Колмаков Владислав Викторович: другие произведения.

Судьба мехвоина

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
Оценка: 8.14*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Данная книга про очередного попаданца. Наш современник попадает во вселенную боевых роботов "Battletech". Посвещается всем кто играл когда-либо в компьютерные или настольные игры серии "Мехвариор". Для всех остальных поясняю. Наш герой попадает в мир мрачного будущего, где на полях сражений царят боевые роботы. Просьба фанатам Battletech меня сразу не убивать. Я и сам знаю что все цивилизованные люди называют их мехи, а не роботы. Ведь эту книгу будут читать не только фанаты, но и те кто не в теме. Итак, наш герой попадает в тело местного водителя боевого робота, которых здесь называют мехвоинами. Ему придется жить и выживать в шкуре мехвоина. А жизнь в той вселенной отнюдь не мирная. За место под солнцем придется драться насмерть. В данной книге много боев и сражений с участием боевых роботов. Поэтому пацифистам и лицам с тонкой духовной организацией эту книгу лучше не читать. А вот остальным можно. И даже нужно прочитать. Вдруг понравится?


СУДЬБА МЕХВОИНА

Колмаков Владислав Викторович

2018 г.

ОГЛАВЛЕНИЕ

   1) Глава 1. - 1 стр.
   2) Глава 2. - 4 стр.
   3) Глава 3. - 6 стр.
   4) Глава 4. - 12 стр.
   5) Глава 5. - 25 стр.
   6) Глава 6. - 39 стр.
   7) Глава 7. - 43 стр.
   8) Глава 8. - 52 стр.
   9) Глава 9. - 59 стр.
   10) Глава 10. - 66 стр.
   11) Глава 11. - 75 стр.
   12) Глава 12. - 81 стр.
   13) Глава 13. - 86 стр.
   14) Глава 14. - 93 стр.
   15) Глава 15. - 104 стр.
   16) Глава 16. - 110 стр.
   17) Глава 17. - 119 стр.
   18) Глава 18. - 129 стр.
   19) Глава 19. - 135 стр.
   20) Глава 20. - 143 стр.
   21) Глава 21. - 147 стр.
   22) Глава 22. - 152 стр.
   23) Глава 23. - 157 стр.
   24) Глава 24. - 166 стр.
   25) Глава 25. - 171 стр.
   26) Глава 26. - 176 стр.

Глава 1.

   Мне приснился кошмар. Значит, сижу я в самолете. И этот пепелац был довольно современным и комфортным. Наверное, "Боинг". Отделка салона новенькая. Кругом плазменные экраны, кресла большие и просторные. Есть ноги куда вытянуть. Стюардессы ходят в стильной форме. Красивые, улыбчивые. Прям как в той рекламе про аэрофлот. Вот одна такая красотуля. Блондиночка между прочим с четвертым размером, толкает перед собой тележку с напитками! С сексуальной такой улыбкой подходит к моему креслу и чарующим голоском спрашивает, а не нужно ли мне чего. Эх девуля сказал бы я чего мне от тебя хочется, но ведь не поймут. Кругом ведь иностранцы сидят. Европейцы и американцы. А они к таким желаниям, высказанным в слух относятся, сугубо отрицательно. Сексизм, мужской шовинизм, сексуальные домогательства и все такое прочее. Моментом же ярлык извращенца мне пришьют. А возможно и в суд потащат. Хотя, сами же под покровом ночи и не такие вещи вытворяют. Но вот на виду у всех блюдут эту самую. Ну как ее. Ох забыл. А вспомнил - мораль! Во. И все такие правильные и политкорректные. Так и тянет плюнуть в их чопорные рожи, искаженные неестественными гримасами, которые эти люди пытаются выдавать за искрении улыбки.
   Может я и придираюсь к гражданам просвещенного дерьм...пардон демократического мира. Но ничего не могу с собой поделать. После того, что случилось в Югославии, Ираке, Ливии, Сирии и на Украине, я на Западных особей смотрю с большой долей нелюбви и скепсиса. Как они были варварами-крестоносцами, несущими на кончиках мечей свои лживые идеалы, так и остались ими. Только теперь у них вместо мечей и стрел бомбы и ракеты. Ну и прикормленные террористы разной степени моральной деградации за компанию. В общем, не люблю я этих арийцев нашего времени. Хотя, есть среди них и нормальные люди, но таких очень и очень мало. Например, такие как эта вот сексапильная стюардесса. Она и подобные ей примиряют меня с серой действительностью. Поэтому, не будем хамить этой милой девочке и цивилизованно попросим стакан минералки. Она же ни в чем не виновата. Девочка работает, а я тут себе злюсь на весь мир. Просто, я боюсь летать, вот и глушу страх порцией злости.
   Стюардесса, услышав мое пожелание, еще раз улыбнулась и изящным жестом наливает в стакан минералку из пластиковой бутылочки, а затем протягивает его мне. При этом, она нагибается и очаровательно выгибает спинку. Ее идеальной формы груди слегка колыхнулись, под темно синей тканью униформы. О боже сейчас умру. Я же не железный. Ну нельзя же так издеваться над простым русским человеком. У меня же три месяца не было секса. Бли-и-и-ин!!! Внезапно раздался громкий звук, похожий на взрыв. Мне такие звуки знакомы еще со времен моей бурной юности. Ох, я их и наслушался в горах Кавказа. Да и позднее на Донбассе освежил память. Такое никогда не забывается. Если вы хоть раз в жизни попадали под минометный или артиллерийский огонь, то никогда такого не забудете. После взрыва самолет сильно затрясло, и он начал разваливаться на части. Здоровенный кусок авиасалона под моим ошалевшим взором практически мгновенно исчез. Неведомая сила буквально швырнула меня в образовавшуюся пробоину. Эх, был бы я пристегнут к креслу, то может быть и не отправился в полет. Но кто скажите мне пристегивается в самолете? Это ведь делается только при посадке и взлете. Ну не будет никто весь полет сидеть пристегнувшись страховочными ремнями. Неудобно это. Я бы и рад пристегнуться, но все произошло так быстро, что даже подумать об этом не успел. Бац! И я уже как гордая птичка по имени пингвин лечу навстречу судьбе. И самое противное то, что весь этот процесс от взрыва до моего старта занял от силы пару секунд. Но для меня время как будто замедлилось. Моя тушка двигается как в замедленном кино. Воздух стал плотным как кисель. Я еще успел заметить, что не один я тут такой летун. Вот дородный немец, сидевший передо мною с грацией воздушного шара летит немного опережая меня. Рот его открыт. Крик напоминает визг поросенка-мутанта, переходящий в ультразвук. Дойч нелепо машет руками и дрыгает ногами. А вот и пробоина. Удар! Немца со всей дури шмякает о зазубренный край дыры, а затем высасывает за борт лайнера. Прямо как муравья, попавшего в струю работающего пылесоса. Теперь моя очередь.
   - А куда делась та милашка-стюардесса? - почему-то думаю я, глядя на приближающуюся пробоину. - Не заметил, что с ней стало.
   Вот мой полет выходит на финишную прямую. В отличие от немца, я даже не дергаюсь. Меня как будто парализовало. Наконец, удар, хруст и темнота!
   Резко открываю глаза и испуганно выдыхаю. Я жив! Святые бобры! Это был всего лишь сон! Хотя! Что это со мною? Где я? Что происходит? Почему я не могу двигаться? В панике осматриваюсь по сторонам. Я лежу на кровати, которая совсем не похожа на мою кровать. Вернее, я всегда спал на диване в моей родной питерской квартире. А то сооружение в котором сейчас покоилось мое тело совсем не было похоже на мой любимый диванчик. Нечто футуристическое из пластика и металла по форме скорее напоминавшее какой-то фантастический саркофаг со стеклянным верхом. Кругом различные приборы непонятного назначения, перемигивающиеся разноцветными огоньками. Пытаюсь пошевелиться, но не могу. Тело как бревно. Я его не чувствую. Совсем! Вообще!!! Памагитя-я-я-а-а! Пытаюсь кричать, но из горла вырывается только слабый хрип. Да что ж это такое? Мало того, что я паралитиком стал, так еще и онемел. Пока я так страдал, пытаясь загнать обратно в клетку воющее от ужаса сознание, что-то в окружавшей меня действительности изменилось. Меня накрыла тень.
   Глазами, слава яйцам, я все же могу двигать. Опа-на! Человек. Тип лица вполне земной. Европейский. А то я уж подумал, что меня какие-то зеленые человечки похитили для своих опытов. Сразу как-то спокойнее стало на душе.
   Тем временем доктор. Ну кто еще то может носить белый халат? Хотя. Врачи они разные бывают. Вон в немецких концлагерях во время Второй Мировой войны тоже доктора в белых халатах работали. Опыты над людьми проводили. Уроды. Но я хочу быть оптимистом в этой непонятной ситуации. Так вот. Доктор что-то там сделал с моим саркофагом. Хоть я и косил глазами в его сторону, но так и не увидел что он там творит. Верхняя стеклянная крышка моего ложа пшикнула и отъехала в сторону. Мужик в халате наклонился к моему лицу и заговорил.
   - Ты меня слышишь? Я доктор Ларс Ханссон.
   А в ответ тишина.
   - Если слышишь моргни два раза.
   Моргаю дважды.
   - Говорить можешь?
   Бодрое мычание.
   - Так! Явно последствия травмы! Ну а как вообще себя чувствуешь?
   Выразительно вращаю глазами и хриплю.
   - Сейчас проверим двигательные функции. Попробуй пошевелить рукой.
   Судорожно пытаюсь пошевелиться. Ног совсем не чувствую, а вот правая рука чуть дернулась. Прогресс!!! Совсем недавно я, вообще, как бревно лежал.
   Врач закрепляет на моем безвольном теле какие-то датчики и начинает колдовать над пультом моего саркофага. Чувствую слабую щекотку по всему телу. Покалывание слабых электрических разрядов заставляет мои конечности подрагивать. Это издевательство длится минуть десять. После чего, мужик в халате врача удовлетворенно хмыкает и поворачивается ко мне.
   - У меня хорошая новость для тебя. Реакция твоего тела положительная. Значит двигательные функции не разрушены и могут быть восстановлены. Со временем твой паралич пройдет.
   Радостно вращаю глазами. А жизть то, налаживаца-а-а!
   - Ладно, ладно. Успокойся. Все будет хорошо. Наверное, хочешь знать, что с тобою произошло?
   Моргаю.
   - Флаер на котором ты летел разбился. Выжил только ты один. Сейчас ты в больнице в Рейкьявике. Две недели был в коме. Мы уже хотели отключать тебя от системы жизнеобеспечения, как ты очнулся. Так что твои паралич и немота есть последствие комы. Но это должно скоро пройти. Я надеюсь. Травма головы у тебя была серьезная. Но мы тебя подлатали. Теперь будешь как новенький. Ты помнишь, как тебя зовут?
   Молчу. В голове ни одной мысли.
   - Тебя зовут Рутгер Лунд. Ты это помнишь?
   Лихорадочно размышляю. Рутгер Лунд. При чем тут какой-то Рутгер Лунд. Я Евгений Петрович Веселов. Русский. Гражданин Российской федерации. Тридцать восемь лет. Ездил на Бали по туристической путевке. Отпуск у меня, понимаешь! Был! Помню летел в самолете. Взрыв. Потом как отрезало. Ни черта не помню. Вспоминаю свой сон и холодею от внезапной догадки. Это был не сон! Все было взаправду. Самолет действительно взорвался. Мама дорогая! Я что умер. Но тогда кто этот Рутгер Лунд. И почему этот Айболит меня обозвал его именем. И тут у меня в голове как будто граната разорвалась. Я вспомнил того другого. Рутгера Лунда. Вдруг! Тысячи образов, воспоминаний и знаний лавиной хлынули в мой мозг, затопив его практически мгновенно. Моя жизнь. Жизнь Рутгера Лунда пронеслась перед моим взором за одно мгновение. Чувствуя, что начинаю терять сознание, я вдруг отчетливо понял, что все это время доктор Ларс Ханссон общался со мною на шведском языке. Шведском, Карл!!! И при этом я его прекрасно понимал. Хотя Евгений Петрович Веселов никогда не знал этого иностранного языка! Ни единого слова по-шведски! Но додумать эту шокирующую мысль до конца я не успел и просто вырубился. Слишком много впечатлений на мою бедную голову сегодня свалилось.
  

Глава 2.

  
   Похоже, я попал. Я конечно почитывал книжки про разных попаданцев. Куда только они не попадали. В древний мир, в средневековье, в конец девятнадцатого начало двадцатого века, особенно много этих деятелей влетало во времена Русско-японской и Второй Мировой войн. Но я никогда не думал, что сам стану таким вот везунчиком. Как вы уже догадались, я тоже стал попаданцем. И попал я, не много ни мало, в самое настоящее светлое будущее. Правда, вот будущее это оказалось совсем не таким уж радужным и безопасным, как мечтали многие поколения писателей-фантастов, грезившие о будущем без войн и агрессии. Ага держите карман шире! Мир и процветание им подавай. Люди ведь кто есть такие по своей природе? Это агрессивные обезьяны с большим и развитым отделом головного мозга. Вся история человечества - это история непрерывных войн и насилия. Люди на Земле все время воевали. И это не я придумал. Тут статистика на моей стороне. По мере развития нашей цивилизации, орудия убийства становились все совершенней и смертоносней. Однако сами люди практически не менялись по свей сути. Пересев с боевых колесниц за штурвалы реактивных истребителей, люди все так же с упоением и азартом убивали себе подобных, как и во времена Древнего Мира. Когда варварские орды мчались вслед за своими вождями навстречу друг с другом. Уж я то видел это собственными глазами. На войне обычные цивилизованные люди очень быстро превращались в беспощадных диких зверей.
   Ох, что-то я отвлекся. Значит, я, скорее всего, умер в том самом самолете. Ведь это последнее, что я помню из моей прежней жизни. Но каким-то чудом мое я не растворилось во тьме мироздания. Почему я очнулся и осознал себя в другом теле? Не знаю. Ни фига не помню, после происшествия с самолетом. Что случилось потом мне не ведомо. Мне досталось молодое тело, но вот его прежний владелец исчез. Хотя, часть его сознания и растворилось в моем я, дав мне довольно приличную базу знаний об этом мире, в который меня занесло. Как я себя чувствовал после переноса и осознания того, что со мною произошло? Да нормально! Если сравнивать это со смертью, то однозначно хорошо я себя чувствовал. Никаких истерик не устраивал, не буянил. И даже паники особой не было. Может тут виною моя циничная натура, покореженная двумя войнами. А может быть тут сыграла роль моя любовь к фантастике. И то, что особенно мне нравились истории про попаданцев. Наверное, морально я был готов к чему-то такому. Нет, эмоции конечно были довольно сильными, но они быстро улеглись. Еще в горах Кавказа я уяснил одну простую истину:
   - Если дерьмо случилось, то не стоит тратить силы на истерику и психи. Надо успокоиться и попробовать выжить. А всякие там визги, слезы и прочий адреналин лучше оставить любителям аниме и прочим нервным личностям с тонкой душевной организацией.
   Ну да, да! Вот такой я толстокожий дикобраз повышенной пушистости. Значит, за окном сейчас аж в 3048 год от рождества христова. И теперь я Рутгер Лунд гражданин Звездной Свободной Республики Расалхаг. Здесь человечество таки вышло на просторы галактики. В 2102 году была открыта технология межзвездного прыжка. И это стало началом бурной экспансии дальнего космоса. Благодаря Т-кораблям или "прыгунам", человечество смогло наконец вырваться из колыбели под названием Земля и отправиться покорять галактику. Кстати, здесь Землю почему-то упорно обзывают Террой. Правда, вот других разумных видов люди на своем пути не встретили. Возможно, к счастью для чужаков. Иначе думаю, что цивилизованные хомо сапиенс точно бы устроили им локальный ксеноцид. Расизм у людей в крови. Чужакам бы не поздоровилось. Это точно! Короче, люди инопланетян не встретили. И поэтому с большим энтузиазмом начали заниматься разборками друг с другом. На просторах космоса появилось множество больших и мелких государств. Ну а где государства там и войны. Постепенно в ходе военных конфликтов, сформировался костяк нового человеческого мегагосударства - Звездной Лиги. По мнению ученых и историков Звездная Лига стала вершиною развития нашей цивилизации. Несколько тысяч звездных миров жили в относительном комфорте и спокойствии. Уровень развития технологий в это время достиг своего пика. Короче, тогда наступил тот самый пресловутый Золотой век. Ну если верить историческим хроникам.
   Но люди ведь такие люди! Ну не могут они сидеть спокойно и наслаждаться плодами цивилизации. И вот триста лет назад Звездная Лига раскололась на несколько частей, которые начали вести между собой войны. Самые могущественные лорды Звездной Лиги основали Великие Дома и начали разборки с применением космических кораблей, армий и ядерного оружия. Эти конфликты были прозваны Войнами за Наследие и нанесли человеческой цивилизации громадный урон. В ходе военных конфликтов между Великими Домами была утеряна значительная часть технологий. Во Внутренней Сфере (так тут называют ту цивилизованную часть галактики, где обитает современное человечество) погибли миллиарды людей. Многие планеты превратились в безжизненные куски камня. Еще больше миров в ходе боевых столкновений между враждующими сторонами были низринуты в пучину варварства. Такие миры тут называли Увядшими планетами. Кстати, последняя Четвертая Война за Наследие отгремела совсем недавно и закончилась в 3040 году. А Свободная Республика Расалхаг, гражданином которой я теперь вроде как являюсь, появилась тоже совсем недавно. Именно в ходе этой вот самой войны Звездный Округ Расалхаг, принадлежавший Синдикату Драконов (Великий Дом Куриты), стал республикой и получил независимость. Ох сколько же тут кровищи было пролито! Прямо жуть берет. Наше молодое государство стала своеобразным буфером между территориями двух Великих Домов Синдикатом Драконов и Федеральным Содружеством. Эдакий боевой хомячок между двух мамонтов.
   К чему я завел этот разговор? Да к тому, что вся эта крысиная возня и большие игры в независимость касались меня на прямую. Наша республика в военном и экономическом плане была еще очень слаба. Она нуждалась в сильной армии. И мне, как выяснилось чуть позднее, предстояло стать частью этой самой армии. Отец Рутгера Сиге Лунд был майором королевской армии Расалхага и мехвоином. Так тут называли водителей больших шагающих боевых роботов. Эти боевые роботы или мехи были настоящими королями поля боя. Именно мехи являлись главной ударной силой всех современных армий. Нет, авиация и космические корабли тут тоже были, но из-за своей малочисленности (вспомните потерю технологий) они не играли особой роли в битвах за планеты. Здесь все решали боевые роботы. Правда, танки и прочая бронетехника здесь тоже присутствовали. Но они были лишь вспомогательными силами для поддержки действий мехов. Пехота же практически не участвовала в больших сражениях. Против многотонных шагающих монстров пехотинцы были откровенно слабы. Хотя они и могли пригодиться для зачистки зданий, охраны периметра и гарнизонной службы. Вообще, в этом мире царили неофеодальные отношения. Все общество было поделено на сословия и касты. Правители государств были в основном монархами, а их подданные вассалами. Только вместо замков и поместий новым феодалам принадлежали целые планеты. Даже Республика Расалхаг, несмотря на название, была конституционной монархией. У нас тут правил Избранный Принц Хаакон Магнуссон вместе с парламентом конечно.
   Вот значит, мой папаша, то есть отец Рутгера Лунда, чье тело я сейчас эксплуатирую, был местным военнослужащим, принадлежащим к касте мехвоинов. А это по местным меркам что-то типа дворян. Мехвоины тут являются элитой вооруженных сил. В них случайных людей с улицы не берут. Каста. И этим все сказано. И вот мы подходим к самому главному моменту. Недавно Рутгеру, то есть уже мне исполнилось шестнадцать лет. И он по протекции своего бати был зачислен в Королевскую Военную Академию в городе Рейкьявике на столичной планете Расалхаг. Они с отцом как раз летели в академию на военном флаере, когда у летающей машины отказал двигатель. В катастрофе погибли все члены экипажа и пассажиры флаера. Погиб и майор Сиге Лунд отец моего реципиента. А вот сам Рутгер чудом выжил, но из-за черепно-мозговой травмы впал в кому. Скорее всего мозг молодого человека умер, а сам он превратился в овощ. Врачи уже собирались отключить его от системы жизнеобеспечения, как вдруг, случилось чудо, и практически безнадежный пациент очнулся. Вот только вместо одной личности в тело Рутгера Лунда вселилась совсем другая. Моя! К моему большому облегчению, врачи ничего подозрительного не заметили и продолжили мое лечение. К счастью для меня, не вся личность Рутгера исчезла без возвратно.
   Часть его знаний досталась мне, что очень сильно упростило дальнейшую жизнь. Самым главным для меня были знания шведского и стандартного языка Звездной Лиги. Ну и конечно же информация о местных обычаях и нравах. Ведь без знаний местных реалий я бы точно прокололся. Все разведчики засыпаются на мелочах. А я сейчас как самый нелегальный из всех нелегальных разведчиков. Теперь о моей прежней жизни стоит забыть и жить дальше. Тем более, что там у меня никого не осталось. Родителей я потерял рано. Жена подала на развод. Детей у нас с ней не было. Правда, и здесь тоже не пахло счастливой семейной жизнью. Теперь, когда отец Рутгера Лунда погиб, я официально стал круглой сиротой. Мать мой реципиент потерял еще в детстве и совсем ее не помнил. Других родственников у него не было.
   Хорошо хоть государство не забыло о сыне своего офицера. На второй день после того как я очнулся, в больницу прибыл представитель вооруженных сил Республики Расалхаг и выразил мне свои соболезнования от имени армии и правительства. После чего, он подтвердил мое зачисление в ряды курсантов Королевской Военной Академии. И выразил уверенность в том, что я пойду по стопам своего отца майора Лунда после моего выздоровления. Вот так вот, сынок. Теперь ты в армии! После некоторых размышлений я не стал отказываться от такой высокой чести. Поучусь, посмотрю, что да как. Я же здесь никто. Ни опыта, ни репутации, ни денег. Ничего нет. Если сейчас откажусь, то что делать дальше. А тут какое никакое, а образование и профессия. И все это за счет государства. Ладно! Прорвемся!
  

Глава 3.

  
   - Лисенок, Тузу! Вижу троих бандитов в четырнадцатом квадрате! - раздался голос Нильса Свенссона на моем тактическом канале.
   - Туз, Лисенку! Доложи состав сил противника! - тут же откликнулся я, притормозив на гребне холма своего двадцатитонного легкого меха "Шершень". Краем глаза вижу, что, следовавшие за моим роботом "Шершень" Ганса Линберга и "Стингер" Эрика Оберга, так же остановились. Невольно вспоминаю, как я получил позывной, которым сейчас пользуюсь. Как это ни удивительно, но карточные игры в этой галактике пережили века. Многие курсанты Военной Академии были заядлыми игроками в карты. Эдакий аналог покера с местными особенностями. Ну а мне даже в моей прошлой жизни в карты всегда везло. И это везенье со мною осталось и здесь. Хотя, значительную долю моего выигрыша обеспечивала моя хорошая память и аналитический склад ума. В общем, я обыграл в покер практически весь свой курс, выиграв довольно приличные деньги. Были и недовольные конечно. Куда же без них. Пришлось отрихтовать физиономии тем, кто назвал меня шулером. Хорошо, что навыки рукопашного боя из той прошлой жизни никуда не делись. Это как езда на велосипеде. Если научился, то уже не забудешь, как это делается. Потом страсти конечно улеглись, но я лишился такого веселого источника дохода. Мои сокурсники просто отказывались играть со мною. Зато с тех пор за мною закрепилось прозвище Туз, которое затем стало моим боевым позывным. Мне еще повезло. Вон рыжего и конопатого Нильса Свенссона вообще Лисенком обозвали.
   - Это Лисенок! Вижу "Коммандоса" и два "Стингера". Движутся по южной тропе в вашу сторону! - бодро доложил Свенссон. - Что мне делать, командир?
   - Лисенок, следи за ними. Скрытно! Смотри чтобы они тебя своими радарами не засекли. Не дай им себя обнаружить! - дал ценные указания я и лихорадочно начал соображать, что делать дальше. У противника три легких боевых робота у нас четыре. Перевес, скажем прямо, совсем не значительный. В случае боя стенка на стенку, мы можем понести большие потери, а то и просто проиграть сражение. Да и вражеские мехи могут прорваться и уйти. А у нас приказ, остановить противника и не дать им прорваться на юг. Я бросил взгляд на тактический обзорный экран моего "Шершня", осматривая прилегающую местность. Территория кругом усыпана крутыми скалами, высокими холмами и огромными валунами. Не самое удобное место для маневра. Наш разведчик доложил, что враг двигается по южной тропе. Ох, не зря я послал Нильса Свенссона на его двадцатитонной "Саранче" в разведку. Кто-то скажет, что нельзя разделять силы в бою. Мое копье, состоящее из четырех легких мехов и так не тянуло на великую боевую силу. Но теперь мы знали, где в данный момент находится враг, и могли подготовить ему достойную встречу. Вон то место нам как раз подойдет для засады. Русло высохшей реки с крутыми берегами, подпертыми высокими скальными стенами. Русло скроет наших мехов от вражеских радаров. В нем роботы противника будут как в тоннеле. Не вправо и не влево не уйти. Тут особо не побегаешь. Теперь остается только заманить туда врагов.
   - Лисенок, отставить скрытное наблюдение. Планы поменялись. Ты должен сделать так, чтобы все вражеские мехи погнались за тобою. Приведи их в шестой квадрат по руслу реки. Обидь их там посильнее и беги. Только смотри, чтобы они тебя из вида не теряли. Они должны войти в русло. Ты понял? - начал командовать я, врубив связь.
   - Но командир, они же меня размажут по скалам. Их там, между прочим, целых три меха против меня одного. Не многовато ли? - стал возражать мой разведчик.
   - Я и не прошу тебя биться насмерть против всех пиратов Внешних Миров. Просто стрельни своим лазером издалека и отступай. Держись вне зоны их эффективного огня. Дразни их. Но без фанатизма. Твоя "Саранча" имеет максимальную скорость хода в 130 километров в час. А вот вражеские мехи бегают не быстрее 95 километров в час. Так что догнать тебя они точно не смогут. Но они должны думать, что могут тебя догнать. Ты приведешь их прямо к нам. Уж мы их тут встретим. Не сомневайся. А теперь заткнись и делай то, что я тебе приказал! - выдал я в эфир, разворачивая своего "Шершня". - Остальным следовать за мною!
   Ожидание перед боем является самым нудным и изнуряющим видом ожиданий во вселенной. Мы успели добраться до русла и занять позицию за семь минут. Наши три боевых робота разместились так, чтобы изгиб высохшей реки закрывал нас от взглядов противника до последнего момента. Теперь им никакие радары не помогут. Это в воздухе и на море от радаров тяжело скрыться. На пересеченной местности же все иначе. Тут хватает укрытий от радарных лучей. Например, если робот будет стоять прячась за скалой, то вражеский радар его просто не увидит. Ну не могут радарные волны огибать препятствия. Любой холм, скала, дом, огромный камень и прочие препятствия сильно осложняют поиск целей при помощи радара. Так что я уверен в нашей незаметности. Нет, если вражеские мехи поднимутся на прибрежные скалы, то они нас смогут засечь. Я с сомнение еще раз осмотрел отвесную скальную стену, тянущуюся вдоль русла реки. Нет. Тут противнику ловить не чего. Ни один мех не сможет на нее ни вскарабкаться, ни запрыгнуть. Боевой робот хоть и имеет довольно прочную конструкцию, но такой маневр для него может стать смертельным. Если навернется со скалы, то тут никакая броня не поможет. Мухой на винтики рассыплется. Главное, чтобы Лисенок не облажался и привел врагов прямо к нам в засаду.
   А наш Лисенок похоже отжигал по полной. На голографическом дисплее электронной тактической карты я наблюдал за ходом погони. Вообще, эта тактическая карта была просто чудом конструкторской мысли. Еще в двадцать первом веке начали появляться первые примитивные аналоги такой вот системы наблюдения за полем боя. Но здесь она была доведена до совершенства. Голограмма местности была довольно подробной и точной. Помимо меток мехов моих соратников на ней обозначались и метки всех замеченных вражеских роботов. Мой "Шершень" конечно находился слишком далеко чтобы видеть вражеские машины, но его бортовой компьютер получал данные с радара "Саранчи" Нильса Свенссона, которая сейчас изображала из себя подстреленную куропатку, увлекающую хищников подальше от своего гнезда. Только в роли хищников в этом спектакле участвовали три вражеских меха. Мой разведчик вошел в азарт и время от времени выдавал в эфир сочные эпитеты. А мы тут стояли и ждали. И наконец, дождались! Двадцать шесть минут ожидания и вот из-за поворота бодрой ковыляющей рысцой вываливается мех Лисенка. Если "Шершни" и "Стингеры" были человекообразными боевыми роботами, то легкий мех "Саранча" был больше похож на тощую курицу с отрубленной шеей. Овальный слегка приплюснутый торс. Вместо крыльев турели с крупнокалиберными пулеметами, а под брюхом торчит длинный ствол среднего лазера, напоминающий фаллос. Тонкие, похожие на птичьи, лапы дополняли образ. Такой тип конструкции здесь почему-то называли "крабоид". Хотя, я бы назвал их "птицезаврами".
   - Лисенок, ты в порядке? - забеспокоился я, разглядев на торсе "Саранчи" несколько подпалин от лазерных попаданий.
   - Я в норме, командир! Словил несколько скользящих попаданий. Ничего серьезного. Броня не пробита. Краску моей "Саранчи" только попортили уроды! - успокоил меня Нильс.
   - Отлично Лисенок, занимай позицию на левом фланге и готовься к встрече! - произнес я, наводя прицельный маркер на поворот русла. - Красному копью приготовиться к бою.
   Аудиодатчики моего "Шершня" передавали внешние шумы прямо в кабину. Шум приближавшихся боевых роботов противника был довольно громким. Его усиливали отвесные скалы, тянувшиеся вдоль русла. Акустика тут чудесная. Прямо как в огромной длинной трубе звук идет вдоль высохшего русла, отражаясь от стен. Наконец, вижу двух мехов, вынырнувших из-за поворота. Вот они! Немного впереди бежит двадцатипятитонный "Коммандос", за ним буквально по пятам несется один из вражеских "Стингеров". Враги нас тоже заметили. Вон как резко тормознули. От неожиданности "Стингер" сзади даже налетел на "Коммандоса", не успев до конца погасить свою скорость. Я было подумал, что они сейчас рухнут. Но нет! Устояли. Навожу прицел на эту скульптурную группу и одновременно с этим отдаю приказ об открытии огня. В мехов противника врезаются залпы средних лазеров и ракет ближнего действия.
   "Коммандосу" прилетает гораздо больше подарков, чем стоящему за ним "Стингеру". Залп ракет пробивает тонкую броню левого торса вражеского легкого меха и вызывает детонацию боезапаса шестиствольной установки ракет ближнего действия. Внутренний взрыв разносит торс "Коммандоса". Боевой робот противника падает, резко заваливаясь головой вперед. Готовченко! Переношу огонь на "Стингера". Залп из двуствольной ракетной установки ближних ракет, расположенной на левой руке моего робота. Добавляю средним лазером с правой руки. Ух ты, вражина даже пытается сопротивляться! Выставив правую руку с лазерной пушкой в нашу сторону, мех противника открывает истерический огонь. Но это как говорили на моей исторической родине - бессмысленное сопротивление. Долго под огнем четырех наших мехов этот "Стингер" выстоять не сможет. Он уже получил около десяти серьезных попаданий. Правая нога выведена из строя и выглядит сильно искореженной. Стоять этот робот еще может, а вот двигаться вряд ли способен. Вот очередной залп ракет отрывает ему правую руку. Похоже приплыл котенок. Теперь у него из оружия только два крупнокалиберных пулемета, установленных на левой руке. Против мехов это совсем не серьезное оружие. Хотя, при очень большой удаче даже пулеметом можно пробить броню легкого меха. Внезапно, на сцене появляется третий участник вражеской группы. Из-за поворота выныривает еще один "Стингер" противника. Интересно почему он так подзадержался. Ага! Вот оно что! На левой ноге виден кратер от лазерного попадания. Видимо Лисенок порезвился. Неплохо повредил ногу этого "Стингера" своим средним лазером. Зачет! Теперь понятно почему этот робот отстал от своей группы. Только сейчас он зря сюда полез. Навожу прицел на новую цель и открываю огонь. От всей этой стрельбы мой "Шершень" ощутимо нагрелся. Еще немного, и автоматика вырубит моего меха, чтобы не допустить взрыва реактора от перегрева. Ничего серьезного конечно, но тогда мой мех застынет соляным столбом посреди поля боя на пару минут. Можно и отключить автоматику, но перегревшийся боевой робот может просто взорваться в любой момент. Короче говоря, первая заповедь для водителя меха: "Следи за уровнем нагрева своего меха!" Вот я и кошусь на индикатор нагрева, расположенный внизу обзорного экрана. Номальна-а-а! До красной зоны еще далеко. Танцуем! Обе выпущенных мною ракеты поражают второго "Стингера" точно в грудь. Добавляю туда же выстрел лазера. Есть попадание.
   - Лисенок, Молчун добивайте инвалида! Викинг, помоги мне уничтожить третьего! - резко командую я, смещая своего "Шершня" вправо и продолжая вести огонь.
   И тут мой противник меня удивил. Водитель первого "Стингера" наконец-то решил прекратить сопротивление и катапультировался из своего сильно поврежденного меха. Голова вражеского "Стингера" раскололась и оттуда как чертик из табакерки вылетело кресло с водителем. Двадцатитонный мех на пару мгновений застыл, а затем с грохотом рухнул на обточенную водой речную гальку. Второй готов! Остался третий. А вот он, увидев, что два его соратника повержены, решил убежать. Причем решил сделать это очень оригинальным способом. Он пригнул. Вернее, его "Стингер" включил прыжковые реактивные двигатели и попытался перепрыгнуть скальную стену. Ту что была справа от него. Прибрежные скалы в этом месте имели высоту метров двадцать. В общем, шанс у него был. Не большой, но был. Не все модели боевых роботов имеют прыжковые двигатели. И не все водители мехов умеют хорошо ими пользоваться. Я, например, умел. Меня даже инструкторы в Академии хвалили. Однако, я бы еще сто раз подумал прежде чем прыгать через такие скалы. Ведь неизвестно, что там за местность с той стороны. Хорошо если ровная площадка для приземления, а если нет. Тогда прыгнувший боевой робот может переломать себе ноги, а то и просто разбиться. Короче говоря, прыжки в горах очень и очень опасное занятие для мехов. Так вот этот лузер все же решил прыгнуть. Вот только ему явно не хватало мастерства. Уж я то знал, как трудно поддерживать определенную высоту полета во время прыжка. На равнине это не имело большого значения, но если прыгаешь через скалу, то высота прыжка была одним из главных факторов успеха. Так вот. Водила второго вражеского "Стингера" явно не был опытным прыгуном. А может я что-то там в его мехе сумел повредить своими выстрелами? Не знаю. Но прыжок не удался. Набрал высоту метров в пятнадцать и уже в полете ударился о скалу. Затем реактивная струя протащила этого "Стингера" вдоль скального выступа. После чего прыжковый двигатель меха заглох, и он рухнул вниз на скалы. Третий готов!
   - Отлично курсанты! Миссия выполнена! - прозвучал вдруг громкий голос, принадлежавший полковнику Гунару Рунге начальнику отдела виртуальных тренажеров. Внутренности кабины "Шершня" перед моим взором пошли рябью, а потом я обнаружил, что пялюсь в экран тренажера. Кряхтя как столетний старик, открываю люк и выползаю из кокона виртуальной реальности боевого тренировочного комплекса. Смотрю как из стоящих рядом коконов выбираются мои одногруппники. Ганс Линберг (позывной Викинг), Эрик Оберг (позывной Молчун) и Нильс Свенссон (позывной Лисенок). Ребята тоже выглядели довольно помято. Бой то вроде виртуальный, а умаялись как будто дрались в реальной битве. Все потные, уставшие, в крови бурлит адреналин. Зато глаза весело горят. Победа! Мы только что победили в сухую, не потеряв ни одного из своих бойцов.
   - Молодцы, курсанты! Выпускной экзамен вы сдали! Высший балл! Через два дня вы принесете присягу нашей республике и станете полноправными мехвоинами! - прогудел басом полковник Рунге, подошедший к нашей группе.
   - Служим Расалхагу! - проорали мы, вытянувшись по стойке смирно.
   - Порадовали старика. Хорошая для нас смена выросла! Хотя в мое время мы тоже были крутыми парнями! Вот помню... - начал свою речь седовласый начальник отдела вирттренажеров. Ну все, сейчас опять будет вспоминать свою молодость. Глядя на бравого полковника, я почему-то начал вспоминать те два года своей новой жизни, что я прожил в новом теле и в новом мире.
   В больничке я пролежал всего две недели. После чего был признан абсолютно здоровым и годным к военной службе. Все двигательные функции моего нового тела быстро восстановились. По физическим параметрам оно было довольно хорошо развитым. Прежний владелец неплохо о нем заботился. Рутгер Лунд был парнишкой спортивным. Мое новое лицо мне тоже понравилось. Из зеркала на меня смотрел настоящий блондин с приятным волевым лицом и серыми глазами. Нормально, потянет! Придется мне к нему привыкать. Вроде, девочкам такие должны нравиться? Так, блин! Это уже не мои мысли. Подростковый мозг Лунда чудит. Гормоны играют. С этим надо быть поосторожнее. Хорошо, что у меня теперь есть опыт уже прожитой жизни. Думаю, что сейчас я буду более осмотрителен в отношениях с женским полом. В прошлой то жизни я похоже на все существующие грабли уже наступил. Теперь буду осторожнее.
   Видимо, мальчик всерьез готовился к карьере военного. Я, кстати, к спорту тоже отношусь сугубо положительно. Нет я не фанат и не профессиональный спортсмен. Но считаю, что мужчина должен поддерживать себя в хорошей физической форме. Мужиков которые сетуют на то, что они толстеют и одновременно упиваются своей ленью, я не понимаю. Если тебе не хватает воли заняться спортом или каким-нибудь экстремальным туризмом, чтобы поддерживать себя в форме, то лучше не ной, а просто пей свое пиво. И толстей дальше! Поэтому, я не собирался отказываться от постоянных физических тренировок. Военному человеку просто необходимо иметь сильное и тренированное тело.
   Между прочим, речевые функции у меня тоже пришли в норму. Уже через четыре дня после переноса я довольно сносно болтал на шведском и стандартном языках с медперсоналом. Здесь во Внутренней Сфере стандартный язык чем-то напоминал эсперанто. Был такой мертвый язык на Земле в двадцать первом веке. Правда, там он особой популярностью не пользовался. Эдакое международное средство общения. Судя по всему, в почившей Звездной Лиге его реанимировали и немного доработали. Люди же жуткие националисты. Они хотят говорить именно на своем национальном языке. Поэтому, во времена бурной космической экспансии многие планеты и даже целые звездные сектора заселялись выходцами из какой-то одной страны со старой Земли. Например, Сектор Расалхаг был заселен в основном жителями Скандинавии: шведами и норвежцами. Вот откуда у меня знания шведского языка. На планете Расалхаг жили преимущественно потомки шведских колонистов. Хотя, стандартный язык и был признан официальным первым языком нашего государства. Но между собой жители планеты предпочитали общаться по-шведски. Но на других планетах республики разговаривали на английском или немецком.
   В других государствах этой реальности положение с языком было практически таким же. Например, в Синдикате Драконов первым официальным языком тоже считался стандартный, но помимо него говорили еще и на японском, арабском и английском. В конфедерации Капеллы Дома Ляо кроме стандартного изъяснялись на китайском, русском и хинди. В самом большом по размеру государстве Федеративном Содружестве после стандартного языка шли английский и все языки стран Западной Европы на старой Земле. В Лиге Свободных Миров Дома Марика вместе со стандартным перемешались языки стран Восточной Европы и Латинской Америки. И это только в крупных звездных государствах. Была тут и куча мелких, но очень гордых стран. И все они тоже предпочитали свои национальные языки, доставшиеся им от земных предков. Однако, везде. По всей Внутренней Сфере и на ее периферии люди могли общаться на одном языке. Стандартном языке Звездной Лиги. Его понимали жители всех планет. И, пожалуй, это было единственное, что объединяло жителей звездных миров в одну цивилизацию. Цивилизацию людей. Но это не мешало им с упоением воевать друг с другом.
   Ох, что-то я опять отвлекся. Я же вспоминал о моей новой жизни. Поначалу, было довольно необычно. Мир, в котором перемешались остатки высоких технологий и средневековой действительности. Хотя во многом он походил на тот мир, который я знал раньше. Да оружие, различные гаджеты и техника были довольно футуристичны, но я к ним довольно быстро привык. Главное ведь - это люди. А люди тут ничем особо не отличались от тех, что я знал в двадцать первом веке. Никаких сверхчеловеков с тремя глазами и гигантским мозгом тут не водилось. Кроме того, мне от бывшего владельца тела досталось неплохое интеллектуальное наследие, которое помогало вжиться в это общество без особых проблем. Идеальное внедрение. Шпионы о таком могут только мечтать.
   Может быть если бы я попал в обычного гражданина из низших слоев общества, то у меня и появились бы трудности с адаптацией. Но мне повезло. Я практически сразу же угодил в военное училище. А это свой закрытый мир со своими обычаями и нравами. А то, что Рутгер Лунд был в нем новичком, играло мне на руку. Все мои случайные ляпы списывались местными на промахи салаги не нюхавшего военной жизни. Хотя, военные училища на мой взгляд везде одинаковы. Если быть честным, то такой опыт у меня уже был. Еще на Земле в России я закончил похожее заведение. Поэтому, здесь Расалхагская Королевская Военная Академия не стала для меня большим испытанием. Морально я был к этому готов, и учеба на мехвоина не была сильно напряжной. Постепенно, я освоился и вышел в первые ряды среди курсантов по успеваемости. Такое рвение принесло свои дивиденты, и через пять месяцев мне присвоили звание капрал-курсант и назначили командиром группы из четырех курсантнов. На армейский манер наша группа называлась копьем. Копье из четырех мехов было самым мелким боевым подразделением в армии боевых роботов. Рота состояла из двенадцати мехов. Батальон включал уже сорок машин. Ну а мехполк аж сто тридцать роботов. Кстати, весь наш курс включал ровно тридцать шесть курсантов. Как раз на три роты водителей мехов хватит.
   Наше обучение должно было длиться два года. Которые пролетели довольно быстро. Нас учили основательно и интенсивно. Времени на отдых было не много. Мои сокурсники ворчали. Дело то молодое. Им хотелось бегать по девочкам, но загруженный график занятий не оставлял времени на личную жизнь. Я их понимал. Пацаны еще совсем. Щеглы пестрожопые. Меня от ветра в голове и буйства гормонов молодого тела спасала личность зрелого человека. Хотя, тоже хотелось иногда учудить нечто эдакое особенное, но мой циничный разум помноженный на житейский опыт быстро гасил все такие порывы. Уж я то прекрасно знал, что все эти плюшки в виде бесплатного образования элитного мехвоина потом придется отрабатывать на поле боя. Кровью отрабатывать! Поэтому, тяжело в ученье, легко в гробу. А значит - учиться, учиться и учиться. А то потом придется учиться у противника. И оценки он будет выставлять совсем другие. Я вообще то, в мистику не верю. Даже после переноса не стал фанатом мистических религий. Ну да, да! Скептик я и материалист! Но я как чуял, что надо учиться не за страх, а за совесть. Может в предвидении что и есть эдакое. Реальное. Было такое чувство, что вся эта идиллия ненадолго. А своей чуйке еще там в горах Кавказа я привык доверять.
   Поэтому, я учился сам и заставлял учиться своих одногруппников. Командир копья я или так погулять вышел. Конечно, звание капрала-курсанта было бутафорским и ничего общего не имело с действительными армейскими званиями. Но оно давало мне власть над моим копьем. Я хотел, как выжить сам, так и помочь выжить ребятам из моей группы. Именно поэтому, я их заставлял учить матчасть и гонял на практических занятиях. Поначалу парни возбухали, оспаривая мою власть над копьем. Пришлось тряхнуть стариной и провести воспитательную работу. Просто вызывал их всех на поединки и выбил из них дурь. Ох, не зря меня в той еще жизни гонял мой инструктор по рукопашному бою майор Кондратьев. Пригодилась наука. Нет Джеки Чаном я не стал, но в драке мог преподнести противникам несколько сюрпризов. Конечно, мои подчиненные не были полными нолями в рукопашке. Кое что они все же умели. Бою без оружия нас начали обучать практически с первых месяцев нашей учебы в академии. Но одно дело новички знающие лишь азы рукопашного боя, а другое дело опытный боец вроде меня, не раз применявший это искусство на практике. Короче говоря, товарищей успокоил и дело пошло. Постепенно ребята моего копья втянулись в учебу и начали выбиваться в отличники.
   Наше копье к концу первого года обучения вышло на первое место по успеваемости. Преподаватели и инструкторы академии не могли на нас нарадоваться. Ко мне даже подкатывали насчет должности зама командира нашего курса, то есть учебной роты. Но тут я всех обломил. Тянуть на себе еще и весь наш курс мне совершенно не улыбалось. Если займусь ротой, то придется забить на учебу. Иначе просто не справлюсь с нагрузкой. Ну уж нет. На первом месте мое выживание. А значит нельзя ослаблять темп своего обучения. Поэтому, я отказался и остался командиром копья. С парнями то я уже сработался. Так пусть на нашем курсе будет одно идеальное копье и один идеальный командир копья. Шутка! Юмора! Ха, ха!
   А остальные сокурсники пускай учат матчасть. А то некоторые курсанты академии учебе и практическим занятиям предпочитали прогулки по борделям и кабакам. Парни из моего копья такого себе не позволяли. Хотя, я видел, что им тоже хочется забить на учебу и уйти в загул. Но они меня никогда не подставляли, понимая, что я делаю все для их же блага. И конечно же, в семье не без урода. Были у нас на курсе ярые лоботрясы и прожигатели жизни. Считающие, что им и так все принесут на блюдечке. Золотая молодежь. Куда же без нее-то? Детишки герцогов и генералов. Эти мажоры попали в академию по протекции родителей и учились откровенно плохо. Не понимаю я таких вот дебилов. Они что всерьез думают, что могут отсидеться в тылу. В бою то всякое случиться может. Жизнь мехвоина непредсказуема. Среди водителей боевых роботов даже генералы могли участвовать в бою. Да что там говорить. Они и участвовали в бою, зачастую сидя в кабинах своих мехов, а не в подземных командных бункерах. А эти тупые придурки думают, что от вражеских снарядов их спасет статус родителей. Ну не хотите вы учиться и становиться профессиональными мехвоинами. Зачем тогда претесь в военную академию? Ведь никакие пьянки, походы по кабакам и борделям не заменят вам знаний и навыков, которые потом пригодятся в бою. Не понимаю я таких людей! Не понимаю! А ладно, война все спишет!
   Кстати о войне. Наше обучение в академии подходило к завершению, когда мои нехорошие предчувствия стали сбываться. Помните, я говорил о своей чуйке, которая буквально вопила об опасности и заставляла меня с маниакальным упорством налегать на учебу. Ох, не зря она так чудила. Не зря. 25 марта 3050 года весь наш курс выстроили на плацу академии. Начальник Королевской Военной Академии генерал Карл Сандберг толкнул речь. Старый вояка ошарашил нас новостью. Республика Расалхаг вступила в войну. Многочисленные военные силы неизвестного противника вошли в пространство нашего государства и начали вторжение на нескольких планетах одновременно. Нет, это не пиратский рейд. Это именно нападение большой армии. Враг до сих пор не опознан и не вступает в переговоры. Нет, это не вторжение одного из Великих Домов Внутренней Сферы. Кстати, планеты Синдиката Драконов и Федеративного Содружества так же подверглись нападению тех же неизвестных военных сил. В республике объявлена боевая готовность номер один. Наш курс будет доучиваться по ускоренной программе, и после выпускного испытания все курсанты получат воинское звание лейтенант и будут зачислены в боевые части. Наше дело правое. Враг будет разбит!
   Зашибись! Мой внутренний Нострадамус то не ошибся! Ох, не зря я жилы рвал. Какая это война у меня по счету то будет? Третья!
  

Глава 4.

   После выпускных экзаменов жизнь заиграла новыми красками. Армия нас быстро взяла в оборот. Торжественная церемония присяги, на которой нам вручили петлицы лейтенантов. У расалхагцев погон не было, а военнослужащие носили только петлицы. У лейтенанта мехвоина петлицы были квадратными черного цвета с металлической золотистой закорючкой, похожей на перевернутую букву "Т". В Королевской Армии Свободной Республики Расалхаг все водители роботов имели офицерские звания. Элита вооруженных сил как никак! Видать карма у меня такая. В той прошлой жизни я тоже был когда-то лейтенантом. Прямо ностальгия пробила. Эх! Надеюсь, что здесь моя военная карьера будет более удачной и долгой, чем там.
   Новоиспеченных офицеров после торжественного банкета в темпе раскидали по боевым подразделениям. И начался ад. Я и ребята из моего копья угодили в 3-й Освободительный Вспомогательный полк. До войны эта часть считалась частью второй линии и не была укомплектована личным составом и мехами на сто процентов. Однако с началом вторжения этот полк боевых роботов решили развернуть до полных штатов. Мы новички тут не одни были такие. Более половины личного состава полка теперь составляли недавние курсанты и люди пришедшие из запаса. Даже мне зеленому новичку было понятно, что 3-й Освободительный к долгим боевым действиям не готов. Но были и плюсы. Меня в этом хаосе переформирования назначили командиром копья, в которое вошли все ребята из моей же учебной группы. Раньше вместе учились, а теперь будем и воевать вместе. Возможно этому способствовали отзывы из академии. Но скорее всего у командования полка просто не было другого выхода. Грамотных командиров копий у них было мало. А мы были полностью сработавшейся группой.
   В общем, повезло нам, что не раскидали по разным ротам наше копье, сложившееся еще во время учебы в академии. Нас засунули во вновь формируемую 3-ю роту, которой командовал капитан Оскар Юханссон. Командир у нас был годный. Профессиональный военный, прошедший множество битв. Он сразу же включил мое копье в график маневров по боевому слаживанию в составе роты. Святые бобры, как же он нас гонял. Но мы не роптали, так как понимали, для чего все это делается. Тяжело в ученье - легко в гробу! Эту простую истину я сам вбил в головы моих подчиненных еще в академии. Поэтому, парни только упрямо сжимали зубы и делали все, что от них требовал наш неугомонный капитан Юханссон. Вот так мы и жили. Готовились к предстоящим боям в изнуряющем ритме. Выходных у нас вообще не было. Но никто не возражал. Все понимали к чему нас готовят. Дела на фронтах шли из рук вон плохо.
   Таинственные пришельцы с грацией снежной лавины занимали одну планету за другой. А королевские войска Расалхага терпели одно поражение за другим. Техника пришельцев на несколько порядков превосходила технологии Внутренней Сферы. Их мехи были живучее, маневреннее и обладали более разрушительным и дальнобойным оружием. По поводу того, кто эти неведомые враги слухов в военной среде было море. Но все они сходились на том, что наши противники являются людьми, а не какими-нибудь разумными трехглазыми ящерами. Но не это волновало наше командование. Откуда они пришли? Вот это вопрос на пять баллов. Точно известно, что эти загадочные люди прибыли из-за границ Внутренней Сферы. Ведь даже на периферии их бы давно заметили. Чужаки вынырнули откуда-то из глубин дальнего космоса. Хотя кое что о них все же было известно. Пришельцы называли себя Кланами. Они заявили, что являются преемниками Звездной Лиги и пришли, чтобы восстановить это древнее государство. А тех, кто встанет у них на пути, клановцы просто уничтожат. Вот, пожалуй, и все что нам о них было известно. Дела на фронтах шли плохо не только у нашей республики. Федеративное Содружество и Синдикат Драконов тоже отгребали по полной, получая люлей от воинственных пришельцев. Эти Великие Дома так же потеряли довольно много планет, понеся огромные потери в людях и технике. Все шло к тому, что скоро война доберется и до столичной планеты Расалхаг, на которой в данный момент и базировался наш 3-й Освободительный полк. Поэтому, мы лихорадочно готовились к тому моменту, когда придется отрабатывать свою бесплатную учебу в самом престижном учебном заведении республики Расалхаг и те льготы, что мы от нее получили.
   Враг дал нам почти три с половиной месяца на подготовку. За это время наш полк из сборища престарелых воинов, резервистов и вчерашних курсантов превратился в боевую часть. Ну, или нечто на нее более или менее похожее. Растерянность первого месяца прошла и люди были готовы идти в бой. 12 июля нашу роту подняли по тревоге и объявили, что множество неопознанных кораблей недавно вторглись в нашу звездную систему. Части гарнизона планеты Расалхаг сейчас лихорадочно готовились к бою. В том, что сражение за планету состоится никто и не сомневался. Наша рота, включавшая двенадцать легких мехов, выдвигалась в квадрат к северу от столичного города Рейкьявик. Хотя, нет вру. Кроме легких мехов моей роте был и один средний мех сорока пяти тонный "Феникс" капитана Юханссона. Вообще то, многие средние мехи Внутренней Сферы не могли угнаться за легкими боевыми роботами. Но "Феникс" был исключением из правил. Он мог, как и большинство легких машин развивать скорость до 95 километров в час. Поэтому, командирский "Феникс" не тормозил роту и мог без особых проблем участвовать в маневренном бою наравне с легкими роботами.
   Сам я как командир копья рассекал на "Волкодаве", весящим тридцать пять тонн. Этот мех мне понравился. Быстрый, маневренный, хорошо вооруженный. Даже очень хорошо вооруженный для мелочи. Один тяжелый лазер в правой руке и три средних лазера в торсе. Это довольно солидный арсенал для столь небольшого робота. Хотя "Волкодава", если мне не изменяет память, специально и создали для борьбы с легкими мехами противника. Эдакий убийца легких роботов. Но был у моего кибернетического коня и существенный на мой взгляд недостаток. У него отсутствовали прыжковые реактивные двигатели. Что сильно сужало маневренные возможности "Волкодава". Мне конечно больше нравилось пилотировать прыгающих мехов, но пришлось брать, что дают. Тем более, что мой новый мех был действительно неплохо вооружен.
   Чтобы исключить любые неясности, надо пояснить, как тут подразделяют мехов на легких, средних, тяжелых и штурмовых. Тут все дело в весе боевого робота. В легкие мехи включают все роботы от 20 до 35 тонн. Средние мехи - от 40 до 55 тонн. Тяжелые мехи - от 60 до 75 тонн. И наконец, последний класс штурмовых мехов включались машины от 80 до 100 тонн. Самыми многочисленными классами во Внутренней Сфере были легкие и средние боевые роботы. Тяжелых мехов было значительно меньше. А уж штурмовые машины - это очень большая редкость. Их могли себе позволить только крупные государства или элитные наемные армии. Например, у Расалхага на момент начала вторжения Кланов было пятнадцать полков боевых роботов. И из них только 1-й Драгунский полк был оснащен тяжелыми и штурмовыми вариантами мехов. Эта часть считалась самой боеспособной. И она, кстати, сейчас тоже находилась на планете и охраняла столицу нашей республики город Рейкьявик. Мы, когда выдвигались на позиции, то видели одну из рот драгунских мехов в районе космодрома. Вид их огромных роботов внушал трепет и надежду в сердца наших новобранцев. Даже меня, прожженного циника, вид этих исполинов впечатлил. Правда, потом я понял, что столичную планету нашей республики тоже будут штурмовать не самые плохие боевые подразделения врага. Наверняка ведь элиту пошлют. А элита в этой реальности обычно воюет на самых мощных мехах. Прямо как в Средневековье. Там самые крутые кони, лучшие латы и оружие были у самых умелых и боеспособных рыцарей. Здесь тоже самое. Никто не будет сажать салагу в кабину штурмового или тяжелого меха. Настроение сразу же испортилось. Но потом я разозлился на себя за пораженческие мысли.
   - Ни хрена! Даже если мне суждено сегодня погибнуть, и превратиться в кусок обгорелого мяса. То я буду самым дорогим куском мяса для врага! Прорвемся!
   Следующие семь часов прошли в тревожном ожидании. Противник явно не спешил показывать нам мать Кузьмы. Да это и понятно. Пока флот вторжения достигнет планеты. Пока начнут высаживаться. Тут не один час должен пройти. Но как же тяжело ждать. Такие вот ожидания перед боем я просто ненавидел. Еще в той жизни. Вроде бы и тело сменил и мир новый, а я совсем не изменился. Ненавижу ждать, когда враг придет меня убивать. Хочется поскорее рвануть в бой, неся разумное, доброе и вечное при помощи главного калибра. Но приходилось ждать, сидя в кабинах своих мехов. За бортом бушевала зима. И хотя сейчас по общегалактическому времени было 12 июля, но в южной части континента, на котором и находилась столица сейчас был самый разгар зимы. Южное полушарие как никак. Поэтому, вылезать из теплой кабины на мороз совсем не хотелось. Да никто из водителей роботов и не рвался этого делать. Когда наша рота прибыла на место, то капитан Юханссон быстро распределил каждому из копий сектора обороны и раскидал мехов по позициям. Предчувствуя, что ожидание может затянуться наш командир приказал личному составу роты поочередно отдыхать. Я в своем копье разбил вахту на две части. Сначала я с Нильсом Свенссоном бодрствовали три часа, а Ганс Линберг и Эрик Оберг могли поспать. После чего, уже мы с Лисенком отдыхали три часа. И температура на улице нам в этом совсем не была помехой. Кабина меха была герметична и имела систему климат-контроля. Поэтому холод нам не грозил. Кроме того, кресло водителя раскладывалось и превращалось в удобное ложе. Так что поспать можно было, даже не покидая уютной кабины.
   Мы все успели выспаться, прежде чем в эфире началась движуха. Враги наконец-то начали высадку. Правда, высаживались они совсем не там, где наше командование их ждало. Первый десант противника был сброшен на Асгард. Этот, начавший недавно строиться город, должен был стать новой столицей нашей республики, но до начала войны его просто не успели достроить.
   - Видимо разведка противника просчиталась, и клановцы думают, что наше правительство сейчас находится там. Вот и высадились в Асгарде! - попытался объяснить сей маневр врага капитан Юханссон, выйдя на ротную чистоту.
   - Но наши же послали к месту высадки пару батальонов 1-го Драгунского. Зачем? Зря ведь силы распыляем? - решил полюбопытствовать я.
   - Генералам виднее! - философски изрек ротный. - Думаю, что скоро клановцы разберутся что к чему и двинут к Рейкьявику.
   - Третья рота! Вызываю третью роту! Капитан Юханссон, вы меня слышите? - внезапно вклинился на наш отрядный канал властный баритон. Я скосил глаза на экран тактической связи и невольно хмыкнул. Компьютер моего меха только что идентифицировал говорившего. Ого. Сам генерал Кристиан Мансдоттер - заместитель нашего дорогого правителя принца Хаакона Магнуссона. Я его пару раз видел во время формирования нашего полка. Конечно же я с ним лично знаком не был. Кто он, и кто я? Так издалека полюбовался. Дядька мощный и представительный. Похож на настоящего профессионала.
   - Лютый слушает! - практически мгновенно ответил наш ротный.
   - Выдвигайтесь в квадрат двенадцать восемь и проведите там разведку. По нашим данным противник часть сил от Асгарда направил сюда. Они обошли драгун и теперь двигаются к Рейкьявику. Если обнаружите врага, то в бой не вступайте и отходите к взлетной полосе. Как поняли?
   - Вас понял. Двигаемся в квадрат двенадцать восемь, проводим разведку. При появлении противника отходим к космопорту.
   - Действуй, Лютый. И да поможет вам бог!
   Названный квадрат был не так уж и далеко. На место наша рота прибыла через пол часа и практически сразу же произошел огневой контакт с противником. Наш мех "Саранча", двигавшийся в правом боковом дозоре практически в упор наткнулся на вражеских роботов. Пилот только и успел крикнуть о замеченных мехах, как связь с ним прервалась, а пометка "Саранчи" на тактической карте погасла. Это означало, что наш дозор только что был уничтожен. К чести нашего ротного стоит сказать, что он отреагировал практически мгновенно. Посыпались четкие команды, и рота начала быстро перестраиваться фронтом к обнаруженному противнику. Местность для боя была довольно трудной. Справа цепь больших холмов, покрытых снегом. Слева скалистый лабиринт. В таких местах хорошо устраивать засады. Радары и сканеры мехов тут работают плохо. На месте противника я бы ударил по нам со всех сторон во время перестроения.
   Но клановцы меня изрядно удивили. Они не стали мудрить и бить в спину, а сразу ринулись в лобовую атаку. На холмах, тех что справа, внезапно появились мехи незнакомых конструкций и открыли по нам ураганный огонь. После чего рванули на сближение. Семь вражеских мехов против наших двенадцати. Компьютер моего "Волкодава" не смог идентифицировать ни одну из наступающих на нас машин. Хотя, в базе у него были забиты более сотни различных моделей боевых роботов Внутренней Сферы. Правда, все мехи клановцев были явно легкими вариантами боевых машин. Тонн двадцать-тридцать, каждый. Вроде бы, численный перевес на нашей стороне? Но это не облегчило нашей участи. Уже первые выстрелы выявили превосходство вражеских роботов. Они лупили своими лазерами по нам с запредельных дистанций. И при этом, умудрялись попадать и наносить не слабый такой урон броне наших мехов. Наши же средние и легкие лазеры на таких дистанциях вообще были бесполезны. И только тяжелые лазеры наших мехов еще могли наносить хоть какой-то урон противнику. Но большинство машин 3-й роты были оснащены менее дальнобойным оружием. В первую же минуту боя наше подразделение потеряло сразу трех мехов. Вообще-то, завалить активно маневрирующего боевого робота довольно сложно. Даже легкий мех имеет неплохую броню, солидное вооружение и хорошую маневренность. Однако врагам это удалось сделать довольно быстро. Клановцы мало того, что стреляли с запредельных для нашего оружия дистанций, так еще и это оружие было гораздо разрушительнее, чем наше. Да и выстрелы врагов поражали феноменальной точностью. Увидев это, я приказал своему копью начать хаотичное маневрирование. Стрелять по врагу при резких неожиданных маневрах твоего меха довольно сложно. Но зато и в тебя попасть труднее.
   Последующий бой я помню, как в тумане. Наш ротный был довольно умным тактиком и быстро понял, что такими темпами от роты в скором времени может ничего и не остаться. Поэтому, он приказал отступать к космопорту. Но клановцы совсем не собирались нас отпускать без боя. Они висели на нашем хвосте как собаки на заднице медведя в ходе охоты, добивая получивших повреждения и потерявших ход мехов нашей роты. В хаосе отступления наше копье так же понесло потерю. Погиб Ганс Линберг с позывным Викинг. Реактор его "Шершня" от полученных повреждений взорвался, разнеся боевого робота на куски. Наш боевой товарищ умер так и не успев ничего понять. Но скорбеть о его участи было некогда. У меня на шее висели еще два сосунка, которые считали себя мехвоинами. И мне как их командиру надо было сделать все, чтобы они выжили. Пришлось на них хорошенько наорать, чтобы ребята не впали в ступор. На поле боя это очень опасно. Увидел, как погиб друг и стоишь в шоке, ни на что не реагируя. Я такое много раз наблюдал. Против этого существует только одно известное мне лекарство. Ласковый пендель командира, заставляющего выполнять приказы. К счастью рефлексы, что я вбивал им в академии никуда не делись, и парни не задумываясь начали действовать подчиняясь моим приказам. А вокруг нас гибли соратники. Один за другим роботы нашей роты выходили из строя в пламени взрывов и шипении энергетических разрядов. Этот кошмар продолжался всего тринадцать минут, но мне показалось что прошло часов пять.
   Наконец, остатки нашей роты сумели оторваться от противника и вывалиться из боя. Когда я очумело оглянулся по сторонам, то понял, что из двенадцати машин нашей 3-й роты уцелели всего четыре штуки. Три меха моего копья и "Феникс" нашего ротного. При этом, противник, судя по моим ощущениям, потерял всего два или три меха. И отстал то он от нас лишь потому, что все роботы клановцев, участвующие этом в бою получили повреждение ходовой части. А захромавший мех далеко не убежит. Думаю, что именно поэтому, они просто не смогли дальше продолжать преследование. Это нас и спасло от полного уничтожения. Хотя, после такого разгрома нашу роту можно смело отправлять на переформирование.
   Я еще раз, более осмысленно взглянул на уцелевших. Все наши мехи были избиты до полного изумления. "Феникс" капитана Юханссона имел весьма колоритные кратеры от лазерных попаданий на торсе. Кое где броня этого меха оказалась пробита, и были видны внутренние механизмы. Несколько пробоин ощутимо дымили. Левая рука была оторвана по локоть. Огрызки миомерных синтетических мышц и сервоприводов, торчавшие из обрубка заметно искрили. Как "Феникс" смог при этом не потерять ход для меня оставалось загадкой. "Шершень" Нильса Свенссона выглядел не лучше. Он так же, как и мех капитана потерял левую руку. Однако ему ее оторвало полностью. Пробоин в торсе тоже хватало. Одна из них выглядела особенно паршиво. Дымила вовсю, собака серая, переодетая! "Коммандос" Эрика Оберга выглядел получше. Он был весь испятнан подпалинами от лазерных попаданий, но вроде бы броня нигде не была пробита. Так! Прошло по касательной. Ерунда краску только попортили гады! Теперь глянем что творится у нас. Мой "Волкодав", судя по показаниям датчиков, серьезных повреждений не получил. Всего два пробития брони в левой части груди. Но там автоматика быстро врубила запасные цепи, взамен сгоревших. Пара охладителей сгорела. Ничего фатального. Хотя, один средний лазер в центре торса вышел из строя. Да ладно! Фигня! Воевать можно. Хотя, еще один такой бой и от нашей роты только название и останется.
   Наш бравый командир, по всей видимости, думал точно так же. Поэтому, и приказал нам двигаться назад к космопорту. С таким приказом я был полностью согласен. Сейчас наш отряд (язык не поворачивался в данный момент назвать его ротой) бодрой рысью следовал за "Фениксом" капитана. Свое дело мы сделали. Разведку провели. Противника обнаружили. Теперь пусть у командования голова болит. Теперь нам бы отойти в тыл, чтобы пополнить боезапас и отремонтировать наших мехов. Так думал я, но реальность оказалась совершенно иной. Клановцы не собирались давать защитникам столичного города никаких послаблений. Когда наши мехи подошли к окраинам города, то зрелище нам открылось довольно печальное. Многочисленные дымы от пожарищ. То тут то там вспухали столбы взрывов. В районе космопорта слышалась нескончаемая канонада. Бой там шел нешуточный. Судя по звукам лупили из крупнокалиберных автоматических пушек, которыми обычно вооружают тяжелых и штурмовых мехов. Там сейчас большие парни с большими пушками выясняли кто в доме хозяин. Им наши легкие избитые роботы на один укус.
   Но тем не менее, наш ротный приказал двигаться туда. И это была совсем не его командирская прихоть. Приказ пришел с самого верха. Надо было любой ценой удержать взлетную полосу. И нас послали практически на убой. Капитан Юханссон даже пытался возражать, упирая на потерю боеспособности нашей роты. Но ему приказали заткнуться и выполнять приказ. Я как командир копья имел доступ к командирскому каналу связи и поэтому слышал весь этот разговор. Нас только, что принесли в жертву стратегической необходимости. Штабные умники уже решили нашу судьбу и списали нашу роту в расход. Очень неприятное чувство. Своим ребятам правда про мои догадки я говорить не стал. Пускай парни остаются в счастливом неведении. Вот так с тихой грустью мы и ковыляли навстречу судьбе. Вскоре мои плохие предчувствия начали сбываться. Мы как раз проходили мимо полуразрушенного ангара. Что-то отчаянно дымило, затрудняя обзор. Радар совершенно взбесился от огромного наличия помех. Так что в этот момент наши мехи были практически слепы. Прямо кучка инвалидов по зрению в полутемном лабиринте. Текс! Что это тут у нас горит? Ого, тяжелый танк "Мантикора". Кто же его так бедного разделал?
   - Смотрите слева! - внезапно заорал ротный, разворачивая своего "Феникса".
   Я тут же инстинктивно дернул своего "Волкодава" вправо, уходя от возможного обстрела. Потом я увидел его! Мех-крабоид неизвестной конструкции тонн так пятьдесят или пятьдесят пять, окрашенный в антрацитовый черный цвет. Массивные ноги с вывернутыми назад коленными суставами напоминали лапы какого-нибудь двуногого хищного динозавра. Торс, неожиданно мелкий и сплющенный с боков, чем-то был похож на переднюю часть американского вертолета "Апач". Только тут не было никакой нелепой застекленной кабины. Сплошная броня с разбросанными на ней линзами видео сканеров.
   Здесь у мехов, вообще, не было такой дебильной части конструкции, как различные стеклянные окошки в кабинах мехвоинов. Как это любят изображать в фантастических фильмах про роботов. Ага, забронированная по самые гланды боевая машина в сто тон, а в кабине водителя обязательно должна быть форточка. Видео камер и видео сканеров же нет? А воин значит смотрит на поле боя через застекленное окошечко. Ну не бред ли? Один случайный снаряд или шальной лазерный импульс и мехвоину каюк. Аффтааары-ы-ы-ы, где я вас спрашиваю логика? Тут же боевых роботов к счастью проектировали совсем не любители аниме, трансформеров и прочие дилетанты фантастических войн. Все было по-взрослому. Кабина водителя мехов имела сплошное бронирование. Даже входной люк имел броню! Никаких иллюминаторов и окошек. Ну а для наблюдения за окружающей действительностью использовался голографический обзорный видеоэкран совмещенный с обширной системой видео датчиков. А на случай повреждения всех наружных видео сканеров, была предусмотрена еще и дублирующая сеть видео датчиков, выдвигающихся из брони на манер перископов.
   С правой части торса кланового робота за кабиной водителя была нарисована ярко красная оскаленная волчья голова. Руки этого меха, оснащенные ладонями-манипуляторами, как и ноги выглядели довольно массивно, по сравнению с небольшим вытянутым вперед торсом. Мне сразу же в глаза бросились массивные раздувшиеся предплечья, в которых располагались многочисленные батареи лазеров. Не тяжелые орудия, а нечто среднее или легкое. Но их было реально много.
   Все это я успел заметить за доли секунды, глядя на летящего стального гиганта. Да, да! Вы не ослышались. Я сказал летящего. Потому что, он действительно летел в нашу сторону. Точнее опускался после прыжка на реактивных двигателях. Вражеский водитель, скорее всего, заметил нас гораздо раньше и атаковал. При этом, он выбрал довольно рисковый способ атаки. Мех противника просто перепрыгнул ангар, за которым он до этого прятался. Красивый ход, позволивший ему атаковать нас внезапно. Мы и заметили то его, когда было уже поздно что-то делать. Да и не успели бы мы ничего сделать. "Феникс" нашего командира только начал разворачиваться и поднимать массивную лазерную пушку в своей правой руке, когда робот клановца нанес свой удар. Еще в полете он жахнул залпом с двух рук. Десять золотистых лазерных лучей ударили точно в голову капитанского "Феникса" и, прежде чем погаснуть, прочертили по ней глубокую огненную борозду. У большинства человекообразных мехов кабина водителя, обычно расположена в голове или в верхней части торса над реактором. У "Феникса" голова была одновременно и кабиной. Кроме этого, она еще и могла поворачиваться на сорок пять градусов, что давало водителю хороший обзор во время боя. Но за подвижность надо платить. У "Феникса" такой платой было довольно слабое бронирование головы. Это и стало фатальным для его водителя. Мех нашего командира сделал два неуверенных шага назад, после чего завалился на спину, с грохотом упав на бетонное покрытие. Я машинально бросил взгляд на тактический экран и увидел, что значок капитана Юханссона погас. Обычно это означало, что водитель робота погиб или покинул своего меха. Из поверженного "Феникса" никто не катапультировался, а это значит, что наш ротный мертв. Жалко, хороший был дядька!
   Командир нас только что покинул. И теперь вся ответственность за судьбу нашей группы свалилась на мои плечи. Я выпалил залпом по приземлившемуся после прыжка противнику и заорал, одновременно разгоняя своего "Волкодава":
   - Не щелкать клювами! Лисенок, Молчун, отступаем на четыре часа змейкой к вот тому шаттлу. Маневрируйте энергичней. Прячьтесь за здания. В бой не вступаем. Повторяю! В бой не вступаем. Этот гад нам не по зубам! Вспомните чему я вас учил! Рыдать по убитым потом будем. Ходу, ходу!
   - Лисенок принял.
   - Молчун принял.
   Уф. Вздыхаю с облегчением. Парни не заморозились и рванули за мною. Может мое решение отступать и было ошибочным. Не знаю. Какой-нибудь эпический попаданец без страха и упрека наверняка бы ринулся в бой, чтобы покарать мерзкого вражеского робота. Вот только голливудские грезы в стиле "Трансформеров" и реальная война - это две очень разные реальности. Сейчас на моих глазах этот непонятный робот только что, будто играючи, прикончил сорока пяти тонного меха. Одним залпом. Да у него лазеров больше чем на всех наших трех роботах вместе взятых! В открытом поле с ним рубиться просто глупо. Он нас прихлопнет и не заметит этого. Значит, что? Правильно надо отступить и спрятаться. Вон те складские помещения как раз подойдут для этого. Там противнику будет труднее по нам стрелять. Будем надеяться, что в лабиринте улочек мы от него оторвемся. Упс! Задумался. А враг то не дремлет. Только что что-то прожгло броню моего "Волкодава" в районе спины с левого бока. Не смертельно. Хотя сирена завыла, а синтетических компьютерный голос сообщил, что поврежден один из охладителей. Фигня! Прорвемся! Вот наконец-то и спасительные дома. Ныряю в проход между ними. И тут же в здание напротив вонзается пучок лазерных лучей. Взрыв. Обломки стекла, бетона и куски арматуры летят во все стороны и барабанят по броне моего робота. В стене домика появляется солидная пробоина. Но мне на нее любоваться некогда. Мой мех несется на полной скорости по проспекту между высокими складскими блоками. Сворачиваю налево, прячась за угол. Немного не рассчитал скорость на повороте и снес плечом угол здания. Святые бобры! Я все возмещу. Если жив останусь! Вражина не отстает. Металлический топот ног его меха слышится позади. Догоняет, зараза! Вот же привязался, урод! В городских застройках то особо не разгонишься. Чтобы не врезаться в очередной дом приходится снижать скорость.
   Мои ребята бегут рядом по параллельным улицам. Я вижу это на тактической карте.
   - Молчун, мне нужна помощь. Отвлеки гада. Я сейчас буду пробегать мимо по улице справа. Ты высунься и пальни по клановцу. Только осторожнее там сам не подставься. Стрельнешь и уматывай оттуда! Поиграем с ним в прятки! Думаю, что все помнят, как это делается?
   - Понял, командир. Сейчас сделаю.
   - Лисенок, твой выход следующий. Через два квартала высунься из-за угла и обидь этого черненького посильнее. Но только после того, как по нему Молчун отработает.
   - Будет сделано в лучшем виде, командир!
   - Работаем! Вариант прятки!
   Еще в академии мы с ребятами из нашего копья отрабатывали тактику действия легких роботов в городе или на пересеченной местности против одного или двоих более тяжелых мехов. Суть этой тактики сводилась к тому, чтобы легкие роботы кружились вокруг противника, стреляя и тут же скрываясь за укрытиями, не давая ему наносить ответные удары. Эдакая карусель смерти. Мы называли ее "игрой в прятки". На открытой местности такая тактика по понятным причинам бы не сработала. Но вот там, где полно укрытий, она могла стать очень неприятным сюрпризом для врага. Наша игра со смертью продолжалась уже семнадцать минут. Мы понемногу щипали вражеского меха, нанося обидные удары из-за угла. Я думал, что клановец плюнет на нас и уйдет. Или того хуже. Вызовет подкрепление. Как бы не так. Черный боевой робот уверенно пер вперед, пытаясь настигнуть наглую мелочь. Может его водила впал в неконтролируемую ярость. Не знаю. Я бы на его месте отступил или позвал помощь. А этот ринулся в атаку. Смело, но глупо. Мы ведь не только постреливали из-за угла, но и маневрировали, постепенно смещаясь к стоявшему вдалеке шаттлу.
   Шатлы это не просто космические корабли - это эдакие мобильные мини крепости, оснащенные толстой броней и многочисленными пушками. Во Внутренней Сфере все космические корабли являются военными! Они довольно неплохо вооружаются и могут нанести серьезный урон даже штурмовым мехам. Шаттл, к которому мы заманивали нашего противника, на тактической карте обозначался как принадлежавший военно-космическим силам Республики Расалхаг. Это означало, что как только мех противника войдет в зону поражения, то тяжелые лазеры и автоматические пушки шаттла откроют по нему огонь. И скорее всего они его уничтожат. Теоретически! Вот такой у меня был коварный план. Но реальность внесла в него свои коррективы. Когда мы вывалились из-за зданий складских комплексов прямо под дула орудий шаттла, то... нифига не произошло! Мы вывели клановца прямо под прицельный выстрел морячков, но долбанное космическое корыто героически молчало. Даже турели не развернули, чертовы космонавты. Да они что там спят что ли?
   - Эй на шаттле, помочь нам не желаете? - попытался я выйти на связь с командой космического корабля.
   - Извини мехвоин, мы бы и рады, но не можем этого сделать. У нас тут технические неполадки в энергосистеме. Огонь открыть не можем.
   - Что за неполадки?
   - Реактор барахлит. Пытаемся запустить, но пока не выходит. Извините парни, но вам придется справиться самим.
   Очень жаль! Теперь космонавты нам не помощники. Проблема с реактором - это очень серьезно. Видимо, экипаж этого шаттла пытался провести холодный запуск реактора для экстренного старта. Но что-то пошло не так и автоматика отрубила питание, чтобы избежать взрыва. Ничего страшного, но теперь космонавтам придется проводить долгую процедуру запуска всех систем заново. К сожалению, для нас, этот процесс еще не закончен, а значит все оружейные системы шаттла сейчас обесточены. Придется выкручиваться самим.
   Мой "Волкодав" только что получил скользящее попадание двух лазеров клановца. Резко кидаю своего робота за угол ближайшего дома. Хорошо, что сейчас в меня попали лучи только двух лазеров. Броня выдержала. А вот если бы прилетело пять и более разрядов, то моему и без того избитому меху этого бы хватило. Я не говорю о том ужасающем залпе, что прикончил капитанского "Феникса". Он моего "Волкодава" пополам бы разрезал, не напрягаясь. Но все в этой вселенной подчиняется физическим законам. И даже высокотехнологичный мех нашего противника страдал от сильного нагрева. Поэтому, его водителю пришлось снизить интенсивность стрельбы. Теперь он даже пяти лазерными залпами не стрелял. Если кто забыл, то я напомню, что на каждой руке в предплечьях этого кланового боевого робота были вмонтированы по пять средних лазеров. Теперь клановец изредка постреливал только одиночными выстрелами с каждой руки. Сразу видно опытного вояку. Новичок бы точно несколько раз жахнул из всех стволов, после чего его робот бы надолго завис посреди поля боя, вырубленный автоматикой из-за жуткого перегрева всех систем.
   - Лисенок, Молчун, придется нам самим его валить. Он от нас все равно не отстанет. Сейчас двигаетесь вот к этому перекрестку (рисую маршрут на голографической карте). Затем, по моей команде высовываетесь и открываете огонь. Но только по моей команде. Ничего там не перепутайте. Заставьте этого гада застыть на месте и смотреть на вас. Запомните. Любой ценой вы должны заставить клановца стоять на месте и смотреть на вас. Хотя бы пару секунд. Как поняли?
   - Поняли, командир. Сделаем. Но ты ведь понимаешь, что он нас тоже будет видеть эти пару секунд. А стреляет этот урод хорошо!
   - Не бойся, Лисенок. Я ему не дам вас обидеть. Ну все, действуем!
   Мой мех несется по улице на полной скорости. Поворот направо. Ходу, ходу! Вот наконец, тот самый угол складского бокса.
   - Начали! - ору я, бросая "Волкодава" вперед. На тактической карте вижу, что мои соратники вывели своих мехов на позицию и наверняка уже открыли огонь. Клановца я тоже вижу на радаре. Отметка его меха замерла на карте. Остановился! Выныриваю из-за угла и навожу оружие на цель. Хорошо, что я не стрелял последние две минуты. "Волкодав" успел немного поостыть. Есть возможность для залпа из всех стволов. Правда, потом скорее всего автоматика его вырубит. Перегрев то будет жуткий, а охладителей у меня мало осталось. Лазерные пушки очень хорошее оружие. Не габаритное, не требует боеприпасов. Только вот, греются они просто зверски! Но мне наплевать. Если сейчас промахнусь, то скорее всего умру. Ведь мой неподвижный перегревшийся робот станет прекрасной мишенью для противника. Вражеский робот застыл в двухстах метрах под шквалом лазерных лучей и ракет ближнего действия, который на него обрушили мои друзья. Правда, это не мешало ему поднимать свои массивные руки и вести ответный огонь. Отлично, меня он не видит. Тщательно прицеливаюсь. Время как будто замерло. Вижу цель. Большой кратер от попадания чего-то крупнокалиберного в правой части кабины черного меха. Я его давно заметил. Судя по ширине пробоины, оплавленным краям и характеру повреждения - это было какое-то энергетическое оружие. Но точно не лазер. Лазеры таких больших дыр не оставляют. Скорее всего, протонно-ионный излучатель (ПИИ). Оружие мощное и разрушительное. Это точно не наших рук дело. Такими излучателями вооружаются обычно тяжелые и штурмовые мехи. Видимо, до стычки с нами этот клановый робот успел схлестнуться с каким-то тяжеловесом. Вот тот и оставил на нем свою отметину. Правда, до конца броню пробить не смог. Но я надеюсь, что мне удастся доделать эту работу. Наконец, прицельные курсоры совмещаются с кратером, и я нажимаю на гашетки. Лучи тяжелого и двух средних лазеров ударили в левый край пробоины. Попал?!
   Под визг предупредительной сирены синтетический голос сообщил о фатальном перегреве и отключении системы. В кабине резко поднялась температура. Прямо как в парилке! Хорошо, что я сейчас сижу в легком охлаждающем жилете и шортах. В форме я бы зажарился нафиг! Обзорный экран замигал и пошел рябью. Мой мех застыл как памятник. Я тупо уставился на таймер, отсчитывающий время до начала перезагрузки меха. Десять секунд. Рука инстинктивно дернулась к кнопке катапультирования. Усилием воли заставляю ее замереть. Пятнадцать секунд. Двадцать пять. Начало перезагрузки. Я все еще жив. Странно, никто не режет лазерами моего беспомощного "Волкодава". Наконец, обзорный экран просветлел, и я увидел следующую картину. Черный вражеский мех лежал на спине. Его правая нога конвульсивно подергивалась, передавая агонию своего водителя. Бинго! Я это сделал! Прикончил ублюдка! На всякий случай навожу прицел на поверженного робота. А вдруг оживет? Краем уха слышу ликующие крики на канале связи. Это мои ребята веселятся. Еще бы, такого монстра завалили. Первый шок проходит, и я начинаю лихорадочно соображать. Что же нам теперь делать? В районе главного посадочного терминала слышится нескончаемая перестрелка и взрывы. Соваться туда я не намерен.
   Быстро требую доклада от своих подчиненных. Мда! Пиррова победа. "Коммандос" Эрика Оберга остался без ракетного боезапаса. Все расстрелял до железки! Теперь из оружия у него только один средний лазер. "Шершень" Свенссона вообще не боец. Он потерял обе руки и все оружие. Кроме того, еще и стал хромоногим. Торс этого многострадального робота так же был весь в дырах. Оставалось загадкой, как он до сих пор еще не развалился на куски? Мой "Волкодав" так же был основательно избит. В общем, ни о каком бое даже речи быть не может. Тут бы успеть доковылять до ремонтных мастерских.
   - Молодцы мехвоины! Как вы его красиво сделали. Что теперь то делать будете? - внезапно разбил мои мысли смутно знакомый голос.
   Я скосил глаз на экран связи и понял, что со мною говорит тот самый неизвестный член команды стоявшего невдалеке шаттла, с которым я уже беседовал ранее. Система "Волкодава" его не идентифицировала. Поэтому на видеоэкране я не видел своего собеседника. Оно и понятно. У космонавтов то свой канал связи. А у нас свой. Мы редко контачим друг с другом.
   - Говорит лейтенант Рутгер Лунд командир третьей роты третьего Освободительного полка (о как солидно звучит). Кто говорит? Представьтесь пожалуйста. Или в космофлоте это не принято? - пробурчал я в ответ, прикидывая, что теперь я и в самом деле являюсь командиром нашей роты. Ведь все наши старшие офицеры погибли. Да уж! Стремительная карьера. Ничего не скажешь.
   - Говорит Андрей Ветров капитан Т-корабля "Хапуга". Отличный бой вы тут показали, лейтенант. Так какие у вас дальнейшие планы? - ответил мой собеседник.
   - А с какой целью интересуетесь? - нахмурился я.
   - С той целью, что ваши мехи бы очень пригодились моему шаттлу. Сами видите, что мы сейчас беззащитны. Пока реактор не запустим, даже отстреливаться не сможем. Если вы наш кораблик поохраняете немного, пока мы тут все не раскочегарим, то я смогу взять вас на борт для эвакуации. Ну так как вам мое предложение? - начал излагать Ветров.
   - Так, стоп! Какая еще эвакуация? - не понял я.
   - А ты что лейтенант не в курсе? Ваши генералы и политики. Ну самые главные из них. Сейчас как раз готовятся к эвакуации. Слышишь в районе терминала стрельбу. Так это там ваши мехчасти клановцев от правительственных шаттлов отгоняют. Еще пол часа назад объявили об эвакуации. Мой шатл тоже хотели использовать, но из-за экстренного запуска системы у нас возникли проблемы с реактором. Поэтому, чиновники нас тут бросили без охраны и ринулись к терминалу. Там же основная посадочная площадка. И все шаттлы там стоят. А это коммерческая взлетная полоса для таких как мы. Мы же не регулярные войска, а наемники! - начал объяснять мне космонавт. - Ну так как там насчет поохранять то а?
   - Да подожди ты со своей охраной. Давай разберемся. Сейчас, значит, правительство и все наше военное командование эвакуируются с планеты. А почему мы об этом не знаем?
   - Да не знаю я, лейтенант. Я бы и сам не был в курсе, если бы час назад к моему шаттлу не заявились ховеркрафты, набитые под завязку чиновниками из министерства торговли. Вот от них то я и узнал об эвакуации правительства с планеты. Эти деятели на моем корабле хотели удрать, но потом передумали и уехали к главной взлетке. Даже охраны мне не оставили, твари. И всех пехотинцев что склады охраняли с собой забрали.
   - А что принц Хаакон тоже драпает вместе со всеми?
   - Ну я слышал, как чиновники говорили о том, что их на его шаттл не пустили. Возмущались очень сильно. Мол, сам бежит, а их тут решил бросить.
   - Понятно! Так что ты там говорил? Долго нам тут охранять то надо? И это! Мехов мы своих бросать не будем.
   - Да думаю, что минут черед двадцать реактор выйдет на нужную мощность, и мы сможем отчалить. За пять минут до старта я вас оповещу. Как раз успеете загрузиться вместе с роботами. У меня в грузовом трюме есть коконы для перевозки мехов. Долетите с комфортом.
   - Ладно. Договорились, капитан!
   Я отрубил связь и откинулся на кресло. Только сейчас почувствовал дикую усталость. Адреналин схлынул, и на меня навалилась слабость. Нас предали. Властимущие бросили нас врагу на растерзание, а сами стали спасать свои ничтожные жизни. Вот же уроды, блин! Я еще в той прошлой жизни не особо то доверял властям. Сколько раз они меня подставляли. И вот тебе на. Опять двадцать пять. Снова элита ставит свои жизни выше жизней простых граждан. Я конечно не анархист и понимаю, что государство необходимо людям. Но вот терпеть не могу таких правителей, что призывают своих граждан умирать за Родину, а сами сигают в кусты при малейшей опасности. Я не являюсь фанатом Сталина. Он был коварным, жестоким и расчетливым тираном. Однако все эти его недостатки меркли перед одним его достоинством. Он точно не был трусом и предателем. Только одно то, что он остался в осажденной столице в ходе битвы за Москву, говорит о многом. Он, в отличие от большинства чиновников и политработников, проявил в тот момент настоящее мужество. Мужество правителя готового разделить со своим народом все тяготы и лишения войны. Я внезапно понял, почему нам не сообщали о бегстве правительства. Эти люди, называющие себя элитой, заранее принесли нас в жертву. Они надеялись ценой наших жизней продлить свои. И еще они боялись, что все узнают об их трусости раньше времени, и это не даст им спокойно удрать. Потом они конечно же накропают свои мемуары, где будут рассказывать о своей героической борьбе с захватчиками, выделяя себе главную роль в этом акте жизненной трагедии. Меня взбесило не то, что нас бросили на верную смерть. А то что они сделали это тайно и трусливо. Ненавижу! С такими правителями мне точно не по пути. А как нас еще в академии агитировали гордиться и любить правителей Расалхага. Какие речуги толкали перед нами старшие офицеры, увешанные орденами. Я почему-то был уверен, что большинство из них сейчас грузятся в отлетающие шаттлы. Нет не все. Не все. Были среди них и действительно храбрые люди готовые до конца выполнить свой долг. Но почему-то в правительстве и военном министерстве таких было мало. А вот языкастых политиков, которые смелы лишь на словах, там было очень много. Хотя, мне на всю эту пропаганду было плевать с высокого минарета. Я политикам хоть в костюмах, хоть в мундирах никогда не верил. В этой войне я сражался за себя и за своих друзей. За то чтобы они выжили. Меня кольнула боль утраты. Вспомнил улыбку погибшего Ганса Линберга. Выходит, я не справился, а мой товарищ погиб зря? Я бросил взгляд на иссеченного лазерами "Коммандоса" и изувеченного "Шершня". Ни хрена! Мы выживем на зло тем, кто нас тут бросил и предал.
   - Лисенок, двигай к шаттлу. От тебя тут все равно мало толку. Так что просто стой с ним рядом и изображай охрану. Типа, вооружен и очень опасен. Молчун, ты контролируй правый сектор. А я пойду налево.
   Раздав приказы, я уже собираюсь привести в движение своего меха, но тут мой взгляд наткнулся на поверженного кланового робота. Еще в той жизни, да и здесь тоже я любил компьютерные игры в стиле РПГ. Ну там, где можно бродить по огромным мирам, сражаться с чудовищами и собирать хабар. Много хабара! Видимо, у всех геймеров внутри живет такой вот зверек, напоминающий помесь жабы с хомяком. У меня такая зверюшка тоже была. А может сработал вбитый множествами игр рефлекс - убил монстра, получил добычу. И вообще, трофеи - это святое. Даже в этом мире к ним относились очень трепетно. Да что там говорить, я слышал, что во время Четвертой Войны за Наследие многие планеты грабились подчистую войсками Великих Домов. Они вывозили с захваченных планет все, что представляло хоть какую-то ценность. А тут, понимаешь, лежит очень даже неплохой военный трофей, который, между прочим, достался нам в честном бою. Я еще раз посмотрел на лежащего меха. Потом глянул на шаттл. Потянет! Берем!
   - Так, Молчун, отставить охрану. Двигай к клановцу! - тормознул я Эрика.
   - Зачем вам Молчун, командир? Может мне подойти? Все равно мне стрелять не чем! - тут же вклинился в наш разговор Нильс Свенссон.
   - Тишина в эфире! Лисенок, заткнись и наблюдай по сторонам! Не дай бог, враги нагрянут. "Коммандос" имеет руки с манипуляторами. А вот твой "Шершень" остался без обеих хваталок. Мы сейчас с Молчуном схватим вот этого черного красавца и волоком дотащим до шаттла. Он конечно тяжелый, но думаю, что два наших меха его доволокут. Тут всего то метров пятьсот. Не гоже такой шикарный трофей бросать. Мы его долго гоняли, а значит он наш по праву! - прервал я болтовню подчиненного, после чего врубил связь с шаттлом - Эй, капитан! Твой шаттл вместит еще одного меха кроме наших?
   - Без проблем. У меня на грузовой палубе можно двенадцать роботов перевозить.
   - Отлично, сейчас мы притащим к шаттлу вон того клановца. Ты люк то открой. Энергии на это я думаю хватит? Мы его внутрь занесем.
   - Не надо вам корячиться. У меня свои погрузчики есть. Сейчас Светлана и Сергей их активируют. Вы там лучше охраняйте периметр. Мои люди сами вашего робота притащат и погрузят.
   - Понял тебя. Охраняем дальше!
   Сам процесс погрузки нашего трофея прошел штатно. Из открывшегося люка в нижней части шаттла вышли два меха-погрузчика, похожие на толстых людей с короткими толстыми ногами и массивными длинными руками с непропорционально большими ладонями, похожими на клешни. Хочу заметить, что на планетах Внутренней Сферы кроме боевых мехов существовало и огромное количество различных мехов гражданского назначения. Вышедшие погрузчики я не смог идентифицировать, так как в базе моего "Волкодава" они отсутствовали. Не боевые машины все-таки! В общем, эти неизвестные роботы довольно шустро ринулись к лежавшему черному меху. Подойдя с двух сторон, они умело подхватили его и, немного приподняв над землей, медленно понесли к шаттлу. Кстати, у этих мехов кабины были застекленными. Я даже видел их водителей сквозь толстые стекла. А что? Логично! Этим мехам в бой не идти, а значит и броня им не к чему.
   Процесс погрузки трофейного робота подходил к концу, когда судьба напомнила нам о своем стервозном характере. Внезапно заверещала сирена предупреждения о ракетной атаке, но я не успел среагировать. Две ракеты ближнего действия ударили моего "Волкодава" прямо в грудь. Удар был довольно сильным, но мне удалось удержать меха от падения. Инстинктивно бросаю своего робота влево уходя от новой ракетной атаки. Теперь на меня летел целый рой ракет. Штук восемь, наверное. Мой суматошный рывок меня спас. Мимо! Акела промахнулся!
   - Внимание всем! Контакт с врагом! Контакт с врагом! - заорал я, пытаясь разглядеть того, кто на меня напал.
   На радаре тишина. Хотя, тут столько домов, что даже штурмовой мех может подкрасться незамеченным. Но кто-то же меня сейчас обстреливает. Пропускаю мимо себя пару лазерных лучей. Несерьезных. Похоже, легкие лазерные пушки работают. Такие моего "Волкодава" сразу не завалят. Но все равно не приятно. Ага! Вот он! Попался, бобер! На крыше одного из боксов вижу странную фигуру. Сначала аж дрожь пробрала. Нечто. Язык не поворачивается называть ЭТО человеком. Хотя, потом присматриваюсь. Все же это человек. Только какой-то странный. Одет во что-то напоминающее старинный водолазный скафандр. Шлем, наглухо прикрепленный к плечам. Узкая прорезь на месте глаз. Толстое бочкообразное туловище и такие же толстенные ноги, напоминающие пеньки. Массивные руки. На правой что-то похожее на лазерную пушку. Левая заканчивается металлическим трехпальцевым манипулятором. На плечах возвышаются короба двуствольной ракетной установки. Для меха маловат. Человек в киберброне! Точно! Нам же о них рассказывали. Даже голографические изображения показывали. У Кланов помимо мехов была и многочисленная бронепехота. Вот одного такого пехотинца я сейчас и наблюдаю. Кстати, чем-то похож на имперского космического десантника из Вархаммера 40000. Только у тех были дибильные стеклянные шлемы мечта снайпера. У этого же персонажа шлем был сплошной бронированный. Прорезь тоже явно не стекло. Скорее всего наружный видеосенсор. Во Внутренней Сфере таких солдатиков точно не было. Технология изготовления киберброни, как и многие другие были утеряны во время Войн за Наследие. А у Кланов значит она есть. Печально.
   Я был наготове, и поэтому практически сразу же открыл огонь. Пораженного огнем моего большого лазера, вражеского пехотинца практически разорвало на две части. Один готов! Правда, другие противники не сидели на месте. Еще две ракеты врезались в правую руку моего меха, срывая куски брони. Еще одно или два таких попадания, и я останусь без руки и большого лазера. Заставляю своего меха двигаться рывками, срывая врагу прицеливание. Заметил еще одного пехотинца. Стреляю. Черт! Мимо! Противник ускользнул от моего выстрела довольно оригинальным способом. Он включил реактивный прыжковый ранец и отпрыгнул метров на сто. Вот так сюрприз. Они еще и прыгают как мехи. Тяжелый противник.
   А вот еще один из-за угла высунулся. На-а-а! Попал! Блин, ушел! Как так? Я же точно видел, что попал в него своим средним лазером (тяжелый в этот момент перезаряжался перед выстрелом). А ему хоть бы хны. Удрал он довольно шустро. Значит, броню я ему не пробил. А средний лазер, между прочим, может легко пробить броню бронетранспортера или легкого танка. В ходе перестрелки мой "Волкодав" приблизился к одиноко стоявшему административному зданию с плоской крышей. Быстро сканирую. Чисто! Сканеры все же могли засекать этих необычных для меня врагов. Правда с большим трудом, но могли. Дом частично заслонил меня от ракетного обстрела. Больше всего напрягала невозможность определить силы противника. По моим ощущениям, их тут было не менее десяти пятнадцати рыл. И не известно сколько еще их может прятаться сейчас в лабиринте улиц. А вдруг их там сотня. Они же нас тогда телами завалят. Плохо дело.
   Аккуратно выдвигаюсь из-за угла и практически в упор напарываюсь на еще одного пехотинца в бронескафандре. Ну как в упор, метров тридцать до него точно было. Но в современном бое роботов - это практически в упор. Обычно, противника так близко не подпускают. А этот вот подкрался. Хотя, он же не мех. Мы стали действовать практически одновременно. Я начал опускать правую руку моего робота, наводя на клановца тяжелую лазерную пушку. Он побежал прямо на меня, а затем прыгнул. Время замедлилось. Я видел, что не успеваю довернуть руку "Волкодава" и прицелиться. Мой противник медленно летел ко мне на реактивной струе, выбрасываемой из его наспинного ранца. В этот момент он был похож на очень большую бронированную жабу. Инопланетную, мать ее жабу! Теперь понятно, почему инструктор, рассказывавший нам о них, называл этих бронированных пехотинцев жабами. Инстинктивно стреляю. И...промахиваюсь. Луч убойного когерентного света проходит ниже. Попасть из лазерной пушки по такой шустрой малоразмерной цели очень трудно. Тут даже ветеран бы не справился. Беспомощно наблюдаю, как противник приближается прямо ко мне, явно нацеливаясь на кабину где я сижу. И намерения у него очень не хорошие. И тут я понял, чего он добивается. Запрыгнуть на голову моего "Волкодава" и разрезать броню кабины своим лазером. Перед такой тактикой я буду бессилен. Лазерными пушками я в него тогда точно не смогу стрелять.
   - А кто сказал, что я буду в него стрелять? - пробормотал я, резко выбрасывая вперед левую руку "Волкодава". - Попался, попрыгунчик.
   Рефлексы у меня что надо. Клановец не ожидал такой подлянки и буквально сам влетел в ладонь моего меха. Захват. Есть контакт! Не все мехи оснащаются руками с манипуляторами. У "Волкодава" правая рука заканчивалась лазерной пушкой, а вот левая имела ладонь с пятью пальцами. И это было не прихотью конструкторов, помешанных на аниме. Нет. Роботы с манипуляторами могли поднимать различные тяжести, сооружать укрепления, работать при погрузке-разгрузке шаттлов, разбирать завалы и делать еще много полезных вещей. Такие мехи, между прочим, ценились среди военных именно вот за такую многофункциональность. Инстинктивно сжимаю кулак левой руки "Волкодава". Затем мех, подчиняясь моей команде, бьет себя левой рукой в грудь. Эдакий римский воинский салют с левым уклоном. Ха, ха! Клановца в его киберброне основательно приложило, и он затих, перестав трепыхаться. Наверное, помер. Треснул я его от души. Пока я размышлял, что мне с ним делать, в дом напротив ударили снаряды автоматической пушки. Калибр миллиметров так на сто-сто двадцать. Не меньше. Я с перепугу подумал, что стреляют по мне и дернул "Волкодава" за здание. В укрытие. Однако, это стреляли не в меня, а как раз наоборот.
   - Эй, лейтенант! Мы готовы к старту. Можете грузиться. Вылет через пять минут! - прогудел вдруг голос Андрея Ветрова.
   - А как же вражеские пехотинцы? Их тут много прячется по углам. Они нашему вылету не помешают? - быстро ответил я, косясь по сторонам.
   - О них не беспокойтесь. Теперь мы сможем за себя постоять. Вы видели, как наши пушечки стреляют. Сейчас все турели моего шаттла уже готовы к бою. Не один гад не подберется. Вы свою часть сделки выполнили, теперь мы выполним свою. Или может быть вы хотите тут остаться и героически погибнуть? - хохотнул капитан.
   - Мы бы погибли. Но все, ради кого это стоило делать давно уже струсили и удрали. - пробурчал я, направляя быстрой рысцой "Волкодава" в сторону шаттла. - Лисенок, Молчун, доложите о состоянии.
   - Здесь Лисенок, мех на ходу. Двигаюсь на погрузку.
   - Здесь Молчун, у меня вышел из строя лазер и два охладителя, мех на ходу, но скорость упала. Хромает. Двигаюсь к шаттлу.
   - Отлично парни. Пора нам выбираться из этой задницы! Поехали!
  

