нас накрывает Фриз. Всех четверых! Я лишь смотрю, как появляются фигуры в голубом. Два, нет, все трое! Несмотря на боль в застывших мышцах, я улыбаюсь. Все мы улыбаемся, уверен. Потому что наш снайпер в этот момент резвым зайчиком скачет в сторону нашей "базы", неся в руке Флаг. Не успели 'Вояки' опомниться, как звучит сигнал об окончании боя. Сколько мы провоевали? Шесть минут? Пожалуй, это рекорд...
  ...
  - ... так же мы награждаем наших победителей первого турнира Арены именным оружием!
  Мы победили. После того, как мы вынесли 'Вояк', не потеряв ни одного члена команды, соперников нам не осталось. В полуфинале нам противостояли всего два человека - все, что осталось от 'Зимних Соколов'. Мы их даже не "убили", а просто заблокировали, пока Ирэн отнесла Флаг. В финале было четверо, но четвертая, - Мартин точно знал, - еле могла ходить. Попав под Стену Ариас девчонка упала, и не могла пошевелиться. Ее вынесли с Арены на носилках.
  Награждение происходило на следующий день. Погодники расчистили небо от туч, и нагнали теплый воздух на центральную площадку. На церемонии награждения присутствовала наследница Императрицы. Не первая, а вторая. Высокая женщина, на вид около сорока лет со светлыми с рыжинкой волосами, вытянутым холеным лицом и несколько кривоватой улыбкой. В свите я заметил и Кармен, которая стояла неподалеку от Санчеса. Ко мне она не подходила, но ободряюще улыбнулась. Впрочем, нам все улыбались. Зрелище получилось что надо, так что поводов для радости было достаточно.
  Да уж, радоваться было чему. Треть участников до сих пор лежит в госпиталях, ладно хоть все живы остались. Какие-то тетки все пытались взять у нас интервью, но лично я был вообще никакой, и остальные тоже. Так что, нас защитили от многочисленных корреспондентов, им позволили лишь сделать несколько снимков. В общем коридоре Ирэн решительно развернула Мартина, и потащила за собой в крыло Лучших Учеников Прошлого Года. Я же повел Габи в нашу комнату.
  - Думаю, что Мартин сюда не вернётся, - пояснил я, открывая дверь. - Так что, помоги сдвинуть кровати, и собирай вещи. Ты переезжаешь ко мне. А завтра я закажу нормальную двуспалку.
  Габи в ответ прыгнула мне на шею, и откуда только силы взялись? Кровати мы перетащили только вечером.
  
  ***
  
  - Красивый.
  - Думаешь? Мне холодное оружие никогда особо не нравилось. Почему он такой странный? Я думал, что кинжалы должны быть другого вида.
  Мы лежим в кровати и рассматриваем наши награды.
  - Знаешь, что это? Мизерикорд, оружие древних рыцарей времён последних "Восстаний самцов". Оружие последнего удара.
  Клинок из отличной стали, трехгранный, конец словно шило. Удобная рукоять из Дерева Магов, крепкая гарда. Никаких украшений, только функционал.
  У гарды на плоскостях клинка выбиты гербы. На одной - герб Империи, на другой - Академии. Третья - для личных гербов. У меня простой щит, у Габи - с графской короной. В щит вписан герб Дельгадо - каменный наконечник стрелы, смотрящий вверх, в языках пламени.
  - Это ваши стихии?
  - Да, у нас издавна "огоньки". А когда графами стали, то Земля и Камень стали возникать. Это ещё до Войны было. А что? Завидуешь?
  - Вот ещё.
  - Слушай, Доминик, - Габи села в кровати и откинула волосы на спину. - Почему ты не хочешь войти в род Дельгадо? Только не говори, что не думал об этом.
  - Не буду. Я думал, точнее мне Марко на это внимание обратил, а потом я думать начал. Понимаешь, госпожа графиня, я - последний из Каррера. Если я сменю фамилию, то наш род исчезнет. Пуф! И нет трёх столетий надежд. Как-то это мне кажется неправильно, тем более что я уже один раз умер.
  Габриэла склонила голову набок, и задумчиво произнесла:
  - Да, понимаю. Ты - последний в роду, я - Наследница. Все, что у нас есть - это время в Академии. Не знаю, что будет завтра у нас дома. Думаю, что за меня возьмутся всерьез. Могут даже из Академии отозвать.
  - Серьезно? Как это?
  - Легко. Интересы рода! Я же несовершеннолетняя, помнишь?
