Колмаков Владислав Викторович: другие произведения.

Трудно быть гномом

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
Оценка: 6.01*19  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Все же решил написать книгу про фэнтезятину. Хоть фэнтези с логикой особо и не дружит. Но я все же решил попробовать и описать мир магии с точки зрения прагматика и практика. Там не будет заумных размышлений о структуре магии и многоэтажном конструировании сложнейших заклинаний. От таких скучных вещей я стараюсь уберечь своих читателей. Наш современник попадает куда-то. Вокруг него бушует старый и добрый фэнтезийный мир. Гномы, эльфы, орки, тролли. И люди там тоже есть. Но нашему герою повезло попасть в тело гнома. В нем ему и предстоит выживать. Почему-то эта раса у попаданцев не в чести. Они попадают в людей, эльфов разных форм и оттенков, орков, вампиров и даже демонов. Но вот гномам в этом плане не везет. Никто не хочет быть гномом. Аффтары о попаданстве их не любят. У них гномы все поголовно алкаши, драчуны, скряги, обладающие весьма специфической внешностью толстых и смешных карликов. А что если все обстоит не так, что если гномы совсем другие? Вот об этом я и думал, когда писал свою книгу. Рояли там конечно есть. А иначе не интересно. Какое же фэнтези без роялей в кустах. Но наш герой вполне реален. По крайней мере, я его постарался таким сделать. И когда будете писать отзывы, учитывайте, что это всего лишь фэнтезя. Я и сам к этому жанру не очень серьезно отношусь. Просто решил поэкспериментировать. Как у меня получилось? Решать вам. И мне очень любопытно ваше мнение.


ТРУДНО БЫТЬ ГНОМОМ

ОГЛАВЛЕНИЕ

   Глава 1. - 1 стр.
   Глава 2. - 4 стр.
   Глава 3. - 7 стр.
   Глава 4. - 10 стр.
   Глава 5. - 13 стр.
   Глава 6. - 20 стр.
   Глава 7. - 23 стр.
   Глава 8. - 27 стр.
   Глава 9. - 30 стр.
   Глава 10. - 35 стр.
   Глава 11. - 38 стр.
   Глава 12. - 42 стр.
   Глава 13. - 44 стр.
   Глава 14. - 49 стр.
   Глава 15. - 53 стр.
   Глава 16. - 57 стр.
   Глава 17. - 61 стр.
   Глава 18. - 64 стр.
   Глава 19. - 68 стр.
   Глава 20. - 75 стр.
   Глава 21. - 80 стр.
   Глава 22. - 87 стр.
   Глава 23. - 95 стр.
   Глава 24. - 98 стр.
   Глава 25. - 102 стр.
   Глава 26. - 105 стр.
   Глава 27. - 111 стр.
   Глава 28. - 113 стр.
   Глава 29. - 119 стр.
   Глава 30. - 122 стр.
   Глава 31. - 125 стр.
   Глава 32. - 131 стр.
   Эпилог. - 137 стр.

Глава 1.

Кто битым жизнью был, тот большего добьется.

Пуд соли съевший, выше ценит мед.

Кто слезы лил, тот искренней смеется.

Кто умирал, тот знает, что живет...

(Омар Хайям)

   Где это я? Что происходит? Голова трещит, в глазах двоится. Тело как будто чужое. Не могу пошевелить ни рукой, ни ногой. Лежу бревном на какой-то твердой поверхности. У меня что-то с глазами, или тут реально темно? Точнее говоря, не полная темнота, а скорее полумрак, разбиваемая слабым свечением с потолка. С потолка!!!? Так! Раз есть потолок, то я в каком-то помещении. Или в пещере. А что там так светится странненько? На потолке. Глаза вроде пришли в норму. Или адаптировались к полумраку. Очень странно. Эта светящаяся штука там наверху совсем не похожа на какой-либо светильник. Скорее, она смахивает на...мох!!? Светящийся мох. Блин, может он радиоактивный? Тут в Сирии чего только не взрывалось за последние годы. Стоп! Какая еще Сирия? Почему я в Сирии? Я же вроде бы русский? Точно гражданин Российской Федерации. Напрягаю мозг, пытаясь вспомнить. Есть контакт!
   Последнее, что мне удается вспомнить. Бронированный "Урал" в желто-песчаном камуфляже мчится на полной скорости по разбитой бомбами дороге, лавируя между воронками в потрепанном асфальте. Мимо проносятся скелеты расстрелянных артиллерией унылых зданий. Горячий воздух режет легкие. Сижу в кузове вместе с ребятами из моей группы. Кругом люди с оружием. Все мы сюда попали по-разному, но всех нас объединяет одно. Мы люди-невидимки. Официально нас не существует. Мы как та ложка из фильма "Матрица". Которой не существует, а она есть. "Просвещенная пресса" обзывает нас наемниками. Другие именуют "охотниками за ИГИЛ". Интернет пестрит статьями и видеоклипами про ЧВК (частная военная компания). Какие только байки про нас не рассказывают. И все знают, что мы уже второй год воюем в Сирии против черной заразы исламского фундаментализма. Помогаем "кровавому тирану" (так его называют все прогрессивные СМИ) выиграть гражданскую войну. Ай-яй-яй! Как не стыдно! Нам! Сколько тонн первосортного дерьма вылито на наши головы западной пропагандой? А с нас как с гуся вода. Нам по...! Мы просто делаем свою работу, за которую нам неплохо платят. Хорошо делаем, между прочим. Конечно, моральная сторона тут тоже присутствует. За бородатых головоотрезателей я бы ни за какие деньги не стал воевать. Этих... надо давить как бешенных зверей. Танками с применением авиации и ракет. Не нравятся они мне. Конкретно так не нравятся. Нет, ненависти к ним у меня нет. Просто отвращение, брезгливость и желание стереть их с лица планеты. Как каких-то мерзких насекомых. Учитывая, что они творят - это уже не люди. Нормальные люди на такое не способны. Поэтому, эта работа мне по нраву. И за нее мне очень хорошо платят.
   Многие таких как я не поймут. А мне плевать на их непонимание! Вот такой я особый зверек, отличающийся от серой массы обывателей, задавленных ипотекой, кредитами и унылой работой в офисе. Большинство людей в современном мире всю свою жизнь живут скучной бесцветной жизнью, мечтают о приключениях и драйве. Но у них не хватает на это духу. Единицы из них пытаются как-то разнообразить серые будни, совершая разные глупости, которые с гордостью называют экстримом. А мне вот всегда нравилось воевать. Только в бою я чувствовал себя по настоящему живым, настоящим, нужным.
   В моей жизни было слишком много разочарований и предательства. Сначала нас предала империя, солдатами которой мы были. Потом были предательства и подставы чеченских войн. Удар (хороший такой со всей пролетарской яростью) в морду вороватого толстопузого генерала, по воле которого погибли мои подчиненные. Его еще и наградили за это! Суку! Увольнение со скандалом из рядов разваливающейся на глазах армии. Забвение и скука гражданской жизни. От полной депрессии спасался охотой, рыбалкой и сплавами по горным рекам. Работа? Ну, она у меня была разная. Неинтересная и нудная. Когда на Украине полыхнуло, то я понял - вот оно! То самое, мое! Сборы были не долгими. Когда увольнялся с работы, то все смотрели на меня как на придурка. Куда едет? На войну! Там же стреляют! А мне было плевать. Донбасс горел в огне. Там гибли люди. Детей, стариков и женщин убивали артиллерией и давили танками. Им нужна была моя помощь. Возможно, это и звучит как полный бред, но именно так я думаю и мыслю. Обывателям меня не понять. А мне сугубо параллельно на их мнение. С высокого Биг Бэна!!!
   Вот так я стал добровольцем. Мы жгли танки фашистов, отбивались от свежевылупившихся карателей, сбивали вертолеты, несущие гражданским людям смерть на своих пилонах. Нас накрывали градами, долбили минометами, утюжили гаубицами. Постепенно в тяжелых боях гражданские ребята из любительского ополчения на моих глазах превращались в настоящих бойцов. Они закалились в горниле сражений. Теперь моя помощь уже не требовалась. Я сделал все что было в моих силах. Помог людям в самые трудные месяцы, научил их быть солдатами. Может, это и звучит пафосно, но я горжусь, что был одной из тысяч тех песчинок, которые сломали механизм набирающей скорость боевой машины украинского нацизма.
   В Сирию я попал благодаря моей донбасской эпопее. Там меня заметили и предложили работу по профилю. Раздумья были не долгими. Про ЧВК в последнее время не писал только ленивый. Любопытно было попробовать. А знаете. Я попробовал, и мне понравилось. Это вам не армия, о которой у меня остались не самые теплые воспоминания. В Компании все было настроено на результат. Никакой показухи и армейского дебилизма. Туда брали профессионалов, прошедших не одну горячую точку. С такими людьми приятно работать. Нам указывали цель, и мы ее уничтожали, быстро и эффективно. Изредка нам помогала армейская артиллерия и авиация. Российская понятное дело. А вот насчет сирийской правительственной армии у меня сложилось крайне скептическое мнение. Арабы люди...э...своеобразные. Ну, не умеют они воевать, как все нормальные люди. И не хотят учиться это делать правильно. Как эти бравые перцы смогли продержаться против чернознаменных бородачей два года в одиночку? Это очень большая загадка. Для меня. Из-за этих наших...э...союзников моя группа несколько раз попадала в большие неприятности. На мой взгляд единственное, что хорошо умеют делать правительственные войска Сирии - это быстро драпать, бросая по пути драпа оружие и технику. Но это я так. Бурчу. Может, мне не те сирийцы встречались? В телевизоре они вон все как один - герои. А телевизор врать не будет. Хе, хе!
   Вот наш "Урал" миновал сирийский блокпост и свернул с асфальта на боковую улочку. Начинает ощутимо потряхивать. Твою маман, не дрова же везешь! Вот зараза, тут асфальта нет. Кончился. Вездесущая сирийская пыль тут же начинает заползать в кузов где мы сидим. И тент не помогает. Торопливо натягиваю на лицо, намотанный на шею платок-арафатку. Уф! Вот так уже можно дышать. Не противогаз конечно, но для сельской местности сойдет. Пыль тут в этой замученной гражданской войной стране буквально везде. К ней постепенно привыкаешь и стараешься ее не замечать. Пока мы ехали по асфальту, то было терпимо. А вот на грунтовке наш транспорт буквально накрыло пыльное облако. А мы тут сидим. Дышим через раз. Наконец, "Урал" выворачивает на окраину безымянного поселка (их тут в этой разрушенной стране много таких вот разбитых артиллерией и покинутых людьми). Вон впереди замаячила пустыня. Где-то там за барханами наша очередная цель. Мимо проносится запыленная стена крайнего дома. Наш грузовик вырывается на открытое пространство. Уф! Тут ветерок дует. Это хорошо. Хоть пыль будет сдувать. А то пока ехали между домами чуть не задохнулись. Что за...чувствую сильнейший удар, сильный грохот. И...ничего. Больше ничего не помню. Похоже, мы налетели на фугас. Скорее всего. Тот грохот это точно был взрыв. После него меня и вырубило. М-да!
   И что теперь? Где я вообще? Машинально оглядываюсь. Ого! Это определенно не пещера. Вон стены вполне себе ровные и прямые. Пол тоже довольно ровный. На такое природа не способна. Лежу на полу. На спине. Надо попробовать пошевелиться. Шевелю рукой. Правой. Затем левой. Уф! Действует. А ведь недавно вообще бревном лежал. А сейчас вот уже двигаюсь. Прогресс. Попробую привстать. Тяжело. Тело повинуется с большим трудом. Наконец, мне удается принять сидячее положение. Устал. Чувствую себя полной развалиной. Голова побаливает. Аш-ш-ш! Трогаю там, где саднит. Над левым виском. Пальцы в чем-то липком. Ого! Похоже на кровь. И много ее из меня вытекло. Вся левая сторона головы и шея в крови. Да уж! Голову мне знатно распахало. Хорошо, что сейчас кровотечения уже нет. Кровь стала липкой. Начинает сворачиваться. Вот и хорошо, а то бы кровью истек и прощай любимая страна.
   Немного отдыхаю. Наконец, медленно начинаю вставать. Меня качнуло. Уф! Чуть не грохнулся. Успеваю опереться на стену. Встал. Стою. Покачиваюсь. Накатила просто зверская усталость. Надо отдышаться. Как будто марафон километров в двадцать пробежал. Что-то не так? Что это на мне надето? Больше всего это похоже на...доспехи. Обычные такие средневековые. Кольчуга, металлические наручи, панцирь из мелких металлических пластин. Доспехи, кстати, довольно потрепанно выглядят. Вмятины, много вмятин. Как будто по ним колотили со всей дури молотком со всех сторон. Кольчуга пробита в нескольких местах. Да еще и все это дело в брызгах какой-то темно красной почти черной жидкости, подозрительно напоминающей кровь. Да, она и пахнет как кровь.
   Тело! Оно какое-то странное. Оно не мое. Более массивное, мускулистое и низкорослое. Хотя, может это после контузии меня так плющит. Мерещится всякое. Нереальное! Медленно ощупываю себя. Так, так! Доспехи на мне все так же реальны. Не спешат исчезать. Медленно подношу ладони своих рук к лицу. Это определенно не мои руки. Массивные грабли профессионального борца. Где я вас спрашиваю мои элегантные ладони пианиста с мозолью от спускового крючка на правом указательном пальце? Но не это главное. Минуты три тупо таращусь на свой левый мизинец. Он целый. Много лет назад. Еще во время Второй Чеченской осколком гранаты мне оторвало половину фаланги. Рана зажила и жить не мешала. Я давно привык. И вдруг такое! Это что? Это как? Наконец ступор проходит. Умные мысли в голову не лезут. Значит, начнем делать глупости! Сую указательный палец правой руки в рот и кусаю. Мать!!! Больно то как! С надеждой оглядываюсь по сторонам. Не прокатило. Декорации вокруг меня не растворились в воздухе, а я не проснулся. Когда я выдергивал палец из рта, то моя рука наткнулась на то чего там быть не должно. Борода! Я сроду не носил бороду. И усы. Даже на боевых старался тщательно выбривать нижнюю часть лица. Медленно офигевая, машинально дергаю себя за бороду. Оу, мать-ь-ь!!! Настоящая. Да что такое тут творится? Шок - это по-нашему!
   Так, спокойно! Разберусь потом! когда выберусь из этой...этого непонятного тоннеля. Почему тоннеля? Ну, окон тут не наблюдается. И если бы не подозрительный светящийся мох на потолке, то тут бы царила непроглядная тьма. Вариант с пещерой можно сразу отбросить. В полутьме я уже успел рассмотреть ровные обработанные стены с какими-то высеченными на них орнаментами. Пол и потолок тоже рукотворные. Слишком ровные. Природа так не строит. Для комнаты слишком узкое и длинное помещение. Точно тоннель! Неужели, один из тех, где от российской авиации прятались игилоиды? Хм! Не похож. Те тоннели я видел. Они больше напоминали глубокие норы с грубыми неровными краями. А тут прямо шедевр архитектуры. Ровный и гладкий. Явно выдолбленный в сплошной скале. Про вырезанные на стенах непонятные узоры я уже говорил. Может, это катакомбы, оставшиеся от шумеров или каких-нибудь древних хеттов? Вроде жили тут в Сирии такие народы когда-то. Разберемся. Как только выход найдем отсюда. Так и разберемся. Что тут у нас? Слева тоннель заканчивается шикарным глухим каменным завалом. Тупик! Там ловить нечего. Смотрю направо. Это направление вроде бы более перспективное? Тоннель тянется метров пятнадцать и ныряет за угол. Может там есть проход? Хотя, что это тут на верху? И как я его сразу не заметил? На потолке над моей головой на фоне светящегося моха чернеет лаз. Нет, скорее квадратная шахта. Метр на метр. А вот и вход. Врубаем дедукцию и понимаем, что именно из этой дыры я, скорее всего, сюда и вывалился. Сосредоточенно рассматриваю мой возможный путь к спасению. Не допрыгну. Высоковато. Тут до потолка метров шесть-семь не меньше. И тут меня накрывает...
  