Глава 5.

   Сегодня вечером в Баре "Пьяный робот" было многолюдно. В основном тут тусовались бойцы из разных наемных отрядов. Гражданских тут практически не было. Поговаривали, что даже владелец этого заведения в прошлом сам был мехвоином. И глядя на него, я этим слухам верил. Ганс Ралль по прозвищу Железный Ганс был довольно колоритным персонажем. Высокий, габаритный мужик лет пятидесяти с правой бионической рукой и шрамом от лазерного ожога на лице. Несмотря на начинающую оплывать фигуру, в нем чувствовалась военная выправка. Да и глаза матерого убийцы говорили о многом.
   - Мальчики, это вас мы видели сегодня на полигоне? - разбил мои размышления певучий голосок.
   Глянул. Кто это тут у нас. Ого! Какие нимфы решили почтить нас своим присутствием. Две довольно симпатичные девушки. Блондинка и брюнетка. Лет им примерно по девятнадцать-двадцать. Личики красивые, фигурки ладные, спортивные. Все на месте. Короткие мальчишечьи прически и комбинезоны мехвоинов указывали, что наши гостьи не простые штатские цыпочки, а вполне серьезные воины. Вообще-то, во Внутренней Сфере среди мехвоинов хватало и женщин. Хотя, в Расалхаге до больших должностей их не охотно допускали. Ну не видел я женщин генералов или полковников. Может тут брал верх матерый мужской шовинизм, а может рулили махровые нравы Нового Средневековья. Не знаю. Но почему-то все высшие командные должности в Республике Расалхаг в большинстве своем занимали мужчины. Странно, но факт! Хотя нет! Пардон! Есть тут одно государство, где царит матерый матриархат, и всем рулят эмансипированные дамочки - Магистрат Канопуса! Но это скорее уж исключение из правил.
   - Вы прямо точку попали, леди! Это были мы. Если я ничего не путаю, то сегодня на полигоне только мы и работали. Бились против "Мобильного огня"! И победили! - разбил я затянувшуюся паузу, выдавая свою самую приветливую улыбку, - Присаживайтесь к нашему столику.
   - Спасибо, мальчики. Мы видели. Красиво вы "Мобильных" разделали. Меня зовут Диана Райт, а это моя подруга Бригитта Хольцман. Мы обе с планеты Малибу. Мехвоины. Милиция. А вы? - защебетала блондиночка. Кстати, здесь во Внутренней Сфере милицией называли планетарное ополчение. Если кто вдруг не понял!
   - Я Рутгер Лунд, а это мои друзья. Вон тот рыжий оболтус Нильс Свенссон, а этот молчаливый субъект Эрик Оберг. Вот это здоровяк Рэм. А вот тот старикан Андрей Ветров. Между прочим, капитан космического корабля. Только вы на него так не смотрите. Он уже давно солидный и женатый человек. А все вместе мы наемное подразделение "Стальное пламя"! - шутливым тоном представил я всех, кто сидел со мною за столиком.
   - Ты совсем оборзел, мехвоин! Какой я тебе старик? Мне всего-то тридцать три года. Я мужчина в полном рассвете сил. И в отличие от вас крыс сухопутных, я настоящий космонавт! - начал притворно обижаться капитан "Хапуги".
   - Женатый космонавт! - подколол его Нильс.
   - Все! Уел! Каюсь девчонки я для вас абсолютно безопасен. Давно женат и счастлив! - капитулировал наш бравый космонавт.
   - Вот, вот, девочки! Вы на него не смотрите. Тут есть более молодые и красивые! - продолжал распушать хвост Лисенок.
   Девушки слушая этот дружеский треп вежливо хихикали, принимая условия игры. А я вдруг начал вспоминать все, что случилось после того, как мы на шаттле стартовали с Расалхага. Взлет был штатным. Вражеские пехотинцы не рискнули штурмовать оживший шаттл. С земли по нам тоже никто не стрелял. Своих роботов я и мои ребята успели расположить в специальных десантных коконах, установленных на грузовой палубе. Там им не грозила никакая встряска при резких маневрах шаттла. А потрясло нас тогда хорошо. При выходе на орбиту нас атаковало крыло вражеских истребителей. Андрею Ветрову пришлось жестко маневрировать, а турелям шаттла пострелять на расплав ствола. Мы своих мехов не покидали на всякий пожарный случай. Кабины же у них были герметичными, и в случае пробития борта, вакуум бы нам не грозил. Космонавты то все были в легких скафандрах, а у нас их не было. Вот и пришлось несколько часов сидеть в кабине меха. В конце концов, клановцы отстали и нам удалось ускользнуть. Правда, наш шаттл они избили хорошо. Я даже внутри кабины меха чувствовал сотрясение от некоторых попаданий по корпусу космического челнока. Броню конечно не пробили, но серьезно покоцали.
   Однако, взлететь с планеты - это не значит спастись. Шаттл сам по себе хоть и является космическим кораблем, но вот путешествовать к другим звездным системам он увы не может. Для этого существует такой тип звездных судов как Т-корабли. Или как их тут еще называли - прыгуны. Прыгуны по сути своей являются огромными межзвездными прыжковыми двигателями. Этот тип космических судов не предназначен для посадки на планеты, в отличие от шаттлов. В принципе, все межзвездные корабли Внутренней Сферы состоят как бы из двух частей. Шаттлов и Т-кораблей. В зависимости от конструкции, прыгуны могут нести на себе от одного до нескольких шаттлов. Обычно, Т-корабли располагаются в открытом космосе на краю солнечной системы возле специальных прыжковых точек. Их еще называют надирными и зенитными точками. Координаты таких точек общеизвестны и поэтому их легко контролировать. Аэрокосмические силы всегда наблюдают за такими местами, чтобы не прозевать вражеского нападения. Кстати, как потом рассказал мне капитан "Хапуги" - это нас и спасло. Практически одновременно с нами стартовали и многочисленные правительственные шаттлы, которые сразу же под прикрытием около сотни истребителей рванули к зенитной точке. Клановые аэрокосмические истребители (АКИ), понятное дело, ломанулись за ними. Мы же пошли другим маршрутом. Кроме известных прыжковых точек есть и такие которыми обычно пользуются различные корабли, команды которых не дружат с законом. Контрабандисты там или пираты. Тут такие вот точки называют пиратскими. Пользоваться ими довольно рискованно. Можно и нарваться. На астероид или тех же пиратов, например. Так вот. Прыгун "Хапуги" в тот момент находился как раз возле одной из таких пиратских точек. Я вопросы нашему бравому капитану по этому поводу задавать не стал. Мало ли какой у человека бизнес. Явно же тут пахнет контрабандой. Зато мы сумели ускользнуть от клановцев. Засады там не было, и наш шаттл благополучно состыковался с поджидавшим его прыгуном. А потом был прыжок. Нет не так. ПРЫЖОК, мать его. Как же мне после него было хреново. Как после долгого запоя. Пришлось даже вытаскивать боевой транквилизатор из бортовой аптечки моего "Волкодава", чтобы перед подчиненными не опозориться. Блин! Космонавтом мне точно не стать!
   Потом был долгий и муторный полет, включавший в себя несколько прыжков и много часов полета в нормальном пространстве. Кстати, последующие прыжки мой организм перенес уже довольно не плохо. Видно адаптировался. Но все рано! Ну его на.... этот космос! После первого прыжка "Хапуга" прибыл в звездную систему Радштадт. Можно сказать, что это произошло практически мгновенно. Раз и мы уже там. Боремся с подступающей тошнотой. Именно тогда и состоялся тот самый разговор, который решил судьбу всех людей, находившихся на этом корабле. Я поставил перед своими парнями вопрос ребром:
   - Что будем дальше делать?
   При этом я им все честно выложил. Про то, как нас и еще многих воинов подставили и бросили умирать. Про предательство и трусость наших правителей тоже не забыл добавить. Про напрасные жертвы всех наших товарищей так же сказал. Когда мои подчиненные дозрели, то и им выложил свой главный козырь. Я больше таким правителям не верю, а значит служить им дальше не намерен. Еще бы, после такой-то подставы! Но вас парни я не задерживаю. Если хотите, то можете продолжать играть в солдатиков и дальше, защищая интересы предавшей вас элиты Расалхага. Это решение вы должны принять сами. Тут я вам приказывать не имею права. Думайте. Решайте. С кем вы? Я пойду своей дорогой. Признаюсь, честно. Давил я на ребят. На их юношеский максимализм и стремление к справедливости. Парни зависли конкретно.
   Чтобы не мешать им думать, я вышел в другой отсек пообщаться с Андреем и узнать у него о дальнейших планах. Немного заблудился с непривычки, поплутав по отсекам корабля. Капитана я нашел крайне злым и в очень растрепанных чувствах. Он как раз ругался с кем-то по дальней связи. Такого отборнейшего русского мата я давненько не слышал. Аж заслушался. Мля! Прямо ностальгия пробила на слезу. Поинтересовавшись на русском (ох давненько я на нем не балакал) в чем дело, я получил развернутый ответ, полный сочных эпитетов и физиологических терминов с налетом садомазохизма. Оказывается, нашего капитана только что кинули на бабки расалхагские чиновники. Дело было в том, что он и его экипаж заключали разовый контракт на перевозки с администрацией планеты Расалхаг. Точнее с силами самообороны планеты Расалхаг. Оплата ему причиталась после завершения этого рейса. При этом, сумма была довольно солидной. Груз то пришлось везти аж с другого конца Внутренней Сферы. Экипаж "Хапуги" добросовестно выполнил свою часть сделки. Груз доставил. Но только деньги получить не успел. Началось вторжение клановцев на планету. И вот теперь он связался с властями планеты Радштадт, которая, между прочим, была территорией Свободной Республики Расалхаг, и потребовал свои деньги на бочку. Но тут Ветрова ждал большой такой облом. Чинуши Радштадта сделали большие глаза и отказались платить. Типа, вы контракт с планетой Расалхаг заключали. Вот тогда и требуйте у них деньги. А мы тут не при делах! Теперь я понял почему Андрей так бесился. Скорее всего, Расалхаг уже захвачен, и денежки экипажу "Хапуги" платить никто не будет. Не кому. Теперь там рулят Кланы. Пролетел наш космонавт как фанера над французской столицей.
   - Куда теперь думаешь двигать? - задал я ему вопрос.
   - Вас высажу и рвану на Аутрич. Там думаю найти подходящий контракт. Честно говоря, подставили меня ваши власти. Рассчитывал я на эти деньги. Мы почти на мели. Эх!
   - Это уже не мои власти. Меня они тоже кинули и подставили под топор. Так что теперь я вольный стрелок. И если ты не возражаешь, то я бы отправился вместе с вами на Аутрич. Там говорят рай для наемников? Подбросишь меня?
   - Да не вопрос! Такому попутчику я всегда рад. Ты хоть и из сухопутных крыс, но парень правильный. Выручил меня в трудную минуту. А Ветровы добро помнят и всегда отдают свои долги. Так ты один летишь с нами? А твои парни? Тут останутся?
   - Парни сейчас думают. Если захотят, то высадим их на Радтадте. Но скорее всего они с нами полетят.
   - Кстати, что с клановцем то делать будешь? Казнишь? Только из люка в открытый космос его не выбрасывай. Лучше пристрели, чтоб не мучился. Хотя, такого жалко убивать. Прямо супергерой какой-то. Теперь понятно почему они нас бьют. Если у них там все такие вот бугаи.
   Опа-на! Про клановца то я действительно забыл. Нет! Не про водителя того черного меха, что мы так успешно прихватизировали. Этот вражеский мехвоин был окончательно и бесповоротно мертв. Мне при помощи корабельных техников удалось вскрыть входной люк и вытащить его тело из кабины. Честно сказать, зрелище было преотвратное. Я то еще в той жизни покойников навидался, а вот космонавтам и моим пацанам стало плоховато. Одного даже стошнило при этом. Мои лазеры пробили истончившуюся броню кабины в районе более раннего попадания. Конечно, большая часть импульса ушла на прожигание остатков брони, но того немногого, что прошло внутрь хватило для уничтожения водителя кланового меха. Ему разворотило всю грудную клетку и спалило спинку кресла. В общем, этот воин был мертв на сто процентов. Его останки позже выкинули в открытый космос, похоронив по космическому обычаю. Так сказать!
   Мы же сейчас говорили о втором клановце. Пехотинце, одетом в необычный бронескафандр. Том самом, которого я так ловко поймал левой рукой моего "Волкодава". После того, как я его сжал и шмякнул о броню на груди моего меха, клановец потерял сознание. А я же в суматохе эвакуации о нем просто забыл. Так и притащил на борт, зажав в ладони своего боевого робота. Только когда уже начал ставить "Волкодава" в нишу десантного кокона, то обратил внимание на зажатый в его руке бронескафандр. При помощи все тех же техников, мы вскрыли кибердоспехи вражеского пехотинца и увидели его самого. Я, признаюсь честно, думал, что увижу очередного обезображенного покойника, но на этот раз ошибся. Клановый пехотинец впечатлил даже меня. Молодой парень. Лет двадцати. Ростом два метра с потрясающей фигурой атлета. Да все культуристы всех времен и народов будут долго рыдать от зависти, глядя на его мускулы. Зато лицом не красавчик. Чересчур уж у него крупные и резкие черты лица. Да и огромный синяк чуть ли не на все лицо совсем не добавлял ему шарма. А то я прямо стал ощущать рядом с ним свою физическую неполноценность. И самое удивительное было в том, что этот детина был все еще жив. Его высокотехнологичные доспехи треснули от чудовищного удара, но смогли спасти своего хозяина от смерти. Кроме того, кибернетическая аптечка, встроенная в бронескафандр впрыснула в кровь кланового пехотинца слоновью дозу различных лекарств: регенерантов, иммуномодуляторов и обезболивающих, которые спасли организм от болевого шока и начали его восстанавливать. Этот скафандр на мой взгляд был просто чудом технологической мысли. Он скорее всего даже превосходил в этом плане любых мехов. Да и сам клановый воин был довольно необычным. На нем все заживало как на собаке, то есть быстро. От слова ОЧЕНЬ! Убивать его мне почему-то совсем не хотелось. В бою бы ни секунды не сомневался, а вот так убить беззащитного рука не поднимается. Он сейчас без сознания. Пускай полежит в корабельном лазарете, а там видно будет. Так и сказал Андрею. Правда, на всякий случай клановца привязали к кровати. Ну чтобы не буянил, если вдруг очнется.
   Когда я вернулся к моим ребятам, то был приятно удивлен. Лисенок и Молчун решили и дальше следовать за своим командиром. Они мне поверили. Постараюсь их не подвести. Возможно, не только мои доводы стали причиной, по которой мои соратники решили принять мое предложение. Да! Ребята мне верили. За годы учебы они привыкли во всем полагаться на меня. Кроме того, они также, как и я были сиротами. Многочисленные военные конфликты, выпавшие на долю Республики Расалхаг унесли много жизней ее воинов. А у расалхагцев была довольно хорошая на мой взгляд традиция. Они заботились о детях своих павших воинов, зачисляя их в специальные интернаты, а затем в военные училища. Нельзя сказать, что все это делалось по доброте душевной. Нет! В этом со стороны государства был и трезвый расчет. Дети, воспитанные за государственный счет были лояльны правящему режиму. Но с другой стороны у этих мальчишек не было родственников, и они не имели никаких привязанностей. Думаю, что и это так же способствовало принятию моими парнями таково решения. Мы за последние годы стали не просто знакомыми сослуживцами. Мы стали семьей. А меня эти мальчишки возможно воспринимали как главу семьи. На подсознательном уровне. Именно поэтому, они и сделали выбор в мою пользу. Честно сказать, такой поворот мне понравился. Я тоже привык к этим ребятам и думал о них как о своих непутевых младших братишках. За которыми я присматривал по мере своих сил и возможностей. И мне было бы чертовски неприятно расставаться с ними. От слова ОЧЕНЬ!
   Планета Аутрич меня поразила своими оборонительными системами. В системе болтались аж три космических станции. Как я узнал от Ветрова, их называли "Батаар", "Олимп" и "Гоби". Станция "Батаар" славится широчайшим набором вооружений, а также наиболее современной системой подзарядки "прыгунов" и всевозможными строениями сухого дока для шаттлов и "прыгунов". Вторая орбитальная станция Станция "Гоби" типа "Циклоп 1", обеспечивает дальнее обнаружение кораблей, появляющихся в системе через надирную прыжковую точку и различные пиратские точки, а также служит как второстепенное таможенное хранилище. Первоначально разработанная как станция защиты-и-подзарядки, Станция "Гоби" лишилась своих средств подзарядки и строений сухого дока для "прыгунов" в пользу жилых помещений, мест отдыха, залов заседаний и приемов после ее перехода на таможенную службу. Станция подзарядки "Олимп", являющаяся первичным таможенным хранилищем Аутрича, находится вблизи надирной точки планеты. Некоторое количество Боевых Кораблей Драгун также патрулируют систему и всегда готовы перехватить не идентифицировавший себя "прыгун" или шаттл, пытающийся прорваться в пространство Аутрича.
   Для защиты гостей Драгуны тщательно отслеживают все перемещения "прыгунов" и шаттлов в системе, а также установили строгие правила для перемещения оных. Все появляющиеся корабли подвергаются таможенному контролю на станции прыжковой точки, а все боевые роботы, транспортные средства, аэрокосмические аппараты и военное снаряжение в расчете на роту или более значительное пехотное подразделение должно быть перегружено на шаттлы Драгун, чтобы гарантировать безопасную доставку на поверхность Аутрича. Хотя использование пиратских точек не запрещено, любой шаттл, приближающийся из подобной точки, должен сближаться с Аутричем со скоростью не более половины стандартной гравитации, передавая опознавательный сигнал и просьбу о немедленном таможенном досмотре. Любой корабль, не выполняющий эти требования, рассматривается как враждебная цель и немедленно уничтожается. Собственно, любой не идентифицировавший себя корабль, проходящий над континентом Ремус, рассматривается как враждебная цель и подлежит немедленному уничтожению.
   Теперь о самой планете. Семьдесят пять процентов поверхности Аутрича покрыты водой. Остальные двадцать пять процентов приходятся на два континента. На Ромулюсе, меньшем континенте, проживает почти все население Аутрича. Второй континент, Ремус, является частной собственностью Драгун, которые обычно называют его "Дикой зоной" или "Другой стороной горы". На Ремусе размещены лучшие тренировочные сооружения Драгун, а также новейший и крупнейший промышленный центр Блэквелл Индастриз, что и является главной причиной строжайшего ограничения полетов над континентом.
   До Войн за Наследие Аутрич служил местом проведения многих военных Олимпиад армии Звездной Лиги. Каждые четыре года воины собирались на так называемом Мире Воина, чтобы соревноваться в ряде военных упражнений, разработанных для проверки способностей солдата. Разнообразие ландшафтов на планете и тот факт, что население мира было сконцентрировано вокруг нескольких больших городов на Ромулусе, сделали Аутрич идеальным местом как для Олимпиад, так и для крупномасштабных военных учений. Хотя Олимпиады давно не проводятся, Драгуны нашли хорошее применение открытых территорий Аутрича для тренировочных целей.
   Силы Обороны Звездной Лиги и несколько частных корпораций в свое время содержали на планете крупные ремонтные и производственные строения. Хотя большинство производственных центров и хранилищ были разграблены или захвачены как трофеи в первые несколько десятилетий после распада Звездной Лиги, Драгуны смогли обнаружить некоторое количество неповрежденных подземных хранилищ и ремонтных сооружений и восстановить их для своих нужд.
   В 3030 году Принц Хэнс Дэвион передал систему Аутрич наемному отряду Волчьи Драгуны как признание храброй службы подразделения в течение Четвертой Войны за Наследие. В то время большинство наблюдателей посчитало, что Аутрич станет им могилой. Но за несколько коротких лет Драгуны смогли восстановить свое подразделение и сделали Аутрич столицей наемников Внутренней Сферы. Родина Зала Найма и Комиссии по Надзору за Сотрудничеством с Наемниками (КНСН), Аутрич являет собой венец стараний Драгун собрать наемников вместе с потенциальными нанимателями и поддерживать развитие наивысшей профессиональной этики среди наемных компаний.
   После того как Лисенок и Молчун решили остаться со мною, мы стали решать, что нам делать дальше. От мысли поступить в армию какого-нибудь из Великих Домов пришлось отказаться сразу. Туда дезертиров вроде нас просто никто бы не взял. Мы были расалхагцами, а значит чужаками для всех остальных. А во Внутренней Сфере у таких воинов есть будущее только среди наемников. Пиратов и прочий сброд мы даже не рассматривали, как альтернативу. Будем наемниками. Тем более, что мы начнем свою карьеру вольных стрелков не с пустыми руками. У нас есть наши мехи и неплохо сработанная боевая группа. А значит, мы можем создать свой наемный отряд или присоединиться к уже существующему наемному подразделению. Долго об этом спорили, но все же решили попытать счастья самостоятельно. В других соединениях наемников нас вряд ли будут держать в одном копье. Кроме того, мы там будем новичками и отношение к нам будет соответствующее. Очень не хочется, чтобы тебя использовали в качестве пушечного мяса. В конце концов решили создать свой отряд. Кстати, я изначально был за эту идею. Парни, впрочем, тоже сильно не брыкались. Только немного поспорили насчет названия, но вскоре согласились с предложенным мною. "Стальное пламя". Неплохо звучит. Солидно и без особого пафоса.
   Когда я сообщил Андрею Ветрову о нашем решении, он только скептически хмыкнул и как-то задумчиво посмотрел на меня. Повинуясь какому-то мгновенному наитию, я тут же предложил ему вступить в наши ряды и стать членом нашего отряда. Вместе с командой его корабля естественно. От удивления капитан "Хапуги" аж закашлялся, после чего пообещал подумать и посоветоваться со своими людьми. Хорошо хоть сразу не послал.
   Пока капитан и его команда думали, наш маленький отряд пополнился еще одним членом. Им стал. Вы не поверите! Тот самый клановый пехотинец, который попал к нам в плен. Он очнулся на второй день и тут же потребовал встречи со мною. Из любопытства я согласился посетить корабельный лазарет, где лежал клановец. Когда я вошел и представился, то тот попытался встать, но ему помешали путы. Капитан Ветров, на всякий пожарный случай, распорядился его привязать к кровати. Путы выдержали, а клановый пехотинец скривился и заявил, что он не причинит никому здесь вреда и путы - это лишнее. После чего внимательно посмотрел на меня. Я ему почему-то поверил и подойдя к кровати расстегнул ремни, удерживающие великана. Потом правда, отошел на пару шагов и, на всякий случай, положил свою правую ладонь на кобуру лазерного пистолета, висевшую на моем поясе.
   - Я Рэм воин-элементал первой звезды четвертого тринария первой галактики Клана волка. Ты ли тот воин, что взял меня в плен на поле боя на планете Расалхаг? - произнес гигант, встав и потянувшись всем телом.
   - Да, именно я управлял тем "Волкодавом", что поймал своей рукой тебя в полете! - согласно кивнул я.
   - Могу я узнать твое полное имя, звание, название вашего подразделения и Клана? - вежливо поинтересовался этот верзила. Картина была довольно забавной. Дядя с такими габаритами и физиономией настоящего убийцы вежливо просит о чем-то. Я с трудом удержался, чтобы не захихикать и удержать на лице невозмутимость каменного сфинкса.
   - В данный момент я капитан Рутгер Лунд командир наемного отряда "Стальное пламя". - ответил я, немного подумав. А что тут такого. Я теперь командир наемного подразделения. Лейтенантом называться не солидно. Майором явный перебор. Они обычно ротами и батальонами командуют. А у нас сейчас копье. Не полное, правда. Значит капитанское звание мне в самый раз. Тем более, что я пару часов был командиром роты. И номинально выполнял капитанские функции. Мои то орлы тоже лейтенанты. Но для регулярной армии любого из Великих Домов воинские звания наемников были пустым звуком. Хоть генералом обзовись, никто слова не скажет, если у тебя есть полк наемных боевых роботов. Звания наемникам нужны лишь для внутреннего пользования и для контакта с работодателями.
   - А к какому Клану ты принадлежишь, капитан? - снова начал мучать меня вопросами мой пленник.
   - Нет у меня Клана. До недавнего времени я был воином Свободной Республике Расалхаг, но теперь я служу моему отряду "Стальное пламя". И вообще, во Внутренней Сфере нет Кланов. Вместо них только Великие Дома и другие государства. - терпеливо стал объяснять я, стараясь обходить скользкую тему насчет нашего дезертирства.
   - Стальное пламя! - медленно произнес здоровяк, как бы пробуя на вкус эти слова, а затем торжественно продекламировал - Мне нравится. Сильное название! Я воин-элементал Рэм из Клана Волка признаю себя твоим изорла, имеющего статус связанного, а тебя капитан Рутгер Лунд объявляю своим Хозяином Уз. Все это я делаю согласно Военному Кодексу и Дороге Чести. Сейла!
   Честно сказать, он меня немного ошарашил. Только значительно позднее мне стал понятен смысл того кланового ритуала. Этот верзила признал себя моим персональным пленником. И значение непонятных слов я тоже узнал в ходе продолжительных бесед с Рэмом о традициях и обычаях Кланов.
   Изорла - так в кланах обычно называли любые трофеи, взятые воинами-победителями в битве, включая и пленников. Связанный - это пленник, удерживаемый в форме договорного рабства, пока его не освободят или не примут в Клан. Чаще всего связанными являются захваченные воины, выполняющие роль рабочих или техников. Об их статусе говорит витые узы, и они обязаны честью и традицией работать у своих пленителей, улучшая свои способности. Хозяин уз - это индивидуум, традиционно член касты воинов, ответственной за захват связанного, "принадлежащего" ему. Клан считает хозяина уз ответственным за действия, образование и наказание связанного. Узы - витой браслет, носимый связанными. Связанные касты воинов носят узы из трёх шнуров на их правом запястье, с цветами и раскраской, обозначающий Клан и подразделение, захватившие воина. Шнуры представляют единство, преданность и мастерство. Хозяин уз может отрезать каждый шнур, когда почувствует, что связанный демонстрирует специфическое качество. Согласно традиции, когда последний шнур срезан, связанный считается свободным членом его нового Клана и принимается в касту воинов.
   Таким образом у нас появился новый соратник. Первое время для меня такое положение вещей было довольно странным. Вчера этот воин в меня стрелял, а сегодня стал членом моего отряда. Однако, позднее я узнал, что такое в среде Кланов в порядке вещей. Там пленников не гнобили в концлагерях и не уничтожали. За них даже не требовали выкуп, как это частенько бывало во Внутренней Сфере. Вместо этого пленники становились частью захватившего их клана. И многие из них, между прочим, после этого добивались больших успехов, работая на новый клан. Психология клановцев во многом кардинально отличалась от мировоззрения жителей Внутренней Сферы. Мне они казались какой-то дикой помесью средневековых японских самураев и гитлеровских фашистов. Их главной мыслью, пронизывающей все сообщество Кланов было следующее. Кланы честные, благородные, истинные последователи Звёздной Лиги, а сфероиды развращены и заблуждаются. Именно клановцы должны восстановить Звездную Лигу и загнать тем самым силой оружия всех людей в золотой век человечества. При этом, все несогласные с такой постановкой вопроса будут уничтожаться. Клановцы были помешаны на силе и чести. Клановый воин предпочитал смерть бесчестью, но в то же время, если тебя победил более сильный соперник, то ему не грех и подчиниться.
   И по поводу фашизма, расизма и всего что с ним связано. Элитой любого клана были воины, выращенные в искусственных матках. Нет не клоны, а именно люди, выращенные по специальной евгенической программе. Исходя из этой программы, все кланы выращивали людей с генами наиболее выдающихся воинов. Таким образом, они пытались получить суперсолдат и идеальных воинов. И кое что у них таки получалось. Вон один Рэм чего стоил. Он был плодом таких вот экспериментов над геномом человека. Элементалов (так в кланах называли этих могучих пехотинцев) выращивали по специальной методике. Можно сказать, что они были не совсем людьми. Быстрые, сверхсильные, не боящиеся боли и имеющие отличную регенерацию идеальные бойцы. Гитлер и другие кровавые диктаторы прошлого от таких солдат были бы в восторге. Помимо продвинутых генетических технологий, у кланов была и соответствующая идеология. Люди, выращенные искусственно считались более совершенными, чем те что появились на свет, так сказать, естественным путем. Их даже называли особым термином. Вернорожденные. Ну а всех остальных клановцы именовали вольнорожденными. Однако, нельзя говорить, что среди клановцев были одни вернорожденные. Хватало там и вольнорожденных или как их еще уничижительно называли - вольняг. Правда, путь наверх по социальной лестнице в кланах у таких людей был гораздо более сложен и тернист, чем у вернорожденных.
   Однако, к чести Рэма стоит сказать, что тот не заморачивался такими вопросами. Он делил людей не по способу рождения, а по воинскому мастерству. И почему-то меня этот боец поставил на ступень выше себя. Хотя я просто уверен, что в рукопашной схватке этот бугай меня легко прихлопнет. Я видел один раз, как он дрался с четырьмя подвыпившими наемниками. Просто атас! Он уложил их за три секунды. И при этом умудрился никого не убить. Для него такая драка была просто развлечением, а не боем насмерть. Офигеть! Хотя, может все дело в том, что я был мехвоином. А в кланах водители боевых роботов считались элитой, стоявшей над элементалами. Ведь пехотинец пусть даже в бронескафандре не может соперничать с мехом. Тут две разные весовые категории. Однако, Рэм считал, что я его победил в честной схватке, а значит теперь он должен быть моим персональным пленником. Кстати, поначалу мои товарищи относились к нему настороженно. Но потом привыкли, а после нескольких совместных пьянок и двух кабацких драк они уже стали считать Рэма своим парнем и нормальным мужиком. Возможно сказался менталитет жителя Внутренней Сферы. Тут у войны не было такого ожесточения и жестокости. В ходе Войн за Наследие возникли довольно специфические военные традиции, выразившиеся в Аресских соглашениях. Эдаком наборе правил ведения войны, где старались всячески сократить урон для мирного населения и внести в ход сражений обязательные нормы морали. И при этом, большинство государств Внутренней Сферы старались соблюдать эти соглашения. Бывали случаи, что отступников и нарушителей правил ведения войны жестоко карали. Так вот. В Аресских соглашениях было довольно много места уделено обращению с военнопленными. Нам еще в академии Расалхага вдалбливали эти самые Аресские соглашения как самое необходимое и основополагающее знания для мехвоина. Может еще и поэтому Нильс Свенссон и Эрик Оберг приняли в свой круг нашего бывшего врага. Вот такие пироги с котятами!
   После приземления на Аутриче в огромном космопорте города Гарлех (реально громадный космический порт от горизонта до горизонта) мы сразу же заказали большой ховеркрафт-такси и поехали регистрировать наш наемный отряд в Зал Найма. Почти половина населения Аутрича живет в столице планеты и около нее - Гарлехе. Самый большой город на Аутриче, Гарлех лежит недалеко от северо-западного побережья Ромулуса, зажатый между большим пресноводным Озером Кеарни и почти отвесным берегом, известным как Ребро. В Гарлехе расположен Волчий Зал - огромный штабной комплекс Драгун, ГИГ-станция межзвездной связи КомСтара класса "А", Университет Аутрича и Зал Найма, включающий в себя штаб-квартиру Комиссии по Надзору за Сотрудничеством с Наемниками (КНСН). Кстати, капитан Ветров и его команда решили таки войти в наше подразделение, как полноправные партнеры. А это был уже другой расклад. Теперь у "Стального пламени" были не только мехи и клановый пехотинец в киберброне, но и целый космический корабль. С шаттлом. А это уже иной коленкор. Не все соединения наемников могут позволить себе иметь в собственности космические шаттлы и Т-корабли. И это значительно снижает их мобильность и привлекательность для потенциальных работодателей. Да и рейтинг наемников очень сильно от этого зависит. Чтобы всем было понятно, рейтинг наемного отряда вещь очень важная. Его присваивают в Комиссии по Надзору за Сотрудничеством с Наемниками с подачи все тех же Волчьих Драгун, которые считаются самым сильным и самым уважаемым наемным соединением Внутренней Сферы. Если вам присваивают рейтинг, то вас официально признают годными к предоставлению наемных услуг. При этом ваш отряд еще и вносят в базу данных наемников Внутренней Сферы. Теперь любой работодатель может просмотреть сведения о вашем отряде и предложить работу по профилю. В ходе регистрации в Зале Найма. Не бесплатной, между прочим! Пришлось за это удовольствие выложить аж 50000 К-банкнот. Тут такая валюта в ходу. К-банкноты называется. Нам присвоили рейтинг "D4(минус)". Как мне пояснил клерк, что нас регистрировал:
   - Это еще не самый низкий рейтинг. За Т-корабль и шаттл вам добавили баллов. На рейтинг влияет много разных нюансов. Состав подразделения, оснащенность техникой, опытность бойцов, участие в военных компаниях, отзывы работодателей и еще куча разных мелочей.
   В колонке "Специализация вашего отряда" я выбрал пункты "Рейды" и "Разведка". Хватит пока. До штурма планет и участия в гарнизонной службе нам еще расти и расти. Отрядик у нас пока не большой. Сначала будем в рейды ходить и разведывательные миссии осуществлять. По численности потянем. Наверное? Хотя, надо бы еще одного двух мехвоинов с мехами нанять. За такие контракты не плохо платят. Правда, они и самые опасные, но не с нашими мехами в линейных полевых сражениях участвовать. Наша тактика - ударили и делаем ноги. Пока враг не очухался и не прихлопнул наш отряд как муху.
   После регистрации для меня началась изматывающая рутина. Я теперь был не простым мехвоином, а командиром отдельного подразделения наемников. Это вам не армия с централизованным снабжением со стороны государства. Нам же снабжать себя приходилось самим. Что есть в закромах, то и наше. А в закромах "Стального пламени" было не так уж и много ресурсов. Четыре меха различной побитости: "Шершень", "Коммандос", "Волкодав" и трофейный клановый. Немного позже, когда мы раскодировали бортовой компьютер нашего трофея, я узнал его технические характеристики и название по клановой спецификации.
   Средний омнимех: "Квазар"
   Масса: 50 т
   Шасси: Стандартное
   Мощность двигателя: 250 условных единиц
   Крейсерская скорость 54 км/ч
   Максимальная скорость: 86.4 км/ч
   Реактивные прыжковые ускорители: 5 шт.
   Прыгучесть: 150 м
   Броня: Стандартная
   Конфигурация вооружения: омнис
   Максимальный вес бортового вооружения (в тоннах): 16.25
   Сначала меня смутил термины омнис или омнимех. Что это за зверь такой? Техники из команды Ветрова этого не знали. Только пожимали плечами в ответ. Мы тоже не были в курсе. Хотя меня и моих парней в военной академии готовили как мехвоинов, но и минимальное обучение как техников мы тоже проходили. Это входило в курс нашего обучения. При случае мы могли бы провести несложный ремонт наших мехов в полевых условиях, но не больше. А вообще-то, техников готовили уже в другом учебном заведении. Кстати, туда попадали и те, кого отсеяли из нашей военной академии. К счастью, у Волчьих Драгун в Гарлехе были мастерские по ремонту мехов. Там нам отремонтировали всех наших боевых роботов и просветили насчет омнисов. Оказывается, Кланы изобрели особую технологию изготовления своих мехов. Если во Внутренней Сфере на боевых роботов устанавливалась стандартная конфигурация вооружения, изменить которую было довольно сложно. Для этого надо было разрабатывать новую модификацию такого меха. А это долгий и муторный процесс. Кланы же пошли по другому пути. Они изобрели омнимехи, то есть мехи с изменяемой конфигурацией бортового вооружения. Это значило, что такому роботу довольно быстро в полевых условиях можно заменить системы и типы оружия. Например, вместо лазерных пушек одной мощности можно было поставить лазеры другой мощности или ПИИ. Вместо установки ракет дальнего действия можно было воткнуть ракеты ближнего боя или поменять тип пусковой установки. Вместо автоматической пушки одного калибра, можно было разместить автопушку другого калибра или даже гауспушку. В общем, бортовое оружие омнимеха можно было быстро менять под каждого мехвоина и конкретные боевые задачи. Оказывается, что практически все новые модели клановых мехов являются омнисами. Хотя, они использовали и более старых боевых роботов, исходящих еще ко временам Звездной Лиги. Но обычно такие мехи входили в состав вспомогательных подразделений второй линии и гарнизонные войска. Во Вторжении во Внутреннюю Сферу они не участвовали.
   Эту информацию, кстати, я почерпнул из информационного блока по Кланам. Не бесплатного между прочим! Пришлось за это удовольствие забашлять аж 5000 К-банкнот (если кто не понял, то это тут такая всеобщая валюта). Правда, информации по вооружению и тактике Кланов там было много. Пригодится! Врага надо знать в лицо. Теперь хоть сможем идентифицировать встреченных в бою вражеских мехов. Так воевать гораздо проще, когда знаешь, чего ждать от своего противника. За ремонт мехов в мастерских Драгун так же пришлось выкладывать солидную сумму. Но оно того стоило. У нас на "Хапуге" конечно были свои техники. Шесть человек. Но посоветовавшись в Ветровым я решил, что высококлассные техи Волчьих Драгун гораздо быстрее и лучше приведут наших бронированных гигантов в порядок. Особенно меня беспокоил "Квазар". Наши техники даже не знали, как к нему подступиться. Технология то совершенно другая. Кстати, наш техперсонал с "Хапуги" принимал в этом ремонте самое непосредственное участие. Стажировались, так сказать. Учились у высококлассных специалистов. Ремонтировали мы не только мехов, но и поврежденный бронескаф Рэма и шаттл "Хапуги". Его, как вы помните, нам тоже немного помяли клановые истребители при прорыве с Расалхага.
   И на все это нужны были деньги. Без них наш небольшой отряд много не навоюет. Не даром говорят, что деньги - это кровь войны. После недолгих споров решили продать "Шершня" Нильса Свенссона. Ремонтировать его не стали. Да и денег на это не было. Выставили "Шершня" на аукцион, и этот побитый мех ушел довольно быстро за полтора миллиона К-банкнот. И это очень даже неплохая цена. До Вторжения Кланов "Шершень" целый в полной комплектации столько же стоил. Но сейчас цены на боевую технику поднялись и нашего поврежденного меха, оставшегося без всего вооружения и обеих рук забрали довольно скоро, особенно не торгуясь при этом. К нам еще несколько раз подкатывали насчет продажи "Квазара". Уж очень тут клановые роботы оказывается ценились. Но я заявил, что он не продается. Теперь это мой персональный командирский мех. Зря что ли я столько за ним гонялся? Шутка! Юмора! Хе, хе!
   Молчун и Лисенок особо не возражали против того, что я теперь буду пилотировать "Квазар". Тем более, что Свенссону достался мой "Волкодав". Ну а Оберга и так все устраивало. Ой не зря ему присвоили позывной Молчун. Не зря. Есть такой тип людей. Куда все - туда и они. Им спокойнее живется, когда за них думают другие. Нет, Молчуна нельзя было назвать безынициативным. В бою он действовал умело и решительно. Но для этого ему надо было получить четкий приказ. Исполнитель из него был просто идеальный. В лепешку расшибется, но выполнит! Но во всем остальном он старался не проявлять инициативу. Поэтому, моему решению отжать себе "Квазар" Эрик Оберг не сопротивлялся. Командиру виднее! Команда Ветрова так же не вмешивалась в наши разборки.
   - Я за космос отвечаю. Вот если бы ты меня про шаттл спросил, то я бы тебе ответил. А со своими роботами разбирайтесь сами. Вы мехвоины - вам виднее кто чем там управлять должен. А насчет продажи меха лучше к Татьяне обращайся. Она у нас теперь деньгами заведует! - заявил на мой вопрос капитан "Хапуги".
   Татьяна Ветрова была супругой капитана "Хапуги" и его суперкарго. А если попроще переводя на русский язык, то интендантом и завхозом. Вот ее мы на общем собрании отряда и назначили нашим отрядным казначеем. Теперь она отвечала за обеспечение "Стального пламени" всем необходимым. Не откладывая дело в долгий ящик, на должность главы отрядной техслужбы был назначен брат Татьяны Сергей Кузнецов. Вообще-то, экипаж космического корабля "Хапуга" практически весь состоял из родственников. Все четырнадцать человек! Этот семейный клан бороздил просторы вселенной уже два столетия. Люди рождались и умирали на борту корабля, который был их домом. Удивительная верность семейным традициям. К нашему отряду наемников они решили присоединиться после долгих споров. Как позже признался мне Андрей - это именно он продавил такое решение. Последние пару лет для экипажа "Хапуги" были довольно трудным. Все реже им попадались контракты на перевозки. Великие Дома всеми правдами и неправдами хотели подмять под себя таких вот одиночек. Они даже не скрывали при этом, что им нужен сам космический корабль, а не люди. Андрею много раз приходили предложения о продаже "Хапуги". А в пространстве Великого Дома Куриты случился очень неприятный инцидент. Там наместник одной из планет пытался захватить "Хапугу", используя подставных пиратов. Ветровым тогда с большими потерями удалось отбиться, но теперь дорога на планеты Синдиката Драконов им была закрыта. Андрей сознался, что он и сам уже подумывал о присоединении к какому-нибудь наемному подразделению. Ведь во Внутренней Сфере к наемникам относились лояльно. Принадлежность к наемному отряду давала статус в обществе. И чем отряд больше, тем круче этот статус. Командиры крупных наемных армий даже получали дворянские титулы.
   - Но мы то не большой и известный отряд? - задал я тогда вопрос с подковыркой.
   - Так в маленьком отряде и подняться проще. В большом наемном соединении я буду рядовым капитаном корабля, а с вами я стану аж самым главным космическим начальником! - со смехом ответил Андрей. - Кроме того, я тебе доверяю, командир.
   Так! Что-то я отвлекся! Значит, "Шершня" мы продали. Деньги у отряда появились. Жизнь сразу же заиграла другими красками. Татьяна Ветрова как наш казначей была очень довольна. Теперь отряду хватало средств на ремонт шаттла, мехов и бронескафандра. Кроме этого, мы смогли закупить боеприпасы, медикаменты, расходники и запчасти к отрядной технике. Хорошо, что у нас теперь есть космический корабль и шаттл. Там мы смогли складировать большинство своих покупок. В шаттле, стоявшем на космодроме в Гарлехе, мы и ночевали. Там же размещались и все наши мехи. Очень нам тут повезло. А то пришлось бы еще платить за охрану и парковку мехов на частных стоянках и снимать номера в гостинице для личного состава. Кстати, аванс всем членам отряда я так же распорядился выдать. Наш казначей не возражала - деньги еще у нас на счету имелись.
   Кроме этого, планета Аутрич предлагала множество довольно полезных для наемников услуг. Все наши мехвоины прошли двухнедельные курсы Подготовительного подразделения Волчьих Драгун. Скажу честно. Узнал много нового и нисколько не жалел о потраченных на это деньгах. Не даром Волчьих Драгун считали самым крутым наемным соединением Внутренней Сферы. Они того стоили. Помимо этого, пришлось раскошелиться на аренду полигона. Там мы практически каждый день устраивали совместные тренировки по боевому слаживанию. Я привыкал к новому меху. Учился использовать все его сильные и слабые стороны. Честно скажу, "Квазар" мне нравился все больше и больше. Ощущение было такое, как если бы вы вдруг пересели с отечественных "Жигули" за баранку крутого японского джипа. Вот примерно как-то так! "Квазар" на голову превосходил все известные мне сферовские мехи среднего класса. Скоростной, маневренный, отлично бронированный мех с феноменально мощным вооружением. Это было нечто особенное! Мой новый мех в своем арсенале имел аж десять (внимание Карл) десять средних лазерных пушек. По пять в каждой руке. При этом, такие вот клановые лазеры были гораздо более мощные и дальнобойные, чем аналогичные системы Внутренней Сферы. Я проверял их убойную силу на полигоне, стреляя по мишеням, вырезанным из нагрудной брони мехов. Залп из всех десяти лазеров гарантировано прожигал броню любого среднего меха Внутренней Сферы. За что там говорить, даже тяжелому сферовскому роботу такая плюха бы малым не показалась. Но был у этой огневой мощи и свой недостаток. Огромный мгновенный перегрев всех систем "Квазара". После такого залпа необходимо было переходить на одиночную стрельбу и ждать, когда охладители меха снизят температуру до приемлемой нормы. Но я считаю, что такой козырь, как убойный одномоментный залп из всех стволов является очень сильным аргументом в бою. Даже с заведомо более сильным противником.
   Кроме лазеров у моего "Квазара" было и вспомогательное вооружение. В торсе ниже кабины в боковых бронированных блистерах были смонтированы два крупнокалиберных пулемета. Эти штуки против мехов использовать нельзя. Все равно броню большинства мехов не пробьют. Это в основном противопехотное оружие. Хотя, против легкобронированных целей таких как ховеркрафты или бронетранспортеры тоже сгодится. Еще над кабиной "Квазара" располагался небольшой бронированный грибок противоракетной системы (ПРС). Эта защитная стрелковая система автоматически выстреливала небольшие разрывные снаряды, которые должны были сбивать вражеские ракеты на подлете. К счастью для нас, в тот момент, когда этот мех наткнулся на остатки нашей роты у него закончились боеприпасы к ПРС. Поэтому, наши ракеты не уничтожались, а долбили по броне врага во время боя. В общем, повезло тогда. Нам! И еще мой "Квазар" умел прыгать. Как же я оторвался на полигоне, отрабатывая прыжки. Я хорошо запомнил, как водитель этого меха убил нашего ротного. Очень эффектно и быстро. В прыжке залпом из всех лазеров! Этот прием решил назвать "Большим скачком". Я тоже так хочу. Вот и тренировался до одури. Но кое-что стало получаться.
   Опа-на! Мои воспоминания прервал азартный голос Нильса Свенссона, который в красках описывал наш сегодняшний бой против другого наемного отряда. Я прислушался и невольно улыбнулся. Вот Лисенок дается. Его послушать, так мы чуть ли не с полком роботов дрались. Эпические герои отдыхают. Вот же ловелас малолетний! Как девчонкам уши трет. Талант. Он бы на тренировках такое усердие проявлял. Ох зазнался наш рыжий, супервоином себя почувствовал. Надо его завтра на полигоне хорошенько погонять, чтобы дурь вся из башки то выветрилась.
   А на самом деле дело было так. Вчера после нашей тренировки прямо на полигоне к нам подошел подтянутый представительный мужчина, одетый в неизвестную мне военную форму с нашивками майора. И не удивительно. У каждого более или менее крупного наемного отряда была своя форма одежды. В среде наемников считалось особым шиком, если твои люди одеты в однообразную форму собственного фасона. Сразу видно солидный отряд. Это только нищеброды вроде нас такими вопросами не заморачивались. Например, мы сейчас с моими парнями так и ходили в комбезах Королевской Армии Расалхага только без нашивок и шевронов. Рэм щеголял в каком-то черном спортивном костюме. В плен он попал практически без одежды. Бронескафандр и плавки не в счет. Поэтому, на его габариты было довольно сложно найти нормальную форменную одежду. Кое-как нашли безразмерные тренировочные костюмы в одном из магазинчиков Гарлеха. В общем, смотрелись мы довольно пёстро. Мужчина представился как майор Гарт Риверз командир первого батальона второго полка наемного соединения "Мобильный огонь". Его сопровождал представитель "Волчьих Драгун", которого мы уже знали. Майор Риверз не стал ходить вокруг да около, а сразу же предложил нам "дружеский тренировочный бой".
   О таких вот боях я слышал. "Волчьи Драгуны" поощряли соперничество между наемниками. Под их строжайшим надзором между двумя командами мехов проводились специальные тренировочные сражения. При этом, все энергетическое оружие мехов благодаря специальным насадкам и электронным блокам превращалось в безобидные лазерные целеуказатели. Теперь выстрел из такого лазера или ПИИ не мог наносить реальный вред меху, а специальные датчики, устанавливаемые техниками Драгун фиксировали попадание и нанесенный виртуальный урон. Все ракеты и снаряды автопушек и гаусовок так же заменялись на специальные боеприпасы с краской. Все это действо было похоже на пейнтбол или лазертаг на боевых роботах. Зрелище довольно занимательное, собиравшее толпы зрителей. На победителей делались ставки. Но не это было главным моментом таких мероприятий. Будущие работодатели тоже ходили посмотреть на навыки наемников. Что значительно повышало шансы победителей получить в дальнейшем неплохую работенку. Да и на рейтинг наемного отряда результаты таких вот боев тоже влияли. Конечно же мы согласились. Может это и звучит самонадеянно, но мне очень хотелось попробовать наши силы. Тренировки на полигоне и виртуальных тренажерах - это одно, а вот бой с реальными противниками - это совсем другое дело. Правда, тут с составом команд вышел небольшой затык. Мы могли выставить на бой только три меха и одного элементала. Наши же противники хотели драться стандартным копьем, то есть четырьмя мехами. В конце концов этот момент мы утрясли, подогнав по тоннажу свои силы. Правда, против наших: "Квазара" в 50 тонн, "Вокодава" в 35 тонн, "Коммандоса" в 25 тонн и "Элементала" в 1 тонну. Противник выставил: "Ассасина" на 40 тонн, "Пантеру" на 35 тонн и два "Стингера" по 20 тонн каждый. Так у наших соперников было на одного меха больше. Но мы согласились с таким раскладом сил. Драгун тогда еще пошутил насчет огненных названий наших отрядов. Действительно совпадение. Они "Огонь", а мы "Пламя". Символично.
   Бой был назначен на сегодняшнее утро ровно в 8.00. Местом сражения выпал полигон номер четыре. Местность не особо сложная. Никаких отвесных скал, как на третьей площадке или бурных рек, как на первом полигоне. Несколько холмов, поросших редким лесом. Я вообще удивился, что на полигонах еще осталась хоть какая-то растительность. Не все же время тут воюют не боевыми лазерами. Сам бой был довольно скоротечным. И мы и наши противники имели маневренных и быстрых мехов. Поэтому, заметив друг друга, сразу же пошли на сближение. Мой "Квазар" легкой рысью двигался в центре, а мехи Лисенка и Молчуна бежали по флангам. Рэм в своей киберброне с относительным комфортом ехал верхом на моем роботе. Вообще-то, у клановцев тактика применения "Элементалов" на поле боя отработана до мелочей. Обычно, эти бронированные пехотинцы на марше путешествуют в качестве десанта на мехах. При обнаружении противника, они быстро спрыгивают на землю и начинают оказывать поддержку действиям своих боевых роботов. Такая тактика очень похожа на действия пехоты и танков в двадцатом и двадцать первом веках на старушке Земле. На торсе "Квазара" специально для пехотинцев были приварены несколько скоб. Вот за пару из низ Рэм и уцепился, когда ехал на броне.
   Первыми огонь открыли наши противники. Вражеский "Ассасин" стал стрелять из своей установки ракет дальнего действия. К счастью, своей целью он выбрал меня, как наиболее опасного противника. Я даже испугаться не успел, когда заверещала сирена, предупреждающая о ракетной атаке. Практически сразу же раздался треск выстрелов противоракетной системы "Квазара". А хорошая штука эта ПРС. Кстати, в ней тогда были отнюдь не имитационные боеприпасы. Разрывные снарядики практически мгновенно уничтожили все пять подлетающих ракет. Однако, водитель "Ассасина" видимо не понимал тщетность своих усилий и упорно поливал моего робота своими ракетами. Вот если бы их в залпе было штук тридцать тогда да. Мне пришлось бы не сладко. А так пять штук ну это вообще не серьезно. От слова СОВСЕМ! Пока мы сближались, ни одна ракета до меня так и не долетела. На всякий случай я приказал Свенссону и Обергу сократить дистанцию между нашими мехами. Если что, я и их смог бы прикрыть своей ПРС от вражеских ракет. При этом мой "Квазар" вырвался немного вперед и был на острие атаки. Своей первой целью я выбрал "Пантеру", находившуюся в центре вражеской цепи. Дистанция между нами стремительно сокращалась. Вот наконец-то, цель в зоне поражения моих лазеров. Выжимаю гашетки, и десять лазерных лучей впиваются в центр торса машины противника. Ну, не в самый центр конечно. Немного левее и ниже. Противник, кстати тоже успел выстрелить в ответ. Одинокий луч его большого лазера лизнул правую руку моего меха. Броня не пробита, значит танцуем дальше. Тем временем мех "мобильного" начал заваливаться на землю. Операторы "Волчьих Драгун", следившие за боем, дистанционно вырубили все системы подбитой "Пантеры". Датчики на ее броне показали, что мой выстрел вывел из строя реактор. Готовченко-о-о!!! Один есть!
   Увидев такую быструю расправу, наши противники немного растерялись и даже слегка замедлили свой бег к нам навстречу. Это позволило приблизиться еще метров на сто. Лисенок тем временем открыл огонь из своей тяжелой лазерной пушки по вражескому "Стингеру". Молчун не стрелял. Для его средних лазеров и ракет ближнего действия дистанция еще была довольно большой. Я пока тоже решил не стрелять из-за подскочившего уровня перегрева. Мой "Квазар" несся вперед, сбивая подлетающие вражеские ракеты. Противоракетка работала как часы. Бросил взгляд на уровень боеприпасов к ПРС. Мда! Прожорливая девочка. Уже треть боезапаса отработала. Зато ни одна вражеская ракета до меня не долетела. Наконец, мой мех немного остыл и я открыл огонь. На мелочь вроде "Стингера" залп из лазеров тратить не стал. Их мои ребята отработают. Мне же до смерти надоел настырный "Ассасин". Ну видишь, что не можешь меня своими ракетами достать. Перенеси огонь на другую цель. Так нет же - все равно по мне долбит. Пора его успокоить. Вражеский мех тоже на месте не стоял, а пытался активно маневрировать. Решил по нему стрелять не всеми стволами сразу. Вдруг промахнусь. Буду по пять лазеров отрабатывать. Сначала с правой, а затем с левой руки. Поехали! Чуйка меня не подвела. От моего первого залпа он почти уклонился. Пять лазеров лишь скользнули по левой руке. Зато потом я быстро скорректировал прицел, и следующая пятилазерная плюха попала в правую часть торса "Ассасина". Прямо над установкой ракет дальнего действия. Выстрел вышел удачный. Как позже я узнал от представителя "Волчьих Драгун", мой выстрел по мнению операторов, наблюдавших за сражением, пробил бы броню и вызвал детонацию боекомплекта. Поэтому, "Ассасин" так же выбыл из сражения. Все потом долго удивлялись такой ювелирной стрельбе. Конечно я много тренировался, но был у меня и свой маленький козырь в рукаве. На "Квазаре" стоял новейший боевой компьютер. Вещь скажу я вам очень хорошая. На сферовских машинах ничего такого и близко не было. Хотя нет, вру! Были у сферы подобные разработки, но они значительно уступали клановому девайсу. Именно благодаря компьютеру моего нового меха, я мог с легкостью прицеливаться и вести огонь по быстро двигающимся целям. Там была даже опция по прицеливанию в определенную часть вражеского меха. Но об этом молчок! Пусть это останется моим маленьким секретом.
   Дальнейший бой долго не продлился. Совместными усилиями мы быстро завалили оставшихся "Стингеров" "Мобильного огня". Тут даже Рэм отметился. Сразу же после гибели "Ассасина", он десантировался с моего "Квазара" лихим прыжком метров так на восемьдесят. Позднее он сумел засадить три ракеты с приличной дистанции в спину одному из "Стингеров". Лезть в ближний бой я ему категорически запретил. Не фиг. Еще наступит на него кто-нибудь. Мехов то много, а у меня вот такой вот мобильный пехотинец всего один. Если на него случайно наступит какой-нибудь боевой робот в суматохе боя, то броня "Элементала" не выдержит и треснет. Мне сам Рэм как-то порассказал о таких моментах в его жизни. Жуткая смерть. Сами клановцы в шутку называли элементалов "хрустящими чипсами". Именно такой хруст издает броня кланового пехотинца, когда на него наступает боевой мех. Поэтому не фиг! Тем более, что это не настоящий бой. Рэм, конечно, был недоволен, но приказ выполнил. Вот это мне в нем и нравилось. Все что ни прикажу - все сделает. Идеальный подчиненный. Короче, тот бой мы выиграли в сухую. Все враги были уничтожены, а наши мехи целы. Ну почти целые! Так были несколько попаданий, но ничего фатального.
   К чести майора Гарта Риверза стоит сказать, что он оказался нормальным мужиком. Подошел, поздравил нас с победой и поблагодарил за приобретенный опыт. Настоящий мужчина. Мне такие нравятся. Не в том плане, что некоторые из вас подумали. С ориентацией у меня все в порядке. Просто о таких говорят, что с ними можно пойти в разведку. Настоящий профессионал без глупых амбиций и ненужных понтов. Позже он мне признался, что его подразделение еще ни разу не вступало в бой с клановцами. А когда он увидел на полигоне мой "Квазар", то его обуяло любопытство вот и решил проверить своих людей. Вот и проверил. Я конечно не клановец, но бой с нашей командой майора Риверза кое-чему научил. И за это он мне был благодарен.
   - Если клановцы будут драться так же, как и вы, то боюсь нас ждут трудные времена. Их техника - это нечто запредельное. Через неделю нас перебрасывают во фронтовую зону. Чувствую, что потери у нас будут большие! - печально вздохнул бравый майор, пожимая мне руку на прощанье.
   Победа над "Мобильным огнем" кроме морального удовлетворения принесла нам и материальные блага. Во-первых, нам слегка повысили рейтинг отряда. Ну а во-вторых, мы еще и неслабо заработали на нашей победе. Перед боем наш казначей по моей просьбе поставила на нашу победу тридцать тысяч на тотализаторе Драгун. Наш выигрыш составил сто двадцать тысяч. Неплохая прибавка в бюджет отряда. Из которой всем участвовавшим в этом бою были выданы премии. Неплохо, неплохо!
   Наконец, Нильс закончил свое красочное повествование и ненадолго заткнулся.
   - Так давайте же выпьем за победу! За нашу победу! - тут же провозгласил я тост, поднимая свою кружку с пивом. Ответом мне был веселый дружный рев и бодрый перезвон чокающихся кружек и бокалов.
  

Глава 6.

   Следующим утром я поехал в Зал Найма, чтобы зарегистрировать новых членов нашего отряда. Диана Райт и Бригитта Хольцман. Те самые девчонки, что подсели к нам вчера в баре, когда мы праздновали свою победу над "Мобильным огнем". Они ведь к нам не просто так подошли из любопытства, а с конкретной целью. Наше удачное выступление на полигоне им очень понравилось. История этих двух юных воительниц чем-то была похожа на нашу собственную. Позывной Дианы был Колдунья. Позывной Бригитты - Гроза. В среде мехвоинов обычно позывной был как бы вторым именем. Зачастую, даже в повседневной жизни водители боевых роботов обращались друг к другу по позывным. Это стало доброй традицией. Так что когда мехвоин представлялся кому-либо из своего сословия, то он обычно после имени и фамилии называл свой позывной. Обе девушки были мехвоинами. Обе служили в батальоне милиции планеты Малибу. В роте легких разведывательных мехов. Когда Кланы обрушились на планету, то милиционные части приняли на себя основной удар. Стоит ли говорить, что шансов победить у них практически не было. В кровавых и скоротечных боях быстро сгорели их боевые товарищи вместе со своими мехами. Из всей роты уцелели только они. Потом был хаос отступления, где двум юным воительницам вместе с их роботами буквально чудом удалось эвакуироваться с планеты на шаттле КомСтара. Две недели назад комстаровцы довезли девчонок до Аутрича, где затем и высадили на космодроме Гарлеха. Денег у наших героинь было мало. Пришлось даже продать один из штатных лазерных пистолетов, чтобы оплатить место на парковке для своих мехов и гостинницу. А вот на ремонт мехов денег не было. Девочки пытались поступить в наемные отряды, но солидные соединения им отказали сразу же. Туда кого попало не брали без опыта. А откуда у молодых мехвоинов опыт. К мелким же отрядам вроде нашего Диана и Бригитта пока присматривались. Решение вступить в наши ряды у них созрело на полигоне, когда они наблюдали за нашей битвой с "Мобильным огнем". Потом дело техники. Как бы случайное знакомство в баре, и вуаля! У "Стального пламени" появились новые бойцы.
   В принципе, я был не против такого расклада. Девчонки мне понравились. Не только как женщины, но и бойцы. Чувствовался в них боевой характер. После всех смертей и невзгод, что выпали на их хрупкие плечи, они не сломались. А то что они выжили там, где погибли многие подготовленные бойцы, говорило об их везении. А везение для военного человека - очень даже полезная штука. Я человек не суеверный, но как профессионал, побывавший на грани жизни и смерти как в этой, так и в той жизни, могу вас уверить, что везение на войне определенно есть. Не даром, еще в древности воины верили в удачу, которая помогала им выживать в пылу жаркой битвы. Что-то такое в этих суевериях определенно было. Кроме того, девочки не смотря ни на что, умудрились не только уцелеть сами, но и сохранить своих мехов. Тридцати пяти тонный "Ворон" Дианы и сорокатонная "Цикада" Бригитты, стояли сейчас на одной из частных парковок Гарлеха. Эти легкие роботы конечно немного побиты, но мы их быстро починим. Я уже дал распоряжение перегнать их к стоянке нашего шаттла.
   Когда подходил к Залу Найма, то невольно залюбовался открывшейся панорамой. Шесть башен и куполообразное центральное здание Зала Найма выделяются на общем фоне Гарлеха. Двадцатиэтажные башни возносятся к небесам, более чем в три раза превышая любое другое строение в городе, за исключением десятиэтажного центрального купола зала. Архитектура, сколь впечатляющая, столь и простая, служит, чтобы радовать глаз и, в то же самое время, является напоминанием о том, что главный бизнес Гарлеха - это "трудоустройство" наемников. Зал Найма имеет все необходимое, чтобы размещать, встречать и проверять наемников также, как и помещения для контрактных переговоров. Офисы во всех башнях и центральном здании доступны как для круглогодичной аренды, так и для посуточной, в зависимости от необходимости. Наиболее часто эти офисы арендуются нанимателями или большими наемными командами, в то время как наемные подразделения поменьше иногда арендуют малые офисы, когда они собираются остаться на Аутриче в течение более-менее существенного периода времени. Высокотехнологичные залы заседаний и офисы элитного типа также доступны, но по более высокой цене. Я и ранее сам подумывал арендовать тут офис, чтобы проводить собеседования с кандидатами на вступление в наш отряд. Но все как-то руки не доходили. Дел и так было выше крыши. Это в приключенческих фильмах и боевиках военное подразделение только и делает, что развлекается перестрелками на поле боя. При этом, там у них никогда не заканчиваются патроны, а техника не выходит из строя. Реальная жизнь военного человека отнюдь не так уж красочна. Кратким минутам боя всегда предшествуют долгие и муторные дни, недели и месяцы рутинной подготовки. И там дел хватает всем. А особенно достается в этом плане командирам. Возможно позднее, когда у меня появятся исполнительные и добросовестные заместители, то я вздохну спокойно, сбросив часть своих забот на их плечи. Но сейчас я просто зашивался, чтобы успеть все сделать вовремя. Кадры решают все! Ох и прав был усатый вождь, когда изрек эту фразу. К счастью теперь мне не надо заморачиваться с наймом дополнительного персонала. Я вообще-то, планировал раньше нанять только одного мехвоина вместе с его мехом, но с приходом Дианы и Бригитты этот вопрос отпал сам собой.
   Когда уже заканчивал регистрацию своих новых мехов и их водителей, то меня окликнул один из клерков Зала Найма. Он сообщил мне очень радостную новость для любого командира наемного соединения:
   - Сэр, вами заинтересовался господин Флориан Стоквэлл из КомСтара. Он хочет предложить вам и вашему отряду работу. Будет ждать вас в три часа по полудни в офисе номер двести четырнадцать.
   - Хорошо, я обязательно приду! - обрадовался я, вежливо кивая клерку.
   Выходя из здания Зала Найма, я задумался, вспоминая все, что я мог слышать о КомСтаре. Эта необычная для здешних реалий организация была осколком канувшей в небытие Звездной Лиги. Эта мегакорпорация, возглавляемая когда-то еще во времена Звездной Лиги Джеромом Блейком, предоставляла услуги гиперимпульсной межзвездной связи для жителей всей Внутренней Сферы. В ходе Войн за Наследие КомСтар сохранила монополию на межзвездную связь и объявила о своем нейтралитете в любых конфликтах между Великими Домами. И им до сих пор как-то удавалось этот нейтралитет поддерживать. ГИГ-станции межзвездной связи КомСтара были разбросаны по многим планетам Внутренней Сферы. И все большие и малые государства пользовались их услугами, платя нехилые денежки КомСтару. Однако, не это было самым забавным во всей этой истории. За триста лет Войн за Наследие КомСтар из обычной коммерческой организации превратилась в некий религиозный орден, помешанный на сохранении научного наследия Звездной Лиги. Их маниакальная тяга к поиску различных древних технологий была всем давно известна. Большинство найденных технологий КомСтар конечно прятала в свих закромах, но кое-чем и делилась с Великими Домами. Самой этой загадочной организации во Внутренней Сфере принадлежала только одна планета Терра. Или по-старому Земля. Да, да! Та самая колыбель человечества. Что сейчас творилось на этой планете было покрыто завесой тайны. Хотя, в данный момент было известно, что на Терре есть мощный индустриальный комплекс, выпускающий различную боевую технику и малые космические аппараты типа шаттл и истребитель. Мы, еще будучи курсантами академии, слышали, что и власти Расалхага закупают у КомСтара новейшие образцы оружия и техники. Да что там говорить, ведь мой бывший мех "Волкодав" тоже был произведен на заводах Терры. И мое личное оружие - лазерный пистолет "Звездный луч" так же был изготовлен КомСтаром. И еще КомСтар обеспечивал стабильность единой валюты Внутренней Сферы. Тех самых К-банкнот, которыми здесь все расплачивались. В последнее время ходили слухи, что КомСтар даже по отношению к Кланам намеревается поддерживать нейтралитет. И вот теперь нами заинтересовался представитель этой мутной конторы. Ладно! Сходим на встречу, послушаем, что он нам предложит.
   На встречу взял с собою Андрея и Татьяну Ветровых. Первый командовал у нас космическими силами, а его жена была отрядным казначеем. В переговорах с будущим работодателем они лишними не будут. Комстаровец так же в своем офисе был не один. Седовласый представительный мужчина в форменной одежде представился как Флориан Стоквэлл старший адепт КомСтара. Он представил и своего спутника. Им оказался чернокожий лейтенант КомГвардии Донован Грант. Имя негра намекало, что его далекие предки были выходцами из Соединенных Штатов Америки. Эта земная сверхдержава давно исчезла во мгле веков. И возможно, что даже сам Донован Грант, смутно похожий на голливудского актера Уэсли Снайпса (того самого что сыграл главную роль в фильме "Блэйд"), не знал ничего о своей прародине. Услышав его имя, я только хмыкнул и представил в ответ своих соратников.
   Когда с формальностями было покончено, мистер Флориан не стал ходить вокруг да около и сразу же перешел к делу. Как и сказал мне клерк в Зале Найма у КомСтара была для нашего отряда работа. Денежная, но опасная. А как же иначе. Мы же наемники, а не сантехники. Наша профессия - рисковать за чужие деньги своими жизнями. Комстаровец предложил нашей команде сгонять на окраину Внутренней Сферы, высадиться на одной увядшей планетке, оккупированной пиратами. После чего, надо было разогнать недружественных аборигенов и забрать одну вещь. Затем следовало убраться с планеты обратно на Аутрич. После этого, контракт будет считаться выполненным. Если мы сейчас даем свое согласие на участие в рейде, то с нами официально заключат контракт от имени КомСтара и сообщат все интересующие нас подробности. Оплату комстаровцы обещали довольно щедрую. Они даже позволяли нам забрать все трофеи, которые достанутся "Стальному пламени" в ходе выполнения миссии. Ну, кроме той самой секретной вещи, ради которой и затевалась эта операция. Мы переглянулись. Андрей согласно кивнул. Его все устраивало. По словам Стоквэлла у пиратов на планете отсутствовали хоть какие-нибудь аэрокосмические истребители. А это значило, что к нашей цели мы долетим без помех. Его супруга так же смотрела на меня радостными глазами. Обещанная плата была довольно щедрой. Да и предполагаемые трофеи тоже внушали оптимизм нашему казначею.
   Я ненадолго задумался. Контракт выглядел очень привлекательно. Для нас. В том, что мы сумеем пробиться сквозь пиратов, у меня сомнений не было. Этот старший адепт выглядит человеком умным. Значит он уверен, что наш отряд справится с поставленной задачей своими силами. То есть нас там вряд ли ждет глубокоэшелонированная оборона. Но один момент не давал мне покоя. Почему именно на нас пал выбор мистера Стоквэлла? Наш отряд не самый сильный и известный. И вдруг такое доверие. Это же по сути своей тайная операция какая-то. Такие дела обычно доверяют проверенным людям, а обратились к нам абсолютным и неизвестным новичкам. Не понятно. Не став тянуть кота за все подробности, я прямо спросил об этом нашего потенциального работодателя.
   - Всегда приятно иметь дело с понимающими людьми. Уверяю вас, что здесь нет никакого подвоха. К сожалению, в данный момент все отряды, с которыми мы обычно сотрудничали в такого рода миссиях, заняты контрактами с другими работодателями. А искать среди остальных наемников долго и муторно. Да и времени у нас мало. Мы видели ваш бой на полигоне. Довольно впечатляющее зрелище. Лейтенант Грант уверил меня, что вы имеете необходимые для такой операции боевые навыки и подходите нам. Теперь. О вашей лояльности. Мы навели справки и выяснили, все о вашем отряде. Вы новички среди наемников. Связей с Великими Домами и покровителей у вас нет. В ваших же интересах будет держать язык за зубами. Сориться с такой серьезной силой как КомСтар вы точно не будете. Если сделаете свою работу хорошо, то и в дальнейшем мы можем сотрудничать с вами по похожим вопросам! - начал размеренно говорить седовласый старший адепт.
   - Хорошо, господин Стоквэлл. Вы рассеяли мои сомнения. Мы согласны поработать на КомСтар. А теперь я хотел бы узнать подробности! - произнес я, переглянувшись еще раз со своими спутниками.
   Судя по той информации, что сообщил нам Флориан Стоквэлл миссия нам предстояла сложная, но выполнимая. Планета называлась Ралдамакс. Она располагалась на периферии Внутренней Сферы. Два года назад ее захватил один из многочисленных пиратских кланов. С тех пор пираты пытались подчинить себе население планеты. Правда, это у них не совсем получалось. Местные патриоты вели жестокую партизанскую войну, а пираты отвечали им такой же жестокостью. На южном материке у захватчиков дела шли довольно неплохо. Там они контролировали большую часть заселенных земель. А вот на северном континенте было все не так уж радужно для пиратов. Этот материк был менее заселенным. И там сопротивление местных жителей было более сильным и успешным. Многочисленные леса и горы делали его очень удобным местом для партизанской войны. Всего по данным разведки КомСтара на Ралдамаксе базировался один батальон пиратских боевых мехов. Правда, большая их часть сейчас находится на южном континенте планеты. Нас же интересовала северо-западная оконечность северного материка. Район там был безлюдный, покрытый горами и лесом. Местность пересеченная и трудная для маневра большими военными силами. Именно там находилась наша цель. Во времена Звездной Лиги здесь располагался военный бункер, который использовался позднее местными жителями, а теперь и пиратами. Сейчас там пиратский аванпост, в котором базируются небольшое подразделение захватчиков. По данным разведки там сейчас располагается копье мехов и пара взводов пехотинцев. Именно с ними нашему отряду и придется вступить в бой в ходе выполнения миссии. Нашей целью является тот самый старый бункер. В нем содержится интересующая комстаровцев информация. Что это за информация, нам знать не надо. Да я и не настаивал. Хотя, подозреваю, что это очередное наследие Звездной Лиги. Учитывая все, что я о них слышал - это скорее всего так. Но свои догадки я оставил при себе. Меньше знаешь - дольше живешь. Для изъятия этой самой секретной информации с нами пойдет лейтенант Грант. Видя, как я нахмурил бровь, чернокожий комгвардеец заверил меня, что он не будет помехой и балластом. Он так же не претендует на командование отрядом. Просто у нас появится еще один мехвоин. И боевой мех. Грант оказался водителем "Пантеры". Неплохой легкий мех на 35 тонн. Кстати, позывной у него был Весельчак. Забавный парень этот лейтенант КомГвардии. Ах, да! Совсем забыл объяснить, что же такое эта самая КомГвардия. Во время Четвертой Войны за Наследие у КомСтара появились свои официальные военные силы. До этого они пользовались услугами наемников, которые и охраняли Терру. Но потом после нескольких нехороших инцидентов КомСтар решил завести себе свою собственную армию. Вот ее то и назвали КомГвардией. Пока эти ребята нигде особо засветиться не успели. Ни в каких известных военных компаниях комгвардейцы не участвовали. Поэтому об их опыте и боевом мастерстве ничего не было известно. Но по слухам у них было самое современное для Внутренней Сферы вооружение и техника. Ладно! Думаю, он от нас не отстанет по дороге. И мешаться в бою не будет. Надо его на полигоне погонять. Да и девочек заодно проверю. Мне наши техники клялись, что уже сегодня закончат ремонт мехов Дианы и Бригитты. Вот завтра и потренируемся все вместе. Обговорили еще ряд мелочей. После чего, согласовали порядок платежей и дату начала операции. Через четыре дня выдвигаемся. Проверим себя в деле. Теперь я окончательно ощутил, что у нас начинается абсолютно другая жизнь. Что ждет нас там? Надеюсь, что победа!
  

Глава 7.