  - И ничего нельзя будет сделать?
  - Нет. Даже если я ребенка от тебя ждать буду.
  - Ты что, Габи! Рожать в шестнадцать?!
  - Раньше и в тринадцать рожали, - Дельгадо пожала плечами. - Главное - мага Жизни найти, а так - легко. А что? Боишься стать папочкой?
  - Конечно!
  - Эх ты. Все вы, мужчины - трусы.
  - В таком деле - точно. Так что там о планах твоих родителей? Чего мне ждать завтра? Вызова? Скандала?
  - При чем тут ты? Я графиня, а ты - мое мимолётное увлечение на период учебы.
  - Правда?
  - Дурак! - Габи стукнула меня подушкой.
  - Ладно, ладно, не дерись.
  - Нет, господин Каррера, вы не мимолётное увлечение.
  Габи задумалась, потом вытащила из ножен кинжал. Поднесла острие к своей груди и резко провела им вниз - от ключицы до самого соска.
  - Ты что творишь?!
  Я подскочил в кровати, и зажал ладонями глубокий разрез, пытаясь исцелить рану.
  - Габи! Ты зачем это сделала?! Не сопротивляйся, я пытаюсь остановить кровь.
  Не обращая внимания на красные струйки, Габи впечаталась грудью в мои ладони и протянула мне свой окровавленный кинжал.
  - Я хочу, чтобы ты носил его. Я не знаю, что будет завтра, что будет после, но я хочу, чтобы ты помнил обо мне всегда, глядя на него.
  - С ума сошла? Что на тебя нашло?
  - Вы плохо знаете историю, сударь. В древности обмен оружием означал, что воины принимали друг друга в семью. Отныне, какую бы фамилию не носил ты или я, мы будем знать, что ты - Дельгадо, а я - Каррера.
  Я взял клинок, теплый от ее руки и взглянул на сидевшую среди подушек графиню, одетую лишь в свои длинные волосы.
  - Что за варварство...
  - Этот обычай ещё со времён Троянской войны, когда первые маги начали объединяться в роды. Ты не знал?
  - Вот же ты... любительница древних историй... Что я должен делать?
  - То же самое, если хочешь.
  Я достал свой кинжал, и сделал такой же надрез. Габи накрыла мою рану ладонями, а ее. Ладони полыхнули Силой, и кровь перестала течь. Убрав руку, я увидел на безупречной коже Дельгадо длинный рубец.
  - Всю красоту испортила, - проворчал я, убирая руку. - Это ведь не убирается, верно?
  - Магическая клятва принятия крови, - улыбнулась Габриэла. - На всю жизнь.
  - Пошли в душ. И как ты теперь открытые наряды носить будешь?
  - Шрамы украшают воинов.
  - Пороть тебя некому... Госпожа Каррера.
  
  ***
  
  - Господин Каррера.
  - Госпожа графиня Дельгадо.
  Я стою в просторном зале, перед родителями Габи. Валерия и Лукас Дельгадо, великие и ужасные. Лукас - невысокий колобок с залысинами и улыбчивым лицом. Валерия - на голову его выше, с властным лицом и не мене властными манерами. Одеты в цвета Дельгадо - песочно-жёлтое и красное. Я - в гражданский костюм, который купил только вчера, нейтрального серого цвета. Единственный выбивающийся штрих - кинжал на поясе. Оказывается, я могу носить его постоянно, а при случае, даже пользоваться по назначению. Ага, где тут рыцарь, подайте мне его. И что Габи находит в этой железке? На боку носить - рука цепляется, спереди - так и норовит в пах упереться. А Габи только смеётся. Кинжалы у нас, - она носит мой, а я - ее. Разницу можно заметить лишь когда вытащишь клинок из ножен, но мне кажется, что все уже знают, где какой. Команда наша знает, уверен - уж больно пристально девчонки и Мартин разглядывали нас. Особенно досталось Габриэле, она специально стала выбирать наряды с декольте. Как раз верхняя часть шрама видна. А шрам свежий, и зарастает плохо. Магически не лечится, блин.
  - Я хотела познакомиться с молодым человеком, о котором слышала столько разных слухов.
  Я поклонился, как мог вежливо. От супругов Дельгадо несло лёгким любопытством и равнодушием. Ну да, решили взглянуть на очередную игрушку дочери. А игрушка, вместо того, чтобы впасть в благоговение перед ними, едва раздражение сдерживает.
  - Вы уже устроились? Как вам ваша комната, сударь?