Глава 2.

В войне не бывает второго приза для проигравших.
(Омар Брэдли)

   Наша сотня воинов-гномов стоит на Закатном мосту. Враг каким-то образом смог разбить внешние ворота нашего подземного города. Странно. Там ведь было три сотни стражей. Почему они не смогли остановить врагов? Хорошо, хоть успели подать сигнал тревоги. Наша сотня оказалась самой ближайшей к месту прорыва. Чтобы ворваться в город, врагам надо пройти по Закатному мосту. Это единственный путь через Пропасть Скорби. Перепрыгнуть через такое препятствие даже тролль не сможет. Пропасть слишком широкая для этого. Значит, у них только один путь. Пройти по этому мосту, на котором сейчас стоим мы. Оглядываюсь по сторонам. Изготовившийся к бою строй гномов, закованных в тяжелую броню впечатляет. Ровные ряды первых шеренг сжимают гвизармы в обеих руках. Эти короткие гномьи алебарды с длинным узким, слегка изогнутым наконечником, имеющим прямое, заостренное на конце ответвление и трехгранный шип в середине лезвия, выглядят устрашающе. Очень опасное оружие. Им было одинаково удобно удерживать противника на расстоянии, пробивать тяжелые латы, колоть, рубить и резать в ближнем бою. Воины гномов его любили за эту многофункциональность.
   Но у меня в руках не гвизарма, а мой верный полуторный меч и массивный продолговатый щит. Я воин третьей шеренги. Тут с длинным оружием не развернешься. Если гвизармисты не смогут сдержать натиск противника, то тут начнется хаотичная свалка ближнего боя. И вот тогда мой меч и пригодится. Мы бойцы третьей шеренги должны остановить натиск врагов. Заставить их увязнуть и втянуться в схватку накоротке, если строй первых шеренг будет прорван. Не зря в третью шеренгу ставят самых сильных и умелых воинов. Хотя, те, кто стоит в первых шеренгах тоже ребята не промах. Но им и приходится тяжелее, чем нам. Зачастую им удается останавливать вражескую атаку. Но не всегда, не всегда! Ведь на них приходится самый первый напор противника. Еще раз оглядываю воинов моего десятка. Все как один умелые рубаки. В третью шеренгу хлюпиков не ставят.
   Вдруг впереди раздается жуткий многоголосый рев. Из темного зева тоннеля на другом конце моста выплескивается огромная толпа врагов. Орки! Чтоб их демоны любили в бездне! И тролли с ними. Эти трехметровые гиганты похожи на огромных волосатых обезьян, вставших на дыбы. И врагов много. Отрыжка бездны! Да, их тут очень много. Изрыгающая боевые кличи толпа быстро заполняет вражескую половину Закатного моста. Они несутся на нас, размахивая своим разнокалиберным оружием. Впереди бегут тролли, рассекая воздух своими чудовищными дубинами. За ними видны многочисленные орки, вооруженные довольно пестро. Доспехов на наших противников не так уж и много. И все они дрянного качества. Гномы, невозмутимо стоящие ровными шеренгами, в своей сверкающей тяжелой броне с великолепным однотипным оружием выглядят более опасными воинами. Наш строй смотрится монолитным и несокрушимым. Это внушает уверенность. Мы должны устоять. Обязаны! Если орки прорвутся через нас, то устроят страшную резню в жилых кварталах подземного города. Нам отступать некуда. За нами женщины, старики и дети.
   Внезапно звучит резкая команда нашего сотника Грюмира. Ее мы отрабатывали до автоматизма. Натренированным движением первые три шеренги нашего строя опускаются на одно колено. Банг-г-г!!! Арбалетные болты с шелестом пролетают над головой. Звуки арбалетов, разряжаемых в сторону накатывающихся врагов, следуют с интервалами. Арбалетчики из задних шеренг ведут методичную стрельбу. Вот видны огненные редкие росчерки боевых заклинаний наших рунных мастеров. Очень жалко, что у нас сейчас так мало боевых магов в строю. Многие атакующие орки в первых рядах валятся на мост изломанными куклами. Даже несколько троллей с ужасающим ревом падают, роняя свои корявые дубинки. На краткий миг кажется, что вражеское наступление захлебнулось. Еще чуть, чуть и они дрогнут, побегут. Но нет! Врагов слишком много. Слышится уверенная команда нашего сотника. Десятники дублируют ее своими зычными голосами. Тоже ору, напрягая глотку. Я ведь десятник. Стрельба прекращается. Повинуясь этой команде, первые шеренги гномьего строя слитным движением встают с колен. В едином порыве направляя свое оружие в сторону противника. Есть в этом какая-то притягательная красота. Мы островок порядка в хаосе битвы. Ревущая и визжащая пестрая волна накатывается и захлестывает наши первые шеренги.
   - Держать строй! - кричит наш сотник. Мы десятники вторим ему. - Держать строй!
   - Хох! - в ответ ревут боевой клич гномы.
   Гвизармы первых шеренг синхронно опускаются, принимая на острия набегающих троллей. Строй гномов прогнулся, но устоял. Тролли один за другим падают под ноги гномьих воинов. Вот уже следовавшие за ними орки начинают врубаться в наши ряды. Впереди идут берсерки. Голые торсы этих высоких и мускулистых орков пестрят татуировками, которые светятся от переполняющей их магии. Глаза горят желтым пронзительным светом. Очень серьезные противники. Эти вражеские воины имеют магически усиленный организм и пьют перед боем специальные зелья, сваренные шаманами. Все это делает их настоящими машинами смерти. Быстрыми, живучими, сильными, смертоносными, не боящимися ранений и боли. Обладающими повышенной регенерацией. Не знающими страха. Берсерки, даже получая смертельные раны, дерутся пока их не убьют. Идеальные воины. Но за все надо платить. Такие орки долго не живут. Максимум тридцать лет. Организм берсерка слишком много потребляет жизненных сил и поэтому быстро изнашивается. Да, и зелья, что их заставляют пить шаманы крайне отрицательно влияют на сердце, печень и почки. Эти долбанные дикари сами себя гробят. Ни один нормальный гном бы на такое не пошел. Но воины из берсерков получаются добрые. Вот и сейчас они проскальзывают мимо завязших в наших рядах троллей и энергично начинают прорубать себе дорогу сквозь стену гномьей стали. Тролли, получив такую поддержку тоже усиливают свой натиск и яростно атакуют.
   Воины первых шеренг гномьего строя - это хорошо вооруженные, умелые и дисциплинированные бойцы. Они профессионалы, умеющие быстро и эффективно убивать врагов. И враги умирают пачками. Перед гномами возникают уже настоящие баррикады из вражеских тел. Какое-то время им удается сдерживать бешенный натиск противника. Но постепенно наш строй начинает прогибаться. Врагов слишком много.
   Вот впереди падает гном, роняя свою гвизарму, и на меня выпрыгивает полуголый орк, забрызганный кровью и усеянный светящимися татуировками. Глаза его горят магическим желтым светом. Из рта летят клочья зеленой пены. Враг быстр. Инстинктивно поднимаю щит, закрываясь от его атаки. Удары берсерка долбят по гудящему щиту как таран. Силен зараза! Орк с ревом лупит по мне своим массивным мечом. При этом, двигается мой противник так, как будто в его руках легкий прутик, а не корявый двуручный меч. Если бы не мой большой металлический щит, то он бы давно до меня добрался. Ох! А бьет берсерк прямо как тролль. Мой щит долго не выдержит. Он уже и так весь в вмятинах. А кое где и прорублен. Хорошо, что у орка в руках не гномья сталь, а дрянное сырое железо. Это меня пока и спасает от серьезных ран. Ну, и конечно же, я тоже на месте не стою. Двигаюсь и отражаю удары, стараясь не нарушать строй. Орки, в отличие от нас нападают толпой. Строем они не сражаются. Дикари! А гномий строй - это сила. Вот о чем я говорю! Стоящий в строю справа гном ловко ткнул мечом отвлекшегося на меня орка. Отличный удар! Попал в живот. Рана серьезная. Обычный бы орк от такого моментально загнулся, а берсерк лишь слегка притормозил и замешкался. Но мне только этого и надо. Наношу стремительный рубящий удар из-под щита, разрубая левую руку орка. Пока раненный берсерк пытается не уронить свой двуручный меч, наношу серию рубящих по голове и торсу противника. Наконец, орк, орошая все вокруг кровью из разрубленной шеи, начинает заваливаться на спину. Все! Этот уже не встанет. Но расслабляться нельзя. Враги лезут на нас со всех сторон. Их много. Очень много.
   Следующие несколько минут сливаются в сплошную кровавую круговерть. Я колю, рублю, режу и бью щитом. Строй вокруг меня рассыпается. Кругом только враги. Кружусь в смертельном танце как в трансе. Страха нет. Только желание убить как можно больше орков, прежде чем меня самого убьют. Щит давно развалился, и я отбросил его остатки, чтоб не мешались. Перехватываю меч двумя руками. И рублю, колю, режу, кромсаю. Убиваю, убиваю, убиваю! Мне тоже прилетает со всех сторон. Но пока вроде бы серьезных ранений нет. Тело работает на пределе возможностей. Речь о выживании даже не идет. Надо убить как можно больше врагов! Наношу удар, разрубая очередного орка. Хорошо, что сейчас я рублюсь уже не с берсерками. Они кончились или ушли, прорубаясь дальше сквозь строй гномов. А обычных орков убивать проще. Может, поэтому я все еще жив? Пригибаюсь, пропуская над собой вражеский топор из дрянного мягкого железа, и резким выпадом пробиваю горло следующего орка. Ныряю вправо, успевая рубануть чей-то бок.
   Разворачиваюсь и ловлю сильнейший удар тяжелого вражеского копья прямо в грудь. Уф-ф-ф! Доспех...выдержал. Не зря ведь его ковали лучшие мастера подгорного народа. Правда, этот роковой удар выбил из меня дух и отбросил назад. Похоже, это конец! Сзади только пустота. Твердь моста под ногами кончилась. Увлекся я, слишком близко подошел к краю. И вот, итог! Падаю во тьму. Вижу удаляющийся край моста. Вот и все! Пропасть Раздора, лежащая внизу, слишком глубокая, чтобы я смог выжить. Но страха нет. Только усталость. Смертельная. Скоро все закончится. Мощный удар выбивает из меня дух. Сквозь пелену гаснущего сознания слышу звон рассыпающейся металлической решетки (побитой коррозией) прикрывающей вентиляционную шахту. После удара, пробившего решетку, ощущаю, как мое тело начинает проваливаться дальше. Куда-то вниз. Во тьму. Разум гаснет. Умира-а-а-а...
  

Глава 3.

То, что нельзя исправить,

не следует и оплакивать...