   - Эй мехвоины, удачи вам, и чтобы провернули это дело без потерь! - раздался в кабине моего меха голос Андрея Ветрова.
   - Не бойся, Андрюша. Все сделаем в лучшем виде. Ты сам главное не опоздай нас подобрать! Конец связи! - со смешком ответил я.
   - Примчусь по первому же вашему зову. Ну все, мы поехали. Конец связи! - отреагировал капитан "Хапуги".
   Я наблюдал, как наш шаттл медленно на струях пламени поднимается ввысь. Все. Теперь мы остались одни. Если вдруг с шаттлом что-то случится, то мы вряд ли выберемся с этой планетки. Активная фаза нашей военной операции началась. Проводив взглядом улетающий космический челнок, я наконец занялся делом. Повинуясь моим командам, мехи выстроились в походный ордер и двинулись в указанном мною направлении. В авангарде шел "Ворон" Дианы Райт. Он двигался на удалении в пятьсот метров от основных сил, мониторя окружающую обстановку. С этим довольно редким для Внутренней Сферы боевым роботам нашему отряду сильно повезло. Спроектированный в Конфедерации Капеллы этот тридцати пяти тонный мех не мог похвастаться мощным вооружением или хорошей броней. Мех был сконструирован на основе Стандартного шасси, Кокпита, Гироскопа и Стандартного термоядерного двигателя "Омни-175", который позволял развить скорость в 86 км/ч. Скажем прямо, для легкого меха такая скорость маловата. Но все эти недостатки перекрывало одно достоинство "Ворона". Он был оснащен специальным комплексом радиоэлектронной борьбы или сокращенное РЭБ. Что превращало этого неказистого боевого робота в отличного разведчика-диверсанта. РЭБ "Ворона" мог глушить связь, сканеры, системы наведения и радары противника в радиусе двух километров. Это очень сильно затрудняло жизнь врагу. Теперь, то я понимаю, как этим двум девчонкам удалось вырваться из окружения и уцелеть там, где погибли более сильные мехи. Кроме РЭБ у "Ворона" так же была довольно продвинутая система обнаружения и указания цели.
   И наконец, как вишенка на торте! В шахте, расположенной в верхней части торса "Ворона" сразу за кабиной, базировался разведывательный дрон. Сейчас этот бесптлотник кружил немного впереди по пути нашего следования. Он сканировал проплывающую внизу местность, одновременно передавая картинку на монитор Колдуньи. Сейчас этот беспилотник кружил немного впереди по пути нашего следования. Он сканировал проплывающую внизу местность, одновременно передавая картинку на монитор Колдуньи. Вообще-то, заряда батарей дрона хватало всего на четыре часа работы, но тут я решил не экономить. Безопасность дороже. Тем более, что мы высадились в ста двадцати километрах от нашей цели. Ближе не рискнули. Не известно какие там на аванпосте системы слежения за небом. Комстаровцы, правда, утверждали, что там ничего мощного нет, но я решил подстраховаться. Ничего эти сто двадцать километров наши мехи преодолеют за два-три часа. Местность тут вокруг довольно пересеченная и дикая. Сплошные горы, бурные маленькие речки и дремучая тайга. Судя по спутниковым картам, которые нам любезно предоставили представители КомСтара для планирования операции, в этом районе Ралдамакса не было никаких поселений местных жителей. И это нам на руку. Нашу высадку вряд ли кто-то увидит. До пиратского аванпоста отсюда так же довольно далеко. Не думаю, что их патрули сюда добираются. Хотя, по данным комстаровской разведки пиратские мехи все же патрулируют территорию, но гораздо ближе к своему аванпосту. На это и был мой расчет. Тихо высадиться, скрытно приблизиться к нашей цели и внезапно ударить. Главное, чтобы пираты ничего не заподозрили до самого начала нашей атаки. Шаттл, согласно разработанному плану, улетел на одно труднодоступное для людей и мехов горное плато, которое располагалось тут неподалеку. Километрах в пятидесяти. Там его никто не потревожит, и Андрей Ветров со своей командой смогут спокойно дождаться нашего сигнала к эвакуации. Истребителей у пиратов нет, так что с воздуха они наш шаттл не засекут. Ну а с земли это плато просто недоступно.
   Я еще раз посмотрел на мехов отряда, которые сейчас по очереди проходили мимо моего "Квазара". Смотрелись они неплохо. На фоне вековых деревьев, в камуфляжных разводах различных оттенков зеленого и коричневого цветов. За день до старта с Аутрича я распорядился выкрасить всех отрядных мехов в одинаковой манере. При этом, решил не выпендриваться и нанести обычную камуфляжную расцветку. К моему большому удивлению, мехвоины Внутренней Сферы всячески соревновались в раскрашивании своих мехов в наиболее яркие и кричащие цвета. Не только наемники, но и регулярные части красили боевых роботов, исходя не из соображений маскировки, а скорее наоборот. Тут считалось - чем ярче и красочнее, тем лучше. Мехи становились похожими на рыцарей древности, одетых в яркие разноцветные одежды. Многие здешние стратеги утверждали, что так мехвоины оказывают моральное давление на своих противников на поле боя. Но мне, как человеку военному, прошедшему череду грязных военных конфликтов конца двадцатого и начала двадцать первого века, такие попугайские раскраски казались просто смешными. Если моим бойцам маскировочный камуфляж их мехов поможет нанести первый удар и остаться в живых, то это оправдает мое неприятие местной геральдики. Хотя, совсем от здешних канонов я все же отступать не стал. На всех закамуфлированных тушах наших мехов теперь еще и красовались небольшие эмблемы "Стального пламени". Красный круг, в котором бушует серебристо-стальной огонь, похожий на лесной пожар. Только, вместо обгорелых стволов деревьев там были виден черный обгоревший каркас боевого робота, похожий на прогоревший до дыр металлический скелет. Символично, не правда ли? Стальное пламя в котором сгорает вражеский мех. Народу такая эмблема понравилась. Все члены отряда ее одобрили. Теперь это наш официальный символ. Именно с ним наши бойцы будут идти в бой. И умирать. Но я постараюсь не допустить гибели своих подчиненных. Теперь я за них в ответе.
   Через два часа наш маленький отряд преодолел уже более половины дистанции до цели нашего путешествия. Несмотря на сильно пересеченную местность и отсутствие каких-либо дорог, мы сохраняли довольно приличный темп продвижения. В свое время, еще в той жизни. Бродя по интернет форумам, совершенно случайно увидел переписку фанатов различных компьютерных игр. Они там довольно остро спорили о превосходстве боевых роботов над танками. Сторонники роботов гнули свою линию, а фанаты танков свою. Я как человек военный невольно заинтересовался этим бредом. Особенно меня там поразили доводы "танкистов", которые на полном серьезе утверждали, что танки ничем не уступают роботам. Мол, у них может быть та же броня и оружие, как и у громадных роботов. А значит нет смысла городить огород и изобретать каких-то там роботов. Надо просто модернизировать танки и всем будет щщасть-е-е-е! Вот их сюда бы сунуть вместе с их любимыми танками. Я бы посмотрел с удовольствием, как эти диванные воины пробивались по бездорожью, по горам и лесным буреломам. Там, где боевой робот хотя и с трудом но пройдет - любой самый навороченный танк гарантированно забуксует. Ну не приспособлены эти боевые машины для экстремального передвижения по пересеченной местности. Для них же любая лужа или яма может стать непреодолимой преградой. Про лес я вообще молчу. Не даром в военной науке есть термин "танкодоступное направление". А мехи пройдут! Я видел даже как они по болотам ходят без особых проблем. Правда, в основном легкие и средние машины, но ведь ходят. И в этом нет ничего удивительного. У шагающих механизмов очень большая проходимость. Вот вы лося когда-нибудь видели. Знаете, что это за зверь. Громадный, рогатый зверюга весом в пятьсот килограмм. Вес представили, прочувствовали! А теперь внимание! Эта зверушка спокойно бегает по болотам и не тонет при этом. В чем же тут фишка? Отвечу. В строении ног лося. А точнее его копыт. И у многих мехов ступни работают по принципу лосиного копыта, снижая вес боевого робота и позволяя ему передвигаться без особых проблем по любой грязи и болотине. Танки во Внутренней Сфере тоже есть. Но здесь они особой популярностью не пользовались. Только как поддержка для тех же мехов. И то если местность позволяет это сделать. Там, где сейчас двигался наш отряд никакие танки бы просто не прошли.
   - Туз, мой дрон что-то обнаружил! - внезапно прервал мои размышления вызов Колдуньи. - Бросаю тебе картинку.
   Святые бобры! Только недавно размышлял об отсутствии неприятностей и ват вам нате! Нарисовались хрен сотрешь!
   Видео от Дианы меня совсем не обрадовало. Явно видны два медленно идущих легких меха. Судя по результатам сканирования, "Саранча" и "Шип". Двигаются в нашу сторону. Вот и пиратский патруль пожаловал. Хорошо, что мы их засекли на подходе. Заранее. Судя по всему, они не по нашу душу. Идут расслаблено, рутинно. Местность не сканируют. Надеются на радары? Нашего дрона они засечь не могли. Он сейчас высоко висит. На четырех тысячах. Для радаров и сканеров не видим. Что-то я там читал про материалы из которых его слепили. Малозаметны для сканирования и радарных волн. Точно. Значит о нас они не подозревают, а просто идут по своим пиратским делам. И пойдут они явно вот по этому распадку между сопками. Вот тут мы их и встретим. Поздороваемся!
   - Как далеко они от нас? - поинтересовался я у Колдуньи.
   - Километров десять! - сразу же ответила Диана. - Плюс-минус метров двести.
   - Девочки и мальчики! - обратился я на отрядной частоте - Внимание, контакт с врагом! К нам движутся два пиратских меха. "Саранча" и "Шип". Скорее всего они пройдут вон по тому распадку. Там мы им и устроим торжественную встречу. Лисенок, Молчун вы занимаете позицию справа от прохода. Вон за теми валунами ваши мехи легко спрячутся. Весельчак, Рэм, Гроза и Колдунья ваше место слева. Вот неплохой бурелом. За ним и располагайтесь. Я здесь спрячусь. На откосе. Ударю по ним с фронта. Первым атакую я, а потом все остальные. Цели распределите заранее. Колдунья, врубаешь свой РЭБ по моей команде. Как только я скажу ставь помехи на их радиочастотах. Все поняли свою задачу?
   Дождался подтверждения от всех бойцов, после чего произношу:
   - Все по местам! Зададим им жару! Они уже покойники, только еще не знают об этом!
   Мы успели! Успели занять позиции прежде, чем появились мехи пиратов. Я ориентировался по картинке, что мне транслировал дрон "Ворона". Вот враги подошли к сопкам и втянулись в распадок. Еще немного, и они нас засекут. Мы сейчас в мертвой зоне. Сюда их сканеры и радары не добивают. Пора! Короткая команда и Диана врубила РЭБ, глуша поисковые системы противника. Жду, когда оба пиратских меха войдут в сектора обстрела нашей засады. Противники явно ни о чем таком не подозревают. Они верят приборам своих мехов, над которыми сейчас во всю измывается комплекс радио электронной борьбы. Даже по сторонам не смотрят. Все внимание на дороге. И правильно, там в низине лежат несколько солидных таких упавших деревьев. Препятствие не особо серьезное, но если водитель меха не будет внимательным, то его робот может получить повреждение ног. Пираты это тоже понимают. Поэтому, не спешат и осторожно перелезают через гигантские стволы, валяющиеся в беспорядке на земле. При этом, они внимательно смотрят вниз, совершенно забыв об окружающем мире. Ну кто так воюет. Дилетанты, блин. По уму, так надо пока один бы перелазил через препятствие, другой стоял на стреме и смотрел по сторонам. Ох, голуби! Сейчас кто-то сильно отгребет! Вот и отлично! Вот и ладушки! Короткая команда Колдунье, и у пиратов резко пропала связь. А у нас, между прочим, она очень даже есть. Аппаратура радиоподавления "Ворона" забила помехами все частоты кроме нашей. Отлично, работаем!
   Включаю прыжковые двигатели моего "Квазара" и выпрыгиваю из-за косогора, на котором до этого прятался. Такой прыжок среди высоких деревьев может окончиться катастрофой, но я уверен в своих силах. С помощью дрона заранее присмотрел площадку для приземления. Падаю с небес прямо напротив застывших от неожиданности пиратских мехов. Очень хорошо их сейчас понимаю. Зависли водилы. Идешь ты значит по лесу. Гуляешь. Никого не трогаешь. Как вдруг, откуда ни возьмись, совершенно неожиданно из-за елки выпрыгивает вот такое вот бронированное закамуфлированное чудо. Шок - это по-нашему. При приземлении немного дорабатываю реактивной струей, гася инерцию, и мягко приземляюсь на обе ноги. Стволы всех моих лазеров смотрят на не успевшего разморозиться "Шипа". Идеальная неподвижная мишень. Удар! Го-о-ол! Десять лазерных лучей вскрывают торс устаревшего двадцати тонного пиратского робота, как нож консервную банку. Фаталити! Пират как будто вспухает изнутри, превращаясь в яркий огненный шар. Ого, как меня тряхнуло набежавшей взрывной волной. И это в двухстах метрах от эпицентра взрыва. Видимо реактор "Шипа" рванул. Теперь его точно не починить. Только на запчасти. Хорошо, что этот взрыв был чистым. Никакой радиации. Реакторы мехов ведь не термоядерные, а работают по принципу чистого нейтрино. Так что, экология в этом месте будет в полном порядке. Вообще-то, мехи так вот редко взрываются. Но "Шип" был роботом довольно старой модели. У него не было автоматической защиты реактора, которая стоит сейчас на большинстве более новых мехов. Обычно, такая автоматика быстро глушит реактор при его повреждении, что и спасает боевого робота от взрыва. Но "Шип", как я уже сказал, такой системы не имел. Вот и результат. Нехилая такая воронка и куча металлических обломков.
   А где второй противник? Неужели и его тоже трансклюкировало? Нет! Вот он голубчик разлегся. Потрепало его знатно. Еще бы! Он то метрах в двадцати от "Шипа" находился, когда тот вдруг начал изображать из себя большую петарду. Лежит на боку и дрыгает лапами. Левая сторона пиратского робота сильно обгорела. Отбросило его и протащило по земле метров на тридцать. Ого, и после таких вот суровых испытаний меха на прочность пиратский водила все еще жив. Вон его "Саранча" как ворочается. Пытается встать. Сделать ему это будет довольно сложно. Конструктивный недостаток "Саранчи" - это отсутствие нормальных верхних конечностей. Их у нее практически нет. Только торчат какие-то нелепые куцые турели вместо рук. А ведь именно руки боевой робот использует, чтобы быстро встать после своего падения. Вот мой "квазар", например, хоть и крабоид по конструкции, но руки у него длинные и ухватистые. Я на тренировках попробовал своего меха аккуратно ронять, а потом поднимать. Ничего так удобно получается. Если меня с ног собьют, то быстро встану. Пока я любовался поверженным противником мои ребята...и девчата в азарте устроили небольшой Армагеддон. Шквал лазерных лучей и ракет ближнего действия обрушился на упавшего врага и буквально растерзал его на части. За несколько секунд "Саранча" потеряла левую ногу, левую турель и обзавелась многочисленными пробоинами в торсе и кабине. Когда, я наконец скомандовал прекратить стрельбу, то с пиратским водителем все было кончено. Он был на сто процентов мертв. Мда! Не успел маленько. Тормознул! Высказываю соратникам все, что о них думаю. Было бы не плохо допросить пленного. Уточнить, какие силы нас ждут у бункера. Вдруг, там сейчас рота мехов топчется, а тут мы припремся. Как в той песне про Элисс. С такими вот мордами! Комстаровцы конечно верят своей разведке, но на Бога надейся, а верблюда привязывай. Порасспросили бы сейчас пиратика, да видать не судьба. Эх, печалька!
   Бросил еще один взгляд на то, что осталось от вражеских мехов. И с сожалением вздохнул. Эти трофеи нам точно не достанутся. До бункера нам еще километров пятьдесят топать. Оттуда и будем эвакуироваться. Как ни жаль, но все пиратские железки здесь и останутся. С большим трудом загоняю своего разбушевавшегося жабохомяка обратно в клетку. Пообещал ему, что уж с аванпоста мы точно все вынесем. Успокоив зверька, отдаю команду на продолжение марша. Отдыхать некогда. Пираты в скором времени могут заинтересоваться, куда же пропал их патруль. Пока у них не возникло такого желания, нам надо успеть выйти к бункеру и атаковать. Наш козырь во внезапности и скрытном передвижении к цели. Хорошо, что патруль пиратов не смог выйти на связь с аванпостом. Противник о нашем отряде до сих пор не подозревает. Надеюсь!
   Еще через полтора часа мы, наконец, вышли к нашей цели. Ну не совсем к цели. Без разведки мы туда не пойдем. Хорошо, что у нашего беспилотного летающего аппарата еще остался заряд в батареях. Не много - минут на двадцать работы. Но нам этого хватит. Сейчас наша боевая группа находилась в десяти километрах от пиратского аванпоста. Если верить нашим картам конечно. Ближе подходить было опасно. Засекут. Без доразведки местности лезть туда было просто глупо. Я внимательно изучал видео, что передавал разведывательный дрон "Ворона". Аванпост располагался в долине, окруженной лесистыми холмами. Размеры пиратской базы были не особо большими. Квадрат три на три километра с потрескавшимся бетонным покрытием, которое сохранилось, наверное, еще со времен Звездной Лиги. А вот и интересующий нас бункер. Так! Тут у нас казарма, а это ангар. Видимо в нем содержат мехов. Одного пиратского меха, кстати, вижу. Судя по всему, это "Горбун". Серьезная машина. Пятьдесят тонн, на правом плече тяжелая 150-мм автопушка системы "Томодзуру". Калибр конечно солидный, но вот длина ствола просто смешная. Это оружие только для ближнего боя. Против легких и маневренных мехов не самый лучший вариант. Скорострельность этой монструозной пушечки не большая. Я вспомнил еще, что именно такие вот орудия, стоявшие на "Горбунах", были очень капризными в эксплуатации и требовали серьезного ухода со стороны техников. Не уверен, что у пиратов есть действительно квалифицированные техи. Кроме автопушки, у этого меха есть и три лазера: два средних и один легкий. В общем, "Горбун" нам не соперник. Но вот ангар меня сильно смущает. Интересно! Что там пираты могут прятать? Отсюда не видно, а дроном подлетать ближе опасно. Вдруг заметят! Сканеры его конечно не засекут, но есть же еще и обычные глаза. Любой пират сможет увидеть необычный летающий аппарат, стоит дрону только немного приблизиться. Еще раз внимательно осматриваю территорию пиратской базы. Других мехов не видно. Только двенадцать пехотинцев и два бронетранспортера. А это что у нас тут? Сюрпрайз! Антенна дальней связи. Вот это уже плохо. Значит, у пиратов есть связь с другими базами. Еще немного рассматриваю вражеский объект и принимаю решение.
   - Рэм, слушай меня внимательно. Сейчас скрытно двигаешься к вражеской базе. Понял меня? Скрытно! Никакого геройства и прочих клановых штучек. Ты должен незаметно проникнуть вот в эту точку (на тактической карте указываю нужную позицию). Оттуда заглянешь в ангар. Ворота у него открыты, значит ты увидишь, что там внутри. Доложишь, что увидишь. После этого, ждешь моей команды и сидишь тихо. Как только я скажу, уничтожаешь вот эту антенну. Затем, как только наши мехи ворвутся на территорию аванпоста, пробирайся к бункеру. Твоя задача - проникнуть внутрь и зачистить там все. Бронескафандров у пиратов нет, тебе там будет противостоять обычная пехота. С ними ты должен справиться. Как понял? - стал я ставить боевую задачу своему единственному бронепехотинцу.
   - Афф! Приказ будет выполнен! - отчеканил Элементал, спрыгивая в моего "Квазара" и растворяясь в окружающей нас тайге. Наблюдая за ним, я только удивленно хмыкнул. Бывший клановец двигался в тяжеленном бронированном скафандре легко и непринужденно. Такой точно сможет подкрасться незаметно. Будем надеяться, что сможет!
   Ожидание затянулось на двадцать минут. Скажете за такое время человек не успеет пробежать десять километров. Согласен. Но дело в том, что наш Рэм не совсем обычный человек, а человек с измененным геномом, одетый в высокотехнологичные кибернетические доспехи. Я узнавал у нашего верзилы, что "Элементал" может двигаться с постоянной крейсерской скоростью в 30 километров в час. Кроме этого, на короткий промежуток времени он может разгоняться аж до 60 километров в час. Но наш герой двигался скрытно, сильно не разгоняясь, как я ему и приказал. Поэтому, он и потратил так много времени на дорогу. К сожалению, беспилотник "Ворона" выработал практически весь заряд батарей и его пришлось отозвать. Именно поэтому, я не мог наблюдать за действиями Рэма. Неизвестность немного напрягала. Успокаивал свою параною тем, что кругом все еще царила тишина. Значит, нашего Элементала не обнаружили. Бесшумно его нейтрализовать вряд ли получится.
   - Я на позиции. Извините, командир, что немного задержался. Минное поле обходил! -
   - Мины?
   - Командир, тут по периметру базы стоят противопехотные мины. Хорошо, что в моей броне есть минный сканер. Нэгг! Эти хлопушки для моего костюма не опасны, но могли вызвать лишний шум. Вот и пришлось их обойти.
   - Ты видишь, что там в ангаре находится? Мехи там еще есть?
   - Афф! Вижу еще одного меха. Среднего. Модель мне не известна. Передаю изображение.
   Мысленно бью себя по голове. Воображаемым молотком, блин! Как я мог забыть, что Рэм сферовских моделей мехов не знает. Тоже мне командир отряда, мать его! Мехвоинов гонял на тренировках, а про своего пехотинца забыл. Ой как стыдно то! Как вернемся на Аутрич, первым делом же поставлю в бортовой компьютер "Элементала" полную базу техники Внутренней Сферы. И Рэм тоже хорош, молчал как рыба. Хотя, с его точки зрения командир всегда непогрешим. Клановец готов выполнить любой мой приказ. Даже самый бредовый. Менталитет у Рэма такой вот чисто самурайский! Ладно! Самобичеванием некогда заниматься. Открываю присланную клановцем видео картинку внутренностей пиратского ангара. Что там у них прячется? Ого! "Центурион". Еще один пятидесятитонник. Вот этот мех на мой взгляд был более серьезным противником, чем виденный ранее пиратский "Горбун". "Центурион" имел не самую хорошую для своего класса машин броню. Но вот его вооружение впечатляло. 120-мм автопушка в правой руке, десятиствольная установка ракет дальнего действия в торсе и два средних лазера в левой руке. Серьезная огневая мощь. Правда, сейчас "Центурион" стоит в ангаре. Но я уверен, что как только мы войдем в долину, то его водитель успеет занять свое место в кабине. Значит, нам придется драться с двумя средними боевыми роботами. Думаю, что мы с ними справимся. Теперь бояться поздно. Пора действовать и отрабатывать полученные от КомСтара деньги.
   Как я и предполагал, чуда не случилось. Видимо персонал этого аванпоста был на стороже. Наверное, тут местные патриоты держат пиратов в тонусе и не дают им скучать. Хотя, нашу команду заметили, как только наши мехи вышли из-за холмов и начали спускаться в долину, но сразу огня по нам никто не открывал. Колдунья по моей команде врубила комплекс РЭБ на полную мощность, гася вражеские системы наведения и забивая помехами пиратские частоты связи. Одновременно с этим, я приказал Рэму действовать. Две ракеты, вылетевшие из наплечных ракетных установок "Элементала", ударили в антенну дальней связи, превратив ее в груду металлических обломков. Повинуясь моим командам, наши роботы рванули вперед на полной скорости. Только когда они проломили хлипкий проволочный забор. Для них хлипкий! Враг начал хоть как-то реагировать. Послышались первые выстрелы из ручного стрелкового оружия. Пехота пиратов вела хаотичный огонь. Это больше было похоже на испуганную истерику, чем на подготовленный отпор. Один БТР, стоявший возле забора даже не успел выстрелить, как тут же был уничтожен нашим сосредоточенным огнем. Огонь пехоты нам не мог нанести совершенно никакого вреда. Глупая трата боеприпасов. Мы разогнали пехотинцев, несколькими выстрелами и очередями из пулеметов. Наконец, из-за здания казармы вынырнул пиратский мех.
   - Всем! Карусель на "Горбуна"! - быстро скомандовал я, направляя по дуге вправо своего "Квазара". Эта тактика нами была отработана еще на полигоне Аутрича. Два дня на это убили пока добились нормальной и слаженной работы всего отряда. Лисенок и Молчун этот маневр знали хорошо еще со времен учебы в Военной Академии Расалхага. Там мы его отрабатывали до автоматизма. Суть его состояла в следующем. На открытой местности несколько небольших маневренных мехов хаотично маневрируют вокруг одного большого боевого робота и ведут по нему огонь. При этом, они пытаются зайти за спину и нанести свой удар. Фронтальная часть торса всех боевых мехов обычно имеет более тонкую броню, а значит более уязвима для вражеского огня. Получив несколько попаданий, водитель "Горбуна" занервничал и попытался скрыться за зданием казармы. И тут я услышал предупреждающий крик Нильса Свенссона:
   - Еще один! Выходит из ангара!
   Оглядываюсь и вижу выползающего из сумрака ангара пиратского "Центуриона". Вот ты где, голубчик! Успел водила всетаки залезть и раскочегарить своего меха.
   - Лисенок, за мной! "Центурион" наш! Остальные добивают "Горбуна"! - быстро скомандовал я, разворачивая "Квазар" в сторону нового противника.
   Тем временем водитель "Центуриона" не дремал. Меня он определил, как самого опасного для него врага и открыл огонь. Ракетная установка произвела залп. Неудачно! Явно ведь ракеты летели в сторону моего меха, но на пол дороги вильнули вправо и врезались в землю. Странная картина. Система наведения боеголовок ракет дальнего действия не отличается особым совершенством. Даже в идеальных условиях для стрельбы не каждая такая ракета попадает в цель. Есть много способов уклониться от летящих ракет. Неожиданные прыжки или резкие маневры не редко спасают боевого робота от ракетных попаданий. Можно наконец сбить подлетающие ракеты своей противоракетной системой. Но сейчас ничего такого не было. Просто, пиратские ракеты вдруг спикировали вниз, покончив жизнь самоубийством. Видимо, я наблюдал в действии последствия работы комплекса радиоэлектронной борьбы нашего "Ворона". Замечательно работает. Надо будет потом не забыть Колдунье выписать премию. Не зря я ее взял в отряд. Ох, не зря! Тем временем события развиваются стремительно. Мой квазар быстрым камбоджийским оленем несется в сторону "Центуриона" забирая немного вправо. Сбиваю противнику прицел. Не забываю при этом, время от времени, выпускать в него пятилазерные залпы, то с правой, то с левой руки. Но без фанатизма. Слежу за нагревом. Не хватало еще тут сейчас колом встать посреди поля прямо под вражескими снарядами. Вот враги то обрадуются. Пират бросил глупую затею с ракетами и перешел на автопушку. 120-мм снаряды рвут воздух, пролетая рядом "Квазаром". Парочка снарядов всетаки в меня попала. Удивительно, но броню они не пробили. Видимо не бронебойными стреляет, зараза! А зачем ему бронебойные нужны? Тут, насколько я помню, у местных партизан мехов нет. А по людям лучше осколочными снарядами лупить, а не бронебойными. Но все равно не приятно. Тряхнуло "Квазара" хорошо. Лучше не останавливаться. В движении противник меня не может поймать в прицел и все время мажет. Остановлюсь - умру! Двигаемся и стреляем! Улыбаемся и машем! Кстати, мои выстрелы куда более точные. Тем более, что "Центурион" окончательно остановился. Пытается меня достать. Правильно, так стрелять проще. Но и мне тоже проще при этом в него попадать. Дырок на "Центурионе" я уже много наковырял. С левого фланга зажигает Лисенок. Его "Волкодав" так же двигается прямо и наискосок к пиратскому "Центуриону". Только влево! При этом он ведет довольно интенсивный огонь из своих лазеров. Правда, попаданий у него гораздо меньше. Но и они вносят свою лепту, отвлекая пиратского водителя. Твою! Скотобобер! Опять в моего бедного "Квазарчика" попали. Терпи мой хороший. Потом на Аутриче я тебе такое шикарное техобслуживание проведу. Все другие мехи обзавидуются. И свеженькой краской тебя покрашу. Только не подведи, родной! Опять попал! В меня, зараза! Пристрелялся.
   Я уже начал подумывать о резкой смене траектории движения и боковом прыжке, когда в нашу перестрелку вмешался еще один персонаж. Две ракеты вылетели откуда-то из-за ангара и ударили точно в центр спины остановившегося "Центуриона". Это еще кто? Ракеты у нас только у Молчуна и Колдуньи. На других мехах нашей боевой группы только лазеры. И ни Молчуна, ни Колдуньи сейчас тут быть не должно. Они в данный момент вон там за казармой разбирают на запчасти "Горбуна". Водителю "Центуриона" огонь с тыла категорически не понравился. Могу его понять. Никто из мехвоинов не любит, когда ему стреляет в спину. Он тут же забыл про нас и попытался резко развернуться. При этом "Центурион" пошатнулся и чуть не упал. А левую то ногу мы ему неплохо повредили.
   Бросаю взгляд на тактическую карту и сразу же все понимаю по расположению виртуальных отметок наших бойцов на ней.
   - Рэм! А ты какого выхухоля тут забыл? Ты же сейчас должен двигаться к бункеру, боец? - рявкаю я, одновременно останавливаясь и наводя прицел на так удобно повернувшегося ко мне спиной пиратского меха.
   Афф! Я и двигаюсь к бункеру! - попытался прикинуться валенком бывший клановец.
   - Ага! Я вижу по какой ты странной траектории двигаешься. Спрячься там за ангар и не отсвечивай. А то очень ты разозлил вон этого "Центуриона"! - уже не так эмоционально бурчу я, нажимая на гашетки.
   Хороший выстрел! Все десять лазерных лучей скрещиваются на затылке пиратского меха. Броня там не особо толстая. Чистая победа! Пиратский мехвоин даже не успел испугаться перед смертью. Если сравнивать большинство человекообразных боевых роботов и крабоидов. То у последних есть один большой плюс. Особенность конструкции крабоидов дает водителю неплохую защищенность. Сзади кабину такого меха так просто не поразить. Она обычно закрыта броней и кучей систем и агрегатов. У гуманоидных же роботов задняя стенка кабины является единственной защитой для водителя. Хотя, есть среди них и исключения с более продуманной защитой.
   - Молчуна убили! - вдруг раздался в эфире заполошный крик Грозы.
   - Твою мать! - ругнулся я, разворачивая "Квазара" в сторону казармы. - Рэм, двигай к бункеру. Больше никуда не сворачивай. Лисенок за мной!
   Гоню меха на полной скорости. Скорее, скорее! Боюсь опоздать. Наш отряд понес свою первую потерю. Очень боюсь, что сейчас появятся и другие. Вот она казарма. Обходить ее некогда. Разогнавшийся "Квазар" с разбега прыгает. Лечу на реактивной струе над крышей. Лихорадочно оглядываюсь. Ну, где вы? Где? Вот они. Клубок маневрирующих и стреляющих мехов катится по бетонному покрытию плаца. Взгляд цепляется за лежащего на животе "Коммандоса". Мать, мать, мать и три бобра в придачу! Это моя недоработка. Мой промах. Сердце сжимается от тоски. Однако, что это. Правая рука "Коммандоса" шевельнулась, затем другая. Слава яйцам! Наконец, догадался бросить взгляд на телеметрию бойцов моего отряда. Точно! Вот он Молчун светится зеленым. Жив, курилка! Ну я ему задам. Будет у меня жить на полигонах. Учиться, учиться и еще раз учиться! Как старик Крупский и завещал. Я ему оболтусу покажу небо в алмазах. На этой радостной и позитивной ноте мой "Квазар" приземлился неподалеку от кипящей битвы. Пиратский "Горбун" мечется в трехстах метрах от меня, уклоняясь от выстрелов моих рассвирепевших соратников. Чтобы он там не заскучал я тоже добавляю свою порцию лазеров в этот праздник веселья. Опа! Что это тут у меня мигает на экране отрядной видеосвязи? Кто-то чужой пытается влезть на наш канал. И кто это такой настырный? Ладно, послушаем страдальца.
   - Командир неизвестного подразделения ответьте. Командир неизвестного подразделения ответьте. Это говорит Рики Даггер водитель "Горбуна". Вы меня слышите! - возник на экране связи испуганный, потный, бородатый мужик.
   - Че надо! - грубо отвечаю я, продолжая клевать одиночными лазерами верткую тушу пиратского робота.
   - Я сдаюсь! Вы слышите, я сдаюсь! Только не убивайте! Пообещайте, что не убьете меня! - буквально визжит бородач.
   Очень хочется послать его подальше и продолжить расстрел, но я себя пересиливаю. Нахрен! Хочет сдаваться. Пускай сдается! А то я помню прикол о мыши загнанной в угол. Тем более, что Молчун жив.
   - Хрен с тобой! Сдавайся! Мои бойцы тебя не тронут. Деактивируй своего "Горбуна" и вылезай из меха. Выброси личное оружие и держи руки повыше, чтоб мы их видели. И, да! Не вздумай там нейрошлем или систему управления испортить. Нечаянно! Я таких шуток не понимаю! - пробурчал я, глядя на прекративших стрельбу роботов моих бойцов.
   Прэлэстно, прэлэстно! Сопротивление пиратов мы считай подавили. Хотя пехотинцы еще остались. Часть из них засела в казарме. В бункере еще должны быть люди. Но они нам не соперники. Около двух десятков пиратов мои ребята и девчата постреляли вот тут возле казармы, когда за "Горбуном" гонялись. Бэтээры пиратов все помножены на ноль. Отправляю мехов Колдуньи и Грозы выкуривать пиратскую пехоту из казармы. Лисенка оставил здесь. Пускай Молчуна и нашего пленного поохраняет. А то он что-то занервничал. Молчун, кстати, на связь уже вышел. Говорит, что при падении сильно треснулся головой и ненадолго потерял сознание. Бывает! Хорошо, что его нейрошлем смягчил удар.
   Ну а мы с лейтенантом Грантом двинем к бункеру. Проверим, что там Рэм натворил. Однако, до бункера мы добраться не успели. Возле дальнего КПП я вдруг заметил троих улепетывающих пиратов. Вот же скотобобры! Для моих лазеров и пулеметов далековато. Не попаду. Надо их догнать. А не то убегут в лес, да чем черт не шутит, еще свяжутся со своими. Сообщат о нашем коварном нападении. А нам этого совершенно не надо. Нам наш шаттл еще тут ждать. Пускаю плавной рысью своего "Квазара" вдогонку за беглецами, не забыв предупредить об этом комгвардейца. Никуда они от нас не денутся. До леса добежать не успеют. Мы быстрее. Перехватим. Вражеские пехотинцы тем временем выскочили за ворота и ринулись к лесу. Хорошо, что сами же пираты, опасаясь партизан, вырубили тут все деревья на расстоянии в сто метров от забора своего аванпоста. Теперь они у нас как на ладони. Неожиданно с ближайшего лесистого холма заработал пулемет. Я даже немного притормозил, выискивая новую опасность. Но к моему удивлению, стреляли совсем не в нас. Огонь велся по бегущим пиратам. Примерно с двухсот метров. Это для хорошего пулеметчика практически в упор. А пулеметчик там был очень хороший. Он двумя очередями срезал всех троих беглецов и затих. Интересно девки пляшут, по четыре сразу в ряд! Похоже тут у нас появились местные партизаны. Ну, ну. Посмотрим, посмотрим! Направляю "Квазара" к КПП, через которое только что смылись пиратские пехотинцы. Останавливаюсь у ворот. Сканирую лес. Ни хрена не видно. Но я то знаю, что люди там точно есть. Кто-то же сейчас стрелял из пулемета и прикончил тех троих бедолаг.
   - Долго еще в прятки играть будем? Выходите уж, поговорим! Мы вам не враги! - произнес я через громкоговорители своего меха.
   Глушу своего меха, снимаю нейрошлем и встаю с водительского кресла. Тело за долгие часы немного затекло. Ничего, сейчас вылезу и разомнусь. Быстро скидываю охладительный жилет и натягиваю на слегка потное тело свой расалхагский комбинезон. Воевал то я в шортах и специальном хладожилете. А вы как думаете? В кабине меха во время боя бывает жарковато. Даже климат контроль "Квазара" не справляется с этой напастью. Так что обычно, мехвоин идет в бой полураздетым, а то и просто в одних трусах. У меня то хладожилет еще со времен службы в регулярной армии Расалхага сохранился. А у многих и того нет. Но вот на улицу лучше в нормальной одежде вылазить. Хотя, сейчас здесь и лето. Но идти на переговоры с возможными союзниками лучше при полном параде. А что? Мой военный комбинезон расалхагского мехвоина вещь стильная. Для этих диких мест сойдет за парадный мундир. Переговоры переговорами, но Весельчаку я приказал быть на стороже. Пускай меня прикрывает. Хоть и комгвардеец, а вроде парень толковый.
  

Глава 8.

   Пока я открывал люк и выбирался из "Квазара", таинственные незнакомцы в лесу видимо решили нам поверить. Как только я спрыгнул на землю, то тут же увидел две камуфлированных фигурки, выходящие из зарослей. Эти люди выглядели колоритно и воинственно. Одетые в военную форму и специальные камуфлированные накидки, защищающие их от вражеских сканеров. Разгрузка, бронежилет, солидные автоматы в руках. Все по-взрослому. Оба бородатые. На головах камуфлированные банданы. Прямо хоть рисуй портрет героических революционеров, а ля Че Гевара.
   Когда бородачи подходят отдаю воиский салют и представляюсь по всей форме. Пускай знают кто мы такие. Лесные бойцы, услышав меня, переглядываются. Затем один из них, мужчина лет тридцати сообщает, что он Роджер Шейн командир местного отряда сопротивления, а рядом с ним стоит его заместитель Эмилио Маркос. Правильно я угадал. Это местные повстанцы. Ну а кто еще тут будет ошиваться в лесу рядом с пиратской базой? Не грибники же! Они интересуются целью нашего визита. Вполне резонное желание. Вежливо отвечаю, что мы здесь работаем по заданию КомСтара (переглянулись, эту организацию похоже знают даже в такой глухой дыре как Ралдамакс). Мы должны у пиратов кое-что изъять. Что именно не уточняю. Не буду нервировать лейтенанта Гранта. Комгвардеец слушает наш разговор через звуковые датчики своего меха, стоящего в ста метрах от нас. Я же понимаю, что наша миссия секретна. Не зачем аборигенам знать за чем именно мы суда приперлись, устроив такой громкий тарарам. Впрочем, они и не настаивают. Умные люди, с такими приятно иметь дело. Вижу с какой огромной радостью они осматривают весь этот разгром, что мы учинили.
   - Вам не нужна наша помощь? Мои люди охотно помогут вашим бойцам добить уцелевших Черепушек! - говорит тот, что представлялся командиром партизанского отряда.
   - Как вы назвали пиратов? - удивляюсь я.
   - Эти ублюдки себя называют Бандой Черепа, а мы их зовем Черепушками. Ну так, что? Вам нужна наша помощь? В замен мы просим вас поделиться хотя бы частью трофейного пехотного вооружения. Не за бесплатно конечно. Мы заплатим. Деньги Внутренней Сферы у нас есть! - продолжил свой натиск Роджер Шейн.
   - Мы заплатим золотом! - вдруг, вспомнилась фраза из старого советского кинофильма "Белое солнце пустыни". Я даже невольно усмехнулся.
   - Думаю, что мы договоримся. От помощи не откажусь. Собирайте своих людей и выдвигайтесь вон к той казарме. Там мои мехи блокировали нескольких пиратов. По дороге проверьте ангар. Вдруг и в нем какие-то недобитки прячутся? Я предупрежу своих бойцов, чтобы не стреляли по вам. Ваши люди все так одеты? Замечательно! Тогда проблем с идентификацией возникнуть не должно. У пиратов вон смотрю униформа черного цвета. Так что вас с ними точно не перепутают. Мы с моим напарником сейчас двинемся к бункеру, там все проверим, а затем присоединимся к вам! - ответил я лидеру местных повстанцев, направляясь к своему меху.
   Отлично, товарищей успокоили, теперь стоит заняться тем, ради чего мы и высадились на этой планете. Быстренько залажу по выдвижной лестнице на "Квазара" и протискиваюсь в открытый люк. Комбез не снимаю. Потерплю. Уже не долго осталось. Надеваю нейрошлем и сажусь в кресло водителя. Включаю реактор меха, оживляю все его системы. Быстро прогоняю технические тесты. Все в норме. Мех полностью готов к бою. Можно снова воевать. Как там Рэм интересно поживает? На тактической карте значок "Элементала" горит уже внутри бункера. Сейчас, кстати, он довольно быстро маневрирует в коридорах этого подземного укрепления. Сигнал слабый. Видимо земля и бетон его глушат.
   - Рэм, как там у тебя дела? Доложи обстановку!
   - Командир, я внутри бункера. Обнаружил пятерых легких пехотинцев противника. Веду бой. Троих уже уничтожил! Поправка, четверых!
   - Сильно там не рискуй, тебе еще казарму зачищать от пиратов.
   Афф! Понял вас, капитан. Последний противник ликвидирован!
   - Молодец! Внимательно там все осмотри. Мы сейчас с Весельчаком к тебе подойдем. Жди!
   - Афф! Помещение под моим контролем. Жду вас на этой позиции, командир!
   Когда наши мехи подошли к бункеру, "Элементал" уже стоял у входа. Приказал ему охранять вход в бункер и никого не пускать внутрь, пока мы с комгвардейцем не вернемся. В очередной раз выполняю процедуру отключения меха и выбираюсь на улицу. Вы скажете глупо! Пятьсот метров до бункера мог бы и пешком пройти, но я не хотел бросать возле КПП своего "Квазара". Привык я к этому меху и без него чувствую себя не совсем уютно на поле боя. Хотя, бой уже практически затих. Только со стороны казармы еще слышатся редкие выстрелы. Ничего, пусть "Квазар" постоит возле бункера мне так спокойней. Вниз к потайной комнате я пойду вместе с лейтенантом Грантом. Буду его страховать на всякий случай. Проверяю свой лазерный пистолет, дожидаясь, когда чернокожий комгвардеец покинет свой мех. Наконец, мы спускаемся по лестнице и проходим по главному коридору. Сразу возле входа лежат двое пиратов в легкой пехотной броне, похожей на доспехи имперских штурмовиков из "Звездных войн". Только у этих покойников они черного цвета с оскалившимся желтым черепом на грудной пластине. Такая вот бронька должна неплохо защищать пехотинца от ручного легкого стрелкового оружия. Это конечно не броня "Элементала", но тоже неплохая вещь. Особенно для таких диких мест как планета Ралдамакс. Правда, от Рэма она пиратов не спасла. Его лазерная пушка, пускай даже легкого класса, прожгла обоих вражеских вояк насквозь. Еще бы! Она же предназначена, чтобы прожигать броню мехов и бронескафандров. А тут какая-то пяхота-а-а! Третьего мы нашли в нижнем коридоре. Похоже пират пытался спастись бегством. Почему я так решил? Потому, что его пристрелили в спину из все той же лазерной пушки. Четвертому повезло еще меньше. Его просто разорвало на две части. Подозреваю, что так оно и было. Похоже наш безбашенный Элементал разорвал этого противника в рукопашной схватке. Рэм и так парнишка не слабый. А в киберброне его сила увеличивается в несколько раз. Даже у меня мурашки по спине побежали большим таким стадом. Чернокожий же комгвардеец едва справился с рвотными рефлексами. Похоже, нашему негру немного поплохело! Пятого пирата мы нашли за углом. Этот был практически цел. Только голову ему размозжили чем-то тяжелым. Я даже подозреваю чем. Не даром бронекостюм нашего Элементала был сильно забрызган кровью. Я еще тогда забеспокоился, но Рэм меня успокоил, сказав, что это не его кровь.
   Наконец, мы пришли в ничем не примечательный отнорок нижнего коридора. Лейтенант Грант уверенно прошел к стене справа, присел и начал ее ощупывать. Минут через пять он радостно вскрикнул и нажал на совершенно обычную на вид бетонную панель. Раздался гул и скрежет, после чего, панель отъехала вправо, обнажая пульт открытия дверей. Стандартный дизайн пульта я сразу же узнал. В Звездной Лиге их делали по одному стандарту. Похоже, мы действительно нашли то, что нужно. Огоньки на нем помигивают. Невероятно, но это чудо древней техники все еще функционирует. Да уж! Инженеры Звездной Лиги строили на века! Правда, был у таких пультов и один неприятный момент. Если на них ставилась кодировка, то без правильного кода дверь нельзя было открыть. На этом пульте кодировка стояла. Я успел заметить красный индикатор кодированного доступа. Будем надеяться, что код у Гранта есть. Иначе придется взрывать дверь, а это может повредить содержимое комнаты.
   Комгвардеец опустился на колени и зашептал какую-то молитву. Затем он расстегнул свой комбинезон на груди и достал кодовый электронный ключ, до этого висевший на его шее на блестящей металлической цепочке. Вставил его в нужный паз и нажал несколько кнопок на пульте. Я инстинктивно отступил за угол. Кто знает какие тут в этом древнем бункере системы безопасности. Если код неправильный, то может произойти все что угодно. Из потайной ниши может появиться автоматическая турель и открыть огонь на поражение. Или взорвется заложенный у входа фугас. Нам о таких инцидентах рассказывали. Поэтому, я решил поберечься. На всякий пожарный случай. Глупо будет погибнуть вот так, от действий старинной оборонительной системы. Секунд десять ничего не происходило. Я уже было подумал, что механизм открывающий двери вышел из строя и рассыпался от времени. Неужели придется взрывать? Однако, затем раздался гул и с громкий скрежет. Осторожно выглядываю из-за угла. Получилось! В стене появилось прямоугольное отверстие. Дверь все-таки открылась. Грант медленно поднялся с колен и нерешительно замер на входе. А может он опять молитву читает? Или с духом собирается. Наконец, решился и шагнул внутрь потайной комнаты. Теперь он сам по себе. По условиям контракта я не имел права следовать за ним. Что и как он там будет делать я не должен видеть. Помешанные на секретности комстаровцы особенно настаивали на этом пункте нашего договора. Да, не очень-то и хотелось.
   Я примерно представлял, что там внутри. Наверняка, в этой тайной комнатке располагаются компьютеры. Если они до сих пор функционируют, то наш чернокожий друг сейчас введет коды доступа и начнет копировать данные на внешний носитель информации. На черном рынке такая инфа сейчас стоит очень прилично. Все Великие Дома охотятся за техническим наследием канувшей во мрак Звездной Лиги. Будь на моем месте какой-нибудь нечистый на руку делец, то он наверняка бы попробовал завладеть этой информацией. Чтобы затем перепродать ее одному из Домов. Скорее всего, пристрелил бы улыбчивого лейтенанта Гранта и ушел с добычей. Но я крысой быть не хочу. Да и чувство самосохранения у меня присутствует. Никогда не понимал жадных людей. Ну захватишь ты такую вот инфу. Нарушишь контракт. Так потом за тобой такая охота начнется. Всю жизнь будешь вздрагивать, прислушиваясь не идут ли за тобою охотники за головами. Поэтому, я намеревался честно и до последней запятой выполнить свою работу. КомСтар - это не та организация, с которой стоит сориться. Значит, в комнату не лезем, а стоим в коридоре и изображаем охрану.
   К моему удивлению комгвардеец долго не возился. Уже через двадцать минут он вышел назад с довольным выражением лица.
   - Все получилось. Мы не зря сюда пришли. Теперь уходим!
   - А другие не смогут воспользоваться содержимым этой комнаты?
   - Теперь нет. Все что нам нужно я забрал, а остальное уничтожил. Никто даже не узнает зачем мы приходили.
   - Отлично, тогда двигаем к выходу. Надо дочистить казарму и будем вызывать шаттл.
   Когда мы вышли из бункера и реанимировали своих мехов, то я отдал команду выдвигаться к казарме. Заскучавший было "Элементал" рванул через плац, бодрыми прыжками. Не зря их воины Внутренней Сферы жабами прозвали. Ох, не зря! Вот такая бронированная смертоносная жабка сейчас и мчалась по открытой местности плавными прыжками. Метров по пятьдесят каждый. Я двинул за ней своего "Квазара". Мех лейтенанта Гранта следовал чуть позади. Я ему на тренировках вбил в подкорку именно такое порядок движения. Впереди всегда следуют мехи моего отряда. Они, если что, должны будут принять на себя весь вражеский огонь. Он же на своей "Пантере" должен держаться позади и поддерживать нас огнем своего большого лазера. В передние ряды не лезть ни в коем случае! Еще подстрелят ненароком представителя нашего заказчика. Вот сраму то будет! Так что теперь, легкий боевой робот комгвардейца двигался за моим мехом.
   Возле казармы царило веселье. Роботы Дианы и Бригитты заняли позиции с двух сторон от здания казармы. Так они контролировали все входы и время от времени постреливали по окнам. Пехотинцы наших новых союзников залегли у окон первого этажа и тоже не давали пиратам скучать. Все пути отхода Черепушкам были отрезаны. Чтобы вырваться из казармы, им пришлось бы пройти через мехов или партизан. Но и у пиратов была довольно хорошая позиция. Здание казармы имело толстые стены и узкие окна, больше похожие на бойницы. Огонь наших мехов был не эффективен, против прячущихся пиратов. Конечно, можно было начать разрушать это здание, заодно уничтожая и засевших там врагов. Однако, мы не регулярная армия. Нам нужны трофеи. Выкапывай их потом из-под обломков стен и рухнувших перекрытий. Первое что я сделал, когда прибыл на место, так это предложил пиратам сдаться. В ответ они открыли огонь по "Квазару". Пиратские пули бестолково зацокали по броне моего меха. Нафиг! Краску портить! Стреляю лазерами правой руки по окну на втором этаже казармы. Там я как раз видел пулеметные вспышки. Похоже накрыл цель. Это заставит их задуматься. Огонь прекратился, все враги попрятались. Значит, сдаваться не хотят.
   - Рэм, тут есть для тебя работа! Видишь этот домик. Там засели нехорошие ребята. Тебе надо их уничтожить! - командую я нашему единственному бронепехотинцу, затем переключаюсь на канал партизан - Роджер твои люди должны поддержать моего пехотинца. Сильно вперед не лезьте. Мой человек в броне имеет хорошую защиту от вражеского стрелкового оружия. Он пойдет впереди, а твои люди за ним.
   Дальнейшая зачистка здания казармы длилась всего каких-то семь минут. "Элементал" бронированным тараном пронесся по всем ее этажам, сея смерть и разрушение. В принципе, он бы легко справился и один без помощи партизан. Против его брони у пиратов в казарме просто не было подходящего оружия. Да и было их там всего одиннадцать человек. После этого боя партизаны стали смотреть на Рэма с каким-то мистическим благоговеньем. Такого шоу они никогда не видели. Да и не увидят скорее всего. Кланы сюда вряд ли дойдут. Это же другой конец обитаемого пространства. Периферия. Дикий фронтир. Сюда и сферовцы то редко заглядывают, а уж клановцам тут точно делать не чего.
   После того как бойня, устроенная Рэмом, была закончена. Мы вместе с партизанами еще раз прочесали территорию на предмет поиска недобитков. Таких обнаружено не было. Затем началась самая интересная часть нашей операции. Сбор и сортировка трофеев. Кроме этого, я связался с Ветровым и отдал приказ на эвакуацию нашей группы. Шаттл "Хапуги" прилетел через час. Он удобно приземлился прямо на территории захваченного нами пиратского аванпоста. Тут была своя небольшая взлетная площадка. Всетаки военный объект как никак. Теперь можно было грузиться и уматывать нафиг с этой увядшей планетки. Первый свой контракт считай мы практически выполнили. И тут появилась небольшая проблема.
   Роджер Шейн со своими людьми забрал у нас практически все трофейное ручное стрелковое оружие с боеприпасами, пайки и пехотное снаряжение покойных пиратов. Как и было обещано, за это он расплатился электронными чипами на предъявителя. Чипы здесь являются аналогом электронных банковских карт. Если кто вдруг не понял! Итого мы получили девятнадцать тысяч К-банкнот. На Аутриче за это устаревшее барахло нам бы дали немного больше, но я не стал жадничать. Этим людям, ведущим тяжелую беспощадную борьбу против захватчиков, оружие было действительно необходимо. Мы и так неплохо прибарахлились.
   Два средних меха: "Центурион" и "Горбун". Запчасти, расходники и боеприпасы к ним. В сейфе коменданта пиратского аванпоста мы обнаружили чипы на девяносто шесть тысяч К-банкнот. Видимо это была его личная заначка, а может касса его отряда. В любом случае, эти деньги теперь достались нам. Неплохо, неплохо! Кучу устаревших коммуникаторов и радиостанций я так же продал лидеру местных повстанцев. С большой скидкой, между прочим. Кроме этого, всего за пять тысяч я указал на карте Шейна место, где мы уничтожили пиратский патруль. Там ведь осталась подбитая нами "Саранча" и обломки "Шипа". Думаю, что повстанцам они пригодятся. Нам все равно эту технику не вывезти. Роджер Шейн конечно заплатил за такую информацию. Но потом вздохнул и посетовал, что мехи то у них уже есть и техники тоже, а вот водителей нет. Тут он с надеждой посмотрел на меня.
   - Хочешь, чтобы мы повоевали на вашей стороне?
   - Было бы неплохо. У меня есть деньги, чтобы вас нанять. Должно хватить. Наверное?
   - К сожалению, сейчас мой отряд занят контрактом с КомСтаром. И мы его должны выполнить как можно быстрее. Вот потом, когда будем свободны мы можем подумать о найме. Хотя, сразу же скажу, что воевать против всей пиратской армии мы просто не сможем. У нас нет на это сил. Наш отряд довольно небольшой. Поэтому, только диверсионные рейды и налеты на мелкие отряды пиратов. Никаких больших сражений.
   - Но у нас есть еще мехи, вот только людей для них нет.
   - Ты что предлагаешь мне и моим ребятам заняться вашим обучением. Боюсь, что ничего не выйдет. Учить людей в полевых условиях на мехвоинов очень трудно. Без хороших тренажеров и специального обучающего оборудования этот процесс может затянуться на долгие годы. Но я не думаю, что мои люди согласятся тут просидеть несколько лет. Нет! Мы конечно же можем быстро научить твоих партизан включать мехов и приводить их в движение. Стрелять из мехоружия. Но на поле боя они будут просто пушечным мясом. И пираты их перебьют в первом же бою! Мехвоинов надо учить долго и нудно, тогда из них действительно получатся настоящие бойцы.
   - Неужели вы нам не поможете? Мы заплатим! Не сомневайся!
   - Успокойся, не надо так волноваться. У меня есть лучшее предложение. Мы сейчас собираемся лететь на планету Аутрич. Там закроем наш контракт с КомСтаром и будем свободны для найма. Советую тебе лететь с нами. На Аутриче заключишь с нашим отрядом официальный договор. Но сразу же оговорю ряд моментов. Тактику действий мы будем определять сами. Право командовать моим отрядом останется за мною. Именно так, а не иначе. Остальные аспекты договора можем обсудить позднее. Кроме этого, я советую взять с собой своих людей потолковее. Ну тех, кто в технике соображает и имеет боевой опыт. На Аутриче у "Волчьих Драгун" есть неплохие обучающие курсы для мехвоинов. Там самые новые программы обучения и неплохие виртуальные тренажеры. Полигоны там тоже хорошие. Как раз для тренировки новичков подойдут. Советую тебе с твоими ребятами пройти хотя бы шестимесячные обучающие курсы у Драгун. Ну, не менее шести месяцев! Крутыми мехвоинами не станете, но тогда хоть вас будет не страшно выпускать в бой против пиратов. Еще мои бойцы помогут вам с тренировками на полигонах. Поднатаскаем вас в тактике действий против мехов. Как тебе такой план?
   - Звучит неплохо. А как начет того, чтобы взять на борт своего корабля вместе с моими людьми еще и роботов?
   - Сколько у вас мехов?
   - Четыре штуки есть. Плюс та пиратская "Саранча" о которой ты мне сообщил. Но ее мы скоро не сможем поставить в строй. Пока вытащим поврежденного робота из тайги, пока починим. Времени много пройдет. А вы, насколько я понял, тут надолго не сможете задержаться?
   - Значит, у вас сейчас четыре меха. Прямо, стандартное копье. Откуда, если не секрет? И куда их водители подевались?
   - Водители нашей милиции все погибли в бою с пиратами вместе со своими мехами. А эти машины были в резерве. На подземной базе хранения. Я в правительстве курировал вопрос снабжения нашей армии. Интендантом был до нападения пиратов. Вот и узнал про эту базу. Очень она нам потом пригодилась, чтобы вооружить отряды сопротивления на этом материке. А мехи так там и стоят на консервации. Водителей то нет. А жаль. Тогда бы мы с пиратами по-другому воевали. А то что мы делаем сейчас - это просто несерьезно. Стрельнем из кустов по зазевавшемуся пирату и бежать. Так войну не выиграть. А вот со своими собственными мехами и водителями к ним мы еще повоюем.
   - Отлично! В наш шаттл как раз двенадцать боевых роботов войдет. Четыре ваших и восемь наших. Тютелька в тютельку. Бери людей для обучения побольше. Потом сядут на захваченные у пиратов машины. Да и всякое на войне случится может. Погибнет у вас мехвоин, а заменить его не кем. Поэтому, людей бери с запасом. Думаю, что еще человек двадцать наш "Хапуга" сможет увезти. Но на большее количество народа его системы жизнеобеспечения не хватит.
   - Тогда договорились. Сейчас мы все грузимся на ваш шаттл и летим к нашей подземной базе. Там неподалеку есть хорошая площадка для приземления. Затем берем наших четырех мехов, двадцать будущих мехвоинов и грузим их в шаттл. После чего взлетаем с планеты и прыгаем к Аутричу, где и заключаем контракт о найме с вашим отрядом. Ну а подбитую вами "Саранчу" мои люди потом вывезут и отремонтируют к нашему возвращению. Договор?
   - Договор! Поехали!
   Сказать, что наш чернокожий комгвардеец был недоволен - еще ничего не сказать. Он был очень сильно расстроен таким поворотом событий. Все рвался быстрее убраться с планеты и закончить свою миссию. Пришлось ему объяснить, что нашей миссии ничего не угрожает. Сослался на форс-мажорные обстоятельства, пункт о которых, кстати, был прописан в контракте. Местные партизаны ведь могут обидеться и устроить нам какую-нибудь пакость. Нам это надо? Нет! Поэтому, задержимся мы на Ралдамаксе всего максимум на сутки. Аэрокосмических истребителей у пиратов нет, а значит перехватить они наш шаттл не смогут. Улетим спокойно. Без всяких проблем. Вроде бы удалось товарища успокоить.
   - Даю вам еще двенадцать часов на все ваши дела с аборигенами, после чего взлетаем и убираемся с этой паршивой планетки! - пробурчал лейтенант Грант, неохотно поддавшийся на мои уговоры. В сущности, он неплохой парень этот негр. К разумным доводам прислушивается хоть и научно-религиозный фанатик. Другой бы уперся рогом, а этот послушал и согласился. Молодец. Может из него и выйдет толк? Если кто-то его не остановит.
   Мы управились за семь часов. Погрузили в прилетевший шаттл трофеи. Долетели до подземной базы партизан, расположенной в горах. Два час летели. С воздуха ее было не видно. Если бы не Роджер Шейн, указавший точно место посадки, то мы бы ее не нашли. Не удивительно, что пираты ее до сих пор не обнаружили. База местных повстанцев меня впечатлила. Когда-то это был какой-то военный подземный комплекс Звездной Лиги. Правда, сейчас большинство его помещений пришло в запустение и обвалилось, но того что осталось хватало с лихвой. Все четыре местных меха стояли в одном из технических залов в специальных консервационных коконах. Там они могут храниться веками без особого ущерба. На расконсервацию этих боевых роботов ушло около трех часов. При этом, техникам повстанцев помогали и наши техи. Это они еще быстро управились.
   Параллельно с хлопотами по подготовке мехов к транспортировке у нас закипели настоящие мексиканские страсти. Помните нашего пленного пиратского мехвоина Рики Даггера. Так вот, вождь повстанцев его оказывается очень хорошо знал. Этот пират успел принять участие в нескольких кровавых акциях по "умиротворению" местного населения. Точнее сказать геноцида. Партизаны давно охотились за его головой. Поэтому, как только Роджер его увидел, то тут же попросил меня отдать этого пирата его людям. Он даже деньги за него предлагал. Я сначала не въехал. Это больше попахивало работорговлей какой-то. Продавать пленного я не планировал, но и не представлял, что же с ним делать дальше. Пока я сомневался, командир партизан вытащил из кармана своей разгрузки командирский электронный планшет и показал мне пару видеороликов. На одном видео хорошо узнаваемый "Горбун" сжигал дома вместе с их жителями. На другом - Рики Даггер лично расстреливал женщин, стариков и детей. Это меня проняло до самой печени. Я конечно краем уха слышал о таких зверствах. Обычно, такие вот нехорошие дела творили всякие криминальные военные отряды и пираты. Если об этих зверствах становилось известно, то таких людей заносили в черный список, а то и назначали награду за их голову. Правда, пираты и прочие бандиты Периферии плевать хотели на такие черные списки. Это вам не цивилизованная Внутренняя Сфера. Тут есть где затеряться. На Периферии царил закон силы. Здесь кто сильнее, тот и прав. После таких весомых аргументов я с большим удовольствием отдал нашего пленника в руки партизан. Которые, между прочим, начали собираться вокруг, громко переговариваясь и чуть ли не подпрыгивая от нетерпения. Видимо, у многих из них к Рики Даггеру были вопросы. И денег не взял у Шейна. Кстати, пират, когда понял, что ему грозит начал громко верещать и умолять не отдавать его повстанцам. Он даже вспомнил наш уговор о его неприкосновенности.
   - Тебе было обещано, что я и мои бойцы тебя не тронут. Так я свой договор выполнил. Мы тебя и пальцем не тронули. А вот насчет не передачи тебя вот этим сердитым парням мы не говорили. Так что, мужик имей мужество ответить за свои преступления! - ответил я на его обвинение пирата в обмане и повернулся к стоявшим рядом бойцам сопротивления - Забирайте эту падаль и делайте с ним, что хотите. Таких кровавых уродов надо уничтожать как бешенных собак. Без них мир станет чище!
   Завывающему от страха Рики Даггеру мускулистые ребята в камуфляже быстро заломили руки и утащили его трясущуюся тушку куда-то вглубь комплекса. Что с ним потом стало мне не известно. Да, я и не интересовался. Люди имеют право на месть. Правосудие свершилось, а это главное. Ну а деньги, предлагаемые Роджером Шейном за этого пирата? Я о них не жалел. Я еще не совсем оскотинился, чтобы все мерить в дензнаках. Может быть с точки зрения наемника это и неправильно, но таковы мои убеждения. Мои люди, ничего при этом не сказали. Они поняли и одобрили такое мое решение. И за это я им был благодарен.
   Мехи ралдамаксцев были в нормальном состоянии. Хотя, на внешней броне у них и хватало заплат, но все системы функционировали нормально. Ничего, на Аутриче мы их еще подшаманим и обновим комплектующие.
   Меня поразил шестидесятитонный повстанческий "Стрелок". Этот тяжелый мех был довольно продвинутой машиной для этого захолустья. Как он попал на Периферию? Основное вооружение этого гуманоидного робота состояло из 90-мм автоматической пушки "Император-А", спаренной с тяжелым лазером "Магна Мк.3" в каждой руке, и двух средних лазеров "Магна Мк.2" в торсе. Этот робот имел совершенную систему слежения "Гарретт Д2", помогавшую водителю "Стрелка" эффективно бороться с быстро движущимися целями и авиацией противника. На "Квазаре" стояло нечто подобное. Только мой боевой компьютер был заточен на стрельбу по наземным целям. А вот прицельная система "Стрелка" была более многофункциональна. В общем, очень хороший и мощный боевой робот. С таким можно и повоевать.
   Следующим мехом партизан был "Феникс". Увидев его, я вдруг вспомнил нашего погибшего на Расалхаге ротного. Капитан Юханссон пилотировал точно такую же машину. В принципе, для наших целей такой боевой робот вполне подходит. Масса 45 тонн, скорость 95 км/ч, вооружение - один тяжелый, два средних лазера и два пулемета. Для партизанской войны этот мех в самый раз. Быстрый и маневренный.
   Еще у повстанцев имелись два "Шершня" по 20 тонн каждый. В принципе, у них было эдакое стандартное копье мехов для решения различных задач. Многие мелкие армии и наемные отряды поступали так же, сводя в одно копье мехов разных классов. Наконец, все партизанские мехи были погружены в шаттл "Хапуги". Для этого пришлось использовать моих бойцов. Местные то кадры управлять боевым роботом не умеют. Еще к нам на борт поднялись двадцать местных повстанцев во главе с Роджером Шейном. Эти люди отправятся с нами на Аутрич. Им предстоит стать мехвоинами, которые потом будут сражаться за свободу своей родной планеты. Все сборы закончены, люки задраены и наш шаттл идет на взлет. Сразу же на орбиту мы выходить не стали, а по совету Ветрова применили хитрый маневр. Шаттл поднялся над лесом метров на сто и полетел в сторону северного побережья. Как объяснил Андрей, так пиратским радарным станциям будет трудно засечь точку нашего старта. Хотя, у пиратов на этом материке таких станций и не было. Только возле столицы, расположенной на южном материке, вроде что-то такое имелось. Но даже Шейн не знал, уцелела ли во время вторжения пиратов эта станция или нет. Поэтому, мы решили подстраховаться. Пролетев пару сотен километров, мы достигли северного побережья материка. После чего начали подниматься на планетарную орбиту. Дальнейший наш полет к "Хапуге" прошел без каких-либо происшествий. Никто из пиратов нас не заметил и не атаковал. Пристыковавшись к нашему Прыгуну, мы практически сразу же ушли в прыжок.
  

Глава 9.

   На Аутрич мы благополучно прибыли через неделю. Наш комгвардеец сошел немного раньше. Лейтенанта Гранта мы высадили на Терре. Что вполне логично! На переименованной Земле в данный момент находилась главная штаб-квартира КомСтара. Куда еще везти секретную, с такими трудами добытую информацию, как не туда. Мы и не возражали. Такое изменение маршрута было прописано в нашем контракте. Так что, тут нет ничего необычного. Шаттл с "Хапуги" приземлился на космодроме возле Бостона. И наш чернокожий друг нас покинул, не забыв подтвердить благополучное выполнение контракта отрядом "Стальное пламя". Представители КомСтара произвели все расчеты с нашей командой. После чего, нас вежливо попросили убираться из Солнечной системы. Это нам еще повезло. Обычно, чужаков на Терру вообще не пускают. Комстаровцы очень щепетильны в плане собственной безопасности. Да, мы и не в претензии! Деньги нам выплатили все, как и было обещано. Контракт мы закрыли. КомСтар доволен нашими действиями, о чем должен сообщить на Аутрич. Первая наша работа сделана на отлично. Никто из наших не погиб. Набрали неплохих трофеев. Ну и денег заработали.
   Аутрич встретил нас дождливой погодой. В широтах, где расположен Гарлех начался сезон дождей. Первое, что я сделал после приземления, так это вместе с Роджером Шейном посетил Зал Найма. Где в офисе КНСН отчитался о завершении нашего контракта с КомСтаром и тут же подписал новый с представителем правительства планеты Ралдамакс. То есть с Роджером Шейном. После чего, мы с ним прогулялись до другого офиса и заключили с "Волчьими Драгунами" договор об обучении двадцати людей на шестимесячных учебно-тренировочных курсах для мехвоинов. Роджер, кстати, сам решивший обучаться на водителя меха, оплатил сразу же все шесть месяцев обучения для себя и своих людей. Мне он тоже выплатил пятьдесят процентов сумы, причитающейся нам по контракту. Остальные деньги мы получим по завершению работы. Кроме того, по новому контракту с ралдамаксцами нам полагались и часть захваченных в бою трофеев. Я как-то в шутливой форме поинтересовался, откуда у командира повстанцев столько денег? Он что местный олигарх?
   - Это не мои деньги. Я же рассказывал тебе, что входил в правительство. Моему департаменту как раз незадолго до вторжения Черепушек выделили сумму в К-банкнотах для расчетов с поставщиком оружия и военной техники из Внутренней Сферы. У нас то на Ралдамаксе своя валюта. Нам К-банкноты нужны только для внешней торговли. Вот теперь эти деньги и пригодились. Хорошо, что я их тогда не успел потратить! - ответил мне Роджер Шейн.
   Вот такие пироги с бобрятами! Знаете, тогда я взглянул по-другому на этого уставшего, мужественного и одновременно несчастного человека. Я его по-настоящему зауважал. Воевать то с врагами может любой достаточно смелый человек. Особенно если тебе нечего терять, и у тебя нет другого выхода. Но вот когда у тебя есть большие деньги, и ты при этом не бежишь как крыса с тонущего корабля. А вместо этого начинаешь борьбу с поработителями твоего народа. Вот в этом есть очень большое мужество. Запредельное я бы сказал. Ничто ведь не мешало Роджеру Шейну бросить все и, благодаря полученным деньгам, устроить свою жизнь. Но вместо этого он начал тяжелую и безнадежную борьбу не на жизнь, а насмерть. Этот достойный представитель человечества сам ходил в рейды против пиратов, вместо того, чтобы сидеть в теплом штабном бункере и посылать других на смерть. Вот именно такие люди в моем понимании и являются элитой. Элита - это не крутые дорогущие виллы, машины, тряпки, украшения и огромные счета в банке. Элита - это те люди, что не побоятся возглавить народ во времена тяжелых испытаний. При этом, переживая наравне с ним все тяготы и лишения военной жизни. Воевать в врагами тоже можно по-разному. Можно в тылу в штабе пузо отъедать на деликатесах, когда все остальные кругом голодают. А можно быть на переднем крае борьбы. Как могут политики рассуждать о войне и мире, если они никогда не лежали в грязи под пулеметным огнем и не слышали крики своих умирающих товарищей?
   На следующий вечер я арендовал зал в "Пьяном роботе", где все члены "Стального пламени" и должны были отмечать нашу первую победу. Роджера Шейна с его людьми мы тоже пригласили. Нам же с ними скоро вместе в бой идти! Отмечать начали в семь часов вечера. Потом гуляли всю ночь. Кстати, здесь такие вот большие мероприятия были довольно непривычны для местных жителей. Нет, наемники довольно часто собирались и выпивали вместе. Но зачастую это они делали в узком кругу, а не так централизованно, как мы. Но я то знал, еще из опыта той прошлой жизни, что ничто так не сближает коллектив, как совместная пьянка. Да и повод для праздника у нас был железный. Как никак, первый контракт закрыли успешно. Гуляли все. И мехвоины, и экипаж "Хапуги". Раньше они как-то сторонились друг друга и предпочитали общаться в своем кругу. И это не есть "гут"! Если мы хотим стать успешным наемным подразделением, то нам внутри отряда нужна атмосфера боевого братства и родства душ. И наш первый корпоративчик заложил такие основы. После этой ночи члены "Стального пламени" стали более раскрепощенные и общались уже не как коллеги по работе, а более близкие друг другу люди. Вы скажете, что это пошло спаивать своих людей. Может быть. Но я же не заставлял никого пить насильно. Не хочешь - не пей. Главное же - это хорошая компания и живое общение. И это очень сильно сплачивает коллектив. Одними только приказами и тренировками вы мало чего добьетесь. Я же хочу, чтобы для всех моих людей наш отряд стал семьей и боевым братством. В самом широком смысле этих слов. Иначе пропадем.
   Последствия той вечеринки имели последствия и лично для меня. Каюсь! Потерял контроль! Диана Райт водитель нашего "Ворона" меня удачно соблазнила. Уже после бурного и горячего секса она мне призналась, что сразу же положила на меня глаз. Еще при первой встрече. Ну а мои командирские таланты и продемонстрированные навыки мехвоина только укрепили ее желание заняться со мною сексом. Кстати, в среде мехвоинов такие вот близкие контакты между мужчинами и женщинами считались нормой. Секс без обязательств был привычен. Ну, а что вы хотите от людей, которые каждый день глядят смерти в лицо. Все давно знают, что секс - это очень хороший сниматель стресса. Есть еще конечно алкоголь и различные наркотики, но мехвоины к ним относились отрицательно. Нет, выпивали конечно. В пределах нормы, как и все нормальные люди. Но вот алкоголики и наркоманы в среди водителей мехов встречались редко. Хотя нет! Не так! Дураков конечно хватало и среди мехвоинов. Они просто долго не жили.
   Короче говоря, именно на нашем корпоративе по случаю первого закрытого контракта Диана перешла к более решительным действиям, немного выпив для храбрости конечно. Я тогда поначалу даже малость обалдел. Ну не привык я, что женщины проявляют в этом вопросе первую инициативу! Менталитет не тот. Кстати, сопротивлялся я не долго. Я ведь тоже не железный. Гормоны молодого тела играют. Тем более, что Колдунья мне тоже нравилась. Ну, а что вы хотите от меня? Она девчонка красивая, умная и смелая. Мне именно такие и нравятся. Тем более, она мехвоин, как и я. Да любой нормальный парень мечтает, чтобы рядом с ним была настоящая боевая подруга. Которая будет его понимать и с ним пойдет куда угодно хоть на рыбалку-охоту, хоть в горы, хоть в бой.
   Вот, женщины! От чистого сердца делюсь секретом, как захомутать настоящего мужчину. Все ваши фитнесы, модные тряпки, шопинг, поэзия, театр, пикники на природе, поездки на курорты и сплетничание с вашими подругами мужикам совсем не интересны. Каждый настоящий мужчина любит экстрим и адреналиновые приключения. Именно поэтому, мы ездим на рыбалку-охоту, сплавляемся по бушующим горным рекам, гоняем с бешенной скоростью на автомобилях и мотоциклах, забираемся на высоченные скалы, воюем или просто ходим в турпоходы в тайгу. И вот там, в наших адреналиновых безумствах мы подсознательно хотим, чтобы рядом была настоящая женщина, которая поймет и поддержит. Такие семьи ведь и являются самыми счастливыми. Когда оба супруга увлечены какой-то одной экстремальной темой. А то в современном обществе муж и жена живут в одной квартире, но как бы в разных мирах. У них свои отдельные интересы и дела. Свой круг общения. А потом семьи распадаются. И никто типа не виноват. И еще! Самый главный совет. Милые женщины, ну не старайтесь вы переделать своего мужчину под себя. Если ему нравится охота или еще какой-нибудь экстрим не мешайте ему заниматься любимым делом. Ни в коем случае! А то мне часто приходилось слышать от дам такую вот фразу:
   - Выбирай, либо рыбалка, либо я!
   Естественно, в большинстве случаев мужик выбирает рыбалку, ну или что он там из экстрима любит. Лишить его любимого наадреналиненного занятия - это все равно, что яйца отрезать. Если мужчина потеряет вкус к жизни, то он ведь и спиться может. Но вы конечно же в этом будете не виноваты. Ага! Это все он - козел! Запомните, нормальный уважающий себя мужик (про чмошных метросексуалов, мажоров и прочий мусор, по недомыслию считающий себя мужчинами, я не говорю) не приспособлен жить под вашим каблуком в уютном гнездышке. Хотя, многие женщины почему-то целенаправленно стремятся сделать из своих мужчин безвольных подкаблучников. Я даже вспоминаю, как в одном старом советском фильме жена дала прозвище своему муженьку. Тютя! Именно так она его называла. Если мужик превратился в Тютю, то это уже не мужик.
   У нас же с Дианой, слава бобрам, ничего такого не было. Я сразу же обозначил рамки наших отношений. Только секс и никаких обязательств! И еще, наши отношения не должны мешать службе. Я командир, а она моя подчиненная. Никаких привилегий и послаблений ей в боевой обстановке не будет. Иначе мы просто расстанемся с ней. Колдунья девочка умная. Она такие правила игры приняла, и пока ее все устраивало. Да и мне не хотелось бы терять такого бойца как она. Ну, не только бойца. Как женщина она мне тоже понравилась. Чем-то зацепила. Но я пока боялся себе в этом признаться. В той жизни обжигался не раз. Вот поэтому, сейчас и не спешил с проявлением чувств. Пускай, все идет как идет. А пока, мы просто наслаждались обществом друг друга, не думая о будущем. Ну и жаркий секс, конечно. Куда же без него. В нем родимом как мужчины, так и женщины нуждаются одинаково. Что бы там нам кто ни говорил.
   Кстати, попал тут не только я. Наша Бригитта так же сошлась с...Молчуном! Чем смог подругу Дианы привлечь молчаливый и стеснительный Эрик Оберг, я так и не понял. Женская душа - потемки! Между прочим, активного и остроумного Лисенка, который с первой же нашей встречи пытался за ней ухаживать, тут ждал большой облом. Может Гроза Эрика пожалела, как раненного в бою героя. А что, у женщин есть такие вот странности. Любят они жалеть больных, побитых и пораненных в боях мужчин. Возможно, и в этом случае сработал комплекс умирающего героя. Но именно после того, как Молчун в бою с пиратским "Горбуном" при падении его меха получил небольшую травму головы (ничего серьезного, легкое сотрясение мозга и рассеченная бровь), Бригитта Хольцман стала оказывать ему знаки внимания. Типа, заботилась о раненном товарище. Рыжий Нильс Свенссон был немного ошарашен таким поворотом событий, но не стал накалять обстановку и смирился с выбором Бригитты. Да я и не думаю, что тут у него была несчастная любовь. Наш Лисенок большой оптимист и бабник. Поэтому, он особо не страдал, а уже через два дня во всю флиртовал с официанткой в баре. Короче говоря, в нашем отряде к моему удовлетворению не закипели мексиканские страсти. А то еще разборок из-за женщин среди бойцов мне тут не хватало.
   Следующие шесть месяцев были заполнены рутиной подготовки к маленькой победоносной войне. Ну, а что тут такого? Воевать мы собираемся пусть с небольшой, но армией пиратов. Бои будут идти в масштабе целой планеты. Значит, это уже не разовая операция, а настоящая война. И чтобы выиграть эту войну, нам и ралдамаксцам придется очень постараться. Сил у нас все же меньше чем у пиратов. Значит, надо компенсировать эту разницу хорошей подготовкой личного состава, отличным оснащением и креативной тактикой боя. Люди Шейна с энтузиазмом взялись за учебу. Было видно, что они учатся быть мехвоинами не из-под палки, а прекрасно понимая, что от того, как они усвоят получаемый от "Волчьих Драгун" материал, в дальнейшем будет зависеть их жизнь. За эти шесть месяцев ралдамаксцы хотели получить как можно больше новых знаний и навыков, чтобы затем применять их уже в боях с пиратами. Конечно, за такое короткое время обучения сделать из обычных людей настоящих мехвоинов довольно сложно. Для этого надо годами учиться и тренироваться. Ну, и воевать конечно, время от времени. Но это здесь во Внутренней Сфере. Для Периферии же такие эрзац мехвоины вполне подойдут. С пиратами в бою я уже сталкивался и видел уровень их подготовки. Не особо впечатлило, если честно! Хотя, недооценивать противника нельзя. Наверняка, среди них есть и действительно умелые воины. Но все равно, тот уровень подготовки мехвоинов, что давали "Драгуны", был значительно выше чем все, что имела Периферия. Не даром на Аутриче в учебном центре стояли самые современные тренажеры и обучающая аппаратура. Кроме этого, все полученные теоретические знания тут же закреплялись на полигонах. В общем, "Волчьи Драгуны" не зря брали такие деньги за обучение. Учили они качественно и эффективно.
   Помимо обучения у "Драгун", мы проводили с ралдамаксцами и свои занятия. Через пару месяцев они уже могли выходить на полигон со своими мехами и там мы с ними занялись отработкой тактики. Я гонял всех и своих, и чужих бойцов до седьмого пота. Тяжело в учении - легко в гробу! Эту истину я им вбивал на уровне инстинктов. Мои то мехвоины к такому стилю тренировок уже привыкли, а вот повстанцам в первое время приходилось тяжело. Однако, они не роптали и старательно делали все, что я им приказывал. Это вам не безмозглые малолетки, которых только от мамкиной юбки оторвали. Это я так на некоторых наших сокурсников из Военной Академии Расалхага намекаю, если кто не понял! Люди Роджера Шейна были настоящими бойцами, прошедшими огонь и воду. Они вели жестокую партизанскую войну на протяжении двух долгих лет. Многие из них потеряли в этой кровавой бойне друзей и близких. Поэтому, они знали ради чего сейчас учатся и тренируются до судорог в натруженных мышцах. С таким контингентом приятно работать.
   Кстати, наш отряд так же пополнился новыми людьми. Получив двух трофейных боевых роботов, я задумался о найме еще двоих водителей. Продавать мехов не хотелось. Хотя, за них нам бы и дали неплохую цену. Как я уже говорил ранее, вторжение Кланов взвинтило цены на всю военную продукцию. Но я решил, что "Стальному пламени" пора расти. Молчун и Лисенок должны были пересесть на наших новых роботов. При этом, я им опять предоставил право выбора - кому какой мех достанется. Решил за обоих как всегда более инициативный Нильс Свенссон. Он выбрал себе "Центуриона". Я, кстати, с ним мысленно согласился. Мне этот средний мех тоже больше нравился чем "Горбун", который достался Эрику Обергу. Слишком уж у "Горбуна" на мой взгляд нелепая конфигурация вооружения. Для среднего меха довольно маленькая дальность стрельбы. Пока до противника добежишь, тебя уже сто раз успеют пристрелить из более дальнобойных стволов. Хотя, "Горбуна" и создавали как меха ближнего боя. Но на мой взгляд такая концепция в современной войне ошибочна. Где его можно эффективно применять? В городах? Так во Внутренней Сфере благодаря Аресским соглашениям в городах особо стараются не воевать. По крайней мере, в густонаселенных районах точно не разрешается применять мехов. За городом же "Горбун" может стать мальчиком для битья, которого будут расстреливать с дальних дистанций совершенно безнаказанно. Вот при действиях из засад накоротке этот мех, пожалуй, может быть достаточно эффективным. Подумаем, решим, что с ним делать. Нам как раз такая вот подлая война и предстоит. Партизанская! И этим все сказано.
   Кстати, бывших пиратских мехов мы отремонтировали уже своими силами. Нечего других техников подкармливать. Наш технический отдел поднабрался опыта и теперь уже может обеспечивать все нужды "Стального пламени". Теперь за технической поддержкой к "Волчьим Драгунам" не бегаем. И это радует меня очень сильно. Радует, что наш отряд стал наконец самодостаточным и независимым. Правда, нашим техам пришлось попотеть. С "Центурионом" особым проблем не было. Хотя, он и пострадал сильнее. Пришлось менять кабину со всей начинкой, заменять активатор левой ноги, латать броню и устранять мелкие повреждения. С этим наши техники справились за два дня. А вот с "Горбуном" им пришлось повозиться аж шесть дней. Хотя, этот пиратский мех и не получил фатальных повреждений в бою с нами. Он нам, как вы помните, достался в работоспособном состоянии. Однако, технических проблем в нем было гораздо больше, чем у "Центуриона". По правде сказать, оба этих робота были в довольно запущенном состоянии. Если еще и учитывать их почтенный возраст. По данным бортовых компьютеров "Центурион" был произведен двести шесть лет назад. А "Горбуну" было аж триста тридцать два года. Скольких же хозяев они за эти годы сменили и как попали к пиратам? Об этом стоит только гадать. Техники пиратов не отличались особым мастерством. Поэтому, нам пришлось проводить полное техобслуживание с заменой многих комплектующих. У "Горбуна" износ систем был больше. На приведение его в нормальный боевой вид ушла целая прорва запчастей и расходников. С его 150-мм автопушкой техам тоже пришлось намучиться. Я уже говорил ранее о ее капризном характере. В последнем бою он проявился на все сто процентов. После восьмого выстрела автопушку "Горбуна" просто заклинило. Видимо пиратские техники плохо за ней ухаживали, вот и подвела система вооружения в самый неподходящий момент. Теперь я понимаю, почему пиратский водитель так быстро сдался, оставшись в разгар боя без своего главного калибра. Наши же технари такой ошибки постарались не допускать. Позднее эта своенравная пушечка работала как часы. Швейцарские, настоящие, а не "мэйд ин чайна". Но намучались они тогда с ней здорово, пока приводили к нормальному бою и настраивали систему захвата цели. Другие наши мехи так же отремонтировали и провели необходимое техобслуживание. Роботов Роджера Шейна и его людей мы тоже доводили до ума. Провели ТО, обновили программное обеспечение и заменили изношенные комплектующие. Нам они нужны в боеспособном состоянии. Да и был такой пункт о техподдержке в нашем новом контракте.
   На освободившихся "Волкодава" и "Коммандоса" было решено искать новых водителей. Мы подали объявление о найме мехвоинов в Зал Найма и стали ждать кандидатов. Думаете к нам валом повалил народ. Ага! Хрен и три бобра в придачу! Хотя нам после удачно завершенной работы и повысили немного рейтинг, но в негласной табели о рангах среди наемников наш отряд не котировался. Да и правильно. Кто мы такие? Никому неизвестные новички. Я считаю, что нам с нашим первым контрактом с комстаровцами просто повезло. Тут все решил случай и исход боя с "Мобильным огнем". Нас случайно увидели и заметили. И если бы не обстоятельства, то КомСтар вряд ли бы нанял наш отряд для такой щекотливой миссии. Так вот! Немного отвлекся. Нормальные квалифицированные и опытные мехвоины к таким как мы скорее всего не пошли, а выбрали бы более солидные наемные соединения. Так что к нам приходили лишь какие-то мутные типы. Одного явного наркомана Рэму даже пришлось выбрасывать за дверь нашего арендованного офиса. Этот деятель додумался нам угрожать после того, как получил категорический отказ. Он еще зачем-то за пистолетом полез в кобуру на поясе. Правда, большего этот нарик сделать не сумел и был отправлен в полет нашим моментально ожившим клановцем. А я еще дурак не понимал, зачем Рэм напросился на участие в собеседовании с претендентами. Просто, наш громила очень любил драки. Во многих барах Гарлеха его все уже знали. И знали зачем наш Элементал туда ходит. Не выпить, а подраться. Я об этой маленькой слабости Рэма хорошо знал и смотрел на нее сквозь пальцы. Ну надо же человеку как-то спускать пар. Тем более, что пил он не много и никогда никого сильно не калечил. Профессионал. Да и по сути своей наш грозный Элементал все еще является мальчишкой. Ему же всего двадцать лет. Щегол еще пестрожопый с замашками профессионального убийцы. Да и всем моим мехвоинам было не так уж и много лет. Лисенку и Молчуну, как и мне было по восемнадцать лет. Колдунье и Грозе по девятнадцать. Вы только вдумайтесь в это! Отряд детей, умеющих профессионально убивать врагов. Правда, после того случая с буйным наркоманом на собеседованиях царила идилия. Все неадекваты решили не искушать судьбу. Еще бы! Тот нарк ведь после знакомства с Рэмом был госпитализирован с переломом челюсти и обеих рук. Так что наш Элементал вскоре заскучал.
   Из тех, кто к нам обратился ни один не внушал мне доверие. Практически все были либо полными дилетантами, которые ничего не умеют. Либо запачкали свою репутацию мехвоина неблаговидными поступками. Был даже один откровенно криминальный тип гражданской наружности. Поэтому, решение о приеме новых мехвоинов я пока откладывал. Все решил случай. Андрей Ветров совершенно случайно встретил своих дальних родственников с планеты Сахалин, которые тут на Аутриче решали какие-то свои проблемы. Слово за слово под традиционный русский напиток, и вскоре у нас появились новые рекруты. Роман и Виктор Прохоровы были близнецами. Парням недавно исполнилось девятнадцать лет. У себя на планете они успели пройти курсы по подготовке мехвоинов и немного послужить в милиционной роте планеты Сахалин. Правда, как они сами признались мне, перспектив у них там не было. От слова СОВСЕМ! Там такой клубок интриг плелся, что мексиканским сериалам до сахалинцев далеко. Место в мехчастях планетарной милиции очень теплое и денежное для нищих местных жителей. Сахалин был классической увядшей планетой, пострадавшей от Войн за Наследие по полной программе. Аборигены влачили жалкое существование в голоде и нищете. И пристроиться в милицию было большим благом для местных. Вот братьям Прохоровым повезло этого добиться, но потом начались проблемы. Другие более влиятельные на Сахалине семейные кланы стали плести против них интриги и строить козни, чтобы пристроить на их место своих родичей. В конце концов, не выдержав такого прессинга, братишки уволились из рядов Сахалинского ополчения и теперь остро нуждались в работе.
   Я, конечно, проверил квалификацию близнецов. Ничего так! Необходимые навыки у них есть, а остальное отшлифуем и подтянем до нашего уровня. Тем более, что Андрей Ветров за них поручился. И парни это знают, а значит будут стараться не подвести своего родича. Мне такой вариант идеально подходит. Посадим новичков на "Волкодава" и "Коммандоса". Пусть сами решают, кто на чем будет кататься. Ну, и устроим им интенсивный курс тренировок по боевому слаживанию. Думаю, что за несколько месяцев мы братьев Прохоровых натаскаем, и они гармонично вольются в наш боевой коллектив.
   Кроме мехвоинов я еще решил нанять и пехотинцев. В ходе нашей последней миссии понял, что без пехоты мы много не навоюем. Нет, с вражескими мехами наши роботы то справятся, а вот что делать с зачисткой помещений, несением караульной службы, охраной пленных и сбором трофеев. Без пехоты тут никак. Наш Рэм конечно боец крутой, но он один и разорваться не может, чтобы везде успеть. Кроме того, в свете нашей предстоящей работы нам нужны были профессиональные саперы. А что вы хотите? Партизанская тактика предполагает массовое использование различных мин и прочих взрывающихся штуковин. А наши мехвоины в этом деле не доки. Так! Знаем только общие подробности. Тут нужны настоящие взрывотехники. Конечно, пехотинцы будут и у партизан Ралдамакса. Но мне не хотелось в этом плане зависеть от повстанцев.
   Пехотинцев, кстати, мы так же нашли через нашего бравого капитана "Хапуги". Они пришли к нам все из того же многострадального Сахалинского ополчения. Были там кроме мехов и свои вспомогательные пехотные части. К нам, между прочим, по наводке братьев Прохоровых ушла целая разведгруппа Сахалинского армейского спецназа. Четырнадцать человек. И среди них четверо имеют неплохую саперную подготовку. Не понимаю я командование милиции Сахалина. Что у них там за гнилой моральный климат в войсках? Если такие вот отборные кадры от них разбегаются.
   Для наших пехотинцев мы приобрели два ховеркрафта с легкой броней и турелями с легкими автоматическими пушками. Кстати, что такое ховеркрафт? Это такой быстроходный аппарат, который может передвигаться, летя над поверхностью земли на высоте пары метров. Выше не может. Что-то типа продвинутых экранопланов начала двадцать первого века. Машина скоростная и маневренная. Казалось бы, вот он идеальный заменитель танков и бронетранспортеров. Так, да не очень! Из-за конструктивных особенностей ховеркрафты не могут нести на себе толстую броню и тяжелое вооружение. Но я свою пехоту в первые ряды на поле боя и не планировал пихать. А вот для быстрого маневра или отступления такие аппараты в самый раз. Они могут пройти по любому типу местности. Даже над водой могут лететь. Так что, от наших мехов на марше отстать не должны.
   Кроме транспорта, всем нашим новым пехотинцам были закуплены штурмовые комплекты тактической пехотной брони и стрелковые комплексы. Не то старье, что я видел у пиратов, а довольно современное оружие и защитное снаряжение производства КомСтара. Между прочим, такая вот новейшая продукция военной промышленности продается только на черном рынке Аутрича и не всем доступна. К счастью, у Андрея Ветрова сохранились кое какие старые связи. Ох, и мутит воду наш космический волк. Старые связи? Ну, ну! Видимо, капитан "Хапуги" до встречи с нами промышлял не только законными космическими перевозками. Есть такое слово - контрабанда. Прямо, не Андрей Ветров, а Хан Соло. Только Чубаки не хватает. Хотя, наш космический волк на Харрисона Форда совсем не похож. Благодаря его "старым связям" мы смогли приобрести еще ряд интересных вещей. И не только для пехоты!
   Так, например, мы достали двенадцать новейших комстаровских боевых костюмов для мехвоинов. Причем, прямо со склада. Новье! Мухи не с...сидели! Штуки просто классные! Это не наши обычные комбезы вооруженных сил Расалхага. Нет! Тут сплав технологий КомСтара и Звездной Лиги более высокого полета. Такие вот костюмчики помимо того, что защищали практически все тело (кроме головы) водителя меха от перегрева в кабине. Навроде моего старого охлаждающего жилета. Только он охлаждал торс, а тут все тело под климат контролем. Так еще они могли использоваться и как обычная пехотная броня легкого класса. От ударов ножом, пистолетных пуль, зарядов ручных бластеров и осколков такие комбинезончики тоже неплохо спасали своего владельца. Такая экипировка была довольно редкой и эксклюзивной. Во всей Внутренней Сфере она была доступна только КомГвардии и нескольким элитным подразделениям Великих Домов. Почему я взял аж двенадцать комстаровских костюмов? А чтобы было! С запасом на вырост. Я бы и больше взял, но не было. Сейчас у нас в отряде только семеро мехвоинов. Однако, скоро их станет намного больше. Останавливаться на достигнутом я не собирался. "Стальное пламя" будет расти, а значит, эти костюмчики лишними не будут.
   Надо было видеть глаза наших новых пехотных рекрутов. На Сахалине то они перебивались разным допотопным старьем. Возражения насчет того, что они с таким продвинутым оборудованием не работали я отмел сразу же. Мои люди будут иметь все только самое лучшее. А насчет недостаточной для этого сноровки и незнания таких систем пехотного вооружения. Так никто не отменял занятий и тренировок. Кроме того, у "Волчьих Драгун" были и виртуальные тренажеры для обучения пехотинцев. Так что, все эти месяцы не только мехвоины будут тренироваться до упаду, но и наши новые пехотинцы от них не отстанут.
   Наш Рэм произвел на них неизгладимое впечатление. Его бронескафандр их просто покорил. К моему облегчению никакой профессиональной ревности между клановцем и нашими пехотинцами не возникло. Скорее наоборот. Они очень быстро сошлись. Может это и правильно. Для бывших спецназовцев все наши мехвоины были элитой вооруженных сил. Эдакие небожители. И простому пехотинцу было тяжело общаться с водителями мехов. Пехотинец может пожертвовать своей жизнью, чтобы спасти мехвоина, но они никогда не станут равными друг другу. Такой уж тут в обществе менталитет. Средневековый. А наш Рэм в глазах бывших спецназовцев был своим парнем. Пехотинцем. С которым можно общаться спокойно. Да, и самому Элементалу такой расклад тоже нравился. Ему еще в клановом детстве вбили понятие о системе рангов. Где мехвоины стоят на ступень выше, чем Элементалы и пилоты истребителей. Поэтому, новых пехотинцев наш громила воспринимал как людей своего круга.
  

Глава 10.