  - Благодарю, господин граф, все прекрасно.
  - Что ж, тогда прошу вас разделить с нами трапезу. Вот только Наследница спустится. А вот и она!
  Мы одновременно повернулись к лестнице, чтобы поприветствовать спускающуюся из своей комнаты Габи. Вот паршивка, опять в открытом платье! Платье было не просто открытым. Не знаю как эта конструкция держится, но начиналось оно на уровне груди, открывая плечи, и выставляя подживающий рубец всем на обозрение. Я услышал, как сзади оба Дельгадо шумно втянули воздух. Вот сейчас всё и начнется, весело подумал я, и подмигнул Габриэле. Та величественно кивнула, и присела в реверансе перед родителями.
  - Идёмте кушать, - произнесла через некоторое время Валерия спокойным голосом.
  Они с Анной не в родстве? Уж больно реакция схожа, та тоже ни слова не сказала, когда засос у меня на шее заметила. Или не поняла, что этот рубец означает? Я скосил глаза на отца Габи. Вот он точно понял - идёт красный, губы сжаты. Видно не хочет рот открывать, во избежание. Как я его понимаю... Маленькие детки - маленькие бедки... А Габи - не маленькая.
  Кстати, о маленьких. У Габи есть сестрёнка - рыжее и конопатое создание не старше пятнадцати лет, которое смотрит на нас горящими от любопытства глазами. Присоединилась она к нам уже в столовой. Комок нетерпения и любопытства, но тоже молчит, дисциплина в семье и впрямь армейская.
  Обед прошел в молчании. Во время еды все слегка успокоились, но это не спасло меня от пристального разглядывания. Ну да, что же я за фрукт такой? Голос подала старшая Дельгадо, когда дело дошло до десерта.
  - Раз уж мы собрались в семейном кругу, то может быть, обсудим некоторые моменты? Габриэла?
  - Конечно, матушка, - и скромный взгляд в тарелку.
  Я в семью Дельгадо не вхожу, это мне так показали, что я для них - пустое место.
  - Мы с твоим отцом нашли тебе жениха, - бабахнула главным калибром графиня. - Это Алехандро Бенитес, ты должна его помнить. Он из боковой ветви рода де Фалько, а также по отцу связан с де Кабрера. По-моему, отличная партия. Маг с хорошим Источником; Камень и Огонь. Твой ровесник, сейчас готовится к армейской службе.
  Габи положила ложечку на тарелочку, и подняла взгляд на мать.
  - Моим мнением никто не интересуется, если я поняла.
  - Вообще-то, контракта ещё нет. Мы хотели подписать его по окончании второго года обучения в Академии. Алехандро поступает в армию этой весной, на год раньше обычного возраста. Так что у тебя будет ещё год после Академии, чтобы... - графиня запнулась, и посмотрела на меня.
  - Перебеситься, - подсказал я.
  - Да, сударь, - согласилась Дельгадо. - Это хорошее определение ваших отношений. Или вы не согласны?
  - Вполне согласен, сударыня. Наши отношения и впрямь безумны.
  - Хорошо, что вы это понимаете, сударь...
  - Но это не значит, что я согласен с вами, сударыня.
  - Вы забываетесь, господин Каррера, - начал закипать Лукас. - Впрочем, от человека вашего круга я и не ждал придворной вежливости.
  - Я из провинции, господин Дельгадо, и с манерами у меня и правда, не очень. Зато с мозгами все в порядке.
  - То, что вы поступили в Академию - ещё ни о чем не говорит. Речь идёт о будущем нашей дочери и нашего рода. А род Дельгадо - славный род, который не может позволить себе рисковать своей репутацией.
  - Вы надеялись на брак с моей дочерью, господин Каррера? - ледяным голосом прямо спросила графиня.
  - Нет.
  - Нет?
  - Я говорил Габриэле это уже много раз. Я не пойду в род Дельгадо. Я - последний Каррера.
  - Я знаю, сударь. Я внимательно изучила историю вашей семьи. Триста лет, безземельные дворяне, слабые маги... На что же вы надеялись, когда ехали сюда?
  - Я просто хочу поддержать свою девушку в трудной ситуации, госпожа.
  Графиня обменялась взглядом с супругом. Ага, растерялись.
  - И вы не претендуете на звание жениха Габриэлы?
  - Нет, госпожа. Если уж на то пошло, я уже Дельгадо, а ваша дочь - Каррера. Кажется, вы хорошо знакомы с древнейшей историей?