( Бенджамин Франклин)

   Что это было? Ошеломленно открываю глаза. В крови кипит адреналин. Тело пробирает дрожь. Это было так реально! Я до сих пор ощущаю запах распоротых орочьих кишок. Когда человеку или другому разумному со всей дури разрубают живот, то в воздухе пахнет совсем не ландышами. Дерьмом там пахнет. И кровью. До сих пор чувствую в руках отдачу от меча, когда он врубается во вражескую плоть. И ярость боя тоже никуда не ушла. Она здесь во мне. Это не моя ярость. Это того, другого. Что дрался на том мосту в моем видении. Таких реалистичных глюков у меня не было, даже когда я лежал в госпитале после ранения. Но это все настолько дико и нереально. Это... И вдруг, я замираю от того каскада знаний, что внезапно выныривают из закоулков мозга в моей голове.
   От непонимания ситуации и переполнивших меня чувств громко ругаюсь на непонятном языке, о котором до недавнего времени я и не подозревал. Ругаюсь с чувством и расстановкой. От всей русской души. Так умеют ругаться только русские люди. Те самые с настоящим русским менталитетом, рожденные в Советском Союзе. Молодежь, выросшая уже в новой России, так ругаться не умеет. Однако, из уст моих вырываются совсем не русские матерные выражения. Язык гномов тарбан тоже довольно продвинутый в этом плане. И вот сейчас я на нем и ругаюсь. Совершенно автоматически ругаюсь, между прочим! Как будто, это мой родной язык. Но ведь это не так? Я же русский, а не гном? Или нет? Нет, определенно я тот, кто я есть. Зовут меня...Сергей. Точно! Да, Сергей Викторович Шмелев. Лихорадочно вспоминаю факты из своей жизни. Родился, рос, учился, воевал, умер. Умер!!! Вот оно! Я что действительно умер? Но я же сейчас жив. Как же это? А вот эти знания уже не мои. Почему я помню себя еще и как некий Грос сын Фрилафа архонта гномьего клана Дронт? Помню его жизнь и последние мгновения этой самой жизни. Именно их я и наблюдал в своем видении. Что это? Это не мои воспоминания. Или все же мои? Прислушиваюсь к себе. Нет, определенно не мои. Ну, не ощущаю я себя этим самым Гросом. Гномом!? Да, какой из меня гном? Я человек. Наш, русский! Хотя, помимо русских, во мне есть еще украинские и польские корни. Но я всегда считал себя русским. Настоящим и стопроцентным русаком. И не надо меня путать с русскими нацистами. Этих убогих я органически не переношу. Как, впрочем, и всех остальных фашистов. Я - Серега. Именно так, а не иначе. Хотя, вот новые, возникшие ниоткуда, знания меня не хило так напрягают. Ладно еще, картинки из жизни какого-то вымышленного персонажа. Гнома, между прочим. Но ведь к ним прилагаются подробные знания о мире где живут гномы. Их обычаи и нравы. И наконец, язык. Тот самый тарбан, на котором я так виртуозно ругался тут только что. Причем, этот язык мною воспринимается не как иностранный, а как родной. Да, я уже на нем начинаю думать. И это меня немного пугает.
   Ведь до этого из иностранных языков я знал лишь английский. И то довольно посредственно. Разведчиком нелегалом я становиться не собирался, значит, и говорить на языке наших заклятых "друзей" не особо то старался. Хотя, в случае чего пленных могу допросить. А тут прямо целый язык выучил в совершенстве. Нет, так выучить язык не реально. Даже под гипнозом. Хотя, может это какой-то эксперимент спецслужбы проводят? На людях. А я стал их подопытным кроликом. Взяли меня в плен какие-нибудь цээрушники и ломают мне мозг. Да, не! Бред! На фиг им тогда надо внедрять в мою голову все эти новые знания про гномов и целый выдуманный мир. Тут логичней будет промыть мне мозги и внушить, что я какой-нибудь их агент Смит из ЦРУ. А вот гномы им в пицунду не уперлись.
   Я скорее поверю, что сейчас лежу в коме, и все это мне кажется. Ага. Типа, матрица кругом. Но тогда от меня тут ничего не зависит. Совсем. Но есть и еще один вариант. Я, время от времени, тут почитывал разные книжки. Ну, а чем еще можно заняться в долгих боевых командировках в свободное от боев время? Гражданские люди наверняка думают, что у нас там все как в кино всегда весело. Каждую минуту приключения и битвы. Вынужден вас огорчить. Это не так. Стрельбы тут совсем не много, а вот долгих ожиданий вдали от передовой хватает. Самым главным врагом на войне является...скука. Из-за нее людей на войне гибнет не меньше чем от вражеских пуль и снарядов. И люди от скуки совершают кучу глупых опасных для жизни поступков. Я со скукой научился бороться. В свободное от боев время я всегда читал книги. Обычно, в командировки я беру с собой планшет, на который закачивал несколько сотен электронных книг. В основном, фантастику. Остальные жанры мне были совсем не интересны. В реальности я такое видел, что всякие там детективы, триллеры и приключения мне просто не интересны. Ну, честно! Читать об этом просто не интересно. Потому, что я и сам ведь был героем боевика. О таких как мы снимают фильмы, пишут книги и делают компьютерные игры. Но жить такой жизнью как я, мало кто хочет. А вот фантастика меня отвлекала от грязных красок реальности, пороховой гари и запаха крови. Так я расслаблялся. Это помогало не сорваться. Пожалуй, книги - это один из лучших доступных снимателей напряжения и стресса в условиях боевых действий. Вы можете мне возразить и сказать про алкоголь, травку или секс. Если вы так думаете, значит, вы с головой не дружите. От слова СОВСЕМ!!! Только дебилы будут в зоне боевых действий баловаться алкоголем и курить траву. Хотя, нормальные люди траву даже на гражданке курить не будут. Теперь насчет секса. Ну, ребята и девчата вы тут явно пересмотрели американских боевичков. Женщины на войне - это очень редкие зверушки, занесенные в красную книгу. О них все слышали, но никто не видел их там, где обычно свистят пули. Значит, почитывал я книжки, время от времени. И книги о разных попаданцах мне попадались довольно часто. Вот же каламбурчик завернул.
   Так вот! Там герои попадали в разные исторические периоды и фантастические миры. Похоже, сейчас со мною случилось нечто подобное. Я умер. Там в жаркой и пыльной сирийской пустыне. Но каким-то невероятным образом, мое сознание не растворилось в вечной тьме мироздания, а переместилось в новое тело. И это тело сейчас находится совсем не на планете Земля, а в совершенно другом мире. Судя по тому, что я наблюдал в своем видении. Бедолага, в чье тело я влетел был представителем расы гномов (тех самых о которых так много и упорно пишут различные земные фантасты), который недавно погиб в бою. С еще одной фэнтезявной расой, между прочим. На всяких там типичных фэнтезийных гномов эти...э...разумные были мало похожи. Да, низкорослые. Рост большинства гномов не превышал ста шестидесяти сантиметров. Но это ведь не показатель? В остальном, гномы были очень похожи на людей. Кряжистые, мускулистые, гармонично развитые, а не те убогие пухлые карлики с коротенькими кривыми ручками, непропорциональными головами и уродскими толстыми ножками. И почему именно такими нелепыми толстяками их любят изображать в компьютерных играх, мультиках и фильмах? Нет, на бочкообразных уродцев здешние гномы совершенно не похожи. Скорее, средний мужчина-гном напоминает низкорослого атлетически сложенного человека. Среди людей такие встречаются довольно часто. Конечно, есть среди гномов и толстяки. Но их тут почему-то не очень много. Вообще, представители подгорного народа просто помешаны на культе силы и гармоничном физическом развитие своего тела. Прямо как древние спартанцы. Те тоже уделяли особое внимание своему физическому развитию. А насчет женщин? Ну, если верить доставшимся мне от Гроса воспоминаниям, то женщины у гномов вполне приятной наружности. Низкорослые, фигуристые, симпатичные с грудью не ниже третьего размера. Кстати, эпических толстух среди них тоже практически нет. Как нет и бородатых женщин-гномов. Такой бред могли придумать только какие-нибудь обдолбанные сказочники после очередной дозы кокаина. Кстати, и чрезмерно тощих и хилых индивидов среди гномов я в своих новых воспоминаниях тоже не нашел. Никаких субтильных юношей и доскообразных девочек-моделей. Тут такого нет. Да, очень здоровая и жизнеспособная раса. Мне нравится.
   Хотя, стоп. Там, в тех самых нахлобучивших меня недавно видениях, мелькали и представители еще одной расы. Тролли. Да, точно! Такие трехметровые человекообразные волосатые обезьяны. Они были очень похожи на первобытных предков людей. То ли австралопитеков, то ли парантропов. Я таких в музее как-то видел. Только не таких высоченных. Значит, здесь они не вымерли, а вовсю процветают.
   Как и орки (вот еще одна фентезятная раса), которые, судя по всему, являются типичными неандертальцами. Уж очень у них морды специфические. Массивные надбровные дуги, широкий обезьяний нос с вывернутыми наружу ноздрями, скошенный подбородок, выдающаяся вперед челюсть и впечатляющие зубы. Которые, между прочим, не торчат клыками наружу. Как это любят изображать в многочисленных фильмах и компьютерных играх. На тех боевых моржей здешние орки совсем не похожи. Все зубастое великолепие у этих орков замечательно прикрывают толстые губы. Вот еще одно звено в цепочке развития человечества. Вымершее на Земле, кстати. Похоже, что в этом мире, который, между прочим, называется Тхеус, все эти родственники человека очень даже живы и здоровы. М-да!
   И никаких тебе сказок дедушки Толкиена. Никаких созданных злыми колдунами искусственных злобных рас. Стоит только увидеть их вблизи, чтобы понять откуда на земле появились мифы об орках и троллях. Видимо, на заре человечества наши предки сталкивались с этими представителями человеческого вида. Зная природу людей, могу твердо сказать, что встречи эти были совсем не мирными. А очень даже кровопролитными. После которых следовал пир. Короче говоря, наши высокоморальные древние предки скорее всего убивали своих отстающих в развитии родственников. Ну, а затем под ритуальные пляски у костра съедали тела поверженных врагов (правильно чего мясу зря пропадать). Ну, и сказки после этого рассказывали про кровожадных орков и троллей. Вот откуда ноги скорее всего растут. А то сказочный мир, фэнтэзя-я-я!!! Историю всегда пишут победители. На Земле такими победителями стали наши предки, уничтожившие все остальные группы человеческого вида. И ученые до сих пор гадают: "Почему вымерли неандертальцы и прочие питекантропы?" Меня тошнит от такого ханжества. В кровопролитной и долгой междоусобной борьбе разумных хищных обезьян победил один их вид. И это был кроманьонец - наш прямой предок. И теперь все люди, живущие на Земле, являются его прямыми потомками.
   Хорошо, что мне помимо довольно неплохого молодого и сильного тела достались еще и знания его бывшего владельца. Личность Гроса сына Фрилафа исчезла, а вместо нее появился я. Вот эта теория мне больше нравится. Тут еще можно побарахтаться. И в этом случае все будет зависеть только от меня. Значит, буду исходить из этого. Нельзя сдаваться. Мы еще потрепыхаемся!
   Успокоив себя таким образом, начинаю оглядываться по сторонам. М-да! Опять я лежу на полу. Видать, меня вырубило, когда нахлынуло видение. Это уже начинает входить в привычку. Падать на пол и терять сознание. Осторожно приподнимаюсь. Встаю пошатываясь. Голова побаливает, но это терпимо. Да, в таком состоянии я далеко не уйду. С сомнением гляжу на верх. Проем вентиляционной шахты, из которой я скорее всего сюда и вывалился, расположен на потолке. До него тут примерно метров семь. Не! Не допрыгну. А если и вдруг доберусь до этой шахты, то, скорее всего, мне придется лезть по ней вертикально вверх. А стены там, если верить Гросу, довольно гладкие. Зацепиться не за что. Да, и сама такая вот вентиляция может быть очень длинной. Нет! Дохлый номер! На такой подвиг у меня сейчас просто нет сил. Организм то мне достался не в самом идеальном состоянии. Значит, поищем другой путь. Поворачиваюсь в сторону завала. Надо поближе посмотреть. Может там есть лазейка?
   Вдруг нога задевает нечто металлическое, похожее на котелок. Наклоняюсь. Что это тут у нас под ногами валяется? Ух ты! Это совсем не котелок. Это шлем, похожий на средневековый легкий бацинет с забралом. М-да! Похож на тот, что носил мой реципиент, до моего вселение в его многострадальное тело. Да уж! Теперь его вряд ли удастся надеть на голову. Сплющило знатно. От всей души. Скорее всего, он слетел, когда Грос выпал сюда из шахты. Судя по сильной деформации прочного стального шлема, голову своему носителю он спас от очень больших неприятностей. Если бы не этот бацинет, то голова Гроса треснула бы как яйцо. А так отделался лишь большой ссадиной на голове над левым виском. Повезло! Хотя, настоящему то Гросу это не очень помогло. Он ведь все равно умер. Хм! С сомнением повертел расплющенный шлем в руках. Теперь он бесполезен. А значит, нахрен с мопеда! Бросаю изуродованный бацинет на пол. Нечего лишнюю тяжесть таскать. В бою он мне все равно не пригодится, а только мешать будет. Это только в компьютерных играх можно нагрузить своего персонажа кучей разнокалиберных доспехов и оружия. И он будет в инвентаре с ними бегать по карте без всяких проблем. В реальности все совсем не так. Уж я то знаю какими тяжелыми становится автомат и прочее боевое снаряжение с каждым пройденным километром. А тут шлем. Совершенно бесполезный в боевом плане. Ну, и зачем он мне такой нужен? Сейчас он будет только мешать. Тащить же тяжелый металлический шлем в руках просто глупо. Это вам не компьютерная игра. Тут все по-взрослому. Очень это неудобно получается. А вот доспехи, надетые на мне, снимать не буду ни в коем случае. Здесь и сейчас вроде война идет? Орков с гномами. Кстати, город, в котором до недавнего времени проживал Грос, называется Хихнард. И его, вроде как, совсем недавно штурманула большая орда орков. Чувствую, что доспехи мне еще пригодятся. Да, и не мешают они пока. Хотя, вес брони чувствуется, но он распределяется равномерно. Да, и тело мне досталось тренированное. Привычное к весу доспехов. Справится. Если что, то всегда можно снять доспехи и бросить. Нет, если бы шлем был в хорошем состоянии, то я бы его не выбросил, а просто надел на голову. А так он превращается в балласт. Жаль, что никакого оружия я тут не вижу. Оглядываюсь по сторонам. Может меч Гроса тут где-нибудь тоже валяется? Увы. Но нет. Это было бы слишком хорошо. Ну, и ладно! Будем выживать с тем, что у нас есть.
  