   Еще раз внимательно осматриваю окрестности вражеского блокпоста. Пираты тут устроились с комфортом. Оседлали единственную в этом районе дорогу. Таким образом, они могут контролировать все окрестные поселения. Мимо них тут никто безнаказанно не проедет. Если только на ховеркрафтах по тайге. Но такой редкой и дорогой техники у местных жителей мало. Ралдамакс планета бедная по меркам Внутренней Сферы. Так что перекрыв эту дорогу, пираты сумели наладить контроль за перемещением аборигенов. Это я о мирных гражданах говорю. Партизаны то по лесам и так бесконтрольно шастают. Чаще всего пешком. На "одиннадцатом номере" так сказать! Как, впрочем, и мы. Мы ведь теперь тоже считаемся партизанами. Только у нас еще есть мехи и ховеркрафты. А значит, нам эта дорога совсем не нужна. Пройдем где угодно. И пересеченная местность не станет помехой. Главное - это не заплутать в дремучей тайге. Без хороших проводников тут лучше не ходить. Пираты и не ходят. Без особой необходимости. Сидят вот на таких блокпостах, аванпостах и в крупных поселениях. Северный материк планеты Ралдамакс был слабо освоен. Да и крупных поселений тут не много. Самым большим городом считается Рейкертаун. Этот портовый городишко тысяч на десять жителей был главной базой пиратов на этом континенте. По данным повстанческой разведки там базировалась рота мехов и около роты пехотинцев. Еще десять мехов были раскиданы по четырем блокпостам и одному аванпосту. Вообще-то, раньше аванпостов на севере было два, но после нашего первого посещения этой удаленной от центров цивилизации планетки, самый дальний аванпост исчез с топографических карт. Партизаны, когда мы улетели, там все заминировали и взорвали нафиг. У пиратов его разгром вызвал настоящую панику. Еще бы! Они ведь понесли ощутимые потери. Четыре меха, два БТРа и сорок три пехотинца. Это заставило бандитов перебросить из столицы с южного материка ту самую роту, что сейчас базируется в Рейкертауне. Ну, и на местных мирных жителях они тогда тоже отыгрались. Провели несколько карательных акций, спалили пару мелких поселений, расстреляли кучу народа, а еще больше бросили в концлагерь, расположенный у все того же Рейкертауна. Впрочем, партизанское движение от этого сильно не пострадало. Скорее наоборот - набрало силы.
   Когда мы через полгода вернулись на Ралдамакс, то застали в отряде Роджера Шейна более двух сотен бойцов (а раньше их было около тридцати, это те, кто оставался после отлета Шейна и его будущих мехвоинов). Точнее, теперь повстанцами командовал заместитель Роджера Эмилио Маркос. Шейн то с нами на Аутрич отчалил. Наше возвращение на Ралдамакс было довольно будничным. Никакого аэрокосмического прикрытия у этой захваченной пиратами планеты не было. Да я бы сильно удивился, если бы оно было. Такая роскошь тут доступна только самым богатым мирам Внутренней Сферы. Для Периферии же это вообще недостижимый идеал. Для нормальной космической обороны необходимы аэрокосмические истребители. Это по минимуму. Правда, у пиратов были в наличие четыре шаттла и два прыжковых корабля. Однако, шаттлы - это не истребители. Ими космическое пространство патрулировать бесполезно. Если они конечно не переделаны в авианосцы. Шаттл - это скорее десантно-транспортный космический челнок. На нем ты вражеские шаттлы не перехватишь. Скорости не хватит. Да и вооружение у него больше оборонительное. Чисто, от истребителей отбиться и уйти. А так конечно же для обороны околопланетного космического пространства неплохо было бы иметь космическую станцию и боевые космические корабли. Но это все уже для солидных людей, имеющих власть и ресурсы. Пираты, как и все, кто проживал на Периферии, о таком могли только мечтать. Радарная станция, расположенная на юге Ралдамакса, теоретически могла нас засечь при посадке. Но Роджер Шейн уверил меня, что она пострадала при вторжении Банды Черепа, и теперь ее вряд ли сумеют починить. Просто, на Ралдамаксе не было таких специалистов. Да и у пиратов их тоже скорее всего нет. Это вам не мехов ремонтировать. Тут другой уровень мастерства нужен. Раньше власти планеты приглашали для ремонта и настройки радарных антенн специалистов из КомСтара. За очень круглую сумму! Пиратам такая услуга не доступна. Они же во всей Внутренней Сфере вне закона. Однако, я решил подстраховаться, и наш шаттл вошел в атмосферу Ралдамакса над Северным полюсом, прикрываясь от возможного радарного сканирования телом планеты. Потом он спустился на высоту в пятьсот метров и полетел к подземной базе местных партизан.
   Перед посадкой Роджер Шейн вышел на связь со своими людьми, оставшимися на базе. Все было штатно. И мы сели. Местные партизаны помогли нам быстро замаскировать шаттл и место посадки. Затем началась разгрузка. Все свободное место в трюме нашего шаттла было забито ящиками с оружием, амуницией, пехотным снаряжение, взрывчаткой, медикаментами, запчастями и боеприпасами для мехов. Видя, что процесс пошел, Эмилио Маркос утащил меня и Роджера на совещание. Ну, это он так выразился. На самом деле, это больше походило на отчет. Эмилио доложил своему командиру, что у них тут происходило после нашего отлета. Как ему и было приказано отряд не делал резких маневров. Только мелкие акции. Все вдали от базы. В основном, партизаны все эти шесть месяцев занимались разведкой сил противника. Эти сведения нам потом очень сильно пригодились при планировании дальнейших действий. Поначалу пираты очень активно искали тех самых неизвестных мехов, что разгромили их аванпост. Который, между прочим, решили не восстанавливать. Что сильно упростило жизнь повстанцев в том районе. Теперь иногда тут появлялись небольшие рейдовые группы пиратов. Но не более того. Роджер улетая сильно переживал по поводу сохранности подземной базы. Но сейчас Эмилио его успокоил. Пираты о тайной базе повстанцев даже не догадывались и не искали ее.
   После того, как были решены все организационные вопросы, и схлынули эмоции, мы начали планировать дальнейшие боевые операции. Теперь у нас в строю было двенадцать боевых роботов. Пиратскую подбитую "Саранчу", ту самую что мы бросили в тайге, повстанцы как-то сумели эвакуировать с поля боя и отремонтировать. Значит, теперь у нас была полная рота мехов. Они то и будут нашей главной ударной силой. Кроме этого, были еще четырнадцать моих пехотинцев под командованием лейтенанта Дениса Макарова. Он у сахалинских спецназовцев был раньше командиром группы. Поэтому, я не стал ломать командную цепочку и назначил его командовать пехотой "Стального пламени". Правда, Рэм ему не подчинялся. Он был моим подчиненным. И юнитом огневой поддержки. Но в связке с нашими пехотинцами он работал неплохо, так что лейтенант Макаров не возражал против такого расклада. Местных партизан набралось около пяти сотен человек. Тут были не только люди из подразделения Роджера Шейна, но из других отрядов сопротивления. С ними Эмилио успел наладить связь и скоординировал действия пока мы были на Аутриче. Казалось бы, силища! Но у пиратов сил было гораздо больше. Значит, будем есть слона по частям. Будем отщипывать от Банды Черепа по кусочку.
   Следующие две недели были для пиратов ужасными. По всему северному материку стали пропадать пешие патрули. Кстати, совсем забыл. Местные тут оба материка так и называют Северный и Южный. Видимо, у них на большее воображения не хватило. Так вот. Вернемся снова к пиратам. При этом, многие пираты исчезали чуть ли не в зоне видимости блокпостов. Несколько единиц пиратской бронетехники подорвались на умело расставленных на дороге фугасах. Апофеозом всему этому безобразию стал захват блокпоста номер три. Там пираты потеряли один легкий мех "Шершень", три бронетранспортера и пятнадцать пехотинцев. При этом, позвать на помощь атакуемый блокпост не смог. Видимо повстанцы как-то смогли заглушить все каналы. Тут как нельзя кстати поработал наш отрядный "Ворон" со своим комплексом РЭБ. Правда, пираты об этом и не подозревали. До сих пор гадают, как нам удалось обрубить их связь. Когда через четыре часа к месту событий выдвинулась рота пиратских мехов из Рейкертауна, то живых там они уже не застали. Кстати, пираты обнаружили только трупы своих людей и остовы горящих бронетранспортеров. Все оружие и снаряжение пехотинцев пропало. Исчез так же и оборонявший блокпост "Шершень". Судя по следам, в атаке на блокпост участвовало не менее пяти неизвестных мехов. Это я так решил ребят Роджера в деле проверить. Они работали по блокпосту. Но на всякий случай за холмами стояли мехи "Стального пламени". Не понадобилось. Поэтому, на месте боя и были обнаружены только следы роботов ралдамаксцев. Парни сработали на пять с плюсом. Если честно, то у пиратов на блокпосту не было ни единого шанса. Это было избиение младенцев какое-то. Даже пиратский "Шершень" смог продержаться только секунд двадцать против пяти партизанских мехов. О пиратских пехотинцах я вообще молчу. Про таких обычно говорят - бессмысленные жертвы. Нет! Раньше вот в таких блокпостах может смысл и был. Когда приходилось воевать против пеших плохо вооруженных партизан. Но вот против боевых роботов такие плохо укрепленные и слабо защищенные посты были просто бессильны. Я бы теперь на месте пиратов перестал распылять силы и стянул их в один кулак. Правда, тогда бы они теряли контроль над огромной территорией. Все равно, такими темпами они его скоро совсем потеряют. С нашей посильной помощью! Хе, хе!
   Ричард Гроссман, бывший командиром роты пиратских мехов, с горяча приказал преследовать неизвестных роботов. Следы их отступления ясно читались на земле. Они уходили в лес. Правда, преследование практически сразу же пришлось прекратить. Буквально через триста метров на мине подорвался следовавший в авангарде "Феникс". Сработавший под ним заряд оторвал левую ступню пиратскому роботу. Пираты сразу же открыли огонь, подумав, что подверглись вражескому нападению. При этом, в панике стреляли во все стороны, что вызвало затем лесной пожар и окончательно перечеркнуло возможность дальнейшего преследования. Впрочем, никто из пиратских мехвоинов и не стремился лезть в глубь непролазной тайги. По нашим сведениям, Ричард Гроссман потом имел очень неприятный разговор по видеосвязи с главарем пиратов Джеком Хартом по кличке Кровавый Череп.
   Мы узнали от пленных, что у Банды Черепов не все так ладно. Нет среди них единства. Вообще, эта банда появилась относительно недавно. Три года назад четыре пиратских группы решили объединиться под предводительством Кровавого Черепа. Вот откуда у них столько сил. А я еще удивлялся. Обычно, у одной пиратской банды имелся один прыжковый корабль, один шаттл и пять-десять мехов. Этого им хватало, чтобы совершать набеги на увядшие планеты где-нибудь на Периферии или окраинах Внутренней Сферы. При этом они редко захватывали всю планету на долгий срок. Обычно, быстро хватали все, что плохо лежит и грузились в шаттл, стараясь не попасть под раздачу от злющих милиционных мехов. Так вот, два с половиной года назад Банде Черепа удалось хитростью захватить Ралдамакс. Обычно, власти этой планеты вели дела с одним вольным торговцем. Тот имел прыжковый корабль и два шаттла. На них он доставлял грузы из Внутренней Сферы. Этот торговец был проверенным партнером и ему доверяли. Пираты как-то узнали такой расклад и решили этим воспользоваться. Как они умудрились захватить корабль торговца? Наши пленники не знали. Да и что могли знать обычные пираты? Только разные слухи, что ходили в банде. Как бы то ни было, но в одно прекрасное утро на орбиту Ралдамакса вышли два шаттла, которые принадлежали тому самому проверенному торговцу. Он прибыл раньше срока, но это не насторожило ралдамаксцев, и они разрешили космическим челнокам приземлиться на столичном космодроме. Конечно, шаттлы встречало дежурное копье мехов. Однако, местные мехвоины расслабились и не ожидали подвоха. Шаттлы открыли огонь по приблизившимся ралдамаксским машинам, потом из распахнувшихся люков хлынули пиратские боевые роботы и пехотинцы. Нападавшие быстро смяли сопротивление дежурной четверки роботов и устремились к казармам милиции. Там же, кстати, кроме пехоты базировались тогда и все расалхагские мехи. Атака пиратов была внезапной, и только немногие мехвоины милиции Ралдамакса успели занять места в кабинах своих роботов. Короче говоря, у обороняющихся не было никаких шансов отбиться. После блестящей победы пираты казнили монарха, всю семью короля Ралдамакса и многих членов правительства (тех, кого смогли поймать). Затем они начали грабить планету. Вот тут то и начались разногласия. Одни бандиты хотели быстро пограбить и свалить подальше. А что? Они же всегда так поступали раньше. Другие хотели остаться и стать правителями Ралдамакса. Новой элитой этой планеты. Вот эти две партии в Банде Черепа сейчас и делили власть. А наши действия очень сильно подмочили репутацию Джека Харта, который мечтал стать королем Ралдамакса. И те обидные потери, что мы сейчас наносили пиратам очень сильно не нравились его противникам и играли им на руку.
   Поэтому, Ричарду Гроссману был поставлен ультиматум - либо он в течении месяца ловит и уничтожает тех неуловимых партизанских мехов, либо ему придется распрощаться с головой. Когда командир пиратской мехроты попросил подкрепление, то Кровавый Череп его обломил и заявил, чтобы тот справлялся своими силами. Мол, и так в его распоряжении большая часть пиратских мехов. Южный то материк тоже надо охранять. Как мы узнали подробности этого разговора. А очень просто. В центре дальней связи в Рейкертауне работали люди, сочувствующие сопротивлению. Ну а дальше дело техники. Если уже в двадцатом веке у спецслужб существовал такой термин - прослушка связи. А на протяжении столетий, средства прослушивания чужих разговоров развивались вместе с развитием средств связи. Поэтому, уже через пару часов после этого разговора у нас была его запись. Именно она и подтолкнула меня предложить один рискованный, но очень заманчивый план.
   И вот теперь я сижу в кабине своего "Квазара" и просматриваю видео, которое мне транслируется с тактических видеокамер лейтенанта Макарова и его людей. В режиме реального времени наблюдаю за нашей первой целью. Этот пиратский блокпост был ключевым пунктом нашей операции. Силы на нем базируются довольно небольшие. Два легких меха - "Стингер" и "Дротик". Три бронетранспортера и пятнадцать пехотинцев. Для нашего объединенного отряда это не противник. Наконец-то, все наши мехи и люди заняли свои позиции. Еще раз глянул на тактическую карту. Все на позициях. Пора!
   С ревом из леса напротив начали вылетать ракеты дальнего действия. Это сейчас Лисенок на своем "Центурионе" работает по вражеским мехам. Вот к игре подключились автоматические пушки и тяжелые лазеры. Из леса со всех сторон на открытую местность высыпали мехи повстанцев и "Стального пламени". Расстояние до блокпоста не большое. Всего триста метров тайги вокруг периметра блокпоста пираты выкосили. Для оружия мехов это не расстояние. Вот подойти так близко к противнику было действительно трудно. В этом тут очень помог довольно удобный овраг. По нему мы и подошли практически в упор к противнику. Ну и конечно же РЭБ Колдуньи нас прикрыл от пиратских сканеров и радаров. Правда, пираты тоже не дураки. Овраг был заминирован ими по самое не хочу. Наши саперы на обезвреживание пиратских мин потратили два часа. Но справились, не потревожив людей и мехов на блокпосту. Возле блока овраг удобно разветвлялся, позволяя охватить пиратский пост с трех сторон. Сам бой продлился считанные минуты. Ну а что вы хотите? Двенадцать мехов - это сила. Все бронетранспортеры были уничтожены в самом начале. Пиратские мехи продержались чуть дольше. Но не намного. Кстати, оба их водителя остались живы. Я специально заострил на этом внимание бойцов. Нам нужны были пленные пираты-мехвоины. На этот раз нужны! Пиратских пехотинцев же в плен было решено не брать. Ими в ходе скоротечного боя занималась в основном наша пехота. Все сто тридцать человек, что участвовали в этой операции. Хотя, мехи тоже, время от времени, били и по мечущимся в панике пешим пиратам. Но главные их цели были вражеская техника. Особенно, оба пиратских боевых робота. Им, следуя моему приказу, просто отстрелили ноги. Один вражеский водитель при этом успел катапультироваться, а другой не успел. Так и упал вместе с мехом. Пришлось его потом из кабины выкуривать.
   Сразу же после окончания боя мы начали экстренно допрашивать наших пленников. Эти деятели раскололись сразу, увидев, как к ним со свирепой ухмылкой подходит Рэм, поигрывая ножиком. Он ради этого даже из своего бронескафандра вылез. Я ему заранее дал большой такой нож в стиле Рэмбо. Ну, помните тот дебильный тесак с зубчиками? Только у Рэма он по размеру больше напоминал мачете. А уж свирепые морды наш здоровяк корчить умел. Я объяснил пиратским мехвоинам, что отдам их вон тому громиле, если они не станут с нами сотрудничать. Оба согласились. Ну а что вы хотите от бандитов? Это только в слюнявых голливудских фильмах они крутые и морально устойчивые парни. На самом деле же это обычные человеческие отбросы. Которые даже не знают таких понятий как долг, честь и самопожертвование. Хотя, если бы пришлось, то я бы без колебаний приказал пытать этих молодчиков. Нам тут накануне показали несколько видеороликов о зверствах пиратов на Ралдамаксе. Немецкие фашисты рядом с Бандой Черепа просто младенцы. Этих нелюдей надо стирать с лица планеты как мерзкую грязь. Уроды, блин! Но наши пленники не стали изображать героев и на перегонки стали с нами сотрудничать.
   Пока мы наводили порядок на блокпосту и потрошили пленных на предмет сотрудничества. На дороге в семи километрах отсюда закипела другая деятельность. Там работали все наши саперы и часть пехотинцев. За сорок минут они смогли заминировать около двухсот метров дороги. Дорожное покрытие этой единственной в этих местах трассы было далеко от идеала. Когда-то тут была неплохая скоростная дорога. Но те времена давно прошли. Теперь вся дорога была основательно разбита. Ям и колдобин тут хватало. Вот в эти ямки наши взрывотехники и укладывали свои сюрпризы. В основном это были радиоуправляемые фугасы из очень мощной и необычной взрывчатки. "Сурас-9". Так ее называли во Внутренней Сфере. Штука мощная и очень дорогая. Она стоила в три раза дороже, чем обычная взрывчатка. Но на это были причины. Во-первых - это редкость. Достать ее было очень сложно. Даже Андрею Ветрову с его связями на черном рынке Аутрича пришлось поискать. Во-вторых - эту взрывчатку было очень сложно обнаружить. Для обычных армейских минных сканеров она была невидима. Мы с этим немного поэкспериментировали. Даже, продвинутые сканеры "Элементала" ее не увидели. Для поиска "Сурас-9" надо было иметь очень дорогое и редкое оборудование. Такое было только у Великих Домов и КомСтара. У пиратов его точно не будет. Кроме этих фугасов у обочин дороги закапывались еще одни необычные подарки для пиратов. Мины "Доминатор-24" были предназначены для поражения боевых роботов и другой бронетехники. Эти взрывающиеся штуковины были также очень дорогими и еще более редкими изделиями военной промышленности. Помимо корпуса, выполненного из малозаметных для миноискателей материалов, эти мины обладали продвинутой системой наведения и подрыва боезаряда. На такую вот мину не обязательно было наступать или наезжать. Она засекала цель на расстоянии в пятьдесят метров. После чего, встроенный боевой компьютер анализировал маршрут, тип цели и ее уязвимые места. Затем шло наведение, и мина выпрыгивала из под земли в высоту метров на пять, благодаря вышибному заряду. После чего, она разворачивалась боевой частью к мишени и включала небольшой реактивный двигатель, который толкал ее к цели. Подлетев к ней, "Доминатор-24" взрывался. Направленный в уязвимую точку взрыв прожигал броню любого меха. Даже штурмового. К сожалению, таких классных мин у нас было всего четыре штуки. Каждая, между прочим, стоила шестьсот тысяч. Но я бы взял и больше. Однако, товар не зря был редким. Удалось найти только четыре "Доминатора". Обычные стандартные мины мы ставить не стали. Еще обнаружат. Тогда весь наш план пойдет насмарку.
   Когда мне доложили, что все готово. Мины и фугасы установлены. Тогда я дал команду на выдвижение на новые позиции. Кстати, пока саперы там трудились, мы тут на захваченном блокпосту тоже без дела не сидели. Техники на месте проводили минимальный ремонт. Хотя, повреждений у наших мехов практически не было. Пираты в этом бою не столько стреляли по нам, сколько пытались увернуться от обстрела и убежать. Боеприпасы своим роботам мы тоже пополнить не забыли. Скоро им предстоит много стрелять. Будет обидно, если боекомплект закончится в самый неподходящий момент. Особенно, в этом плане был прожорлив "Стрелок" Роджера Шейна. Его две автопушки расходовали боеприпасы с большой скоростью. Зато в бою он мог создавать просто лавину огня.
   Вскоре, все наши мехи и большая часть пехоты заняли свои позиции. В этом месте дорога как раз шла между высокими лесистыми холмами. Вот мы и засели на обратных от дороги скатах высот. Спектакль начинается. В штабе пиратской базы в Рейкертауне раздался панический звонок. Блокпост номер один вышел на связь. Испуганный с паническими нотками голос ворвался в рубку связи. Еще бы! При взгляде на оскал Рэма и не так запоешь. Водитель пиратского меха по кличке Рубила кричал во весь голос о том, что на их пост напали партизаны. Много, среди них есть и несколько мехов. Если точнее, то штук пять. Лицо говорившего на экране видеосвязи было очень испуганным. Короче говоря, бравые защитники первого блокпоста дерутся в полном окружении, несут потери и очень ждут подмоги. Первую атаку партизан они уже отбили, подбив одного вражеского меха, но похоже, что те не собираются останавливаться и скоро пойдут на новый штурм. Это сильно взбодрило Ричарда Гроссмана, который быстро по тревоге поднял свою роту мехов и отправился на выручку героического блокпоста. Ну, как быстро? Пираты целый час колупались, пока наконец выступили в путь. В нормальной армии за такую скорость им бы такой раздракон устроили. Но для пиратских мехвоинов это нормально. Правда, уже по дороге связь с блокпостом прервалась, но Рубила успел сказать, что партизаны пытаются ее глушить. Однако, он заверил, что сил у них пока хватает, и они обязательно дождутся помощи из Рейкертауна. Видимо, смогли заглушить. Ничего! От города до атакованного поста всего около семидесяти километров. Для мехроты Гроссмана это чуть больше часа быстрого хода. Скоро они будут на месте и за все посчитаются с наглыми аборигенами.
   Наконец-то, посты дальнего дозора сообщили радостную весть:
   - Видим противника! Одиннадцать мехов! Быстро двигаются по дороге в нашу сторону!
   - Замечательно, только почему их одиннадцать? В роте Гроссмана же двенадцать машин? Хотя, тот "Феникс", что недавно подорвался на мине. Его вроде бы не успели починить. Тогда все сходится!
   А вот и картинка пошла. Наблюдаю за маршем пиратских боевых роботов, сидя в кабине "Квазара". Мы не зря заранее расположили вдоль дороги несколько десятков пассивных видеодатчиков. Они маленькие и засечь их трудно. Зато я практически в режиме реального времени могу следить за продвижением противника. Зачем такие сложности скажете вы? Я лучше перестрахуюсь, но буду знать, что делает противник, чем действовать в слепую. Вдруг пираты при подходе к блокпосту свернут в лес, а не пойдут по дороге. Если это случится, то я хочу знать о таком маневре противника заранее. Однако, пиратам сейчас явно не до хитрых маневров. Вон как спешат. Боятся не успеть. Тем более, что партизаны, оставшиеся на блокпосту сейчас начинают стрелять в воздух из пулеметов и штурмовых винтовок. По моей команде, разумеется. Ага вот еще что-то взорвали. Шумят. Имитируют якобы идущий у пиратского поста бой. Заманивают Черепушек. Так, так! Пираты похоже услышали. Тут до них от нашей засады километров пять осталось. Явно ускорились. Даже БТР плетущийся в головном дозоре прибавил ходу. Нахрена они вообще его с собой взяли? От него же в сражении мехов нет никакого толку. Ага! Вот в чем дело. В носовой части торчат антенны минных сканеров. Саперы едут. Понятно все. Мины на дороге ищут. Видимо, за два с половиной года партизаны заставили пиратов бояться своих мин. Только это вам ребятки не поможет. Судя по конфигурации антенн, у вас там стоят стандартные миноискатели. Да еще и сильно устаревшей модели. Ими вы наши взрывающиеся подарки вряд ли обнаружите.
   Вот голова вражеской колонны вынырнула из-за поворота. Идите, идите сюда засранцы космические. Сейчас мы с вами повеселимся. Как там один мультяшный змей говорил:
   - Ближе! Ближе! Идите ближе!
   БТР с пиратскими саперами подъезжает к нашей первой закладке. Невольно затаиваю дыхание. Заметят или нет? Фух! Не заметили. Дальше поехали. Не зря мы такую дорогущую взрывчаточку купили. А поставили бы там стандартную, так ее бы сейчас в момент засекли. И мы бы пролетели мимо кассы со своей засадой. А так смотри, вон они сами в нее лезут. Колонна пиратских мехов уже практически полностью втянулась в полосу поражения. Ну кто же так воюет? Дилетанты, блин! Где боевое охранение? Где боковые дозоры я вас спрашиваю? На сканеры и радары надеетесь? А зря! Наш комплекс РЭБ давно работает. Ни фига вы так не увидите. Тут глазками надо смотреть. Ох пиратики, поплатитесь вы за свое разгильдяйство. Ох и поплатитесь! И никто в этом не будет виноват, кроме вас самих. Вы сами себе сейчас злобные Буратины! Вот уже, и замыкающие роботы Черепов вошли в зону подрыва. Отлична-а-а! Понеслась!
   Последнее что я вижу на экране - это вспучивающаяся от взрывов дорога, поглотившая фигуры пиратских мехов. Потом картинка пропала. Видимо взрыв повредил видеодатчик. Хотя он и располагался довольно далеко от дороги. Потом моего "Квазара" ощутимо трехануло. И не один раз. Если здесь за холмом такая отдача идет, то что же сейчас творится там - в эпицентре удара. Еще немного выждал. Наконец, рокот взрывов стих. Работаем! Посылаю боевого робота вверх по склону. Несколько секунд, и я уже на вершине холма. Да уж, святые бобры! Зрелище впечатляет. То, что раньше было разбитой дорогой сейчас больше напоминает филиал ада. Кругом дым, клубы пыли вперемешку с землей. Лес по обочинам дороги и на склонах холмов, обращенных к ним, буквально сбрит силой взрывов. Ни одного целого дерева. А я еще боялся, что нашей прицельной стрельбе по противнику будут мешать деревья. Даже думал прорубить и расчистить сектора обстрела. Но потом передумал. Пираты то не совсем идиоты. Увидят просеки, догадаются. Поэтому все оставили как было. Главное ведь для засады - это хорошая маскировка. Но теперь вижу, что проблема отпала сама собой. Сейчас нашей стрельбе уж точно никакие деревья мешать не будут. Хотя, на вершине холмов еще торчат ободранные стволы, но они стоят тут довольно редко. А значит, не помешают. Высматриваю в коричнево черной пелене пиратских мехов. Вроде стало развеиваться. Ага вижу. Практически всем вражинам хорошо досталось. На ногах стоят только три боевых робота противника - "Лучник", "Беркут" и "Грифон". Остальные пиратские машины валяются на земле в разных позах. Не из Камасутры, конечно. А вы что подумали? Скорее, это позы "умирающего лебедя". Кто-то лежит без движения. Убит или ранен. Не понятно. Штуки четыре еще дрыгаются. Может пытаются встать. Или бьются в агонии. БТР пиратских саперов тоже попал под раздачу. Он лежал на обочине, перевернувшись кверху колесами. Смотреть на него было жутко. Корпус как решето. Из пробоин выбивается пламя. Из шести колес сохранились только два. Остальные просто исчезли. Там точно выживших не будет. Приказы я своим бойцам не отдаю. Они и так знают, что надо делать. На инструктаже перед операцией уже сто раз обговаривали:
   - Услышите взрывы, вылезаете на верхушку своего холма и открываете огонь по уцелевшим.
   Вот заговорили автопушки, зарявкали ракетные установки и зашипели лазеры. На пиратов обрушивается лавина огня. Я сам стараюсь не отставать от коллектива. Прямо передо мною внизу у обочины дороги вижу семидесятитонного "Лучника". Это серьезный противник, имеющий толстую броню и хорошее вооружение. Правда, сейчас он выглядит сильно потрепанным. Левая рука срезана напрочь. Солидная дыра в левом полуторсе. Там у него вроде бы двадцатиствольная ракетная установка располагается. И как только боезапас не сдетонировал? Левая нога выглядит так, как будто ее грызли огромные плотоядные бобры. Дыр и шрамов на ней хватает. Коленный сустав похоже сильно искалечен. Там тоже большая пробоина, в которой что-то искрит. Пипец котенку! Больше бегать не будет, а только ковылять потихонечку. Прихрамывая! И вообще, вся левая сторона вражеского меха выглядит слегка поджаренной. Не хило так его приложило. Как он умудрился еще на ногах то устоять? Тут же ударная волна была просто жуткая. Машинально отмечая все повреждения пиратского тяжелого робота, я тем не менее начал действовать. Прицеливаюсь в уже поврежденную левую ногу "Лучника". В поврежденное колено. Залп. Попал. Но не совсем туда куда хотел. Водила на этом мехе видать опытный. В самый последний момент дернулся, и большая часть убойной энергии десятилазерного залпа пролетела мимо. Чуть, чуть самым краешком зацепил ногу пиратской машины. Немного выше колена. Досадно! Жду перезарядки своих лазеров, одновременно смещаясь по дуге вправо. Сбиваю противнику прицел.
   Он похоже разглядел "Квазара" и сейчас хочет мне сделать больно. Вижу, как на правом полуторсе вражеского меха открывается продолговатая бронированная крышка, защищающая отверстия пусковых труб установки ракет дальнего действия. Сейчас пальнет, зараза! В меня! Двадцать ракет шумным роем выныривают из пусковых шахт. Вот же скотобобры! Даже несмотря на работающий РЭБ, пиратские ракеты навелись довольно точно. Какого черта? Верещит сигнал предупреждения о ракетной атаке. Бесцветный компьютерный голос сообщает, о подлете ракет. Одним глазом слежу за приближающимся роем. Другим высматриваю место для маневра. Прямо как рак или хамелеон. Это они вроде бы могут глазами в разные стороны вертеть. Больше ждать нельзя. Вот уже моя противоракетная система зашлась сумасшедшей трескотней, сбивая подлетающую оперенную смерть. Пора! "Квазар" резко меняет траекторию движения и отпрыгивает влево. Получилось. Несколько ракет, тех что не успевает подстрелить ПРС кланового робота, с ходу втыкаются в землю, где только что был мой мех. Взрывы. В разные стороны летят куски деревьев и комья земли. Может тут сейчас погиб какой-нибудь местный бурундук или бобер! Летяга! И нора не спасла. Ага. Это же не Земля. Тут вполне могут быть бобры-летяги. Нечто типа белок-летяг, только большие. Шутка! Юмора! Адреналин гуляет по телу. Хорошо, что не в меня. Опа! Мои лазеры перезарядились. Стреляю, опять срываясь на бег. Теперь бью по пять штук. Помню о нагреве! Это как "Отче наш". А враг мне попался настырный и опытный. "Лучник" на левой ноге еле стоит, но все же пытается поворачиваться, выцеливая мой юркий "Квазар". Хорошо, что сейчас у него повреждена одна из двух ракетных установок. От сорока ракет уворачиваться было бы труднее. Кроме того, левой руки у него теперь тоже нет, а там были еще два средних лазера. Противник не оставляет надежд достать меня. Вот опять защитная крышка приподнимается, показывая готовность ракетной установки к новому залпу.
   Не успеваю среагировать, как на сцене появляются новые актеры. Внезапно, в спину изготовившемуся к стрельбе "Лучнику" врезаются снаряды автоматической пушки. А вот и Нильс Свенссон появился. Как же вовремя. Его "Центурион" стоит на холме через дорогу и лупит из своей 120-мм автопушки на расплав ствола. Одновременно с этим, вражеский водитель от неожиданности или с перепугу дает залп из своей уцелевшей ракетной установки. Однако, за мгновение до выстрела РДД "Лучник" всетаки не выдержал обстрела с тыла, и его шатнуло вперед кинетическим ударом. Это при попадании лазером в ваш мех вы не чувствуете отдачи. А вот если по вам шарахнет автоматическая пушка солидного калибра, то удар очень даже ощутим. Многие неопытные водители не могут при этом удержать своего робота от падения. Его просто сбивает с ног силой кинетической энергии снарядов автопушки. И чем больше снарядов по нему попадает, тем сильнее будет удар. А значит, удержать свою машину от падения все сложнее. Кстати, с гауспушками, ПИИ и ракетами такая же беда. Их выстрелы при попадании так же дают сильный кинетический импульс. Вот, например, если бы в меня попали те самые двадцать ракет "Лучника", то я вряд ли смог бы удержать свой "Квазар" от падения. Хотя, чем опытнее пилот и тяжелее его мех, тем сложнее его сбить с ног. "Лучник" весит семьдесят тонн и сейчас им управлял очень умелый водитель. Поэтому, получив несколько 120-мм снарядов в спину он не упал, а лишь пошатнулся на поврежденной левой ноге. Но это сбило пиратскому мехвоину прицел и выстрел двадцати ракет пришелся не в меня, а в молоко. То есть в землю перед вражеским мехом. Правда, ракеты не сдетонировали, а эффектно воткнулись в почву. Они просто не успели пролететь сто двадцать метров и встать на боевой взвод. В этом есть большой недостаток ракет дальнего действия. На ближней дистанции от них мало прока. Вот ракеты ближнего действия взводятся и захватывают цель пролетев всего двенадцать метров. Но они и летают не так уж далеко. Например, РДД бьют на восемь тысяч метров, а РБД летят всего на семьсот. Зато у них более мощная боевая часть. Поэтому, ракеты ближнего действия наносят при попадании гораздо больший урон, чем те, что стреляют на дальние дистанции.
   Мой противник похоже только что разрядил свой главный калибр прямо себе под ноги. Ух как он сейчас матерится! Наверное? На перезарядку ракетной установки у "Лучника" тратится секунд двадцать. Да за это время мы его разберем на запчасти на пару с Лисенком. Его мех, кстати, обстрел так и не прекратил. Вон еще и на лазеры перешел. Зря это он. Нагрев у его "Центуриона" сейчас, скорее всего, жуткий. Хотя, автопушки не греются так как энергетическое оружие. В этом плане с ними проще. Вот только у них заканчиваются боеприпасы. А те же лазеры или ПИИ могут стрелять до бесконечности. Если следить за перегревом, конечно же!
   Красава-а-а! Две РБД, вынырнув из-за поваленных стволов деревьев, врезаются точно в поврежденный коленный сустав "Лучника", сбивая с него последнюю броню. А вот и Рэм проявился. Охраняет меня. Я его давно уже освободил и заявил, что теперь он не мой связанный и личный пленник. А Элементал все равно в бою пытается держаться поближе к моему "Квазару". Тоже мне телохранитель нашелся. Ладно! Не обращайте внимание. Это я так ворчу немного. Не совсем понимаю этого клановца. Мне он сейчас верен как собака. Думаю, что если пошлю его на верную смерть, то наш Рэм выполнит даже такой тупой приказ. Но я этого конечно не сделаю. Мне наш громила нравится. Как хороший боец и нормальный парень. Со своими тараканами в голове, конечно. Но скажите мне, у кого их нет? Просто, не совсем нравится то презрение к смерти, которое наш бесстрашный клановец выказывает в бою. Он же постоянно ходит по краю и на мой взгляд излишне рискует. Хотя, по рассказам того же Рэма, у них там в Клане Волка все были вот такими безбашенными отморозками. На мой консервативный взгляд такое отношение к войне может привести к неоправданно высоким потерям среди личного состава. А мне такого ненужного героизма не надо. Я хочу, чтобы мои бойцы все выжили. Поэтому, постоянно одергиваю Рэма и ворчу себе под нос, глядя на его геройства или безумства на поле боя. Называйте это, как хотите.
   Пора и мне подключиться к избиению пиратского семидесятитонника. Немного замедляю ход и тщательно прицеливаюсь. Получи фашист гранату и торпеду в борт! Вначале пять средних лазеров с правой руки. Затем добавим еще пять с левой. Есть попадание. Похоже, колену пиратского робота каюк. Многострадальная левая нога "Лучника" вдруг начинает подгибаться, а сам робот заваливается на бок. Но его водитель настоящий профи. Хорошо, что у пиратов таких мало! Пиратский мех какое-то время балансирует на грани падения. Я уже подумал, что он сейчас выправится, но нет. Опять начинает падать. Вдруг, кабина "Лучника" раскалывается с громким треском и из ее недр вылетает кресло, в котором сидит вражеский водитель. Решил всетаки катапультироваться. Ну и флаг тебе в руки, рояль на пузо и гранату в зубы. Лети голубь пестрожопый. Далеко не улетишь. Тут кругом наши пехотинцы засели. Вмиг скрутят при приземлении. А будешь сопротивляться, так просто пристрелят.
   Правда, далеко мой противник улететь не смог. Траектория его полета пересеклась с дымными трассами автопушек "Стрельца" Роджера Шейна. Тот как раз обрабатывал ими вражеского "Беркута". "Беркут" тоже в долгу не оставался и пытался отстреливаться из своей автоматической пушки. А тут наш летун-попрыгунчик. Чей снаряд его настиг я так и не разобрал. Да это, по большому счету, и не важно. Смерть водителя пиратского "Лучника" была быстрой и очень кровавой. Его вместе с креслом просто разорвало на куски. Как позже выяснилось. Этим мехвоином был сам Ричард Гроссман командир этой роты пиратских мехов. Которую мы сейчас так основательно множили на ноль. Командир уже летит. Вниз. В самые глубины Ада. Скоро за ним отправятся и все его подчиненные пираты. Такие точно в Рай не попадут.
   Пока я бодался с "Лучником", наши бойцы сумели завалить всех пиратских мехов. Только "Беркут" еще пытался сопротивляться. Нет не так! Он просто героически пытался удрать отсюда, но везде натыкался на огонь наших боевых роботов. К тому моменту, когда упал пиратский "Лучник" остальные вражеские мехи кроме "Беркута" уже тихо лежали, изображая трупы. Никто из них больше не дрыгался или пытался подняться. Наши бойцы по ним основательно прошлись огнем из всех своих стволов. Добили тех, кто шевелился. Кстати, помните, там было три оставшихся на ногах пиратских меха. Как раз после взрывов наших мин и фугасов. Так вот. Потрепанного "Грифона" в первую же минуту боя сосредоточенным огнем выгнали с дороги на обочину. Где он и напоролся на один из наших "Доминаторов". Эта высокотехнологичная мощная мина внезапно выпрыгнула из-под земли и вдребезги разнесла кабину вражеского меха. Он даже мявкнуть не успел. Пипец котенку, чтоб не писал! Сейчас же мои бойцы с азартом гоняли избитого по самое не могу пиратского "Беркута". Я даже не успел принять участие в его ликвидации. Только и увидел издалека, как его сбили наконец с ног и расстреляли уже на земле.
   Я мог бы как командующий операцией остановить эту бойню, но не стал этого делать. У этих вот только что уничтоженных нами пиратов руки были по локоть в крови. Они на Ралдамаксе столько народу поубивали. Не мужчин и воинов, а стариков, женщин и детей. Кстати, под действие Аресских соглашений пираты и прочие джентльмены удачи не попадали. Они были вне закона. И творили при этом такие вещи, что волосы дыбом вставали. Поэтому, этим тварям никакой пощады не будет. Никто нас за это не осудит. И никакой жалости к ним я тоже сейчас не испытывал. Бешенных зверей надо уничтожать. И именно этим мы сейчас занимались. Делали трудную и грязную работу, чтобы мирные жители этой планеты могли потом жить спокойно и в мире. Кстати, пираты нас тоже не помилуют, если что! В принципе, на этом наше сражение было закончено.
  

Глава 11.

   Следующие четыре часа для нашей объединенной армии прошли в жуткой суете и напряге. Мы победили, но теперь надо было воспользоваться плодами этой победы. Кстати, позднее эту нашу стычку на лесной дороге ралдамаксские историки назовут громко и пафосно - битва на Стимфалийской тропе. Хотя, для Ралдамакса это действительно было грандиозное сражение. Эпическое! А для меня - это была просто рядовая грамотно спланированная боевая операция. Главное, что никто из наших мехвоинов не пострадал. Несколько мехов получили незначительные повреждения, но это пустяки. Тут техникам работы на пару часов. Правда, среди пеших партизан были потери. Четверо повстанцев погибли в бою за блокпост и семеро были ранены. Среди пехоты "Стального пламени" потерь не было. Кроме этого, нам достались очень хорошие трофеи. Тринадцать подбитых пиратских мехов, много боеприпасов, оружия и пехотного снаряжения. Просто праздник какой-то! Однако, это же и превратилось в проблему. Оставлять такие богатства врагу было просто глупо. Поэтому, через сорок минут после того как отгремели последние выстрелы, прилетел шаттл "Стального пламени", который приземлился возле захваченного пиратского блокпоста. Там как раз была небольшая расчищенная взлетная площадка. Андрей Ветров конечно ворчал, что она маловата, но посадка прошла без происшествий. Все-таки наш капитан "Хапуги" был отличным пилотом.
   Практически сразу же после посадки мы начали грузить в шаттл наши трофеи. Очень кстати тут пришлась специальная эвакуационная мобильная платформа. Эта техника была специально сконструирована для эвакуации подбитых мехов с поля боя. Хорошо, что одна такая нашлась на подземной базе повстанцев. Старенькая, пошарпанная, но все еще на ходу. Она нам здорово облегчила процесс сбора и погрузки трофейных пиратских мехов. Без нее мы бы возились не четыре, а все восемь часов. Надо будет к нам в отряд такую же штуку прикупить. Нужная вещь, между прочим. Когда вернемся на Аутрич, поговорю с нашей казначейшей Татьяной Ветровой.
   Грузить трофеи нам никто не мешал. Дорога как будто вымерла. Ни одной машины. Как местные, так и пираты нас не беспокоили. Когда процесс погрузки близился к завершению, ко мне подошли Роджер Шейн и Эмилио Маркос. Теперь перед нами во весь рост и ширь встал истинно русский вопрос:
   - Что делать дальше?
   Еще при планировании этой операции мы думали об этом. Во многом наши дальнейшие действия зависели от исхода этого сражения. Предполагалось, что в случае провала наших замыслов и при больших потерях, мы будем отходить подальше в глубь тайги. Другой вариант развития событий открывал перед нами дорогу на Рейкертаун. Потерь мы не понесли, легкий ремонт мехов наши техники уже закончили. Боеприпасами мы так же пополнились. Скоро погрузим последнего подбитого робота в шаттл, и можно выдвигаться к Рейкертауну. Несмотря на ошеломительный успех, я все же сомневался в целесообразности наступления на главную пиратскую базу на этом материке. Думаю, что сейчас лучше отступить. Дней за пять мы сможем отремонтировать часть захваченных боевых роботов. Водители у партизан для них есть. Вот тогда то и можно будет идти в наступление. Однако, командиры повстанцев думали иначе. Они хотели атаковать Рейкертаун уже сейчас. По данным нашей разведки сил там у пиратов сейчас не так уж и много. Всего пять мехов, которых они перебросили в город из удаленного аванпоста. Кроме того, на окраине Рейкертауна располагался концлагерь, в котором сейчас содержались три тысячи узников. В основном это были родственники и члены семей повстанцев, сочувствующие сопротивлению и заподозренные в связях с партизанами. Условия в лагере были самые ужасные. Смертность просто зашкаливала. И еще! Ходили упорные слухи, что часть пленников каждые два месяца грузят в пиратские шаттлы и вывозят за пределы планеты. При этом выбирают самых здоровых и молодых. Это могло означать только одно - работорговлю. Эта, позорящая человечество, индустрия все еще существовала и по сей день. Во Внутренней Сфере рабство было запрещено. Но на Периферии все обстояло не так радужно. Тут на некоторых удаленных планетах рабы были обычным явлением. А для пиратских группировок они были ходовым товаром.
   Мои оппоненты были настроены решительно и горели желанием освободить узников концлагеря. Даже если мы не сможем захватить и удержать сам город. В конце концов, я с ними согласился. Хоть я и толстокожий, циничный солдафон, но все что творили наши враги на Ралдамаксе пробрало даже меня. Я всегда ненавидел уродов, истязающих и убивающих беззащитных мирных людей. Да и рабство в тридцать первом веке на мой взгляд - это перебор. Поэтому, как только груженный трофеями шаттл оторвался от земли и взял курс на север, наша объединенная армия двинулась к Рейкертауну.
   К северной окраине города наш передовой дозор подошел через два часа. В отличие от пиратов, я не гнал свою армию на полной скорости. Не хватало еще влететь в ловушку. Все было по-взрослому. Головной, тыловой и боковые дозоры. Беспилотник с "Ворона" время от времени облетал наиболее подозрительные места нашего маршрута. Прямо по главной трассе в Рейкертаун мы не пошли. За двадцать километров до города наши боевые группы свернули на проселочную дорогу и двинулись по ней, обходя Рейкертаун с запада. Хорошо, что пиратский концлагерь находился на окраине города. Я выслал вперед пехотинцев лейтенанта Макарова. Они скрытно подошли к холмам возле концлагеря и оттуда передали нам видеокартинку. Никакой запредельной обороны я не увидел. Макаров это так же подтвердил. У него был портативный сканер, и кроме визуального осмотра наши разведчики еще и тщательно просканировали все окрестности. Засаду не обнаружили. Концлагерь охранял лишь один пиратский "Феникс" и четыре десятка пехотинцев. Стандартная проволочная ограда под током. Четыре вышки с автоматическими пулеметными турелями. Кроме этого, наши разведчики заметили признаки минирования периметра лагеря. Правда, мины были противопехотными. Эта мера скорее от побегов пленников. Для наших же мехов такие мины не представляли опасности. Разве что, краску попортят. Эти пираты совсем страх потеряли? Они нас точно не уважают. Пора их проучить!
   Мудрить особо не стали, и после короткого совещания я отдал приказ к атаке. Последующий бой был скоротечным и предсказуемым. У лагерной охраны не было ни одного шанса. Пиратского "Феникса" мы прихлопнули за тридцать шесть секунд. Я засекал! Он даже сдаться не успел. Когда по одному меху на открытой местности ведут сосредоточенный огонь двенадцать боевых роботов, то его существование на поле боя отмеряется даже не минутами. Тут никакая броня не поможет. Дальнейшее действие даже боем то назвать нельзя. Все турели мы уничтожили в первые же мгновения. Пиратская пехота о сопротивлении даже и не думала. Они просто жаждали побыстрее сдаться, прежде чем их пристрелят разъяренные повстанцы.
   Правда, комендант лагеря и двое его телохранителей сумели запереться в одном из бараков и взять в заложники два десятка узников. Так они думали выкупить себе жизнь и свободу. Есть такая птичка - наивняк! Живет на ветках ивы. Ага! Рэм по моей команде просто проломил в своем бронескафандре бетонную стену и быстро расправился с комендантом и его подручными. Свой лазер он не применял, а убивал пиратов в рукопашной схватке. Вышло немного кроваво, но заложники не пострадали. Правда, лейтенант Макаров и его люди немного обиделись, что я их не позвал на подмогу. Они же типа спецназ. Их тоже учили заложников освобождать. Блин, ну прямо как дети! Не дали им пострелять и проявить себя во всей красе. Понимаешь! Они бы тут целую спецоперацию замутили. Я их успел уже изучить. А Рэм мудрить не стал. Получил приказ и выполнил его максимально быстро. И еще я знал, что броню "Элементала" пиратские штурмовые винтовки не пробьют, а вот у людей Макарова защита была не такой мощной. Конечно, у них тоже неплохая пехотная броня, но класс защиты всетаки уступает клановому бронескафандру. А терять своих людей я не собирался. Если можно избежать напрасных потерь, то я это сделаю.
   Следующие полчаса были переполнены сплошными эмоциями. Люди, содержавшиеся в концлагере, были в ужасном состоянии. Кормили их плохо, мучили и истязали. Многие партизаны из нашей армии нашли своих родственников или узнали об их гибели. Меня человека здесь постороннего и то пробрало аж до печенки, от вида этих людей и их страданий. Всех успевших сдаться пиратов. Все семнадцать человек. Судили тут же на месте по горячим следам. Свидетелей преступлений лагерных охранников тут было хоть отбавляй. Всем пиратам вынесли смертный приговор, который тут же привели в исполнение. Я и не препятствовал такому правосудию. Местные имеют право на месть. Тут я был с ними солидарен. Такие подонки не имеют права на жизнь.
   Правда, тут же возникла другая проблема. Многие узники были сильно ослаблены и не могли далеко уйти. Изначально мы планировали спрятать людей в лесу, на партизанских базах. Пеший переход эти бывшие узники точно не выдержат, а транспорта для них у нас нет. Если сейчас они уйдут в лес, то скорее всего погибнут. Тут сейчас как раз стояла поздняя осень, и было довольно прохладно. Хотя, снега еще не было, но для тех бедолаг и этого хватит, чтобы загнуться. Значит, нам все же придется брать город и закрепляться в Рейкертауне. Посмотрев на всех этих изможденных людей, я просто не видел другого выхода. Как этого не хочется, но похоже нам придется стать героями. Если сейчас отступлю и отвернусь от этой проблемы, то потом буду мучиться всю жизнь. Да и мои люди тоже имеют совесть. Они хоть и наемники, но не успели оскотиниться и не измеряли все свои поступки в К-банкнотах. Хотя, я бы других в свой отряд и не взял!
   Мои раздумья нарушил вызов от нашего дозора, высланного мною контролировать западную окраину Рейкертауна. Теперь бояться поздно. К нам пожаловали гости. Четыре вражеских меха двигаются со стороны города. Похоже, лагерная охрана успела вызвать помощь. Отбросив сомнения, начинаю раздавать команды. Отходить к лесу поздно. Пленников концлагеря мы при любом раскладе не бросим. Значит, выход один - атаковать! Одиннадцать мехов двигаются навстречу пиратам. Диану Райт на "Вороне" и всю пехоту я оставил охранять концлагерь. Признаюсь, что поступил так из чисто меркантильных соображений. Мне банально за нее стало страшно. Не хочу ее потерять! Она, кстати, пыталась оспорить мой приказ. Колдунья рвалась в бой. Пришлось врубить закрытый канал (нечего другим бойцам наши разборки слушать) и наехать на нее по-взрослому. Я давил на то, что беспокоюсь за сохранность ее особо редкого меха. В линейном бою стенка на стенку он откровенно слабоват, а вот оборудование на "Вороне" стоит довольно специфическое. И вдруг, противник сможет его повредить. Ну, а без комплекса РЭБ нам будет сложно вести дальнейшую войну с пиратами. В конце концов, моя валькирия сдалась. Чувствовалось, что она злится, но приказ выполнит. Вот и замечтательно! Теперь хоть не буду за нее так переживать. Блин, неужели я в нее влюбляюсь? В той то жизни мне с любовью не везло. Там от нее я только душевные раны получал. Нет! Это, не любовь! Точно! Не любовь! Просто не хочу терять эту чудесную девушку! Она мне дорога как друг! Успокоив себя таким образом, разворачиваю "Квазара" навстречу роботам противника.
   Повинуясь моим приказам, наши мехи не стали очертя голову бросаться в бой. Выдвигаемся к холмам, которые очень кстати прикрывают нас от сканеров пиратских мехов и ждем. Пиратам наша численность точно не известна. Если бы они знали, что их тут ждет полнокровная рота повстанческих боевых роботов, то скорее всего не приперлись бы сюда всего с четырьмя машинами. Значит, сейчас их ждет большой сюрприз! На холмах залегли наши дозоры из пехотинцев, которые нам передают все данные о противнике.
   Силы приближающихся пиратов сейчас составляют: пятидесятитонный "Требушет"; два сорокатонника "Часовой" и "Ассасин"; а так же двадцатитонная "Саранча". Идут быстро, не соблюдая никакого боевого построения. Это больше напоминает толпу, а не военное соединение. "Саранча" и "Ассасин" немного вырвались вперед. Чуть позади топает "Часовой". Сзади всех двигается "Требушет". Он и самый опасный. Две пятнадцатитрубные установки ракет дальнего действия и три средних лазера. Неплохой арсенал для среднего меха. РДД "Требушета" могут стать серьезной проблемой. Хорошо, что нас сейчас скрывают холмы, и враг не видит цели. Подпускаем их поближе. Ждем! Ждем! Ждем! Понеслась!
   Повинуясь моей команде, наши роботы выныривают из-за гребней холмов и открывают ураганный огонь по подошедшему противнику. Нас больше и внезапность на нашей стороне. Это приносит свои плоды буквально в первые же моменты боя. "Ассасин" получает несколько попаданий со всех сторон и падает сбитый с ног. "Саранчу" тоже неплохо приложили. Вся левая часть ее торса покрылась кратерами от попаданий. Левая турель вырвана с корнем. Правда, этот маленький мех как-то умудрился сохранить ход и теперь на полной скорости улепетывает к городу. Вполне может и уйти. По такой быстрой и маневренной мишени стрелять очень трудно. Тут даже боевой компьютер моего "Квазара" может спасовать. "Часовой" так же получил несколько пробоин, но пока держится, изредка огрызаясь короткими очередями из своей автопушки. Чпоньк-к-к! Чпоньк-к-к! Чпоньк-к-к! Его накрывает целый ураган разрывов. Это работает "Стрелок" Роджера Шейна. А хорошо стреляет лидер партизан. Две его автоматические 90-мм пушки со скоростью швейной машинки дырявят тонкую броню вражеского боевого робота. Я добавляю жару своими лазерами по пытающемуся подняться "Ассасину". Твою ж налево! Ракеты! Верещит система предупреждения о ракетной атаке. Это проснулся вражеский "Требушет". Он был дальше всех и ему досталась лишь пара попаданий. ПРС моего "Квазара" разряжается очередями, сбивая подлетающие вражеский ракеты. Проклятье! Их слишком много! Пытаюсь уклониться. Вот же скотобобры! Попали всетаки! Четыре ракеты врезаются в левую руку моего меха. Слава яйцам! Броня не пробита! Вот это встряска! Хорошо, что не в торс. Тогда не знаю смог бы я удержать "Квазара" от падения. Стоять на месте нельзя. Расслабился я что-то! Посчитал противников не опасными. Сейчас "Требушет" перезарядится и даст по мне следующий залп.
   "Квазар" набирает полную скорость. Актуаторы ног гудят так, что слышно в кабине. Несусь к вражескому ракетному меху. Для моих лазеров дистанция великовата. Пока не достаю. Надо с ним сблизиться. Вот тогда-то я ему покажу где закуска к пиву зимует. Пробегая мимо неуклюже встающего с земли пиратского "Ассасина", всаживаю ему в кабину пять лазеров с правой руки. Попал! Контрольный выстрел в голову! Скорее всего, вражеский водитель убит. "Ассасин" с грохотом валится на землю. Один готов! Вот опять на меня летят ракеты. На полном ходу делаю резкие зигзаги, сбивая прицел вражеским боеголовкам. Какую-то часть пиратских ракет удалось обмануть, но не все. Нет не все! Штук пятнадцать все еще летят прямо на меня. Вот и последний рубеж моей обороны пошел в дело. Противоракетная система "Квазара" застрекотала, выпуская разрывные снарядики навстречу подлетающей многохвостой смерти. Не дожидаясь результатов, прыгаю в сторону. Только одна ракета уже в полете бьет мой мех в правую ногу. Это не смертельно. Вот если бы я столько не тренировался в прыжках на "Квазаре", то сейчас бы меня могло кувыркнуть в воздухе. А там и до неудачного приземления недалеко. Но нет. Быстро корректирую свой полет, и "Квазар" приземляется в ста метрах, слегка споткнувшись. Но не упал! Не упал! Просто немного споткнулся, но потом мне удалось его выровнять. Однако, на месте стоять нельзя. Еще немного, и я смогу открыть огонь по этому гадскому "Требушету". Бросаю взгляд на противника и довольно хмыкаю. "Цикада", "Коммандос" и два повстанческих "Шершня" наконец добрались до моего мучителя. И сейчас вьются вокруг пиратского "Требушета", дырявя его броню своими лазерами и ракетами. Теперь ему точно не до меня. Этот грозный на дальних дистанциях мех в ближнем бою был откровенно слаб. Против четырех легких и маневренных мехов "Требушет" долго не продержится. Они его быстро разберут на запчасти. И как же он их так близко то подпустил? Не заметил, пока меня расстреливал. Увлекся фантик плюшевый.
   Вообще-то, по всем военным канонам ракетные боевые роботы считались машинами огневой поддержки и не выставлялись в первую линию на поле боя. Обычно, их в бою охраняли другие мехи, более приспособленные для перестрелок на ближних и средних дистанциях. Но в данный момент все охранение "Требушета" само попало под раздачу плюх и люлей. И именно поэтому, сейчас наши легкие роботы рвали его на части как стая голодных пираний. Вражеский ракетчик неуклюже крутился на месте, пытаясь взять на прицел своих средних лазеров юркие машины наших бойцов. Я бросил быстрый взгляд на поле боя. Там все шло просто замечательно. Среди наших мехов потерь не наблюдалось. Пиратский "Часовой" валялся на земле, и его с азартом добивали. Похоже, что подняться ему уже не дадут. "Ассасин" тоже готов. Лежит и не шевелится. А вот "Саранча" всетаки сумела удрать. Пока мы расстреливали остальных, она успела уйти довольно далеко. Ничего, дальше города не убежит. Мы тоже в Рейкертаун скоро придем. Вот там и встретимся. Сейчас только добьем "Требушета". Тем временем, к его расстрелу подключились "Стрелок" Шейна и "Центурион" Лисенка. Оружие у них было достаточно дальнобойным. Вражеский водитель продержался еще минуту, после чего, не выдержав прессинга, просто катапультировался. Он, кстати, сразу же после приземления сдался. Благодаря чему еще успел немного пожить. Да и нам нужен был язык. Хотелось бы узнать, что там сейчас творится в городе.
   А пленный поведал нам весьма любопытные новости. Сейчас в Рейкертауне осталось чуть меньше роты пиратской пехоты, один танк и три бронетранспортера. И это...все! Мехов противника в городе не было. Ну, кроме той "Саранчи", что так лихо слиняла с поля боя. И еще на космодроме возле Рейкертауна сейчас стояли два шаттла пиратов. Один из них был тот, что недавно перебросил сюда с юга роту Ричарда Гроссмана. А второй вчера привез продукты, запчасти и боеприпасы для пиратского гарнизона. При посадке у него начались какие-то проблемы с двигателями, и он чуть было не разбился, но все обошлось. И насколько знал наш пленник, сейчас экипаж шаттла и техники пиратов что-то там ремонтировали. А вот это была очень хорошая новость. Для нас! Изначально мы планировали сразу же атаковать пиратскую базу, которая располагалась в районе морского порта. Однако, сейчас планы пришлось резко менять. Возможность захватить на земле пиратские шаттлы была очень весомым аргументом. Один то скорее всего смоется, а вот второго (того что сейчас ремонтируется) мы точно прихватим. А базой пиратов мы займемся позднее, когда наведем порядок на космодроме.
   Выступили через двадцать минут, прихватив с собою половину нашей пехоты. Для зачистки зданий в городе она нам очень даже пригодится. В обороне концлагеря была оставлена другая половина пехотинцев нашей объединенной армии и два повстанческих "Шершня". Колдунью с ее "Вороном" пришлось забрать с собою. Она и так на меня злилась. Ох, чувствую, потом нам с ней предстоят не хилые такие разборки со скандалом и битьем посуды! Хотя, моя Диана не гламурная дурочка. Все она понимает, но злится все равно. Ох уж эти женщины. С ними хреново, а без них вообще труба!
   Когда мы проходили через окраины Рейкертауна, то к своему удивлению не встретили там ни одного пирата. От слова - СОВСЕМ! Я то думал, что нам предстоят тяжелые городские бои в стиле Сталинграда или Грозного, а тут такое. Не понятно! Космодром порадовал меня двумя силуэтами шаттлов, стоявших на взлетном поле возле небольшого терминала. Похоже, мы успели. Ни один еще не взлетел. Возле космических челноков царила суета, больше похожая на панику. Мы атаковали с ходу. Мехи сблизившись открыли огонь по мечущимся на взлетных площадках людям. Единственный вражеский БТР, стоявший возле терминала вспыхнул в первые же секунды боя. Люди Макарова по моей команде рванули на своих ховеркрафтах прямо к раскрытым грузовым люкам обоих шаттлов. За ними бодрыми семидесятиметровыми прыжками несся наш "Элементал". Первый шаттл спецназовцы взяли с ходу, просто въехав на ховеркрафте внутрь и быстро зачистив всех, кого увидели. А вот со вторым кораблем вышла заминка. Ворваться, то люди лейтенанта Макарова и Рэм туда смогли. Правда, красиво въехать на ховеркрафте в грузовой люк не получилось. Его то команда шаттла почти успела закрыть. Поэтому, транспорт наши бравые пехотинцы бросили у входа и успели заскочить в быстро сужающиеся щели дверного проема. Кстати, тут Рэм успел быстрее всех. В общем, проникнуть на грузовую палубу наши штурмовики сумели. Там пришлось немного пострелять. Двое пиратов в стареньких бронежилетах пытались отстреливаться, но вскоре были уничтожены. Мои люди ринулись дальше на зачистку помещений космического корабля, но тут их ждала большая и толстая птичка обломинго. Все переборки люков, ведущих на верхние палубы, были задраены. Хотя, для моих бойцов это не могло послужить препятствием. Тем более, что у них был Рэм и его лазерная пушка, которая могла резать броню люков не хуже плазменного резака. Правда не так быстро. Сержант Корнеев посетовал на отсутствие взрывчатки. Если бы она была, то он бы сейчас вмиг вышиб любую закрытую дверь. А наш "Элементал" тем временем начал резать ближайший корабельный люк лазерным лучом. Правда, вскоре ему пришлось остановиться. Экипаж шаттла вышел на связь и пообещал сдаться. Взамен они просили не убивать их.
   Оказывается, что вся команда этого космического корабля состояла из бывших пленников, которых пираты захватили три года назад и заставили работать на себя. Помните, я рассказывал про одного вольного торговца, который работал с правительством Ралдамакса. Именно на его шаттлах пираты смогли внезапно атаковать столицу этой планеты и осуществить свое успешное вторжение. Самого то торговца при захвате пристрелили, а вот его людей при помощи угроз заставили работать на новых хозяев. При этом, они были тут на положении рабов. За ними присматривали вооруженные пираты. Чтобы пленники вдруг не решили угнать шаттл. Однако, сейчас, воспользовавшись неразберихой, члены команды смогли нейтрализовать своих охранников. Когда началась стрельба, они заманили свою пиратскую охрану в один отсек и там заперли. Взрывчатки и лазерных пушек у пиратов не было, а значит выбраться оттуда они не могли. Правда, были еще те два пирата, что остались на грузовой палубе, но теперь они уже перестали быть проблемой, благодаря моим бойцам. Посовещавшись с Роджером Шейном, я принял капитуляцию экипажа шаттла, пообещав им жизнь и свободу. Если они действительно были теми, за кого себя выдают, то бояться им не чего. Кстати, запертые в одном из отсеков пираты тоже сдались. Правда жизнь и прощение им не обещали. Только справедливый и честный суд жителей Ралдамакса. Выбора у них не было, и вскоре пираты сдали оружие. Тем самым хоть ненадолго, но продлив себе жизнь. Не думаю, что их ждет тюрьма или пожизненная каторга. Тут на Периферии, да и во Внутренней Сфере законы были не такими толерантными по отношению к преступникам. О запрете смертной казни тут никто вообще не слышал. Но все равно, пираты, понимая, что их ждет, надеялись еще хоть немного, но пожить.
   Пока я препирался с запертыми в шаттле пиратами, бой за космопорт уже закончился. Все символическое сопротивление было подавлено. Потерь с нашей стороны практически не было. Только четверо легко раненных пехотинцев. Наших мехов даже не поцарапали. К счастью для нас, атака была настолько внезапной, что ни один пиратский шаттл не успел запустить реактор и открыть огонь из своих пушек. Ну а против мехов у вражеской пехоты не было ни единого шанса. Трофеи нам достались просто охренительные! Два практически целых шаттла. Легкие повреждения внутренней обшивки стрелковым оружием - не в счет. По меркам Внутренней Сферы - это настоящее богатство. Космические корабли здесь были редкостью. Секрет их изготовления был утерян во время Войн за Наследие. В сражениях их предпочитали захватывать, а не уничтожать. Если мехов еще кое-где производили в небольших количествах, то вот с космическими кораблями все было наоборот. Многие шаттлы и прыжковые корабли насчитывали по три-четыре столетия своей эксплуатации. Это были живые реликты ушедшей эпохи Звездной Лиги. Для нас эти трофеи были просто бесценны. Тем более, что по договору один из этих пиратских шаттлов теперь принадлежал "Стальному пламени". У нашего прыгуна "Хапуги" как раз было два стыковочных узла для шаттлов. А вот шаттл был только один. По словам Ветрова второй они потеряли во время неприятного инцидента с Синдикатом Драконов. Думаю, что этому трофею наш космический волк обрадуется. Надо ему сообщить об этом, пусть думает, какой из шаттлов мы возьмем. Андрей Ветров у нас командир аэрокосмических сил "Стального пламени", а значит ему и карты в руки. Я как мехвоин в космических кораблях не особо разбираюсь. Только и знаю, сколько роботов или истребителей разные шаттлы могут нести на борту. Да какое у них вооружение. А в остальном я полный ноль. Я мехвоин, а не космонавт.
   Для защиты наших новых трофеев пришлось оставить одно копье мехов и три десятка пехотинцев. С оставшимися в городе пиратами мы справимся и теми силами что есть. Однако, медлить нельзя. Сейчас наверняка пираты засылают "хелпы" своим подельникам на Южном континенте. Вскоре, пять мехов и восемь ховеркрафтов двинулись за моим "Квазаром" в сторону города. Кстати, у партизан ховеркрафты тоже были. И довольно много. А что вы хотели? Это самый подходящий транспорт для передвижения по горно-лесистой местности. Для повстанцев самое то! Они похоже все ховеркрафты, что были на Северном материке, конфисковали в свою пользу. И правильно сделали! Иначе, эта техника досталась бы пиратам. Те все равно отобрали у местных жителей большую часть транспортных средств. Где-то там нас ждала пиратская база, набитая под завязку вооруженными до зубов пиратами. Бедные! Как мне их жалко! Пиратов, разумеется. Для наших шести мехов они просто пушечное мясо. Даже единственная пиратская "Саранча" (та самая что смылась с поля боя) нам сейчас не противник. Раздавим и не заметим. Главное - это не дать противнику перебросить сюда подкрепление с другого материка.
  

Глава 12.

   Я с тихой грустью наблюдал за маячившим на горизонте судном. Штурма пиратской базы все же не случилось. Это даже немного обескураживало. Пираты не приняли последний и решительный бой, а просто сбежали. Побросали все тяжелое вооружение и технику, погрузились в единственный стоявший в морском порту сухогруз и отчалили в море-океан. Теперь нам их не достать. Корабль с беглецами успел уйти довольно далеко от берега. Еще раз вздохнув, я покосился на сиротливо стоявший возле пирса танк "Вендетта", четыре грузовика и пару бронетранспортеров, брошенных пиратами во время бегства. Рядом с ними притулилась и та самая "Саранча", что ушла от нас во время сражения на окраине Рейкертауна. Не далеко убежала. Пираты так торопились убраться поскорее в море, что даже не стали выводить из строя брошенную технику. Видимо паника тут была не слабая. Да уж, это не регулярная армия. Те бы точно все взорвали при отступлении. Итак, битва за Северный континент была выиграна. Теперь оставалось выкурить пиратов и с Южного материка.
   Следующая неделя была занята подготовкой к высадке на юге планеты. Сил у нас теперь для этого было достаточно. Пираты потеряли больше половины своих мехов, которые достались нашей объединенной армии в качестве трофеев. За неделю ценой неимоверных стахановских усилий нашим техникам удалось отремонтировать и ввести в строй еще восемь подбитых трофейных роботов. Места в их кабинах заняли обученные на Аутриче мехвоины повстанцев. С такой армией уже можно вести и наступательные боевые действия. Времена партизанских вылазок и подлых ударов из засад прошли. Теперь мы имели достаточно боевых роботов, чтобы разговаривать с пиратами с позиции силы. Похоже, что это понимали и сами пираты. Судя по поступающим от агентов повстанцев сообщениям с Южного материка, пираты вовсю готовились к обороне и не помышляли ни о каких контратаках. Когда мы были практически готовы выступить, от нашей разведки пришли совершенно шокирующие новости.
   В столице Ралдамакса городе Прайм-Крик вспыхнули бои. Пираты дрались.....друг с другом. При этом, в своих разборках они применяли тяжелое вооружение и мехов. Несколько часов мы были в большом оху....недоумении. В чем дело? Что там такое случилось, что привело к таким резким событиям? Потом от агентов повстанцев было получено срочное сообщение о том, что бои в городе затихли, а уцелевшие в разборках пираты стали грузиться в шаттлы. Получив такое сообщение, мы даже не сразу в него поверили. А вдруг, ловушка?!!! После горячих споров все же было решено выдвигаться к столице. Теперь у нас было два шаттла (третий все еще требовал ремонта), которые мы могли использовать для высадки десанта. Туда влезли все наши боеспособные мехи (кроме одного "Шершня" его на всякий случай оставили для охраны Рейкертауна), восемь ховеркрафтов и пара сотен пехоты. Вторжение на Южный материк началось.
   Когда мы приземлились на окраине Прайм-Крик, то по нам никто не стрелял. Вообще не было никакого сопротивления. Наше вхождение в столицу Ралдамакса было триумфальным. Жители собрались большими толпами и встречали нас цветами, радостными криками и музыкой. Атмосфера тут царила как в 1945 году в городах стран Европы, оккупированными немцами, когда в них входили освободительные войска союзников. Я такое видел на кадрах старой военной хроники еще в прошлой жизни. Было чертовски приятно работать в такой обстановке. Видно, местные жители сильно настрадались за время пиратской оккупации и теперь выплескивали всю накопившуюся у них радость за эти страшные годы.
   На космодроме было пусто. Пираты в спешке покинули планету, бросив на взлетном поле трех подбитых боевых роботов. Кстати, в самом Прайм-Крик так же то тут, то там валялись поверженные в боях мехи с пиратскими эмблемами на броне. На улицах время от времени попадались сгоревшие бронетранспортеры, танки и трупы пиратов. А не слабо они тут повеселились. В городе были видны разрушения. Кое-где горели дома, но местные жители к нашему приходу уже смогли большую часть из них потушить. Вообще-то, по Аресскому соглашению запрещено вести боевые действия в густозаселенных районах города. Однако, пиратам и прочим подонкам было на это наплевать с высокого минарета. Они и так были вне закона. И поэтому, творили все что хотели. Отмороженные уроды! Что еще можно о них сказать?
   Правда, я помнил, как в двадцать первом веке регулярные армии без всяких сантиментов вели бои в городах, применяя тяжелое вооружение, авиацию и артиллерию. Особенно этим грешили самые просвещенные и цивилизованные народы. Которые без зазрения совести устраивали геноцид мирного населения вражеских городов, оправдывая это стратегической необходимостью. И там такой подход считался в пределах нормы и никого из военачальников почему-то в суд не тащили и не обвиняли в военных преступлениях. Во Внутренней Сфере, несмотря на ожесточение Войн за Наследие все было гораздо пристойнее и цивилизованнее что ли. Все крупные игроки тут старались придерживаться правил, соблюдая Аресское соглашение. Может быть здесь и царило новое средневековье, но оно мне было больше по душе, чем тот псевдо цивилизованный, лицемерный и лживый мир двадцать первого века, что я знал.
   Короче говоря, мы победили. Пираты эвакуировались на двух шаттлах и вскоре их прыжковый корабль покинул систему. Как мы потом выяснили, в среде пиратов после того, как мы их вышибли с Северного материка, начались брожения. Которые затем вылились в открытый конфликт. В ходе разборок с применением тяжелой техники был убит и главарь Банды Черепа Джек Харт, а так же перебиты все кто его поддерживал. В ходе уличных боев пираты понесли огромные потери. По словам местных жителей и данным разведки повстанцев уцелело всего шесть вражеских мехов и около четырех десятков пиратов. Они то и улетели с планеты, бросив большинство подбитой техники.
   Помню, первое что я почувствовал, услышав такую новость, было большое облегчение. Все закончилось! Наша работа сделана! Контракт выполнен! Ввязываясь в эту авантюру, я даже не надеялся на такую скорую победу. Терять своих соратников в затяжной партизанской войне очень не хотелось. Но для "Стального пламени" работа, предложенная Роджером Шейном, была очень важна. На Аутриче мы бы вряд ли получили что-то подобное. Там такой контракт скорее всего бы перехватили другие более известные наемные команды. Тут нам с Роджером повезло. Если бы не та наша случайная встреча у полуразрушенного пиратского аванпоста, то, скорее всего, пираты бы и по сей день оставались безраздельными хозяевами Ралдамакса, а мой отряд бы скитался в поисках работы. А так всем хорошо. Повстанцы с нашей помощью смогли победить агрессоров и отвоевать обратно независимость своей родной планеты. А "Стальное пламя" получило неплохую и высокооплачиваемую работу. Это поможет нашему отряду продержаться на плаву и сохранить независимость. Идти в кабалу к какому-нибудь Великому Дому мне совсем не хотелось. И такой вариант развития событий был вполне вероятен. Если бы у нас закончились финансы, а работы бы не было. Пока мы маленькие и слабые лучше этого не делать. Вот когда наберем вес и популярность, тогда и сможем разговаривать с большими дядями на равных.
   Кстати, нельзя забывать и о трофеях, что нам причитались по завершению этой военной кампании. Во первых, мы получали шаттл класса "Газель". Почему Андрей Ветров решил выбрать именно его, для меня так и осталось загадкой. Может потому, что этот 2400 тонный космический корабль имел кроме грузового трюма еще и полетную палубу для истребителей. Правда, истребителей у пиратов не было. И слава яйцам! А часть оборудования полетной палубы была демонтирована, но наш глава аэрокосмических сил уверил меня, что это не является большой проблемой. Восстановим. Андрей нужных людей знает. Все что нужно достанет без особых проблем. Вот только истребители надо нанимать вместе с пилотами. Их нам не за какие деньги не продадут. И посмотрел на меня еще так многозначительно. Намек понял, придется искать еще и истребители, а то ведь капитан "Хапуги" с меня не слезет. Так и будет долбить мозг. Он с первых же дней в нашем отряде мечтал о собственной авиации. А тут такой подгон - авианосный шаттл. Ну как его не использовать по назначению?
   Следующим трофейным лотом, что мой отряд поимел, были восемь пиратских мехов. "Лучник", "Стрелок", два "Беркута", два "Центуриона" и два "Феникса". По нашему с повстанцами договору я мог бы взять и большее количество трофейных боевых роботов. Но тогда, это были бы более легкие модели. Однако, я посовещался со своими бойцами и решил брать средних и тяжелых мехов. Именно они были королями поля боя, а легкие роботы носили лишь вспомогательную роль. Средние и тяжелые шагающие машины были основным ядром всех современных армий. Поэтому, было решено брать только их, а с мелочью не связываться. Кроме этого, мы поменяли нашего "Горбуна" на еще одного "Центуриона". Правда, "Горбун" был целехонький, а "Центурион" битый, но это ерунда. Зато теперь у "Стального пламени" есть четыре однотипных "Центуриона". Помните я говорил об унификации техники. Вот это оно и есть. Четырех роботов одной модели гораздо проще эксплуатировать, чем такое же число разнокалиберных мехов. Ведь боевой робот - это не только ценный мех, но и куча вкусного мяса. Шутка! Юмора! На самом деле, тут все упирается в запчасти и боеприпасы. И мне как человеку, успевшему послужить в армии образца двадцать первого века, единообразие в технике и вооружении было более близко, чем тот разнобой и хаос, что царил в войсках Внутренней Сферы.
   Хотя, в случае с "Беркутом" я поступил в точности до наоборот. Из трех трофейных "Беркутов" я взял только двух таких роботов и "Стрелка". Последний как я уже раньше говорил, был пушечно-лазерным мехом, заточенным на борьбу с авиацией противника. Он имел отличную систему захвата цели и неплохой боевой компьютер, что позволяло "Стрелку" без особых усилий отражать атаки вражеских истребителей. Короче говоря, неплохой зенитный боевой робот. Нет! Он и по наземным целям неплохо стрелял, но этот мех интересовал меня больше в качестве зенитчика. А то пока нам везло, и у наших противников не было авиации, а что там будет дальше? Лучше на всякий случай подстраховаться и заиметь зенитное прикрытие в виде шестидесятитонного тяжелого меха.
   Короче говоря, наш наемный отряд очень даже не слабо приподнялся. Да что там говорить, он теперь значительно прибавил в силе и огневой мощи. Остается только найти мехвоинов для наших роботов (насчет экипажа для нового шаттла Ветров сказал мне не беспокоиться, людей он сам подберет), и "Стальное пламя" станет довольно привлекательным для найма соединением. Мы уже будем не теми нищебродами, что с тремя мехами начинали свою карьеру. Сейчас все будет по-взрослому. Теперь нас точно заметят и станут предлагать хорошие контракты. А ведь для наемников - это самое главное. Наемный отряд существует покуда на него есть спрос у работодателей. Думаю, что такой спрос в скором времени появится и на "Стальное пламя".
   Организационные вопросы заняли у нас целых две недели. Пока разобрались с трофеями, пока ремонтировали мехов. Наши техники по договору должны были помогать повстанцам в починке их техники. Потом жители планеты устроили в нашу честь грандиозный праздник. Позднее этот день стал официальным праздником, который все ралдамаксцы отмечали как "День независимости от пиратского ига". Гуляли три дня! Алкоголь лился рекой. Народ отрывался на полную катушку. Если бы сейчас вдруг вернулись пираты, то я даже не знаю, как бы мы от них отбивались? Но пиратам было не до Ралдамакса. Они наверняка сейчас в паре парсеков болтаются где-то в глубоком космосе и зализывают раны.
   После праздника я имел довольно серьезный разговор с Роджером Шейном. Он упрашивал меня оставаться вместе со "Стальным пламенем" и охранять Ралдамакс. Я обещал подумать. Но Роджер очень сильно просил. Связываться с долгой гарнизонной службой мне пока не хотелось. Скучно, долго и не прибыльно. Нам сейчас надо было вернуться на Аутрич, чтобы пополнить свои ряды и отремонтировать всю доставшуюся нам технику. А то часть своих трофейных мехов мы так и не смогли ввести в строй. Например, для того же "Лучника", "Беркутов" и пары "Центурионов" запчастей у нас не было. Вернее, все, что было мы отдали людям Шейна для починки их боевых роботов. Да и наши лишние боеприпасы забрали повстанцы. Не бесплатно конечно! Потом мы немного поговорили о разных пустяках, а затем Роджер спросил моего совета.
   Что ему делать дальше? Он очень сильно не хотел, чтобы те люди, что довели его родную планету до вторжения космических бандитов сейчас опять пришли к власти. Когда напали пираты, то представители богатых семейных кланов (те самые что раньше управляли политической жизнью Ралдамакса, и кто умудрился уцелеть при вторжении) затаились и особо не отсвечивали. Кстати, в сопротивлении этих достойных людей почему-то тоже не было. Однако, стоило пиратам исчезнуть, как недобитая элита повылазила изо всех нор, где она пряталась и начала претендовать на власть. А Роджеру такой расклад совсем не нравился. Не за это он и его люди кровь проливали, чтобы плодами их победы потом воспользовались другие совершенно не симпатичные ему типы гражданской наружности.
   - А что тут думать? Бери власть в свои руки. Сила у тебя для этого есть! Если что, то "Стальное пламя" тебя поддержит. Ты был с нами честен и выполнил все пункты нашего договора. Не обманул. Я тут недавно слышал, как один чиновник из вашего бывшего правительства высказался, что наемникам не стоит доверять, а лучше забрать у нас все трофеи, которые ты нам отдал. Не дай бог такие вот перцы у вас опять к власти придут. Они же совершенно не думают о всеобщем благе. Все под себя гребут, скотобобры не добитые. Вам что одной пиратской оккупации мало? - высказал свое видение ситуации я.
   - Предлагаешь мне стать королем Ралдамакса? Но я же даже не королевский родственник! А что скажут люди? - засомневался лидер повстанцев.
   - Твои люди пойдут за тобой куда угодно. Вы с ними два года кровь вместе проливали. Да и простые граждане тебя любят. Ты их глаза видел, когда они нас тут встречали? Ты для них настоящий кумир, народный герой, секс-символ и поп-звезда в одном флаконе. Люди знают кто за них сражался с пиратами. Ралдамаксу нужен такой король как ты. Тот, кто сможет защитить всех жителей планеты от внешних угроз. Кроме того, у вашего прежнего правителя не осталось наследников, вроде бы? - ободрил я Роджера.
   - Точно, наследников у Стефана Пятого сейчас нет. Пираты его семью вырезали и всех его родственников уничтожили. Ведь их вожак сам хотел надеть корону, вот и избавился от конкурентов. А-а-а хорошо, уговорил! Я стану королем Ралдамакса для блага жителей нашей планеты! Ты то со мной? - решился наконец вождь партизан.
   - Вот это по-нашему. Мужик сказал, мужик сделал! Конечно, я тебя поддержу. Но после коронации ты уже сам выпутывайся. Я в ваше болото лезть не хочу. Мы наемники вне политики. Просто помогу тебе по старой дружбе. И заметь абсолютно бесплатно! - одобрил я высказывание Шейна.
   - Ого! А я думал, что вы наемники даже пукаете только за деньги! - с усмешкой подколол меня Роджер Шейн.
   - Твои сведения о наемниках как всегда точны, но для хорошего человека мы можем сделать исключение! - усмехнулся я в ответ. - Главное, чтобы у тебя не вошло в привычку просить бесплатной помощи у нас!
   Проблем с моими людьми по этому поводу у меня не возникло. Я говорю насчет платы за нашу помощь. Все они одобрили мое решение. Было видно, что мои соратники мне доверяют. Даже когда я сказал, что пойдут только добровольцы, то все как один шагнули вперед. Приятно, что я в них не ошибся. Сам процесс взятия власти людьми Роджера Шейна прошел на удивление буднично. Всех самых влиятельных людей планеты настоятельно пригласили в тронный зал королевского дворца. Правда, многих при этом приходилось подталкивать стволами штурмовых винтовок, но кто обращает внимание на такие мелочи. Когда они увидели Роджера Шейна, сидящего на троне в полном королевском облачении (только без короны), то просто выпали в осадок. Некоторые из них даже начали роптать, но после того как стоявшие рядом с ними бойцы в полной пехотной броне клацнули затворами, то наступила звенящая тишина. Затем Роджер кивнул дряхлому архиепископу, и тот начал церемонию коронации. Эта затейливая процедура по головидению передавалась на всю планету. Так сказать, коронация шла в режиме риал-тайм. Все было красиво и зрелищно. Даже стоявшие за троном пехотинцы "Стального пламени" в полной пехотной броне с новейшими стрелковыми комплексами не портили картину древнего ритуала. Когда архиепископ торжественно возложил корону на голову Роджера Первого из династии Шейнов, то тут же началась новая церемония.
   Все представители планетарной элиты, кого так настоятельно "пригласили" на коронацию, должны были присягнуть на верность новому монарху Ралдамакса. И все это они делали перед камерами. Думаете хоть кто-то отказался? Все как миленькие клялись в верности новому королю. Эти люди, которые когда-то решали судьбу планеты сейчас просто были дико напуганы и делали все, что им прикажут. Сила в данный момент была в руках лидера повстанцев, и они прекрасно это понимали. После того, как последний представитель бывшей элиты произнес торжественную клятву, новый король встал с трона и вышел на балкон. Там перед дворцом на плацу ровными рядами стояла его армия - мехи и пехотинцы повстанцев. Теперь они станут милицией Ралдамакса и будут защищать планету от врагов. Роджер Первый взмахнул правой рукой, приветствуя своих бойцов. В ответ все люди, стоявшие на плацу, разразились радостными криками, а мехи подняли вверх свое оружие. Армия приветствовала своего нового правителя.
   В конце концов, новый король Ралдамакса меня уломал, и я согласился на короткий гарнизонный контракт. Всего на полгода. Поохраняем, так сказать, покой новой власти. Заодно подучим местных воевать. Но прежде мы смотаемся на Аутрич, где наймем еще мехвоинов для "Стального пламени". А то мехов у нас теперь много, но ездить на них не кому. Еще я согласился доставить на "Хапуге" на Аутрич представителя ралдамаксцев. Тот должен был совершить закупки оружия, запчастей и боеприпасов для ополчения Ралдамакса. На все это нам давался месяц, после чего мы должны были вернуться на Ралдамакс и приступить к своей новой работе.
   Почему я решил согласиться? После здравого размышления пришел к выводу, что нашему отряду все равно придется на Аутриче несколько месяцев потратить на реорганизацию. Придут новые люди, а это означает их притирка к нашему ритму жизни, тренировки и боевое слаживание. Да и новую технику нашим бойцам придется осваивать. И почему бы нам это не делать на Ралдамаксе. Заодно поможем хорошим людям и денег заработаем. Гарнизонная служба ведь она такая. Не сильно обременительная. Если только на планету принесет нелегкая каких-нибудь отмороженных пиратов. Но это даже к лучшему. Тренировки тренировками, но реальное сражение повышает опыт воинов посильнее чем виртуальные битвы на тренажерах. Хотя, среди преступных элементов Периферии скоро уже пойдут слухи о том разгроме, что учинили ралдамаксцы Банде Черепа. И думаю, что количество убитых пиратов там вырастет в разы. Слухи ведь такие слухи. Любят они все преувеличивать. На какое-то время это отпугнет от Ралдамакса любителей быстрой наживы. А там уж с нашей помощью его армия окрепнет и ей будут не страшны никакие пираты.
  

Глава 13.