  Я расстегнул рубашку и распахнул ворот. Дельгадо уставились на багровый рубец, двойник рубца Габриэллы. Сестра даже встала со своего места и подошла поближе. Потом стрельнула взглядом на Габи, которая сидела молча на своем месте, и безмятежно разглядывала нас.
  - Так вот что это такое! А я все вспомнить не могла, - рыжая хлопнула себя по лбу.
  - Сядь, Ника. Что за манеры?
  - Да ладно тебе, пап. Ничего у вас не получилось, он не испугался. Так ты теперь мой зять? И одновременно мой брат! Ну, здорово!
  - Вроде того, сударыня.
  - А я теперь Каррера?
  - Вряд ли, госпожа. Все это скорее на уровне неофициальных обычаев. Вопросы прямого наследования гораздо выше старинных легенд.
  - Ника, сядь и помолчи.
  - Так что же получается? У моей сестры будет два мужа?!
  - Ника! Что ты такое говоришь!
  - Обалдеть! Я тоже хочу!
  - Марш отсюда!
  Я расхохотался. Вот ведь сказанула. Ника насупилась и с обиженным видом уселась за стол.
  - Между прочим, дамы и господа, во времена Елены Троянской это была обычная практика!
  - Сейчас не времена Елены, - холодно заметила Валерия. - Так что оставь свои фантазии, Ника. Мы обсуждаем серьезный вопрос, а не древнюю историю. Господин Каррера, чего вы пытались добиться, когда проводили этот обряд?
  - Это я так решила, матушка.
  - Тебе показалось, что это романтично? - повернулся к Габи отец, едва сдерживаясь. - Так вот, дочь, - это глупо!
  - Магический обряд не может быть глупым, - подала голос Ника. - Все, молчу...
  - Я прекрасно понимаю сложность ситуации, госпожа графиня, господин граф. Но изменить ничего не могу. Это был выбор вашей дочери, и я горжусь этим.
  - Вы никогда не станете Дельгадо! - выкрикнул Лукас в бешенстве.
  - Папа!
  - Молчать! - Лукас стукнул кулаком по столу. - Я наизнанку вывернулся, чтобы найти тебе нормальную пару! Ты знаешь, сколько мы кандидатур перебрали? И что же? Какой-то древний обычай, о котором никто и не помнит, похерит все, чего достиг наш род за все столетия? Что скажут, когда узнают в свете? Дельгадо и какие-то безземельные?
  - Что твоя дочь способна принимать решения и отвечать за последствия! - да уж, Габи истинная дочь своих родителей; за столом чуть искры не летели от скрестившихся взглядов.
  Графиня постучала ложечкой по чашке, призывая всех к спокойствию, и повернулась ко мне.
  - Какая у вас специализация, господин Каррера?
  - Металл и Молния, госпожа графиня. Источник стабильно растет.
  - У всех в вашем возрасте Источник растет, - раздражённо высказался Лукас.
  - Но не у всех он пять сотен. Ведь так, Доминик?
  - Наверное, даже немного больше, Габи. Я не замерял его после чемпионата.
  - Претендуете на Первую Лигу? - графиня подняла четко очерченную бровь.
  - Думаю, что да, госпожа. Хотя, об этом говорить рано.
  - Вам всего шестнадцать, весьма недурно. У вас уже есть планы на дальнейшее развитие Источника?
  - Я связан контрактом с МС, госпожа графиня. Так же есть ещё кое-какие обстоятельства, в силу которых я могу не попасть в армию.
  - Что ещё за обстоятельства? - насторожился Лукас. - Вы что, больны, или что-то в этом роде?
  - Думаю, что мне предложат место в Академии.
  - Что?! - вот это они хором высказались, что значит - семья.
  - Об этом мне сказал новый ректор Академии. Это только слухи и планы, но господин Санчес не производит впечатление человека, который говорит просто так.
  - В Академии могут преподавать только граждане, - возразил Лукас.
  - Он может стать гражданским специалистом на контракте, - задумалась графиня. - Срок контракта - шесть лет, потом - полноценное гражданство. Обычно на такое идут для тех, кто на поле боя слишком ценен, или слишком бесполезен.
  - Доминик не бесполезен, - гордо сказала Габриэла. - Между прочим, Арену он придумал!
  - Это правда?
  - Да, госпожа Ника.
  - Я видела ваши бои, сударь. Жаль, что мы не смогли увидеть их своими глазами, но я увидела достаточно. Не слишком профессионально, но впечатляет.