Глава 4.

Кому уготовано сокровище,

тому дается и жажда поиска...

(Народная гномья поговорка)

   Осмотр окрестностей показал, что двигаться можно только в одну сторону по коридору за угол. Вот я туда и пошел. Очень осторожно и медленно. Чувствую я себя не очень бодро. В таком состоянии не смогу отмахаться даже от тощего наркомана с ножом, не говоря уже о кровожадных орках с мечами и копьями. Про троллей лучше промолчать. Не будем о грустном. Вот уже минут тридцать топаю потихоньку. Кстати, видимость кругом превосходная. Похоже, глаза гномов неплохо видят при скудном освещении. А что? Логично. Они же большую часть жизни под землей проводят. Вот и адаптировались в процессе эволюции. Пейзаж кругом не вдохновляет. Все тот же унылый коридор без окон и дверей. Ой, нет! Что это там? Неужели дверь? Точно. Каменная арка в стене, украшенная резьбой. Дверь, кстати, металлическая из какого-то темного металла. Ржавчины не видно. Блестит как новенькая. Хм! В коридоре грязи хватает, а дверь чистенькая. Так, так! Тут еще и табличка есть сверху. Почитаем. "Малый арсенал клана Дронт". Ну, вот опять! Автоматически прочитал эту надпись на гномьем языке. Походя. И только потом понял, что она написана не на русском. Но меня это уже не колышет. Подумаешь, надпись. Что-то название клана мне кажется знакомым. Точно. Ведь бывший хозяин моего нового тела являлся членом клана Дронт. Это я удачно зашел. Интересно, что там за этой дверцей? Трогаю ее правой рукой и тут же отдергиваю. Блин, током бьется. Вон аж искра проскочила. Ни фига себе, отсталое средневековье. Да, тут настоящая дверь под напряжением. Меня только что шибануло электрическим током.
   - Магия, защитные чары! - услужливо подсказывает мне память Гроса.
   - Очешуеть! Тут что еще и магия есть? - удивляюсь я, перетряхивая доставшиеся мне знания своего реципиента.
   Как это не удивительно, но магия тут в этом новом для меня мире действительно есть. По крайней мере, Грос был в этом уверен на все сто процентов. И ее этой самой магии тут кругом очень много. Нежданчик, однако! Приплыли ежики к Ниагарскому водопаду. Мне циничному реалисту верится с большим трудом в магию и всякие там чудеса. Только вот в воспоминаниях Гроса я увидел такое! Это нельзя объяснить с точки зрения классической науки и логики. Ладно, не буду пока париться. Потом разберусь по ходу пьесы. Меня захватил азарт первооткрывателя и исследователя.
   В детстве я смотрел фильмы про приключения Индианы Джонса. Этот американский авантюрист, маскирующийся под археолога, влипал в такие интересные приключения. Что я даже какое-то время мечтал стать археологом. Тоже хотел искать древние клады, находить затерянные гробницы и загадочные храмы. Правда, потом я понял, что жизнь археолога на самом деле не так уж увлекательна, как это показывали американские киноделы. И мечта так и осталась мечтой. Но мой авантюризм и жажда приключений никуда не делись. И всю свою жизнь я их удовлетворял по мере своих сил и возможностей. Вот теперь стою перед дверью, за которой возможно меня ждут сокровища и крутые магические артефакты. Это так будоражит кровь. Даже голова болеть перестала. Как же эту дверцу открыть?
   Внимательно осматриваюсь. Бинго! Похоже нашел, то что надо. Справа от дверного проема на резном каменном косяке обнаруживаю...э...панель доступа. Наверное, так эту штуку можно обозвать? Каменную пластину с глубоким оттиском пятипальцевой ладони. Это очень похоже на кодовый замок со сканером отпечатков пальцев. Нечто похожее я видел в кино. Только там такие штуки были размещены где-нибудь внутри Пентагона или здания ЦРУ. Или на входе в какие-нибудь жутко секретные бункеры. Правда, там все было насквозь современное и футуристическое, а здесь я вижу подозрительно средневековый дизайн. Минуты две внимательно рассматриваю панель. А, не попробуешь - не узнаешь! Решительно прикладываю правую ладонь к оттиску на камне. При этом, чувствую себя каким-то средневековым Джеймсом Бондом. Сначала ничего не происходит. Потом камень под моей ладонью начинает светиться тусклым синеватым светом. И через пару-тройку мгновений неприступная ранее дверь со скрипом открывается, отъезжая в сторону. Одновременно с этим, в открывшемся помещении загорается довольно яркий свет. Я аж зажмурился с непривычки. Сработало! Открылась кладовочка!
   Сразу же очертя голову бросаться вперед я не стал. Весь мой опыт и логика подсказывали, что в открывшемся помещении могут быть ловушки. По крайней мере, в фильмах или компьютерных играх они бы точно были. Поэтому, трачу еще минут пять на внимательный осмотр подозрительной комнаты. На стенах напротив двери бойниц не видно. Пол перед дверью монолитный - сплошной камень. Замаскированных нажимных пластин похоже нет. На которые наступаешь, и под ногой срабатывает мина или пол проваливается. А может из стен вылетят отравленные дротики, при этом. Короче говоря, на такие вот подозрительные штуки лучше не наступать. Дверной проем тоже вроде чист. Никаких замаскированных проводков, натянутых нитей растяжек и лазерных ловушек тоже не видно. Надо что-то делать? Не стоять же на пороге всю жизнь. Но сначала тест. Снимаю левый стальной наруч, прячусь за стеной и осторожно просовываю эту железяку в проем двери. Махаю им в воздухе на уровне груди и ног. Если тут есть что-то типа датчика движения, лазерных лучей или фотоэлементов, то сейчас самое время сработать ловушкам. А в ответ тишина. Никакой реакции. Последняя проверка. Просовываю руку с зажатым в ней наручем в дверной проем и стучу им по полу перед дверью. Ничего. Затем бросаю элемент доспеха в дверной проем. Тот громко звякает и затихает на полу. Значит, датчиков массы тут тоже нет. Не понял? Тут что нет охранных оборонительных систем? А это точно арсенал? С сомнением еще раз смотрю на табличку над дверью. Да, нет! Все верно прочитал. Странно! Какие-то тут наивные аборигены живут. Не пуганные. Арсенал есть, а охранной системы у него нет. Похоже, все чисто. Может, я и выглядел глупо, так долго топчась у открытой двери. Но жизнь меня приучила быть осторожным. В таких случаях лучше перебдеть, чем недобдеть.
   Наконец, решаюсь и медленно, готовясь в каждую секунду отпрыгнуть назад, захожу в загадочную комнату. Когда-то это было довольно обширное помещение с высоким потолком и красивым рельефным орнаментом на каменных стенах. Но случившаяся катастрофа все изменила. Хмуро рассматриваю большие трещины на стенах и потолке. Что тут произошло? Землетрясение? Большая часть арсенала просто перестала существовать. Передо мною высится эпичный завал из камней и огромных кусков скальной породы. Вот это поворот! Хм! Лихорадочно перелопачиваю память Гроса. Вот оно! Примерно сорок лет назад еще до рождения моего реципиента (ему кстати двадцать один год исполнилось недавно еще совсем салаженок) в этом подземном городе случился небольшой катаклизм. Что-то там горняки намудрили в одной из железных шахт и произошел прорыв подземной реки в тоннели. В результате, обрушились несколько жилых секторов гномьего города. Часть подземного города Хихнард оказалась заброшенной. Многие тоннели были затоплены или завалены. Похоже, я сейчас нахожусь как раз в той самой заброшенной части Хихнарда. Теперь понятно, почему арсенал клана Дронт в таком плачевном состоянии. Может тут еще сохранилось что-нибудь полезное? Дверь то вроде еще функционирует. Умеют же гномы строить. На века!
   Теперь перейдем к самому интересному. К мародерке! Да, жаль, что здесь большую часть комнаты завалило. По ходу, там было много интересного. Хм! А уцелело не много. Три каменных манекена с надетыми на них ржавыми доспехами и несколько мечей, висящих на стене на специальных каменных крючьях. Подхожу к мечам, чтобы рассмотреть их поближе. Мне до зарезу нужно хоть какое-нибудь оружие. При ближайшем рассмотрении понимаю, что тут ловить не чего. Мечи раньше несомненно были произведением оружейного искусства. Фигурная гарда, навершие в виде головы дракона, клинок из узорчатой стали, похожей на дамасскую. Эти мечи были великолепным образчиком холодного оружия... еще каких-то сорок лет назад. Я где-то читал, что, при всех своих достоинствах, дамасская многослойная сталь имеет один огромный недостаток. Она обладает крайне низкой коррозионной стойкостью, обусловленной большим содержанием углерода в компонентах поковки и практически полным отсутствием легирующих элементов. Короче говоря, ржавеют клинки из дамасской стали с ужасающей быстротой и страшной силой. За ними нужен серьезный уход. Знаю об этом на собственном опыте. У меня когда-то был ножик из такой вот стали. Ну, а эти вот конкретные мечи оставались без должного ухода целых сорок лет. И за это время они успели насквозь проржаветь. Капец! Таким мечом не то что сражаться - брать его в руки страшно. Рассыплется нахрен! С сомнением кошусь на побитые ржавчиной доспехи. Похоже, и тут облом.
   Стоящий на низком постаменте небольшой каменный ларец, я заметил не сразу. Наверное, из-за того, что он располагался в дальнем темном углу. Кстати, в комнате горел только один светильник. Небольшой светящийся шар размером с теннисный мяч, закрепленный на каменной подставке, висел на стене у входа. Я заметил еще три таких же светильника, но они почему-то не горели. Почему, не знаю. Я порылся в памяти Гроса, но он не был силен в магических артефактах. Так вот, значит! Ларец...был подозрительно чистый. Кругом пыль, грязь, паутина, а он блестит как новенький. Когда я к нему подошел, то мое внимание привлекло нечто, висевшее на стене. Ого. Это похоже на...зеркало. Из полированного серебристого металла. Кстати, на нем тоже не было пыли. Позднее я узнал, что тут виновата особая бытовая магия, отталкивающая пылинки и прочий легкий мусор. Но сейчас я невольно вздрогнул. Там был не я! Из зеркала на меня смотрел молодой парень. Рост примерно метр шестьдесят. Подтянутая фигура атлета, казавшаяся шире от надетого доспеха. Растрепанные длинные волосы и ухоженная борода с усами сочного рыжего цвета предают лицу юноши более взрослый вид. Дерзкие зеленые глаза смотрят уверенно и твердо. Лицо довольно мужественное и приятное. Кожа светлая (между прочим без конопушек). Над правой бровью небольшой шрам. Боевой парнишка. Настоящий рыжий ариец. Так вот ты какой - Грос сын Фрилафа. Могло быть и хуже. С пивом потянет. Картину немного портят слипшиеся от крови на левой стороне головы волосы. Да и доспехи Гроса нуждаются в чистке. Он сейчас больше похож не на третьего сына главы гномьего клана Дронт, а на какого-нибудь викинга или дикого ирландского разбойника, промышляющего грабежами на средневековых дорогах.
   Наконец, оторвавшись от созерцания своего нового облика, медленно перевожу взгляд на загадочный ларец. Смотрится тот довольно симпатично. Сам ларец выполнен из какого-то зеленого в темных разводах камня, похожего на малахит. На углах и гранях металлические фигурные накладки из желтого металла. Ух ты! По ходу, это золото. Выглядит многообещающе. Ха! На крышке ларца вижу уже мне знакомый оттиск правой ладони. Потеребил крышку. Закрыто. Интересно то как. И здесь кодовый замочек. Такой мы уже открывали. Попробуем открыть проверенным способом? Прижимаю правую ладонь к оттиску на крышке. Оттиск засветился, а внутри ларца что щелкнуло. На всякий случай отдергиваю руку и отпрыгиваю назад. Ничего не происходит. Паранойя орет во всю глотку, что ларец открывать нельзя. Но жадность и любопытство отпихивают ее в сторону. Я же сюда именно за этим и шел. За сокровищами. Явно ведь в этом ларце лежит что-то ценное и жутко редкое. А тут еще и логика тихо подсказывает мне, что под кодовым замком не будут хранить не нужное барахло. Значит, решено.
   Осторожно приоткрываю крышку ларца и заглядываю внутрь. Внезапно внутри ларца загорается свет, и я вижу его. Моя прелесть! Кольцо. Нет, перстень. Из серебристого металла с небольшим плоским камнем черного цвета. Зачарованно наблюдаю за фиолетовыми искрами, вспыхивающими внутри камня. Очень необычное колечко. Так и тянет рассмотреть его поближе. Какое-то время борюсь с искушением. Ничего опасного или подозрительного вроде не видно? Протягиваю руку и беру. Рассматриваю перстень со всех сторон. Стильная штука. Никому не отдам. Мое! А как он будет смотреться на пальце? Пожалуй, что на указательном в самый раз. Надеваю на правый указательный палец и вытягиваю правую руку вперед пальцами вверх. Любуюсь. Зачетное колечко. Как будто с ним и родился. Внезапно перстень начинает весь светиться каким-то странным черно-фиолетовым светом. И существенно нагревается на пальце. Паранойя тут же выпрыгивает вперед и начинает визжать в ужасе. Инстинктивно пытаюсь снять эту штуку со своего пальца, но не могу. Меня резко парализовало. Тело застывает на месте, не подвластное моим желаниям. Пытаюсь дергаться и орать от накатившей на меня животной паники и злости. Так страшно в жизни мне не было никогда. Много всяких страхов я повидал на своем веку в очень большом количестве. И ничего. Привык, а тут такое накатило. Тем временем с кольцом начинает что-то происходить. И это что-то мне совсем не нравится. Перстень на моем пальце начинает пульсировать, из его камня начинает выплескиваться жидкость, похожая на ртуть с фиолетовым отливом. Жидкий, живой металл. Нечто похожее я видел в фильме про терминатора. Потом эта...э...ртуть начинает разрастаться, расплескиваться и ползти по моей руке. Вот она уже покрыла всю правую ладонь, руку до локтя. Переползает к правому плечу, груди, животу и правой ноге. Все с чем этот живой металл соприкасается с громким скрежетом и треском разлетается буквально на мелкие кусочки. Моя одежда и доспехи в ужасающем темпе разваливаются прямо на глазах. Такое зрелище потрясает. Вот жидкий металл уже покрыл все мое тело до шеи. При этом, я ничего не могу сделать, а только с ужасом наблюдаю за происходящим. Памагитя-я-я! А эта долбанная блестящая жидкость уже заползает мне на шею и голову. Мля-я-а-а-а! Накрывает мое лицо. Ни хрена не вижу-у-у! Внезапно волной накатывает боль! Нет, не так! БОЛЬ! А-а-а-а! Как же больно-о-о....
  