   Я еще раз внимательно посмотрел на своих собеседников. Их было трое. Уже известный мне Флориан Стоквэлл старший адепт КомСтара. Тот самый, что дал нам нашу первую работу как наемникам. Я то думал, что для комстаровцев мы стали неинтересны. Так! Разовую халтурку срубили и разбежались. Ан нет! Нас все же запомнили. И взяли на заметку. Вторым был Рихард Штаух, назвавшийся представителем принца Виктора Дэвиона-Штайнера. Ого! Серьезный дядька. Принц Виктор тут во Внутренней Сфере фигура очень известная. Наследник Хенса Дэвиона правителя самого крупного звездного государства в этой реальности. Федеративное Содружество возникло относительно недавно. В 3028 году два Великих Дома заключили очень выгодный династический брак. Хенс Дэвион и Мелисса Штайнер сочетаются законным браком. Это объединяет территории Великих Домов Штайнеров и Дэвионов в одно большое государство. Конечно, соседи были очень недовольны таким усилением своих конкурентов. Что, кстати, привело к Четвертой Войне за Наследие. В ходе которой, Федеративное Содружество выстояло и довольно сильно наподдало всем своим противникам. Так вот! О Викторе! Этот принц был очень колоритной фигурой. Выдающийся мехвоин и полководец, прославившийся своей борьбой против Кланов. Именно под его командованием, была одержана одна из не многих побед над Кланами на планете Твайкросс. Третий собеседник худощавый смуглый мужчина лет тридцати пяти, одетый в простую черную одежду без каких-либо знаков различия, представился как Жан Рошаль. Никаких титулов и званий он не назвал. Странно! Я же в этот раз был один. Таково было условие адепта Стоквэлла, который вышел на меня через две недели после нашего возвращения на Аутрич. Опять в секретность играют бобры плюшевые!
   Гарнизонный контракт с Ралдамаксом мы уже отработали без особых происшествий. Как я и предполагал, на планету никто даже не сунулся. Флибустьеры космического пространства предпочитали более безопасную добычу. Шесть месяцев на Ралдамаксе прошли довольно быстро. Я не давал своим людям скучать. Мы тренировались сами и тренировали местных ополченцев. На Аутриче мне удалось быстро навербовать нужных рекрутов. Теперь о "Стальном пламени" слышали все. Наше последнее дело и куча привезенных трофеев добавили отряду несколько пунктов в рейтинге и популярность среди наемников. Тут такие истории об удачных военных компаниях очень любят. Теперь мы тоже вошли в местный эпос. Нас даже сравнивали с довольно известным во Внутренней Сфере наемным отрядом "Серый Легион Смерти". Ну, когда они еще были не так знамениты. Если точнее, то многие говорили о похожести наших действий на Ралдамаксе и военной кампании "Серого Легиона" на планете Верзанди. Там тоже легионеры вели беспощадную партизанскую войну на стороне местных повстанцев. Правда, у них и противник был посерьезнее, чем у "Стального пламени". "Серому Легиону" тогда противостояли регулярные войска самого Великого Дома Куриты. А это ребята поматерей, чем какие-то пираты будут. Легионеры, как и мы тогда вышли победителями и смогли захватить богатые трофеи. Нас даже стали узнавать на улице. Да и в добровольцах отбоя не было. Сейчас мы могли довольно придирчиво подбирать для себя новых рекрутов. Ко мне так же обратились несколько потенциальных работодателей, но пришлось вежливо отказаться. А была там пара заманчивых предложений. Но я тогда уже заключил гарнизонный контракт на шесть месяцев с новым правителем Ралдамакса Роджером Шейном, который нам и предстояло начать выполнять ровно через месяц.
   За этот месяц мы успели сделать многое. Андрей Ветров, как и обещал занялся комплектованием экипажа нашего нового шаттла. Кстати, сейчас возникла небольшая проблема. Раньше шаттл у нас был один, и мы особо не заморачивались с его названием. Так и называли "Хапуга" по имени нашего прыжкового Т-корабля. Но теперь Андрей заявил, что может возникнуть путаница, а значит необходимо дать имена обеим космическим челнокам. Долго не думали. Наш старый шаттл нарекли "Дерзкий", а трофей обозвали "Варяг". Кстати, "Варяга" предложил я, что очень сильно удивило нашего капитана "Хапуги". Уж он то как русский человек знал, что это такое. Тут даже в тридцать первом веке люди еще помнили о такой стране как Россия. Традиции предков и все такое. Кое как потом сумел отбиться от нашего любопытного космического волка, заявив ему, что читал в детстве книжку о стариной еще земной России. Был там у русских такой морской боевой корабль, вот и запомнилось название. Вроде прокатило. Отстал.
   Пока Андрей общался с рекрутами-космонавтами, я занялся нашими наземными силами. У нас теперь имелись еще восемь мехов, и для них требовалось найти водителей. Правда, перед этим я немного перетасовал уже имеющийся личный состав и прикрепленную к нему технику. Молчун получил "Стрелка". Этот тяжелый зенитно-артиллерийский робот как раз подходил под его темперамент. Массивный и неторопливый - совсем как наш Молчун.
   Сам я с "Квазара" пересел на "Лучника". Этот тяжелый мех весом в семьдесят тонн внушал уважение. Я сразу же положил на него глаз. Во-первых, толстая броня. Во-вторых, впечатляющее дальнобойное вооружение. Имея две двадцатиствольные установки ракет дальнего действия, этот боевой робот мог спокойно сражаться на дальних и средних дистанциях с несколькими противниками. А четыре средних лазера служили весовым аргументом в ближнем бою. Кроме того, на этом "Лучнике" стояла нестандартная для него система "Артемис-4". Это был более продвинутый комплекс захвата цели для ракет. Вот почему тогда в бою на дороге, несмотря на работающий РЭБ, этот пиратский мех умудрялся на меня наводить практически все свои ракеты! Ларчик то просто открывался. И откуда только у пиратов с Периферии такая редкая и дорогая вещь появилась?
   В последнем нашем сражении с пиратскими мехами на окраине Рейкертауна я убедился в ограниченности вооружения "Квазара". На дальних и сверхдальних дистанциях оно было практически бесполезно. Вот поэтому мне захотелось иметь что-нибудь более дальнобойное. А уж ракеты дальнего действия были самым дальнобойным оружием в арсенале мехов. Значит решено, буду большим ракетным роботом. Пора переходить на новый уровень. Правда, прыжковые двигатели у "Лучника" отсутствовали. Но с такой броней ему они просто не нужны. Если бы тогда во время боя на Стимфалийской дороге этот пиратский мех не был поврежден взрывами наших мин, то еще не известно каков был бы исход сражения моего "Квазара" с ним. Кроме того, я сумел атаковать его на ближней дистанции, где мои лазеры стали весомым аргументом в противостоянии. А вот если бы бой начался на дальних подступах, и этот ракетный мех был без повреждений, то боюсь, что меня не спасла бы и противоракетная система "Квазара". "Лучник" меня тогда точно бы нашпиговал своими ракетами. Я бы до него просто не успел добежать. Сорок ракет в залпе - это много даже для штурмового меха, а среднего такая не хилая плюха прикончит с большой вероятностью.
   Лисенок у нас тоже получил нового меха, которым оказался один из "Беркутов". Он так же был мною повышен в должности и стал командиром штурмового копья. Это была еще одна моя инновация. Раньше до этого как-то руки не доходили, да и не был наш отряд таким уж большим, чтобы его делить на отдельные тактические группы. Теперь же было все по-взрослому. Получив новых мехов, "Стальное пламя" превратилось в реальную боевую силу. Теперь мы имели уже пятнадцать боевых роботов в своем составе. А это уже серьезно. Небольшая такая наемная армия. А в каждой армии должен быть армейский порядок, и отлаженное до мелочей боевое расписание.
   Поэтому, теперь мы имели три боевых группы по пять машин в каждом. Рэм тогда еще пошутил, что теперь "Стальное пламя" стало настоящим маленьким Кланом. У клановцев ведь тоже малой тактической единицей является звено, состоящее из пяти мехов и двадцати пяти "Элементалов". Итак, копье разведки состояло из пяти мехов: "Коммандоса", "Ворона", "Цикады", "Вокодава" и "Феникса". Диану Райт я назначил командиром разведчиков. Правда, пришлось настоять на замене ее "Ворона" на "Феникса". Мне так спокойнее будет. "Феникс" машина более маневренная и живучая, по сравнению с тем же "Вороном". Да, и бегает она гораздо быстрее, чем старый мех Колдуньи. Честно говоря, "Ворон" для правильного линейного боя подходил мало. Именно это то меня и напрягало. Я стал бояться за мою девушку. Но говорить ей об этом не мог. Ведь обидится валькирия наша недоделанная. Она же у меня экстремалка и адреналиновая наркоманка. Как, впрочем, и все бойцы "Стального пламени". Иначе, мы бы не стали наемниками, а вели более спокойный и размеренный образ жизни самодовольных овец. Впрочем, моя воительница и не сильно то возражала. Ей "Феникс" понравился, и она согласилась пересесть с "Ворона" на него. Вот и ладушки! В штурмовое копье под командованием Нильса Свенссона вошли его "Беркут" и четыре "Центуриона". Третье копье "Стального пламени" называлось командным. В него входили: мой "Лучник", "Стрелок" Оберга, "Квазар", "Беркут" и "Феникс". Кстати, Бригитта Хольцман пересела на "Квазар". У них с Молчуном похоже дело шло к свадьбе. Поэтому, у меня рука не поднялась распределять влюбленных голубков по разным боевым группам. Пускай в бою будут поближе друг к другу. Я и Диану хотел в командное копье запихнуть, но она почему-то этому воспротивилась, а захотела остаться в разведке. Не пойму я этих женщин! Разорви меня бешенный бобер! Никак не пойму! Наши близнецы братья Прохоровы получили два "Центуриона" в штурмовом копье.
   Теперь поговорим о новичках. Нам нужны были еще восемь мехвоинов. Сначала четверых водителей боевых роботов привели к нам братья Прохоровы. Именно по их протекции, четверо молодых мехвоинов с милиции Сахалина перебрались в "Стальное пламя". Денис Марков (позывной Котяра), Иван Волков (позывной Волк), Александр Чех (позывной Весельчак) и Сергей Смирнов (позывной Охотник) мне понравились. Котяра и Волк были назначены мною в штурмовое копье и получили во владение оставшихся "Центурионов". Весельчаку достался "Волкодав" в копье разведки. А Охотника я взял в командное копье. Дам ему "Беркута". Он на Сахалине как раз такого же меха пилотировал, и это есть большой плюс. Переучиваться не надо. Нам эти парни подойдут. Вроде бы довольно умелые бойцы, а молодость со временем проходит. Главное - чтобы человек был хороший! Хе, хе! В частях планетарной милиции Сахалина перспектив у них было мало. Там все теплые места и командные должности были давно заняты выходцами Старых Кланов Сахалина. Поэтому, братьям Прохоровым даже не пришлось сильно уговаривать своих бывших сослуживцев податься в наемники. Хватило только намека, и у нас появились новые рекруты.
   Следующими к нам примкнули Манфред Харриган (позывной Овод) и Джек Фэстор (позывной Хаос). Оба они были бойцами милиции планеты Граус, которая в сентябре 3050 года подверглась нападению Кланов. В ходе боев, оба мехвоина потеряли своих мехов. К счастью для них, они смогли покинуть с планету, прежде чем она была окончательно завоевана клановцами. К слову сказать, мехвоины, потерявшие в бою своих мехов, пользовались недоверием в среде наемников и их не так уж и охотно брали в свои ряды. Но я решил дать обоим граусцам шанс. У меня к лишившимся своих мехов воинам такого предубеждения не было. В бою всякое может случиться. Поэтому, Овод получил "Коммандоса", а Хаосу досталась "Цикада". Пока так, а там видно будет. Посмотрим на их успехи в бою.
   Маленького и очень молодого китайца по имени Лей я поначалу и брать то не хотел. Ну не похож был он на хорошего воина, однако этот щуплый и низкорослый азиат меня смог удивить. Он заявился к стоянке наших шаттлов в космопорте Гарлеха и потребовал проверить его силы в поединке с любым нашим воином. Рэм, как только это услышал, то так на меня посмотрел, что мне пришлось согласиться. Подраться наш Элементал любил. Это было его любимое хобби - сойтись с противником врукопашную. На шоу собрались посмотреть практически все наши бойцы. Правда, перед поединком я попросил нашего громилу не сильно калечить настырного китайца. Тот согласно кивнул (типа солдат ребенка не обидит) и шагнул в круг. Избиение началось. Когда я увидел это действо, то у меня глаза на лоб полезли. До этого момента, я считал нашего клановца самым крутым мастером рукопашного боя, которого я видел в жизни (в обеих жизнях хе, хе). Сколько раз он участвовал в различных потасовках и поединках и не разу не был бит. Однако, сейчас происходило нечто нереальное. Это мне напомнило китайские боевики про мастеров кунфу. Из той прежней жизни. Маленький китаец легко и непринужденно валял по земле нашего Элементала. Это было похоже на волшебство. При этом, было видно, что сначала клановец сдерживался, боясь покалечить своего прыткого противника. Однако, затем он разошелся и начал биться в полную силу. Но это ему не помогло. Наш громила продержался полминуты, после чего упал и потерял сознание. Правда, когда он очнулся то гипса у него не было! Шутка! Юмора! Хи, хи! А его противник даже не вспотел и был свеж как огурчик. И ни единой царапины. Элементал, гордящийся своей реакцией и быстротой, за весь короткий бой в него ни разу не попал своими пудовыми кулаками. Охреносоветь! Эт-т-то! Впечатляло! Одно дело - смотреть фильм про мастеров восточных единоборств, а другое дело - это увидеть в живую. Если еще так же этот чудесный китаец управляется и с мехом, то нам такие кадры ой как нужны. А с мехом он управлялся не хуже. Просто сел в предоставленного ему "Феникса" и победил в учебном бою четверых наших роевых роботов. Это был шок. Где таких воинов интересно делают? Я поинтересовался и получил ответ:
   - В Ордене Кианг!
   Про эту странную организацию я слышал. Религиозный орден, базирующийся на планете Шенай, был похож на знаменитые в двадцать первом веке монастырь Шаолинь с воинами монахами. Только в Кианге готовили монахов-мехвоинов. Я слышал о них много сказок и легенд еще, когда учился в Военной Академии Расалхага. Если им верить, то мехвоины Кианга были просто суперменами. И вот теперь один из них стоял передо мною. Конечно же я его взял. Такими кадрами грех разбрасываться. Правда, перед этим поинтересовался, как брат Лей тут на Аутриче оказался. Насколько я знал, монахи из Ордена Кианг были еще теми затворниками и домоседами. Они крайне редко покидали свою планету. И лишь небольшая группа их служила у правителя Дома Ляо в Конфедерации Капелла. Выяснилось, что наш новый рекрут был отступником. Он не сошелся в каких-то там религиозно-философских вопросах со своими братьями по ордену и вынужден был их покинуть. Как без денег он сумел потом добраться аж до Аутрича для меня осталось большой загадкой. На вопрос, почему Лей решил к нам присоединиться, он ответил довольно неожиданно:
   - Потому что могу!
   Вот так в моем командном копье появился еще один мехвоин. Лей получил "Феникса", и нареканий у меня к нему в дальнейшем не возникало. Считаю, что нам очень повезло заполучить в свои ряды такого выдающегося бойца. Позывной Лея был Гром. Как я узнал позднее - это был перевод его китайского имени. Лей по-китайски Гром. Фамилию свою китаец не сказал. Они там у себя в ордене друг друга называли только по именам. Да я особо и не настаивал. Вон у нас Рэм с одним только именем щеголяет и ничего. Это его клановые заморочки. Все уже привыкли. Кстати, наш Элементал, как только очнулся тут же бросился к китайцу и смиренно попросил его научить драться как мастер Лей. Вы видели когда-нибудь медведя гризли, вставшего на задние лапы и просящего о чем-либо. Вот очень похоже было! Правда, китайский воин-монах нашего громилу сразу же обломил, заявив, что не берет учеников. Но это не охладило пыл Рэма, и уже через неделю он таки дожал Лея и стал его учеником. О, как же этот мелкий китаец его гонял!!! У меня до сих пор волосы дыбом на жо....спине встают, когда я об этом вспоминаю. Но наш клановец оказался упорным и прилежным учеником. Он выдержал все издевательства мастера Лея и продолжил с ним заниматься. На какие же жертвы человек готов идти ради искусства! Боевого! Хе, хе!
   Последним к нашей команде присоединился Ирвин Бох (позывной Клинок). Выходец с одного из государств Периферии - Таурианского Конкордата. Между прочим, дворянин. Настоящий! Служил мехвоином в Таурианской Гвардии. Причина его увольнения из вооруженных сил Конкордата была банальна. Молодой дворянин подрался на дуэли. Он победил, а его противник умер. Однако, погибший был выходцем не из простой семьи. В общем, наш герой был вынужден бежать, чтобы спасти свою жизнь. Гнев родственников убитого на дуэли неудачника мог стать для Ирвина Боха фатальным. В принципе, нам он подходил. В Таурианскую Гвардию неумех не берут. Пускай это и было государство Периферии. Однако, армия у них была довольно неплохая и боеспособная. И еще один фактор, который склонил чашу весов в пользу Боха. До своего бегства с родной планеты он был водителем "Ворона" и неплохо знал комплекс РЭБ, что стоял на этом мехе. Это-то все и решило. Вот на других мехов можно сажать любых мехвоинов. Они их быстро освоят. А с "Вороном" и его специфической начинкой сможет управиться далеко не каждый водитель. Так в разведывательном копье "Стального пламени" появился новый мехвоин.
   Кстати, в своем отряде я не допускал никаких склок и разногласий. В частности, меня волновало отношение новичков к нашему Элементалу. Всетаки, для некоторых из них он был представителем враждебных Кланов. Если это может стать для новеньких проблемой, то им не место в наших рядах. Проблем не возникло. Тут люди к врагам относились более терпимо. Со средневековым менталитетом. Здесь враг мог завтра стать твоим союзником, и это было нормой жизни. В этой реальности не было такой всепоглощающей ненависти к врагу, как это было на Земле в двадцатом и двадцать первом веках. Конечно, встречались и исключения из правил вроде Грейсона Карлайла командира все того же "Серого Легиона Смерти", который ненавидел до глубины души Синдикат Драконов. Ведь по их вине погиб отец лидера легионеров. Однако, большинство воинов относились к этому более философски.
   Помимо мехвоинов, по настоятельной просьбе капитана "Хапуги" было решено нанять и пилотов аэрокосмических истребителей (АКИ) вместе с их машинами. Ко мне как раз по вопросу найма обратились два таких пилота. Оба они были выходцами из Аэрокосмических Королевских сил Республики Расалхаг. А если говорить без обидняков, то эти двое были такими же дезертирами, как и мы с Молчуном и Лисенком в свое время. Кстати, они приняли такое решение в довольно схожих обстоятельствах. Их, как и нас просто бросили на убой. И здесь был замешан все тот же трусливый принц Магнуссон. 31 октября 3050 года конвой с кораблями, где находился лидер Республики Расалхаг прыгнул в систему Радштадт. По своему обыкновению, принц Магнуссон и все его приближенные в очередной раз спасались бегством. И им очень сильно не повезло в этот раз. После прыжка эскадра Расалхага заметила, что система Радштадт буквально кишит кораблями Кланов. Там как раз собрались все лидеры Кланов (Ханы), участвующие во вторжении во Внутреннюю Сферу. У них там намечался Великий Курултай - общее собрание Ханов. Не повезло расалхагцам. Нарвались они не слабо. Тут принц Магнуссон не изменил себе и обратился в паническое бегство. А для его прикрытия были брошены практически все истребители конвоя. Шансов у пилотов уцелеть было очень мало, но они все же храбро бросились в бой. В ходе космического сражения пилоту одного из расалхагских истребителей даже пришлось пойти на таран флагманского корабля противника. Тем героическим пилотом, кстати, была женщина, которую звали Тира Мираборг. В результате ее героической и самоубийственной атаки, погиб главный военный лидер объединенных Кланов ильХан Лео Шоуэрс. Это, между прочим, на целый год остановило вторжение Кланов. Они там у себя вели разборки и выбирали нового вождя все это время. Но об этом Внутренняя Сфера узнала гораздо позднее. А пока все были очень удивлены тем, что непобедимые Кланы, вдруг ни с того ни с сего, прекратили свои атаки. Так вот! Лукас Валлин (позывной Сокол) и Ульм Фальк (позывной Бродяга) тогда выжили в этой смертельной карусели космического сражения и даже смогли покинуть систему Радштадт на борту одного из гражданских транспортных прыжковых кораблей. Кстати, этот транспортный корабль уходил из системы последним и нашим бравым пилотам АКИ просто дико повезло оказаться на его борту. Они выжили, а практически все их товарищи погибли, брошенные на верную смерть своим принцем. Ведь авианосцы ушли в прыжок вместе с кораблем Магнуссона одними из первых.
   Это не могло настроить наших героев на позитивный лад. Им не дали не шанса, а просто оставили умирать. Обидно! Как я их понимал. Сам был в такой же ситуации. Поэтому, не осуждал Сокола и Бродягу за то, что они потом сделали. Пилоты просто решили дальше не служить такому неблагодарному и трусливому правителю как лидер Республики Расалхаг. Ведь у того не хватило храбрости, чтобы остановиться и сражаться за свой народ. Я то натуру таких вот политиков знаю. Теперь этот недоделанный расалхагский правитель будет дрожать от страха и убегать всю жизнь, надеясь, что более сильные игроки примут его под свое крыло. К нам новые пилоты пришли вместе со своими тяжелыми аэрокосмическими истребителями класса "Люцифер". Неплохие машинки. Мощное вооружение, броня и хорошая маневренность. Я их конечно взял, иначе Ветров бы мне всю плешь потом проел. Он давно мечтал об истребительном прикрытии своего "Хапуги".
   Кроме набора новых рекрутов, мы занимались и техникой. Андрей Ветров развил бурную деятельность по приведению нового трофейного шаттла в порядок. Пираты его эксплуатировали неаккуратно и сильно подзапустили. Теперь под чутким руководством Андрея, "Варяг" превратился в полноценный авианосец. Пришлось конечно раскошелится, но дело того стоило. Аэрокосмическое прикрытие вещь нужная. Уж я то знал какой страшной силой может быть авиация на поле боя. Однако, на одном только космосе мы не зацикливались.
   Было решено провести частичную модернизацию наших мехов. Такая услуга в исполнении техников "Волчьих Драгун" с недавних пор стала достоянием всех официально зарегистрированных на Аутриче наемных подразделений. "Драгуны" делали дорогой, но очень качественный апгрейд любых мехов. У них то, между прочим, все мехи прошли такую вот модернизацию и значительно превосходили свои стандартные аналоги. Так, за отдельную плату (довольно приличную между прочим) все средние и тяжелые мехи "Стального пламени" получили свои противоракетные системы. Штука хорошая, как я уже успел убедиться, так что лишней она не будет. К сожалению, на мелких роботов ПРС было впихивать затруднительно. Места лишнего у них в торсе мало! Кроме этого, мой, теперь уже мой "Лучник" заимел новые ножные актуаторы и миомерные мускулы ног. Что добавило скорости и маневренности этому тяжелому меху. Теперь он мог бегать со скоростью аж в восемьдесят километров в час. Для тяжелого меха - это очень приличная скорость. Если учесть, что раньше этот "Лучник" мог развивать не более 65 км/ч. Еще меня не совсем устраивало лазерное вооружение моего нового меха. Техники "Драгун" предложили заменить четыре средних лазера на два тяжелых и более дальнобойных. Немного подумав, я согласился. И теперь у "Лучника" в каждой руке появилось по одной дальнобойной и мощной лазерной пушке. Еще в торс были вставлены два дополнительных охладителя новейшей модели. Я проверил их на полигоне и мне такая конфигурация вооружения очень понравилась. Новые лазеры били гораздо дальше и грелись меньше. С ними уже можно было вести долгую перестрелку на любых дистанциях. То, что я и хотел получить! Кроме того, двумя тяжелыми дальнобойными лазерами обзавелся и "Квазар". Вместо пяти средних лазеров в правой руке этого кланового меха теперь были вмонтированы две тяжелых лазерные пушки кланового же производства, между прочим.
   Ах, совсем забыл рассказать! Оказывается, "Волчьи Драгуны" были не теми, за кого они себя выдавали. Эти элитные наемники Внутренней Сферы оказались выходцами из Кланов. Точнее, они были членами Клана Волка, которые работали под прикрытием, изображая наемников. Так они собирали сведения о Внутренней Сфере перед грядущим вторжением. Однако в декабре 3050 года "Волчьи Драгуны", вдруг, решили порвать с Кланами и раскрыть себя перед жителями Внутренней Сферы. Они заняли сторону Великих Домов и стали их поддерживать в сражениях против вторгнувшихся Кланов. Для меня это не стало уж таким большим откровением. Что-то такое я и подозревал. Уж слишком много странностей было у "Волчьих Драгун". Во-первых, их офигительная техническая оснащенность и боевые навыки. Во-вторых, их феноменальная осведомленность о клановых обычаях, тактике и технике. Ну и еще куча разных мелочей. Что-то в них было не сферовское! И вот теперь все части головоломки встали на свои места. "Драгуны" были клановцами, а значит очень хорошо могли работать именно с клановой техникой. Так что нет ничего удивительного в том, что они довольно быстро справились с заменой лазеров на "Квазаре". Это же омнимех. А там замена оружия есть дело пары часов от силы.
   Дальнейшая наша служба на Ралдамаксе больше напоминала курорт. Никто на эту многострадальную планетку за все время, что мы там были, так и не напал. По сути своей, мы получили самые легкие деньги. Но это было довольно скучно. Я всячески старался не дать своим людям расслабиться. Они учились, осваивали новую технику во время тренировок и учебных сражений с мехами ралдамакской армии. Местных мехвоинов мы тоже гоняли в хвост и в гриву, делая из них профессиональную боевую силу, которая после нашего ухода сможет защитить Ралдамакс от любого пиратского вторжения. Короче говоря, эти шесть месяцев прошли для моего отряда с пользой. Люди освоили своих новых мехов, а новички вписались в наш дружный коллектив.
   - Итак, мы хотим предложить "Стальному пламени" одну очень специфическую работу. Тем более, что вас рекомендовал нам адепт Стоквэлл! - прервал мои воспоминания голос представителя принца Виктора Дэвиона-Штайнера.
   - Я вас внимательно слушаю. - вежливо произнес я, постаравшись выглядеть максимально заинтересованным.
   - Ваша миссия будет не совсем обычна. Что вы слышали о планете Тертл-Бэй?
   - Там вроде бы Кланы недавно применили ядерное оружие, разрушив один из городов. Не помню, как там он назывался?
   - Эдо, этот город назывался Эдо. Кланы в отличие от Великих Домов не соблюдают Аресские соглашения. Они довольно часто ведут бои в городах, убивают мирных жителей и даже не стесняются применять на планетах запрещенное оружие массового поражения. И все это очень прискорбно.
   - Но причем тут "Стальное пламя"? Мы с атомным оружием никогда никаких дел не имели.
   - Мы это знаем. И хотим предложить вам рейд в тыл к Кланам. Разведке КомСтара стало известно, что Клан Кречета сосредоточил несколько термоядерных зарядов на одном из складов планеты Вотан. Ваш отряд должен будет их уничтожить. В случае успеха, вас будет ждать щедрая плата и расположение принца Виктора.
   Это заставило меня удивленно покоситься на комстаровца и задать ему прямой вопрос:
   - Насколько я знаю, КомСтар заявило о своем нейтралитете в этом конфликте с Кланами. Вы даже им помогаете управлять оккупированными планетами. Я прав?
   - Да, мы придерживаемся нейтральной позиции. Однако, КомСтару совсем не понравилось то, что случилось на Тертл-Бэй. Поэтому, мы решили оказать посильную помощь наследнику Великого Дома Дэвиона-Штайнера. Разумеется, наша помощь тайная и неофициальная. Надеюсь, вы меня понимаете, что клановцам о ней лучше не знать. Если вы уничтожите боеголовки на Вотане, то это станет предупреждением для всех Кланов. И возможно, в будущем они сто раз подумают, прежде чем еще раз применить оружие массового поражения! - с достоинством ответил Флориан Стоквэлл.
   - Я понял вашу позицию, но меня смущает одно обстоятельство. Аресские соглашения очень неодобрительно относятся к тем, кто взрывает атомные бомбы на поверхности планет. Обычно, их объявляют изгоями. Не хотелось бы, чтобы мой отряд пополнил ряды таких вот изгоев. Если мы взорвем эти самые клановые ядерные заряды на Вотане, то на нас же ополчится вся Внутренняя Сфера.
   - За юридическую сторону этой миссии можете не беспокоиться. С вами пойдет настоящий инквизитор! - перебил меня Рихард Штаух, кивнув на Жана Рошаля.
   Ого! Новая Инквизиция - это уже серьезно. От слова ОЧЕНЬ! Эта зловещая организация занималась тем, что преследовала и карала злостных нарушителей Аресских соглашений. При этом, во Внутренней Сфере у инквизиторов было очень большое влияние. Все Великие Дома всячески поддерживали деятельность Новой Инквизиции.
   - Все что вы и ваши люди будут делать в этом рейде - все это будет делаться с одобрения Новой Инквизиции. Кроме того, вам сами атомные заряды взрывать не придется. Это сделаю я. Я являюсь специалистом по ядерному оружию и именно поэтому был избран для этой священной миссии. Вы только должны доставить меня на место и обеспечить безопасность, а затем эвакуировать с планеты. И не беспокойтесь вы так! К вам и вашим людям у Инквизиции после завершения миссии не будет никаких претензий. Более того, на время рейда все вы получите звания Временных Паладинов Инквизиции. Вас такая постановка вопроса устраивает? - произнес Жан Рошаль, вперив в меня пронзительный взгляд своих водянистых глаз настоящего убийцы.
   - С законностью предстоящего дела мы разобрались, а что там насчет трофеев. Кому они достанутся? И кто будет командовать операцией? Предупреждаю сразу, я сам привык в бою командовать своими людьми. Хотя, могу выслушать и дельные советы. Но не более того! - заявил я, осматривая своих собеседников.
   - Все трофеи в этом рейде ваши. Все что сумеете взять в бою сможете забрать себе. Моего принца интересует только результат. На командование операцией мы так же не претендуем. Гер Флориан меня заверил, что вы уже имеете опыт подобных дел, а значит, сами справитесь! - ответил Рихард Штаух, переглянувшись с комстаровцем.
   - Я так же не буду лезть в командиры. Я человек не военный, но дельный совет дать смогу. Если, вдруг, что случится! - усмехнулся инквизитор, покачав головой.
   - Тогда "Стальное пламя" в деле. А теперь хотелось бы услышать подробности предстоящей миссии! - подвел итог я, вернув улыбку Жану Рошалю.
  

Глава 14.

   - Всем группам, минутная готовность! - произнес я, проверяя еще раз все системы своего "Лучника". Все было в норме. Я откинулся в водительском кресле и попытался унять невольную дрожь. Перед боем у меня всегда так. И это не от страха, а от нетерпения. Ненавижу ждать! Ферокретовый пол грузового-десантного отсека вздрогнул под ногами моего меха. Шаттл "Варяг", на котором находилось командное копье "Стального пламени" только что приземлился.
   - Работаем! - отдаю приказ, оживляя "Лучника" и разворачивая его к открывающемуся десантному люку. Операция "Армагедон" началась. Сквозь проем люка в динамики кабины моего меха ворвались звуки внешнего мира. Совсем не мирные звуки. Басовито порыкивали крупнокалиберные автоматические пушки и шипели протонно-ионные разряды. Узнаю работу турелей нашего "Варяга". Сейчас они ведут огонь по пока невидимому мне противнику. Наконец, люк передо мной распахнулся окончательно, и мой "Лучник" тяжелой рысцой ринулся наружу. Остальные мехи командного копья выныривали из других десантных люков шаттла. Краем глаза я это заметил и невольно загордился. Мои бойцы действовали быстро, и слажено. Не зря я их гонял, заставляя чуть ли не до автоматизма отрабатывать такое вот быстрое десантирование. Я прекрасно понимал, что оценку их действиям будет ставить противник. А вот и он. Как говорится:
   - О нем вспомнишь, и оно тут же всплывет! Хе, хе!
   Мимо кабины "Лучника" полыхнул сдвоенный лазерный луч, врезавшийся в броню борта "Варяга" за моей спиной. А враг, то не дремлет. Чуть не попал в меня, скотобобер бешенный! Инстинктивно бросаю своего меха влево, уходя с вражеской линии прицеливания. И одновременно в этим быстро осматриваюсь вокруг.
   Такс! Похоже все идет, как мы и планировали. Хотя, некоторые могут посчитать этот план самой настоящей авантюрой. Но после совместного мозгового штурма было решено действовать именно так. Сначала рассматривали вариант по типу нашей первой миссии на Ралдамаксе. Однако, тут все упиралось в быструю эвакуацию с месте боя. Если наши шаттлы приземлились бы далеко от главной цели миссии, то эвакуация становилась довольно проблематичной. Мало ли что там случится при отходе к точке эвакуации. Да и бросать шаттлы без охраны совсем не хотелось. Все же мы будем действовать на планете Вотан, которая оккупирована Кланом Кречета еще в июне 3050 года. То есть в начале вторжения во Внутреннюю Сферу. И хотя, по данным предоставленным нам КомСтаром, сейчас на планете базировались только гарнизонные войска или части второй линии. Такие подразделения клановцы называли солама. Обычно, там служили не самые умелые воины: старики, неопытные юнцы или чем-то запятнавшие себя бойцы. Рэм, кстати, тоже косвенно подтвердил эти сведения, отозвавшись о соламе, как о сборище разного сброда. Однако, недооценивать противника было нельзя. Наличие гарнизона могло стать проблемой для наших шаттлов. Если бы мы приземлились километрах в тридцати-сорока от цели, а затем двинули к ней своих мехов то, кто бы стал охранять "Дерзкого" и "Варяга" от вражеских боевых роботов, патрулирующих окрестности? Наша пехота не справится. Да, и нужна она нам будет для зачистки помещений. Нашей целью была небольшая тыловая база обеспечения Клана Кречета. Вот для ее зачистки пехота очень пригодится. Оставлять для охраны мехов - тоже не вариант. Нам нужны все наши силы для штурма клановой базы. Ее по данным комстаровцев сейчас должны были охранять пять клановых омнимехов и пятнадцать "Элементалов". А для нас это очень серьезные силы. Один клановый омнимех мог без особого труда противостоять трем сферовским мехам, да и бронепехотинцев Клана Кречета нельзя сбрасывать со счетов.
   Кроме проблемы с дальней зоной приземления по первому варианту была и еще одна проблема. Местность вокруг нашей цели была открытая и абсолютно ровная как стол. Никаких укрытий нет. Скрытно подойти просто не получится. Тут даже РЭБ "Ворона" не поможет. Нас просто увидят издалека и расстреляют. А значит, никакой внезапной атаки не будет. А в классическом бою стенка на стенку против клановых омнисов наш отряд скорее всего понесет огромные потери. Это вам не из засады стрелять по ничего не подозревающему противнику. Мне ввязываться в такую мясорубку совсем не хотелось. Поэтому, я немного послушал споры своих соратников, а затем предложил просто приземлиться на клановой базе обеспечения и атаковать противника прямо там. Сначала, все немного приах....удивились. Потом заспорили. Затем все согласились, что для нас - это самый лучший вариант. В случае успеха мы сможем провести внезапную атаку. Чем вам не удар из засады? Кроме того, наши действия должны были поддержать еще и шаттлы, которые имели солидные батареи автоматических пушек и ПИИ. А это очень веский аргумент в противостоянии с клановыми омнисами.
   Думаете, что я сошел с ума, предлагая такой авантюрный план? А вот и нет! Я все рассчитал. Комстаровцы для этой миссии снабдили нас электронными идентификаторами, паролями и опознавательными кодами Клана Кречета. Оставалось только гадать, как они все это достали. Кстати, нам все эти жизненно необходимые прибамбасы выдали для нашего проникновения на планету. Звездную систему Вотан охраняли патрули вражеских аэрокосмических истребителей. Теперь для них наш "Хапуга", шаттлы и АКИ становились дружественными целями. Теоретически. Малейший сбой и нас разорвут на части. Я просто предложил использовать коды и идентификаторы не только для прорыва к планете, но и для дальнейшей посадки на интересующей нас базе Клана Кречета. Предлог для посадки именно в этом районе у нас был. Нашу базу-цель часто посещали шаттлы, привозившие туда еду и забиравшие запчасти с боеприпасами. И под такие вот челноки я предложил замаскироваться. Сядем на базе как корабли снабжения. Только внутри наших шаттлов будут находиться все мехи "Стального пламени" готовые к бою. Сделаем клановцам сюрприз.
   Похоже, что сюрприз удался. В систему Вотан "Хапуга" прибыл уже как транспортный корабль Клана Кречета "Взмах крыла". Наша маскировка сработала. По крайней мере, у патрульных истребителей оба наши шаттла никаких подозрений не вызвали. Мы их, кстати, перед операцией перекрасили, нанеся на обшивку эмблемы Клана Кречета. Для маскировки! К Вотану десантные силы "Стального пламени" добрались без особых приключений. Два встреченных клановых патруля из АКИ не в счет. Обменялись кодами и разошлись без проблем. Правда, с самой посадкой возникли некоторые трудности. Комендант клановой базы хранения, куда мы нацеливались садиться, заявил, что он ничего не знает о нас и о нашем грузе. К счастью, Андрей Ветров не растерялся и вывалил на подозрительного клановца заранее заготовленную для такого случая легенду. Якобы, наши два шаттла прибыли с передовой за грузом боеприпасов и запчастей. Не знаем почему коменданта базы не предупредили о нашем прибытии. Видимо тут виноват хаос, возникший в штабах с возобновлением вторжения во Внутреннюю Сферу. Комендант начал довольно изощренно ругать штабных крыс, которые его даже не поставили в известность о смене графика поставок. После чего, выдал нам разрешение на посадку. Мы все облегченно выдохнули. Получилось. Клановец поверил нашему космическому волку. Ничего не заподозрил. Не зря Рэм с Ветровым репетировал этот разговор. У Кланов был свой собственный слэнг. Язык то тот же самый - Стандартный, на котором говорила вся Внутренняя Сфера. Но было там и множество специфических словечек. Чисто клановых. И в разговоре друг с другом клановцы их часто применяли. Вот чтобы не вышло накладок, Рэм провел языковой ликбез с капитаном "Хапуги". Вроде прокатило! Наш маскарад сработал. Выйдя на орбиту Вотана, "Варяг" выпустил оба наших истребителя. Затем шаттлы "Хапуги" начали спуск на планету.
   Внезапность была достигнута. Нам разрешили приземлиться и не сбили при подлете. Космонавты "Стального пламени" свое дело сделали. Доставили нас к цели. Наши шаттлы сразу же после приземления открыли внезапный огонь по противнику, давая нам время на высадку. Теперь пришел черед моих боевых роботов вступить в игру. После выхода "Лучника" наружу, его боевой компьютер начал лихорадочно помечать вражеские цели. Хотя, я и так без него наблюдал в зоне прямой видимости тяжелого кланового меха. После быстрого сканирования система выдала мне следующие данные:
   "Лесной Волк"
   Масса: 75 т
   Шасси: Эндо Стил
   Мощность двигателя: 375 условных единиц
   Крейсерская скорость: 55 км/ч
   Максимальная скорость: 85 км/ч
   Реактивные прыжковые ускорители: Отсутствуют
   Броня: Ферроволоконная
   Конфигурация вооружения: омнис
   Максимальный вес бортового вооружения (в тоннах): 28
   Это был очень серьезный противник. "Лесной Волк" был, пожалуй, самым известным и популярным среди клановых мехвоинов тяжелым мехом Кланов на момент вторжения во Внутреннюю Сферу. По своему силуэту он был чем-то похож на старый сферовский ракетный мех "Катапульта". Скорее всего, именно она и послужила прообразом для создания "Лесного Волка". Только у кланового меха по сравнению с "Катапультой" была просто ужасающая огневая мощь, включающая смешенное сочетание большого количества ракет дальнего действия и лучевого оружия. "Катапульта" против "Лесного Волка" не выстояла бы и минуты. Кстати, во Внутренней Сфере этот мех уже был хорошо известен. Он успел засветиться во многих боях с Кланами. Сферовцы его называли "Бешенный Кот" (Mad Cat). Готовясь к этой операции, я внимательно изучал все, что было известно о клановой технике и тактике. Все военные эксперты Сферы в один голос заявляли, что "Лесной Волк" является очень неприятным противником из-за своей феноменальной маневренности на поле боя. Как только я увидел этого меха в перекрестии прицела, то мой внутренний хоможабс заверещал громко и отчетливо:
   - Хочу себе такого же!
   Правда, это не помешало мне наводить на юркого "Лесного Волка" маркер прицеливания и захвата цели. Наконец, маркер загорелся красным цветом. Есть захват! Сорок ракет с ревом вышли из труб пусковых установок моего "Лучника" и устремились к цели. Противоракетки у "Лесного Волка" похоже нет. Но маневренность у него прямо запредельная. Вражеский тяжелый мех буквально танцевал, уклоняясь от всего, что в него летело. И это мех весом в 75 тонн?!!! Охреносоветь! Дайте два! Сейчас по нему стреляли пять мехов командного копья и часть турелей "Варяга". А он при этом еще на ногах и умудряется даже отстреливаться. Конечно, кое-что в него попадало, но далеко не все. Не все! Опа-на! Так он еще и прыгает. Нестандартная модификация, однако! Одно слово - омнимех! Вот этим то он опасен. Не знаешь, чего от такого противника можно ожидать. Стая моих ракет ударила в место где долю секунды назад был "Лесной Волк". Отпрыгнул! В самый последний момент. Молодец! Но все равно мы тебя завалим. Водитель этого тяжелого кланового меха настоящий профи. А мне говорили, что тут будут одни отбросы - солама. И этого мехвоина Кланы забраковали? Не понимаю я их. Такими кадрами нельзя разбрасываться.
   Правда, не все клановцы оказались такими расторопными. Вон лежит какой-то легкий клановый мех. Скорее всего "Гадюка". В районе кабины большая дыра. Удачное попадание! Водитель после такого точно не выжил. Но это не наши мехи его подстрелили. Тут явно артиллерия "Варяга" поработала. На бетоне посадочной площадке так же видны четыре валяющихся бронескафандра. Уничтоженные "Элементалы". Тоже наши космонавты постарались. Надо будет им потом премию дать, когда вернемся на Аутрич. Еще кое-где лежат люди в униформе Клана Кречета. Видимо встречали подлетавший шаттл. То есть нас. Все убиты наповал. И по ним прошлись из автопушек комендоры "Варяга". Жестоко, подло! Не спорю, но это война, а не рыцарский турнир. Тем более, самая грязная ее часть - специальная операция. Ведь все тайные миссии такого рода в белых перчатках не делаются. Спецоперация - это всегда подлый и внезапный удар по ничего не подозревающему противнику. Хотя, во Внутренней Сфере такие вот методы не все одобряли. По крайней мере открыто. Но мне плевать на это с высокого минарета! Я просто хочу, чтобы все мои люди получили больше шансов на выживание в ходе этой миссии. Умные люди в военной среде меня поймут, а на дураков плевать!
   Краем глаза замечаю слева какое-то мельтешение. "Элементалы"! Пять штук! Спешат сблизиться с нами. Этого допустить нельзя ни в коем случае. Рэм мне много порассказал и показал. Эти бронепехотинцы могут стать очень опасными если сумеют забраться на наших мехов и начнут уничтожать внутренности боевого робота через сочленения брони, используя свои ручные лазеры. Кстати, сам Рэм и все наши пехотинцы сейчас сидят за броней шаттлов. Охраняют выходы. Вылезать наружу во время боя с вражескими мехами я им категорически запретил. Они нам позже пригодятся. При зачистке помещений базы. А значит, сейчас можно безбоязненно стрелять по любому пехотинцу или "Элементалу", которого мы увидим. Наших на взлетном поле точно нет.
   - Молчун, Охотник, бейте по "Элементалам". Не подпускайте их близко к нам. Ваши автопушки тут в самый раз. Остальные, продолжаем работать по "Лесному Волку"! - отдаю отрывистые приказания бойцам командного копья. Одним глазом кошусь на командную консоль. На тактической карте наши разведчики и мехи штурмового копья сражаются против двоих вражеских роботов. У них противники не такие серьезные, как у нас. "Боевой Орел" 55 тонн и "Темный Кот" на 45 тонн. Не понял? А где еще один клановый робот? По данным комстаровской разведки базу должны охранять пять вражеских мехов, а я насчитал всего четырех: "Лесного Волка", "Боевого Орла", "Темного Кота" и уже поверженную "Гадюку". Одного не хватает. Где эта самка собаки прячется?
   - Мать-бобриха на заборе!!! Вот же! Задумался!
   Верещит сигнал ракетной атаки. "Лесной Волк" на месте не сидит без дела. Выпустил в моего "Лучника" тридцать ракет. И добавил спаренными тяжелыми лазерами. С каждой руки, между прочим! Правильно, я тут самый большой и опасный для него противник. Два лазерных луча ударили "Лучника" в грудь. Следующая пара опалила левое плечо моего меха. Ракеты, выпущенные "Лесным Волком", до меня так и не долетели. Этому воспрепятствовали противоракетные системы пяти мехов командного копья. Из тридцати ракет до "Лучника" ни одна не долетела. Все сбили на подлете. Не зря я выходит тратился на установку ПРС на наших мехов. Оно того стоило. Я тоже на месте не стою, изображая неподвижную мишень. Двигаюсь и маневрирую. Получается не так легко и грациозно, как на "Квазаре". Все же "Лучник" - это тяжелый мех. Хотя, глядя на шустрого "Лесного Волка", и не скажешь, что он имеет вес 75 тонн. Двигается то он быстро и непринужденно, как более легкий боевой робот. Все! Решено! Это будет мой личный командирский мех. Когда мы его затрофеим, разумеется. "Лучник" мне не совсем нравится. Маневренность не та. Дубоват он немного в управлении. Теперь остается самая малость - завалить водителя этого почти моего боевого робота. А сделать это не так уж и просто. Клановец наотрез отказывается останавливаться и ждать контрольного выстрела в голову. Хе, хе!
   Поэтому - маневрирую и стреляю, стреляю и маневрирую. Тем временем, "Стрелок" Оберга и "Беркут" Смирнова разобрались с "Элементалами" и подключились к обстрелу "Лесного Волка". Наконец, удача нам улыбнулась. "Лесной Волк" получил серьезное повреждение правой ноги и захромал. Что заметно снизило его маневренность. Через, двадцать секунд, получив множественные попадания, тяжелый клановый мех с грохотом упал на бетон и там затих. Капец котенку! Чтоб не писал! Все же против статистики не попрешь. Когда по одному меху ведут огонь пять!!! Да еще добавляет жару артиллерия шаттла, то тут не спасет никакая броня или боевое мастерство. Они скорее продлят агонию, но итог будет один. Смерть. Хотя, можно еще успеть сдаться. Но это уже будет совсем не в духе Кланов. Клановые воины сами в плен никогда не сдаются. Даже раненные. Только, если потеряют сознание. Именно так мне объяснял Рэм.
   Не успеваю порадоваться нашей маленькой победе, как на тактической карте гаснет значок одно из мехов "Стального пламени". Твою налево, и все бобры преисподней! Диана? Она сейчас там. Что там творится? От нас разведчиков и штурмовиков загораживает туша "Дерзкого". Ориентируюсь только по данным со сканеров и радаров других мехов, поступающим на командную консоль "Лучника". Так! Похоже наш "Коммандос" выбыл из строя. Судя по показаниям телеметрии, его водитель Манфред Харриган с позывным Овод либо убит, либо катапультировался. Не понятно. Ловлю себя на предательски радостной мысли о том, что моя любимая девушка жива. Господи, кого угодно только не ее!
   - Колдунья, что с Оводом? - вызываю Диану.
   - Убит, командир. "Элементал" запрыгнул ему на кабину и разрезал броню своим лазером. Мы ничего не успели сделать! - докладывает моя воительница. В голосе нет никакого страха или паники. Только злость, вина и сожаление. Ничего, девочка моя. Это война, а на войне иногда гибнут люди.
   - Как это произошло? - задаю следующий вопрос.
   - Клановец спрятался за упавшим "Темным Котом". Овод его не заметил и подошел слишком близко! - быстро ответила Диана. - Я ничего не смогла сделать.
   - Ты не виновата. В бою всякое случается. Одного то вражеского меха вы уже уничтожили. Держитесь там, мы скоро придем на помощь! - подбадриваю командиршу разведчиков, а затем переключаюсь на канал командного копья. - Бойцы, двигаем на помощь разведчикам и штурмовикам.
   Массивный корпус "Дерзкого" загораживал от нас панораму идущего боя. Но пока наша группа мехов его обходила, все уже закончилось. Единственный оставшийся на ногах "Боевой Орел" получил несколько серьезных попаданий в торс и, заваливаясь на спину, упал на бетон. При этом, водитель вражеского робота успел катапультироваться. Правда, сдаваться он не пожелал и даже пытался отстреливаться из своего штатного лазерного пистолета. Против мехов!!! В результате чего, разозленные гибелью Манфреда Харригана, наши мехвоины не стали цацкаться, а просто пристрелили клановца. При этом, про Аресские соглашения все предпочли забыть. Даже инквизитор, находившийся в тот момент на "Дерзком" и наблюдавший за боем через внешние видеокамеры, предпочел закрыть на это глаза. Мне тоже было на это плевать. Хочет вражеский мехвоин покончить жизнь самоубийством. Ну, тогда флаг ему в руки, барабан на грудь, лазерный пистолет в зубы и в атаку на пулеметы!
   Итак, бой с вражескими мехами мы выиграли. Часть "Элементалов" врага разогнали и перебили. Теперь нам предстояло зачистить местность и найти эти долбанные атомные боеголовки. Ведь именно из-за них мы сюда и приперлись. И именно из-за них погиб наш боевой товарищ. Первая потеря для нашего отряда. Эх, привыкли мы к легким бескровным победам. Расслабились! И где еще один вражеский мех пропал? Не люблю неясности. Комстаровцы говорили о пяти мехах, а тут их всего четыре. Вон все лежат на бетоне в живописных позах. А пятый где-то пропал. Значит, надо быть на стороже и не расслабляться. Один спрятавшийся вражеский мех может наворотить дел. Ладно, теперь займемся зачисткой территории. Пора выпускать наших пехотинцев из шаттлов. А то они вместе с Рэмом там уже, наверное, подпрыгивают от нетерпения. Кстати, надо сосчитать убитых вражеских "Элементалов". Вроде, их должно быть пятнадцать? Если верить разведке КомСтара.
   Мы уже проверили пару строений, когда вдруг был обнаружен затаившийся противник. Трое "Элементалов" (не всех мы выходит добили там на взлетной площадке) и несколько техников Клана Кречета забаррикадировались в одном из складских боксов. Сунувшихся было туда людей лейтенанта Макарова клановцы отогнали несколькими выстрелами. Хорошо, что никто из наших пехотинцев не погиб. Лишь двое отделались легкими ранениями. Время шло, и надо было что-то с этим делать. Пехоту на штурм пускать было глупо. Против трех "Элементалов" противника люди Макарова даже при поддержке Рэма могут не выстоять. И потери при этом будут просто жуткие. Терять людей не хотелось. Хватит нам одного Манфреда Харригана. До сих пор сердце ноет. Лисенок предложил пробить стену склада оружием наших мехов, а затем расстрелять всех, кто сейчас там затаился. Однако, этому воспротивился Жан Рошаль. Инквизитор заявил, что от этого могут сдетонировать атомные боеголовки. Мы ведь не знаем, а, вдруг, именно на этом складе они и хранятся. Все обескуражено замолкли. Оказаться в эпицентре ядерного взрыва не хотелось никому. Но как же не хочется бросать своих пехотинцев на штурм. И тут вперед выступил Рэм.
   - Командир, разреши мне разобраться с этим вопросом! - пророкотал гигант, вклинившись на наш канал связи.
   - Что ты хочешь сделать? - поинтересовался я, посмотрев на нашего "Элементала".
   - Хочу поступить по-клановски. Брошу им вызов в Круге Равных. Они согласятся биться со мною. Они же воины Клана.
   - Ты будешь драться в бронескафандре?
   - Нет, только воин против воина. Это самый честный бой. Голые руки и никакого оружия.
   - Ты так уверен в своих силах. Их все же трое, а ты один. И они такие же элементалы, как и ты.
   - Не такие! Они всего лишь Кречеты, а я из "Стального пламени". Да и мастер Лей меня многому научил. Я с ними справлюсь. Не сомневайся, командир!
   - Он довольно способный ученик. Думаю, что Рэм готов к такому испытанию! - вклинился в наш разговор Лей.
   - Спасибо, учитель! Я вас не подведу! - прогудел смущенный Рэм, переступив с ноги на ногу в своем бронескафандре.
   - Хорошо! - решился я. - Я разрешаю тебе вызвать воинов Кречетов на поединок. Похоже, для нас это самый лучший вариант. И еще, здоровяк! Не дай им себя побить!
   Рэм к делу подошел со всей основательностью. Он подобрал какую-то обугленную палку и очертил на бетоне перед складом круг диаметром в десять метров. Потом он демонстративно подошел к выходу из складского бокса и включил громкоговорители своей киберброни:
   - Я воин-элементал Рэм вызываю воинов Клана Кречета на Поединок Чести в Кругу Равных! Если вы не трусы, то примите мой вызов. Будем драться только голыми руками, никакого оружия или брони. Если вы победите меня, то сможете уйти отсюда с честью, забрав свою броню и оружие. И пусть победит сильнейший! Я все сказал! Сайла!
   Потом Рэм демонстративно вылез наружу из раскрывшегося как ракушка устрицы бронескафандра. Признаюсь честно, когда я услышал о том, что, в случае победы над Рэмом, бойцы Кречетов смогут уйти, прихватив с собой свою броню и оружие, то чуть не закашлялся от неожиданности. Ну Рэм, ну затейник! Потом я тебе покажу, какие обещания стоит давать противнику на поле боя. Но вмешиваться не стал и своим людям приказал не стрелять, когда клановцы высунутся. Пусть все идет, как идет. Даже если Рэм проиграет, во что мне верить не хотелось, то мы всегда успеем пристрелить вышедших из склада клановцев. Конечно, это будет подло и не по-рыцарски. Но я готов был взять на себя такой грех. Ради моих людей. Нельзя оставлять за спиной вооруженного врага. А тем более отпускать его вместе с оружием.
   Элементалы Кречетов откликнулись через минуту. Сработало! Они вышли все трое уже без брони. Даже удивился такой доверчивости. Я бы ни за что не вышел в врагам. Вот так без оружия и брони. Но то я, испорченный цинизмом двадцать первого века и не доверяющий никому. Тем более, каким-то там правилам честного боя. А эти вышли. Менталитет у клановцев был другой. Для них поединок в Круге Равных был священен. И ни один из воинов любого Клана никогда бы не нарушил правила его проведения. Раз сказали Поединок Чести - значит, Поединок Чести. И никаких там подлых и нечестных приемчиков. Все в духе Кланов! Для меня - это дико, а для этих людей - норма жизни.
   Элементалов звали Кир, Дан и Сурт. Кир был у них командиром - звеньевым. Поэтому, он дрался первым. Скажем так, я раньше думал, что огромнее и сильнее Рэма людей на свете нет. Как же я ошибался. Пока не увидел Кира. Этот элементал Кречетов был выше нашего Рэма сантиметров на десять и гораздо шире в плечах. Да и постарше он был. Лет на пять. Его бугрящиеся мускулы впечатляли. На его фоне Рэм смотрелся скромным ботаником. Шучу, конечно! Но визуальное сравнение было не в пользу нашего громилы. Когда они вошли в Круг Равных, то я даже немного занервничал и, на всякий случай, проверил оружие своего "Лучника". Но Рэм меня не подвел. После ритуальных фраз он ринулся на своего здоровенного противника и за три секунды вырубил его. Это было красиво! Вот звеньевой Кир стоит поигрывая мускулами, а вот он уже лежит на земле, раскинув руки и потеряв сознание. Это было мощно! Такого быстрого поединка я не ожидал. Правда, по тактической связи я услышал недовольное бормотание Лея, что Рэм так долго возился со своим противником. Клановцы же наоборот опешили от такого резкого поворота. Оба вражеских элементала переглянулись и уставились на победителя, который даже не вспотел.
   - Это было слишком просто. Неужели, в Клане Кречета все такие слабаки? - прогудел довольный как слон Рэм, выразительно посмотрев на своих противников. - Можете вытащить своего бывшего командира из круга, а потом нападать на меня вдвоем.
   - Нег! Мы не будем нападать на тебя вместе. Это не честно! - заявил Сурт, подхватывая своего командира под мышки.
   - Аф! Это не будет достойно воинов Клана Кречета, нападать вдвоем на одного! - вторил ему Дан, беря поверженного Кира за ноги. Я промолчал, но с ними мысленно согласился. Какого бобра Рэм выделывается? Бил бы их по одиночке, и все дела! Но нет, он захотел выежнуться, показав всем какой он крутой перец. Вот же засранец клановый! Ты смотри, что творит! Матов на него не хватает! Но теперь мне остается только молчать и делать вид, что так оно и должно быть. Улыбаемся и машем!
   - Только воин в Поединке Чести может устанавливать условия поединка. Я сказал, нападайте вдвоем. Значит, так тому и быть. Это мой поединок. И я требую, чтобы вы бились со мною все сразу! Сайла! - продолжал зажигать наш здоровяк.
   В конце концов, он их уговорил. Оба Кречета вошли в круг и практически одновременно атаковали Рэма с разных сторон. Наш громила до последнего момента стоял расслаблено, а затем, когда противники приблизились, разразился градом ударов. При этом он двигался так быстро, легко и грациозно, что невольно закрадывалась мысль, что на него не действуют законы гравитации. Представьте себе Арнольда Шварценегера с повадками Брюса Ли и Джеки Чана. Все закончилось через девять секунд. Я на всякий случай засек время. Первым выбыл из боя Сурт, получивший хитрый удар в висок и мгновенно потерявший сознание. Дан продержался немного дольше, но к исходу девятой секунды был отравлен в долгий и продолжительный полет ударом ладони Рэма. При приземлении он так же потерял сознание. Убивать всех своих противников наш элементал не стал. Вместо этого, он повязал им, еще лежащим в отрубе, на запястья витые браслеты из разноцветных шнуров и объявил их связанными "Стального пламени". А потом не удержался и сказал, посмотрев на "Феникса" своего учителя:
   - Ну, и как я их побил?
   Капец, приплыли! То у меня был один Рэм, а теперь будет целая орава отмороженных на всю голову клановцев. Хотя, они отличные бойцы. Этого у них не отнимешь. Да и лишние "Элементалы" нашему отряду совсем не помешают. А ладно, пока так, а потом увидим, что получится! Кстати, когда поверженные элементалы пришли в себя, то безропотно признали себя пленниками и стали подчиняться всем приказам Рэма. Для моих бойцов, воспитанных в традициях Внутренней Сферы, это стало настоящим шоком. Вот эти здоровяки были беспощадными врагами, а вот они уже послушные пленники. И главное, никаких протестов и попыток воспротивиться плену. Теперь, они перестали быть воинами Клана Кречета. Клановый менталитет в действии.
   Элементалы честно ответили на все вопросы, что мы им задавали. Даже подтвердили, что кроме них на этом складе были лишь пятеро техников. Которые, кстати, тоже сдались. Правда в отличие от воинов, клановые техники даже и не помышляли о бое. Они не были вооружены и сдались сразу же по первому нашему требованию. И в этом виноват все тот же нелогичный клановый менталитет. Как мне объяснил Рэм, общество Кланов разделено на касты. Каждая из таких каст может заниматься только определенным видом деятельности. Например, воины должны воевать, а техники чинить и обслуживать технику. И только так, а не иначе! Техникам категорически запрещалось принимать активное участие в боевых действиях. Хотя, они тоже могли погибнуть на поле боя, но не как воины, а попав под шальной снаряд во время эвакуации подбитых мехов с поля боя, например. Воевать им категорически запрещалось. Это была привилегия, которой обладали только воины Клана. Между прочим, жизнь воина Клана ценилась дороже, чем жизнь техника. Во Внутренней Сфере так же были свои сословия и касты, но там не было таких жестких ограничений. У нас любой мог взять в руки оружие и ринуться в бой. У клановцев же все наоборот. Совсем другой менталитет. Клановые техники так же, как и элементалы оказались очень послушными пленниками и выполняли все, что им говорили.
   Следующий час был посвящен прочесыванию всей территории базы и вдумчивому сбору трофеев. Были найдены еще три клановых теха, которые тут же присоединились к остальным пленникам. Пленные техники даже начали нам помогать, предоставляя информацию о всей номенклатуре предметов снабжения, что здесь хранилась. Интересующие нас штукенции хранились на самом дальнем складе. Если бы не помощь клановцев, то мы бы их искали довольно долго. Инквизитор, увидев контейнеры с атомными боеголовками, чуть сознание не потерял от радости. Он тут же начал колдовать над ними, выполняя какие-то непонятные манипуляции. Мне он объяснил, что готовит боеголовки к подрыву. Запустит таймер, введет код, и через пятнадцать минут тут все превратится в огненный радиоактивный ад. Я попросил его немного умерить свой пыл, и дать нам погрузить на шаттлы свои трофеи. Да и самим взойти на борт не помещает. В конце концов, мне удалось выторговать еще час.
   После чего, все стали работать как проклятые. Пленные клановцы тоже впахивали наравне со всеми. Супруги Ветровы развили просто бешенную активность, организуя процесс экспроприации. Эти два космических хомяка распорядились тащить на шаттлы все подряд: подбитых клановых мехов (и нашего поверженного "Коммандоса" тоже погрузили), запчасти, комплектующие и боеприпасы к ним. Много запчастей и боеприпасов! Не только все свободное пространство грузовых палуб было ими забито. Но даже на верхних палубах мы потом с трудом протискивались между контейнерами и ящиками с этими ценными грузами. Всю киберброню вражеских Элементалов" мы так же забрали с собой. Кстати, в поврежденных в бою с нами бронескафандрах (к ним запчастей мы тоже понабрали, так что легко починим хотя бы часть из них) были обнаружены еще два раненных элементала. Правда, один умер, не приходя в сознание, но другой выжил. Я распорядился его не добивать, а поместить в лазарет "Дерзкого". Еще один такой пленник нам пригодится! Кстати, и в подбитом "Лесном волке" мы обнаружили живого водителя. Как это было не удивительно, но он выжил. Был ранен и без сознания, но живой. После недолгого размышления я приказал и его тоже отнести в лазарет "Варяга", а затем уложить в реанимационную камеру. Убивать такого умелого воина просто грех. Нам такие кадры пригодятся. Кроме этого, были и совсем неожиданные находки.
   В техническом ангаре мы нашли еще одного кланового меха - тяжелого шестидесяти пятитонного "Вурдалака". Вот он пятый потеряшка нашелся! Как выяснилось, этот боевой робот принадлежал коменданту базы. Тому самому клановому офицеру, что так живописно по каналу дальней связи ругал штабистов при нашем приземлении. Он на свою беду решил самолично встретить приземляющиеся шаттлы. И стал практически первой жертвой, когда "Дерзкий" и "Варяг" открыли огонь по встречающим. Тут нам очень повезло, что этот клановец не стал залазить в своего меха, а решил пройтись пешком. Если бы "Вурдалак" принял в этом бою непосредственное участие, то мы могли потерять еще кого-то. В общем, повезло! Нам!
   Но на этом сюрпризы не кончились. В дальнем темном углу ангара стоял он! Вот кого совсем не ожидал здесь увидеть, так это его. Тяжелый мех Внутренней Сферы "Мародер" весом в семьдесят пять тонн. Его массивные руки, заканчивавшиеся тяжелыми протонно-ионными излучателями, спаренными со средними лазерами, внушали уважение. Многочисленные заплаты на броне и в дребезги разбитая верхняя турель автопушки говорили о перенесенных испытаниях этой грозной боевой машины. Заслуженный боевой робот был покрашен в цвета 12-й Звездной Гвардии. Об этом довольно известном наемном подразделении Сферы я что-то слышал. Кажется, Кланы их уничтожили в самом начале своего вторжения во Внутреннюю Сферу. Один из полков 12-й Звездной как раз сражался на Вотане. Тут они и приняли свой последний бой. Что с ними стало неизвестно. И вот, этот "Мародер" здесь сейчас стоит, как привет с того света. Мехвоин, который его пилотировал давно уже мертв, а его мех сохранился. В довольно помятом виде! Как я выяснил у наших пленников, данный мех был захвачен в бою со сферовцами. Здесь на Вотане. Запасливые клановцы притащили этого подбитого робота на базу снабжения. Кстати, вот еще один образчик кланового менталитета в действии. В Кланах действует строгий закон сохранения любых технических изделий. Даже разбитых в хлам вражеских мехов клановые техники модернизируют под клановый стандарт или бережно разбирают на запчасти, которые затем используют. Тут ни один винтик не пропадает. "Мародера" клановцы кое-как подлатали (запчастей к нему у них практически не было) и благополучно о нем забыли, задвинув его в самый темный угол ангара. Вообще-то, его должны были эвакуировать дальше в тыл в домашние миры Клана Кречета для разборки. Но у клановцев просто не доходили до этого руки. Как говорится, даже у Кланов во время войны царит обыкновенный армейский бардак. Но мы не будем уподобляться тыловикам Кречетов, а просто заберем этого чудесного меха себе. Подремонтируем, и будет он как новенький. Такая корова нужна самому! Хе, хе!
   Пока я осматривал найденных мехов, из-за массивной лапы "Мародера" вылез еще один обитатель клановой базы. Думаете, что я испугался и схватился за оружие? А вот и нет, не угадали!
   - Кис, кис, кис! Иди сюда, бродяга! - позвал я молодого рыжего и полосатого кота, который довольно недоверчиво уставился на меня. - Не боись, полосатик. Не обижу!
   Кот услышав мои голос вопросительно мявкнул, а затем подошел и доверчиво потерся о мою ногу. Я наклонился и погладил его. Кошак заурчал от удовольствия и выгнул спину. Я осторожно взял его не руки. Вдруг, цапнет? Нет. Кот только еще громче заурчал, когда я почесал его шею под подбородком. Этот котик напомнил мне моего Ваську. Большого рыжего кота, который был у меня в прежней жизни. Тот так же любил поурчать, когда хозяин его начинал гладить и почесывать.
   - Будешь Васькой! - пробормотал я машинально почесывая разомлевшего кота. Вот так у нас появился еще один новый член нашего отряда. Оставлять его здесь было бы верхом жестокости, зная, что скоро вся эта местность сгорит в пламени ядерного взрыва. Хочу сказать, что кот прижился у нас очень хорошо. И вскоре стал всеобщим любимцем. Особенно он полюбил Рэма. Не знаю почему, но он повсюду за ним тоскался. Сидел рядом, когда Рэм чем-то занимался. И даже спал на кровати в ногах у элементала в его каюте на "Варяге".
   Кстати, "Вурдалака" мы тоже прихватизировали. На этом тяжелом боевом роботе стояло очень нетипичное для клановцев оборудование - комплекс радиоэлектронной борьбы. Довольно неплохой, между прочим! Более продвинутая версия, чем ее сферовский аналог. Клановые мехвоины такие системы не очень то любили. Не вписывался РЭБ в клановый стиль ведения боя. Воины Кланов предпочитали открытую и честную битву с поединками боевых роботов. Подло подкрадываться к противнику под прикрытием завесы РЭБ было не совсем по-клановски. В большинстве своем, такие комплексы клановые мехвоины использовали для защиты от вражеских ракет. Да и то не всегда. Обычно, эту электронную систему с "Вурдалаков" демонтировали как ненужную, а вместо нее ставили дополнительное оружие и броню. Но нам повезло. Наш трофей имел в комплекте комплекс РЭБ. Я даже знаю, кто на этом мехе скоро будет кататься. Теперь только осталось ее уговорить!
   Мы почти уложились в отведенный инквизитором Жаном Рошалем час. Когда на горизонте появилась новая угроза. Воздушное прикрытие "Стального пламени" обнаружило приближающегося врага. Оба наших истребителя "Люцифер" все это время патрулировали над в воздухе над зоной высадки. На всякий пожарный случай. Выходит, что не зря! Лукас Валлин, бывший в этой паре пилотов АКИ ведущим, доложил, что к зоне нашей высадки приближаются два истребителя противника. Очень не вовремя! Нам скоро идти на взлет, а в воздухе в это время будут болтаться АКИ врага. Даю команду нашим "Люциферам", чтобы они шли на перехват и уничтожили истребители Клана Кречета. Пора ребятам отрабатывать свое жалование. Именно вот для таких ситуаций мы их и нанимали. В бою за базу они не участвовали, а теперь посмотрим, на что они способны. Одновременно с этим я и мои бойцы залазят в своих мехов. Если наши истребители не справятся, то атаку вражеской авиации лучше встречать за броней. Молчун разворачивает своего "Стрелка" в сторону к противнику. Все правильно. Он у нас сейчас сможет работать как зенитчик. Его мех заточен на борьбу с авиацией. Все остальные наши люди попрятались в шаттлы, которые в свою очередь так же привели в полную боевую готовность все свои батареи. Приготовились, ждем!
   Воздушный бой я наблюдаю на радаре. До нас тут километров тридцать. Далековато для видеосенсоров моего меха. Поэтому, только радар. Отметки наших АКИ практически слились с отметками вражеских истребителей. Есть! Одна отметка погасла. Истребитель только что был уничтожен! Вражеский. Вслушиваюсь в переговоры наших летчиков. Матов там конечно хватает. Причем, русских. Мои мехвоины в бою так не ругаются. Ох, и испортил Ветров наших авиаторов. Научил "плохому", мать его бобриную! За те полгода, что они были в "Стальном пламени" Лукас Валлин и Ульм Фальк плотно общались с капитаном и экипажем "Хапуги" и теперь довольно сносно говорили на русском языке. У нас в отряде этот могучий язык по моим наблюдениям уже превратился в основной язык общения. Русские люди они такие русские! Даже здесь в тридцать первом веке. Наконец погасла и вторая отметка вражеского АКИ. Наши вроде светятся. Падать не собираются? Запрашиваю ситуацию и тут же получаю ответ Сокола. Тот дает четкий и быстрый отчет о проделанной работе. Без матов, между прочим. Это на своем канале во время боя они ругаются как портовые грузчики, а в разговоре с командиром предельно вежливы. Вот же хитрюги. Делаю вид, что не слышал их перлов во время боя с вражескими истребителями. Если это помогает им хорошо драться в воздушном бою, то пускай так и будет! Доклад Лукаса меня порадовал. Потерь нет, серьезных повреждений нет, противник уничтожен! Нашим АКИ удалось под прикрытием фальшивых идентификаторов сблизиться с истребителями клановцев и атаковать внезапно. С первого захода уничтожили вражеского ведущего, а ведомого не плохо так повредили. Вторым заходом добили поврежденный АКИ Клана Кречета. Чистая победа!
   Похвалил наших авиаторов и приказал им усилить бдительность. Скоро "Дерзкий" и "Варяг" будут взлетать. Это самый напряженный момент для нашего воздушного прикрытия. Теперь враг о нас точно знает. Наверняка, уже сейчас объявлена планетарная тревога. Пора уходить. В такого рода миссиях главное - это вовремя смыться. Торопливо грузимся в шаттлы. Инквизитор включил таймер подрыва боеголовок. Теперь отсюда надо побыстрее убираться. Через пятнадцать минут тут разверзнется ад. Реакторы "Дерзкого" и "Варяга" мы не глушили после посадки. Конечно, так древнее оборудование и приборы космических кораблей больше подвержены износу, но зато это позволяет быстро взлетать, не тратя время на долгую процедуру запуска холодного реактора и всех корабельных систем. А сейчас у нас каждая минута на счету. Как объяснил мне Жан Рошаль, таймер подрыва нельзя остановить. Этот процесс никак не прекратить. В любом случае детонация ядерного боеприпаса произойдет точно по графику. Наконец, все загрузились. Люки шаттлов задраены. Пора в путь. Взлетаем! Было до слез жалко бросать тут все это имущество. В "Дерзкого" и "Варяга" мы вместе с трофейной техникой впихнули всего процента три от содержимого складов клановой базы. А хотелось взять еще. И побольше, побольше! Но наши шаттлы не резиновые. Поэтому, все это богатство скоро сгорит в ядерном пожаре. Ох, печалька! Я не сторонник бессмысленного разрушения. Была бы моя воля, так я бы все отсюда уволок. С такими ресурсами несколько полков мехов можно нормально содержать. Но это все мечты, мечты.
   Сам взлет с планеты прошел довольно буднично. Вражеская авиация так и не появилась. Когда мы уже покидали пределы атмосферы, на поверхности Вотана вспыхнуло рукотворное солнце. Увидев вспышку, инквизитор Рошаль удовлетворенно кивнул. Таймер-детонатор ядерной боеголовки сработал штатно. Итак, свою работу "Стальное пламя" сделало. Теперь нам предстояло прорваться к нашему прыгуну и уйти из этой звездной системы. При отходе наши десантные силы встретились всего с одним аэрокосмическим патрулем Клана Кречета. Наше авиационное прикрытие сильно напряглось. Команды шаттлов приготовились к бою. Но все прошло вполне мирно. Два клановых истребителя даже и не подумали нас атаковать. Они обменялись с нами кодами, увидели наши фальшивые идентификаторы и отвернули прочь к Вотану. Клановые пилоты спешили к планете, а мы для них были своими. В очередной раз сработала наша маскировка. Но подозреваю, что потом Кланы все же разберутся что к чему и усилят бдительность. Это сейчас они оказались не готовы к такой хитрости. Ведь раньше сферовцы так вот не поступали. Никто не прятался за фальшивыми идентификаторами и украденными опознавательными кодами. Да и таких специфических рейдов вроде нашего на тыловые планеты Кланов еще никто не совершал. В следующий раз клановцы будут на стороже и такой маскарад точно не сработает. К "Хапуге" наши десантные силы подошли без приключений. Состыковались и прыгнули. Неужели ушли! До последнего момента в это не верилось.
  

Глава 15.

   После возвращения на Аутрич жизнь "Стального пламени" резко изменилась. Мы стали знамениты. Нет, вы не поняли. После кампании на Ралдамаксе мы стали известны в узких кругах профессиональных наемников. А вот по возвращению с Вотана мы стали мегазвездами всей Внутренней Сферы. Я еще в той прошлой жизни много раз слышал об актерах и певцах, которые в один миг становились всеобщими кумирами. Типа, спать легли простыми людьми, а проснулись уже звездами мировой величины. Вот со "Стальным пламенем" случилось что-то подобное. Люди принца Виктора Дэвиона-Штайнера не стали замалчивать нашу миссию на Вотане. Наоборот. Они развернули мощную пиар компанию по этой теме. Про нас рассказывали на новостных каналах по всей Внутренней Сфере. Даже голофильм сняли про Вотанскую операцию. Я посмотрел, а потом долго плевался. Очень уж этот шедевр напоминал мне дебильные поделки Голливуда. Куча пафоса, спецэффектов, пропаганды, ляпов и полная историческая недостоверность.
   Только не думайте, что вся эта возня была развернута для того, чтобы сделать только из нас мегазвезд Внутренней Сферы. Совсем нет! Принц Виктор преследовал тут свои интересы. Таким образом, он прославлял в первую очередь себя любимого. Его политический рейтинг и так был высоким. А после рейда "Стального пламени" взлетел просто до небес. Ведь, освещая нашу высадку на Вотан, пропагандисты принца всячески подчеркивали его роль в этой военной операции. Например, в том самом голофильме, что так меня расстроил, принц Виктор Дэвион-Штайнер сам командовал Вотанской высадкой и даже сражался с клановцами, пилотируя своего штурмового тяжелого "Атласа". Логикой тут конечно и не пахло, но народу понравилось. Короче говоря, пиарили не нас а Виктора Дэвиона-Штайнера. Мы просто под руку попались и стали знаменитыми заодно с ним. Издержки шоубизнеса. Хе, хе!
   Впрочем, такое положение вещей меня устраивало. Теперь "Стальное пламя" заработало свою репутацию элитного наемного подразделения. Мы получили высший рейтинг наемного отряда по классификации "Волчьих Драгун". Это значительно упростило нам процесс поиска работы. Теперь мы спокойно могли требовать солидную надбавку при найме. Кстати, насчет работы. После того, как нам выплатили все, что причиталось по Вотанскому контракту с принцем Виктором. Его представитель предложил "Стальному пламени" отложенный контракт. Что это такое? Сейчас объясню. Нас попросили пока не заключать никаких контрактов с другими работодателями. За это "Стальному пламени" казначейство Федеративного Содружества будет каждую неделю выплачивать определенную солидную сумму по ставкам элитных наемников. И если у принца Виктора появится для нас работа, то он тут же воспользуется нашими услугами. Я подумал и согласился. Подписал отложенный контракт сроком на полгода. Нашему отряду все равно несколько месяцев надо будет потратить на реорганизацию. У нас после Вотана появилась куча битой трофейной техники. Ее следует отремонтировать и ввести в строй. Опять придется нанимать новых мехвоинов. Кроме того, люди должны будут освоить новую клановую технику. Потренироваться и провести боевое слаживание подразделения. В общем, дел тут как раз на несколько месяцев. Мы и так не собирались брать никаких контрактов в ближайшее время. А тут нам еще за это и деньги будут платить. Правда, при подписании договора с людьми принца Виктора я оговорил условие, что месяца четыре нас трогать не будут и не станут предлагать никакую работу. Мотивировал это все той же необходимой "Стальному пламени" реорганизацией. Согласились.
   Все были довольны. Принц Виктор забронировал себе неплохой отряд наемников, хорошо показавший себя в деле. А мы получили щедрого и влиятельного работодателя. Кстати, тут Виктор Дэвион-Штайнер вовремя подсуетился. Через неделю после этого, к нам валом пошли потенциальные работодатели, которые буквально жаждали нанять "Стальное пламя". И многие из них при этом предлагали довольно вкусные условия оплаты. Но их всех ждал большой и толстый облом по всем пунктам. Нарушать наш договор с наследником правителя Федеративного Содружества я не собирался не за какие деньги. Таких персонажей как принц Виктор лучше не обижать.
   Между прочим, к нам даже обратились люди Избранного Принца Хаакона Магнуссона Республики Расалхаг насчет работы. Они что, не знали к кому идут? Вот уж кому я с особым удовольствием отказал, популярно и в красках высказав все, что думаю об их трусливом и подлом правителе. Надо было видеть их лица и выпученные глаза после этого. Оскорбление. Да! Но Хаакон Магнуссон сам на него нарвался. Уж очень я был зол на этого гнилого политикана. Ни при каких обстоятельствах "Стальное пламя" не будет работать на расалхагцев. Принц Виктор, по крайней мере, своих людей никогда не бросал и не отправлял на убой. Я специально о нем навел справки. Конечно, он еще тот политик, но в трусости и подлости пока его никто не обвинял. Он был неплохим полководцем и мехвоином, который самолично участвовал в боях с Кланами. И мне такой лидер импонировал гораздо больше, чем трусливый Хаакон.
   Следующие несколько месяцев проходили для "Стального пламени" в уже привычной для нас рутине. Мы чинили технику, набирали новых людей и тренировались, осваивая новых мехов. И еще мы решили продать одного своего меха - того самого невезучего "Коммандоса". Ну не везло этому роботу в бою. Сначала в нем Молчуна подранили, а затем погиб Манфред Харриган. Кроме того, мы достигли своего транспортного предела. Оба шаттла "Хапуги" имели всего двадцать десантных коконов для перевозки мехов. Так на "Дерзком" размещались двенадцать коконов, а на "Варяге" всего восемь. Можно было конечно транспортировать мехов не только в десантных коконах. Оба наших шаттла могли перевозить и закрепленных на грузовой палубе в лежачем положении мехов. Такой способ перевозки на сленге космонавтов назывался "грузовым". Однако, по сравнению с десантными коконами, он имел один существенный недостаток. Если перевозимый в коконе боевой робот был практически сразу готов к бою. То после перевозки меха в "грузовом" положении, его приходилось долго и нудно вводить в строй. Поэтому, было решено одного нашего меха все же продать. Выбор пал на "Коммандоса". Он был самым легким, плохо защищенным и невезучим мехом "Стального пламени". И поэтому, никто особо не возражал против его продажи.
   Тело нашего погибшего мехвоина Манфреда Харригана было доставлено на Аутрич и захоронено с воинскими почестями. Первая наша потеря. Грустно это все! Но такова реальная жизнь. Это вам не сериал о приключениях наемников, где все сто тридцать серий никто из хороших парней не погибают. Типа, они бессмертные, а вот враги гибнут пачками. Но жизнь солдата и наемника состоит из потерь. Издержки профессии, мать ее бобриную! Сразу же после похорон я зашел в каюту "Дерзкого", в которой размещались наши новички с Грауса. Джек Фэстор товарищ погибшего Харригана сидел на кровати и сосредоточенно курил. Взгляд его блуждал, а руки подрагивали. Тяжело сейчас парню. Я вздохнул и поставил на откидной столик бутылку "Сахалинской водки" и два стакана. Потом разлил водку по стаканам и сунул один из них Джеку в руку.
   - Давай помянем Манфреда Харригана отличного бойца и хорошего парня! - произнес я тост и с выдохом приложился к своему стакану. Джек Фэстор не глядя механически хлебнул из своего стакана. После чего, организм понял, что он пьет. Граусец закашлялся и взгляд его стал более осмысленным. Кожа порозовела. Правильно, это вам не виски наперстками цедить. Парню сейчас очень хреново. Потерял единственного друга. Ему надо расслабиться, забыться и снять стресс. И тут, никакие антидепрессанты и психоаналитики не помогут. Такие раны лечит только время. Со временем боль утихнет, а события в памяти потускнеют. А сейчас водка - самое лучшее лекарство для Джека Фэстора. Главное, - это ей не особо увлекаться. Все в пределах нормы. Тут опыт предков на моей стороне. Мы посидели так около часа. Пили и разговаривали по душам. Хаос меня не винил в смерти Харригана. Он даже был нам благодарен.
   - Командир, вы нам поверили и взяли к себе. После того как многие отряды отказали. Вы дали нам шанс. И Овод думал точно так же. Он всегда говорил, что хочет умереть в бою на мостике боевого робота. Вот его мечта и исполнилась! - говорил захмелевший Джек Фэстор. Потом мы еще выпили, и Джек отрубился. После чего, я тихо вышел из его каюты. Пусть боец отсыпается. Время лечит и не такие раны. Завтра же отправлю его в самый лучший и дорогой бордель Гарлеха. Там парнишка сбросит пар. Выпивка и секс - самые лучшие антидепрессанты. Кто-то скажет, что такой подход груб и вульгарен. Может быть, но мы то наемники, а не менеджеры и прочий офисный планктон. Мы такие! Грубияны! Хе, хе! Потом надо будет парня загрузить тренировками и работой. Чтобы глупые мысли не лезли в голову.
   Теперь хотелось бы рассказать о той самой реорганизации, о которой я тут толковал ранее. У нас появились шесть новых боевых роботов, но без людей они всего лишь куски металла. Чтобы они стали грозными боевыми машинами нужны люди - мехвоины. Те, кто поведет в бой этих мехов. Всех клановцев я по прибытии на Аутрич освободил и разрешил им идти туда, куда они пожелают. Думаете, хоть один ушел? Как бы не так. Все клановцы остались в нашем отряде. Идти, по большому счету, им было некуда. Для Клана Кречета они уже изгои - отрезанный ломоть. А выбрать свободный полет одиноких странников - это не по клановски. Не тот у них менталитет. Все клановцы жуткие коллективисты. Их всю жизнь воспитывают жить ради коллектива - ради Клана. Поэтому, они без колебаний выбрали жизнь в кругу "Стального пламени". Наш отряд в глазах клановцев стал эдаким мини Кланом. Коллективом, ради которого стоит жить. Это вносило в их жизнь смысл и стабильность. А свобода одиноких бродяг - это не для клановцев.
   Я к чему-то такому был заранее готов и поэтому новых членов отряда принял без особых колебаний. Ну и что, что они были нашими вчерашними врагами. Зато теперь эти клановцы станут самыми верными нашими соратниками. Особенно я был рад новым техникам. Сейчас у нас появилось много клановой техники, которая требует специфических знаний и навыков. Бегать на ремонт к "Волчьим Драгунам" слишком дорого и неудобно. Наша техническая служба конечно немного поднаторела в обслуживании "Квазара", но для качественной работы с другими клановыми роботами этого было мало. Я уже раньше говорил, что найти толкового технического специалиста гораздо труднее, чем опытного мехвоина. А нам вот повезло. Мы получили сразу восемь хорошо подготовленных специалистов, умеющих работать с клановой техникой. И это делало нас полностью независимыми от ремонтных мастерских "Драгун". Запчастей, комплектующих и боеприпасов к омнимехам у нас тоже пока было с запасом. Так что на ремонт трофейных клановых роботов мы не потратили ни одной К-банкноты. А раньше это влетело бы нам в кругленькую сумму. Расценки у "Волчьих Драгун" очень кусачие в плане клановых технологий. Потому что на Аутриче, да и во всей Внутренней Сфере они были единственными, кто умел работать с клановой техникой. Остальным же приходилось мучиться методом научного тыка. Хотя, сейчас трофеев вроде наших было еще крайне мало. Кланы очень редко терпели поражения в битвах против сферовцев, и захваченной клановой техники было не так уж много. Наш наемный отряд был своего рода феноменом по количеству трофейных клановых мехов и бронескафандров "Элементал". Нам неоднократно предлагали их продать. Сулили очень приличные деньги за это. Но я оставался непреклонен. Такая корова нужна самому! Хе, хе!
   С клановыми воинами, влившимися в наши ряды, так же проблем не возникло. Элементалы буквально молились на Рэма, который в их глазах стал величайшим супервоином. Я сильно мудрить не стал и зачислил их под его командование. Авторитет Рэм среди этих суровых бойцов заработал огромный. Они без колебаний выполнят все его приказы. Рэм меня не подвел и начал с энтузиазмом гонять своих новых подчиненных. И уже через месяц у "Стального пламени" появилась вполне боеспособная группа, состоявшая из пяти бравых "Элементалов".
   С пленным клановым мехвоином так же я смог договориться. Его звали Гай. Именно он управлял "Лесным Волком" в том бою на Вотане. Гай был воином Клана Кречета. Вольнорожденным. Двадцати пяти лет от роду. То есть он принадлежал к той группе клановцев, что считается низшей по праву своего рождения. Но несмотря на это он пробился на верх и стал членом воинской касты. А это говорит о многом. В обществе Кланов вольнорожденным (тем, кто родился обычным путем, так сказать) гораздо трудней занять место в кабине боевого робота, чем вернорожденным (тем, кто родился в искусственной матке). Поговорив с Гаем, я понял почему такой выдающийся воин оказался в захолустном гарнизоне. В Клане Кречета очень трепетно соблюдали традиции и до сражений со сферовцами на передовой вольнорожденных просто не допускали. Вся слава и почести победителей тут доставались вернорожденным. Хотя, я считаю такую политику идиотской. Разделять воюющую нацию (а я считаю, что Кланы - это отдельная нация со своим менталитетом) на две группы, которые ненавидят и презирают друг друга. Ну это ли не идиотизм высшей пробы. Вернорожденные, стоявшие на вершине клановой иерархии, презирали вольнорожденных. Те отвечали им той же монетой. Их вместе держало только одно - долг перед Кланом. Так вот, что-то я увлекся. Гай практически не раздумывая согласился быть членом моего отряда, когда я объяснил, кто мы такие и чем занимаемся. Смешно, но в обществе Кланов не было наемников. В клановую концепцию мира наемники не укладывались. Клановые воины все поголовно (даже вольнорожденные) воевали не за деньги, а ради своей славы и славы своего Клана. В клановой воинской среде, кстати, по моим ощущениям царил голимый коммунизм. Там людям деньги вообще не были нужны. Все воины Клана от Ханов до рядовых жили по-спартански, а все необходимое им предоставлял Клан. От них требовалось только одно - драться насмерть во славу Клана. Так, что Гая мне даже особенно уговаривать не пришлось. Как только он узнал, что сможет опять воевать, то практически сразу же согласился вступить в наши ряды. Война была смыслом его жизни. Его так воспитали. Он был воином и никакой другой жизни для себя не хотел. Так у нас появился еще один неплохой мехвоин. За Гаем я закрепил "Боевого Орла". Ему этот мех был хорошо знаком. Вот и будет на нем воевать.
   "Лесного Волка" я ему возвращать не собирался. Теперь это мой командирский мех. Законный трофей, так сказать! Этого боевого робота наши техники по прилету на Аутрич починили одним из первых. Я его обкатал и остался доволен. Поразительная для такого большого робота скорость и маневренность. После "Лучника" ощущение как будто пересел из-за баранки тяжелого самосвала за руль новенького маневренного джипа. Огневая мощь "Лесного Волка" так же впечатляла. На каждом плече этого семидесятипятитонного меха расположены бронированные кубы пятнадцатиствольных установок ракет дальнего действия. Каждая рука оканчивается массивным охладительным кожухом, в котором прятались два тяжелых дальнобойных лазера. Ну и два крупнокалиберных пулемета на торсе под кабиной в качестве противопехотного средства. Кроме того, этот данный "Лесной Волк" был оснащен прыжковым реактивным двигателем. Что сильно повышало его мобильность на поле боя. Такой мех, как и все остальные наши клановые трофеи был омнисом. А значит, на нем можно было легко сменить конфигурацию вооружения. Но я ничего менять не стал. Для меня и так сойдет. Вот только распорядился поставить еще и противоракетную систему. Клановую между прочим! Теперь для "Стального пламени" - это стандарт. Все наши мехи среднего класса и выше будут иметь ПРС. Очень полезная и нужная в бою штука. Убедился многократно на собственном опыте. Поэтому, на безопасности своих бойцов экономить не буду.
   Помимо клановцев, наши ряды пополнили и другие люди. К "Стальному пламени" присоединились еще пять новых мехвоинов. При этом, трое новичков пришли к нам все с того же Сахалинского ополчения. Это уже становится традицией какой-то! Что у них там на планете происходит? Я бы на месте властей планеты Сахалин выгнал нахрен все командование милиционных частей. Это же какую гнилую атмосферу внутри подразделения надо создать, чтобы оттуда в массовом порядке уходили такие неплохие бойцы. Кто же там воевать то будет, если вдруг на Сахалин нападет реальный враг? Может мажоры из золотой молодежи, которые получили свои должности по протекции своих пронырливых родственников? Эти то точно много не навоюют! Ладно! Бог им судья! А для "Стального пламени" такое положение вещей было большим плюсом. К нам пришли трое довольно профессиональных мехвоинов, за которых поручились их земляки, служившие в рядах "Стального пламени". Звали новичков Олег Медведев (позывной Шатун), Дмитрий Иванов (позывной Молот) и Евгений Саблин (позывной Казак).
   Еще одним новичком стал Арэта Огава (позывной Ручей). Этот серьезный молодой японец был выходцем со старинной самурайской семьи с планеты Авано в пространстве Дома Куриты. Все его предки служили Синдикату Драконов на протяжении столетий. Сам Арэта так же успел послужить Великому Дому Курита, когда с его семьей случилось большое несчастье. Все его родственники умерли. Точнее сказать, их убили в ходе кровопролитных средневековых разборок на почве кровной мести. Сам Арэта Огава так же поучаствовал в резне и отправил на тот свет нескольких врагов семьи. После чего, он был вынужден покинуть службу и территорию Синдиката Драконов. Признаюсь честно, сначала я ему хотел ответить отказом. Но потом задумался. Чем-то этот неулыбчивый японец меня зацепил. Все еще сомневаясь, решил устроить ему проверку на виртуальном тренажере. Против Огавы выпустил троих наших новичков с Сахалина. Один мех против трех. Нет, чуда не случилось. Они его всетаки завалили. Это вам не наш боевой монах мастер Лей. Но тем не менее, японец меня сумел удивить. Он уничтожил меха пилотируемого Казаком и серьезно повредил остальных своих противников, прежде чем был повержен. Когда соперники вылезли из капсул тренажеров, то я озвучил свое решение:
   - Берем!
   Последним к "Стальному пламени" присоединился Освальд Крюгер. Это очень занимательная личность. Породистый двадцатитрехлетний блондин со стальным взглядом серых глаз был профессиональным....спортсменом. Нет, не из тех, о ком вы подумали. Он был мех-спортсменом. Есть тут во Внутренней Сфере такая интересная планетка. Солярис-VII называется. Главным и основным бизнесом жителей этого мира являются бои мехов. Одиночные боевые роботы и целые их команды сражаются друг с другом на аренах Соляриса. Все это транслируют по головидению на всю Внутреннюю Сферу и обзывают спортивными состязаниями. Даже бобру понятно, что в этом э....спорте крутятся просто громадные деньги. Как, впрочем, и в любом зрелищном виде спортивных состязаний. Если уже в двадцать первом веке люди смогли опошлить благородные состязания спортсменов, превратив их в конвейер по заработку денег. То, что говорить об их потомках. Здесь битвы мехов превратили в красочное шоу на потеху толпе. Правда, бои на аренах Соляриса шли не совсем уж виртуальные. Там гибли реальные мехи и их водители. Так вот! Наш Освальд Крюгер с позывным Таран был одним из бойцов, что выступали на Солярисе на своем мехе. Кстати, он там был не на последних ролях. Не чемпион конечно (иначе он бы тут не оказался), но и неопытным новичком его не назовешь. Скорее он болтался где-то посередине. У него на Солярисе-VII даже были свои немногочисленные поклонники. Маленькая, но звезда. Да уж! Однако в последнее время Освальду не везло. Их команда проиграла три последних матча, а затем за долги у них конфисковали всех мехов. В другие команды безлошадных мехвоинов брать не спешили. И тут Крюгер увидел репортаж о "Стальном пламени" и загорелся идеей вступить в наши ряды. Понятное дело, что за красивые глаза никто бы его в мой отряд не взял. По традиции я предложил мех-спортсмену пройти испытание. Правда, на этот раз я решил его испытать по жесткому варианту. Если он такой выдающийся мехвоин, как о нем говорили спортивные блоги Соляриса, то справится. Против Освальда вышел...Лей. Да, да! Вот такой я гад. Выставил против нашего новичка боевого монаха. Дрались они на "Фениксах" на полигоне. Понятное дело, что тут применялось не боевое оружие, а имитаторы. Но тем не менее, в исходе поединка я не сомневался. Жестоко. Может быть. Но мне в отряде не нужны кадры со "звездной болезнью". Мастер Лей грамотно опустил нашего новичка с небес на землю, победив его в скоротечном бою.
   - Есть у него потенциал, если выживет, то когда-нибудь станет великим воином! - пробормотал наш боевой монах, выбравшись из кабины своего "Феникса" после поединка. Это и решило дело в пользу Освальда Крюгера. Слегка обалдевший после такого быстрого проигрыша мех-спортсмен был принят в наши ряды. Кстати, этот проигрыш выбил из Крюгера всю спесь начинающей "звезды". Мальчик он был умный, все прекрасно понял и больше не понтовался своими спортивными достижениями на Солярисе. Из него получился довольно неплохой и исполнительный боец. Кроме того, у нашего боевого монаха теперь появился еще один настырный ученик. Ничего, Тарану это должно пойти только на пользу. А мой отряд от этого только выиграет.
   С появлением новых мехов и мехвоинов в наших рядах требовалось обновить боевое штатное расписание "Стального пламени". Теперь в нашем отряде было уже четыре копья по пять машин. Мне такое вот деление в стиле Кланов на пятерки больше нравилось, чем стандартные копья Внутренней Сферы из четырех мехов. Было решено создать еще одно штурмовое копье. В него вошли следующие боевые роботы: "Боевой Орел", "Темный Кот", "Феникс" и два "Беркута". Правда, при этом часть мехов и их мехвоинов в других группах пришлось перетасовать. Теперь в командное копье входили: мой новый мех "Лесной Волк", "Квазар", "Стрелок", "Лучник" и "Вурдалак". Мне удалось убедить Лея пересесть на "Лучника". Ну а его "Феникса" передали в новое штурмовое копье. "Беркут" Охотника так же был переведен вместе со своим водителем в ту же группу. При этом, я назначил Сергея Смирнова командиром второго штурмового копья. Парню пора расти по служебной лестнице. На Сахалине он тоже был командиром копья мехов. Должен справиться.
   Кстати, у "Феникса" Дианы Райт теперь был другой водитель - Джек Фэстор. Я всетаки уговорил мою девушку покинуть пост командира разведчиков и перейти в командное копье. Надоело мне все время вздрагивать во время боя и думать о ней. Так хоть она будет у меня на виду. Сам понимаю, что уговорить ее совсем не участвовать в битвах - это просто не реально. Но у меня появился план, как это сделать. По прилету на Аутрич, я сделал Колдунье предложение и попросил стать моей женой. Пора перестать себе врать. Я люблю эту решительную и безбашенную особу! Да, люблю! Наконец-то я созрел. Это уже свершившийся факт, а, значит, нечего делать вид, что ничего не происходит. Диана немного поломалась для приличия, а потом с радостным визгом согласилась. Вот тогда то я и начал претворять в жизнь первую ступень своего коварного плана. Хе, хе! В качестве свадебного подарка я преподнес моей невесте "Вурдалака" и место в командном копье. В предсвадебной эйфории она была на все согласна. И моя уловка сработала. Признаюсь, что вздохнул с облегчением. Теперь моя любимая в бою будет всегда рядом со мною. Не фиг ей рисковать жизнью в разведке.
   Вместо проданного "Коммандоса" в разведывательном копье появилась "Гадюка" - клановый омнимех из наших последних трофеев весом в сорок тонн. По рекомендации Дианы Райт, Александр Чех занял пост командира разведывательного копья и стал пилотом "Гадюки". К "Цикаде" и "Волкодаву" были приписаны наши новички с Сахалина: Олег Медведев и Дмитрий Иванов.
   Лисенок теперь командовал обоими штурмовыми копьями. Он у нас парнишка смышленый. В отличие от того же Молчуна, Нильс Свенссон обладал всеми качествами настоящего лидера и командира. Ему я предоставил "Мародера" в качестве нового командирского меха. Его же "Беркута" перевели во второе штурмовое копье и закрепили за Евгением Саблиным. Так как у того был большой опыт в управлении именно таким вот боевым роботом. Арэта Огава получил "Темного Кота" во втором копье штурмовиков. Еще один наш трофейный омнимех. Пускай японец осваивает новую технику. Ну а нашему мех-спортсмену Освальду Крюгеру достался "Феникс" Лея все в той же боевой группе.
   Кроме техников и боевиков к "Стальному пламени" пришли и два довольно экзотических специалиста. Эдди Стоун и Дэвид Макдафф. С виду полные ботаники. Они себя называли специалистами по кибербезопасности. А на мой взгляд, эти два молодых парнишки (им обоими было лет по девятнадцать) были настоящими матерыми хакерами. Кстати, они могли взломать любую электронную систему. Что с большим удовольствием и продемонстрировали, за две минуты взломав электронный замок закрытого входного люка "Варяга". У Андрея Ветрова аж глаза на лоб полезли от такого зрелища. Он, между прочим, эту проверку и предложил. До последнего не верил, что эти парни действительно смогут пройти защиту его шаттла. Ха, ха! Какой же нашего космического волка ждал сюрприз. История наших новых сослуживцев была довольно необычна. Нет, они не были выходцами из армейской среды. К военным людям они не имели никакого отношения. Оба были членами богатых семей. Оба учились в самом престижном учебном заведении Внутренней Сферы - Институте Наук Нового Авалона. Правда, вот не доучились. Их обоих отчислили из института за драку с однокурсниками. Из-за женшины, между прочим. Кому-то из очень влиятельной на Новом Авалоне семьи в той драке наши боевые хакеры сломали челюсть. Короче говоря, их обоих выгнали с волчьим билетом. Парнишки были слишком гордыми, чтобы побитыми собаками вернуться домой к родителям. Авантюристы они были! Оба! Другие бы не рванули на Аутрич в логово наемников Внутренней Сферы. Услышав их историю, я только ухмыльнулся. Похоже, "Стальное пламя" собирает под своими знаменами вот таких вот забияк, мстителей и дуэлянтов. Это уже превращается в какую-то традицию. Конечно же я их взял. Такие кадры в нашей суетной жизни рейдеров и диверсантов моему отряду пригодятся.
   Про следующие месяцы на Аутриче я рассказывать не буду. Все та же рутина, состоявшая из сплошных тренировок по осваиванию новой техники и отработки тактики боя до автоматизма. Если кто-то думает, что боевое подразделение в свободное от сражений время может себе позволить плыть в нирване ничего неделания, то он сильно ошибается. Процент выживаемости таких вот лентяев в современном бою равен нолю. Без постоянных тренировок боевые возможности любого отряда падают довольно быстро. Вот так где-то гремели битвы с Кланами, а мы проводили время в тренировках.
   Хочу все же немного рассказать про свадьбы. А то боюсь женщины мне этого не простят. Я сказал: "Свадьбы"? Да, да! Именно так, во множественном числе! В "Стальном пламени" отгремели аж две свадьбы. Первая свадьба была наша с Дианой. Кроме этого, практически одновременно с нами все же решили сочетаться браком и Молчун с Грозой. То есть, я хотел сказать - Эрик Оберг и Бригитта Хольцман. Свадьбы играли в один и тот же день. Кстати, в обряд я как командир отряда внес одно существенное изменение. Молодожены шли к свадебному алтарю по дорожке, вдоль которой стояли боевые роботы "Стального пламени". Когда брачующиеся проходили мимо них, то мехи синхронно поднимали свои руки, как бы благословляя молодоженов. Всем такое дополнение понравилось. И в дальнейшем все свадьбы членов нашего отряда проходили по такому же сценарию. Утром, лежа в кровати, я с нежностью рассматривал свою любимую супругу, посапывающую рядом со мною. Теперь надо срочно заделать ей малыша. Может быть хоть это отвадит ее от участия в боях? Я ее так люблю и совсем не хочу потерять. Влюбился как пацан! Но не жалею об этом.
  