  - Благодарю, госпожа графиня.
  - А ещё он придумал мотоцикл, и экипировку для него. Это его сестра была в тех роликах, помните?
  - Вау! Правда?
  - Это правда, сударыня. Я являюсь совладельцем фирмы "Мех".
  - В пятнадцать лет, папа! - вставила Габриэла.
  - А мне ты сможешь достать мотоцикл, Доминик?
  - Думаю, что это будет видно только весной, сударыня.
  - Называй меня по имени, братец. А что такого, папа? Я же ему сестра, Габи?
  - Все верно.
  - Габриэла!
  - Что, папа? По обряду они и правда брат и сестра.
  - Я с ума с вами сойду.
  
  ***
  
  - Кармен. Господин Санчес.
  - Ваша милость.
  - Мартина.
  - Вы совсем потеряли понятия о приличиях в провинции, сударь?
  - Это позволяет мне не тратить время на болтовню.
  - Ну хорошо, давайте без чинов.
  - Давно бы так.
  - Только учтите, Мануэль, я все ещё зла на вас, очень зла! И это не шутка.
  - Спасибо. И не за что, если что...
  - Вы ждёте благодарности за вашу выходку? Мануэль, вы идиот! Да-да! Раз уж мы говорим откровенно, не тратя время на болтовню.
  - Сама такая!
  - Хватит вам! Что было десять лет назад, то уже прошло. Тот кризис исчерпан, а у нас на руках новый.
  - Спасибо, Кармен. Что-то я... Примите мои извинения, Мануэль.
  - Чего уж там...
  - Итак?
  - Итак. С африканками о проведении Олимпиады мы договорились. Твой расчет на азарт и славу, Кармен, сработал. Тут и ваша Арена отлично в тему пришлась, Мануэль. Даже Англичанка не против. Ей понравилось блистать на экране.
  - Было бы, чем блистать.
  - Своим именем, Мануэль. Арена сейчас - под ее контролем.
  - Черт. Опять упустили!
  - Успокойтесь, все по плану. Арена - пока просто развлечение для детишек, не более. Думаю, что с развитием, когда начнутся международные соревнования, Англичанка поймет, что эти бои только подстёгивают патриотизм. Сама себя в ловушку загнала.
  - Ну, если так, то возможно.
  - У нас другая проблема. Африка.
  - Десант? Я предупреждал!
  - Дайте мне закончить, Мануэль. Нет, не десант. Как ни странно, но африканки согласны на перемирие до конца Олимпиады. Но на них произвела большое впечатление Арена.
  - Ты говорила. И что?
  - Они хотят поединок. У них есть подростки, подходящие по возрасту.
  - Пфф... Мы им должны отдать амуницию и кристаллы, что делает МС? Кстати, почему я не знаю подробностей о них, Кармен? Я даже у де Мендес интересовался, и меня отослали к тебе.
  - Не ваш уровень допуска, Мануэль, уж простите.
  - Я двадцать лет сидел в Совете, а теперь от меня таят секрет игрушечных кристаллов? Ты придумала, Мартина? Спасибо за доверие, госпожа герцогиня!
  - И, тем не менее, Мануэль, это мой приказ. У нас течь, страхуемся, где только можем.
  - Ты мне не доверяешь, Мартина?! Может мне уйти?
  - Сядьте, господин Санчес! Нечего тут свой гонор показывать, не в театре. Я вас пригласила для того, чтобы вы мозгами шевелили, а не выступали, словно на трибуне в Совете. Впрочем, если вас что-то не устраивает, я вас не держу. Все устраивает? Тогда продолжим. Африканки хотят не просто бой на Арене. Они хотят поднять уровень до третьего и снять блокировку.
  - Безумие...
  - Это не все. За поединок они предлагают нам три Камня.
  - Те самые?!
  - Да.
  - Откуда они у них?
  - Неважно. Важно, что они есть, и я их видела. Мадам Ван показала мне один из них. Это он.
  - Что б я сдох...
  - Что скажешь, Кармен?
  - Она предложила их тебе или Второй?
  - Мне. Род Ван владеет тремя из десяти Камней. И они хотят стать Королевским родом. Мануэль, у них есть шансы на такое возвышение?
  - Это... вполне возможно. Земли у них достаточно, доходы тоже хороши, люди есть. Королева Ван... Но третий уровень, это значит, что будут смертельные удары, Мартина! Ван получит большинство голосов лишь тогда, когда будут трупы, африканки ценят человеческие жертвы. А в первых чемпионах у нас Кровь и универсал. Не слишком ли высокая цена? Может быть, сможем обойтись 'Вояками'?