Глава 5.

Как будет страшен этот час!

Я буду сжат доспехом тесным,

И, как всегда, о coup de grace
Я возоплю пред неизвестным...

(Гумилев Николай)

   Похоже, что я снова вырубился. Это уже начинает сильно доставать. Опять лежу на полу и пялюсь в потолок. Пора вставать! Петушок пропел давно!
   - Как же я рад приветствовать своего нового хозяина! - внезапно раздается громкий голос. Услышав который, я резко перекатываюсь влево и вскакиваю, замирая в оборонительной стойке. К сожалению, оружия у меня нет, но я и без него кое-что могу.
   - Кто здесь? - быстро осматриваюсь по сторонам. - Ты где? Почему я тебя не вижу?
   - Ты меня не видишь, потому что я теперь являюсь частью тебя. Если тебе будет от этого легче, то я теперь живу у тебя в голове. И не обязательно так громко орать. Мы можем общаться мысленно, хозяин! - прозвучал все тот же вежливый голос в моей голове.
   - Да, кто ты такой? И как ты попал ко мне в голову? - мысленно завываю я. - Я что спятил? Голоса уже мерещатся всякие, блин!
   - Нет, хозяин! Ты не спятил. И тебе ничего не мерещится. Я дух-хранитель Доспеха Духа. Можешь звать меня Хранитель. Ты активировал этот магический артефакт, который принял тебя. После тестирования и процесса привязки к ауре ты стал новым носителем Доспеха Духа. Я же являюсь частью Доспеха Духа и это значит, что теперь мы единое целое с новым носителем. То есть с тобой, хозяин! - последовал бодрый ответ.
   - Понятно. Дух, значит, - бормочу я.
   - Дух-хранитель, хозяин. Не надо меня бояться. Я не причиню вам вреда! - отвечает голос в моей голове.
   - Ну, ну. А ты, вообще, живой? - начал успокаиваться я.
   - Я дух. Бесплотная энергетическая сущность, не имеющая телесной оболочки. Я являюсь урезанной искусственно созданной копией сознания древнего гнома. Если говорить известными тебе терминами, то я магический аналог искусственного интеллекта, привязанного к артефакту известному как Доспех Духа, хозяин. - с занудной тональностью престарелого преподавателя стал рассказывать голос.
   - Откуда ты знаешь про искусственный интеллект?
   - Я знаю теперь все, что знаешь ты. При активации Доспеха Духа я получил доступ к твоей памяти, хозяин.
   - Значит, ты знаешь, кто я такой и откуда прибыл?
   - Если ты имеешь в виду другой мир под названием Земля, из которого попал сюда на Тхеус, то да. Я об этом знаю, хозяин.
   - А тебя не смущает, что я не гном?
   - Технически это не совсем так. Твое новое тело принадлежит гному. Аура у тебя как у гнома. А в твоем мозгу слишком много знаний Гроса сына Фрилафа. Между прочим, тоже самого настоящего гнома. Да, и метка гномьего бога Гимтоша на твоей ауре говорит о многом. К тому же, Доспех Духа тебя принял. А ведь он создан гномами и для гномов. Был бы ты чужаком из другой расы, то умер бы при активации. Но ты выжил, а, значит, достоин носить Доспех Духа. И кто я такой, чтобы в этом сомневаться, хозяин?
   - Понятно. Значит, я бы умер, если бы не был гномом. Ну, хорошо. Допустим, что я теперь настоящий гном. А что ты там говорил о какой-то божественной метке? У вас разве здесь есть настоящие, живые боги?
   - Боги в этом мире реально существуют. Их тут великое множество и они довольно активно вмешиваются в жизнь разумных. На твоей ауре я заметил в ходе тестирования при активации энергетическую метку Гимтоша гномьего бога-шутника, хозяин.
   - И что это может значить?
   - Не знаю, хозяин. Боги существа загадочные. Их мотивы нам неведомы. Иногда они могут обратить свое внимание на простых смертных и поставить свою метку на их ауру. В моей базе данных есть несколько упоминаний о таких случаях, хозяин.
   - А чем это может мне грозить?
   - Божественная метка на ауре может быть, как благом, так и проклятьем для ее носителя. Боги могут ставить свою метку как на тех кому они благоволят, так и на тех, кто их разгневал. Тут шансы пятьдесят на пятьдесят, хозяин.
   - Да, я до недавнего времени, вообще, не знал про этого вашего Гимтоша. Бог-шутник говоришь? Классно он пошутил. Засунул человека в гнома. Я вижу он мужик с воображением.
   - Точно, хозяин! Гимтош он такой. Любит шокировать обывателей своими выходками.
   - Давай будем размышлять логически. Если бы этот бог на меня был чем-то обижен, то он вряд ли бы дал мне шанс на новую жизнь. Значит, вариант с божественной обидой задвигаем в угол.
   - Это звучит логично, хозяин.
   - И еще, не думаю, что такая могущественная сущность, как бог будет ставить свою метку на мне просто так. Видимо, я ему зачем-то нужен. Значит, мне придется отрабатывать свой шанс на новую жизнь.
   - И тут я могу с вами тоже согласиться, хозяин. Хотя боги...
   - Да, да! Я слышал, что они очень загадочные и непредсказуемые существа! - прервал я своего собеседника и невольно замер.
   В зеркале, висящем на стене, я увидел его. Внушительную фигуру, упакованную в полный (с ног до головы) латный доспех. Это, что я? Поднимаю правую руку. Рыцарь в зеркале повторяет мой жест. Внимательно рассматриваю свой новый прикид. А ниче так! Смотрится круто. Похоже на готический или миланский доспех. Я в них не особо разбираюсь, но в кино видел нечто подобное. Сами латы выполнены из серебристого металла с необычным фиолетовым отливом. Большая часть доспехов покрыта красивой вязью гномьих рун. Наверняка магических. Мое внимание привлек шлем с забралом, на котором не было никаких отверстий. Ни прорезей для глаз, ни отверстий для вентиляции и дыхания. Просто, сплошная металлическая изогнутая пластина забрала, покрытая рунами. Смотрелось довольно жутко. Очень интересно. Прорезей для глаз в забрале шлема нет, а я, при этом, все вижу. Осторожно потрогаю шлем. Легонько стучу. Звякнул металл. Серьезная броня.
   - Это как же такое возможно? Как я вижу сквозь металл? - ошеломленно размышляю я.
   - Благодаря специальным чарам, наложенным на Доспех Духа вы можете смотреть сквозь шлем. Это сделано для безопасности носителя Доспеха. Чтобы тебя не поразили в бою стрелой или копьем в глаз через прорезь. Многие знаменитые воины так вот и гибли. От стрелы в глаз, хозяин.
   - Чары говоришь. Ну, ну! Слышь, как тебя там? Хранитель, ты задолбал меня хозяином называть. Чувствую себя каким-то рабовладельцем, мать его налево. Зови меня...э...командир. Точно, так и зови! Как понял?
   - Как скажешь, командир.
   - Так и скажу! А теперь, хранитель, объясни мне лучше, что за штука этот твой Доспех Духа
   - Командир, это не мой, а твой Доспех Духа. Теперь ты его носитель, а я твой помощник и...подчиненный.
   - Да, да! Я тебя понял, хранитель. Я нереально крут и все такое. Но ты так и не ответил на мой вопрос.
   - Извини, командир. Отвлекся. Значит, ты хочешь знать, что такое Доспех Духа? Слушай и запоминай! - начал свой рассказ Хранитель.
   История, которую он рассказал, была довольно занимательной. Доспех Духа - это мощный магический артефакт, который был создан гномами во времена Империи Гномов. И было это около полутора тысяч лет назад. Если быть точным, то одна тысяча четыреста девяносто шесть лет. Такую вот цифру озвучил Хранитель. Оказывается, что у гномов была когда-то своя империя. Это довольно нетипичное для склонных к сепаратизму гномов государственное объединение когда-то располагалось на материке Фэрус. Вообще, планета Тхеус (гномы знают, что их мир имеет форму шара) как и Земля покрыта мировым океаном, в котором размещаются три материка и куча островов. Материки называются: Фэрус, Кейм и Ихленгоу. Между прочим, сейчас я находился на Кейме. Именно на этом самом маленьком и самом северном материке расположен город Хихнард. Родина моего реципиента Гроса. На юго-востоке в трех неделях пути по морю лежит Ихленгоу. Это самый большой по площади материк. Еще дальше на юге находился Фэрус. Довольно крупный континент с жарким тропическим климатом был местом, где располагались столица и метрополия Империи Гномов. Древние гномы делили материк с двумя другими расами. На Фэрусе кроме подгорного народа жили еще ящеры и эльфы. Я уже перестал удивляться такому большому количеству различных сказочных рас на квадратный метр в этом мире. Поэтому, не стал заострять на этом внимание. Итак, три расы на Фэрусе жили довольно неплохо. Они процветали. Гномья империя заполонила практически все горы данного континента. Да, в основном гномы живут в горных подземных поселениях. Такой уж у них менталитет и жизненный уклад.
   С эльфами все понятно. Остроухие красавцы живут долго, привязаны к своим волшебным лесам, прирожденные лучники. Типичные фэнтезийные эльфы. Для меня эта раса не стала сюрпризом. А вот ящеры удивили. Эти ростом под два метра, двуногие, прямоходящие, покрытые мелкой чешуей разумные, были, скорее всего, потомками динозавров. Эта самая древняя раса Тхеуса обладала обширными знаниями, слыла загадочной и необщительной. Пока земель хватало для всех, три расы жили довольно мирно. Империя Гномов постепенно разрасталась и даже начала заселять другие континенты. Гномы основали множество колоний на островах и двух других материках.
   Но в один прекрасный момент мирная идиллия кончилась. На Фэрусе вспыхнула война. Гномы ее назвали Первой Войной с Ящерами. Что послужило причиной конфликта? Сейчас это нельзя выяснить точно. Но вдруг, одна тысяча четыреста лет назад вооруженные убойной магией, ящеры стали убивать представителей других рас. Бойня была жуткая и достигла эпических масштабов. Гномы и эльфы пытались сопротивляться, но натиск разумных динозавров был слишком силен. Один за другим разрушались подземные города Империи Гномов. Горели эльфийские леса. Ящеры устроили на Фэрусе тотальный геноцид. В самый разгар этой жестокой войны рунные мастера и создали для гвардии императора гномов специальные зачарованные доспехи, которые были названы Доспехами Духа. Эх, а я то губу раскатал, что мне достался эксклюзивный магический девайс. А их оказывается тут было много. Не поленился и уточнил этот момент у Хранителя. Хм! Все не так уж плохо. Изначально было создано триста двадцать Доспехов Духа. Правда, на сегодняшний момент по данным Хранителя сохранилось всего четыре штуки. По крайней мере, сорок лет назад только четыре гномьих клана владели такими артефактами. К сожалению, более свежих сведений у Хранителя не было. Он, как никак, аж сорок лет провел в спячке в развалинах арсенала. В общем, в ходе Первой Войны с Ящерами, продлившейся сто тридцать шесть лет, были полностью истреблены все представителей других рас на континенте Фэрус. Почему-то ящеры на этом успокоились и не стали переносить боевые действия на другие материки. Хранитель бы и дальше продолжал рассказывать мне историю гномьего народа. Если бы я его не прервал:
   - Так, стоп! Хранитель, ты явно забыл, о чем я тебя спросил?
   - Командир, ты хотел знать, что такое Доспех Духа.
   - Вот, вот! Поэтому, давай поменьше истории и побольше конкретных тактико-технических характеристик. Я хочу знать на что способна моя новая броня.
   Вот это уже другое дело! Получив втык, Хранитель начал бодро отвечать. Четко, быстро, по существу и без всяких лишних подробностей. То, что он мне поведал впечатляло. Древние гномьи маги (их тут еще рунными мастерами называют) создали самый настоящий шедевр техно-магии. Доспехи были выполнены из рэграза. Этот сверхлегкий, прочнейший сплав называли еще и демонической сталью. К сожалению, рэграз является очень редким и дорогим сплавом. Это объясняется тем, что секрет его изготовления был утерян во время Первой Войны с Ящерами. И по слухам этот самый секрет гномы получили от демонов. Короче говоря, материал, из которого был изготовлен Доспех Духа, был особенным. Одно только это делало мою новую броньку очень неплохим приобретением. Но и это еще не все бонусы.