Глава 16.

   В начале апреля 3052 года наша тихая и мирная жизнь на Аутриче закончилась. Ко мне обратился представитель принца Виктора Дэвиона-Штайнера, который привел с собой людей с КомСтара. Они хотели предложить "Стальному пламени" новую работу. В случае моего согласия, принц Виктор уступал КомСтару право на найм "Стального пламени". Работу, что нам предлагали нельзя было назвать не привычной для нас. Все те же рейды. Вот только их масштаб заставлял задуматься. Я заявил, что нам надо посовещаться и подумать. Нам дали два дня на раздумье, после чего от меня ждали ответа. А подумать было о чем.
   Оказывается, что в данный момент КомСтар перестал быть нейтральной стороной в конфликте Кланов и Внутренней Сферы. Все дело в том, что сейчас стала окончательно выяснена цель вторжения Кланов. И это была Терра. Та самая планета, что в двадцать первом веке имела название Земля. Колыбель человечества. Здесь этот мир был главной штаб-квартирой КомСтара. Когда-то Терра была административным центром Звездной Лиги, которую так мечтали возродить вторгнувшиеся Кланы. Чтобы не вести долгую и разрушительную войну с клановцами руководство КомСтара предложило командованию Кланов сразиться за Терру. Кланы и КомГвардия должны были сразиться за обладание Террой на другой планете. Если бы победили Кланы, то КомСтар соглашался работать на них в качестве администраторов на захваченных планетах, прекратив предоставлять услуги ГИС Наследным Государствам, а также отдать Терру победителям. Если бы Кланы выиграли это ключевое сражение, они получили бы ресурсы для создания новой Звёздной Лиги. При победе КомГвардии захватчики соглашались ограничить себя планетами, которые они уже захватили, и не наступать далее линии, проходящей на уровне Токкайдо в течении пятнадцати лет. Это дало бы Внутренней Сфере возможность спокойно вздохнуть и модернизировать свои технологию, доведя их до уровня Кланов, а также предполагало, что они смогут сражаться с активностью Кланов "выше" линии перемирия.
   Используя обширные архивы КомСтара и собственное знание военной стратегии, Военный Регент выбрал планету Токкайдо, расположенную в остатках бывшей Свободной Республики Расалхаг в качестве планеты, на которой и произойдет сражение за обладание Террой. Вести бои на самой Терре обе стороны совершенно не хотели. К чему разрушать такую благополучную и индустриально развитую планетку? А вот Токкайдо подходило по всем параметрам в качестве поля боя. Разнообразный ландшафт и небольшое гражданское население, а также ее близость к фронтовым линиям Кланов, убедили Фохта, что это лучший выбор из возможных. Если эта планета и пострадает в ходе боевых действий, то обоим конфликтующим сторонам от этого не холодно и не жарко. Идеальный полигон для грандиозной драки роботов. В бою за Токкайдо должны были сойтись огромные по нынешним временам силы с обеих сторон - более десяти тысяч одних только мехов. А количество танков, пехотинцев и "Элементалов" было в разы больше. Кроме того, в этом сражении планировалось использовать и несколько сотен аэрокосмических истребителей.
   Нашему подразделению предлагалась работа по профилю. Мы должны были совершать рейды по тылам противника в режиме поиск и уничтожение. Нашей главной целью должны были стать склады боеприпасов и ремонтные базы клановцев. Командование КомГвардии тщательно изучило все сражения, что вели Кланы с отрядами Внутренней Сферы. И нашло один существенный недостаток в их боевом стиле. Боевая философия Кланов состояла из быстрых и решительных атак. Кланы стремительно атаковали и рассчитывали на быструю победу, которая делает проблемы снабжения лишними, в отличии от длительной компании. Именно нам и еще нескольким небольшим рейдовым отрядам наемников в предстоящем сражении отводилась роль тех, кто лишит ударные части клановцев необходимого им снабжения. Без технической поддержки и боеприпасов наши противники много не навоюют. Таков был план, по крайней мере.
   Звучало это все конечно красиво, но я то прекрасно понимал, что риск влипнуть в большие неприятности в таком огромном сражении возрастает в разы. Это вам не быстрый рейд с поспешной эвакуацией. Тут "Стальному пламени" предлагалось действовать на коммуникациях врага в отрыве от основных сил КомГвардии. В тылу врага мы будем предоставлены самим себе. Никакой помощи и поддержки. Так ведь можно и нарваться на неприятности. Поэтому, я не стал соглашаться сразу же с предложением комстаровцев. Такие вопросы надо решать со всеми моими людьми. От этого ведь зависит жизнь всего нашего отряда. Совещались и спорили мои соратники довольно долго. Однако в конце концов, все же пришли к мнению, что от таких предложений нельзя отказываться. Если сейчас отступим, то потом будем жалеть об этом очень сильно. Да и репутация нашего отряда тогда очень сильно пострадает. Не говоря уже о том, что мы испортим отношения с КомСтаром и принцем Виктором. При этом, о вероятных потерях с нашей стороны никто не заикался. Все тут были люди взрослые и хорошо понимали, чем для нас эта миссия может закончиться.
   Короче говоря, было решено принять предложение комстаровцев и подписать с ними контракт. При подписании контракта я вел себя как Звезда шоу бизнеса. Звезды мы, или так погулять вышли. Недрогнувшей рукой вычеркнул из контракта пункт об участии в стандартном линейном сражении на передовой. Нехрен! Не дам я генералам КомГвардии использовать мой отряд как пушечное мясо в первой линии. Только рейды в тылу противника. И точка! По оплате наших услуг, трофеям и праву командовать я опять же не уступил нашим работодателям ни дюйма. Гонорар за наши услуги впечатлил даже меня. Так же КомСтар обязался компенсировать нам все потери в технике, которые мы понесем в ходе выполнения этого контракта. Кроме того, все захваченные нами трофеи достаются "Стальному пламени", и командую своими людьми только я. От КомГвардии мы будем получать только район поиска и разведданные. Никакого диктата сверху. Правда, я нехотя согласился на присутствие наблюдателя от КомГвардии. При этом, он должен был быть мехвоином со своим собственным мехом. Штабную крысу в этот рейд боевых роботов брать просто глупо. Комстаровцы делали страшные глаза и стонали, но соглашались на все мои заявки. Скажу честно, ставя такие драконовские условия, я немного надеялся, что КомСтар откажется и не станет заключать такой неудобный для него контракт. Сердце у меня не лежало к этой работе. И что вы думаете? Подписали как миленькие! Видно их уже сильно припекло. Но никакой жалости к комстаровцам я не чувствовал. Все их деньги мы будем отрабатывать собственной кровью. А тут главное - это не продешевить. Я не намеревался убивать людей за бесплатно. Может это и звучит цинично, но за моей спиной не стоит всемогущее государство, которое обеспечивает нас всем необходимым. Мы наемники. А значит, живем на самообеспечении. Сколько денег заработаем, на то и будем жить. Поэтому, мне было наплевать на страдания чиновников КомСтара, с которых я вытряс все что мог по максимуму.
   После подписания контракта нам дали две недели на подготовку. Затем мы перебазировались на Токкайдо и стали ждать начало сражения. "Стальное пламя" официально внесли в список частей, что должны были участвовать в сражении за планету на стороне КомГвардии. Я немного пообщался с комгвардейцами. Ну, что вам сказать? Они произвели на меня двоякое впечатление. Экипировка и техническое оснащение, конечно, у них была на высоте. Но вот с выучкой и боевым опытом дела обстояли не так радужно. Не знаю, не знаю! Выдержат ли они напор клановых мехов? Хотя, боевой дух КомГвардии был довольно высок. Эти люди были настроены драться до конца.
   Это случилось 1 мая 3052 года. Самое грандиозное сражение Внутренней Сферы за последние триста лет началось. Первыми на Токкайдо высадились воины Клана Дымчатого Ягуара в горах Динжу и и дельте реки Ракис. Там практически сразу же разгорелись тяжелые кровопролитные бои с дивизиями КомГвардии. Я уже приготовился, что нас бросят против Ягуаров, но командование не торопилось вводить "Стальное пламя" в бой. Видимо, сил у КомГвардии в том районе хватало и нас пока не трогали. Очень хотелось, чтобы о нас вообще забыли. К сожалению, деньги нам платят не за красивые глаза. Мясорубка только начиналась и боюсь, что скоро и до нас дело дойдет.
   Мы так просидели двое суток и наконец пришел вызов из штаба и по нашу душу. Нам предстояло действовать против Клана Стальной Гадюки. Это внушало некоторый оптимизм. Клан Стальной Гадюки был не самым сильным в военном плане среди вторгнувшихся во Внутреннюю Сферу. Вот если бы нас бросили против Кречетов, Медведей или Волков тогда все было бы совсем мрачно. А Стальные Гадюки в иерархии общества Кланов были где-то на вторых ролях. Короче говоря, не самые крутые воины из клановцев. Однако, нам все равно расслабляться не стоило. Гадюки сейчас вели бои с силами КомГвардии в Ванне Дьявола. Так красочно и метко местные жители называли долину активных гейзеров, которая была ужасающей комбинацией гейзеров, луж кипящей грязи и узких проходов между массивными каменными столбами. Она лежала между зоной высадки войск Стальных Гадюк и их городами-целями, которые по условиям сражения за планету предстояло захватить этому клану. Рубилово там сейчас шло просто ужасающее. Потери с обеих сторон поражали воображение. Правда, ко второму дню боев клановцы в Ванне Дьявола начали потихоньку выдыхаться. Боеприпасы у их передовых частей были уже на исходе. Это немного ослабило натиск Гадюк. И именно сейчас, командование КомГвардии решило бросить на игровой стол новую карту - двадцать мехов "Стального пламени".
   Полет до места нашей высадки в тылу Стальных Гадюк прошел на удивление спокойно. Все истребители клановцев были сейчас втянуты в битву над Ванной Дьявола. И это позволило нам проскочить незаметно у них под носом. Комгвардейские шаттлы с нашими мехами под прикрытием обоих наших "Люциферов" шли на минимальной высоте, чтобы не засветиться на вражеских радарах. Почему мы использовали для высадки шаттлы КомГвардии? Все просто. "Дерзкий" и "Варяг" имеют на двоих всего двадцать десантных коконов, а значит могут перевозить всего двадцать мехов для быстрого десантирования. Однако, командование КомГвардии навязало нам еще и своего наблюдателя. Правда, они его обозвали офицером-координатором. Но суть дела от этого не поменялась. Капитан Леонард Смит. Кстати, тоже негр. Везет нам на негров-наблюдателей. Невольно вспомнился наш первый контракт. Тогда наш отряд тоже работал на КомСтар. И наблюдатель от КомГвардии был. Негр. Как же его там звали? Лейтенант Грант! Точно. А вот имени не помню. Капитан Смит был серьезным мускулистым чернокожим мужиком со шрамом от лазерного ожога на правой щеке. Лет так двадцати пяти примерно. Судя по виду, товарищ боевой. Робот у него тоже был вполне серьезный. "Удар Молнии" весом в 65 тонн. И вот в этом то и состояла проблема. В наши шаттлы еще одного робота было не втиснуть. Если только везти его в "грузовом положении". Но для быстрой высадки - это не вариант. Поэтому, КомГвардия была вынуждена выделить нам новый транспорт. Два шаттла класса "Сфера", в которых мы все умещались. Да еще и место оставалось.
   Сама высадка произошла довольно буднично. Долетели за пол часа, приземлились, высадились. Кругом тишина. Противника не видно. Благодать. Всегда бы так вот воевать. На горизонте что-то громыхало. Сверился с картой. Точно! Там у нас находится Ванна Дьявола. Там сейчас основной замес идет. КомГвардейцы пытаются остановить клановцев, заваливая их своими телами. Но мы туда соваться не будем. У нас другая миссия. Ставя нам задачу, командование КомГвардии особо подчеркивало, что уничтожение одного из крупных полевых складов боеприпасов Стальных Гадюк будет в приоритете. Координаты этого объекта нам были известны вплоть до метра. Он находился неподалеку от линии фронта и снабжал вражеские войска, сражающиеся сейчас в Ванне Дьявола. Авиаразведка у комгвардейцев в этом районе работала отлично. Правда дальше был туман войны. Вглубь своей территории клановцы истребители КомГвардии не пустили. Зону своей высадки они вообще охраняли как американцы Форт Нокс. Что там творится нам было не известно.
   Наконец, шаттлы выгрузили свой груз и взлетели. Они двигались в сторону линии фронта. Мы шли туда же. Двадцать один мех, пять "Элементалов" и три ховеркрафта с пехотой, техниками и боеприпасами. Я специально попросил пилотов шаттлов высадить нас подальше от передовой. Будем подходить к нашей цели с тыла. Отсюда нас точно никто ждать не будет. Главное - это не наткнуться на какой-нибудь случайный патруль клановцев. Следующие два часа мы двигались по абсолютно безлюдной территории. Еще за месяц до намечающегося сражения всех немногочисленных местных жителей отсюда эвакуировали. Клановцы тоже не заморачивались контролем над этими землями. Поэтому, никаких вражеских блокпостов или опорных пунктов тут и в помине не было. А зачем? Для Клана Стальной Гадюки данное сражение должно было закончиться их скорой победой. Ну, это они так думали! Хе, хе! Честно говоря, разочаровали меня эти хваленые клановые стратеги. Ну кто так воюет? Войска ушли далеко вперед, а части обеспечения от них значительно отстали. Вот, например, этот склад, что нам предстояло уничтожить. Он тут возле передовой по данным разведки один. Уничтожим! И что тогда передовые подразделения Клана Стальной Гадюки будут делать? Лапу сосать? Без боеприпасов они много не навоюют. Теперь нам главное не облажаться.
   Не облажались! Вышли мы точно к вражескому складу. Сразу же в атаку я бросаться не стал. Выслал пешую разведку к холмам, за которыми и располагалась наша цель. Бойцы лейтенанта Макарова, одетые в специальные маскировочные накидки, добрались за пол часа до гребня холма, откуда и передали мне видеокартинку. Так, так! Что тут у нас. Честно говоря, немного разочарован. Склад был действительно большой. И на все сто процентов полевой. Никаких строений или укреплений. Даже навесов нет. Прямо на земле на пластиковых поддонах лежат штабеля с боеприпасами. Стоят контейнеры с запчастями. Правда, всего этого добра реально много. Вон видны палатки для персонала склада. А вот две машины обеспечения. Охрана тоже меня не впечатлила. Всего пять вражеских мехов. И десять "Элементалов". Это, вообще, что? Совсем нас не уважают гады ползучие. Меня поразила безалаберность охраны. Все клановые мехи и бронепехотинцы слоняются по территории склада. На окружающих объект холмах они даже пехотные дозоры не выставили. На такую везуху я и не надеялся. Сейчас мы их научим как надо правильно воевать. Я быстро начал отдавать команды. Комгвардеец молчал, не вмешиваясь. Мы сразу оговорили его роль в этой миссии. На командование он претендовать не будет. Да, и мои люди его просто не послушают.
   Через пятнадцать минут все заняли свои позиции, и мы начали "первый тур Марлезонского балета". По моей команде все наши роботы, оснащенные установками ракет дальнего действия открыли огонь. Сто сорок ракет взмыли вверх. Они по дуге летели над вершинами холмов. После чего резко ныряли вниз, устремляясь к невидимой цели. Такой способ стрельбы называется "слепым". Стрелок ведет огонь из установок РДД, не видя цели и ориентируясь только по данным передаваемым другими дружественными боевыми единицами. В данный момент цели для наших ракет подсвечивали пехотинцы и "Элементалы" "Стального пламени", залегшие на вершинах холмов. Для этого они использовали несколько переносных лазерных целеуказателей. После первого же ракетного залпа за холмами разверзся огненный ад. Для верности мы дали еще три залпа. После чего, я приказал прекратить огонь и быстро отходить. Пока мы удалялись от места акции, сзади разгоралось не хилое такое зарево. К этому времени практически стемнело, и нам очень хорошо было видно огненное шоу в районе нашей цели. Грохотало там тоже не по-детски! Нас никто даже не преследовал. Если кто-то там и выжил в этом пекле, то ему сейчас было точно не до нас. Общее мнение выразил наш наблюдатель от КомГвардии:
   - Мы очень сильно и больно надрали задницу Клану Стальных Гадюк, сэр!
   Пол ночи наш отряд уходил все дальше вглубь вражеской территории. В два часа я объявил привал. Отдыхаем пять часов. Затем двигаемся дальше. Конечно, маловато для полноценного отдыха, но враг же тоже не будет сидеть на месте. С утра нас будут искать. Еще бы! Мы ведь такого матерого и толстого кабанчика подложили клановцам. Если верить выкладкам штабных аналитиков КомГвардии, то сейчас у воинов Гадюк в Ванне Дьявола с боеприпасами просто полный пи.....восторг! Однако, я не думаю, что клановцев это остановит. Точно ведь начнут таскать боеприпасы с других складов - более дальних от передовой. Наверняка у Стальных Гадюк в этом районе не один такой склад. Ну не полные же они дауны. Правда, найти эти склады будет гораздо труднее. Хотя! Боеприпасы сами по себе на передовой не появятся. Кто-то их туда должен доставлять. Вот мы и будем искать клановые караваны с боеприпасами. После уничтожения склада мы теперь вольны действовать на свое усмотрение в режиме "поиск и уничтожение". Сейчас свяжусь со штабом, отчитаюсь о проделанной работе и спать, спать.
   Утром, не выспавшиеся и злые, мы начали рыскать по окрестностям в поисках противника. Четыре часа мы прочесывали территорию, не встретив ни одного клановца. Два раза видели пролетающие вдалеке истребители. Правда, определить их принадлежность так и не смогли. Слишком далеко до них было. К нам эти АКИ тоже не проявляли никакого интереса. Видно, у них были дела поважнее. Мы уже достаточно далеко ушли от передовой, и наш наблюдатель от КомГвардии начал потихоньку ворчать. Капитан Леонард Смит прямым текстом намекал, что нашему отряду лучше вернуться назад и заняться набегами на прифронтовые части клановцев. Однако, я же пока игнорировал такие советы. Капитан Смит, будь его воля, давно бы бросил нас в мясорубку у Ванны Дьявола, но мне такой расклад был не по душе. Там сейчас такие титаны сошлись в битве, которые могут нечаянно нас затоптать. Если мы неосторожно приблизимся. Поэтому, нет! Будем действовать здесь - в глубоком тылу. В 11.26 нам наконец повезло. От наших разведчиков пришло сообщение об обнаружении противника.
   Беспилотник "Ворона" обнаружил идущий через перевал караван, состоявший из пятнадцати больших грузовиков под охраной трех боевых роботов. А вот и долгожданный караван с боеприпасами. Клановцы двигались нам навстречу. Да и обнаружили мы их на дальних подступах. А теперь предстояло заняться нашим самым любимым делом. Устроим им засаду. Наверняка же пойдут по вон той дороге. Для тяжелых грузовиков с боеприпасами это единственный удобный путь. Тут в горах местность трудная даже для мехов. Медлить нельзя. Быстренько распределяю позиции для своих бойцов. К подходу колонны мы успели. Я специально выбрал это место для засады. Тут с обеих сторон дороги находились высокие горы с крутыми стенками со стороны дороги. Точнее говоря, эту горную дорогу проложили, прорубив в горе проход. Это очень сильно затруднило бы маневр колонне в случае нападения. Да и мехам сопровождения было довольно проблематично залезть на окружающие дорогу возвышенности. Зато, нам с этих самых возвышенностей было очень удобно расстреливать всех, кто находился на дороге. Невольно вспомнились мои военные приключения в горах Кавказа. Вот так же тогда "чехи" поймали и нашу колонну. Бойня была жуткая. Не завидую я клановцам.
   Противник появился через двадцать минут. Вражеская колонна двигалась довольно быстро. Спешат пресмыкающиеся. Торопятся доставить припасы на передовую. Вот передовой мех клановцев прошел мимо. Жду, когда колонна втянется в сектор нашей засады. Отлична-а-а! Работаем! По моей команде на холмах с обеих сторон дороги появились мехи и "Элементалы" "Стального пламени" и открыли бешенный огонь по дороге. Действуем мы по классической схеме. Передний и самый последний грузовики в колонне стали первыми жертвами. Отлично! Сейчас ни один транспорт с боепитанием никуда с этой дороги не денется. Там такая великолепная пробка образовалась. Встали намертво. Теперь будем расстреливать их как в тире. Впрочем, и мехи охранения мы без внимания не оставим. У них нет ни единого шанса на спасение. Хотя думаю, что они и не станут спасаться бегством. Будут защищать караван до последней капли крови. Это же клановцы - вояки упертые.
   Бойня (боем такое назвать просто язык не поворачивается) продлилась всего минут десять. Не больше. Мы подавили клановцев огромной огневой мощью. Да и позиция у них была просто ужас. Сам в такую же жо...ситуацию когда-то попадал. Знаю, как тяжело вот так вот воевать. С нашей стороны потерь не было. Из всех клановцев уцелели только двое техников-водителей. И то потому, что нам нужны были пленные. Клановые техники, как всегда, не стали изображать героев и быстро раскололись на допросе. Меня интересовало место, откуда пришел этот караван. Пленные подтвердили мою догадку о мобильной базе обеспечения. И даже место указали на карте. Их показания мы проверили. Оба наши хакера были сейчас с нами. Они сразу же после боя по-быстрому взломали бортовой компьютер одного из подбитых вражеских грузовиков и вытащили оттуда файл с навигационной системой. Там был и маршрут каравана забит. И координаты клановой мобильной базы обеспечения нашлись. Кстати, по словам пленных охрана у этой базы совсем не большая. Просто праздник какой-то!
   Капитан Смит, услышав об этом, только довольно хмыкнул и многозначительно посмотрел на меня. Но со своими советами лезть не стал. Умный дядька! Давно понял, что покомандовать ему тут не светит. Я дал моим людям десять минут на отдых и установку специальных электронных маячков, которыми мы пометили всех подбитых вражеских мехов. Так мы заявляли свои права на эти трофеи. Чтобы никто другой из наших союзников их "случайно" не прихватил. Если победим, и враг не сможет их эвакуировать, то эти мехи достанутся нам в качестве трофеев. Наконец, мы двинулись в путь. Теперь у нас была определенная цель. Следует навестить ту самую мобильную клановую базу, и навести там шороху. Нам ведь именно за это деньги платят.
   Интересующая нас база Стальных Гадюк располагалась на плато Рагош. Довольно живописное и труднодоступное местечко. На плато вел всего один длинный извилистый горный проход. Других путей туда не было. Вот это то меня и смущало. Рассматривая карту местности, я подумал, что это плато может превратиться в западню для нашего отряда. Проход то там только один. Если противник его перекроет, то мы окажемся в ловушке. Мне это очень сильно не понравилось. Но и не идти туда было просто нельзя. Мы ведь ради этого и отлавливали караваны с боеприпасами. Да и комгвардеец этот - капитан Смит. Тоже навязался на мою голову. Наблюдатель, блин! Если мы сейчас эту клановую базу не атакуем, то он же такой рапорт может накатать потом, что мало не покажется. Чуйка моя кричит, что туда ходить не надо. А чувство долга требует идти именно туда. Деньги то мы взяли, контракт заключили. И теперь придется его отрабатывать. Кроме всего прочего, у нас пропала связь со штабом. Мы слишком далеко отошли от передовых позиций КомГвардии. Да и горы сигнал глушат. Если что-то случится, то мы даже помощь вызвать не сможем. Печалька! Но идти нам к этой долбанной базе всетаки придется. Но как же мне этого не хочется делать! Кто бы знал!
   Вопреки моим дурным предчувствиям, до нашей новой цели мы добрались без происшествий. Хотя, в глубине души я все же надеялся повстречаться по дороге с какой-нибудь вражеской частью. Мы бы тогда постреляли друг в друга и с чистой совестью отошли, отказавшись от атаки на базу. Но нет! Ни одного даже самого завалящего вражеского меха мы не встретили. Да, у них тут что все вымерли что ли в тылах, бобра им в корму? Вот и вход в проход на плато. Если верить карте, то его протяженность составляет восемнадцать километров. Пустил вперед нашу разведку. "Ворон" выпустил своего беспилотного дрона и отправил его в сторону нашей цели. Я подключился к его сенсорам и внимательно наблюдал с высоты птичьего полета.
   Тропа среди скал больше напоминала узкое ущелье. Да уж! Тут особо не попрыгаешь. Только вперед по проходу. Опа-на! Что это тут у нас? Дрон завис над заинтересовавшим меня местом. Вот они голубчики. Примерно посередине прохода застыли два вражеских меха. Не особо крупные. Увеличиваю картинку. Так, так! "Гадюка" и "Лиходей". Возле них копошатся пять "Элементалов". Не самый крутой заслон на нашем пути. Но этого хватит, чтобы поднять тревогу на базе. Даже если мы врубим РЭБ и заглушим все вражеские каналы связи, звуки боя докатятся до людей на клановой базе. Тут не так уж и далеко. Внезапность будет утеряна. Хотя! Пленники что-то говорили о малочисленной охране. Нука, нука! Посмотрим. Через насколько минут дрон долетел до плато. Ага! Вот и та самая мобильная база обеспечения. Наша цель. Охрана и впрямь не впечатляет. Всего три меха и десять человек бронепехоты. Все будет даже легче, чем я думал. Может зря я беспокоюсь?
   Нам предстояло действовать очень быстро. С каждой минутой растет риск нашего обнаружения. Поэтому, все наши мехи двинулись по проходу к плато Рагош. Разведчиков я придержал. Они в первых рядах не пойдут. В авангарде шли наши штурмовые копья. Все десять мехов. Их возглавлял "Мародер" Лисенка. За штурмовиками шло командное копье. И Позади нас топали боевые роботы разведчиков и двигались ховеркрафты с пехотой и техникой. Наши "Элементалы" ехали верхом на броне роботов командной группы.
   Мы с противником заметили друг друга практически одновременно. По моей команде наши мехи "Ворон" и "Вурдалак" врубили свои комплексы радиоэлектронной борьбы, лишая вражеский дозор какой-либо связи. Пускай теперь на вражеской базе гадают, что тут происходит. Работаем! Все наши мехи, оснащенные ракетами дальнего действия, открыли огонь по противнику с дальней дистанции. Это было зрелищно. Оставляя дымные следы, ракеты устремились к цели. Я метился в "Гадюку". Противоракетной системы у вражеского меха не было. Не понимаю я этих клановцев. Ну, хорошая же вещь эта ПРС. Так почему они ее не используют? Может из-за своего бредового кодекса воина, ставящего во главу угла поединки между отдельными мехами на поле боя. Скорее всего так. Для поединка клановым мехвоинам ПРС не нужны. Не вписывается противоракетная система в концепцию кланового боя. Слишком уж это трусливо для клановцев - бояться ракет врага! Однако, там в кабине вражеского меха сидел настоящий профессионал. Он умудрился почти увернуться от моего залпа. В "Гадюку" попали только семь ракет из выпущенных тридцати. Это ее немного притормозило. И тут вражеского робота накрыл другой залп. Сорок ракет ударили в него, круша броню торса и кабины. Это прилетела плюшка от "Лучника" Лея. Хорошо стреляет наш боевой монах. Точно! "Гадюку" отбросило назад силой взрыва. Сорок ракет - это серьезно. От такого даже моему "Лесному Волку" поплохеет, а тут какая-то "Гадюка" всего-то на сорок тонн весом. Вражеский мех упал на спину, и его даже несколько метров по инерции протащило по земле. Похоже готов. После такого точно не поднимется!
   Пока мы разбирались с "Гадюкой", с "Лиходеем" так же все было кончено. В общей сложности, в него попало около двадцати пяти ракет. И этого ему хватило. Ну, а что вы хотели? Этот легкий тридцатитонный боевой робот был слабо предназначен для боя с более тяжелыми машинами. "Гадюка" та хоть поманевреннее и побыстрее. Короче говоря, "Лиходей" не самый лучший мех в линейке клановых омнисов. На мой непросвещенный взгляд. Хе, хе!
   С вражескими "Элементалами" мы провозились гораздо дольше. Ничего удивительного в этом нет. Ракеты против бронепехотинцев не так эффективны. Слишком маленькие и юркие цели. Тут пришлось поработать лучевым оружием и автопушками. Кстати, наши "Элементалы" рвались в бой. Но я их не пустил. Еще свои подстрелят по ошибке. Не фиг бобра дразнить! Вражескую бронепехоту мы расстреливали издалека. Не приближаясь на опасную дистанцию. Все помнили о судьбе Манфреда Харригана, убитого на Вотане "Элементалом" Клана Кречета. Главное в бою с "Элементалами" - это не подпускать их близко к себе. Иначе облепят меха как муравьи и разберут на запчасти. Надо отдать должное пехотинцам Гадюк. Их "Элементалы" не отступили, а до последнего пытались нас атаковать. При этом, они действовали храбро и умело. Сначала затаились и хотели подпустить поближе наших мехов. Но я вовремя просек эту тактику и запретил нашим роботам двигаться вперед. Мы просто стояли на месте и стреляли по любому движению со стороны врага. В конце концов, терпение у пехотинцев Гадюк закончилось, и они ринулись в атаку. При этом, наступали не по-глупому в полный рост по открытой местности. А передвигались перебежками и прыжками от укрытия к укрытию. Но до нас так ни один "Элементал" добраться не смог. Уж слишком у нас было много стволов и зорких глаз. После того, как последний противник был уничтожен, мы двинулись дальше по проходу. Нельзя нам сейчас останавливаться. Персонал вражеской базы наверняка слышал выстрелы и взрывы. Сейчас они готовятся к обороне и засылают "хелпы" к своему командованию. На всякий случай, я решил оставить на месте боя копье разведки. Пусть следят за проходом. Не хочу, чтобы противник застиг нас врасплох. С теми врагами что сейчас сидят на базе мы и без наших разведчиков справимся.
   А враги уже были готовы к нашему приходу. Они ждали нас у выхода на плато. Самым серьезным противником был семидесятитонный "Разрушитель". Вражеские "Квазар" и "Боевой Орел" смотрелись более скромно. Возле них суетились "Элементалы", которые завидев нас, тем не менее, не ринулись в атаку. Вражеский командир допустил большую ошибку, давая нам выбраться из теснины прохода. Мы успели беспрепятственно развернуться в боевой порядок, и только после этого клановцы нас атаковали. Скорее всего, такая тормознутость была связана с клановыми понятиями о честном бое. Я уже не раз замечал, что наши клановые противники относятся к войне как к рыцарскому турниру. Но нам такое поведение противника было только на руку. Мы действовали совершенно не по-рыцарски и не по-клановски. Именно так я учил воевать своих людей. Быстро, четко и эффективно. Никаких театральных поединков один на один. Клановцев мы задавили огневой мощью. Все три вражеских меха и десять "Элементалов" под нашим сосредоточенным огнем долго не продержались, хотя и умудрились немного повредить несколько боевых роботов "Стального пламени". Ничего серьезного. Так - броню немного попортили!
   Разобравшись с охранением, мы двинулись к нашей цели - мобильной базе Стальных Гадюк. Технический персонал клановцев нам никакого сопротивления не оказал. Хотя, я уже привык к такому индифферентному поведению вражеских техников. И даже не удивился такой быстрой капитуляции. Эта база снабжения размерами не впечатляла. Не то что тот склад боепитания, который мы уничтожили в самом начале нашего рейда. Тут боеприпасы и запчасти тоже были, но их было гораздо меньше. В разы меньше! Кстати, здесь все выглядело более цивилизованным. Все боеприпасы располагались в двух разборных бронированных боксах. Такие вот конструкции можно быстро установить или разобрать.
   Сразу же бросился в глаза передвижной ремонтный мобильный блок. Я о таком чуде только слышал, а в живую не разу не видел. Очень редкая вещь во Внутренней Сфере. Эдакая помесь здоровенного грузовика, машины снабжения, эвакуационной транспортной платформы и небольшого технического ангара-трансформера. В походном положении это чудо враждебной техники напоминает большой грузовик с десятью массивными колесами и огромным кубом технического ангара вместо кузова, сложенного в стиле трансформеров. Сейчас мобильный ремблок был развернут в техническое положение. Получался эдакий небольшой технический бокс с кучей приспособ для быстрого ремонта и обслуживания одного меха. Кстати, он в данный момент был занят. Там стоял, удерживаемый техническими манипуляторами, клановый омнимех "Бешенный Пес" весом в 60 тонн - младший брат моего "Лесного Волка". Я заметил на нем отсутствие левой руки и повреждение торса. Броня кабины так же была разбита. На мой вопрос: "Что с ним случилось?" Пленные техники Гадюк охотно рассказали, что этот "Бешенный Пес" пришел сюда еще вчера от Ванны Дьявола. Его водитель был серьезно ранен, но все же смог как-то довести своего робота до плато Рагош. После чего и умер прямо в кабине. Командование распорядилось починить эту поврежденную машину, обещая прислать для нее мехвоина. Вот они и чинили. Пока мы не приперлись.
   Когда я рассматривал это доставшееся нам богатство, то меня начал тормошить мой внутренний хоможаб. При этом, он громко квакал и верещал. Уничтожать все это добро у меня просто рука не поднималась. Один только передвижной ремблок чего стоит. Он же во Внутренней Сфере буквально на вес золота. Такая вот техника наемникам была просто не доступно. Эта роскошь только для крупных армий Великих Домов. Ну, еще у КомГвардии я видел парочку таких вот штуковин, но более примитивных. А тут передовая клановая технология. Ой как не хочется все это уничтожать! Но похоже придется!
   Мои невеселые мысли прервал вызов по тактической видеосвязи. Наши разведчики только что вступили в огневой контакт с врагом. Не зря я оставил в проходе копье наших разведывательных мехов. Вот чувствовал же, что не все здесь гладко! Чувствовал! Требую уточнения. И получаю его. Срывающимся от азарта голосом Александр Чех доложил, что на них вышли три легких вражеских меха. Мои разведчики без особых разговоров открыли огонь и смогли уничтожить одного из них. У нас потерь нет. Два других робота противника спешно отступили. Преследовать их командир разведчиков не стал. Помнил мой приказ. Все правильно! Я им сам приказывал удерживать эту позицию. Все еще надеясь на чудо, приказываю водителю "Ворона" Ирвину Боху отправить к выходу из прохода нашего дрона. Пускай пролетит над проходом, разведает, что там сейчас творится. Может это был случайный патруль Стальных Гадюк? Тогда не страшно. Тогда мы еще можем вырваться. С напряженным вниманием вглядываюсь в видеокадры, что сейчас передает на мой обзорный экран беспилотный летающий аппарат. Вот наконец показался выход из прохода. От увиденного зрелища невольно ругаюсь, поминая самку собаки. Перед проходом скопилось около пятнадцати омнимехов. Это несомненно противник. Все! Похоже приплыли бобрята к Днепрогэс! Технично они нас поймали. С этого плато путь только один - через горный проход. И его нам только что перекрыли. Приказываю нашим разведчикам отходить на плато, оставив в проходе несколько сенсорных датчиков. Противник похоже пытается войти в проход основными силами. Встречать их там не имеет смысла. Будем обороняться здесь у выхода на плато. Тут самое удобное для обороны место. Мы сможем расположить позиции своих мехов широким фронтом с перекрещивающимися секторами стрельбы. Будем расстреливать клановцев, выходящих из узкого горного прохода по одиночке. Никаких рыцарских порывов в стиле Клана. Главное - это не дать им развернуться в боевые порядки.
  

Глава 17.

  
   - Огонь! - командую я, нажимая на гашетки. С ревом уходят ввысь тридцать ракет дальнего действия моего "Лесного Волка". Навожу прицел на новую цель, вынырнувшую из прохода. Краем глаза вижу ракеты, летящие от других мехов нашего отряда. Вот закашляли автопушки, зашипели молнии ПИИ. Вспышки лазеров слились в грандиозное лазерное шоу. Красивое зрелище. И абсолютно смертоносное. На очередной фигурке вражеского меха скрещиваются лазерные лучи, разрывы ракет и росчерки попаданий автоматических пушек. Это напоминает какой-то фантастический конвейер смерти. Враги с тупым упорством лезут в наши прицелы, как безмозглые мотыльки на пламя свечи. И быстро сгорают в своем самоубийственном порыве. Позиция у нас тут, конечно, замечательная. Мы можем вести огонь из всех стволов по высовывающимся одиночным мехам врага. Проход в скалах тут слишком узок. Максимум могут протиснуться два боевых робота одновременно. А по ним в этот момент работает двадцать один мех и пять наших "Элементалов". Статистика здесь на нашей стороне.
   Вот очередной расстрелянный боевой робот Стальных Гадюк падает на землю, подняв клубы пыли. Из-за скалы выпрыгивает другой. "Гадюка". Похоже, это самый массовый и популярный мех среди воинов этого клана. Слишком часто он мелькает на поле боя. Неплохая попытка! Красивый прыжок! Но никакие прыжки тебя не спасут от нашего сосредоточенного огня. Ловлю "Гадюку" в прицел. Есть захват. Ракеты уходят в полет. А чтобы ему было не скучно, добавляю лазерами с обоих рук. Капец бобренку, чтоб не прыгал. "Гадюка" получила около двадцати ракет в торс. Да и тяжелыми лазерами ей тоже прилетело не слабо. Так, а это уже не я работал. Рой снарядов из автопушки довершает разгром. Ого! Похоже боекомплект рванул. Вон как броню слева вывернуло цветочком. Вражеский мех медленно заваливается на спину. Внутри у него клокочет вулкан. Рвутся боеприпасы. Готовченко!
   Резко разворачиваюсь к новой цели. "Рысь" - 25 тонн. И зачем ты сюда полез малыш? Тут же большие дяди с большими пушками резвятся. Похоже, что нас атакует какая-то худосочная часть. Мехи у них практически все легкие и средние. Ни одного тяжеловеса пока не видно. Странно?! Пока эти сумбурные мысли проносятся в моей голове, я уверенно загоняю бегущую "Рысь" в прицел и нажимаю на гашетки. Ракеты бьют вражеского легкого робота в центр торса, а тяжелые лазеры отрезают левую ногу. "Рысь" как сбитый поездом кот отлетает в сторону, переворачиваясь в воздухе вокруг своей оси. Наконец, она с грохотом падает лицом вниз на каменистую поверхность плато и затихает. Уже на земле вражеского меха накрывает стая ракет. Не моих! Контрольный выстрел! Хе, хе! Еще один готов!
   Вот появляется следующий противник. Ага! "Пума" - еще одна мелочь. Всего тридцать пять тонн. Ох ты ж, мать бобриха на заборе! А у этой мелочи есть очень длинные и острые зубки. Два протонно-ионных луча с электрическим треском и шипением врезаются в левую руку моего "Лесного Волка". У него есть легкие ПИИ! ДВЕ ШТУКИ! Ни хрена себе бобер-мутант! Прямо мини "Мародер". У того тоже два излучателя в руках. Только тяжелых. Под рев сирен невозмутимый компьютерный голос сообщает, о фатальном повреждении брони левой руки. Но оружие там в порядке. Оба тяжелых лазера все еще функционируют. Живем! Ловлю вредную мелочь в прицел и разряжаю в нее обе ракетные установки. Теперь смещаемся вправо и добавляю по "Пуме" лазерами. По очереди с обеих рук. Ага! Не нравится! Есть попадание. Хорошо пошла! Левая рука вражеского меха отлетает в сторону. Ракеты ударяют "Пуме" в нижнюю часть, вырывая ножные актуаторы. Вот вам нате - бобра томате! Но не один я тут такой ловкий и меткий. В застывшую на месте качающуюся "Пуму" влетают сразу два заряда из протонно-ионных излучателей. Это моя молодая жена постаралась. Хорошо стреляет девочка! Защищает мужа подруга боевая! Хе, хе! А вот это уже лишнее. Сразу несколько автопушек корежат заваливающуюся на левый бок "Пуму". Что же вы творите, ироды! Нам же ее потом чинить, блин! Ну вот, добили бедолагу.
   Пока я любовался на избиение "Пумы", на сцене появились еще два новых врага. Ух ты! Это что-то новенькое. Оба странных меха были похожи на каких-то мутированных Чебурашек - первых русских покемонов. По крайней мере, у меня всплывала именно такая ассоциация при взгляде на этих сорокатонных мехов. Боевой компьютер моего "Лесного Волка" после сканирования обозвал их "Боевыми Кобрами". Не успел я удивиться такому экзотическому дизайну. Совершенно не клановому, между прочим. Как на обоих мехов противника обрушился шквал огня. Я даже не успел принять участие в этом расстреле, когда все было закончено. После гибели "Боевых Кобр" враги как-то резко закончились.
   Я откинулся в водительском кресле "Лесного Волка" и устало выдохнул. Меня трясло от переполнявшего кровь адреналина. Я был мокрым как хомяк, попавший в работающую стиральную машину. И это несмотря на включенный на полную мощность кондиционер и специальный охлаждающий комстаровский комбинезон. Мышцы ломило так, как будто я несколько часов вагоны разгружал. Вот так встряска для организма! Я бросил взгляд на бортовой хрономер. С начала боя прошло всего тридцать три минуты. Ошалело оглядываю поле боя и качаю головой. То тут, то там лежат туши поверженных вражеских роботов. Вот так постреляли по тарелочкам! Машинально считаю. Четырнадцать мехов Стальных Гадюк мы уложили всего за пол часа.
   - Чистая победа! - с придыханием бормочу я, вспомнив одного персонажа из фильма "Смертельная битва".
   Потери? У нас они тоже были. В этом бою мы потеряли двух мехов. "Цикаду" и одного из "Центурионов". Нескольким нашим машинам тоже досталось, но они пока в строю. И это при полном нашем тактическом и огневом превосходстве! К счастью оба водителя сумели катапультироваться и остались живы. А это самое главное! Железяки то мы починим. Сегодня нас уже точно никто не атакует. Вон уже сумерки наступают, а по ночам ни клановцы, ни сферовцы не любят воевать. Почему? Не знаю! Традиция тут такая. Но бывают и исключения. Кстати, обе противоборствующие стороны на Токкайдо об этом сразу же договорились. Никаких боев по ночам! Хотя, вся военная техника тут и оснащена довольно совершенными приборами ночного видения. Странно все это! Но нам такой расклад только на руку. Моим людям надо отдохнуть. Этот день был ну очень напряженным. Однако, отдыхать некогда. Сейчас у нас появился шанс выскользнуть из ловушки.
   Отправляю наш беспилотник на разведку к выходу из горного прохода. А там! Большой и толстый полярный лис призывно помахивает хвостом. Вижу у прохода около тридцати вражеских мехов. При этом, там более половины составляют тяжелые машины. Ни хрена себе бутерброд с бобрятиной! Похоже, мы попали по полной программе. Пока мы тут дрались с легкими и средними мехами Стальных Гадюк, к проходу подтянулась какая-то другая часть противника. Судя по всему, это остатки одного из фронтовых кластеров клановцев. И теперь они надежно закупорили выход с плато. Через такую толпу мы точно не прорвемся. Даже ночью. Да и люди у меня не железные. Мы и так сейчас сидим на боевом допинге. Но ресурсы организма не бесконечны. Нужна передышка. Сейчас на прорыв идти - это просто самоубийство. А до утра клановцы подтянут еще силы, и тогда вообще никаких шансов не останется. Что же делать?
   - Говорит звездный полковник Мартин Моффат командующий 57-м Ударным Кластером Галактики "Гамма" Клана Стальной Гадюки! Вызываю командира сферовского отряда на плато Рагош! Ответьте мне! - внезапно ожил экран видеосвязи.
   - Я вас слушаю, полковник! Говорит майор (а что, комгвардейцы меня так называли, чтобы не было путаницы) Рутгер Лунд командир отряда "Стальное пламя". Что вам надо? - все же решился я ответить на вызов.
   - Я бросаю вам вызов от имени 57-го Ударного Кластера на Право Владения мобильной базой на плато Рагош и всем ее содержимым. Назовите силы, которые будут оборонять плато, и мы согласуем наши заявки на бой. Если вы не трус, то примите мой вызов! - отчеканил клановец, вперив в меня пронзительный взгляд с экрана.
   Вот так номер! Сильно же их там припекло, если этот полковник бросил мне свой вызов. Видимо, очень сейчас Стальным Гадюкам нужна эта база в целости и сохранности. Жаль связи нет, а то бы я узнал, как там идут дела на фронте. Но судя по заявке этого вот Мартина Моффата, дела у Клана Гадюк сейчас не айс. Если бы у них было все в порядке с боеприпасами и запчастями, то этот звездный полковник со мною бы даже разговаривать не стал. А тут вон смотри - снизошел небожитель вернорожденный до нас простых смертных вольняг. Про вызовы на Право Владения я кое-что слышал от Рэма и наших отрядных клановцев. Это был чуть ли не самый основной военный ритуал в обществе Кланов. Клановцы называли это Испытанием Владения. Суть его сводилась к тому, чтобы завладеть каким-нибудь ресурсом в боевом испытании. При этом, ресурсами могли быть как отдельные мехи, так и целые планеты. Вот, например, та грандиозная битва, что сейчас развернулась на Токкайдо и была таким вот Испытанием Владения за планету Терра. Соответственно и боевые испытания были разные. За право владеть чем-либо сходились в поединках как отдельные воины, так и целые армии мехов. При Испытании Владения обе спорящие стороны согласовывали свои силы, которые будут участвовать в бою за ресурсы. И самым веселым был тот факт, что никто не мог оспорить исход противостояния. Победивший в бою забирал себе предмет спора, и этого не мог оспорить даже совет Ханов. Если мы победим и выиграем это Испытание Владения, то по понятиям Кланов сможем оставить себе эту мобильную базу. И больше Стальные Гадюки нас атаковать не будут. По крайней мере, на плато Рагош они больше не сунутся. Даже Хан Клана Стальной Гадюки тогда не сможет отдать приказ на наше уничтожение. Вроде бы все чудесно. Вот он выход из нашего трудного положения. Но! Всегда есть "но". Насколько я помню, Галактика (это нечто вроде дивизии у Кланов) "Гамма" была элитной частью первой линии Клана Стальной Гадюки. А 57-й Ударный Кластер - это что-то вроде сферовского батальона средних и тяжелых быстроходных мехов. Больше ни фига не помню. На брифинге нам доводили информацию по нашим противникам. Но у КомГвардии ее было не так уж и много. Значит, против нас будут биться элитные бойцы на тяжелых мехах. Надо попробовать сыграть на чувствах этого полковника Моффата. Он же вернорожденный - истинный ариец, который презирает всех вольнорожденных. Считает нас недочеловеками, а себя и таких как он венцом творения и супербойцами. Вот на этом чувстве превосходства кланового офицера я и поиграю.
   - Полковник, я принимаю ваш вызов и заявляю, что буду обороняться с девятнад...то есть двадцатью мехами (вовремя вспомнил о "Бешенном Псе", которого видел в ремблоке, а водитель у нас к нему есть.....даже два мехвоина остались сегодня без мехов) и пятью "Элементалами". Драться будем на плато Рагош. Попробуйте выбить нас с наших позиций. И еще, хочу подчеркнуть особо, все мои мехвоины кроме "Элементалов" являются вольнорожденными. Думаю, что вы это учтете, когда будете думать о заявке своих сил на этот бой! - медленно произнес я, глядя в глаза клановцу. Я специально упомянул в своей речи вольнорожденных. И клановец повелся как ребенок.
   - Ут! Мне хватит и одного бинария мехов моих вернорожденных воинов, чтобы покончить с вами! - буквально прошипел в ответ Мартин Моффат. Разозлился ариец недобитый. А мне только этого и надо было.
   - Вы всерьез думаете, что десяти великолепных клановых омнимехов с вернорожденными воинами хватит чтобы победить нас? - решил подзадорить полковника я. Ох как же он взбеленился после моих слов.
   - Десять омнисов с вернорожденными - это даже слишком много для такой битвы (при этом по лицу клановца было видно, что он бы еще много чего сказал про превосходство вернорожденных воинов над всеми вольнорожденными). Такая победа не принесет славы моему Клану Стальной Гадюки. Поэтому, я меняю заявку и говорю, что в этом бою будут участвовать только семь моих мехов. Битва состоится завтра в 7.00 по стандартному времени. Во славу Клана Стальной Гадюки! Сайла! - прорычал полковник Моффат и с треском вырубил связь.
   Вся следующая ночь для наших техников превратилась в огромный субботник. К сожалению, тут были только шесть техников "Стального пламени". Но мы припахали еще и наших пленников. Всю ночь техи трудились в поте лица, латая наших поврежденных мехов и пополняя боезапас. Однако, у нас было мало запчастей к сферовским машинам. Поэтому, подбитые "Цикада" и "Центурион" не могли быть отремонтированы этой ночью. Я распорядился их не трогать, а бросить все силы на тех мехов, что сейчас были в строю. Кроме этого, в авральном порядке велись работы по ремонту "Бешенного Пса", который стоял в боксе ремблока. К рассвету его привели в порядок, и он был готов к бою. Это был настоящий трудовой подвиг. Надо будет потом не забыть поощрить всех этих людей. Материально. Не только воины добывают победу. От тыловых служб тоже очень многое зависит. Без оперативного ремонта и техобслуживания никакая техника много не навоюет. Кстати, наши хакеры взломали бортовые компьютеры подбитых клановых мехов и выяснили, к какой части они принадлежали. Оказывается, что раньше мы сражались с 2-м Гарнизонным Кластером "Клык". Теперь понятно отсутствие у них тяжелых мехов. Эта часть была тыловым подразделением Клана Стальной Гадюки. То есть, техника и воины в ней были не самыми лучшими. А вот завтра нам придется биться с элитными бойцами и мехами. Хорошо, что их будет не так уж много. Если бы этот спесивый клановый полковник не занимался ерундой и бросил бы в атаку все свои силы, то у нас не было бы никаких шансов на победу. Ну а так, мы еще завтра повоюем! Я очень на это надеюсь!
   Как я уже говорил, у нас двое мехвоинов в крайнем (люди военные никогда не говорят "последний бой" вот такое суеверие) бою потеряли своих мехов. Олег Медведев и Виктор Прохоров были этими счастливчиками. У нас теперь появился отремонтированный "Бешенный Пес", а водителей к нему было аж два. Пришлось им тянуть жребий, чтобы выяснить, кому он достанется. Победил Медведев. Значит, он и будет пилотировать этого тяжелого кланового меха в предстоящем бою. Может, и зря я посадил на "Бешенного Пса" новичка, но перетасовывать других мехов и их водителей я не хотел. Люди уже притерлись к своим боевым роботам. Вот пусть на них и сражаются. Ну, а Медведев как-нибудь разберется с новой машиной. Тем более, что другого варианта у него нет.
   Утром на плато опустился легкий туман. Природа просыпалась, не подозревая, что скоро тут опять начнется кровавая мясорубка. К 7.00 все наши мехи и "Элементалы" были на позициях возле выхода из прохода. Я собирался повторить вчерашнюю тактику и в этом бою. Вчера она оказалась довольно эффективной. Зачем изобретать велосипед, если все и так работает. Входящие по очереди на плато Рагош, мехи 57-го Ударного Кластера будут попадать в огненный мешок. Просто и эффективно. Кстати, пехотинцы лейтенанта Макарова сейчас находятся далеко от места боя. Охраняют пленных и клановую мобильную базу. Как же они рвались в бой, но я был не преклонен. В этой битве они нам не помогут. Против мехов обычная пехота бессильна. Да, они и сами это понимали, но не хотели отсиживаться в тылу. Пришлось надавить на них своим командирским авторитетом. Неохотно, но подчинились. Сейчас они вместе с техниками будут лишь зрителями в той драме, что скоро разыграется на этом удаленном плато. А ведь оно скоро станет частью истории. Это вот плато Рагош на увядшей планете Токкайдо. И какой будет эта история теперь зависит только от нас.
   Враги не заставили себя долго ждать. Мы заметили их заранее, благодаря выставленным ночью в проходе разведывательным сенсорным датчикам. Именно такие мы использовали против пиратов на Ралдамаксе. Хотя нет, не такие! Эти были более продвинутыми приборами, производства КомСтара. Семь мехов Клана Стальной Гадюки быстро шагали по проходу. Я внимательно рассматриваю их. Как я и думал, тут только тяжелые и штурмовые машины. Впереди топает "Василиск" весом в 80 тонн. Быстроходный штурмовой мех с впечатляющим вооружением. Скорость его не уступала моему "Лесному Волку". Вот только броня была не такой уж и толстой, как у более медленных мехов этого класса. За подвижность надо платить. И "Василиск" заплатил снижением живучести. Наверняка, это командирский мех. Зуб даю, его пилотирует сам звездный полковник Мартин Моффат. За "Василиском" уверенно двигались два "Лесных Волка", "Разрушитель", "Вурдалак" и два "Бешенных Пса". Ничего так отрядик. Матерый.
   Однако, я заметил, что почти все вражеские мехи имели повреждения. То тут, то там были видны пробоины в броне. Видимо, вчера все эти боевые роботы побывали в сражении у Ванны Дьявола. Скорее всего, этот потрепанный в боях кластер отвели в тыл для ремонта и пополнения боеприпасов. Но тут мы захватили единственную в этом квадрате ремонтную базу. Теперь понятен замысел полковника Моффата. Уничтожить нас, захватить базу. И тем самым, обеспечить быстрый ремонт мехов своего подразделения, чтобы потом опять бросить его в бой на передовую. Сам бы так поступил, на месте вражеского командира. Только я, в отличие от клановца, не стал бы устраивать дурацкую возню с вызовом на Испытание Владения. А атаковал бы еще вчера плато Рагош всеми своими силами.
   Наконец, мехи противника подошли к нужной точке. Моя короткая команда. И роботы "Стального пламени", оснащенные ракетными установками дальнего действия, начали обстрел врага. Благодаря сенсорным датчикам, наши стрелки видели роботов Стальных Гадюк и могли наводить на них свои ракеты. Я уже говорил, что такие датчики были более совершенными и продвинутыми чем те, что мы использовали на Ралдамаксе. Эта модель, помимо стандартной функции передачи данных, имела еще и опцию, позволяющую наводить боеголовки РДД на любую цель, оказавшуюся в зоне действия. На открытой местности такая система практически бесполезна. Радиус захвата цели у нее маленький. Но в теснине горного прохода эти штучки работали отменно. И сейчас мы стреляли, ориентируясь на показания наших разведывательных датчиков, установленных по обочинам горного прохода. К сожалению, мест для нормальной стрельбы в проходе было не так уж и много. По сути своей, этот горный проход был похож на миниатюрный каньон. Узкая тропа, зажатая между отвесных скалистых стен. В большей части прохода скалы надежно прикрывали двигающихся по нему мехов от обстрела сверху. Однако, кое-где скальные стены были не такими высокими. И это давало возможность для стрельбы. Правда, с нашей позиции мы могли сейчас обстреливать только одно такое место. Участок тропы метров на сто.
   Ракеты стали сыпаться на врагов. И судя по всему, это было для них большой неожиданностью. Мы то их видели, а они нас нет. В проходе не самая хорошая местность для радаров и сенсоров меха. Слишком уж много там препятствий. Но не все наши ракеты попадали в цель. Только процентов тридцать-тридцать пять. Ну, а что вы хотите? Условия для стрельбы были далеко не идеальны. Кроме этого, вражеские мехвоины быстро очухались и ускорили движение своих роботов, чтобы выйти из-под обстрела. Элита, однако! В то время как мои соратники вели огонь по вражеским мехам, я тоже выпустил первый залп ракет из установок своего "Лесного Волка". Они взмыли по дуге вверх, а затем стали падать вниз, наводясь на проход. Но ни одна моя ракета во вражеского меха так и не попала. Двадцать три ракеты (семь зацепились за скалу) воткнулись в землю, не долетев до "Василиска" каких-то тридцати метров. При этом, ни одна из боеголовок не взорвалась. Заводской брак или ошибка в наведении на цель? Надеюсь, что и вражеские мехвоины подумают точно так же. Вроде сработало. Повелись бобры на баобаб. Вот "Василиск" ринулся вперед, пытаясь как можно скорее миновать открытый участок дороги и спрятаться за отвесными стенами прохода от нашего ракетного обстрела. Он приближается к месту, где упали мои ракеты. И вдруг, под его ногами раздаются взрывы, которые начали корежить броню нижних конечностей.
   Теперь уже могу рассказать. Ракеты в первом моем залпе были не совсем обычными. Вместо стандартных боеголовок эти ракеты дальнего действия несли небольшие вибрационные мины типа "Гром". В одной ракете помещались двадцать небольших мин. При подлете к земле защитный кожух корпуса ракеты раскрывался, и мины усеивали обширный участок местности. Эти мины при падении на землю автоматически вставали на боевой взвод. Стоило только меху или другой бронетехнике врага приблизиться, как мины тут же детонировали от вибрации почвы. Заряд одной такой мины был не большой, но их было много. Рядом с "Василиском" взорвались несколько мин, нанеся его ногам значительные повреждения. Это заставило штурмового меха резко сбросить скорость. Он даже немного стал прихрамывать при этом. Позже на мои мины напоролись еще несколько вражеских роботов. Правда, ни один из них не вышел из строя. Если бы это были легкие мехи, то тут бы им пришел конец. Ну а у тяжей пострадала только броня ног. К сожалению, больше "Громов" у нас не было. На складе боеприпасов мобильной базы обнаружился только один контейнер с такими минами. Как раз на один залп моего "Лесного Волка". Теперь у меня остались лишь обычные РДД. Навожусь на "Василиска" и стреляю. Удрал собака серая, переодетая! Всего три мои ракеты в него угодило, прежде чем он дохромал до укрытия. Быстро перевожу прицел на бегущего "Лесного Волка" Стальных Гадюк. Есть захват! Ракеты уходят в небо. Следующий враг в прицеле. Захват! Залп! Следующий...
   Наконец, последний вражеский мех миновал открытый участок прохода. Теперь наша стрельба бесполезна. Только зря ракеты потратим. К сожалению, ни одного меха клановцев нам пока подбить не удалось. Это вам не легкие боевые роботы, которых можно уложить одним или двумя удачными попаданиями. Но побили мы их хорошо.
   - Прекратить огонь ракетами! Мы их неплохо потрепали. Теперь ждем гостей на выходе из прохода. Огонь по готовности! - отдаю приказания на отрядном канале.
   - Вам не помогут никакие хитрые уловки грязных вольняг, майор Лунд! Скоро мы вступим с вами в честный бой, и пощады не будет. Я приказал своим людям, чтобы они не брали пленных. Клану Стальной Гадюки не нужны вольняги в качестве связанных! - вклинился на наш канал полковник Мартин Моффат. - Вы готовы к смерти?
   - Ты только что приговорили себя и своих людей к уничтожению. Мы тогда тоже не будем брать пленных! - разозлился я в ответ.
   - Я и мои воины готовы умереть во славу Клана Стальной Гадюки. Мы перед этим боем отключили катапультные системы своих мехов. Не один мой воин не будет молить о пощаде. Он лучше умрет в бою. В любом случае, мы победим в этом сражении! Вольняги падут под мощью вернорожденных! Сайла! - проорал клановец, выключая связь.
   Недолгое ожидание. И вот из прохода показались первые вражеские машины. Ловлю в прицел несущегося вперед "Лесного Волка" Стальных Гадюк. Странно, вроде бы впереди у них шел "Василиск". Наверное, отстал хромоногий, а другие мехи его обогнали. Выпускаю ракеты. Не я один тут такой быстрый. По вражескому роботу стреляют не менее десяти наших мехов. Клановец пытается маневрировать и отстреливаться. Работает только лазерами. Ракетные установки "Лесного Волка" молчат. Скорее всего, в них просто нет боеприпасов. Эта клановая тяжелая машина обладает потрясающей живучестью и неплохими маневренными качествами. Но спрятаться от нашего огня ему тут просто не где. Мы расстреливаем его из всех стволов как в тире. Наконец, "Лесной Волк" падает на бок и затихает. Его торс и кабина пробиты в нескольких местах. Левая рука оторвана с корнем. Обе ракетных установки РДД на плечах разбиты. Похоже готов зубастый!
   Перевожу прицел на "Разрушителя". У этого меха зияют шикарные пробоины в центре торса. Похоже на работу наших ракет при обстреле прохода. Рядом с "Разрушителем" топает "Вурдалак". Краем глаза вижу, что когда он проходит мимо одной из подбитых вчера "Боевых Кобр", на него прыгают три наших "Элементала". Они там прятались в засаде. Один из них промахивается и соскальзывает с брони вражеского меха, а два других удачно приземляются на правое плечо "Вурдалака". Практически сразу же они начинают резать броню на правом борту кубической установки ракет ближнего действия. Там броня не особо толстая и быстро поддается ручным лазерам моих бойцов. Эту точку довольно трудно поразить оружием мехов или танков. А вот для запрыгнувших на меха "Элементалов" она доступна. Бронированные пехотинцы своими быстрыми и уверенными действиями напоминают мне муравьев, которые могут убить даже большого бронированного жука. Эти ребята очень хорошо знают уязвимые точки омнисов. Ведь именно против таких вот клановых роботов их и учили сражаться. Водитель "Вурдалака" похоже не подозревает о том, что его ждет. Внезапно установка РБД на плече вражеского меха окутывается пламенем и вспучивается от внутренних взрывов. Похоже, что там всетаки были боеприпасы. Не повезло водителю "Вурдалака". Если бы эта установка была пустой, то она бы не взорвалась. А так, результат на лицо. Внутренние взрывы сотрясают торс падающего стального гиганта. Похоже, что его водитель убит или ранен. Ведь кабина "Вурдалака" расположена не совсем удачно в опасной близости от взорвавшейся ракетной установки. А где же мои "Элементалы". Неужели погибли? Нет. Вот они. Грациозными прыжками уходят от места взрыва. Молодцы! Хорошо, что у противника в этом сражении нет своих "Элементалов".
   По "Разрушителю" тем временем стреляю не только я. Ему прилетает со всех сторон. Ракеты, лазеры, ПИИ и снаряды автопушек. Да уж! Это не те легкие машины с 2-го Кластера "Клык", что мы расстреливали вчера вечером. "Разрушитель" имеет хорошую броню и отличную маневренность. Он уже несколько раз умудряется уходить прыжками от наших ракетных залпов. Этот воин настоящий профи. Он не только маневрирует на поле боя, но и ведет интенсивный огонь. Такого храбреца даже жалко убивать. Но все хорошее уже заканчивается. Похоже, что мы его достали. Одна нога "Разрушителя" подломилась в голени. Какое-то время он балансировал на одной ноге, а потом в него по очереди попало не менее пятидесяти ракет. Такой плюхи даже более тяжелому роботу не переварить. Вот и "Разрушителю" этого хватило. Он с грохотом упал на каменистый грунт лицом вниз и затих на месте. Готовченко!
   Внезапно, моего "Лесного Волка" не слабо качнуло. Бортовой компьютер зафиксировал попадание в левый полуторс. Сильные повреждения брони. Резко разгоняюсь и разворачиваю торс своего меха. Вижу того, кто меня сейчас так сильно обидел. Вот и "Василиск" появился на сцене. Долго же он сюда хромал. Видимо, мины неплохо повредили его ноги. Все его соратники уже здесь, а он только выполз, гаденыш. Чем это он меня приголубил? Вражеский мехвоин поворачивает торс своего меха, выцеливая моего "Лесного Волка". Но я на месте не стою. Мой робот бодрой рысцой смещается вправо по дуге. Торс развернут фронтом к "Вурдалаку". Так проще вести огонь на ходу. В бою нельзя клювом щелкать. На месте лучше не стоять. В двигающегося меха противнику труднее прицелиться. Остановился - умер. Наконец, мои ракеты наведены и уходят в полет. В чем прелесть этого вида оружия? В том, что после наведения ракет не нужно больше удерживать цель в прицеле. Захватил, выстрелил и забыл. Ракеты сами цель найдут. Ой, блин! Противник не дремлет. "Василиск" разряжает в меня сразу два ПИИ, находящихся в его руках. Затем добавляет жару двумя тяжелыми лазерами. Серьезный у него арсенал. К счастью, заряд одного протонно-ионного излучателя проходит мимо. Второй вскользь зацепил левое плечо моего боевого робота. А оба вражеских лазера резанули по левой руке "Лесного Волка". В голосе бортового компьютера моего меха, сообщающего о повреждениях, слышится упрек. А может мне это только показалось?
   Терпи мой хороший. Сейчас мы его тоже обидим не по-детски. Немного замедляю бег своего меха (так проще прицеливаться) и навожу прицел на правую ногу "Василиска". Там у него есть несколько зачетных таких пробоин. В одной даже что-то искрит и дымится. А неплохо мои мины поработали. Невольно задерживаю дыхание и произвожу залп всеми четырьмя большими лазерами с обеих рук своего "Лесного Волка". Гол-л-л!!! Получи фашист гранату и пятерых бобров в дюзы!!! Рев сирены предупреждает о фатальном нагреве всех систем моего боевого робота. Но к счастью, мой мех еще на ходу. До опасной черты, когда автоматика вырубит его, чтобы не допустить взрыва от нагрева, осталось совсем не много. Теперь мне хотя бы пол минуты нельзя вести огонь. Надо немного поостыть. Бросаю взгляд на противника и удовлетворенно хмыкаю. Водителю "Василиска" сейчас не до меня. Мой выстрел попал в цель. Ноге противника кердык и кюргуду барбамбия. Все сразу и в одном флаконе. Шутка, юмора! Хе, хе! Вражеский мех валится на колени и застывает в нелепой позе молящегося человека. Мои соратники подключаются к разгрому и обрушивают на "Василиска" тучу ракет и снарядов из автопушки. Ух ты! А это уже попадание гауспушки разворотило голову боевого робота клановца. Там же кабина! После такого ни один мехвоин не выживет. Красивый выстрел. Золотое попадание. Это работа нашего "Темного Кота". Только этот мех "Стального пламени" оснащен таким оружием. Гаусовка вещь разрушительная и дальнобойная, но вот против быстро двигающихся целей практически бесполезная. Ну а "Василиск" сейчас потерял мобильность и стал идеальной мишенью.
   Но и мы несем потери. Несмотря на невыгодную позицию для атаки, малочисленность и нехватку боеприпасов, наши противники были элитными бойцами. Да и мехи у них, хоть и потрепанные, но все еще были грозной силой. Бросаю взгляд на командную панель и невольно морщусь. Сигналы пятерых наших мехов погасли. Не плохо клановцы нас потрепали. Радует только то, что у них остались сейчас только два функционирующих робота на поле боя. Да, и те к этому моменту избиты до полного изумления. Как они еще умудряются оставаться на ногах при таких-то повреждениях? И воины Клана Стальной Гадюки явно не думают об отступлении. Смело идут вперед под градом снарядов, ракет и лазеров. Настоящие отморозки. А вот это уже лишнее! У меня на глазах второй (первого то мы еще в начале боя уничтожили) "Лесной Волк" Стальных Гадюк разрезал выстрелом своего лазера, катапультировавшегося из разбитого "Феникса" мехвоина. Это сволочь специально выцеливала летящее катапультное кресло! Урою скотину!!!
   Моих воинов такое зрелище тоже довольно сильно возбудило. Практически все стали стрелять только по этому гаду. Вояка на "Лесном Волке" был конечно крутой, но его это не спасло от расплаты. Меньше чем за минуту этому вражескому меху сосредоточенным огнем роботов "Стального пламени" оторвало обе руки, сбило левую ракетную установку и пробило торс во многих местах. А когда "Лесной Волк" упал, то к нему приблизился "Мародер" Лисенка и в упор залпом из двух ПИИ разнес его кабину. Контрольный выстрел в голову! Пи...конец сверхчеловеку! Полный!!!
   Последнего вражеского меха мы добили на волне боевой злости так же быстро. "Бешенный Пес" Стальных Гадюк на последок успел отстрелить ногу нашему "Ворону", но добить водителя мы ему не дали. Когда этот клановый робот рухнул на камни, то его торс напоминал лунный пейзаж. На всякий случай я прострелил ему кабину. Мне резко расхотелось брать пленных в этом бою. Если подчиненные звездного полковника Мартина Моффата все такие же придурки, как и их командир. То мне такие пленники не нужны. Ну их нафиг, сверхчеловеков отмороженных. Хорошо, что наш Гай не такой моральный урод. Хотя, он же как раз из вольнорожденных. Гай мне недавно тут порассказал о своей жизни и сам признался, что терпеть не может вернорожденных мехвоинов. Я вообще, удивляюсь, как там в рядах клановых воинов еще не вспыхнуло восстание вольнорожденных против вернорожденных. Ведь эти сверхчеловеки рожденные в искусственных матках ведут себя с вольнорожденными, как немецкие нацисты с евреями. Считают их недочеловеками и существами второго сорта. Несмотря на храбрость и преданность идеалам Клана воинов, рожденных естественным путем, гнобят со всех сторон. Ни один вольняга, несмотря на все его боевые заслуги, не может войти в элиту Клана и занять высшие командные должности. Кстати, элементалы то тоже формально вернорожденные. Их же в искусственных матках вырастили. Но у них нет таких тараканов в голове, как у клановых вернорожденных мехвоинов. Нет того пренебрежения и заносчивости. Воспитывали их так. Элементалы в иерархии клановцев тоже считаются людьми второго сорта. Немного выше чем вольняги, но ниже чем вернорожденные мехвоины.
   В общем, мы победили. Но радости от такой победы я почему-то не испытывал. Потери у нас были просто жуткими. В этом бою с роботами полковника Моффата мы потеряли восемь мехов. Но железяки мне было не жаль. Починим, и они будут как новенькие. А вот с людьми так не получится. Погибли наши боевые товарищи. Мехвоины Джек Фэстор, Евгений Саблин и Роман Прохоров. На Виктора Прохорова было страшно смотреть. Смерть брата больно ударила по нему. Он не мог себе простить того, что не участвовал в этом бою. Его "Центурион" накануне был подбит, и по жребию он проиграл место в кабине трофейного "Бешенного Пса" Олегу Медведеву. Виктор очень сильно сожалел о том, что его не было рядом в тот момент, когда его брат-близнец принял смерть. У элементалов так же погиб один из бойцов. Его звали Сурт. Кстати, все наши элементалы более сдержано отнеслись к смерти своего товарища. Хотя, Рэм мне как-то объяснял про жизненную философию этих суровых здоровяков. К смерти в бою они относятся спокойно. Их так воспитывают. Мне совсем не симпатичны идеалы клановцев, но кое-что в их методах воспитания воинов внушает уважение.
   Кроме этого, ранения получили мехвоины Ирвин Бох, Олег Медведев, Бригитта Хольцман, Леонард Смит и Элементал Кир. Нашему наблюдателю от КомГвардии повезло. Лазерный импульс пробил броню кабины его меха, но потерял силу и убойную мощь. Поэтому, комгвардейца только немного обожгло, а не превратило в головешку. Да и его комбинезон принял на себя часть поражающего эффекта от вражеского лазера. Хорошая вещь - эти комстаровские костюмчики для мехвоинов! Бригитте не так повезло. Ее ранение было более серьезным. Гроза потеряла левую ногу. Сейчас ее напичкали различными препаратами и жизнь ее вне опасности. Так, по крайней мере, говорит Степан Голованов - наш отрядный медик. Хорошо, что мы его взяли с собой в этот рейд. Хотя, Степан не только медик, но и неплохой техник. Именно поэтому, на него и пал выбор при отборе людей для этой миссии. Бох, Медведев и Кир отделались легкими ранениями и их жизни ничего пока не угрожало.
   После боя на меня напала такая жуткая хандра. Хотелось вылезти из кабины "Лесного Волка", лечь на землю и умереть. Но мне нельзя расслабляться. Я же командир. И жизнь всех моих людей на этом плато зависит от моих решений. Мы выиграли еще одну битву, но сражение за Токкайдо все еще продолжается. Мы все еще заперты на этом чертовом плато. Внизу у прохода копошатся враги, которые пока не знают, чем окончилась эта битва с людьми полковника Моффата. Вызываю наших техников. Пускай они проводят быстрый ремонт наших уцелевших мехов. Дозарядить боекомплект тоже не помешает. Потом стоит связаться с клановцами возле прохода и сообщить им о результатах боя за плато Рагош. Признают ли они нашу победу в Испытании Владения? Если нет, то нам придется опять драться. Отступать то не куда. Единственный путь отсюда перекрыт. Теперь остается надеяться только на Кодекс Чести Кланового Воина. И молиться. Хотя, я всегда был атеистом!
   Когда я связался с командиром клановцев расположившихся возле прохода, то ожидал всего чего угодно. Недоверия, ярости или споров. Но ничего этого не было. Звездный капитан Алекс Синклер, бывший там за главного, довольно спокойно выслушал новость о гибели полковника Моффата и его людей. После этого он подтвердил нашу победу в Испытании Владения на плато Рагош. А затем отключился. И это все? Все еще сомневаясь, отправляю на разведку пару самых быстроходных мехов. К сожалению, дрон на авиаразведку мы отправить сейчас не можем. Он во время боя находился в шахте в корпусе подбитого "Ворона" и получил серьезные повреждения. Значит, никаких полетов наш беспилотник в ближайшем будущем проводить не сможет. А жаль! Приходится рисковать жизнями своих бойцов. Но разведка нам сейчас нужна как воздух. Очень хочется знать, что там сейчас предпримет противник. Разведчикам я приказал двигаться осторожно и при малейшей опасности отступать обратно на плато. Потянулись долгие минуты ожидания. Наконец, через сорок минут приходит сообщение от наших ушедших мехов:
   - Враги ушли! Выход из прохода свободен!
   До последнего момента я боялся в это поверить. Неужели все? Неужели мы смогли уцелеть и на этот раз? Распахиваю бронированный люк кабины своего "Лесного Волка" и выползаю на нагретую солнцем броню. Мы это сделали! Мы победили! Больше клановцы на плато не пойдут. Испытание Владения мы выиграли по всем клановым законам, и теперь это место неприкосновенно для воинов Клана Стальной Гадюки. Сейчас я понял, что чувствуют приговоренные к смертной казни узники, когда им сообщают о помиловании. Знать бы еще, что там творится на фронтах. А то мы тут без связи на этом плато как на необитаемом острове. В любом случае нам сейчас отсюда уходить просто глупо. У нас тут куча раненных и подбитой техники. Да и ремонтную базу тоже бросать не хочется. Зря мы что ли за нее тут столько народа положили? Ладно! Все равно моим бойцам нужен отдых. Да и технику надо подремонтировать и пополнить боезапас. Скорее всего, потом придется отправить пару боевых роботов в сторону фронта у Ванны Дьявола. Чтобы они выяснили обстановку и связались с командованием. Нам будет нужна эвакуация шаттлами.
   Однако, отправлять кого-либо к фронту не пришлось. Через три часа внезапно ожил канал дальней связи. Довольно неожиданно. Я то думал, что мы в глубоком вражеском тылу, а все оказалось совсем не так. Со мной связался регент Макгилларэй командир 1-й Дивизии КомГвардии "Суровое Возмездие". Он сообщил очень радостную для нас новость. Сражение за Ванну Дьявола закончилось победой комгвардейцев. И теперь войска Клана Стальной Гадюки спешно отступают к зоне своей высадки. Наши части подошли уже довольно близко к плато Рагош. От пленных клановцев комгвардейцам стало известно о какой-то сферовской части, которая закрепилась там. Вот Макгилларэй и решил с нами связаться и выяснить обстановку.
   - Я сразу понял, что это вы тут безобразничаете! Больше то, не кому. В тылу у противника действовали только моя Первая и ваш отряд! Когда со "Стальным пламенем" пропала связь, то командование решило, что вас уничтожили! - прогудел своим густым басом командир 1-й Дивизии КомГвардии.
   - Не дождетесь! Как там дела на фронте? - с усмешкой ответил я.
   - Мы их порвали у Ванны Дьявола, а теперь преследуем клановцев. У них сейчас с боеприпасами совсем плохо. Не зря вы тут веселились по вражеским тылам! - сообщил Макгилларэй.
   - Да уж! Веселье было еще то! - поморщился я, вспомнив о наших потерях.
   - Что? Большие потери? - посерьезнел мой собеседник.
   - Большие! - вздохнул я в ответ.
   - Наших парней клановцы тоже потрепали не слабо. Практически во всех частях у нас потеряно от сорока до семидесяти процентов техники и личного состава! - покачал головой регент КомГвардии.
   - Ого! Сурово!
   - Но тем не менее, мы их победили. Стальные Гадюки бегут, а мы их бьем со всех сторон. На других фронтах тоже дела идут неплохо. Другие Кланы пока не могут достичь успеха. Я слышал, что Дымчатые Ягуары уже разбиты, как и Алмазные Акулы. Нова Коты тоже отступают. Медведи и Кречеты еще держатся, но мы их скоро дожмем. Правда, еще не высадились силы Клана Волка, но с ними КомГвардия тоже легко справится. Кстати, какие у вас планы? Вам там помощь не нужна? Не хотите присоединиться к охоте на Стальных Гадюк? - снова повеселел комгвардеец.
   - Нет! Помощь нам пока не требуется. Мы здесь останемся. У нас тут есть раненные. И техника наша тоже не в самом лучшем состоянии. Будем держать оборону и ремонтировать мехов. А вы там воюйте без нас! - быстро ответил я. Хватит с нас боев. Теперь будем зализывать раны и ждать эвакуации.
   - Уж мы повоюем. Врежем клановцам так, что им это надолго запомнится! Конец связи! - хохотнул Макгилларэй и отключился.

Глава 18.