  - Не получится. Я видела глаза Ван, видела ее дочь и внучку. Они все хотят крови, и крови конкретных детей.
  - Мы можем им отказать?
  - Можем, Мануэль. Но тогда переговоры зайдут в тупик, мне уже намекнули на это магички из рода Эван. Мало того, что мы не получим Камни, так ещё и Олимпиаду профукаем.
  - Может, стоит вести переговоры не с Ван, а с Чоу?
  - Ван авторитетнее. Чоу у них почти на побегушках. Пока жива старуха и Наследница, мадам Ван сильна.
  - Так ты предлагаешь устранить девчонку? И кто же на это способен? Даже Дельгадо - а она наиболее подготовлена - всего лишь дурной подросток. Вы слышали про ее связь с Каррера? Дюран, Тулеппе, Ариас - все они просто дети. А Ван - людоедка, я вам это как эксперт по Африке говорю. У нее на счету не меньше сотни трупов. Видели ее браслеты?
  - Что скажешь, Кармен?
  - Три Камня... Просто за дуэль?
  - Да.
  - Мы должны рискнуть.
  - Безумие. Или я опять что-то не знаю?
  - Опять, Мануэль, опять. И предупреждаю, если вы позволите себе ещё одну несогласованную выходку, я лично подпишу приказ о вашей ликвидации.
  - Спасибо, Мартина, ты как всегда сама доброта. Но что я скажу 'Неукротимым'? "Идите и умрите"? Что молчишь, Кармен? Ты же генерал, ты должна понимать, что силы неравны.
  - Мануэль, вам же нужны Камни? Так чего вы от меня хотите?! Три камня, - это такие шансы... Да просто поставить один в Аллате, вы понимаете перспективу? Это стоит и Крови Тулеппе, и мальчишки-универсала. И если Ван хотят, то надо соглашаться, такими возможностями не разбрасываются. Вот твари, знали, чем зацепить. Я бы сама с удовольствием размазала эту семейку по Арене!
  - Господин Санчес, вы можете идти. Когда команда соберётся в полном составе, прошу вас дать мне знать. У нас есть ещё несколько дней, попробую уломать Ван на более щадящий режим боя.
  - Выгоняете? Ну ладно... Всего хорошего, госпожа герцогиня! Госпожа графиня, честь имею!
  - Зачем ты с ним так, Мартина?
  - Терпеть его не могу. Кажется, мы сделали ошибку, вытащив его из Аллаты.
  - Он дал нам Тулеппе и Каррера, - немало. А мог бы сдать их Второй.
  - Тулеппе сейчас под АГ, а со Святошами договариваться трудно.
  - У нас и правда крот, или ты просто ставила старика на место?
  - Правда. Кто-то сознательно сливает информацию по нашим новейшим разработкам. Причем, в кризис это заметнее всего. У нас не просто течь, а огромная пробоина! Что думаешь про поединок? У 'Неукротимых' есть шансы?
  - Только на следующий год. Креспо их неплохо натаскивает, но до серьезных боёв им ещё далеко. Надо требовать других условий.
  - Я пытаюсь, Кармен! Но эта сука Ван прекрасно знает, что для нас значат эти Камни.
  - Зачем они ей? Для Африки они бесполезны.
  - Зато для нас - важны. У нас есть знания и технологии, огромная территория и центральное управление ей; у них этого не будет никогда. Я потому и согласилась на беседу с Санчес, что кроме него управлять процессом некому. Отдадим ему один камень в качестве оплаты и для экспериментов, а два других - Первой. Думаю, что после этого, у Императрицы исчезнут все сомнения. Ты думаешь, мне не тошно? Либо 'Неукротимые', либо война с Африкой. А может и с Англией. Или даже раскол страны. Ты же воевала, Кармен, ты все понимаешь.
  - Мне ещё не приходилось посылать на смерть детей, Мартина.
  
  ***
  
Оценка: 6.27*597  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Эванс "Проданная дракону"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) LitaWolf "Жена по обмену. Вернуть любой ценой"(Любовное фэнтези) М.Тайгер "Выжившие"(Постапокалипсис) Стипа "А потом прилетели эльфы..."(Антиутопия) Е.Кариди "Суженый"(Любовное фэнтези) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) Е.Решетов "Игра наяву 2. Вкус крови."(ЛитРПГ) С.Суббота "Наследница Драконов"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"