   Сей артефакт был еще и зачарован со всех сторон. Различных чар на нем было, как блох на медведе. В результате этого, Доспех Духа приобрел феноменальную прочность и защищенность от всех видов враждебной магии и еще кучу различных полезных свойств. Кстати, так сильно поразившая мое воображение, пластичность металла была одним из этих свойств. Ну, помните ту живую ртуть, выплескивающуюся из перстня. Вот о том и речь. Доспех Духа мог менять свою форму и размер. Не откладывая это дело в долгий ящик, я попросил Хранителя научить меня этому трюку. Потратив минут десять на эксперименты, мне удалось свернуть шлем. В зеркале этот процесс смотрелся очешуительно. Мысленная команда (ох и намучился я, когда тренировался под присмотром Хранителя ее правильно отдавать) и одетый на моей голове массивный шлем превращается в уже знакомую блестящую с фиолетовым отливом жидкость. Которая начинает стекать по шее вниз и моментально впитывается в латный воротник брони. Когда я такое проделал в первый раз, то ликованию моему не было предела. Это было нечто! До сего момента все рассуждения о магии меня как-то не сильно задевали. Я к этому относился отстраненно. Может, до конца не осознавал ее реальность. Но вот когда я применил эту самую магию, то испытал такое чувство эйфории и всемогущества. Следующие полчаса забавляюсь с новой игрушкой, сворачивая и разворачивая надетую на мне броню силой своей мысли.
   Правда, в ходе этих экспериментов выяснился один неприятный момент. Вся моя одежда, амулеты и доспехи, что были на мне в момент активации Доспеха Духа. Все это пришло в полную негодность и лежало сейчас кучками бесполезного хлама на полу у меня под ногами. То есть под Доспехом Духа я теперь был совершенно голый. И это меня немного напрягло. Я что не смогу теперь ничего другого надеть? Согласитесь, что все время рассекать по планете в полном латном доспехе не очень комфортно. Это ведь не компьютерная игра где персонаж носится по карте в одном и том же костюмчике. В общем, я конкретно так забеспокоился. Но Хранитель тут же меня успокоил, заявив, что такая неприятность с одеждой и прочими надетыми на тело носителя вещами может случиться только в момент первичной активации Доспеха Духа. Далее ничего такого не произойдет, и я смогу носить любую одежду и ювелирные украшения под броней. А вот насчет других доспехов, то тут - отказать. Да, и как вы себе представляете такой натюрморт? Значит, сначала я напялю на себя гномью броню, а потом поверх нее надеваю уже Доспех Духа. Представили себе такую картину маслом? Заценили? Вот и я о том же. Полный бред получается. Кстати, Хранитель еще один момент особо подчеркнул. Все вещи, которые я буду надевать под Доспех Духа не должны быть зачарованными. Их моя новая броня просто разорвет на кусочки, как при активации. Не любит этот магический артефакт другую магию. Конфликтует он с посторонними чарами. Надо это запомнить. Важный момент! В общем, пока мне придется носить Доспех Духа на голое тело, а там посмотрим. Хотя, от этого я особого дискомфорта не испытываю. Надетая броня сейчас ощущается как плотная удобная одежда. Ничего не трет и не давит. Да, и вес у нее не серьезный. Прямо как высокие ботинки со шнуровкой, кожаная куртка и штаны из той же кожи. Вот по весу этот полный металлический латный доспех примерно так и весит. Эдакий костюм байкера. У меня такой был. В той прошлой жизни на Земле. Между прочим, сам Доспех Духа я могу сворачивать как по частям (типа шлем или перчатку убрать), так и полностью. В последнем случае на моем абсолютно голом теле в районе солнечного сплетения появилась довольно необычная...э...татуировка. Да, назовем ее татуировкой. Довольно сложный рисунок фиолетового цвета из переплетенных рун, отливающий металлическим блеском.
   Пока я рассматривал себя в зеркало, то заметил еще одну вещь. Кровь на волосах и шее пропала. Трогаю место ранения на голове и удивляюсь еще больше. Никакого ранения там нет. От слова СОВСЕМ! Даже шрама не осталось. Фигасе, регенерация! Кстати, и чувствую я сейчас себя очень даже бодренько. Голова не болит, а тело в приятном таком тонусе. Хранитель охотно подтверждает мои подозрения, рассказывая о том, что носитель Доспеха Духа получает значительное повышение физических параметров, феноменальную живучесть и усиленную регенерацию. Оказывается, что теперь меня убить будет очень трудно. Но все еще можно. Даже Доспех Духа не дает полной неуязвимости и бессмертия. Да, и ладно! Я не в претензии! Если судить по тому, что я узнал, копаясь в памяти Гроса, то мирок тут далеко не мирный. Здесь все постоянно режутся друг с другом. Голимое средневековье, приправленное магией. Поэтому, мне такие вот бонусы очень пригодятся. Шансы на выживание резко скакнули вверх. Уже только за одно это стоило таскать на себе Доспех Духа.
   Однако, бонусы на сегодня на этом не закончились. Когда я посетовал на то, что теперь у меня есть отличные доспехи, но нет оружия. То был приятно удивлен. Побурчав про нетерпеливую молодежь, Хранитель поведал, что Доспех Духа - это не только броня, но и оружие. Оказывается, что я могу в дополнение к доспеху призвать и разнообразное холодное оружие. Кстати, список этого оружия был довольно длинным. Повинуясь мысленной команде из доспеха в правой руке буквально вырастало затребованное оружие. Мгновение, и меч уже удобно лежит в моей руке. Чем-то этот процесс мне напомнил фильм про терминатора. Помните, там еще киборг модели Т-1000 отращивал себе колющий длинный клинок вместо руки. Только у меня жидкий металл превращался в настоящее холодное оружие: одноручный меч, боевой топор, двуручная секира, гвизарма, копье, булава, двуручный боевой молот, клевец, полуторный меч, двуручный меч, протазан, шестопер... Короче говоря, список был длинным. Ну, какой мужчина не любит холодного оружия? Оно нас завораживает точно также, как модные тряпки или новейшие смартфоны завлекают женщин. Все мужики любят эти смертоносные блестящие рубяще-колюще-режущие игрушки. Даже самые прошаренные ботаны не откажутся взять в руки настоящий боевой клинок, взмахнуть им пару раз и посмотреть, как свет играет на лезвии. В общем, я выпал из реальности надолго. Душа просто пела. Помимо известных мне и Гросу образцов холодного ручного оружия, попадались очень экзотические экземпляры. Особо запомнилась штука, похожая на трехметровый хлыст из соединенных, металлических, шипастых заостренных по краям звеньев. Как таким чудом сражаться я даже не представлял. Память Гроса тут тоже буксовала. Ему этот образец оружия был не известен. Хранитель меня просветил, что это боевой хлыст гномьих императорских телохранителей. Позднее, вертя в руках очередной призванный двуручный меч, я захотел проверить его в деле. Оглядываюсь по сторонам на предмет чего-нибудь рубануть. М-да! Не густо. Разве только, вон те манекены с ржавыми доспехами подойдут. С сомнением я покосился на меч у меня в руках.
   - Эй, Хранитель! Говоришь, что этот твоя демоническая сталь очень крепкая? А если я вон тот манекен рубану, то лезвие не попорчу? Меч не сломаю?
   - Не сомневайся, командир. Бей смело. Рэграз самый прочный металлический сплав в этом мире. Ничего твоему мечу не будет.
   Решив поверить словам Хранителя, перехватываю меч более удобным хватом и с замахом наношу косой рубящий удар по цели. Да, сюрприз явно удался! Такого результата, если честно, я не ожидал. Мой клинок легко перерубил поржавевший старый доспех и каменный манекен. Ошеломленно осматриваю сначала меч, а затем ровный срез на камне и металле. Потом не удержался и потрогал разрубленный манекен. Очешуительно! Да, это же просто какой-то меч джедая! Ну, не может металл даже самый супернавороченный такое сделать. Что-то здесь не так? Хранитель тут же подтверждает, что меч в моих руках еще и зачарован по самое не могу. Вот теперь кое-что проясняется. Магия етить ее в пицунду. Теперь я с возросшим уважением осматриваю клинок двуручника. На лезвии ни единой царапины. Прям чудо космических нанотехнологий, а не меч.
   К сожалению, в моей новой коллекции отсутствовало стрелковое и метательное оружие. В наличии было только холодное оружие ближнего боя. Странно! Но стоило мне только указать на эту странность Хранителю, как он заявил, что для дальнего боя в Доспехе Духа используется атакующая магия. Это просто праздник какой-то! Оказывается, что Доспех Духа работает только с первостихией. Эта энергия в корне отличается от классических магических стихий с которыми в этом мире взаимодействует большинство местных магов. Дальнейших объяснений Хранителя об этих самых различиях я не понял. Там была куча специфических терминов типа флуктуаций диспарентных сил и первичных магопотоков. Тут даже память Гроса не помогла. Он, как и я в магии не соображал. Типичный рубака. Не более того. Я только и понял, что первостихия - это вещь очень редкая и крайне разрушительная. Так вот, значит! Доспех Духа мог аккумулировать эту самую первостихию из моей ауры и окружающего мира. Все наложенные на него чары работали именно на основе первостихии. Например, так поразившая меня убойная мощь двуручного меча в большей степени была результатом действия первостихии, а не металлического клинка.
   Теперь вернемся к дистанционной магии. Мне как носителю Доспеха Духа она была доступна. Понятное дело, что как только я об этом узнал, то тут же пожелал овладеть этим полезным в боевом плане навыком. После недолгого обучения под присмотром Хранителя я наконец смог создать свое первое атакующее заклятие. Я назвал его "снежок". Эта штука была похожа на небольшой сгусток черного с фиолетовыми сполохами пламени размером с кулак. Смотрелся этот комок первостихии очень необычно. Сам процесс выглядел так. Сначала силой мысли создаешь "снежок" перед своим лицом. Потом следует новая мысленная команда и сгусток первостихии отправляется в полет к своей цели. Кстати, наводится на цель он по моему взгляду. Куда в момент выстрела я смотрю туда этот магический снаряд и прилетит. А летает он довольно быстро и точно. Убойность "снежка" я проверил на манекенах с доспехами. Сгусток магического пламени моментально прожигал толстые металлические доспехи и оставлял на камне манекена солидную выбоину. Зачетная штука!
   Наигравшись со "снежками", я потребовал продолжения банкета. Мне захотелось освоить что-нибудь помощней и поубойней. Хранитель поначалу отнекивался и бурчал. Мол, надо выучить сначала простейшую магию. Но я был настойчив. Энтузиазм в крови просто бурлил. Дистанционная магия мне понравилась. Это было нечто запредельное. Да уж! Начинаю входить во вкус. Наконец, Хранитель сдался, и я узнал еще одно атакующее заклятие. Эту штуку я решил назвать "граната". Данное заклятие представляло из себя все тот же сгусток магической энергии. Только был он размером с футбольный мяч. После активации "граната" летела в цель и взрывалась при попадании, поражая все вокруг частицами первостихии в радиусе метров шести-семи. Прямо, как настоящая наступательная граната. Очень полезная вещь в бою. Это заклятие оказалось настолько мощным, что после трех применений от манекенов остались только кучки камней и огрызки доспехов.
   После всей этой магии я малость притомился. Хранитель подтвердил, что с магией шутить не стоит. Магический резерв напрямую зависит от моей ауры. И в данный момент он значительно уменьшился. Отсюда и чувство усталости. М-да! Вот же засада! Это вам не автомат "Калашникова" из которого можно расстрелять хоть цинк патронов. С магией такое не прокатит. Правда, Хранитель меня успокоил, сообщив, что магический резерв организма будет расти как по мере всей моей жизни, так и в результате тренировок с применением магии. Короче говоря, чем дольше буду жить и тренироваться, тем больше будет мой резерв. А, значит, количество и мощь заклятий будут расти. Ну, чтож. Это внушает оптимизм. К тренировкам мне не привыкать. Ведь от размера моего магического резерва зависит моя жизнь. Я не согласен с Сунь Цзы, который утверждал, что если долго сидеть на берегу реки, то мимо тебя рано или поздно проплывет труп твоего врага. По мне, так совершенно бредовое утверждение. Если рассуждать логически, то ты сам можешь помереть раньше этого врага. Жизнь она ведь состоит из случайностей. Поэтому, просто сидеть и ждать, когда мой магический резерв вырастет я не буду. Значит, будем тренироваться. Развивать свой магический уровень. Такой шанс мне судьба преподнесла на блюде. Глупо было бы этим не воспользоваться. Кстати, Хранитель меня также научил видеть свой магический резерв и состояние ауры. Это для того, чтобы я случайно не надорвался и не умер от истощения ауры. В принципе, тут я был с ним согласен. А то почуял себя крутым и сильно могучим магом. Я же пока меры не знаю. Переколдую там чего-нибудь не то, и ласты отброшу от недостатка магической энергии. А так все вижу, и понимаю на что способен мой организм. Такое знание лишним не будет.
  

Глава 6.

Мы немножко испугались,

незнакомый был нам зверь,

очень сильно замахнулись,

сколопендры нет теперь...