  
   Можно сказать, что на этом наше участие в битве за планету Токкайдо было завершено. Хотя, будь на то воля командования КомГвардии, то нас бы еще бросили в кровавую мясорубку. Уж слишком большие к этому времени потери понесли части комгвардейцев. Но тут на нашей стороне были условия контракта, который мы подписали. Не зря я так скрупулезно оговаривал все его пункты при подписании. Ой, не зря! Там черным по белому было прописано, что "Стальное пламя" в сражении за Токкайдо будет сражаться только против одного из Кланов. Теперь то я всячески хвалил себя, что тогда на Аутриче не поддался на уговоры комстаровцев и настоял этом пункте. Иначе, нас бы практически сразу же кинули в бой против Клана Волка, высадившегося на пятый день сражения за планету.
   Тут нам очень сильно повезло. Позднее, анализируя ход битвы КомГвардии с этим Кланом, я отчетливо понял, что наш отряд (ну то что от него к тому моменту осталось) тогда бы просто уничтожили. Не даром Главный Аналитический Центр КомСтара обозначал Клан Волка как наиболее опасный из Кланов Вторжения. В отличие от других кланов на Токкайдо Клан Волка организовал и тщательно охранял большие базы снабжения. Никаких небольших и плохо охраняемых полевых баз. Тут было все по-взрослому. Бронированные разборные здания, система датчиков, автоматические турели по периметру, минные поля и серьезные силы в охранении. Там "Стальному пламени" было ловить не чего. Мы бы просто не прорвались без серьезных потерь через оборонительные порядки таких вот баз снабжения. Конечно, для стратегов в штабе КомГвардии это было бы небольшой потерей. Мы же наемники - расходный материал. И поэтому, нас не жалко! Я логику этих людей прекрасно понимаю. И знаю, что они бы без колебаний отправили нас на смерть. Если бы имели такую возможность. Но так как мы уже поучаствовали в кампании против Стальных Гадюк, то стали недоступны для штабных мясников. Мы и так уже перевыполнили план в несколько раз. И это меня радовало очень сильно.
   Воины из Клана Волка оказались для защитников Токкайдо самым трудным противником. Они дрались в этом сражении, отказавшись от многих клановых правил. Никаких вызовов и торгов за право сражения. Тут Волки воевали в стиле Внутренней Сферы. И это было довольно неприятным моментом для комгвардейцев, которые уже привыкли к прямолинейности воинов из других Кланов Вторжения и вовсю этим пользовались. Именно, в бою с Волками части КомГвардии понесли свои самые тяжелые потери. После пятнадцати дней непрерывных боев Клан Волка сумел захватить оба целевых города Скапо и Брзо. И стал единственным из Кланов, одержавшим решительную победу над силами КомГвардии на Токкайдо. После двадцати одного дня сражений, битва на Токкайдо закончилась. Несмотря на успех Волков, результат сражения был не в пользу Кланов. На Токкайдо они проиграли и были вынуждены остановить свое Вторжение во Внутреннюю Сферу. Было подписано перемирие сроком на пятнадцать лет.
   Наверное, осуждаете такое мое меркантильное и не совсем доблестное отношение. А мне наплевать на ваше мнение! Я не американский больной на всю голову супергерой в плаще и обтягивающем гидрокостюме веселеньких расцветок, который безвозмездно (то есть ДАРОМ) помогает всем, кто об этом попросит. Я командир наемного отряда и мне надо думать в первую очередь о жизнях моих подчиненных, а не о подвигах и славе. Это армейские генералы могут себе позволить роскошь воевать, не считаясь с потерями. За ними же стоит государство со всеми его ресурсами. А для меня главное - это мои люди. Контракт перед КомГвардией мы уже выполнили, а остальное меня не касается.
   Тем не менее, командиры КомГвардии оценили наши заслуги в битве против Стальных Гадюк. Наши бойцы стали самыми результативными диверсантами, действовавшими в тылу у клановцев. На нашем счету был один большой полевой склад боеприпасов, один караван снабжения и мобильная база Стальных Гадюк. И это не считая той кучи вражеских мехов, что мы набили в нескольких боях. У той же 1-й Дивизии КомГвардии, действовавшей в ближних тылах Гадюк, результаты были гораздо скромнее. Они смогли уничтожить только один небольшой вражеский склад боеприпасов и пару караванов снабжения. При этом, сил у комгвардейцев из "Сурового Возмездия" было гораздо больше чем у нас. Так вот, о заслугах. Всем моим бойцам в торжественной обстановке вручили памятные медали "За Токкайдо", а мне на грудь повесили "Орден Доблести". Лучше бы денежные премии дали бобры плюшевые. Для меня эти висюльки ничего не значили. Был бы я членом КомГвардии, тогда это имело бы значение.
   Меня больше волновали наши раненные бойцы. Особенно, внушало опасения состояние Бригитты. Супруга Молчуна из-за ранения лишилась ноги. Для молодой девушки - это очень серьезный удар. Вот поэтому, я не сторонник женщин в боевых подразделениях. Когда в бою погибает или получает увечье мужчина, то это в пределах нормы. Мы для таких испытаний и созданы природой. Для того, чтобы быть защитником, воином, добытчиком. У женщин же другая функция по жизни. Они являются матерями и хранительницами домашнего очага. Против физиологии не попрешь. Это мужик может быть одиноким волком, влипающим в различные переделки до самой старости. А вот с женщинами все не так. У них другая миссия в этой жизни. Для них экстрим и приключения - это не норма жизни. Все женщины заточены на семью. Даже лесбиянки тоскуют по семейным отношениям. Хе, хе! Однако, это не значит, что женщина должна только сидеть дома и варить борщ для мужа и детей. Изредка они должны выпускать пар. Но не делать экстрим нормой жизни. Кроме того, реальная жизнь - это не голливудский фильм, где полуголые красотки модельной внешности крошат врагов пачками, не получая ни единой царапины при этом. В реальной жизни же лазерные лучи, пули и осколки не разбирают женщина перед ними или мужчина. Они всех поражают одинаково больно, нанося уродливые раны. Это мужчин шрамы украшают. А для женщин любое увечье - это целая трагедия. Тем более потеря ноги.
   Но "Стальное пламя" не бросало своих людей на произвол судьбы. Позднее Грозе за счет отрядной кассы в самой лучшей клинике Внутренней Сферы на Новом Авалоне была сделана операция. Бригитта получила новейший бионический протез ноги, который был практически не отличим от настоящей конечности. И все равно, у нее была довольно продолжительная депрессия. К счастью, Молчун оказался настоящим мужиком и окружил свою страдающую молодую жену такой заботой и лаской, что вскоре она снова стала похожа на ту бойкую девчонку, что когда-то подсела к нам в баре. Правда, теперь я отстранил ее от участия в боевых действиях. Нам сейчас не только мехвоины нужны. У нас теперь мехов вместе с трофеями наберется уже на целый батальон. Растет наше "Стальное пламя". Я конечно гениальный командир и Наполеон мелкого калибра. Шутка юмора! Хе, хе! Но тем не менее, я уже не могу в одно рыло справляться с командованием нашим разросшимся подразделением. У каждого уважающего себя полководца должен быть свой штаб. Вот и я решил, что мне тоже пора заводить себе такую структуру. Бригитта стала одним из первых наших штабных офицеров. Так она не чувствовала себя брошенной. Тут Гроза могла быть полезна нашему отряду.
   Кстати, свои коварные планы насчет Дианы я тоже не собирался бросать. И уже через два месяца после нашего возвращения на Аутрич она сообщила о своей беременности. После этого, я начал моральную обработку. Вскоре я ее дожал, и мой штаб пополнился новым офицером. Так я убрал свою любимую женщину с линии огня. Хватит ей рисковать своей головой на мостике боевого робота. Теперь, когда она будет находиться в тылу, мне станет намного спокойнее жить. На время страх за ее жизнь отступил. Правда, тут моя боевитая супруга все же показала норов. Мы договорились с ней, что она не будет участвовать в боевых действиях всего три года. Пока наш ребенок немного не подрастет. А уж потом она снова будет сражаться наравне со всеми. Я согласился, конечно. С женщиной лучше не спорить в такие моменты. Согласился, но не отказался от своих коварных планов. Передышка на три года у меня есть. А там глядишь, и второй ребенок образуется. Хе, хе! Вот такой я коварный типус гражданской наружности. Ну, люблю я ее, люблю! И сделаю все ради того, чтобы держать мою валькирию подальше от участия в боях. У меня тут перед глазами маячит Бригитта. И я совсем не хочу, чтобы с моей Дианой случилось нечто похожее. Вот такой я эгоист! Феминистки тут могут поднять вой и начать меня осуждать. А мне плевать на их мнение. Есть только я и женщина, которую я люблю! А остальное не важно. Умные люди меня поймут, а на дур мне плевать с высокого небоскреба.
   Наших павших в этой битве боевых товарищей похоронили в огромной братской могиле, где были похоронены все погибшие защитники Токкайдо. Над этим захоронением КомГвардия насыпала курган, на котором был возведен монументальный памятник павшим героям из черного мрамора. Сам памятник впечатлял. На земле лежал поверженный боевой робот типа "Мародер" (в натуральную величину между прочим). По пробоинам на броне и другим повреждениям было видно, что он тут не просто так прилег. Казалось, что этот мех из черного мрамора только что был повержен в жарком бою. На его побитом торсе были выбиты позолоченные буквы: "Расскажите всем, что мы пали здесь, до конца исполнив свой долг!" Если я не ошибаюсь, то эта была несколько переиначенная фраза с могилы трехсот спартанцев, павших у Фермопил несколько тысяч лет назад еще на древней Земле. Поверженного "Мародера" полумесяцем окружала высокая стена все из того же черного мрамора. На этой стене были высечены имена всех защитников Токкайдо, похороненных здесь. Были там и имена павших на этой планете бойцов "Стального пламени": Джека Фэстора, Евгения Саблина, Романа Прохорова и воина-элементала Сурта. Но я бы предпочел, чтобы их там не было. Простите меня за то, что не уберег вас, ребята!
   Прежде чем мы покинули Токкайдо и отправились на Аутрич, я провернул одну гениальную (не побоюсь этого слова) аферу. Есть такое слово - бартер. Это самая древняя форма финансовых отношений в истории человечества. Задолго до изобретения денег, первобытные охотники и собиратели выменивали друг у друга нужные им вещи. Так вот, о чем это я? После всех боев на Токкайдо у нас была целая куча битой трофейной техники. У комгвардейцев тоже этого добра хватало. При этом, многие из их командиров не понимали, что им делать со всеми этими трофеями. КомГвардия первый раз участвовала в боях с Кланами. И многие комгвардейцы еще не совсем понимали какое богатство попало к ним в руки. КомГвардия была заточена на использование сферовской техники. Поэтому, люди, отвечавшие за трофеи, без особого пиетета смотрели на захваченные в боях клановые машины. Такое положение вещей было мне на руку. И именно поэтому, моя задумка удалась. Пользуясь эйфорией, царившей в рядах победителей, я предложил командующему Шестой армии КомГвардии регенту Триджуллио совершить обмен трофейной техники. Почему я обратился к этому офицеру, а не к другому? Именно Шестая армия действовала в Ванне Дьявола против Стальных Гадюк. Наши боевые заслуги против линий снабжения Гадюк были замечены Триджуллио, и он благосклонно отнесся к моему предложению. У нас с ним сложились нормальные отношения людей, которые сражались плечом к плечу против общего врага. Солдаты то всегда смогут договориться друг с другом. Это политики все время ссорятся. Далее, уже дело техники. Командующий шестой армией отдал приказ главному интенданту и больше не вмешивался в наши дела.
   Ну, а мы приступили к процессу бартера. Торговались до хрипоты, но, в конце концов, я выбрал именно то, что мне было нужно. А не то что мне хотел втюхать бойкий снабженец. Думаете, наверное, зачем мне это было нужно? У нас же было и так много трофеев. Отвечу! Да, трофеев было реально много, но не все они меня устраивали. В этой сделке я делал упор не на количество, а на качество. Я менял наших мелких и средних мехов на более тяжелые варианты боевых машин. И пускай, после обмена у "Стального пламени" оказалось гораздо меньше мехов, чем было перед началом этой сделки. Мы сбагрили всю разнокалиберную мелочь. В замен, нам досталось много отличных тяжелых и штурмовых клановых машин. Кстати, я менял не только наши трофеи, доставшиеся нам на Токкайдо. Как я уже говорил ранее, КомГвардия отдавала предпочтение технике, выпущенной на заводах Внутренней Сферы. Поэтому, комгвардейцы охотно взяли всех наших целых (легкие повреждения не в счет) сферовских мехов в обмен на битых клановых роботов более высокого класса.
   Когда бартерная сделка была завершена, то обе стороны остались довольны результатом. Это потом комгвардейцы поймут, что мы их сильно надули. Но поезд уже ушел. Сделка заключена и оформлена юридически. Тут к нам не подкопаешься. Все сделано по закону. Теперь "Стальное пламя" имело в своем составе: 2 "Василиска" (по 80 тонн), 9 "Лесных Волков" (по 75 тонн), 8 "Разрушителей" (по 70 тонн), 3 "Вурдалака" (по 65 тонн), 9 "Бешенных Псов" (по 60 тонн), 4 "Квазара" (по 50 тонн), 2 "Темных Кота" (по 45 тонн) и 3 "Гадюки" (по 40 тонн). Итого - ровно сорок клановых омнимехов. По стандартам Республики Расалхаг - это как раз штатная численность механизированного батальона. Растем! Кроме мехов у комгвардейцев мы наменяли довольно большое количество запчастей и боеприпасов для клановых роботов. И это, не считая содержимого захваченной нами клановой базы на плато Рагош. Короче говоря, для ремонта нам ресурсов хватило. И еще осталось про запас! Хе, хе!
   Все еще не знаете, почему я отдавал предпочтение только клановым мехам? Объясняю для тех, кто в танке! Я это давно уже понял. А в бою с полковником Мартином Моффатом еще и воочию это увидел. При нашем подавляющем численном и тактическом превосходстве клановцы умудрились нас неплохо потрепать. Конечно, тут не стоит сбрасывать со счетов и боевое мастерство наших противников. Но именно во время этого боя я заметил, что клановые мехи имели большую живучесть, маневренность и мощность вооружения. Там, где сферовский боевой робот давно бы был уничтожен, клановые машины все еще могли везти бой. Кроме того, я лично протестировал в боях клановых омнимехов и заметил их подавляющее превосходство над престарелыми роботами Внутренней Сферы. Именно поэтому, мои симпатии были на стороне клановой техники. Боевое мастерство является, конечно, важным фактором победы, но на убогом старье никакой даже самый крутой супервоин много не навоюет. Исходя из таких соображений я и производил обмен. Вы скажете, что с клановой техникой у нас могут появиться проблемы со снабжением. Спешу вас успокоить. Запчастей и боеприпасов производства Кланов у нас было много. Кроме этого, на Аутриче "Волчьи Драгуны" недавно запустили промышленный комплекс, производящий боеприпасы и запчасти к клановым мехам. Если что, то я знаю где нам взять все необходимое для наших новых боевых роботов. Доставшийся нам в качестве трофея, мобильный ремонтный блок очень сильно помог ускорить срок ремонтных работ. И уже через две недели мы покинули Токкайдо.
   Но перед этим произошло еще одно событие, о котором стоит рассказать. Ради интереса я как-то решил посетить лагерь, где содержались, захваченные в плен КомГвардией на Токкайдо, клановые воины. Не знаю, что меня на это толкнуло? Может любопытство. Никогда не видел вблизи столько живых врагов! Я слышал, что комгвардейцам удалось в ходе битвы за Токкайдо взять в плен около трех сотен клановцев. Для такого грандиозного сражения - это очень маленькая цифра. Как правило, в плен клановцы предпочитали не сдаваться. Но на войне случается всякое. И действительно, практически все, кого я увидел в этом лагере были ранены. Этим клановцам не повезло, и они выжили, а не погибли славной смертью. И сейчас, наверное, очень сильно об этом жалели. Судьба у них была незавидная. Похоже комгвардейцы не совсем понимали, что делать со всеми этими людьми. Выкуп за них никто платить не будет. И обменять их тоже вряд ли удастся. Для своих Кланов эти воины уже мертвы. Они отбракованный материал. Их никто не станет возвращать обратно в Клан. Там таким неудачникам не место. Если бы они попали в плен к другим клановцам, то у них был бы только один выход - стать "связанными" и влиться в новый Клан. Но сейчас они были пленены КомГвардией, которая совсем не горела желанием брать плененных врагов в свои ряды. Комгвардейцы им просто не доверяли. То есть в качестве воинов для КомГвардии эти клановцы были бесполезны. Скорее всего, они сгинут в трудовых лагерях или урановых рудниках, куда комгвардейцы ссылали всех своих преступников. Нет! Комстаровцы совсем не звери. Они, конечно, подлечат своих пленников, а уже затем заставят их впахивать до самой смерти. И вот когда я со своими бойцами (несколько человек за мною увязались, узнав куда я еду) прохаживался вдоль колючей проволоки, натянутой по периметру лагеря. Ко мне внезапно обратился наш боец Гай - бывший мехвоин Клана Кречета, захваченный нами на Вотане.
   - Командир Лунд, разрешите поговорить с пленными воинами!
   - Что, знакомых увидел?
   - Ут! Вижу тут несколько знакомых лиц. Я когда-то с ними вместе служил. До того, как меня перевели на Вотан.
   - Надеюсь, что они не из этих ваших арийцев-вернорожденных?
   - Нег, командир! Они такие же вольняги, как и я, но воины не хуже вернорожденных!
   - Ладно! Поболтай с ними. Но только недолго. Я уже увидел все, что хотел. Не хочу тут долго задерживаться.
   Гай радостным кабанчиком метнулся в сторону, где под присмотром пехотинцев КомГвардии кучковались его бывшие соклановцы. Сначала пленники довольно настороженно смотрели на подходящего к ним Гая. Но затем кто-то его узнал, и они с довольно радостными лицами обступили нашего мехвоина. Охрана лагеря даже немного забеспокоилась, когда клановцы окружили Гая и начали с ним оживленно переговариваться. Но я их успокоил, бросив пару фраз. Уважительно покосившись на мои майорские петлицы и висевший у меня на груди "Орден Доблести", сержант КомГвардии решил не вмешиваться в эту бурную встречу земляков. Помня мои слова, Гай не стал тянуть время. Интересно, о чем он там с ними говорит? Хотя, понятно, о чем! Скорее всего, сейчас рассказывает о своей жизни в рядах "Стального пламени". Хвастается. Ну, а что? Имеет на это полное право! Внезапно Гай резко развернулся и с решительным видом двинулся в мою сторону. При этом, лицо у него было какое-то необычно-серьезное. Скорее даже торжественное.
   - Майор Рутгер Лунд, разрешите обратиться? - удивил он меня своим насквозь официальным тоном.
   - Обращайся, Гай!
   - Командир, я тут поговорил с парнями. Они согласны стать вашими связанными. Если вы этого захотите, конечно?
   - ......??!
   - Это отличные воины! Я за них ручаюсь, командир!
   Вот такой вот сюрприз от нашего обаяшки Гая. Сначала Рэм притащил ко мне элементалов на Вотане, а теперь и Гай занялся тут вербовкой своих соклановцев. Я задумался. Клановцы бойцы конечно не плохие, но своеобразные. Вступить в ряды "Стального пламени" для них - это очень хороший вариант. В руках КомСтара их не ждет ничего хорошего. Вопрос верности и лояльности тут даже не стоит. У клановых воинов очень необычное мировоззрение и кодекс поведения. Если они станут моими связанными, то никогда не предадут. Такое я уже проходил. Гай не единственный бывший клановец, который теперь служит в моем отряде. Есть еще Рэм, его элементалы и техники. И ни один из них ни разу не дал повода сомневаться в их лояльности. Нам нужны бойцы, а пленным клановцам нужен смысл существования. Они же все воины. Их растили для войны. Ничего другого они делать не умеют. Только профессионально убивать. Да и не захотят они делать что-то другое. Если попадут в трудовой лагерь, то скорее всего просто умрут. Решено! Сделка! Я беру их к себе в отряд, а они будут сражаться за "Стальное пламя" с тем же пылом, как они некогда сражались за свой Клан. Короче говоря, берем! Но только тех, кого Гай знает лично и сможет за них поручиться. Таких набралось четыре человека. Все мехвоины Клана Кречета. Все из вольнорожденных. И это хорошо. Ведь, вернорожденных мехвоинов я бы в свой отряд просто не взял. Слишком уж они заносчивы по отношению к таким как мы - вольнягам. Не люблю я этих нацистов!
   Гай был на седьмом небе от счастья. Чтобы хоть как-то спустить его с небес на землю, я назначил его командиром над его соклановцами. Сам их к нам привел. Вот пусть теперь и отдувается, воспитывает в обычаях "Стального пламени". Мы в ответе за тех, кого приручили! Вот пусть Гай и приручает этих диких клановцев к цивилизованной жизни. Как раз получилось целое копье из пяти мехвоинов. Тем более, что сейчас у нас в отряде полным-полно клановых мехов. Точнее сказать, все наши мехи сошли с конвеера в пространстве Кланов. Хоть этих мехвоинов не надо переучивать. Сразу получаем готовых бойцов. Вот только, надо их подлечить. Хорошо, что они все не имеют тяжелых ранений. Вылечим за пару недель. На "Хапуге" стоит неплохая реанимационная лечебная капсула.
   Но на этом эпопея с пленными не закончилась. Рэм только узнал, как у нас появились новые бойцы, и тут же насел на меня. Пришлось во второй раз ехать в лагерь военнопленных. Там Рэм развил бурную деятельность и смог сагитировать еще одиннадцать воинов-элементалов. Эти здоровяки выразили горячее желание стать нашими связанными и войти в ряды "Стального пламени". Против такого пополнения я не возражал. У нас было много трофейных бронескафандров "Элементал". Часть из них была с плохом состоянии, но наши техники уверяли, что это не проблема. Починим! Запчастей у нас хватало. Технические специалисты, умеющие работать с клановой техникой, тоже были. Правда, новые элементалы были из разных Кланов. Но Рэм заверил меня, что это не станет проблемой. Думаю, что он справится с командованием всеми нашими бронепехотинцами. Опыт командования у него уже есть. Наш громила за то время, что он был членом моего отряда заматерел и стал настоящим лидером. Он своих бойцов держал в ежовых рукавицах. Когда новички попадут в его ласковые руки, то он быстро создаст из них боеспособное соединение. Справится! Я в него верю.

Глава 19.

   Для перевозки на Аутрич всего нашего имущества теперь одного "Хапуги" уже не хватало. Пришлось фрахтовать еще один прыжковый корабль с двумя шаттлами. На Аутриче нам так же пришлось раскошелиться. Если раньше мы размещались в наших двух шаттлах, стоявших на космодроме Гарлеха, то теперь все наше хозяйство туда было не втиснуть. Пришлось брать в аренду пару ангаров для размещения техники и людей. Однако, вырос мой отряд. Превратился уже в небольшую армию, которой вполне под силу оборона или штурм какой-нибудь увядшей планеты. Сразу же по прибытию на Аутрич, я отправился в Зал Найма и сообщил, что "Стальное пламя" в ближайшие четыре месяца будет недоступно для найма. Нам следует привести в порядок всю нашу технику и пополнить ряды новыми людьми. Без мехвоинов все наши великолепные мехи - это всего лишь груды металла. И чтобы они стали грозными боевыми машинами, нужны те, кто поведет их в бой.
   Но первым пунктом на повестке дня стала проблема с нашей мобильностью. Одного "Хапуги" с его двумя шаттлами уже было недостаточно. Нашему отряду требовался еще один прыжковый корабль, укомплектованный шаттлами. Вообще-то, многие наемные отряды Внутренней Сферы не имеют космических кораблей. Обычно, такие подразделения перевозятся судами нанимателя. Что ставит наемников в полную зависимость от работодателя. И в случае форс мажорных обстоятельств участь таких отрядов совсем незавидная. Никто из нанимателей не будет рисковать своими космическими кораблями, чтобы вывезти с планеты каких-то там наемников. Обычно, при возросшей угрозе их просто бросают на растерзание. Другое дело, если у наемного отряда есть свои космические корабли. Это резко повышает его рейтинг, стоимость найма и шансы на выживание. Именно поэтому, нам теперь был нужен еще один полностью укомплектованный прыжковый корабль. Если вы думаете, что это так просто найти себе прыгуна. То вы очень сильно ошибаетесь. Купить такой кораблик частным лицам вообще не реально. Это прерогатива государств. С наймом же прыжкового корабля вместе с экипажем вроде бы не было проблем. Вольных торговцев еще хватает во Внутренней Сфере. Мы как раз одного такого зафрахтовали, когда летели с Токкайдо. Но краткосрочный найм левых космонавтов меня не устраивал. Таким людям я доверять никогда не буду. Мне нужно было, чтобы новый прыжковый корабль и его команда стали частью нашего отряда. Как это сделали члены экипажа "Хапуги". А вот с этим уже могли возникнуть трудности. Большинство космических капитанов предпочитали свободную жизнь вольных торговцев или служение какому-нибудь Великому Дому. К наемникам шли единицы. Уж очень опасная у нас профессия. Я поручил Андрею Ветрову навести справки среди своих коллег. Может кто из них и согласится с нами работать?
   Думал, что поиски затянутся надолго, но совершенно неожиданно уже через неделю к нам обратился Тео Эк. Он был капитаном прыжкового корабля "Новый Рагнарек", который некогда был частью космического флота Республики Расалхаг. Еще один наш земляк, потерявший свою родину из-за Войны с Кланами. Кстати, капитан Эк пришел к нам не стараниями Ветрова, а по наводке наших пилотов-истребителей Лукаса Валина и Ульма Фалька. Вы ведь помните, что они оба были выходцами все из той же многострадальной Республики Расалхаг. В последний год во Внутренней Сфере стало появляться все больше людей из этого государства, некогда бывшего родиной моего реципиента Рутгера Лунда. Для меня то Расалхаг так и не стал чем-то родным. Слишком уж мало я там пожил. Не даром говорят, что Родина там, где твой дом, друзья и близкие. Все близкие мне люди были здесь со мной. А о планетах Свободной Республики Расалхаг, стонущих под пятой клановцев, я думал совершенно отстраненно. Без особого надрыва. Теперь уже всем стало ясно, что Республике Расалхаг пришел конец. Она еще владела несколькими незначительными планетами, но все промышленные центры и большая часть территории были потеряны. Кланы пришли во Внутреннюю Сферу всерьез и надолго. Тем более, что практически все, захваченные ими в ходе вторжения планеты, по заключенному перемирию отходили в их собственность. Появились несколько зон оккупации, принадлежавших разным Кланам, участвовавших во Вторжении.
   Принц Магнуссон теперь был скорее номинальным правителем несуществующего государства. Его положение было похоже на положение польского правительства во время Второй Мировой Войны. Те тоже от оккупации сбежали за границу (кажется в Англию) и там делали вид, что все еще управляют страной. На самом деле, они бросили своих граждан на произвол судьбы, а сами смылись за моря, чтобы там в тепле и сытости переждать грозу. Вот и Магнуссон со своими прихлебателями был похож на этих поляков. Он так же потерял свою страну, свою армию и свой народ. Но усиленно делал вид, что борьба еще не окончена. Из-за границы (этот деятель сейчас сидел на одной из планет Федеративного Содружества) он агитировал патриотов продолжать сопротивление и драться до последней капли крови. Хотя почему-то, его самого никто на передовой не видел ни разу. Все заслуги этого бравого "прынца" сводились только к безудержному бегству от противника. Денег у Магнуссона не было. Те подачки, что он получал от Дома Девионов-Щтайнеров практически моментально разворовывались его приближенными. Эти люди жили в достатке и сытости, когда по Внутренней Сфере бродили миллионы беженцев из бывшей Республики Расалхаг. И ни одна падла не помогала своим согражданам. Эти самки собаки во главе с принцем Магнуссоном только все гребли под себя, рассказывая всем о своей нелегкой жизни. Так вот! Что-то меня опять не туда повело. Хе, хе!
   Капитан Тео Эк и его команда уцелели в горниле сражений с Кланами, но были вынуждены покинуть службу из-за недостатка денег в казне республики. Точнее говоря, принц Магнуссон их просто выгнал. Теперь содержать большой флот ему было не по карману. Тут бы себя и своих приближенных прокормить. Поэтому, космонавты с "Нового Рагнарека" были предоставлены самим себе. Можно сказать, что они не дезертировали (как это сделали мы в свое время), а были уволены по сокращению штатов. Но суть ситуации от этого не поменялась. Капитан Эк и его люди стали обычными штатскими людьми без работы и денег. Хорошо, что у них был свой прыжковый корабль. Несколько месяцев они перебивались случайными заказами на перевозку различных грузов и пытались пристроиться в армию к одному из Великих Домов, но те очень настороженно относились к чужакам из бывших военных. Хотя, и предлагали продать им "Новый Рагнарек". Продавать свой корабль капитан Эк категорически не хотел. В нем была вся его жизнь. Под напором реальности этот кадровый военный космонавт все отчетливей склонялся к мысли о службе в наемном подразделении. Возить гражданские грузы ему было скучно. Он был служакой до мозга и костей. Единственный для него выход - это идти в наемники. А тут совершенно случайно на Аутриче в одном из баров он встретил Лукаса Валина и Ульма Фалька, которых знал еще по службе в космофлоте Расалхага. Честно сказать, он совсем не ожидал тут увидеть этих пилотов. Эк думал, что они давно погибли. В боях с клановцами космофлот Расалхага понес очень тяжелые потери в истребителях. Можно сказать, что расалхагцы потеряли в ходе Вторжения Кланов практически все свои аэрокосмические истребители. На пилотов АКИ все другие расалхагские космонавты смотрели как на смертников. И вдруг, эта неожиданная встреча!
   Как водится, в таких случаях, они уселись за один столик, заказали еще пива и начали делиться воспоминаниями и рассказами о своей теперешней жизни. Захмелевшие пилоты рассказывали о своей службе в рядах "Стального пламени", красочно расписывая все прелести своей новой жизни. Об этом наемном отряде капитан Тео Эк знал. Совсем недавно о нем говорили во всех новостях. Кто же во Внутренней Сфере не знал об эпическом рейде на Вотан. Журналисты, конечно, многое в этой истории переврали, но факт оставался фактом. Наемники из "Стального пламени" на Вотане очень сильно надрали задницы клановцам. И даже что-то там взорвали. Мощностью в несколько десятков килотонн. Тео Эк только печально вздохнул. Он уже наводил справки об этом отряде, как и о многих других наемных подразделениях. Однако, у "Стального пламени" уже был свой прыжковый корабль. А жаль! Видимо, командир наемников этот Рутгер Лунд парень не промах. Было бы интересно послужить под его командованием. Кроме того, Лунд вроде бы тоже выходец из Республики Расалхаг. А значит свой - земляк! Тут Лукас Валин начал говорить о недавней битве на Токкайдо. Это уже было интересно. Одно дело - слушать в выпусках новостей об этом грандиозном сражении. И совсем другое дело - разговаривать с очевидцем событий на Токкайдо. Капитан Эк внимательно слушал своих собеседников о всех приключениях "Стального пламени", о сражениях с клановцами, о богатых трофеях, что взял этот отряд. И вдруг, он чуть не поперхнулся своим пивом от услышанного. Это произошло после небрежной фразы брошенной Ульмом Фальком о том, что теперь у них есть куча трофейных роботов, и их отряду нужен еще один прыжковый корабль с экипажем и шаттлами для перевозок техники и людей. Это была очень интересная информация.
   Следующим утром капитан Тео Эк явился к стоянке наших шаттлов в космопорту Гарлеха, одетый в парадную форму. Он был настроен решительно. Ему и его экипажу была нужна эта работа. Я немного пообщался с бывшим капитаном военно-космических сил Республики Расалхаг, посоветовался с Андреем Ветровым (он как никак у нас заведует всеми космическими делами) и принял решение. Берем! "Новый Рагнарек" был ценным приобретением для "Стального пламени". Этот прыжковый корабль изначально проектировался в Звездной Лиге как военно-десантный транспорт. По сравнению с тем же "Хапугой" Андрея Ветрова, он был гораздо лучше приспособлен для ведения боевых действий. Солидное вооружение, хорошая маневренность, больший тоннаж и дальность прыжка без подзарядки. Для специфики нашей работы - это был просто идеальный корабль. "Новый Рагнарек" был укомплектован двумя шаттлами класса "Союз" по 3500 тонн каждый. Эти десантные космические челноки имели толстую броню, мощное вооружение и вместительный трюм. Кроме этого, один из "Союзов" был оборудован еще и взлетной палубой для четырех аэрокосмических истребителей. Правда, сейчас там находились всего два АКИ. Все те же знакомые нам "Люциферы". Два других вместе с пилотами погибли в боях с клановцами. Когда принц Магнуссон вышиб их со службы, то капитан Эк сумел сохранить весь свой экипаж. Он не стал выгонять даже пилотов АКИ, которые были явно лишними для коммерческих перевозок грузов. И это говорит в ползу Тео Эка. Он заботился о своих людях как настоящий лидер. Мы заключили с капитаном Эком и его людьми партнерский договор (точно такой же я намного раньше заключил с Андреем Ветровым) и он попал с ласковые объятия нашего начальника аэрокосмических сил "Стального пламени". Андрей Ветров был в восторге. Еще бы! Наша космическая мощь теперь удвоилась. Он даже шутил, что теперь его надо называть не капитан, а командор или контр-адмирал. Ведь, в данный момент он командует не одним кораблем, а двумя. А это уже малая эскадра получается по положениям боевых уставов военно-космических сил практически всех Великих Домов.
   Я в шутливом разговоре пообещал его повысить до адмирала, а сам невольно задумался над этим вопросом. Пора уже нашему отряду выходить на новый уровень. Это раньше мы были небольшим диверсионным подразделением, а теперь у "Стального пламени" есть: два прыжковых корабля, четыре шаттла, батальон мехов и пятнадцать "Элементалов". А это уже совсем другой уровень боевых задач. Это практически маленькая армия по здешним меркам. Именно, такие вот мини армии по всей Внутренней Сфере могли захватывать целые планеты. Не самые развитые и защищенные, конечно.
   Но тем не менее, одним батальоном мехов было вполне реально захватить какую-нибудь увядшую планетку. Я такое на Ралдамаксе сам видел. Там пираты без миллионных армий смогли взять под контроль всю территорию планеты. И удерживали ее два года, между прочим. А если бы не наше вмешательство, то и по сей день Ралдамакс был бы пиратским гнездом. И скорее всего, там бы сейчас уже правил пиратских король. Как его там звали то этого вожака пиратов на Ралдамаксе? Вроде бы, Джек Харт! А кличку его не помню. "Какой-то там Череп". Вроде бы?
   Так вот, к чему это я клоню. Мы теперь стали настоящей маленькой армией, а в армии нужны дисциплина, субординация и прочие атрибуты единообразия (эмблема, флаг, гимн и военная форма). Эмблема у нас уже была. На ее основе придумаем и боевое знамя "Стального пламени". Между прочим, гимн тут во Внутренней Сфере был не только у государств, но и у всех уважающих себя наемных отрядов. А мы то чем хуже? Только гимном пусть наши штатные хакеры займутся Эдди Стоун и Дэвид Макдафф. Они у нас меломаны. Вот пусть музыку и слова подбирают. Мучаются. А вы что думаете? Я что ли буду этим заниматься? Мне то вообще медведь в детстве на ухо наступил. Для меня вся эта музыкальная премудрость - темный лес.
   А вот дизайном формы пришлось заняться самому. Не мог я доверить это дело никому другому. У местных на мой взгляд не совсем адекватное чувство вкуса. В большинстве армий Внутренней Сферы фасоны военной формы казались мне довольно странными. Очень уж они были опереточными и смешными на мой взгляд. Нелепые кители в стиле "Звездных Войн" с высокими стоячими воротниками, разноцветные штаны-шаровары в лампасами, высокие архаичные сапоги. Мои люди не должны выглядеть клоунами. Поэтому, мне пришлось напрячь все свое воображение и вспомнить все, что я знал о военном обмундировании. Никакой парадной формы для членов моего отряда я решил не вводить. Вместо этого, для повседневного ношения я взял за основу тактическую полевую форму отрядов специального назначения различных оттенков и ботинки с высокими берцами и шнуровкой. Все наши бойцы наземных сил носили цифровой камуфляж зеленых, оливковых и серых тонов с плотными вставками на локтях и коленях. Члены аэрокосмических войск "Стального пламени" одевались в цифру сине-черных тонов. Техники носили полевую тактическую форму зеленого цвета. Различные рода войск у нас имели свои петлицы и шевроны определенных цветов. Так все наши космонавты и пилоты АКИ носили знаки различия голубого цвета с серебряными металлическими вставками. Мехвоины имели красные петлицы с золотыми вставками. Элементалы красовались серебром и пурпурными цветами на петлицах и шевронах. Обычная пехота имела зеленые петлицы. Техники носили черные петлицы. Почему я отказался от погон? Да здесь в большинстве армий погоны практически не использовались на военной форме. Так как они мешали одевать дополнительное снаряжение вроде разгрузок, бронежилетов и пехотной брони. Вместо погон тут прижились петлицы и различного вида шевроны на рукавах. А что, удобно и практично.
   Кроме повседневной военной формы, у всех моих мехвоинов были одинаковые высокотехнологичные охлаждающие боевые комбинезоны производства Клана Стальной Гадюки. Эти чудесные костюмчики в большом количестве были обнаружены нами на складе, захваченной на Токкайдо, клановой базы снабжения. Комбезы мехвоинов, изготовленные Гадюками, были более эффективны, чем те комстаровские, что Андрей Ветров сумел добыть на черном рынке Аутрича. Поэтому, я решил, что отныне клановые охлаждающие комбезы станут стандартным боевым снаряжением наших мехвоинов. Дальше - уже дело техники. Со всех трофейных комбинезонов клановцев поснимали шевроны Стальных Гадюк и нанесли на них нашу символику. Пилоты АКИ и космонавты "Стального пламени" так же получили новенькие комстаровские пилотские скафандры, сделанные по последнему слову техники. Мы много такого вот снаряжения достали еще на Токкайдо в ходе "братского" обмена с комгвардейцами. Под это дело и пехотинцы Макарова все получили новейшую пехотную броню "Ягуар" от КомГвардии, дающую своему владельцу отличную защиту от всех видов легкого ручного стрелкового оружия.
   Кроме внешних атрибутов армейского единообразия я ввел еще и систему воинских званий, а также дополнил штатное расписание нашего отряда. Сам я стал теперь полковником. Наверное, самым молодым полковником за всю историю Внутренней Сферы. Ведь Рутгеру Лунду на данный момент было всего двадцать лет. Хотя он и не выглядел как худосочный юнец. Не зря я изнурял свое тело ежедневными физическими тренировками. Он и раньше то был не дохляк, а я довел свою новую оболочку до очень хорошей физической формы. Сейчас, за счет атлетической фигуры Рутгер смотрелся более зрелым, чем это было на самом деле. Ну, и насчет нового звания! А что? Имею право! Сейчас под моим командованием сосредоточились довольно значительные боевые силы. Поэтому, я смело могу называться полковником. Это найдет понимание у наших будущих работодателей, и повысит авторитет нашего отряда в целом. А молодость - это такой недостаток, который проходит со временем.
   Теперь по новому штатному расписанию наземные силы "Стального пламени" имели уже две штурмовые роты мехов, разделенные на три копья по пять машин в каждом. Тут мудрить я не стал и развернул новые роты на основе уже существующих штурмовых копий. Численность разведывательного и командного копий не менялась. Теперь наши механизированные части выглядели следующим образом.
   Командное копье: "Василиск", 3 "Лесных Волка", "Вурдалак".
   Разведывательное копье: 2 "Темных Кота", 3 "Гадюки".
   1-я Штурмовая рота
   Копье "Альфа": "Василиск", 3 "Лесных Волка", "Вурдалак".
   Копье "Бета": "Лесной Волк", 4 "Разрушителя".
   Копье "Гамма": "Лесной Волк", 4 "Разрушителя".
   2-я Штурмовая рота
   Копье "Альфа": "Лесной Волк", "Вурдалак", 3 "Бешенных Пса".
   Копье "Бета": 5 "Бешенных Псов".
   Копье "Гамма": "Бешенный Пес", 4 "Квазара".
   Нильс Свенссон, официально стал моим заместителем, командиром 1-й Штурмовой роты и получил чин майора. Командиром 2-й Штурмовой роты стал Сергей Смирнов, получивший звание капитана. Александр Чех так и остался командиром разведывательного копья. Я, кстати, ему предлагал занять должность командира копья в одной из штурмовых рот. Но Весельчак наотрез отказался, заявив, что тяжелые мехи ему не особо нравятся. Привык он командовать легкими и быстрыми машинами, понимаешь. Да и в разведке больше драйва и адреналина, чем в обычных ударных подразделениях. Короче говоря, с этим товарищем все ясно. Еще один адреналиновый наркоман и любитель экстрима на мою голову. Хотя, в разведку другие и не идут. Должности командиров копий в штурмовых ротах заняли наши ветераны Виктор Прохоров, Лей, Гай, Ирвин Бох, Денис Марков, Иван Волков. Они теперь получили звания старших лейтенантов. Все остальные мехвоины у нас носили звание лейтенантов.
   Кстати, наш боевой монах до последнего пытался увильнуть от командования копьем. Но я то бобер коварный и матерый. Ставя китайца на эту должность, я преследовал свои цели. Он уже показал себя как неплохой учитель. Его ученики Рэм и Освальд Крюгер подняли свое боевое мастерство на небывалые высоты. Но брать других учеников Лей почему-то не хотел. А мой отряд очень сильно нуждался в таких бойцах. Поэтому, я сделал хитрый финт ушами и в приказном порядке назначил нашего боевого монаха командиром копья "Бета" в 1-ю Штурмовую роту. Туда же попал и Крюгер. Теперь Лею просто автоматически придется учить и всех новичков, что будут в его копье. Да и его ученик Крюгер ему поможет в этом нелегком деле. Молодой китаец конечно побурчал как древний дед, но согласился. Будет учить как миленький. Вот такой я хитромудрый тип. А что вы хотели? Такие ценные кадры надо использовать на полную катушку. Не можешь научим, не хочешь заставим! Хе, хе!
   Подразделение элементалов "Стального пламени" сейчас так же разрослось до пятнадцати человек. Да, и численность обычных пехотинцев было решено довести до пятидесяти человек. Рэм как командир Элементалов получил чин капитана, как и Макаров, командовавший всей остальной пехотой "Стального пламени". Обычные пехотинцы и Элементалы носили звания рядовых и сержантов. Для низших чинов я решил не вводить кучу непонятных званий типа капралов, старшин, штаб сержантов и прочих фельдкорнетов. У нас не такой уж и большой отряд, чтобы вводить множество совершенно ненужных промежуточных воинских званий. Техники так же все стали рядовыми и сержантами. И лишь начальник технической службы получил офицерский чин старшего лейтенанта. С нашими космонавтами я тоже не стал изобретать велосипед. И ввел для них те же звания, что и для наземных частей, чтобы не возникало путаницы. Но в отличие от сухопутных подразделений, наши звездные волки к званию получали приставку "космонавт". Рядовой-космонавт, сержант-космонавт, лейтенант-космонавт и так далее. И только решил пойти навстречу Андрею Ветрову и обозвал его не майором-космонавтом, а командором. Звучит солидней, да и космонавтам так привычней.
   Следующие несколько месяцев проходили в уже привычной суете. Мы набирали новых рекрутов, осваивали трофейную технику и, конечно же, интенсивно тренировались. Куда же без тренировок. Это у нас уже стало входить в добрую традицию. После очередной войнушки наше "Стальное пламя" стремительно разрастается в размерах. Растем, тренируемся и крепнем! Хе, хе!
   После Токкайдо наши и без того высокие рейтинг и популярность взлетели до небес. Поэтому, никаких сложностей с быстрым набором новых бойцов у нас не возникало. Мы отбирали новичков по жесточайшему конкурсу. Желающих было больше, чем вакансий. Брали только опытных воинов, имеющих боевой опыт. При этом, предпочтение отдавалось тем, кто воевал против Кланов и имел понятие о возможностях клановой техники. После прекращения Войны с Кланами и заключения перемирия, на Аутрич хлынули толпы безработных воинов. Многие из них были членами военных отрядов разбитых в ходе Вторжения. Кроме мехвоинов, мы брали и обычных пехотинцев. Теперь у нас хватало сил для миссий захвата и обороны планет. Это вам не краткосрочные рейды. Для контроля над территорией обычная пехота просто необходима. С каким бы пренебрежением к ней не относились мехвоины. Пехотинцы нужны для патрулирования в населенных пунктах, стояния на блокпостах, караульной службы, охраны различных зданий и сооружений. И это только малая часть того, что может пехота. Конечно, мехи являются королями поля боя. Но одними только мехами захваченную территорию не удержать. Обычно, к батальону мехов придается не менее двух-трех рот пехотинцев. Но я решил не гнаться за массовостью. Нам и пятидесяти пехотинцев хватит с избытком. У нас ведь кроме обычных пехотинцев были и "Элементалы", каждый из которых мог заменить собой с пару десятков обычных пехотнцев. Люди капитана Макарова хоть и уступали по боевым параметрам клановой бронепехоте, но тоже имели самое новое и современное оружие и снаряжение. Кстати, мы еще прикупили и несколько бронированных ховеркрафтов для перевозки пехотнцев. Людей то у нас теперь прибавилось.
   Самым ярким моментом этих месяцев на Аутриче была наша учебная битва с "Волчьими Драгунами". Кстати, инициатива этого сражения принадлежала самим "Драгунам". Ко мне обратился Джейми Вольф, бывший лидером этой наемной армии. Мы с ним познакомились на одном банкете в честь героев "Войны с Кланами", организованном властями города Гарлеха. Меня туда пригласили, как участника битвы за Токкайдо. Вообще-то, я терпеть ненавижу такие вот мероприятия. Но решил пойти. Ради любопытства. Джейми Вольф похоже так же тяготился всей этой атмосферой. На этой почве мы с ним и познакомились. Слово за слово. Разговорились. Конечно, говорили о только что отшумевшей войне. Делились впечатлениями, так сказать! Несмотря на свою грозную репутацию кланового воина, вставшего на сторону Внутренней Сферы во время Вторжения Кланов, этот кряжистый дядька с поседевшей растрепанной бородой произвел на меня благоприятное впечатление. Никакой клановой отмороженности я в нем не заметил. Очень умный, серьезный и вменяемый товарищ. Если бы я не знал, что он когда-то был воином Клана Волка, то ни за что не опознал бы в нем клановца. Вот так в шутливой беседе мы и коротали время в ходе банкета. Через некоторое время лидер "Волчьих Драгун" внезапно предложил устроить дружеский учебный бой между нашими людьми. Во время военной кампании против Кланов на Люсьене "Волчьи Драгуны" понесли большие потери. Сейчас они как раз набрали новых мехвоинов, которые проходили обучение на Аутриче. Вот с ними нам и предстояло схлестнуться. Мы с Джейми оговорились, что с каждой стороны в бою будут участвовать по пятнадцать боевых роботов. На кон поставили по миллиону К-банкнот. Для подогрева спортивного интереса, так сказать! Хе, хе!
   И вот через два дня на полигоне номер восемь сошлись в битве увешанные имитационным оружием мехи "Волчьих Драгун" и "Стального пламени". Бой был жарким. Не зря "Драгун" называли воинской элитой Внутренней Сферы. Даже их новички дрались как черти. Мои мехвоины тоже сражались не плохо. Кроме этого, у наших противников в том сражении были как клановые (трофеи с Люсьена скорее всего), так и сферовские машины. Правда, сферовские мехи "Драгун" прошли глубокую модернизацию, но тем не менее они немного уступали по боевым возможностям нашим мехам кланового производства. После того, как рухнул на землю последний робот "Волчьих Драгун" у нас в строю остались только два сильно потрепанных меха. Кстати, я и Джейми Вольф оба участвовали в этом сражении. И оба погибли виртуальной смертью! Хорошо, что вся эта баталия была не настоящей. А мехи стреляли друг в друга имитационными световыми лучами и боеприпасами с краской. Победить то мы тогда победили, но в реальном бою такая победа больше бы напоминала поражение. Пиррова победа! Вроде так это называется. Нельзя сказать, что лидер драгун был доволен таким исходом боя. Но тем не менее, он повел себя очень достойно. Поздравил меня с победой и так посмотрел на своих проштрафившихся подчиненных, что мне стало их жалко. Пахать ребятам придется очень долго, чтобы загладить свой проигрыш. Но я тоже своим бойцам спуску не дам. Такие большие потери в бою мне совсем не понравились. Значит, скоро моих героев ждут еще более интенсивные тренировки. Тяжело в учении - легко в гробу! Хе, хе!
   Кстати, о выигрыше! Мы заработали на этом бое один миллион К-банкнот. Такой была официальная ставка "Волчьих Драгун". И мы ее выиграли. Кроме этого, мы заработали еще шесть миллионов, сделав у подпольных букмекеров ставки на свою победу через подставных лиц. Между прочим, ставили один к трем не в нашу пользу. Все верили в победу "Драгун". Так что, мы тут неплохо наварились. И не удивляйтесь вы так. Как только весть о нашем бое с "Волчьими Драгунами" стала достоянием общественности, то тут же возник и тотализатор. Аутрич - это конечно не Солярис-VII, но здесь так же довольно развита индустрия договорных боев мехов. Поэтому, такой бой не мог остаться незамеченным. Его даже транслировали на всю планету. Народ любит зрелища. А где зрелища, там и деньги. В Гарлехе существует куча подпольных букмекерских контор, живущих от ставок на таких вот боях. Кстати, лидер "Волчьих Драгун" о нашем левом выигрыше так и не узнал. Надеюсь? Он все же имел свои понятия о воинской чести и не приветствовал ставки на бои, хотя и, скрепя сердцем, согласился сделать официальную ставку. Поэтому, лучше ему оставаться в счастливом неведении о наших денежных махинациях. Для него мы честно выиграли бой и получили деньги "Волчьих Драгун" в качестве трофея. И больше ничего.
  

Глава 20.

   Через месяц после нашего боя с "Волчьими Драгунами" меня пригласили на Таркад. Чтобы вам стало совершенно понятно, о чем я вам говорю. То вот вам краткая справка. Таркад - столичная планета Федеративного Содружества с довольно холодным арктическим климатом. Большая часть планетарной территории занята холодными океанскими водами. Суша представлена пятью континентами и тремя островными архипелагами. Самый большой континент - Бремен является площадкой для города Таркад, столичного города самого большого звездного государства Внутренней Сферы на данный момент. Остальные четыре континента - Франц, Грольщ, Гейдельберг и Сазерленд. Именно на Таркаде в данный момент сосредоточена военная и административная мощь огромной империи двух объединившихся Великих Домов Штайнеров и Дэвионов. Пожалуй, самого большого и сильного государственного объединения Внутренней Сферы на данный момент. Теперь вы меня понимаете? Когда тебя вежливо приглашают посетить столичную планету доверенные люди наследника Федеративного Содружества принца Виктора Яна Дэвиона-Штайнера, который, помимо всего прочего, еще и является нашим самым перспективным работодателем. Тут даже бобру станет ясно, что такое приглашение лучше не игнорировать.
   Поэтому, мне пришлось скинуть на Лисенка ношу командования и на "Хапуге" с тихой грустью отправится на Таркад. При этом, со мною ехала моя любимая супруга. Диана бы мне не простила, что я не взял ее с собой. Таркад по праву считался самой густонаселенной, технически развитой и интересной планетой всей Внутренней Сферы. Кроме этого, именно Таркад был еще и главным центром культуры современного мира. В общем, очень интересное и познавательное место. Хотя, я был только рад, что со мной ехала моя любимая женщина. Моя моральная опора и поддержка. Я перед этой поездкой чувствовал легкий мандраж, четко понимая куда еду. Это же совершенно другой уровень чем тот, к которому я привык. Там на Таркаде такие дела крутятся! Что просто туши свет - бросай гранату! Высокая геополитика, интриги аристократов, столкновение интересов высших кругов многих государств. Это очень мутная и опасная среда. Там такие акулы от политики плавают, которым наш отряд на один зубок. Один неловкий шаг, одно неправильное слово и можно влипнуть в очень большие неприятности. Честно скажу, что я очень не хотел туда соваться. Простому солдату лучше быть подальше от палящих лучей начальственного солнца.
   Несмотря на все мои страхи, город Таркад произвел на меня благоприятное впечатление. Это конечно не Корускант из "Звездных Войн", но этот многомиллионный город тоже внушал трепет. Эдакий реликт ушедшей Звездной Лиги. Монументальные футуристические небоскребы, огромные производственные комплексы, многоэтажные подвесные дороги монорельса, куча необычных летающих аппаратов различных конструкций. Глядя на столицу Федеративного Содружества, понимаешь всю мощь современной цивилизации. Нет, я конечно видел Аутрич и Расалхаг с довольно развитыми большими городами. Но все это меркло перед Таркадом. Этот город выглядел по настоящему фантастично. Теперь то я понимал свою жену, которая так мечтала увидеть это место. Зрелище действительно грандиозное. Но жить здесь я не захочу ни за какие материальные и моральные блага. Сожрут!
   Аудиенция у принца Виктора прошла без всякой помпы. Скорее это напоминало личную встречу двух бизнесменов. И я был этому безмерно рад. Совсем не знаю придворного этикета и наверняка бы облажался в ходе официальной дворцовой церемонии. А так все прошло очень даже не плохо. Сама встреча с наследником правителя Федеративного Содружества проходила даже не в Дворце Архонтов. Правителей этого государства тут называли не королями, а принцами-архонтами. Так вот! Все действие происходило в одном из зданий Триады - обширном правительственном комплексе, который с трех сторон ограничен Дворцом Архонтов, Домом правительства и Двором Архонтов. Всего в комплекс входят около трехсот различных зданий, в которых помимо административных строений также находятся больницы, храмы и ботанические сады. В каком из этих зданий мы встречались с принцем Виктором, я затруднялся ответить. Меня одного (супруга осталась в гостинице) туда доставили в закрытом летающем бронированном лимузине под охраной гвардейцев. Хорошо хоть сообщили куда мы летим. В принципе, я не совсем понимаю такую секретность. Хотя, я слышал, что на членов семьи правителя Федеративного Содружества уже произошло несколько покушений. И скорее всего поэтому, тут такие меры безопасности. Это в очередной раз всколыхнуло мои прежние опасения, напоминая куда я могу вляпаться.
   Принц Виктор Ян Дэвион-Штайнер был очень молод, глядя на него, я невольно отметил, что мы с ним очень похожи. Оба еще чересчур молоды. Моему новому телу сейчас было двадцать лет, а Виктору тоже недавно исполнилось всего двадцать два года. Оба блондины с короткой военной прической и атлетической подтянутой фигурой. У нас даже рост был примерно одинаковый. Оба мы были одеты в военную форму. Только принц красовался в парадном темно синем с золотистым шитьем мундире "10-го Полка Лиранской Гвардии". А на мне была тактическая полевая форма с цифровым камуфляжем "Стального пламени". Уверенный и умный взгляд моего собеседника выдавал в нем человека смышленого и привыкшего командовать людьми.
   - А вы именно такой, каким я вас себе и представлял, Рутгер Лунд! - медленно произнес принц Виктор, закончив меня рассматривать.
   - Добрый день, ваше высочество. Надеюсь, что ваши представления обо мне были только положительными? - слегка поклонился я в ответ.
   - Давай отбросим в сторону этот придворный официоз. "Ваше высочество" звучит слишком пафосно. Рутгер, зови меня просто Виктор или сир. Мы не на официальном светском рауте или приеме у архонта! - поморщился в ответ мой собеседник.
   - Как скажете, ваше в....сир! - быстро согласился я, с облегчением переходя на неформальный стиль общения. Этот представитель высшей аристократии оказался нормальным парнем, а не напыщенным снобом. Любопытно.
   - Рутгер, скажу честно, что ваши достижения меня сильно впечатлили. Вы еще слишком молоды, а смогли с весьма ограниченными ресурсами достичь такого, что не под силу большинству военных лидеров Внутренней Сферы. За два года вы практически с ноля сумели создать одно из самых результативных и боеспособных подразделений обитаемого космоса. При этом, все ваши боевые миссии завершились успехом. Ни одного поражения и чрезвычайно низкие потери. Вот ваш конек. Да, и взятые вами в каждой военной кампании трофеи тоже впечатляют. С некоторых пор я внимательно следил за вашими успехами. Операция вашего отряда на Вотане была проведена просто блестяще. Затем было Токкайдо. И тут тоже "Стальное пламя" под вашим командованием действовало безупречно. И там была все та же поразительная эффективность вашего подразделения в бою. Вы так молоды, но уже добились многого. Просто поразительно!
   - Спасибо, сир! Но вы то тоже далеко не старик. И так же добились больших успехов в борьбе с Кланами.
   - Это так! Я кое-чего достиг, но за мною были все ресурсы объединенных Великих Домов Штайнеров и Дэвионов, а у вас не было ничего. Только мозги и пара потрепанных легких мехов. А сейчас у вас уже батальон новейших омнимехов, рота пехотинцев, и два прыжковых космических корабля с полным комплектом шаттлов и авиационным прикрытием. И все это вы добыли всего за каких-то два года. Я ничего не перепутал?
   - Элементалы.
   - Что?
   - Вы забыли про "Элементалов", сир!
   - Ах да, точно! Совсем забыл про них. Рутгер, напомните мне сколько их у вас?
   - Сейчас у "Стального пламени" есть пятнадцать бывших клановых пехотинцев в бронескафандрах "Элементал", сир.
   - Ого! Так много? Как вы смогли приручить этих зверей. Я видел пленных клановых бронепехотинцев. Это же настоящие дикие звери. Как удалось заставить их служить вам?
   - Сир, тут все дело в клановом менталитете. В их Кодексе. Есть там такое понятие, как "связанные".
   - Пленные что ли?
   - Нет, сир! Тут все намного сложнее. Это не совсем пленные по понятием Внутренней Сферы. Это скорее рабы Клана.
   - Фу, какая мерзость! Неужели, у клановцев есть рабы? Вот же варвары!
   - Понимаете, сир! Для клановцев "связанные" - это не совсем рабы в том понимании, как о них думают у нас. Эти люди, после попадания в плен, должны работать на клан какое-то время, а затем они имеют право стать полноправными членами взявшего их в плен Клана. То есть таким образом, "связанные" воины одного клана могут стать воинами другого клана, если проявят для этого все свои способности. И еще один немаловажный момент. В "связанные" Клан захватывает только тех, кто храбро дрался на поле боя. Или еще как-то проявил себя. Трусов и неудачников клановцы никогда в плен брать не будут. Они их просто убивают. Так что, стать "связанным" - это большая честь для проигравших. В противном случае их ждет только смерть. Вот так то, сир!
   - Вот оно что! А мы то удивлялись, почему клановцы никогда не предлагают нам сдаваться. И при этом, убивали тех сферовцев, что пытались сдаться к ним в плен. Теперь мне все стало понятно! Значит, вы этих элементалов объявили "связанными", а потом сделали своими бойцами?
   - Точно так, сир! Именно это я и сделал!
   - А вы не боитесь, что эти ваши клановцы вас предадут?
   - Пока они не дали мне повод сомневаться в их верности, сир. Клановцы же живут по Кодексу Воина. Для них честь - это самое главное. Тут они похожи на древних самураев с Терры. Сейчас согласно их Кодексу мой отряд стал для этих клановцев новым Кланом. А ради своего Клана они готовы умереть. Поэтому, я уверен, что они меня не предадут и будут драться за "Стальное пламя" до последнего вздоха.
   - Очень любопытную информацию вы мне сообщили, дорогой Рутгер. Тут есть над чем подумать. У нас сейчас как раз в лагерях для военнопленных сидят несколько сотен клановцев. А мы не знали, что с ними делать. Предлагали лидерам Кланов устроить обмен пленными, но те отказались. И заявили, что им эти люди не нужны. Если все, что вы мне сказали правда, то тут появляются новые перспективы с этими. Как вы их там назвали? Связанными? Очень любопытно! Очень!
   - Сир, я бы вам посоветовал обратиться за помощью к "Волчьим Драгунам". Они, как я слышал, являются выходцами из Кланов. Думаю, что лидер "Драгун" вам может помочь в этом вопросе со "связанными".
   - Скорее всего, так мы и сделаем! Получить несколько сотен, преданных нашему Дому элитных бойцов - это очень заманчиво. Очень! - сказав это, принц Виктор прошелся по кабинету, замер у окна, рассматривая что-то на улице, потом он резко развернулся и произнес - Но я вас позвал не за этим. Догадываетесь зачем?
   - Предполагаю, сир, что вы хотите мне предложить какую-то работу. Только вот не пойму зачем вам для этого понадобилась личная встреча? - сказал я.
   - Да, Рутгер. Вы совершенно правы. Мне нужно, чтобы вы и ваш отряд еще раз поработали на меня. А пригласил я вас на Таркад, чтобы познакомиться лично. Буду с вами откровенен. Я как вы видите еще слишком молод, и моя команда только начинает формироваться. У каждого правителя есть своя команда, от которой во многом зависит, как этот правитель будет править. Я чувствую, что еще не готов править. Моя команда пока слишком малочисленна и слаба для этого. Именно поэтому, я после смерти отца отказался сразу принимать бразды правления Федеративным Содружеством. По моей просьбе сейчас правит моя мать. А я пока готовлюсь и набираю людей в свою команду! - довольно развернуто ответил на мой вопрос Виктор.
   - Соболезную вашей утрате, сир! Ваш отец Хенс Дэвион был великим правителем. Но я все равно не понимаю. Почему именно я вас так заинтересовал? Я же даже не дворянин. У меня нет никаких связей или влиятельных родственников. Я просто обыкновенный наемник. Почему? - медленно произнес я, внимательно отслеживая реакцию принца.
   - Да, да! Мой отец был великим человеком. Если бы не он, то Федеративного Содружества сейчас бы не было, а два Великих Дома Штайнеров и Девионов были бы до сих пор врагами. Это очень печально, но мой папа умер у меня на руках сразу же после подписания перемирия с Кланами. Сердце старого воина не выдержало. Да! А по поводу ваших сомнений скажу следующее. Меня не интересует родословная человека или его связи в обществе. В моих глазах - это скорее недостаток, чем достоинство. Мне нужны инициативные и способные соратники, которые в дальнейшем помогут мне защитить Федеративное Содружество. И тут вы мне подходите по всем параметрам. У вас нет покровителя, нет никаких привязанностей и интересов среди аристократических родов "Федеративного Содружества". И вы не дурак. Поэтому, быстро поймете, что я могу дать вам многое. Очень многое. А взамен потребую лишь вашу лояльность. О ваших незаурядных способностях военного лидера мы уже говорили ранее. Скажу прямо, если вы и ваш отряд будете работать только на меня, то не пожалеете об этом, Рутгер. Что скажешь на это?
   - Это все несколько неожиданно, сир. Ваше предложение очень заманчивое. Прежде чем ответить, я бы хотел вас спросить вот о чем. Такое предложение получил не только я и мой отряд?
   - Вы как всегда проницательны, мой дорогой Рутгер Лунд. Командиры многих других отрядов так же получат такое же предложение. Вы же не думаете, что я ограничусь только "Стальным пламенем". "Федеративное Содружество" большое, и мне понадобятся огромные военные силы для его защиты.
   - Но у "Федерального Содружества" же есть армия. Почему бы вам не опереться на нее, сир?
   - К сожалению, в армии ФС слишком много моих врагов. Да и сама армия не однородна. Там слишком много интриг и интересов аристократических родов. Конечно, есть и верные мне части. Но их меньше, чем мне бы этого хотелось. Именно поэтому, мне и нужны такие как вы, Рутгер. Независимые полевые командиры, у которых есть свои военные силы.
   - Хорошо, сир! Было бы глупо отказываться от вашего предложения. Какую работу вы хотели предложить мне и моему отряду?
   - Вы слышали о такой планете как Коловрати?
   - Нет, сир! Во Внутренней Сфере слишком много планет, чтобы знать их все!
   - Верно, Рутгер. Планет много. Но нас интересует только одна. Коловрати когда-то была частью Аполлонской области Республики Римских Миров. Если ты помнишь, было во Внутренней Сфере такое государство. В войне 2773-2775 годов с Великим Домом Штайнеров планета Коловрати была завоевана Штайнерами. Сейчас этот мир является частью "Федеративного Содружества" на границе с Зоной Оккупации Клана Кречета и Периферии. До Вторжения Кланов на Коловрати стояли в гарнизоне "Рейнджеры Стаффа". Когда Кланы ударили по "Федеративному Содружеству", то "Рейнджеров" в срочном порядке перебросили к линии фронта. Коловрати осталась без защиты. Точнее говоря, там остались лишь части местной милиции. Довольно малочисленные части. Год назад на эту планету напали пираты с Периферии. Ополченцы Коловрати были разбиты. Агрессоры взяли контроль над планетой. Сначала мы думали, что это обычный пиратский рейд. Пираты пограбят и уйдут. Но нет! Эти бандиты почему-то решили остаться на Коловрати. Пока мы дрались с Кланами, то нам было не до них. Но теперь, когда Кланы остановлены пришла пора разделаться с бандитами, посягнувшими на нашу планету. Я хочу, чтобы вы и ваш отряд отправились на Коловрати и выбили с этой планеты пиратов. После этого, "Стальное пламя" должно занять место гарнизона. При этом вы получите от меня статус наместника Коловрати.
   - Какие у меня будут полномочия, как у наместника, сир?
   - Планетарная администрация будет подчиняться вам. Все силы самообороны будут подчиняться вам. Это означает, что вы будете управлять этой планетой от моего имени. И все доходы с Коловрати будете получать вы. Это будет плата за вашу службу. Вас устраивает такой расклад, Рутгер?
   - Да, сир! Я вас понял. Мы беремся за эту работу. "Стальное пламя" вас не подведет, сир!
  

Глава 21.

   - Всем группам, минутная готовность! - произнес я, проводя тест систем своего "Лесного Волка".
   Палуба "Варяга", заходящего на посадку, слегка подрагивает под массивными ногами моего меха. Прямо из кабины "Лесного Волка" подключаюсь к внешней визуальной системе шаттла и могу в режиме он-лайн наблюдать за нашими десантными силами. Все четыре шаттла "Стального пламени" в данный момент заходят по баллистической траектории с орбиты, корректируя свой полет мощными выхлопами тормозных двигателей.
   Внизу зеленеет единственный материк планеты Коловрати. Климат на этой планетке довольно жаркий. Тут сейчас в самом разгаре эра динозавров. По крайней мере, местные жители именно так называют разнообразных маленьких, больших и огромных звероящеров. Ящеры на Коловрати царят в море, в воздухе и на суше. Кстати, суши тут не так уж и много. Примерно девяносто процентов планетарной поверхности покрыты соленой океанской водой. Суша представлена одним небольшим материком и тремя островными архипелагами. Про климат я уже говорил. Он тут жаркий и влажный. Лето круглый год! Практически вся суша покрыта джунглями. Исключение составляют местность возле немногочисленных человеческих поселений. Там люди сумели отвоевать у природы немного плодородных земель. Между прочим, такой климат благоприятствует сельскому хозяйству. На Коловрати за год собирают по три урожая. Продукция сельского хозяйства и морепродукты являются основной статьей экспорта этого удаленного мира. Как вы уже поняли, Коловрати является довольно бедной и слабо освоенной планетой. Не знаю, что здесь забыли пираты? Брать тут совершенно не чего. И нет никаких перспектив для грабежа. Ладно, об этом будем думать потом.
   А сейчас меня интересует город Медиоланий. Это самый крупный населенный пункт город-порт насчитывал до нападения пиратов пятьсот тысяч человек. Он так же был еще и планетарной столицей. Нам был нужен объект, расположенный рядом с Медиоланием. Местные его называли коротко и емко - Замок. Именно так! С большой буквы! На самом деле, Замок был старой военной базой почившей в прошлом Республики Римских Миров. Это величественное циклопическое сооружение было похоже на огромный параллелепипед из сверхпрочного розанского бетона. Строения из этого строительного материала Звездной Лиги были особо прочными и чрезвычайно долговечными. К сожалению, секрет изготовления розанского бетона был утерян в ходе Войн за Наследие. Но по всей Внутренней Сфере то тут, то там еще сохранились вот такие крепкие и долговечные реликты ушедших времен вроде этого Замка. В центре Замка располагался внутренний двор, служивший взлетной площадкой для шаттлов и других летательных аппаратов. В самом Замке было множество помещений для технических ангаров, ремонтных мастерских, казарм для личного состава, складов и кабинетов для офицерского состава. Стены Замка были очень толстыми. Их нельзя было пробить оружием мехов. Они могли выдержать даже близкий атомный взрыв. Кроме этого, Замок имел и активную систему обороны. Правда, сейчас большая часть оборонительных турелей была демонтирована и просто отсутствовала на своих местах.
   По весьма скудным данным разведки, предоставленных мне принцем Виктором, мы знали, что пираты, захватившие Коловрати выбрали Замок своим местом базирования. По нашим данным их силы составляли примерно около тридцати мехов, несколько бэтээров и две роты пехотинцев. Были у пиратов и несколько боевых вертолетов. Серьезные силы для Периферии.
   Наконец, палуба шаттла под ногами моего меха вздрогнула. "Варяг" только что приземлился.
   - Начать высадку! - скомандовал я, направляя своего "Лесного Волка" к проему открывающегося десантного люка. За моей спиной грохотали шаги роботов командного копья. Высадка на Коловрати началась. Как и новый этап нашей жизни. Почему я выбрал в качестве флагманского шаттла именно "Варяг" - самый маленький из наших космических десантных челноков? Как это не смешно, но все дело в комфорте.
   Самыми крупными шаттлами в составе аэрокосмических сил "Стального пламени" были два челнока класса "Союз". Они имели отличное бронирование, мощное вооружение, просторный трюм для перевозки мехов и небольшую полетную палубу для АКИ (на 2 истребителя). Эти шаттлы были идеально приспособлены для высадки десанта под огнем противника. А вот для длительных космических путешествий они были приспособлены плохо. Для таких больших космических челноков у "Союзов" были очень маленькие жилые помещения и довольно скверная система циркуляции воздуха. Короче говоря, душновато там было. И тесно. На "Дерзком" дела с корабельными каютами и системой жизнеобеспечения обстояли получше. Но именно "Варяг" их всех переплюнул по уровню комфорта. Кроме того, на этом шаттле класса "Газель", взятом нами когда-то в качестве трофея на Ралдамаксе, стоял неплохой командный центр. Что позволяло эффективно использовать "Варяг" в качестве командирского шаттла при высадке десанта на планету.
   Наконец, мой "Лесной Волк" ступил на поверхность Коловрати. Я внимательно оглянулся по сторонам. Все шло по плану. Все четыре шаттла "Стального пламени" уже приземлились. И из их распахнутых люков довольно бодро выбегали мехи нашего отряда. Разведывательное копье высадилось первым. Они уже запускали в воздух своих дронов. Все правильно! Беспилотники будут патрулировать в небе, проводя разведку местности. Кстати, теперь у моего отряда вместо одного беспилотника было аж пять штук таких полезных летательных аппаратов. "Ворона" у нас уже не было. Но вместо него имелись пять клановых омнимехов, оснащенных комплексами РЭБ и разведывательными дронами. И этими мехами были: два "Темных Кота" и три "Вурдалака". Сейчас "Темные Коты" как раз и отправляли своих дронов в полет. Думаю, что двух нам пока хватит. Тем более, что над ними еще и барражировали все наши истребители. Они прикрывали зону высадки с воздуха и заодно мониторили окрестности. Так, что никто не сможет подобраться сюда незамеченным. Пока мы тут высаживаемся.
   Место для высадки мы подбирали тщательно и со смыслом, прорабатывая несколько вариантов высадки. Рассматривали даже такой экзотический вариант, как воздушный десант мехов с орбиты. Правда, от него очень быстро отказались. Слишком уж воздушное десантирование многотонных боевых роботов опасно и непредсказуемо. При этом, обязательно будут потери. Да и ветер может раскидать моих бойцов на большие расстояния. В общем, отказать! В конце концов, было решено высаживаться к северо-западу. В пятидесяти километрах от Замка. Тут как раз в ковре джунглей наблюдалась довольно широкая проплешина. Люди сумели отвоевать эту территорию у природы. Кругом колосились поля, засеянные сельскохозяйственными культурами. Жалко конечно тут все разрушать, но для нас это место было самым удобным. Подойти к зоне высадки незаметно у пиратов не получится. Везде открытая местность с редкими холмами и немногочисленными фермерскими постройками. И никаких непролазных джунглей. Короче говоря, партизанскую войну тут устроить не получится. Если бы пиратам вдруг пришло в голову применить такую тактику против нас.
   Первыми в огневой контакт с врагом вступили наши летчики
   - Сокол вызывает Туза! Сокол вызывает Туза! - внезапно вышел на связь Лукас Валин, бывший командиром эскадрильи аэрокосмических истребителей "Стального пламени".
   - Туз, слушает!
   - Командир, мы засекли три низколетящих цели, приближающиеся с юго-востока!
   - Опознали?
   - Так точно, сэр! Это "Потрошители". Легкие вертолеты. Ничего серьезного. Мы их легко сделаем, сэр!
   - Наверное разведка?
   - Точно, командир! Они явно знают, где вы приземлились. Уверенно летят в вашу сторону.
   - Отлично, Сокол! Приказываю вам уничтожить гадов. Ни одна сволочь не должна долететь до нашей зоны высадки. Нельзя им видеть, что тут у нас есть.
   - Приказ понял, сэр! Считайте, что они уже в аду!
   Я выключил связь и задумался. Как мы и предполагали, планируя эту боевую операцию. Наша высадка не прошла незамеченной для противника. Мы точно знали, что в Замке имеется аппаратура дальнего обнаружения. Скорее всего, нас засекли еще на подлете к планете. Тут ни о какой скрытой высадке и речи быть не могло. Сейчас, наверное, пираты лихорадочно готовятся к обороне. Они точно знают где мы высадились, но не знают наших сил. Вот и выслали на разведку вертолеты. Хорошо, что наши АКИ их засекли на дальних подступах. Ничего эти вертолеты уже не увидят. Против тяжелых истребителей "Стального пламени" у них нет ни единого шанса. Слишком уж разные весовые категории.
   АКИ "Люцифер" весом в 65 тонн имеют большую скорость, мощное вооружение и толстую броню. Они созданы для завоевания господства в воздухе и уничтожения вражеских мехов. Вертолеты "Потрошитель" весом в 10 тонн имеют тонкую броню и скромное вооружение (всего два средних лазера). Скорость у них тоже значительно уступает скорости "Люциферов". Эти летательные машины предназначены для разведки и перевозки небольших групп пехотинцев. Кроме этого, радар и сканеры наших истребителей имеют больший радиус действия. Это значит, что АКИ могут обнаруживать цели гораздо раньше, чем пиратские вертолеты. Что сейчас и случилось. В данный момент наши истребители взяли курс на перехват, а экипажи вертолетов об этом и не подозревают. У них нет ни единого шанса спастись. Мои логические выводы подтвердились через три минуты. Когда Сокол доложил об уничтожении всех недружественных воздушных целей. С нашей стороны потерь не было. Да и удивительно было бы, если бы они были. Мои пилоты АКИ не зеленые салаги, а настоящие асы, выжившие в жарких воздушных боях с клановыми истребителями. Пираты для них не соперники.
   Фух! Похоже пронесло! Нельзя допустить, чтобы противник узнал нашу реальную численность. Пусть пока остается в счастливом неведении. Я очень надеялся, что пираты не ограничатся одной только воздушной разведкой. Сил у них хватает. Эти новые хозяева планеты просто обязаны выслать сюда своих мехов. Будет замечательно, если они сюда явятся со всеми своими основными силами. В нашей победе в полевом бою я не сомневался. Мы их тут порвем как тиранозавр бобра. Разбить пиратов в одном полевом сражении было бы неплохо. А то лови их потом по всему материку. Еще и партизанить со страху начнут. А нам это совсем не нужно.
   Кстати, единственный материк планеты Коловрати местные жители называли Реция. Это так, для справки. Так вот, чем больше бандитов мы тут перебьем, тем меньше их потом придется выковыривать из Замка и ловить по окрестностям. Конечно, пираты могут и засесть в Замке за толстыми стенами. Тогда выкурить их оттуда будет не просто. Но при этом, они потеряют контроль над планетой и утратят стратегическую инициативу. Поэтому думаю, что они всетаки придут сюда, чтобы сразиться с нами за право грабить Коловрати и дальше.
   Высадка техники и пехотинцев была закончена, когда я понял, что не ошибся в расчетах. Пираты не смогли усидеть на месте я явились на разборки. Первым вражеских мехов засек один из наших беспилотников. Я внимательно разглядывал данные поступающие со сканеров и видеокамер дрона. Впереди двигалась группа из четырех легких мехов. Скорее всего, это разведка. За ними, на удалении примерно в десять километров, шли основные силы пиратской армии. Враги двигались уверенно без особых изысков прямо со стороны Замка. Никаких тебе хитрых обходных маневров. Они шли убивать непрошенных гостей. Может, они нас приняли за одну из конкурирующих пиратских банд? Было бы не плохо.
   Я пересчитал вражеских роботов в основной группе. Двадцать три штуки. Так, так! Что тут у нас? "Банши", "Мародер", "Боевой Молот", три "Крестоносца", "Стрелок", два "Дервиша", два "Беркута", "Горбун", "Центурион", четыре "Феникса", две "Цикады", "Коммандос", "Шершень" и две "Саранчи". Кроме мехов у противника имеются и четыре колесные 35-тонные бронемашины "Шевалье". Их то зачем пираты с собой взяли? Против мехов "Шевалье" были откровенно слабы. Похоже, что бандиты взяли с собой все свои бронесилы. Пехоты не видно. Значит, она осталась в Замке. В целом, силы у врага очень даже солидные для Периферии. Особенно, меня неприятно удивил штурмовой 95-тонный мех "Банши". Откуда он у пиратов? Такие машины даже для центральных миров Внутренней Сферы редкость, а тут на окраине - это очень большая редкость. Как зубы у курицы! Неприятный и опасный противник. Тяжелые боевые роботы у врага так же имелись. Так что у пиратов есть все основания для уверенности в своей победе. Просто праздник какой-то! Они сами идут к нам в руки. Но чтобы им жизнь малиной не казалась, надо их немного подбодрить.
   - Туз вызывает Сокола! - вышел я на канал нашего воздушного прикрытия.
   - Сокол слушает!
   - Наземные силы противника двигаются в шестом квадрате к зоне нашей высадки. Впереди идет разведка, а позади главные силы. Ударьте по большой группе, разведку не трогайте. Как понял, Сокол!
   - Вас понял, командир! Атакуем основные силы врага. У нас для них есть хорошие подарки.
   - Сокол, не рискуйте там. Атакуйте без фанатизма. Аккуратно! Один заход на цель и отходите к зоне высадки. Не стоит пугать пиратов слишком сильно. Они должны разозлиться и идти дальше, а не испугаться и повернуть назад. Как понял?
   - Понял тебя, Туз! Одна атака и уходим! - в голосе Лукаса Валина слышалось некоторое разочарование. Будь его воля, то наши АКИ под его командованием устроили бы приближающимся пиратским мехам настоящую кровавую бойню. Но меня такой расклад совсем не устраивал. Лови потом по всему материку тех, кто уцелеет.
   Нет, нет! Мы их тут уже ждем с нетерпением. Мои мехи выдвигаются на выбранную позицию. Между приближающимся противником и нашими приземлившимися шаттлами очень удобно пролегала гряда холмов, украшенных ровными ячейками виноградников. Вот на этих холмах мы и расположились, спрятавшись за скатами высот. Холмы прикроют наших роботов и шаттлы от сканеров врага. Подпустим пиратов поближе и откроем огонь. Такая тактика нами отработана хорошо. Конечно, жаль рушить виноградники. Местным фермерам и так нелегко жить. А тут мы в войнушку играем. Эх! Хорошо, что поля, расположенные на равнине за холмами, уже скошены. Видимо, совсем недавно собрали с них урожай. Хоть в этом местным повезло. Почему я, вдруг, задумался о местных фермерах? Так, в ближайшие три года эта планета станет домом для "Стального пламени" и нашим единственным источником дохода. И чем меньше мы сейчас порушим в ходе сражения за Коловрати, тем больше прибыли потом получим. Тут проснулся мой предприимчивый жабохомяк. Давно я не слышал этого прижимистого мутанта.
   Потянулись минуты ожидания. Наконец, я услышал слабый звук взрыва. Ого! Что это было? Неужели наши истребители резвятся? Но до противника еще далековато.
   - Сокол Тузу! Мы провели одну атаку по основной группе. Уничтожены четыре и повреждено около пяти мехов противника. Отходим к зоне высадки! - ожил внезапно канал связи с нашим воздушным прикрытием.
   - Доложи о ваших повреждениях и потерях, Сокол.
   - С нашей стороны потерь нет. Только Бродягу немного зацепили при отходе. Ничего серьезного. Пробили плоскость левого крыла. Его АКИ боеспособен.
   - Что это там так громко взорвалось? Даже до нас звук взрыва долетел.
   - Туз, это я "Миротворцем" отработал. Взрыв был мощный. Если бы сам не знал, что за боеприпас применил, то подумал бы, что это рванула атомная боеголовка. Первый раз такое видел! Ударная волна даже до нас достала. Четырех мехов противника в эпицентре взрыва просто разорвало на куски. А тех что рядом разметало ударной волной. Жуткое оружие, сэр!
   Когда, командир эскадрильи АКИ отключился, я только удивленно хмыкнул. "Миротворец" был реликтом ушедших времен. Самое мощное неатомное оружие в арсенале аэрокосмических истребителей Звездной Лиги. Эти планирующие бомбы имели четырехтонную боевую часть со сверхмощной взрывчаткой и умную систему наведения на цель. Сейчас такого уже не делают. Все технологии, связанные с производством "Миротворцев", были утеряны еще в ходе Второй Войны за Наследие. Это было не только очень мощное, но и очень редкое для Внутренней Сферы оружие. Все сохранившиеся на данный момент "Миротворцы" были найдены в старых подземных хранилищах. Большая часть данных боеприпасов не функционировала. Но нам повезло достать две боеспособных бомбы "Миротворец" с помощью принца Виктора. Точнее говоря, он позволил интендантам "Стального пламени" порыться по армейским арсеналам на Таркаде. Не забесплатно, конечно! Например, "Миротворцев" мы купили по 700 тысяч за штуку. Я сомневался, но Ветров меня уговорил. И вот теперь я убедился, что наши деньги потрачены не зря. Одна бомба уничтожила четырех мехов и повредила несколько других. Моща! И у нас остался еще один такой боеприпас. Сейчас он лежит в трюме одного из наших "Союзов". Вот пусть пока и лежит. Про запас. Хватит! Испытания данного типа боеприпасов в боевых условиях прошли успешно. Меня мой жабохомяк уже и так начал душить со страшной силой. Тратить второго "Миротворца" на каких-то пиратов очень не хотелось. Мы их и без этого раскатаем. Сил у нас на это хватит. Главное, чтобы наши противники не испугались и не повернули назад.

Глава 22.

   И они не испугались. Первой появилась вражеская разведгруппа. Четыре легких меха: два "Стингера" и две "Саранчи". Быстрые и маневренные машины. Самое то для разведки. Разведчики противника уверенно двигаются в нашу сторону. Точно знают, где мы приземлились. Засекли нашу посадку из Замка, уроды! Бегут проверять. А мы их тут уже ждем. В засаде. Но конкретно этим вот разведчикам мы сейчас по самые гланды засаживать не будем. Только попугаем немного. Хе, хе!
   Благодаря беспилотникам я очень хорошо видел все действия противника. Полезнейшая штука эти дроны. Жаль, что их у нас так мало. К сожалению, всего пять наших омнисов имели слоты для установки модулей беспилотников и комплексов РЭБ. На захваченной нами на Токкайдо клановой мобильной базе обеспечения мы обнаружили аж девять таких модулей. Почему-то клановые воины предпочитали вместо них устанавливать на своих мехов дополнительную броню, оружие и боеприпасы. Но я распорядился поставить РЭБ и дронов в обязательном порядке.
   Не понимаю я этих клановцев. Ну ведь хорошие же вещи, грамотное использование которых дает большое преимущество в бою. И вот теперь я вижу вражескую разведку как на ладони, а они наших дронов засечь не в состоянии. Да даже если и засекут, то ничего сделать не смогут. Выполненные из малозаметных для радаров и сканеров композитных материалов, беспилотники сейчас висят на семи тысячах метров. Хрен собьешь их на такой высоте!
   Вот пиратская разведгруппа вошла в зону действия наших ракет дальнего действия. Ждем! Ждем! Ждем! Поехали! По моей команде на вершину холма (того что слева от моей позиции) выскакивают мехи разведывательного копья "Стального пламени". Они у нас самые маленькие. Вот их и покажем вражеской разведке. Пусть думают, что у нас тут нет никакой более серьезной техники. Люди Александра Чеха открывают бешенный огонь по захваченным врасплох пиратским мехам. Чтобы подбодрить наших и настроить вражеских разведчиков на нужный лад я навожу ракеты моего "Лесного Волка" на ближайшую пиратскую "Саранчу". Навожусь по целеуказанию одного из дронов (есть у них такая опция). Из-за этого захват цели происходит гораздо дольше. Наконец, захват! И тридцать ракет дальнего действия, оставляя дымные следы уходят за холм. Благодаря камерам дрона, вижу, как они накрывают цель. В этот момент вражеская "Саранча" как раз застыла на месте, выцеливая наших разведчиков. Это обстоятельство и стало для нее роковым. Если бы этот пиратский легкий робот двигался и маневрировал, то попасть ракетами по нему было бы не так просто. Дальняя дистанция стрельбы, ненадежность захвата без прямой видимости цели и так не способствуют точности ракетного огня. А если мишень еще и быстро перемещается и хаотично маневрирует, то поразить ее может только небольшой процент ракетного залпа. Но эта "Саранча" стояла на месте, когда ее накрыли мои ракеты. Золотой выстрел! Боеголовки РДД пробили кабину и торс боевого робота, оторвали правую турель и бросили "Саранчу" на землю. Один готов! Это их заставить задуматься.
   Заставило и еще как! Пиратские разведывательные мехи прыснули в стороны как тараканы, спасающиеся от тапка. Наши разведчики тоже без дела не сидели и сумели их неплохо потрепать. Вот один из "Стингеров" противника захромал, получив несколько попаданий в ногу. Он тут же отстал от своих улепетывающих на всех парах товарищей. И через несколько секунд получил фатальное попадание в спину из гауспушки. "Стингера" силой удара снаряда из гаусовки швырнуло вперед, перевернуло в полете и приложило о землю. Похоже, ему там что-то серьезное повредили, так как пиратский мех больше не шевелился. Это один из наших "Темных Котов" развлекается. Только у них тут есть легкие гаусовки. Кстати, неплохой выстрел. Попасть из гаусовки по движущемуся легкому меху на такой дистанции очень даже не просто. Самому мне это оружие не очень нравилось. Да, мощное! Да, дальнобойное! Но система прицеливание и перезарядка оставляет желать лучшего. Не для маневренного боя это оружие. Хотя, все зависит от сноровки. Вон как наши разведчики из этих пушек метко стреляют. Может я и не прав, но мне больше нравились лазеры и ракеты дальнего действия.
   Вражеская разведгруппа, точнее ее остатки на полной скорости удирала с поля боя. Преследовать их я запретил. Пусть уходят. Не зря же мы разыгрывали весь этот спектакль, показывая, как у нас мало сил. Думаете, зря мы их отпустили? Надо было жахнуть по ним из всех стволов и уничтожить всю пиратскую разведгруппу. Если вы думаете так, то вы не правы. Меня интересует более серьезная добыча, чем какое-то копье легких мехов. Мы тут ждем крупную дичь. Сейчас пиратские разведчики примчатся с вытаращенными от ужаса глазами и доложат командиру пиратов о том, как их тут обидели.
   Дальше представим, как будет думать вражеский лидер. На пиратскую разведку напали пять небольших неизвестных мехов. Кроме этого, еще один мех стрелял из-за холмов ракетами. Значит, у противника нет значительных боевых сил. Иначе разведгруппа пиратов была бы уничтожена полностью. А это означает, что шансы на победу у пиратов есть и довольно неплохие.
   Надеюсь, что именно так и будет думать пиратский командир. Теперь осталось только ждать прихода врагов. Приказываю нашему разведывательному копью вернуться на позиции за гребнем холма. Показались, развлеклись и хватит. Пускай теперь сидят в засаде. Как и все остальные.
   Пиратские основные силы появились через пол часа. Что-то долго они сюда добирались? Я уже волноваться начал. Несмотря на ранее полученные обидные потери, пираты все еще не поняли куда они вляпались. Красиво идут! Вражеские мехи из походной колонны заранее перестроились в боевую линию. В центре двигаются более тяжелые боевые роботы, а бронемашины "Шевалье" и легкие мехи на флангах. В принципе, тут всплывает очевидная тактика боя. Пиратские тяжелые машины свяжут нас боем, а вся их мелочь зайдет с фланга и попытается окружить и бить в спину. С кем-то другим такое бы прокатило, но не с нами. Сейчас мы их удивим и покажем, что на каждую хитрую попу у нас есть свой ржавый болт с винтом.
   Внимательно наблюдаю за приближающейся пиратской армией через видеокамеры дрона, висящего над полем предстоящего боя. Цели для моих бойцов уже определены. Сам лично нарезал им сектора обстрела, чтобы не возникло путаницы. Все ждут только моей команды, чтобы открыть огонь. Кстати, одного из "Крестоносцев", одного из "Фениксов", "Стрелка" и "Горбуна" противника, виденных мною ранее, я тут не наблюдаю. Судя по всему, их то и уничтожили наши истребители при штурмовке приближающейся колоны врага. Другим пиратским мехам тоже при этом досталось. Отчетливо вижу, что у одного из "Крестоносцев" отсутствует правая рука. У "Банши", "Боевого Молота" и "Центуриона" дымятся пробоины на торсе и конечностях. "Дервиш" и "Коммандос" красуются обрубками левых рук. А неплохо наши авиаторы поработали. Зачет!
   Вот настороженные вражеские мехи входят в зону поражения наших РДД. Но стрелять пока рано. Пускай как можно дальше втянутся. Они явно нервничают. Знают, что мы здесь. Но нас от их взоров и сканеров закрывают холмы. Но мы то их видим очень хорошо, благодаря беспилотникам. Расстояние 7000 метров, 6700, 6400, 6000, 5500, 5000, 4600. Пора! По моей команде все наши мехи, оснащенные ракетными установками дальнего действия, начали из-за холмов обстреливать вражескую армию, двигающуюся по равнине. И таких мехов в распоряжении "Стального пламени" довольно много. Если точно, то все наши "Лесные Волки", "Разрушители" и "Бешенные Псы" были вооружены РДД. На пиратов из-за холмов обрушился шквал ракетного огня. И самым замечательным тут был тот факт, что мы видели противника, могли наводить на него ракеты и стрелять. А вот пираты нас пока не видели. У них тоже были мехи, оснащенные РДД, но они просто не видели цель за холмами. У пиратов то беспилотников в небе не было. Это, как вы поняли, было довольно дорогим и редким удовольствием. Боевые дроны даже для Внутренней Сферы были редкой технологией, а уж для Периферии и подавно. Конечно, наведение ракет по показаниям беспилотника требует большего времени. Но зато, вы можете везти огонь из-за любого укрытия, не подставляясь под ответный огонь противника.
   Тем временем мои бойцы развили просто бешенную скорострельность. Вылетающие из-за холмов, многочисленные ракеты были похожи на какой-то фантастический гигантский фейерверк. Вот только урон, наносимый противнику был совсем не иллюзорным. Я тоже не стал отставать от своих подчиненных и открыл огонь по заранее выбранной мишени - пиратскому штурмовому меху "Банши". Этот большой и неуклюжий робот имел толстую броню, но был совсем не маневренным. Противоракетной системы у него тоже не было. Это делало его просто идеальной целью для моих ракет. Первый же мой залп попал в верхнюю часть вражеского боевого робота, что заставило 95-тонного бронированного гиганта слегка пошатнуться, но не упасть. Во все стороны полетели куски брони, но "Банши" еще была вполне боеспособна. Для ее уничтожения требуется гораздо больше попаданий. Не беда! Сейчас добавим! Кстати, не я один тут веду огонь по этому меху. Оба "Лесных Волка" командного копья меня поддерживают, наводя ракеты на ту же цель что и я. В общей сложности, три наших боевых робота выдавали в сторону противника суммарный залп в девяносто ракет. Это очень много даже для такого живучего меха как "Банши". Хватило пяти залпов, чтобы пиратский 95-тонник упал на землю и застыл там дымящейся глыбой. Пипец котенку, чтоб не писал!
   Скорее всего, "Банши" был командирским мехом. Так как после его падения в рядах пиратского войска наметился разброд и шатание. Некоторые вражеские роботы начали пятиться назад. Другие застыли на месте. А несколько самых храбрых или самых глупых подались вперед. Боевая линия пиратской армии сломалась. Пока мы разбирали "Банши" на запчасти, другие наши ракетные мехи тоже работали по противнику. К этому моменту они смогли уже уничтожить пять пиратских боевых роботов. Это так же не добавляло оптимизма пиратам, которым очень не нравилось, что их убивают безнаказанно. Я внимательно отслеживал то, что твориться на поле боя. И как только заметил, что ряды врага дрогнули, то отдал приказ к всеобщей атаке.
   Представьте себе состояние водителей противника, находящихся под интенсивным ракетным обстрелом на ровной как стол местности. Кругом ни одного укрытия. Никуда нельзя спрятаться от многочисленных вражеских ракет, которые уничтожают одного за другим мехов ваших соратников. В эфире вы слышите их предсмертные крики. Жуть! Да еще и командира убили. И тут на холмах перед вами разом появляются многочисленные тяжелые мехи и открывают по вам массированный и точный огонь. Что будет чувствовать при этом даже не мехвоин регулярной армии, а обычный бандит, каким-то недоразумением оказавшийся в кабине боевого робота? Шок и паника! Шок и паника! Спасайся кто может!!!
   И враги дрогнули. Как только мехи "Стального пламени" вынырнули из-за вершин холмов и ринулись в атаку, пираты в панике начали спасать свои трусливые шкуры. Нет, были среди них и храбрые ребята! Те, которые пытались оказать хоть какое-то сопротивление. Но таких было очень мало. Основная масса вражеского войска обратилась в паническое бегство. Если бы пираты начали организованно отступать, откатываясь назад волнами, где одна группа мехов прикрывает отступление другой группы. И так по очереди. Перебежками. То у них бы появился хоть какой-то шанс на спасение. Да и мы бы при этом могли притормозить наше наступление и понести потери. Но после гибели командира пираты были разобщены. Никто даже и не пытался их сплотить вокруг себя. Все спасались по одиночке. Каждый хотел выжить за счет соседа. Паника на поле боя - это страшная сила. И хотя во всех военных учебниках написано, что бегущие в страхе войска всегда несут большие потери, чем при ведении боевых действий. И пираты наверняка это знали. Ну не все же там у них простые отморозки? Кто-то ведь из них изучал военное дело? Наверное? Но тем не менее они все бросили и предприняли трусливую попытку спасти свои жизни бегством.
   Но такая глупость противника, поддавшегося инстинкту выживания, была нам только на руку. Малочисленные очаги сопротивления гасились массированным огнем со всех сторон. Немногочисленных пиратских мехов все еще пытавшихся сражаться уничтожили довольно быстро. Они нас, впрочем, особенно и не задержали. Кроме того, все наши тяжелые и штурмовые омнисы могли развивать скорость в 85 км/ч. И это гораздо больше, чем могут себе позволить большинство сферовских средних и тяжелых машин, которые сейчас от нас пытались убежать. У легких роботов противника, конечно, скорость побольше, но и у нас есть быстроходные мелкие мехи.
   Помимо наземных сил "Стального пламени" в преследовании разбитой пиратской армии приняли самое активное участие и все наши четыре истребителя. Летящие со сверхзвуковой скоростью, "Люциферы" могли догнать любую наземную технику. Наши пилоты АКИ тут оторвались по полной программе. Можно сказать, что во многом именно их заслугой было то, что до Замка из всей вражеской армии смогли добраться только один бронеавтомобиль "Шевалье" и три потрепанных пиратских меха: "Феникс", "Коммандос" и "Саранча". При этом, наши авиаторы поступали довольно мудро. Они старались не уничтожить отступающую вражескую технику, а нанести ей повреждения, которые заставляли бы снижать скорость. После этого, "Люциферы" уходили искать очередную жертву. А потерявшего скорость вражеского меха догоняли и добивали уже наши наземные войска. Очень продуманная тактика, позволившая нам уничтожить большую часть пиратской армии в ходе преследования.
   Это был полный разгром. Кстати, мы в ходе этого сражения не понесли потерь в людях и технике. Правда, несколько наших мехов получили незначительные повреждения, но они все еще были на ходу и могли сражаться. Это всего лишь техника. Починим и будет как новенькая. Остатки пиратского контингента заперлись в Замке и начали с нами торговаться, пытаясь получить возможность уйти с планеты. Я же, по понятным причинам, совсем не горел желанием выпускать такую толпу головорезов на волю. Они же потом наберутся сил и, чего доброго, вернутся обратно на Коловрати. Сейчас в Замке находились около двух сотен пиратских пехотинцев, три меха, шесть бэтээров и одна бронемашина "Шевалье". К несчастью для пиратов, в данный момент в системе не было ни одного пиратского прыжкового корабля. Шаттлов у них тут тоже не было. Странно все это. Куда делись пиратские шаттлы и прыгуны, которые их сюда доставили? Не понятно! Но сейчас меня волновало совсем не это. Как вы понимаете, я был согласен только на безоговорочную капитуляцию гарнизона Замка. Не долго думая, ставлю им ультиматум. Если не сдадутся через пол часа, то тогда пощады не будет.
   Пока истекали те самые пол часа моего ультиматума, я уже разработал план атаки. Будем штурмовать южную стену Замка. Там как я заметил сохранилось не так уж и много оборонительных турелей. Собьем их ракетным огнем с дальней дистанции. После чего вперед пойдут наши "Элементалы" и прыгающие мехи. При помощи прыжковых ускорителей они заберутся на стену и начнут зачищать внутренние помещения Замка. Пиратам нечего будет противопоставить такой тактике. Вот истекли последние минуты, отпущенные бандитам на раздумье. Все наши штурмовые группа уже на позициях. Отдаю приказ ракетчикам открыть огонь по пиратской цитадели. Первые ракеты устремились к вражеской цитадели.
   - Прекратите огонь! Мы сдаемся! Не стреляйте! - внезапно ожил экран видеосвязи. Замок вышел на связь. Вот и все. Чистая победа!
   Штурмовать стену нам не пришлось. Пираты сдались и открыли нам главные бронированные ворота Замка. Но повоевать мои люди всетаки успели. Не все враги пожелали сдаваться. Одна небольшая группа бандитов не хотела бросать оружие. Они забаррикадировались в помещении казармы и постарались оказать сопротивление нашим "Элементалам". Клановые бронепехотинцы пробили стены с разных сторон и, ворвавшись через проломы в казарму, устроили там настоящую бойню. Пленных мои люди не брали. Да я им и не приказывал брать пленных. У этих пиратов был шанс сдаться вместе с остальным гарнизоном Замка, и они им не воспользоваться. Ну что же! Они сами выбрали свою судьбу. Играть в милосердие я был не намерен. Если враг не сдается, то его уничтожают! Все было закончено за две минуты. Все, засевшие в казарме, пираты были убиты. С нашей стороны лишь три бронекостюма "Элементал" получили легкие поверхностные повреждения. У пиратов, оборонявшихся в казарме, просто, не было тяжелого оружия, способного пробить бронированные скафандры клановцев. Поэтому, человеческих потерь у нас не было. А что я говорил? "Элементалы" просто идеально подходят для борьбы с обычной пехотой противника.
   Можно сказать, что так закончилось сражение за планету Коловрати. Хотя, на планете еще оставались мелкие группы пиратов. Но все эти недобитки не имели в своем распоряжении ни одного меха. В основном это были пехотинцы с легким стрелковым оружием и БТР. В течении недели большая их часть сдалась или была уничтожена. Единицам удалось спастись и укрыться в джунглях. Тут я этим выжившим пиратам совсем не завидую. В тропическом лесу, кишащем многочисленными плотоядными динозаврами, одиночки долго не протянут. Если это, конечно, не местные охотники. Пиратские бойцы совершенно не знали куда они сунулись. Не думаю, что они там проживут больше недели. Если их не сожрут хищники, то укусит змея или какое-нибудь ядовитое насекомое. Да мало ли, что там может случиться в этом доисторическом лесу. Сам то я не намеревался лезть в джунгли за беглецами. Зачем рисковать своими людьми? Природа все сделает за нас. Многие люди искренне заблуждаются, думая, что человек - это царь природы. Ага! Аж два раза! Только вот звери, змеи, скорпионы и прочие сколопендры об этом не знают! Хе, хе!
  