(Шутливая песенка гномов)

   Немного передохнув, я решил пока отложить магические эксперименты. Пора найти выход из этих подземелий. После консультаций с Хранителем решаю выдвигаться дальше по коридору. К воздушной шахте решил пока не возвращаться. Отправляясь в путь, хотел экспроприировать из развалин арсенала единственную ценную вещь - тот самый ларец, в котором я нашел перстень Доспеха Духа. Но тут меня ждал облом. Эта симпатичная и с виду очень дорогая коробочка была наглухо приклеена к каменному постаменту. Как ни старался, но так и не смог ее отломать. Все попробовал даже пустил в ход заклятия и призванное оружие. Нифига не получилось! Даже золотые части отколупать не смог. С тихой грустью посмотрев на недоступный ларец, я двинулся в путь.
   Следующие два часа были довольно однообразными и скучным. Я брел по пыльному и грязному подземному тоннелю. Было видно, что его давно никто не посещал. Кое-где попадались трещины на стенах и потолке. В одном месте большие рухнувшие с потолка камни перегородили дорогу. С левой стороны был глухой завал, а вот справа от стены коридора вроде виделся узкий проход. Правда, в паре мест он был перекрыт большими каменюками. Я призвал двуручный боевой молот и решил попробовать пробиться через препятствие. Если разобью эти камушки, то наверняка смогу протиснуться через проход. В обычной ситуации, с обычным пусть даже двуручным молотом я бы не рискнул так поступить. У меня бы просто пупок развязался долбить в щебенку такие камушки. Но я сейчас держу в руках ведь не совсем обычное оружие, а самое что ни на есть магическое. Как действует такой меч я уже видел. А вот как поведет себя молот против камня?
   Правда, один момент меня сильно смутил. Я не знал, что там ждет за завалом. Пробьюсь вот я через этот проход, силы потрачу, а там еще один завал. Не хотелось бы выполнять глупую работу и терять понапрасну время. Проблема, однако! Которую тут же решил, подслушавший мои невеселые мысли Хранитель. Он заявил, что для таких случаев существует специальное заклятие. Нет, это не атакующая магия. А потом Хранитель показал, как это работает. Это заклятие я назвал "сканер". Оно позволяло видеть, нет...э...скорее тут подойдет слово ощущать. Да, именно так. После запуска "сканера" я стал ощущать окружающее меня пространство. Словами это трудно передать. Наверное, так ощущают мир летучие мыши при помощи ультразвука. Эдакий альтернативный способ ориентирования в пространстве в условиях плохой видимости. Вот и "сканер" давал мне подобную способность. Я увидел мир в каких-то расплывчатых серых тонах. Вот стены тоннеля, завал и то что там творится за ним. Видимость ограничена где-то метрами двадцатью. Но этого мне хватило, чтобы понять, что за завалом путь свободен. Это и требовалось выяснить. Отрубаю "сканер" и промаргиваюсь. Уф, с непривычки даже голова немного заболела. Не привык еще мой организм к таким испытаниям. Хранитель меня заверил, что в дальнейшем мое тело начнет перестраиваться, адаптируется и не будет так болезненно реагировать на применение "сканера". Пришлось ему поверить. Немного отдыхаю, ожидая, когда Доспех Духа приведет в норму мой исстрадавшийся организм. Этот артефакт мне нравится все больше и больше. Его способность постепенно подлечивать мое тело была крайне полезной. Через пять минут головной боли как не бывало. Чудесный костюмчик мне достался. Интересно, а он похмелье тоже лечить сможет?
   Ну, хорош рассиживаться. Подхватываю боевой двуручный молот и шагаю к первому камушку, перегородившему путь. Примериваюсь и наношу первый удар. Поразительный эффект. Хорошо, что я был уже готов к чему-то подобному. От моего удара каменная глыба размером с меня пошла трещинами и от нее отвалилось несколько кусков. Следующими ударами начинаю уверенно крошить твердый камень. Кстати, когда во все стороны от ударов моего молота начали разлетаться камни, то некоторые из них устремились в мою сторону. В принципе, доспех на мне защитил бы мое тело от повреждений. Но тут меня ждал еще один сюрприз. Камушки до меня так и не долетели. Они честно пытались, но у них ничего не вышло. Внезапно передо мною возникла полупрозрачная переливающаяся фиолетовым светом пленка. Камни, летевшие в мою сторону, с шипением рикошетили от нее в разные стороны. От удивления я даже перестал долбить по камню. Ух ты! Это что за покемон? Настоящее защитное энергетическое поле! Я нечто похожее много раз видел в кино и компьютерных играх.
   - Доспех Духа оснащен магическим энергетическим щитом, основанном на использовании первостихии и имеющим мощность семьдесят шесть эргов по шкале Ларкервальда, командир, - подтвердил мою догадку Хранитель.
   - А семьдесят шесть этих самых эргов - это много или мало? - возник у меня вопрос.
   - Щит мощностью в один эрг способен отразить один болт, выпущенный из арбалета или одно слабое атакующее заклятие типа стандартной "огненной стрелы" из арсенала мага огненной стихии. После чего он истощится и пропадет, командир!
   - Круто! Он еще и магию может отражать?
   - Да, командир. Этот щит предназначен для защиты носителя от дистанционных атак обычным оружием и от магии. Правда, с защитой от магических атак не все так просто. Тут ситуация зависит от мощности применяемого против тебя заклятия. Скажем, тех же "огненных стрел" магический щит Доспеха Духа сможет отбить штук семьдесят или семьдесят пять. А вот "огненный шторм" разрядит его за несколько мгновений.
   - Понял, понял. Все зависит от того, чем по мне отработают. Пистолетом или тактической ракетой! - произнес я, поворачиваясь к наполовину раскрошенному камню и поднимая молот.
   Следующие полчаса я с перерывами на краткий отдых пробивал себе дорогу по проходу. Наконец, последний каменюка разбит, и я смог протиснуться дальше в тоннель. Фух! Немного устал. Но не так как мог бы в своем прежнем теле. Там на Земле мне уже за сорок перевалило. А здесь я еще очень молод, и нахожусь в отличной физической форме. Грос был парнишкой спортивным и выносливым. Да, и Доспех Духа мне также тонуса и сил прибавил. В общем, немного передохнем и двинем дальше.
   Пройдя от завала по тоннелю метров пятьдесят, натыкаюсь на заброшенную комнату. Двери в этом помещении не наблюдаю. Сгнила от времени. Ее останки валяются на полу. Понятненько! Надо пошарить тут на предмет ценностей. Через пять минут поисков я понял, что здесь ловить нечего. Все более или менее ценное давно превратилось в труху. В дальнем углу комнаты обнаружился скелет, похожий на человеческий. Если судить по его небольшому росту, то при жизни он был гномом. Да, скорее всего - это один из жителей подземного города, погибший в случившейся сорок лет назад катастрофе. Никаких ценностей при нем видно не было. Я не стал ворошить старые кости. Не на столько уж я оскотинился, чтобы копаться в останках погибшего. Нет, я совсем не ангел. Трофеи после боя частенько приходилось собирать с тел павших врагов. Но то трофеи. Это святое. А вот рыться в чужих истлевших костях. Тут я пас! У меня тоже есть свои принципы, между прочим.
   Пока размышлял о бренности бытия, глядя на останки неизвестного гнома, меня попытались съесть. Из дыры в стене выползла здоровая многоногая тварь, похожая на метровую мохнатую сколопендру. Эта зараза ринулась в мою сторону, оживленно щелкая жвалами. И ежу понятно, что она нацелилась мною пообедать. Когда заметил это мохнатое недоразумение, то меня аж передернуло от омерзения. С детства не люблю вот таких многоногих, ползучих гадов. Практически на одних инстинктах, призываю полуторный меч и шинкую вредное насекомое. А это гадина довольно шустрая. Ей почти удалось уклониться от моего удара. Но почти в таких случаях не считается. Кончик меча все же задел эту юркую тварь по боку. Острый зачарованный меч без особого труда разрезал прочный хитин и врезался в податливую плоть. И тут сколопендра совершенно неожиданно осыпалась пеплом. Прикольненько! Вот только что, эта членистоногая и жуткозубая зверушка билась в предсмертных конвульсиях прямо передо мной. А уже через мгновение она превращается в кучку золы. Прямо - картина маслом в стиле Блэйда. Там в кино главный герой афроамериканской наружности вампиров своим фасонистым мечом рубал, похожим на японскую катану, превращая их в пепел. Интересный эффект! Я бы сказал - завораживающий!
   Долго мне поразмышлять над этим совпадением не дали. Из той же дыры в стене толпой повалили такие же сколопендры как та, которую я только что прикончил. Приняв несколько штук на клинок, понимаю, что их тут слишком много. Ох тыж твою за ногу! Одна из этих агрессивных гадин попыталась вцепиться мне в левую ногу. Шустрая какая, зараза! Жутко ядовитые зазубренные жвалы (а другими такие зубки быть просто не могут) со скрежетом вцепились в сталь доспеха. Уф! А хватка то у нее, как у бульдога. Фиг оторвешь. Хорошо, что на мне сейчас прочнейшая броня. Прокусить ее эта мерзкая тварюшка не смогла. Быстрым движением перерубаю настырную зверюгу пополам. И резко стартую к выходу из комнаты. Где разворачиваюсь, создаю "гранату" и запускаю ее в самый центр, атакующих меня членистоногих монстров. После чего, заныриваю в тоннель, прячась от ударной волны и осколков. Рефлексы профессионального военного сработали. Гранаты то (настоящие, а не магические понятное дело) мне в жизни приходилось применять не один раз. При зачистке помещений, наполненных недружелюбными противниками - это просто незаменимое оружие. Пропускаю мимо поднятую взрывом пыль и настороженно выглядываю в комнату. Вот - это уже другое дело. Заклятие попало туда, куда я и целился. Взрыв первостихии уничтожил большую часть сколопендр. К счастью, они перли на меня компактной группой. За что и поплатились. Кстати, дистанционная магия тоже превратила всех убитых и раненных многоножек в пепел. Похоже, что в этом виновата первостихия. Видимо, она при попадании кардинально разрушает плоть. Три сколопендры все же уцелели, но явно были контужены взрывом. Они ворочались на каменном полу и выглядели не совсем здоровыми. Быстрый рывок вперед. Добиваю их (пока не очухались) своим мечом. Отпрыгиваю назад и осматриваюсь вокруг. Выживших нет.
   - Да, сколько же вас там прячется? - на адреналине ору я, замечая, как из той самой дыры в стене опять высовывается морда сколопендры. - Честное слово, задолбали!
   Решение приходит мгновенно. Создаю еще одну "гранату" и швыряю ее, целясь в злополучную дыру. Есть попадание! Заклятие разорвало уже высунувшуюся многоножку и хорошо так рвануло в дыре. Все это я краем глаза наблюдаю выскакивая из комнаты. Атакующее заклятие или обычная граната. А принцип действия то у них очень похож. Поэтому, будем следовать технике безопасности при обращении со взрывчаткой и взрывчатыми боеприпасами. Между прочим, взрывная волна в помещении - это очень мощный поражающий фактор. Не хотелось бы под нее попасть. Выглядываю в комнату, чтобы полюбоваться на результат своих действий. Неплохо, неплохо! Надоевшая дыра надежно закупорена небольшим завалом из камней. Теперь тут ни одна тварь не пролезет. Правда, трещин на стене и потолке прибавилось. На фиг, на фиг! Заходить туда не буду. Еще рухнет камушек на голову. Не хотелось бы. А мы пойдем на север! Тьфу ты! Я хотел сказать, что мы проследуем дальше по тоннелю в поисках выхода.
  

Глава 7.

Все так тихо, темно под водою,

Только тина кругом да песок.

Я на ил наступаю ногою

И пою этот медленный рок...