Глава 23.

  
   После капитуляции гарнизона Замка мы всетаки выяснили, чем так заинтересовала пиратов нищая Коловрати. Оказывается, что незадолго до пиратской оккупации, на планете были обнаружены залежи феровия. Этот жутко редкий и дорогущий минерал был настоящим стратегическим сырьем, которое использовалось для производства военной техники и топливных стержней для реакторов на чистом нейтрино. Так вот! Даже власти Федеративного Содружества не знали об этой находке. Думаю, что они бы вряд ли тогда отозвали на фронт гарнизон с Коловрати. А, скорее всего, нагнали бы сюда еще больше войск для охраны такого ценного ресурса. Похоже, местные боссы решили сами нагреть на этом руки, не сообщая о находке стратегически важного минерала в метрополию. Наверное, через контрабандистов местные дельцы хотели наладить канал сбыта феровия. И тем самым они сами себя перехитрили. Ох уж эта человеческая жадность! И глупость!
   Но об этих махинациях как-то узнали пираты. Как говорится: "Что знают двое, знает и свинья!" Бандиты быстро смекнули, что на феровии можно сколотить целое состояние. Дальше уже дело техники. Тут очень удачно пиратам подыграли Кланы. Из-за вторжения которых, гарнизонные части, раньше охранявшие Коловрати, покинули планету. Для пиратов это был просто подарок судьбы. Слабосильное ополчение Коловрати не долго продержалось против высадившейся многочисленной бандитской армии.
   Затем космические бандиты быстро взяли под контроль всю планету и приступили к интенсивной добыче феровия. Разработка этого минерала сопряжена с большими трудностями и крайне опасна. Но у захватчиков были под рукой большие и бесплатные человеческие ресурсы. Огромное количество местных жителей умерло в ходе работ в феровиевой шахте. Но пиратов это не смущало. Умерших работников быстро замещали другими несчастными, которых пиратские патрули оперативно отлавливало прямо на улицах. Всех, протестующих против такого беспредела, пираты уничтожали или превращали в рабов. Ну почему люди такие люди? Тридцать первый век на дворе. Человечество вышло к звездам, расселилось по галактике. А среди людей, как и в моей прежней жизни все так же встречаются кровавые уроды и подонки, которым нравится убивать, жечь, пытать и грабить беззащитных. Мля! Просто слов нет - одни междометия в голову лезут!
   Кстати, от пленных пиратов мы узнали много разных интересных подробностей. В частности, прояснили вопрос с отсутствием в данный момент на Коловрати пиратских шаттлов и прыжковых кораблей. Все было банально и просто. Оба пиратских прыгуна незадолго до нашей высадки ушли с Коловрати в грузом феровия и рабов. Как вы помните, рабство на Периферии процветает. Рабы тут очень ходовой товар. Не избежали порабощения и жители Коловрати. Пираты их не только заставили вкалывать на феровиевой шахте, но и продавали как скот за пределы планеты. Итак, пиратским космическим кораблям удалось ускользнуть. Но не все еще было потеряно.
   От пиратского персонала станции дальнего обнаружения мы узнали очень любопытную информацию. Пиратские прыгуны должны скоро вернуться. А что? Бандитские то экипажи космических кораблей ведь все еще остаются в счастливом неведении о том, что власть на Коловрати поменялась. А значит, прыгнут в нашу звездную систему, ни о чем не подозревая. Теперь нам была известна дата и место где вынырнут из межзвездного прыжка пиратские Т-корабли. И это уже становилось интересным. Очень интересным раскладом!
   Когда Андрей Ветров узнал об этом, то расплылся в коварной улыбке и тут же предложил устроить пиратам большой сюрприз. Наш командор предложил устроить в космосе засаду на пиратов в стиле этих самых пиратов. Андрей мне объяснил, что такая тактика пользуется очень большой популярностью среди космических бандитов. Иногда меня даже слегка напрягают такие его специфические знания. Обычно, пиратские корабли ждут свою жертву, вися в пространстве возле прыжковой точки. И как только какой-нибудь торговец выходит из прыжка, на него тут же следует нападение. Тактика простая и эффективная как удар молотком по голове. Правда, она может и не сработать, если ты не угадаешь с местом засады. Но мы то теперь точно знали координаты по которым в нашей системе вынырнут из прыжка пиратские прыгуны. Такую возможность было грех упускать.
   Нашим главным козырем в предстоящем космическом бою была эскадрилья из четырех аэрокосмических истребителей "Люцифер". Из допроса пленных было ясно, что у пиратов нет никакой авиации. Только шаттлы. Тяжелые истребители могли без особого труда уничтожать шаттлы. Именно АКИ были главной ударной силой в современных космических сражениях. Впрочем, шаттлы тоже могли воевать в космосе, но далеко не так эффективно, как истребители. Все же они больше предназначены для перевозки грузов и десантных сил, а не для космических боев. Короче говоря, я дал добро на эту операцию и наш командующий аэрокосмическими силами "Стального пламени" развил бурную деятельность. До прибытия пиратской флотилии у нас было еще шесть суток, то есть на подготовку засады время у Андрея Ветрова было.
   К сожалению, сам я не смог поучаствовать в предстоящем космическом сражении. Дел у меня на отбитой у пиратов планете было просто до жо....очень много было дел, короче! Впрочем, я особо и не стремился воевать в космосе. Признаюсь, что в тактике космических сражений я ни фига не смыслю. Тут я мог присутствовать только в качестве наблюдателя, но никак не командира. А что я мог? Только стоять на капитанском мостике "Хапуги" и с умным видом изображать космического волка. И еще, признаюсь честно, меня очень сильно нервируют бои в безвоздушном пространстве. Умереть в разбитом космическом корабле от недостатка кислорода. Бр-р-р! Ужасная смерть. Вот смерть в бою в кабине моего меха меня не пугает. Я к этому отношусь философски. Вторую жизнь как никак воюю. Тут все честно. Вот я, а вот противник, и мы оба хотим убить друг друга. Адреналин и азарт. А вот в космосе совсем не те ощущения. Короче говоря, как я уже говорил ранее: "Ну, не нравится мне быть космонавтом, не нравится!" Поэтому, я решил не мешать профессионалам воевать в космосе и остался на планете разгребать то, что там наворотили пираты.
   А заняться на Коловрати было чем. Во-первых, нам пришлось заняться приведением в порядок Замка. Пираты сумели основательно порушить и загадить эту древнюю военную базу. Дел тут было столько, что если бы не мои начальники служб и заместители, то у меня бы просто руки опустились. Вторым номером в моем списке важных дел значилось налаживание управления целой планетой. Сам я заниматься процессом управления Коловрати совсем не горел желанием. Я военный, а не планетарный администратор. Ни черта в этом не понимаю и быстро утону в повседневной управленческой рутине. Но я и не собирался в одно рыло управлять такой махиной. Для этого мне нужен губернатор. Из местных жителей. Он должен знать все хитросплетения местной политики, разбираться в экономике Коловрати и быть мне преданным.
   Пришлось подключить к процессу поиска нужной мне кандидатуры наших отрядных хакеров. Для них это задание стало просто праздником. Эти ребята не зря получали свою зарплату. Они без труда взломали правительственные сервера и вскоре у меня уже были досье на всех более или менее значимых людей этой планеты. Живых и здоровых на данный момент, понятное дело. Многие члены бывшего планетарного правительства Коловрати, к сожалению, погибли или были угнаны в рабство за пределы планеты во время пиратской оккупации. Блин, столько кадров потеряно! Долбанные пираты! Все тут порушили, бобры бешенные. А мне теперь восстанавливать.
   В конце концов, из той кучи досье я выбрал одно. Этот человек мне понравился. Думаю, что это то, что мне надо. Его звали Марко Ломбарди. До вторжения пиратов он был местным олигархом. Владелец виноградников, винных и консервных заводов, рыболовных артелей и одного банка. В политику он особо не лез, хотя и имел в прежнем планетарном правительстве своих людей. Кстати, к махинациям с феровием дон Марко был совершенно не причастен. Это проверили в первую очередь! После того, как пираты захватили Коловрати. Они начали планомерное ограбление всех богатых людей планеты. Местным олигархам под дулом тяжелых орудий мехов предлагали расстаться со всеми своими богатствами в обмен на жизнь. Многие согласились, чтобы спасти свои жизни. Таких людей пираты обдирали как липку, а затем надевали на них рабский ошейник и вывозили с планеты. И никакого обмана. Жизнь то им действительно сохраняли.
   Так вот! Наш Марко Ломбарди был человек решительный и смелый. Он как-то при помощи своей службы безопасности сумел отбиться от пиратов и бежать в джунгли. Там бывший олигарх не только умудрился выжить, но и сумел создать небольшой партизанских отряд и начал делать пакости новым хозяевам планеты. Ничего серьезного они конечно сделать не могли, но сам факт сопротивления захватчикам уже о многом говорит. После нашей победы над пиратами дон Марко снова стал легальным бизнесменом, который начал активно возрождать свою порушенную пиратами финансовую империю.
   В общем, мне такой человек подходит. Надо с ним встретиться и пообщаться. На следующий день Марко Ломбарди стоял в моем кабинете. Да, да! Теперь я нереально крут! У меня даже свои апартаменты на верхнем этаже Замка имеются. Во как! Хе, хе! Этот загорелый до черноты, высокий, широкоплечий тридцатитрехлетний мужчина с подтянутой спортивной фигурой, холодными серыми глазами и шрамом на правой щеке был больше похож на главу мафии, а не на порядочного бизнесмена. Да уж, помотала его жизнь!
   - Добрый день, дон Марко! Присаживайтесь! Не догадываетесь зачем вы здесь? - начал общение я.
   - Здравствуйте, господин наместник! Теряюсь в догадках. Не знаю, что вам понадобилось от простого и бедного предпринимателя?
   - Ну, ну! Не прибедняйтесь, дон Марко. Не такой уж вы бедный и совсем не простой, если подумать. Насколько я знаю, вы сейчас являетесь самым богатым человеком на Коловрати. По моим данным вы как-то умудрились спрятать все деньги со своих счетов, когда к вам явились пираты.
   - Вы неплохо осведомлены о моих делах, господин наместник. Но я не совсем понимаю...
   - Да не хмурьтесь вы так, дон Марко. Я вас не осуждаю. Вы молодец. Дали отпор бандитам и сохранили свои капиталы. Именно такие люди как вы мне и нужны.
   - Нужны для чего, господин наместник?
   - А сами как думаете?
   - Скорее всего, вы хотите предложить мне какое-то дело, господин наместник.
   - Правильно думаете, дон Марко. Как вы смотрите на то, чтобы стать главой гражданской администрации планеты Коловрати? Будете губернатором этой планеты. Как вам?
   - Очень неожиданное предложение, господин наместник. У меня нет никакого опыта правительственной деятельности.
   - Не прибедняйтесь. Я точно знаю, что до вторжения пиратов вы имели своих людей в планетарной администрации, которые лоббировали ваши интересы. Я прав?
   - Хм, да! Вы совершенно правы, господин наместник. Было дело.
   - Ну вот, а вы говорите, что совсем не разбираетесь в работе правительства, дон Марко. Я думаю, что вы справитесь и в должности губернатора принесете жителям Коловрати очень большую пользу. Людям нужна ваша помощь. После пиратской оккупации надо восстанавливать экономику планеты. А вы в бизнесе не первый год. Знаете, что тут к чему. Это тяжелая и сложная работа, но вам она по плечу.
   - Может вы и правы, господин наместник? Но почему именно я?
   - Вы один из немногих, кто решился на сопротивление оккупантам. Я уверен, что вы всегда будете действовать как в своих интересах, так в и интересах жителей Коловрати. Вы уже пережили одну оккупацию и не захотите, чтобы это опять повторилось. И еще! Вы человек умный и никогда не забудете кто предложил вам эту работу, дон Марко. Кстати, называйте меня просто полковник. Мне так привычней. А то от "господина наместника" у меня уже уши пухнут. Так каков ваш ответ на мое предложение?
   - Хорошо господин...э...полковник! Я согласен быть губернатором. Но людей в правительство я хочу подбирать сам. И еще, я хотел бы узнать широту своих полномочий.
   - Значит, договорились, господин губернатор. Насчет кадровых вопросов. Тут все в ваших руках. Меня не интересует местные политические разборки. Главное, чтобы вы восстановили экономику на планете и начали собирать налоги. Теперь все выплаты, что раньше уходили в метрополию вы будете перечислять на счет моего отряда. Таков договор "Стального пламени" с принцем Виктором. Ведь именно он нас сюда и отправил. А насчет ваших полномочий, то они у вас самые широкие. Всеми гражданскими вопросами вы в праве распоряжаться по своему усмотрению. Вы отчитываетесь только передо мною. А за оборону планеты отвечаю я. Еще какие-то вопросы есть?
   - Я хотел бы узнать, что будем делать с феровиевой шахтой, господин полковник?
   - Как что? Разрабатывать конечно! Это же золотое дно! Я очень сильно заинтересован в добыче феровия. Чем больше прибылей получит планетарная экономика, тем больше налоговых поступлений получит мой отряд. Я свяжусь с принцем Виктром и проинформирую его об этом стратегическом сырье. Уверен, что Федеративное Содружество будет покупать весь добытый феровий по справедливым ценам. Так что со сбытом у вас проблем не будет.
   - На шахте, насколько я знаю, сейчас нет персонала, полковник. Где мне брать шахтеров? Разработка феровия довольно опасна для здоровья.
   - Верно, дон Марко! Я распорядился отпустить всех подневольных работников, которых пираты согнали в феровиевую шахту. У нас как раз сейчас есть около двух с половиной сотен пленных пиратов. Вот вам и готовые шахтеры. Используйте их по своему усмотрению. А со временем можете использовать там и труд преступников. Я распоряжусь и выделю вам для них охрану из своих бойцов на первое время. А затем сформируете уже свои охранные части. Оружие для них я вам выделю. Что-то еще?
   - Больше у меня вопросов нет, господин полковник.
   - Вот и хорошо, дон Марко. Работайте, а если у вас возникнут какие-нибудь трудности, то обращайтесь ко мне!
   Озадаченный новоиспеченный губернатор вышел из кабинета, а я устало откинулся в кресле. Так, товарища успокоили. Теперь будем ждать результатов. И дон Марко меня не подвел. Он с таким энтузиазмом взялся за наведение порядка на планете, что уже через неделю было сформировано новое планетарное правительство. А через месяц на счет "Стального пламени" стали поступать первые платежи. Система заработала.
   Я тоже тем временем на месте не сидел и по возможности помогал всем начинаниям нового губернатора. Так мы по его просьбе занялись формированием и тренировкой двух рот местного ополчения и частей полиции. А то пираты в ходе вторжения и последующей оккупации с особым садизмом уничтожили эти очень нужные для любой нормальной цивилизованной планеты структуры. Что в свою очередь способствовало разгулу местного бандитизма и организованной преступности. Именно, при пиратской власти преступники на Коловрати почувствовали вседозволенность и безнаказанность. После уничтожения полиции они вышли из подполья и практически в открытую начали проворачивать свои грязные делишки. Впрочем, местный преступный мир старался не конфликтовать с пиратами, а кое-где они даже сотрудничали. Поэтому, пираты и не трогали местных бандитов. Они ведь были оккупантами, заинтересованными лишь в том, чтобы выжать из планеты все соки. Нормальное функционирование экономики и общественной жизни на Коловрати их совершенно не интересовали.
   Вот местная мафия и расслабилась. Они настолько оборзели, что даже пытались с ходу наехать на моего нового губернатора. Дань с него начали требовать бобры плюшевые. Долю им подавай с той самой феровиевой шахты. Скажу честно, меня это очень сильно задело. Дону Марко я сказал, что сам разберусь с этой проблемой. И мы таки разобрались. Я не стал бороться с бандюками правовыми методами. Никаких полицейских расследований, адвокатов, сделок и судов присяжных не будет. Тут главное сразу же показать зубы. Эта публика уважает только силу.
   Информацию на главных фигурантов мои хакеры нарыли довольно быстро. Впрочем, эти мафиозо особенно и не прятались. Привыкли уже жить на широкую ногу при пиратах. А вот перестроиться еще не успели. Не поняли мальчики, что теперь на Коловрати наступают новые времена. И еще я очень сильно не люблю, когда трогают моих людей. А дона Марко Ломбарди я уже считал своим человеком. Он ведь работает на меня. И никто кроме меня не вправе его трогать! А тут эти пи....джентльмены удачи приперлись, бобра им в то самое узкое место и три раза провернуть!
   На моего губернатора осмелились наезжать члены организованной преступной организации, называемой Синдикат. Синдикат имел большое влияние в столице планеты и еще в трех портовых городках. Типа сила. Ню, ню! Операцию по нейтрализации этой преступной организации я планировал как боевую. Сначала сбор информации о противнике. Ее мы получали не только от наших хакеров, но и от языков. Бандитов рядового и низшего командного звена люди Макарова брали незаметно, без шума и пыли. Потом их вдумчиво допрашивали, выбивая всю интересующую нас информацию. Уложились за сутки. Тут действовать надо быстро. Не дай бог, бандюки что-то заподозрят и залягут на дно. Ищи их потом и выковыривай из разных щелей. Но все прошло нормально. Пропажу своих подельников синдикатовцы пока не обнаружили и не успели всполошиться. Расслабились ребятишки.
   Когда практически все значимые фигуры Синдиката нам стали известны, то мы приступили к основной фазе операции - их нейтрализации. Группы наших пехотинцев при поддержке "Элементалов" практически одновременно начали зачищать опорные точки Синдиката. Сейчас мы действовали не только в Медиолании, но и в других городах. Было решено нанести одновременный удар сразу по всей организации. При этом, наша пехота работала в городских кварталах, а мехи и бронетехника блокировали все выходы из населенных пунктов. Чтобы ни одна крыса не ушла. И хотя пострелять нашим штурмовым группам все же пришлось, но сопротивление синдикатовцев было не таким уж сильным как ожидалось. Ну не тянут бандиты, против профессиональных полноценных солдат, оснащенных боевой броней и тяжелым вооружением. Ну а "Элементалы" для наших преступных противников стали просто настоящими ангелами смерти. Еще раз я убедился в низком моральном настрое бандитов. Они храбры только против беззащитных людей, обычных обывателей. К серьезному бою эти гангстеры оказались совсем не готовы. Это только в фильмах они сражаются как супермены. А вот в реальной жизни увы все не так. Тут крутые мафиозо предпочитают удрать с поля боя или сдаться, чтобы сохранить свои ничтожные жизни. По окончанию операции "Зачистка" было убито тридцать шесть бандитов и взято в плен триста семьдесят два синдикатовца. Организованной преступности на Коловрати был нанесен смертельный удар. Нет! Мелкие банды где-нибудь на окраинах все еще существовали, но главную и самую опасную зверюгу мы завалили. А с мелочью пусть уже местные силы правопорядка и ополчение разбираются. Но если что, то мы конечно поможем.
   Кстати, с пленными бандитами я особо не церемонился. Уподобляться сопливым правозащитникам и прочим толерастам я не буду. Вор должен сидеть в тюрьме! Тут никакой демократии я разводить не намерен. Этих зверьков следует изолировать от нормальных людей. Называть бандитов людьми у меня язык не поворачивается. Все пленные синдикатовцы прямиком отправились вкалывать в феровиевую шахту. Они же так стремились приобщиться к этой добывающей отрасли. Ну вот! Их мечта и сбылась. Теперь будут добывать феровий вместе с пиратами. В одном забое, так сказать! Да, да! Вот такой я тиран, попирающий права человека и нормы международного права. Хе, хе!
   Пока мы разбирались с Синдикатом на планете, в космосе состоялось грандиозное сражение с пиратским флотом. Пиратские прыгуны появились именно там, где наши космические силы их и ждали. Сначала рядом вышел из прыжка один пиратский Т-корабль. Другой прыгун вынырнул на значительном удалении от нашей засады. Ну а что вы хотите? При межзвездных прыжках разброс координат выхода - это обычное дело. Нам еще повезло с первым прыгуном пиратов. Вышел практически рядом. Всего то в каких-то десяти тысячах километров. Пираты после прыжка сразу же засекли нашу флотилию и поняли, что попали в засаду. Экипажи бандитских прыгунов начали лихорадочно готовиться к прыжку. Если у дальнего пирата на это было время, то вот у того, что выпрыгнул вблизи нашей засады шансов на прыжок не было. От слова СОВСЕМ! По приказу Андрея Ветрова аэрокосмические истребители и шаттлы "Стального пламени" ринулись в атаку на ближайшую цель.
   Потом Андрей говорил, что до второго прыгуна наши АКИ бы все равно не успели добраться. Слишком уж он далеко находился от нашей космической эскадры. Именно поэтому, наш командор отдал команду на атаку ближайшего пиратского корабля. Уж этот бы точно от нас не ушел. И он не ушел. Правда, самого космического боя не получилось. Этот пиратский космический корабль сдался практически сразу же при приближении наших "Люциферов" на дистанцию стрельбы. Даже не выпустил для обороны свои шаттлы. Кстати, у этого прыгуна их было аж три штуки. Правда, не такие уж большие. Все три пиратских шаттла были однотипными "Леопардами" массой в 1900 тонн. По размеру и боевым возможностям они сильно уступали шаттлам "Стального пламени", а уж против истребителей были откровенно слабы. Конечно, они могли пойти в самоубийственную атаку и попытаться связать боем наши АКИ. Тогда у вражеского прыгуна бы мог появиться хоть какой-то шанс уйти в прыжок. Но все понимали, что эта миссия для смертников. Т-корабль то уйдет, а шаттлы останутся в этой звездной системе. Прыжковых двигателей у них ведь нет. А это верная смерть. Поэтому, никто из бандитов даже и не дернулся, чтобы ринуться в бой.
   Ну а в том, что сдался экипаж пиратского прыгуна нет ничего удивительного. Такие ситуации тут были в порядке вещей. Прыжковые корабли были слишком редкими и дорогими штуками, чтобы их уничтожали без разбора. Ведь, что такое Т-корабль? Это огромный прыжковый двигатель к которому крепится маленький жилой отсек на несколько человек и система подзарядки батарей двигателя. Повредить прыжковый движок довольно просто. И в таком случае, уже не будет никакого межзвездного прыжка. Обычно, все старались приблизиться к вражескому прыгуну и взять его на прицел. После чего, экипаж Т-корабля просто сдавался. И их за это никто не мог осуждать. Тут даже традиция была такая. Не уничтожать, а брать в плен вражеские прыгуны. Да что там говорить, тут даже шаттлы вот так вот сдавались. И на это все смотрели с пониманием. Так у нас появился еще один прыжковый корабль и три шаттла. К сожалению, трюмы у них были пустыми. Но мы и так неплохо прибарахлились! Главное, что все наши космонавты остались живы и здоровы.
   После того как я, более или менее, разобрался с делами на Коловрати, передо мною встал вопрос о том, что делать с трофейной пиратской техникой. В ходе сражения за эту планету нам досталось большое количество битых пиратских мехов. Хорошо, что в Замке мы обнаружили склад с запчастями для сферовских боевых роботов. Иначе, починка пиратской техники надолго бы затянулась. В наших то закромах совсем не осталось боеприпасов и запасных частей производства Внутренней Сферы. Все наши мехи ведь были клановыми машинами, то есть нашей технической службе не нужны были сферовские комплектующие. Поэтому, все складские отсеки наших шаттлов были забиты только клановыми боеприпасами и запчастями.
   Пиратских мехов техники "Стального пламени" отремонтировали и привели в нормальный вид, покрасив свежей краской. Но у меня душа не лежала использовать эти боевые машины в рядах моего подразделения. Я свой выбор сделал уже давно. Все мои симпатии были на стороне клановой техники, которая значительно превосходила сферовские аналоги по всем параметрам. Значит, надо попробовать обменять эти пиратские трофеи на то, что мне нужно. Тем более, что удачный опыт такого обмена на Токкайдо у меня уже был. Тут я решил не изобретать велосипед и двигаться по уже проторенной тропе. Я точно знал, у кого во Внутренней Сфере в данный момент есть куча трофейной клановой техники.
   Приняв решение, отправился на "Хапуге" к Мелиссе. Это была ближайшая планета Федеративного Содружества, где находилась функционирующая ГИГ-станция межзвездной связи КомСтара. Там стоял гарнизон КомГвардии, охранявший станцию. Именно с комгвардейцами я и хотел пообщаться. Вместо себя я оставил рулить Нильса Свенссона. Лисенок как никак мой заместитель. Вот пусть и привыкает к самостоятельности. Думаю, что он справится.
   Выслушав мое предложение о бартерной сделке, командир гарнизона заявил, что он такие вопросы не уполномочен решать. Мол, надо связаться с начальством на Терре. Да без проблем! Связывайтесь, а я подожду. Ждать пришлось не так уж и долго. На следующий день я уже говорил с главой интендантской службы комгвардейского гарнизона на Мелиссе. Субинтендант Алан Холт заявил, что он уполномочен из штаб-квартиры на Терре решить все вопросы по нашей сделке. Просто замечательно! А то я уж думал, что мне придется тащиться аж на Терру через половину миров Внутренней Сферы. Это сколько бы я времени затратил на все эти полеты. Жуть! А я, как вы понимаете, не очень то люблю болтаться в космосе. Пугает он меня. Этот страх совершенно иррационален. Это как многие люди инстинктивно боятся визитов к стоматологу. Вот и у меня с космосом нечто подобное. Не комфортно я себя там чувствую.
   После того, как согласие комгвардейцев на бартерную сделку было достигнуто завертелись колеса бюрократии. В век современных информационных технологий совершенно не обязательно осматривать и щупать товар самому. Вместо этого, я просто вручил субинтенданту Холту информационный кристал, на котором хранилась вся информация о наших пиратских трофеях. Для знающих людей там было все, чтобы принять решение. А комгвардеец точно был знающим. Разберется. Иначе, ему бы не доверили такое дело. Он мне тоже вручил кристалл с описанием всей клановой техники, что сейчас находилась на базах хранения Терры. Мда уж! У них там настоящий Клондайк. Как бы слюной не захлебнуться. У комгвардейского субинтенданта в этом плане гораздо более легкая миссия. Я то планировал сбагрить КомГвардии всех пиратских мехов. Мне они не нужны. А взамен, мне пришлось долго и вдумчиво выбирать и долго торговаться.
   Субинтендант Холт торговался как еврей на восточном базаре. Еще бы! Он то хорошо понимал, что от этой сделки напрямую зависит его дальнейшая карьера. Если тут все пройдет как надо, то его точно заметят и, скорее всего, предложат ему повышение. И он, наконец-то, вырвется с этой захолустной планетки на окраине Внутренней Сферы. Все это читалось в его глазах, горящих торговым азартом. Бой был жестоким и упорным. Я то тоже не хотел уступать ни пяди. Брать всякую мелочь, что мне пытался подсунуть мои оппонент, я категорически не хотел. Потому и спорили. Долго и самозабвенно. Этот спор измотал меня довольно сильно. В бою так не уставал, блин! А этому бобру комгвардейскому хоть бы хны. Бодрый и радостный, аж подпрыгивает от азарта. В конце концов, договорились. Мы отдавали всех разнокалиберных трофейных пиратских мехов и часть запчастей с боеприпасами к ним. Взамен, "Стальное пламя" получало пятнадцать клановых новейших омнисов тяжелого и штурмового класса. Ах да! Тридцать два контейнера с запчастями и боеприпасами кланового производства комгвардейцы нам тоже передавали. В принципе, все стороны этой бартерной сделки остались довольны.
   Через две недели на Коловрати прибыли два прыжковых корабля КомСтара, которые привезли: три 100-тонных "Лютых Волка", шесть 85-тонных "Боевых Ястребов", пять 75-тонных "Лесных Волков" и один 65-тонный "Вурдалак". Посмотрев на эти грозные боевые машины в реале, я ни о чем не жалел. "Лютые Волки" и "Боевые Ястребы" были одними из самых мощных мехов в данный момент. Они имели огромную огневую мощь и поразительную живучесть на поле боя. Не зря воины Синдиката Драконов (Великого Дома Куриты) назвали "Лютого Волка" Дэйши, что в переводе с японского значит "Великая Смерть". А "Боевого Ястреба" те же куритовцы обозвали Масакари (в переводе с японского "Секира"). В общем, такие названия этих штурмовых машин говорят сами за себя.
   Правда, мне как мехвоину ни "Лютый Волк", ни "Боевой Ястреб" не очень-то понравились. Я их опробовал, погонял их в тренировочных боях на полигоне. Не вкатило! После быстрого и маневренного "Лесного Волка" управление этих мехов казалось дубовым и неповоротливым. Да, они были чрезвычайно живучими, большими, мощными и имели ужасающую огневую мощь. Но мне они не понравились. Поэтому, я решил остаться верным своему "Лесному Волку". Привык я к нему. У каждого мехвоина со временем формируется свой излюбленный стиль боя. Мой стиль - это ракетный огонь на большой дистанции и быстрое маневрирование. А "Лютый Волк" и "Боевой Ястреб" никак не вписываются в мой рисунок сражения. Не мое это! После недолгого раздумья решено: "Пускай на этих штурмовых мехах воюют другие! А я уж лучше на "Лесном Волке" побегаю!"
   Комгвардейцы тщательно проверили все пиратские машины, переходившие им по условиям сделки, погрузили их в свои шаттлы и отчалили с Коловрати. Боеприпасы и запчасти производства Внутренней Сферы (ту часть что им причиталась) они тоже забрали. При отлете субинтендант Холт передал привет от своего командования и сообщил, что интендантская служба КомГвардии и в дальнейшем будет заинтересована в подобных сделках. Короче говоря, им очень понравилось наше сотрудничество, и они просили обращаться, если вдруг что! Я ответил в том духе, что как только, так сразу! В общем, комгвардейцы будут первыми к кому я обращусь, если вдруг ко мне опять попадут в руки образцы сферовской техники. И тут я совсем не лукавил. Для меня в этом случае они являются самыми привлекательными торговыми партнерами во всей Внутренней Сфере.
  

Глава 24.

  
   Динозавр выглядел просто ужасающе. Чем-то этот реликтовый ящер смахивал на тиранозавра. Такой же двуногий, здоровенный и зубастый. Только в отличие от того же Ти-Рекса, что я знал по голливудским фильмам, у этого зверька ручки-лапки были не маленькими, худосочными придатками, а довольно массивными хапалками с огромными серповидными когтями. Жуткий тип. Вот это настоящий царь зверей. Куда там льву до этого эффективного убийцы. Сей динозаврик его сожрет и не подавится. А какие у него зубки? Таким все крокодилы обзавидуются. На Коловрати этого древнего заврика называли рург. Он тут стоит на самой верхушке пищевой цепочки. Как я уже говорил ранее, эта планета являлась миром, где царят динозавры. Тут они не вымерли в ходе глобальных катаклизмов. Не освободили жизненное пространство для других видов, как это было на Земле.
   Опа! Рург пошевелился и величаво двинулся вперед, поводя своей зубастой башкой из стороны в сторону. Принюхивается или просто зыркает по сторонам. Хищник, однако! А электронный прицел снайперской винтовки "Молотобой" М-44 - это вещь! Я вижу даже брызги крови на чешуйчатой морде динозавра (видно недавно сожрал кого-то). А до него между прочим расстояние в два с половиной километра. И тем не менее я его вижу отчетливо и ясно. Могу даже цвет глаз разглядеть. Вот техника до чего дошла. Не зря мы эти винтовки для нашего спецназа прикупили. Ими оказывается не только хорошо уничтожать, легкую технику и одетых в тяжелую пехотную броню солдат противника на поле боя. Можно еще и очень неплохо охотиться на огромных динозавров. Ну а что? Крупный калибр, мощный патрон, надежные сошки, продвинутая система амортизации отдачи при выстреле, дальность прицельного выстрела три тысячи метров. Ну и конечно же навороченный электронный прицел с встроенными баллистическим компьютером.
   Кто-то скажет, что это не честно. Вот так вот убивать редких реликтовых зверушек. Согласен. Не честно. Но я смотрю на эту охоту не как на спорт. Я человек военный. Для меня это такое же поле боя. И вот этот вот здоровенный хищный ящер для меня не добыча, а противник, которого надо уничтожить. Кстати, противник довольно опасный и смертоносный. Я бы посмотрел на всяких там любителей природы, если бы их вдруг закинуло в джунгли Коловрати. Среди милых и добрых динозавриков эти деятели не продержались бы и часа. Здешние хищные ящеры людей совершенно не боятся. И воспринимают их как добычу. Именно поэтому, в джунгли без больших пушек лучше не соваться. А лучше там передвигаться в кабине меха или бронетранспортера. Правда, тогда никакой охоты не получится. Местная живность технику не очень жалует. Боятся динозавры ее. Разбегаются. Хотя есть среди них и отморозки. Вот такие как рург. Этот может даже на боевого робота напасть.
   Но не о том я хотел рассказать. Все началось с того, что дон Марко Ломбарди позвал меня на охоту. Я ни в той, ни в этой жизни как-то охотой не увлекался. Но мне просто захотелось развеяться. Выпить чего-нибудь покрепче с друзьями на природе. Да и не хотелось обижать нашего губернатора, который с азартом агитировал меня приобщиться к элитарному отдыху. Между прочим, вы совсем не о том подумали. На Коловрати отстрелом крупных хищных динозавров занимаются преимущественно богатые люди. И не потому, что это привилегия элиты. Совсем нет. Здесь купить мощное оружие, способное уложить крупного динозавра, могут позволить себе только люди с солидным достатком. Дорогое это удовольствие. И именно поэтому, на Коловрати такая охота из развлечения превратилась в почетную обязанность.
   Как я уже говорил, крупные хищные динозавры на этой планете людей не воспринимают как угрозу. И отсюда у людских поселений возникают большие проблемы. Конечно, для защиты от дикой фауны существуют мощные электрифицированные изгороди с системой ультразвуковых сигналов для отпугивания животных. Но они не всегда справляются. Время от времени большие хищные динозавры прорываются через кордоны и начинают бесчинствовать там, где проживают люди и пасется домашний скот. Вот тогда на место прорыва выезжают специальные охотничьи команды, которые и уничтожают свирепствующих хищников. Так что, помимо утоления своего охотничьего азарта, эти люди выполняют очень нужную и почетную миссию по защите людских поселений от беспредела крупных плотоядных динозавров.
   И дон Марко, как планетарный губернатор курировал все такие вот команды охотников на крупную дичь. Да он и сам был неплохим охотником. И это, в том числе, помогло ему и его людям выжить в джунглях во время пиратской оккупации. Короче, он меня уговорил. Дон Марко так ярко и вдохновенно расписывал все прелести охоты на динозавров, что я согласился. Ну, а что тут такого? Интересно же. Поохотиться на динозавров. Это не по телевизору смотреть передачи про цифровых вымерших гигантских ящеров или в компьютерных играх валить их пачками. Тут все в реале. Динозавры на Коловрати совсем даже не вымершие зверушки. Вот, кстати, одну такую тварюгу сейчас и наблюдаю в визоре прицела. Этот рург два дня назад прорвался через периметр к востоку от планетарной столицы и уже успел натворить дел. Сожрал зараза такая троих фермеров и стадо коров.
   Но теперь он никуда не денется. Позиция и меня отличная. Отсюда прекрасно видно русло речушки, по которому сейчас двигается динозавр. На водопой пришел скотина зубастая. А мы его тут ждали. Угадал я с местом засады. А вот дону Марко не повезло, он сейчас на другой позиции ждет в шести километрах к югу. Но этого рурга ему не видать. Это моя добыча.
   Медленно навожу маркер прицела на голову рурга. Так! У этих динозавров самым уязвимым местом является мозг. Можно стрелять и в сердце, но там толстые ребра и мышцы. Пулю может отклонить. А это значит ранение. Ну уж нет. Таких зверушек надо бить сразу наповал. Слишком они резвые и смертоносные. Поэтому целим в черепной отдел. Вот рург повернул голову в нужную мне сторону. Просто идеальный ракурс для выстрела. Задерживаю дыхание и плавно нажимаю на спуск. Негромкий хлопок и крупнокалиберная винтовка выплевывает тяжелую 24-мм бронебойно-разрывную пулю. Отдачи кстати нет. От слова СОВСЕМ! Как будто из пневматики стреляю. Красота! Оп-па! Есть попадание. Цель поражена.
   Разбрызгивая кровь и куски мозга рург взбрыкивает и эпично рушится в речку, берега которой густо поросли джунглями. Минуты три огромный плотоядный динозавр бьется на отмели. Прямо как курица, которой только что отрубили голову, а она все еще не поняла, что уже мертва. Наконец, рург затихает вытянувшись в агонии во всю свою немаленькую длину. Пипец котенку, чтоб не писал!
   - Вот и все, господа! Рурга больше нет с нами! - сообщаю всем на тактическом канале нашей охотничьей команды.
   - А вы полковник опять отличились. Ну нельзя быть таким эгоистом. Уже третью охоту подряд не даете другим пострелять! - весело пошутил дон Марко.
   - Извините губернатор, но я не виноват. Он сам ко мне пришел! - отшучиваюсь в ответ.
   В эфире царит оживление. Другие члены нашей охотничьей команды поздравляют меня с трофеем. А я улыбаюсь, предвкушая грядущий банкет на природе. Мне нравится так проводить время. Люди едят, пьют и общаются на фоне природы. Травят охотничьи байки. Шутят, прикалываются. Полная нирвана и расслабон. Просто, мне надоедает личина непогрешимого командира нехилой наемной армии, на котором висит огромная ответственность и куча обязанностей. Иногда хочется расслабиться и отрешиться от забот. А забот этих у меня целый воз и маленькая тележка.
   Уже целых два года мы здесь на Коловрати. Сейчас слава богу все устаканилось и жизнь моего отряда вошла в более или менее спокойное русло. А вот первые месяцы на планете я вспоминаю с содроганием. Сколько же было геморроя с новой техникой, полученной от КомСтара. Наши техники просто зашивались, обслуживая новые омнисы и трофейные пиратские космические корабли. Персонала катастрофически не хватало. Пришлось отправить Грозу и Молчуна на Аутрич для вербовки личного состава. Нам были нужны мехвоины, космонавты, техники, пехотинцы и специалисты тыловых служб.
   Кстати, в этой кутерьме для меня совершенно обыденно прошло одно очень важное событие. Я стал отцом. Моя молодая супруга родила двух здоровеньких карапузов. Близнецы. Мальчики. Ей было тяжело, но она справилась. Я до последнего момента не знал о начавшихся родах. Был в этот день на полигоне. Дрессировал новичков. А моя Диана попросила врачей меня не беспокоить. Вот же лапочка моя заботливая. И ни одна сволочь не предупредила. Прямо заговор какой-то. Короче говоря, когда вернулся в Замок, то меня нахлобучили внезапной новостью, обозвав папашей. Ох и напился я тогда на радостях. На три дня командир "Стального пламени" был выведен из строя. Хотя, к алкоголю я отношусь прохладно, но тут же был такой повод. Просто, грех не выпить. Так вот, теперь моя любимая женщина стала матерью и уже так не рвется в бой. Теперь ее внимание забито новыми заботами. До селе дремавший материнский инстинкт наконец взял верх. Дай то бог. Но такой она мне даже больше нравится. Пусть лучше заботится о сыновьях, чем рискует жизнью в бою на мостике боевого робота. Кстати, мальчуганов мы назвали Сиге и Петя в честь моих отцов в этой и в прошлой жизни. Да, да! Вы не ослышались. Отца Рутгера Лунда ведь звали Сиге, а моего отца в той (прошлой) жизни звали Петр. Вот такой вот прикол от попаданца. Но тут его никто не понял. Да и ладно! Я не в обиде.
   Внезапно ход моих мыслей прервал срочный вызов по отрядному каналу из Замка.
   - Полковник, у нас плохие новости. Пять минут назад от наших космических сил пришло сообщение от имени командора Ветрова. Посылаю вам видеофайл! - взволнованно доложил дежурный офицер.
   Браслет комлинка, закрепленный на моем левом запястье, издал мелодичную трель, сигнализируя о проеме входящей голозаписи. Тэкс! Посмотрим, что же так встревожило моих подчиненных, что они решили меня оторвать от приятного отдыха. Активация головида!
   - Рутгер, их тут до хрена и больше. Тринадцать минут назад мои АКИ, находившиеся в дальнем патруле, засекли выход из прыжка в надирной точке огромного флота. Пилоты АКИ доложили мне, что прибывшие прыгуны имеют идентификаторы Клана Кречета. Уже девять штук насчитали. Это похоже на вторжение. Я приказал своим шаттлам и истребителям отходить к планете. Так что готовьтесь к бою. Мы постараемся притормозить клановцев, но долго сдерживать их не сможем. Нас слишком мало для этого! - лицо командующего космическими силами "Стального пламени" на развернувшейся голограмме было сосредоточенным, а голос звучал твердо и уверенно.
   Ой темнит Ветров о своем прошлом. Скромный и мирный торговец. Ага! С такими повадками как у него надо командовать флотом "Звездных Разрушителей". Не меньше. Думаю, что раньше он вел отнюдь не мирную жизнь, в которой хватало космических сражений и абордажей. Мда! Что-то я отвлекся. Сообщение закончилось, и голограмма на моем комлинке схлопнулась. Мне захотелось громко и с особым чувством выругаться в пространство.
   Да что же это такое? Только более или менее наладили мирную и спокойную жизнь на планете. И вот нате вам трех бобров в диафрагму!!! Опять война стучится в дом. Граждане далекие от реальных войн и сражений думают, что военным людям по кайфу драки, битвы и кровопролитие. А вот и нет! Конечно, среди нас и такие отморозки встречаются. В семье, так сказать, не без урода. Но всетаки большинство солдат. Тех, которых обожгло дыхание смерти. Которые лежали в грязи под пулеметным огнем, получали раны и теряли друзей в бою. Они все мечтают о тихой и спокойной жизни. Никто из них не рвется в бой. Эти люди скорее предпочтут отстреливать боезапас на полигоне, чем в реальном сражении. Они лучше будут вышагивать на парадах и строевых смотрах, а не бежать в атаку под плотным огнем противника. Если у них будет выбор, конечно.
   Но жизнь она такая сука злобная. И она часто не дает людям военным такого выбора. И поэтому, они вынуждены вступать в сражение со смертью, чтобы остальные члены общества (даже те диванные стратеги и картонные Рембы, что так любят рассуждать о войне, сидя в уютном кресле у экранов компьютеров с кружкой пива в руке) никогда не узнали всех ужасов войны на своей собственной шкуре. В этом на мой взгляд и состоит долг солдата. Оберегать общество от всех мерзостей боевых действий и принимать их удары на себя. И если ты не готов к такому садомазохизму, то тебе нечего делать среди людей с оружием. Будь лучше продавцом, системным администратором, бухгалтером или еще кем-нибудь. Но только не военным. И я сам выбрал эту дорогу. Попав в военное училище, я знал заранее, какая жизнь меня ждет. Я знал какую цену придется заплатить при этом. А значит, хватит ныть. Пора заняться тем, что я так хорошо умею делать. Войной. В конце концов - это моя работа. Мне за это платят неплохие деньги. Которые сейчас придется отрабатывать.
   Замок был похож на растревоженный муравейник. Когда мой бронированный флаер приземлился на посадочной площадке, расположенной на крыше в западном секторе Замка, меня уже встречал Лисенок. Лицо Нильса Свенссона выражало большую тревогу. Но увидев меня вылезающего из люка летательного аппарата, он облегченно улыбнулся. Командир рядом, а значит все будет хорошо! Офицеры и рядовые бойцы "Стального пламени" верили в своего командира. Если полковник будет с ними в бою, то победа неизбежна. Ведь он не умеет проигрывать.
   Для меня это звучит как религиозные откровения. Так, наверное, на своих полководцев смотрели воины Александра Македонского или солдаты Наполеона. Я как циничный материалист совершенно не верил во всякую мистику, но если моим людям так легче идти в бой то, кто я такой, чтобы запрещать им так думать. Правда, это накладывает на мои многострадальные плечи и нехилую такую ответственность. Нельзя облажаться! Надо всегда соответствовать высокому стандарту непогрешимого военачальника. Очень тяжкое бремя. Практически всех великих полководцев прошлого подпитывало чувство тщеславия. Именно оно гнало их вперед от победы к победе. Из-за чего многие из них, в конце концов, теряли чувство реальности и кончали плохо. Но я то совсем не такой. Не могу упиваться всеобщим поклонением и внушать себе чувство собственного величия. Я обычный человек (имеющий кое-какой опыт), а значит могу и ошибаться. Так! Что-то я отвлекся. Вон мой заместитель о чем-то говорит. Послушаем. Тэкс! Услышанное заставило меня облегченно выдохнуть.
   Командующий флотом Клана Кречета вышел на связь с Замком и объявил о начале Испытания Положения. Звездный Полковник Рольф Гордон дал нам полчаса на согласование сил, которые будут участвовать в этом сражении. Вот так вот ребята и девчата. После подписания на Токкайдо перемирия сроком на пятнадцать лет мы успокоились и забыли о Кланах. А они, спустя два года, нам напомнили, что о них забывать не стоит. Теперь объясню, почему я облегченно вздыхал услышав об Испытании Положения.
   Так вычурно и пафосно у Кланов называется проверка боевой квалификации воинов. Испытание Положения бывают двух типов. Первое испытание (его еще называют Кровопусканием) проходят юные кадеты, чтобы стать полноценными воинами Клана. Для этого, они при помощи холодного и ручного стрелкового оружия должны сначала победить обычных противников, вооруженных таким же оружием. После чего молодые клановцы сражаются уже с использованием мехов. В одно рыло против трех боевых роботов!!! Если кадет на своем мехе при этом уложит хотя бы одного робота противника, то он автоматически становится рядовым воином Клана. Победивший же в ходе Кровопускания более одного меха получает офицерское звание и должность в клановых вооруженных силах. Вот так то! Никаких тебе виртуальных экзаменов. Только реал. И смерть к кадетам в ходе такого испытания приходит совсем не виртуальная. Смертность у клановцев в ходе таких своеобразных экзаменов просто запредельная. Зато выжившие становятся просто фантастическими воинами. Таков Путь Кланов. И тут становится понятным как Кланам, уступающим в количественном плане воинским контингентам Внутренней Сферы, удалось добиться таких ошеломительных военных побед. Конечно, у них и техника была более продвинутой, чем у сферовцев. Но как гласит одна древняя поговорка: "Техника пусть даже самая современная в руках дикаря - это кусок железа!" Среднестатистический воин кланов значительно превосходит в своем боевом мастерстве воина Внутренней Сферы. Плюс более совершенное вооружение. И в результате этого, клановцы (обладающие довольно скромной в количественном плане армией по меркам Внутренней Сферы) смогли очень хорошо потрепать Великие Дома и уничтожили республику Расалхаг. Им не хватило ресурсов для долгой войны. Клановцев просто телами завалили, но смогли все же остановить. Чудом остановить. По моим прикидкам, если бы не фиаско на Токкайдо, то Кланы были еще вполне способны вести наступательные действия по всем направлениям. Силы у них еще были. Не много, но были. При этом, Внутренняя Сфера понесла просто чудовищные потери в людях и технике.
   Теперь вернемся к Испытанию Положения. Второй тип данного испытания заключается в ежегодной аттестации всех воинов Клана. При этом, проверка боевого мастерства может проводиться по-разному от рукопашных схваток в Кругу Равных, до массовых боев мехов. При аттестации молодых воинов довольно часто практиковались рейды на планеты других Кланов. При этом, после состоявшегося сражения, рейдеры грузились обратно в шаттлы и улетали домой. И такие вот рейды в среде Кланов не считались объявлением войны. И никаких политических последствий для Клана, проводившего Испытание Положения на чужой территории, не было. Таков Путь Кланов. Своеобразное мировоззрение, но таковы уж клановцы. Бобра им в пицунду!!! Да, они подписали перемирие на Токкайдо, но от своих обычаев не собираются отказываться. А значит, вот такие рейды на территорию Внутренней Сферы в рамках Испытания Положения вполне реальны. И это не нарушает перемирия ни на дюйм. Черт, черт, черт!!! Долбанные любители войны. У них даже перемирие через одно место (то самое охренительно темное негритянское) подписывается!
   Кстати, клановцы еще год назад начали устраивать набеги на планеты Дома Куриты. Синдикат Драконов отвечал им той же монетой. И никто не усматривал в этом нарушение перемирия. Если уж среди Великих Домов такие вот мелкие стычки до Вторжения Кланов были в порядке вещей. И никто из-за этого больших войн не торопился начинать. Но все эти события происходили где-то далеко от нас. На другом конце карты. Я то наивно думал, что до Коловрати клановцы не доберутся. Эта звездная система все же находится не на самой границе с Зоной Оккупации Клана Кречета. Мы ждали неприятностей скорее от пиратов Периферии. А вместо них появились кречеты. Радует лишь то, что это все же не новое вторжение Кланов, а всего лишь кратковременный рейд клановцев на Коловрати. И это дает нам неплохой шанс отбиться от агрессоров. Ведь они на нас навалятся не всеми своими силами (флот вторгшийся в нашу звездную систему у них очень солидный, а значит и мехов он везет довольно много), а только теми что будут заявлены для этого сражения. Значит, эти вояки хотят тут своих молодых убийц потренировать. Ню, ню! Придется преподать им урок, который эти гады запомнят надолго.

Глава 25.

  
   Сижу в кресле в командном центре, слушаю доклады своих подчиненных. Вот и стал я большим полководцем. Тяжела ты шапка мономаха, блин! Теперь во время сражения мое место в тылу, а не на мостике боевого робота. В первых рядах уже в атаку не походишь. Не солидно. Да и боем управлять из первой линии не совсем удобно. Теперь я отвечаю за целую армию (небольшую, но все же армию). И именно от моих решений зависит судьба моих бойцов. С большим удовольствием ринулся бы сейчас в лихую атаку, но низзз-я. Вот поэтому, и сижу сейчас вдали от разворачивающегося сражения, внимательно вглядываясь в экраны тактической симуляции. Вслушиваюсь в доклады с передовой и принимаю решение. Ну чисто вылитый Наполеон и Александр Македонский в одной бутылке. Коньяка! Хе, хе! Вокруг суетятся офицеры моего штаба. Эти тоже мониторят ситуацию, дают советы. Да, да! Теперь у нас все по-взрослому. Как в солидной, регулярной армии. Штаб и все дела.
   Кстати, рядом сидит моя красавица жена. Она ведь теперь у нас возглавляет мой штаб. На мостик боевого робота я ее категорически не пустил. И вообще, хотел оставить эту валькирию дома в Замке с детьми. Но не срослось. Как же мы ругались при этом. В Замке, наверное, стены тряслись от наших криков. Но вы ведь знаете женщин. Они же из нас веревки вьют. Вынеся мне весь мозг, моя малышка Ди (так я ее называю) все же добилась своего. И вот теперь она рядом со мной рулит процессом в командном центре. Немного непривычно, но надо привыкать. Командование из кабины меха будет не так эффективно. Но как же это тяжко и скучно. Сидеть вот так в уютном полумраке командного центра, когда твои друзья умирают где-то на поле боя. Это я так бурчу по-стариковски. Зрелым мозгом профессионала понимаю, что так будет лучше для дела. А вот молодому телу хочется драйва и экстрима. Может я адреналиновый наркоман? Вот же засада!
   Сражение было решено дать вдали от населенных территорий. Экономика Коловрати и так не самая передовая. Едва оправились от последствий пиратской оккупации, между прочим. И предстоящие интенсивные боевые действия вблизи, а то и внутри населенных пунктов скажутся на экономическом развитии планеты крайне отрицательно. Да, да! Клановцы совсем не брезговали городскими боями. В отличие от воинов Внутренней Сферы, они не слышали об Аресских Соглашениях, запрещавших ведение боевых действий в населенных пунктах. В ходе Вторжения во Внутреннюю Сферу они даже ядерное оружие применяли против мирных городов. Исходя из этого, место предстоящего сражения выбиралось по критерию наименьшей заселенности.
   По всем параметрам, для этого идеально подходила Долина Юпитера, расположенная на юго-западе единственного материка Коловрати. Во времена Республики Римских Миров (той самой уничтоженной Домом Штайнера в ходе Войн за Наследие) тут была довольно обжитая территория. Но в ходе Войн за Наследие все вокруг было разрушено и пришло в запустение. Сейчас здесь абсолютно дикая местность. Где открытое пространство горной долины перемешано с горами, густо поросшими джунглями. В центральной части долины располагалась группа бетонных разрушенных временем строений, когда-то тут был крупный город. Ему сильно досталось во время войны. Руины древних небоскребов высятся памятником человеческому тщеславию и глупости.
   Когда "Стальное пламя" начало обживаться на Коловрати, то перед нами остро встал вопрос о тренировочной площадке. Боевые роботы вещь крайне разрушительная. Именно поэтому, рекомендуется устраивать даже тренировочные бои этих стальных титанов подальше от заселенных областей. Иначе, разрушения и жертвы среди мирного населения неминуемы. К счастью, наш дон Марко подсказал нужное место. Я со своими офицерами на флаере слетали, посмотрели, оценили и пришли к выводу, что Долина Юпитера вполне подходит для тренировок наших подразделений. От поселений далеко, открытого пространства хватает, как и укрытий для мехов. Кое-где конечно пришлось вырубить джунгли и отремонтировать инфраструктуру, поставить электронную изгородь от хищников (очень не хотелось бы потерять кого-нибудь из своих людей от нападений местных динозавриков). Еще построили, дома для персонала полигона, ремонтную станцию, склад с боеприпасами и запчастями.
   Городские руины мы тоже привели в порядок. Ничего кардинального. Так, немного мусор убрали и расчистили завалы между домами. Ну, а что тут такого? Аресские Соглашения конечно вещь хорошая, но я считаю, что мои бойцы должны уметь драться как в городах, так и вне их. Ведь не все наши противники будут соблюдать букву закона. Вот пираты, например. Еще те уроды. Эти как разтаки любят в населенных пунктах хулиганить. В целом, этот обновленный полигон меня устраивал на сто процентов. Вот на нем то мы на военном совете и решили встречать супостатов. Данную местность мы знаем отлично. Обороняться здесь удобно. Да и никакой угрозы для населенных пунктов развернувшаяся здесь битва не несла. Далековато, однако! Короче говоря, сплошные плюсы.
   Ритуал Принятия Вызова на мой взгляд выглядел до жути пафосным. Я связался с командующим силами Клана Кречета и, сохраняя торжественную мину на лице, подтвердил наше участие в предстоящем сражении. Затем быстро заявил свои силы, которые станут оборонять планету от имени "Стального пламени". В этой битве должны были участвовать все мехи, элементалы и аэрокосмические истребители "Стального пламени". Обычных пехотинцев я в бой решил не брать (хотя они и рвались поучаствовать). Наша пехота сейчас охраняет Замок. Хотя, для подразделения саперов все же было сделано исключение. Правда, перед клановыми командирами я заявил их как взвод обеспечения. К счастью, Кречеты не стали заострять на этом внимание. Что для мехвоинов какие-то там босолапые пехотинцы? Ведь для боевых роботов они не опасны. Очень опасное заблуждение. Именно этим, недостойным внимания гордых клановцев пехотинцам, в моем плане обороны отводилась особая роль. Наши саперы в самом бою участвовать конечно не будут. У них другая задача.
   Кстати, к чести нашего губернатора стоит сказать, что дон Марко тоже предложил услуги планетарной милиции для участия в этой битве с Кречетами. Но я вежливо отказал. У планетарного ополчения Коловрати на данный момент ведь нет мехов. Только несколько единиц легкой бронетехники и пехота, вооруженная ручным стрелковым оружием. Для поддержания порядка на планете и разборок с местными бандитами вполне достаточно. Но послать их в бой против клановцев будет просто настоящим военным преступлением. Ну уж нет. Мехи должны драться с мехами. Да и не забывайте почему "Стальное пламя" уже два года получает все налоги с этой планеты. В обмен мы должны защищать жителей Коловрати. Такая уж у нас работа. Служить и защищать!
   Само поле боя представляло из себя небольшую горную долину, зажатую между горных гряд, заросших непролазными джунглями. В западной части долины располагалась цель сражения - бетонный купол нашего командного центра (вот именно тут я сейчас и просиживаю штаны, изображая великого полководца всех времен и народов). Силы Клана Кречета должны захватить или уничтожить это строение. Мы же соответственно не должны этого допустить. Для прохода в долину существуют всего два пути. Северная Дорога была древней транспортной магистралью, обветшавшей от времени. Для мехов этот путь был довольно комфортным. Кое-где даже бетонное дорожное покрытие сохранилось. Правда, все портила широкая и бурная горная река, которая пересекала дорогу в восьмидесяти километрах от входа в долину. Мост через данную речку под напором времени и коррозии давно рухнул в воду. Теперь форсировать водную преграду мехи могут только в брод. При этом, течение там довольно сильное. Или перепрыгнуть. Если конечно ваш мех может совершать прыжок на триста метров. Но таких вот дальнобойных прыгунов среди мехов совсем не много. А это значит, что противнику придется пробиваться через узкий брод под огнем наших мехов. Отличное место для обороны. Там Кречеты точно умоются кровью.
   Второй путь в долину назывался Тропой Ареса. Этот узкий горный проход, заваленный огромными валунами был извилистым и труднопроходимым для мехов. Реки тут правда не было, но я знал, как можно сделать данную тропу совершенно непроходимой. До начала боя те самые саперы "Стального пламени", заявленные для этого сражения как снабженцы, стали в ускоренном темпе минировать Тропу Ареса. К началу битвы там удалось поставить тридцать шесть противомеховых мин. Мои саперы бы и больше смогли поставить, но, к сожалению, это все что у нас нашлось в загашнике. Можно было бы еще и соорудить несколько самопальных фугасов, но для этого просто не оставалось времени. И так едва успели.
   Основные наши силы были сосредоточены у брода на Северной Дороге. Это было на мой взгляд наиболее угрожающим направлением вражеской атаки. Там сейчас рулит Лисенок. Пока вроде неплохо справляется. Они уже отбили две атаки клановцев. А на Тропе Ареса тишина. Там на всякий пожарный случай дежурят два копья мехов "Стального пламени" под командованием Александра Чеха. И то это похоже лишнее. В самом начале сражения Кречеты сунулись туда, потеряли троих мехов на минах и отошли. Дураков нет - соваться на минное поле!
   Внезапно неторопливые размышления прерывает голос моей ненаглядной супруги. Противник у брода перешел в новое наступление. Так что тут у нас. Голос Лисенка звучит взволнованно. Глянул на видеокартинку с висящего над бродом беспилотника "Стального пламени". Черт, черт, черт! А врагов то там до неприличия много. Вражеские мехи, не считаясь с потерями, лезут через брод. Прям психическая банзай-атака в действии. Ну вот! Сбили наш заслон у реки. Начинают выбираться на наш берег. Вот же скотобобры бешенные! Нильс Свенссон пытается парировать прорыв. Бросает в бой новые силы. А их у него не так уж и много. Похоже пора отправлять туда подкрепление?
   А что у нас творится на Тропе Ареса? Картинка с беспилотника успокаивает. Тут тишина!!! Противника не видно. На всякий случай связываюсь с Чехом. Запрашиваю обстановку. Бодрый доклад. Типа, в Багдаде все спокойно. Тэкс-с-с! Надо что-то решать. Ох, что-то я засомневался. Вроде бы Тропа Ареса наглухо заминирована. И противник там никак себя не проявляет. Но гложет меня какое-то сомнение. Или все же пора отправлять подмогу Лисенку. Запрашиваю мнение у своего начальника штаба. Моя супруга напряженно морщит свой очаровательный лобик и согласно кивает. Святые бобры! Какая же она у меня красавица! Блин! Не о том думаю. Там люди гибнут, а я тут млею от няшности. Так!!! Встряхнуться! Нам еще надо выиграть эту битву.
   Отдаю приказ, и мой стратегический резерв приходит в движение. Три копья мехов "Стального пламени", до этого стоявших возле моего командного центра, на полной скорости рванули к броду. Там сейчас жарко. Лисенку и его людям там приходится тяжко. Напряжение нарастает. Наши силы медленно пятятся от брода, огрызаясь и теряя своих мехов. Враги гибнут пачками. За каждого одного меха "Стального пламени" они платят тремя своими. Невольно прикрываю глаза, чтобы не видеть, как на тактическом экране гаснут маркеры наших мехов. Все бы отдал, чтобы сейчас быть там в гуще сражения со своими людьми. А не сидеть в удобном кресле командного центра, вот так вот беспомощно наблюдая за их гибелью. Чтобы как-то облегчить их участь, посылаю к Северной Дороге всю нашу активную авиацию. Клановые истребители, кружившиеся над зоной вражеской высадки, дружно бросаются в бой. Над бродом завертелся клубок воздушного боя. Там тоже потери. Твою бобра через коромысло в душу мать!!! Чувствую, что теряю контроль над битвой. Весы противостояния раскачиваются как маятник. Клановцы давят. Да, когда же у них мехи кончатся? А враг то силен. Чертовски силен! Этот час стоили мне нескольких седых волос. Все труднее сдерживаться и держать на лице невозмутимую мину бетонного сфинкса. Подчиненные не должны видеть растерянность своего командира. Иначе разброд и шатание не минуемы. Наконец, в противостоянии наступает видимый перелом. Посланные мною подкрепления пришли вовремя. Вражеское наступление остановлено. Клановые мехи начинают медленно откатываться назад. Кажется, пронесло! Облегченно выдыхаю. Неужели победа близка.
   И тут же жестокая реальность взрывается криком на отрядной частоте. Гляжу на экраны и едва сдерживаюсь, чтобы не выругаться в полный голос. Спокоен! Я совершенно спокоен! Вот оно. То, что не давало мне покоя. На Тропе Ареса царит оживление. Александр Чех захлебываясь докладывает о случившемся дерьме. Блин, картинки нет! Беспилотник над Тропою Ареса сейчас не доступен. Как назло, минут пятнадцать назад у него стал заканчиваться заряд батарей и его пришлось отозвать. А новый туда еще не успел долететь. И тут противник сделал свой ход. Гениальный и одновременно безумный. Ни один военачальник Внутренней Сферы не пошлет своих бойцов на верную гибель. Но что для сферовца не возможно, то для клановца является нормой жизни. И как же я забыл о такой черте клановых воинов, как отмороженность на всю голову. Я то составлял план сражения, неосознанно ориентируясь на собственное мировоззрение. И вот она моя ошибка. Ну ведь знал, что клановцы совершенно не ценят как свои, так и чужие жизни. Но не мог отказать им хоть в каком-то здравом смысле. Ну не может нормальный командир послать своих людей прямо на минное поле (если при этом он точно знает, что мины там есть), а офицер клана вполне на такое способен. Вы скажете, что среди военачальников такие вот маньяки встречаются через одного. Может быть. Но в нормальной армии даже если командир и сможет отдать такой вот приказ, то подчиненные его просто откажутся выполнять. И скорее всего изолируют такого доморощенного Наполеона, как опасного психа. Но все дело в том, что все (от слова ВООБЩЕ) клановцы являются такими вот опасными психами. Именно поэтому, клановый офицер может спокойно отдать любой самоубийственный приказ, и воины клана его выполнят. Уж на что бывшие клановцы, которые сейчас состоят в рядах "Стального пламени" стали менее дикими. Но иногда и в них такое жестокое и чужеродное проглядывает, что до мурашек пробирает. А ведь мы их уже более или менее цивилизовали, прививая нравы Внутренней Сферы. И каких же великих трудов нам этого стоило. Но в данный момент мы деремся с абсолютно "дикими клановцами" с насквозь промытыми клановой пропагандой мозгами. Еще раз поражаюсь схожести идеологии Кланов с идеями германских фашистов образца сороковых годов двадцатого века. Там тоже из людей счастливых зомби делали и посылали их на смерть. И те шли с улыбками и криками, прославляющими своего вождя. От такого нормальных здравомыслящих людей в дрожь бросает. И как я забыл о таком важном моменте. Эх, не вышел из меня Наполеон. Цинизма мне не хватает.
   Отстраненно слушаю эмоциональный доклад Чеха, рассуждая, что клановцы меня переиграли. Красиво переиграли. В своем жестоком и прямолинейном стиле. Те мины, на которые я сделал ставку, сейчас взрываются на Тропе Ареса, уничтожая вражеских мехов и забирая жизни клановых мехвоинов. Да, саперов у командира Кречета в этом сражении нет. Но тем не менее, он нашел довольно необычный способ обезвреживания наших мин. Он приказал своим мехам двигаться прямо через минное поле, пробивая дорогу своими телами. Роботы на максимальной скорости просто бежали от мины к мине, приводя их в действие. Один мех таким вот способом мог "обезвредить" от трех до пяти мин. Если верить докладу Александра Чеха, то "разминирование" у клановцев идет очень даже бодро. Они потеряли четырех мехов, но смогли расчистить уже треть заминированного пути. Такими темпами скоро в дело придется вступить и нашему заслону. А там у нас держат оборону всего десять мехов. Причем, это не самые тяжелые машины "стального пламени". К сожалению, все наши тяжеловесы в данный момент отбивают атаку клановцев на Северной Дороге. Ну кто же знал то? Даже я со всем своим цинизмом не мог и помыслить о таком. Моя и только моя ошибка. И мне за нее платить.
   - Сообщите об этом Лисенку. Пусть готовит подмогу для Тропы Ареса. Сколько сможет оторвать от сердца. Хотя бы пару копий! - произношу уверенным голосом (очень стараюсь чтобы он не дрожал). Затем резко встаю с кресла и направляюсь к выходу. Я так мечтал оказаться в гуще битвы. Похоже, что скоро моя мечта осуществится. Знаю, что никакие подкрепления не успеют. От брода до Тропы Ареса путь не близкий. А Кречеты точно сидеть на месте и ждать не будут. Значит, придется их притормозить. И я знаю, как это сделать! Быстро выбегаю из командного центра, насвистывая себе под нос:
   Сунь палку в цепь получишь результат
   твоя мечта осуществится
   комбайн загнется, и ты будешь рад
   тебе больше не к чему стремиться...
   Песенка из моей далекой юности (еще из той жизни) назойливо крутится в мозгу. Заигрался я в великого полководца. Ну и по-хрен!!! Вот он момент истины. Сейчас между командным центром, где сидит моя любимая женщина, и мехами Кречетов стоит только мое командное копье (пять мехов) и пять элементалов. Все остальные резервы я самолично отправил к броду. В данный момент они уже вовсю рубятся с Кречетами на Северной Дороге. Роботов Чеха думаю можно не принимать в расчет. Заслон на Тропе Ареса довольно слабенький. Не протянут они долго против тяжелых и штурмовых мехов противника. К нашему прибытию их скорее всего уже добьют. А вот и мой "Лесной Волк", сверкая новой краской, поджидает меня в двадцати метрах от входа в командный пункт. Да, мой хороший, сейчас повеселимся! Бросаю взгляд на массивные туши боевых роботов командного копья, стоящие неподалеку. "Лютый Волк", "Василиск", "Лесной Волк" и "Вурдалак". В тени гигантов кучкуются мехвоины. Вот они заметили своего командира и заинтересованно уставились в мою сторону. Быстро подхожу и сообщаю, что мы отправляемся на войну. Кратко ввожу их в курс дел. Лица бойцов не дрогнули. Все они отнюдь не новички, не раз смотревшие смерти в лицо. Профессионалы. Они все понимают, но в их глазах нет страха. Только вера в своего командира. Эти пойдут за мною куда угодно. Даже в пекло преисподней. Теперь предстоит не облажаться и оправдать такое высокое доверие. Краем глаза вижу движение. Оборачиваюсь. Высокая бронированная фигура замирает неподалеку. Воин-элементал в своем бронескафандре внушает трепет.
   - Командир, полковник, разрешите присоединиться к вашим мехам в этом бою!
   - Нет, Кир, ты со своими элементалами остаешься охранять командный центр. Вы последняя линия нашей обороны. Если мы не справимся, то только вы сможете остановить Кречетов. Тех кто сможет прорваться через нас. Это приказ! Как понял задачу?
   - Задачу понял! Охранять командный центр! (тяжелый вздох и недовольное сопение)
   Ну вот и все! Пора и нам двигать в путь. Подхожу к массивной ноге моего "Лесного Волка" и прикасаюсь к нагретой солнцем броне. Ты уж постарайся. Не подведи меня, мой хороший! Слышу за спиной быстрые легкие шаги. Вздыхаю и медленно оборачиваюсь. Ну, вот и разборки назревают. Моя взволнованная супруга. Ну, а кто же еще? Хочет что-то сказать. Губы дрожат. В глазах слезы. Смотрит и молчит. Руки нервно сжаты. Боже мой, как же она красива. Настоящая боевая подруга. Это вам не тупоголовая "барби", озабоченная только сплетнями, тряпками и своим внешним видом. Она такая же, как и я. Такой же воин и надежный боец. Другая бы баба уже закатила истерику, обвиняя меня во всех смертных грехах. А эта молчит, смотрит и кривит губы. Нам не нужны слова. Она все понимает. Куда и зачем я ухожу. Ох, и повезло же мне обалдую! С такой женщиной. Вдруг она порывисто обнимает меня, целует. Поцелуй подзатянулся. Как же не хочется никуда уходить. Но есть такое слово - НАДО!!! Размыкаю объятья, отступаю назад и отворачиваюсь к своему меху. Пора! Меня ждет мой Армагеддон!

Глава 26.

  
   Картинка с беспилотника удручает. Он, наконец-то, добрался и повис над Тропой Ареса. Как я и предсказывал, чуда не случилось. Наш заслон продержался недолго. И это не удивительно. Ведь там использовались лишь два разведывательных копья, в которых состояли самые легкие мехи "Стального пламени". Хотя, наши бойцы сделали все что могли. Несмотря на огромный перевес противника они смогли продержаться до нашего подхода. Не все конечно. Далеко не все. К сожалению, сейчас только три наших меха, умело маневрируя, отходят к долине. Черт! Один упал. Вглядываюсь в экран и облегченно вздыхаю. Катапультировался. Надеюсь, что он останется жив. И здоров. Клановцам сейчас явно не до него. Они спешат добить роботов заслона. Связываюсь с Чехом и приказываю отходить по направлению к нам. Их отступление мы прикроем.
   Пора уже и нам вмешаться. Мое командное копье сейчас подходит к каменистому холму, за которым кипит бой. Противник увлечен преследованием и нас не видит. Холм надежно прикрывает наших боевых роботов от сканеров и радаров. И мы бы тоже ничего не видели. Но у нас есть беспилотник, который сейчас исправно транслирует, что там за этим холмом происходит. И то что я вижу, мне совсем не нравится. Так, так! Эту непростую ситуацию мы сейчас изменим. Ловлю данные с беспилотника. Ага, ага! Вот так-то будет лучше! Отправляю целеуказание моим соратникам. Цель захвачена. Огонь! Ракетный рой выпущенный мехами командного копья по широкой дуге уходит куда-то за холм. С высоты птичьего полета камеры беспилотника бесстрастно фиксируют, как наши ракеты накрывают вражеского меха. Цель поражена. "Разрушитель" Кречетов, получив многочисленные ракетные попадания в район торса и кабины, заваливается на спину. Готовченко! Один есть! Оперативно переносим огонь на следующую цель. Это "Бешенный Пес". Теоретически он мог бы нам ответить своими установками ракет дальнего действия. Но есть одно большое "но"! Он в данный момент нас не видит. Цель захвачена! Огонь! Есть попадание! Левый полуторс кланового меха расцветает вспышками внутренних взрывов. Детонирует его боезапас. Красивое зрелище. Наконец, он падает. Второй готов! Теперь следующий противник на очереди. Восьмидесяти пяти тонный "Боевой Ястреб" серьезный противник. Большой и сильный. С кучей пушек и толстой броней. Цель захвачена! Огонь! Так, так! Неожиданно! У клановца есть противоракетная система. Часть ракет сбита, но их слишком много. Несмотря на многочисленные попадания "Боевой Ястреб" все еще на ногах. Крепкий зараза попался. Приходится тратить еще ракеты на его уничтожение. А ракетные погреба у нас не бездонные. Вражеский мех упал только после четвертого залпа. Никто из него не катапультировался. Наверное, водитель мертв или ранен.
   Пока мы с особым цинизмом издевались над Кречетами два оставшихся робота нашего заслона делают рывок к вершине холма, за которым прячется мое командное копье. Они несутся на полной скорости хаотичными зигзагами, сбивая прицел вражеским мехам. Огонь кречетов сейчас сильно ослаб. Они явно замешкались и прекратили наступление после нашего внезапного ракетного обстрела. Такие сюрпризы на поле боя не любит не один мехвоин. Тут клановцев можно понять. Но все же огонь они продолжают вести. Блин! Дерьмо бобриное! Ну вот попали. Один, из наших на полном ходу отступающих мехов, "Темный Кот" получил попадание в правую ногу. Дальше отстреленная конечность полетела в одну сторону, а сам "Темный Кот" кувыркнулся в другую и с размаху грохнулся об землю. Где и затих. Воин не спешит катапультироваться. Похоже убит или ранен. Будем надеяться, что он выживет. Не повезло!
   Зато второй наш боевой робот сумел воспользоваться шансом и уже перемахнул через гребень холма. Все теперь вражеский огонь ему не страшен. "Квазар" Александра Чеха выглядел так как будто вырвался из огненного пекла преисподней. Левая рука раздроблена взрывами. Торс обожжен лазерным огнем. Сам робот с верху до низу запятнан многочисленными кратерами ракетных попаданий. Из многочисленных пробоин в торсе курится дым и сыплются искры. Удивительно, но этот боевой робот все еще на ходу. Хотя, боец из него сейчас никакой. Первое же попадание его скорее всего прикончит.
   Мои бойцы продолжают вести интенсивный ракетный обстрел оставшегося за холмом противника. Это должно притормозить Кречетов. Но ненадолго. Скоро они очухаются и ринутся в атаку. Быстро оглядываюсь по сторонам. Да уж! Для обороны тут нет никаких условий. Укрытий нет, а местность, совершенно открытая. Даже деревьев нет на каменистом склоне холма. Это сейчас мы можем стрелять по клановцам абсолютно безнаказанно. Но стоит им только подняться на вершину этого холма, и они нас тут же увидят. И вот тогда нам придется постараться, чтобы выжить. На открытой местности они нас быстро прикончат. И никакая броня не поможет. Отсюда вывод. Надо найти укрытие. И уже потом воевать. Так, так! Что у нас тут по части укрытий? Лихорадочно осматриваюсь по сторонам.
   Вот это нам подойдет. В самый раз! В шести километрах виднеются руины древнего города. Ну вы помните. Того самого, что мы превратили в тренировочную площадку. Вот подходящее место для нашего последнего боя. То, что этот бой станет для нас последним, я уже не сомневался. Когда видишь сколько сейчас на Тропе Ареса находится вражеских мехов. То все мечты о выживании тают как дым. Я не боюсь. Страха нет. Не знаю. Могу ли я себя называть профессионалом? Не знаю. Но пройдя через столько битв и сражений, постепенно привыкаешь относиться к смерти философски. Бывалые воины, не раз смотревшие смерти в глаза, уже не вздрагивают от ее пронзительного взгляда и холодящего душу смеха. Все люди могут умереть, но не все умеют жить. Сейчас все мысли только о том, чтобы задержать здесь Кречетов как можно дольше. За нашими спинами сейчас конечно не Москва, но отступать мне увы не куда. Ведь там в командном пункте, к которому так рвутся эти вот мехи противника, сейчас сидит самый дорогой для меня человек. Моя милая крошка Ди. И зачем я только согласился позволить ей участвовать в этой битве. Сидела бы в данный момент в Замке с детьми. Нет же! Вынесла мозг, уговорила, блин! А значит, я должен драться, пока не подойдет обещанная Лисенком подмога. Я должен продержаться! Мы должны! Что-то меня в махровую философию потянуло. Так, встряхнуться! Врубаю тактическую связь и начинаю отдавать приказы своим людям.
   Отходим перебежками. Мехи с РДД на полном ходу на пределе дальности ведут заградительный огонь. Ракеты по крутой дуге, падающие на головы Кречетам, должны создать у них иллюзию, что мы все еще ждем их за холмом. Взгляд на картинку с беспилотника радует мою истерзанную душу. Сработало. Мехи клановцев смешались и маневрируют, уклоняясь от обстрела. Вперед они пока не суются. Группируются для атаки. А нам только это и нужно. Бежим. Стреляем. Бежим. Руины все ближе. Уф! Успели. Останавливаю своего "Лесного волка" в тени разрушенного небоскреба. Хорошая позиция. Бросаю взгляд на тактический экран. Мехи моих бойцов занимают позиции. Проверяю сектора стрельбы. Идеально. Клановцам придется наступать по открытому со всех сторон полю. Как только они вылезут из-за холма, мы сможем из своих укрытий расстреливать их как мишени в тире. И вероятнее всего, потери у них при этом будут бешенные. Я на это надеюсь. Точнее говоря, я это знаю. Ведь мои парни из командного копья стреляют отлично. Не зря туда попадали только самые лучшие и опытные мехвоины "Стального пламени".
   Я даже успел немного заскучать в ожидании противника. Наконец на вершине холма появились первые вражеские мехи. Далековато. Но наши ракеты дальнего действия до них снова достают. Даю целеуказание своим бойцам и навожу прицельную марку на вражеского "Василиска". Понеслись! Бобры по трубам!
   Надо отдать должное боевому духу мехвоинов Клана кречета. Они наступали даже неся довольно ощутимые потери от нашего огня. В ответ они тоже стреляли. Но вот попадали значительно реже чем мы. Стрельба по цели, маневрирующей на открытой местности, и цели, скрывающейся за укрытиями, приводит к совершенно разным результатам. При этом, клановцам приходилось стрелять на ходу, находясь под нашим плотным обстрелом. К сожалению, ракетные погреба наших мехов быстро опустели. Это вам не голливудские фильмы где у героев никогда не кончаются боеприпасы. Увы. Я сам выпустил в сторону противника все до последней железки. Теперь вся надежда только на лучевое оружие и автопушки. Впрочем, в городских боях РДД практически бесполезны. Тут слишком много укрытий. Да и дистанция стрельбы обычно минимальна. Ракеты дальнего действия просто не успевают вставать на боевой взвод и наводиться на цель на таких минимальных расстояниях.
   Было бы наивным предполагать, что мы сможем уничтожить всех наступающих врагов еще на подходе к городу. Уж слишком их было много для нас. Это опять же в тупых американских боевичках главный герой может скосить армию нехороших дядек, стреляя из одного автомата с бесконечным боезапасом. В реальном бою все обстоит совершенно не так. Поэтому, прежде чем наступающая волна вражеских мехов смогла захлестнуть моих бойцов, я приказываю им отходить вглубь городских кварталов. Поиграем в прятки.
   Казалось бы, что у нас нет ни единого шанса в этом противостоянии. Многочисленные роботы Кречетов без особого труда зажмут наших немногочисленных мехов среди узких улиц и расстреляют из своих многочисленных больших пушек. Как вам такой вариант. Вполне реалистично. Но есть одно "но"! И это беспилотник "Стального пламени" все еще висящий над городскими развалинами. Он дает нашим мехам возможность видеть противника. А вот Кречеты такой возможности лишены. Почему-то клановцы не особо любят применять беспилотные летающие аппараты? Хотя и имеют их на вооружении. Для меня такая их тупая костность совершенно не понятна.
   Следующие полчаса заполнены быстрыми перебежками среди разрушенных небоскребов и быстротечными огневыми контактами. Стреляем в спину из-за угла, дразним и провоцируем на атаку горячих клановых мехвоинов. Заманиваем в ловушку отдельных неосторожных роботов Кречетов, окружаем и уничтожаем их сосредоточенным огнем. На одном месте долго не задерживаемся. Если остановимся, то умрем. Скажете, что это подло и бесчестно. Так вот воевать. А мне плевать на ваше мнение! Я хочу, чтобы мои люди выжили в этом бою, а все остальное чешуя бобриная!
   Клановцев все еще слишком много, чтобы вступать с ними в открытый и честный бой. Да и не сторонник я таких сражений стенка на стенку. Глупость это несусветная и огромные потери. Хотя, во Внутренней Сфере и хватает военачальников, обожающих эффектные, но совсем не эффективные сражения. Про клановцев я вообще молчу. Эти вояки любят превращать современный бой в ритуальные поединки. Самураи долбанные! Но я по их правилам играть не собираюсь. Буду драться как умею. Жестко и эффективно. Я не рыцарь. Я наемник. Пока нам везет, и все наши мехи все еще на ходу. Но статистика не на нашей стороне. Рано или поздно, но получаемые нашими мехами попадания накопятся и начнем нести потери.
   Мой "Лесной Волк" выныривает из-за разбитого небоскреба. Вражеский "Бешенный Пес" стоит ко мне вполоборота. Он выцеливает нашего "Вурдалака", который отвлекает его своим огнем. Не ожидал, красавчик? Щас повеселимся! Получай, бобрина потная! Рукотворные молнии тяжелых протонно-ионных излучателей срываются с рук моего меха. Есть попадание! Тыловая часть правого полуторса "Бешенного пса" разворочена моим залпом. Из огромной пробоины вырывается пламя. Похоже, поражен ракетный погреб. Детонация внутренних взрывов отрывает клановому роботу правую руку. А сам он рушится на бетон проезжей части. Водитель не катапультируется. Похоже убит! Ракетные погреба у "Бешенного Пса" расположены крайне неудачно. Рядом с кабиной. Поэтому, взрыв боезапаса для мехвоина практически всегда бывает фатальным.
   - Отличный выстрел, полковник! Как вы его срезали! Красиво!
   - Барс, если бы ты его не отвлек, то так красиво бы не получилось. Двигаем отсюда, пока его дружки не прибежали.
   - Как скажешь, командир!
   Бросаю своего меха к ближайшему перекрестку. Так! Отсюда налево. Копытами, копытами! Ходу! Сейчас наверняка соратники уничтоженного клановца спешат в этот квадрат. Не могли они не заметить его гибели. Маневрируя среди развалин, лихорадочно прикидываю, где мы атакует в следующий раз.
   - Сокол вызывает Туза! Полковник, ответьте! Сокол вызывает Туза! - внезапно врывается в кабину уверенный баритон Лукаса Валина командира авиакрыла "Стального пламени".
   - Туз в эфире! Слушаю тебя, Сокол! - быстро отвечаю, стараясь вписаться в поворот.
   - Полковник, я тут мимо пролетал. Похоже вам нужна помощь?
   - Ты как здесь оказался, Сокол? По моим данным ты сейчас со своими парнями должен везти бой с АКИ кречетов. Что случилось?
   - Мои парни и без меня справляются. А сам я здесь по приказу вашего начальника штаба. Она была очень настойчивой, сэр! (приглушенный смешок)
   - Понял тебя, Сокол! Моя супруга бывает очень убедительной! Сколько вас тут?
   - Я один, сэр. Но у меня есть "Миротворец". Его вытащили из арсенала по приказу именно вашей жены. Просто укажите мне цель, и я ее уничтожу!
   Ого! "Миротворец" - это серьезно. Помните, я говорил о двух супербомбочках (самый мощный неатомный авиационный боеприпас), которые нам достались по протекции принца Виктора Штайнера. Одну мы уронили на пиратов при штурме Коловрати. А вот вторая лежала в наших закромах. Блин, вот стыдно то как! Я и забыл про это мощное оружие. Не учел его в планировании этого сражения. Ну, и кто я после этого? Наполеон доморощенный! Олень бобриный! Хорошо, что у меня есть такая замечательная и умная супруга.
   Так! Теперь будем думать куда мы уроним "Миротворца". Тут главное самим не подставиться. Взрыв будет не хилый. Так, так! Что тут у нас? Вид сверху. Ага! Вот то, что нам нужно! Крупное скопление вражеских мехов в двух кварталах отсюда. Если их накроет "Миротворцем", то большую часть сил Кречетов в этом районе мы выведем из боя. Теперь прикинем зону поражения. Блин! Опасно близко я и мои люди от эпицентра. Надо на полной скорости уходить на юг. Связываюсь со своими бойцами и кратко ввожу их в курс дела. Народ все понял. Все они профессионалы. Глупых вопросов никто не задает. Понимают, что такое "Миротворец". Все парни! Ходу, ходу, ходу!!! Разгоняю своего "Лесного Волка". Надо успеть. Прокладываю кратчайший маршрут на тактической карте. Не совсем идеально. Чтобы успеть выйти из зоны взрыва, надо прорваться мимо двух вражеских мехов. Можно конечно не нарываться и рвануть в обход. Но тогда я просто не успею уйти далеко и попаду под удар "Миротворца". Придется рискнуть.
   Мой "Лесной Волк" на полной скорости разгоняется и прыгает. Лечу над разрушенным складским комплексом. Я в полете! Загоняю в прицел голову вражеского меха, стоящего возле горы битого бетона. Прицеливаться в таких условиях довольно сложно, но я не зря тренировался на протяжении нескольких лет. Открываю огонь из всех стволов. Две молнии ПИИ и два луча средних лазеров вонзаются в голову "Разрушителя" Клана Кречета. Похоже попал. Вражеский мех начинает заваливаться на спину, разряжая в воздух свою автопушку. Кстати, я в этом бою использую новую конфигурацию оружия. Вместо опробованных ранее сдвоенных лазеров сейчас в руках моего "Лесного Волка" смонтированы тяжелые протонно-ионные излучатели.
   Но это еще не все. Дорабатываю прыжковыми двигателями, корректируя полет своего боевого робота. Моя цель еще один мех Кречетов. "Каратель" весом в 95 тонн начинает быстро разворачиваться и поднимать в мою сторону свою правую руку с тяжелой гауспушкой. Страшное оружие. Если клановец в меня попадет, то может серьезно повредить моего меха. Теперь бояться поздно! "Каратель" стреляет. Фух! Мимо! Попасть в быстро летящего в прыжке меха не так уж легко. А я вот похоже не промахнусь. Сейчас мои пушки не могут везти огонь. Им нужно время на перезарядку. Но они мне не нужны. Трехпалая стопа правой ноги моего "Лесного Волка" с грохотом впечатывается в голову вражеского боевого робота. "Каратель" сбитой кеглей отлетает прямо в объятья стоявшего неподалеку небоскреба. С сильным грохотом и треском пробивает толстую бетонную стену и, подняв тучу пыли, красиво затихает, пронзенный ржавыми толстыми стальными четырехгранными балками из каркаса здания.
   Мне не до созерцания поверженного врага. Пытаюсь удержать своего "Лесного Волка" от падения. После столкновения с вражеским мехом меня ощутимо тряхнуло. Неимоверным усилием мне удается приземлиться на обе лапы. Гашу скорость разгона. Мех по инерции пробегает несколько шагов, его закручивает, и он боком врубается в надвигающуюся стену. От сотрясения и чуть не прикусил язык. Пару секунд прихожу в себя. Так! Я вроде не ранен. Руку только ушиб. Левую. Но это фигня. После такого то прыжка. Но нельзя расслабляться. Быстро тестирую системы меха. Кое где горят красные и желтые индикаторы неисправности. Паршиво. Правой ноге "Лесного Волка" сейчас очень плохо. Неужели отбегался? Нет, нет! Мне надо двигаться дальше. Иначе, все зря? Зря я что ли так красиво вырубил этих двух клановцев? Ни хрена! Мы еще повоюем!
   Пытаюсь заставить двигаться моего боевого робота. Есть отклик. "Лесной Волк" после своего эпического прыжка с разгону впечатался своим левым боком в стену разрушенного дома. Не упал и застыл там как памятник. Пытаюсь сдвинуть его с места. Отлично. Мой мех может двигаться. Вот правда не так шустро и быстро, как раньше. Теперь он может двигаться сильно хромая. Повреждения правой стопы критичны. Нога боевого робота пока не отвалилась, но держится на честном слове. На всякий случай осмотрел своих недавних противников. Чисто! Оба уничтожены. В кабине "Разрушителя" зияет огромная оплавленная дыра. Это мои ПИИ поработали. Неплохо, неплохо! Взгляд на поверженного "Карателя". Этому тоже конец. Шикарно! Теперь пора делать ноги отсюда. Истребитель Лукаса Валина скоро выйдет на позицию для сброса, и "Миротворец" отправится в свой последний полет.
   Напрягаю все системы "Лесного Волка", чтобы заставить его двигаться быстрее. Скорость хода бесит. Глянул на тактическую карту. Так! Все мои бойцы уже давно обогнали меня. Это хорошо. Они будут далеко от эпицентра взрыва. А вот враги не хотят от меня отставать. Они прочесывают городские кварталы уже в опасной близости. В таком состоянии не сможет мой "Лесной Волк" от них оторваться. Но больше ждать нельзя. Связываюсь с Соколом и отдаю приказ на бомбардировку. Предупреждаю своих бойцов. Ну вот и все. Я сделал все, что мог. Теперь остается только ждать. Нет! Не стоя на месте. Я конечно отмороженный тип, но не самоубийца. Буду стараться выжить. До конца! Поэтому, мой мех сейчас деловито ковыляет вперед, стараясь уйти подальше от места падения бомбы. Последние мгновения пролетают у виска тяжелыми свинцовыми каплями. Вспышка. Я ее не вижу. Мой мех сейчас повернут к ней спиной. Но я ее чувствую. Потом нас догоняет взрывная волна. Адски горячий ветер подхватывает "Лесного Волка" с силой налетевшего цунами. Его переворачивает, кружит, бьет обо что-то твердое. Системы одна за другой выходят из строя. Верещит сирена аварийной тревоги. Экраны гаснут. Чувствую себя бобром, попавшим в работающую бетономешалку. Полная беспомощность. Страха нет. Есть злость на свое бессилие и сожаление. Я так вдруг захотел увидеть свою Диану. Обнять ее. Поцеловать.
   - Прости меня, девочка моя! Прости за все!
   Говорят, что перед смертью у человека перед глазами проносится вся его жизнь. Брешут, собаки серые, переодетые! Я вижу только лицо своей любимой Дианы. Маловато у нас с нею было счастья. А так хотелось бы стареть вместе. Видеть, как ростут наши дети. А светящегося тоннеля тут тоже нет! Удар! Еще удар! Темнота!!!...
  
  

Оценка: 8.14*9  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Пылаев "Видящий"(ЛитРПГ) И.Воронцов "Вопрос Времени"(Научная фантастика) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Л.Хард "Игры с шейхом"(Любовное фэнтези) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Антиутопия) Eo-one "План"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"