(группа "Сектор газа")

   - Мы шли, шли. И, наконец, пришли! - бормочу я, бросая камушек в темный провал. Внизу булькнула водичка.
   - Нет! Скорее, приплыли, командир, - вздохнул, Хранитель.
   - Ты же говорил, что тут есть выход! - начинаю закипать.
   - Ну, сорок лет назад он тут точно был, командир! Кто же знал? Я же не провидец! - начал оправдываться Хранитель.
   Похоже, нас посетила та самая вредненькая птичка обломинго. Долгий путь по подземному коридору внезапно закончился огромным темным провалом в горной породе. В непроглядной темноте где-то там внизу плещется вода. Как я не приглядывался, но разглядеть, что там твориться внизу не могу. Темно. Тут даже адаптированное к сумраку подземелий зрение гнома было бессильно. Ни черта не видно. А собственно, что я тут мучаюсь? Врубаю "сканер" и осматриваюсь. Так, так! Похоже, перекрытия между ярусами города рухнули, уничтожив мой тоннель. Дальше дороги нет. А вот внизу наблюдается что-то вроде большой пещеры. Нет, это явно неприродная каверна. Данное помещение больше похоже на огромный рукотворный зал, из которого выходят три тоннеля. Причем, все внизу затоплено водами подземной реки. Уф! Отключаю "сканер" и трясу головой. Какая же это неприятная магия. Аж зубы зачесались. Зато, теперь знаю, что там внизу творится. Если прыгну в провал, то ноги вряд ли переломаю. Но от этого не легче. Конечно, вода смягчит мое падение, ну, а дальше то что. Там глубина приличная. Тоннели внизу затоплены полностью. Как же я по ним буду перемещаться? Жабр то у меня нет. Под водой дышать не могу.
   - Это не совсем так, командир. Вода - это не проблема для носителя Доспеха Духа! - перебил мои невеселые мысли Хранитель.
   - Что ты имеешь ввиду? Я что могу теперь в рыбу превратиться? - не понял я.
   - Нет, рыбой ты стать сможешь. Но если на тебе в момент погружения будет надет полный латный комплект Доспеха Духа, то ты сможешь дышать под водой. Только ни в коем случае не снимай шлем и не поднимай в воде забрало, а то разрушишь магический контур наложенных чар и захлебнешься! - начал терпеливо объяснять Хранитель.
   - Прямо, какой-то космический скафандр получается, а не Доспех Духа. Значит, он полностью герметичен? А от газов эта чудесная броня случайно не защищает? - обрадовался я.
   - Да, командир, от разных вредных газов Доспех духа также защищает своего носителя. Ящеры во время войны очень любили пускать воду в подземные тоннели гномьих городов и применять смертоносные газы против своих врагов. И это учитывалось при создании Доспехов Духа! - пояснил Хранитель.
   Понятненько! Призываю шлем. А то я по подземельям без него ходил. Все время таскаться в шлеме - это не совсем удобно. Никогда не любил эту часть воинского снаряжения. Еще в той жизни на Земле из снаряги всегда на боевых носил разгрузку и бронежилет. А вот вместо каски предпочитал камуфляжную панаму натовского образца. Хотя, другие части Доспеха Духа во время моего долгого блуждания по подземелью я не снимал. Ведь, кроме лат у меня сейчас нет никакой другой одежды. А тут в нижних ярусах подземного города довольно прохладно, между прочим. Кто бывал в пещерах, тот меня поймет.
   Итак, теперь Доспех Духа одет на мне в полном комплекте. Как и советовал Хранитель, забрало шлема опущено. Полная герметизация. Пора приступать к водным процедурам. Невольно задерживаю дыхание и с разбегу прыгаю в черный провал под ногами. Вы когда-нибудь прыгали с высокой скалы в море? Нет, а я вот имею такой опыт. Это вам не с вышки в бассейн сигать. Со скал в воду прыгать довольно опасно. Во-первых, можно напороться на что-то твердое в море. Камни там какие-нибудь или коралловую отмель. Но здесь вроде бы глубина приличная. Я "сканером" специально проверил. И второй момент о котором стоит помнить - это хороший разбег перед таким прыжком. Скалы очень коварны. Возьмешь не тот разбег и в полете задницей за камень зацепишься. Неприятная травма. У меня так один приятель здорово расшибся. Зацепился в прыжке за скальный выступ. Потом его еле откачали. Поэтому, разбегаемся и прыгаем. Со стороны, наверное, мой прыжок смотрится феерично. Воин в полном готическом доспехе (с виду ну очень тяжелом) прыгает в глубокий, темный омут. Но самоубийство - это не наш метод. Выпендриваться я не стал. Никаких там зрелищных переворотов сторонний наблюдатель не увидит. Прыгаю классическим солдатиком - ногами вниз. Есть контакт. С громким плеском практически мгновенно ухожу под воду. Уф! Отличный прыжок. Чистый. Тут ведь есть и третий момент в этих прыжках в воду. Чем выше скала или вышка, тем большая вероятность расшибиться об поверхность воды. Это она только вблизи кажется мягкой и прозрачной. А стоит на воду упасть с приличной высоты. Да еще и неправильно - пузом-спиной вниз, растопырившись как лягушка. Вот тогда вы познаете все оттенки боли. Поэтому, в воду надо входить правильно - ногами или головой. Хотя, непрофессиональным прыгунам, к которым я отношу и себя, лучше прыгать ногами к воде. Голова слишком уязвимая часть тела для таких экспериментов. Запросто можно повредить слуховые перепонки или глаза.
   Оказавшись в воде, камнем ухожу на дно. Хоть мои доспехи и довольно легки, но плавать в них просто не реально. Такое возможно только в фэнтезявных компьютерных играх. Это там герои могут рассекать мировой океан, одев полный латный доспех. К сожалению, здесь не игра. Поэтому, я плавно опускаюсь на дно, которое когда-то было полом обширного подземного помещения. Наконец, мои ноги касаются грунта. Чувствую себя водолазом. Те тоже в своих тяжелых глубоководных скафандрах не плавают, а ходят по дну. Значит, дайвер из меня не вышел. Будем изображать водолаза. С опаской вдохнул воздух. Хм! Не обманул Хранитель. Работает мой Доспех Духа. Теперь бы еще знать куда идти. Тут кругом такая тьма. Не видно ни зги. Ох-хо-хоюшки! Придется опять врубать надоевший "сканер". Иначе, я просто дорогу не найду. Ну, потопали что ли.
   Да, без освещения здесь делать не чего. Если бы не "сканер", то я бы далеко не ушел. Башка, правда, от него просто раскалывается. Вот же бракоделы! Эти древние гномьи мастера. Не могли нормальное заклятие прикрутить к Доспеху Духа? Или я такой особенный с аллергией на "сканер"? Приходится хитрить. Включать магию на краткий миг для ориентации в пространстве. Потом ждать пока боль в мозгу утихнет и двигаться в нужном направлении. Понятно, что при таком раскладе моя дальнейшая дорога превратилась в пытку. Но другого выхода я не вижу. Приходится терпеть и стискивать зубы. Если бы не подлечивающее действие со стороны Доспеха духа, то я бы давно отбросил ласты в этой долбанной гигантской ванне.
   К сожалению, из трех тоннелей, ведущих отсюда, два уже оказались совершенно непригодны для продвижения. Оба оказались завалены упавшей горной породой. При этом, на второй подводно-подземный коридор я убил целый час на обследование. Если первый тоннель практически у самого входа закончился глухим завалом. То по второму я прошел не меньше восьми сотен метров. Пока не уткнулся в точно такой же каменный тупик. Тут никаких слов не хватает. Одни знаки препинания в голову лезут. Пришлось возвращаться обратно в затопленный зал. Возле входа в третий подземный коридор я немного передохнул. Жаль, что "сканер" добивает только метров на двадцать. Что там творится дальше не видно. Пока, этот последний подземный ход выглядит перспективно. Хотя, второй то тоже смотрелся многообещающе. Эх! Скрещиваю пальцы на удачу и делаю первый шаг.
   Я прошел уже метров сорок по затопленному тоннелю. Когда при очередном включении "сканера" Хранитель потребовал, чтобы я остановился. Хм! Вот что привлекло его внимание. В стене справа обнаружился закрытый люк. Вот это поворот! А "сканер" то оказывается позволяет видеть, что там творится за стеной. Точнее говоря, за закрытой дверью обнаруженного люка. А там... Очень интересная картина. Там. Неширокая вертикальная шахта со специальными ступенями на одной из стен для подъема и спуска.
   - Похоже, что мы скоро отсюда выберемся! - обрадовался Хранитель.
   - Почему ты так решил? - затупил я.
   - Командир, ты же техническую шахту видишь?
   - Ну, вижу. И что?
   - Так мы по ней на верхний уровень вылезем, командир.
   - Прямо так возьмем и выберемся. Дверь то, между прочим, закрыта. Если ты не заметил.
   - Подумаешь дверь какая-то! На ней же укрепляющих чар нет, командир. Ты ее без проблем выбьешь. Ведь такие огромные камни в щебенку разбивал. Вспомни.
   - А ведь точно! Я и забыл про свой супермолот. Голова от этого мозголомного "сканера" совсем не соображает. Что ты там говорил про чары?
   - Командир, укрепляющие чары хорошо защищают от взлома и значительно увеличивают прочность дверей. Но под водой они не работают. Поэтому, давай поскорей разобьем эту дверь и выберемся по технической шахте наверх.
   Однако, даже без укрепляющих чар мне пришлось повозиться с этой дверцей. Скорее, она напоминала толстую, каменную, квадратную плиту. Призвал двуручный молот и от души намахался им. Блин горелый, а под водой то особо не размахнешься. Плотная водная среда неплохо так гасит убойную силу удара. В общем, пришлось помучиться. Но это того стоило. Наконец, дверь пала в неравном бою, и я смог протиснуться в техническую шахту. Да, а тесновато здесь. Кругом какие-то трубы торчат. Память Гроса услужливо подсказывает, что такие вот шахты ремонтники используют для обслуживания городских коммуникаций. А ничего так гномы здесь живут. Волне цивилизовано. С канализацией, отоплением и водопроводом, в котором помимо холодной есть и горячая вода. Да, и магическое освещение по всему городу присутствует. Людям Земли в Средние Века такая роскошная жизнь и не снилась.
   Подъем по скользким ступеням, похожим на металлические скобы, торчащие из стены, в темноте по вертикальной затопленной шахте был еще тем приключением. К счастью, вода довольно быстро кончилась. Примерно через десять метров я неожиданно вылез из нее. В принципе, логично. Техническая шахта то прорублена в скале вертикально вверх. И я по ней поднялся гораздо выше уровня подземных вод. Это значит, что мы идем правильной дорогой. Надеюсь, там наверху не будет никаких каменных завалов. Кстати, я как-то сразу не сообразил. Но стоило мне только выбраться из воды, как начал различать окружающую обстановку. Обычным зрением, между прочим. "Сканер" в этой шахте я предпочел пока не использовать. А то голова заболит в самый неподходящий момент. Рука дрогнет, нога соскользнет со ступени и грохнусь я вниз с верхотуры. На фиг, на фиг такое счастье. Я и наощупь могу по лесенке залазить наверх. И вот так лез, лез, механически переставляя ноги и руки. И в какой-то момент понял, что прекрасно вижу все вокруг. Невольно замираю и оглядываюсь по сторонам. Вот в чем дело. Уже знакомый светящийся мох небольшими кустиками расположился на стенах шахты. Здесь нет сплошных светящихся зарослей как те, что я видел на потолке в незатопленных коридорах. Только редкие тусклые вкрапления. Но этого глазам моего нового тела было достаточно, чтобы все прекрасно видеть. Странно! А под водой то мха я не заметил. Видно, он там весь погиб при затоплении. Теперь понятно, почему внизу не было освещения.
   Несмотря на хорошую физическую подготовку Гроса сына Фрилафа подниматься вверх по технической шахте довольно утомительно. Да, и делать это в броне (пускай даже облегченной по максимуму) не совсем удобно. Хорошо, что по ходу следования встречаются специальные ниши, вырубленные в стене шахты. Как объяснил мне Хранитель:
   - Эти ниши сделаны тут для удобства ремонтников. В них можно передохнуть во время ремонтных работ, подъема или спуска по лестнице. Гномы любят работать с комфортом.
   Тут я вынужден был с ним согласиться. Эти ниши очень сильно облегчают труд ремонтных бригад. Да и мне вот тоже пригодились. Наконец, порядком поднадоевший подъем подошел к концу. Передо мною опять закрытый люк. Точно такой же как тот, который я разбил внизу. Увидев его я немного загрустил. Неужели, и этот придется долбить молотом? Я же тут в такой тесноте и не размахнусь то как следует. Но ломиться в закрытую дверь не пришлось. При помощи Хранителя я разобрался и смог открыть запертый люк. Ничего сложного для выходца из технического мира тут не было. Повернуть по часовой стрелке рычаг у двери и дернуть его на себя. Сработало! И хорошо, что я открывал дверцу изнутри шахты. А вот чтобы сделать это снаружи, уже потребуется специальный ключ. Который выдают только ремонтным бригадам. Хранитель сказал, что это делается специально, чтобы дети и посторонние не могли залезть в технические шахты. Техника безопасности, понимаешь. Да уж! Очень продуманный народ эти гномы.
   - Вот мы и выбрались на центральный ярус славного города Хихнард, командир. Именно на этом подземном уровне расположены все выходы из города на поверхность. Если я не ошибаюсь, то этом самый коридор должен вывести нас прямо к Северным Воротам! - обрадованно затараторил Хранитель, как только я вылез из открытого люка. - Я же говорил, что выведу тебя в жилую часть города!
   - Не хвастайся, мы еще не вышли к лю...э...гномам! - перебил я разговорившегося духа, с любопытством оглядываясь по сторонам.
   Выход из технической шахты располагался в небольшой комнатушке. Внимательный осмотр показал, что я сейчас нахожусь в чем-то типа бытовки для ремонтников. Тут они хранят свою спецодежду и инструменты. Ничего интересного. Ни сокровищ, ни каких-либо магических артефактов я, к моему великому разочарованию, не нашел. Да, хреновый из меня вышел Индиана Джонс. Ничего путного найти не могу. Хотя, нет. Отставить! Зря я себя ругаю. У меня же есть Доспех Духа. Если верить Хранителю, то это очень крутая и редкая магическая штука. И знаете? Я ему верю! Но для меня это совсем не сокровище, а инструмент выживания в этом новом враждебном мире. Если бы не Доспех Духа, то я бы, скорее всего, и не зашел так далеко. Буду честным перед самим собой. Без него сейчас бы все еще бродил по заброшенным нижним ярусам. А скорее всего, меня бы уже доедали какие-нибудь сколопендры. Без магии и оружия я бы от них точно не отбился.
   Может быть у вас сложилось мнение обо мне, как о жадном до золота кадре? Но я ведь совсем не такой. В поисках сокровищ меня манит не столько их стоимость, а сам процесс поиска затягивает. Азарт просыпается. А к деньгам и разным материальным благам я отношусь без всякого пиетета. Совсем не понимаю тяги отдельных людей к богатой жизни. Читал я тут у некоторых авторов про различных попаданцев. Их герои все как один всеми правдами и неправдами сразу же после попадания начинают зарабатывать деньги. При этом, они каких только преступлений не совершают. И если бы это делали ради какого-нибудь великого дела. Типа, нужны деньги на развитие страны или на финансирование какого-нибудь научного проекта, который спасет многих людей от смерти. А вот и нихрена подобного! Исключительно для себя любимого стараются. Высунув язык гребут и гребут под себя. Про таких вот "хероев" читать довольно неприятно. Чересчур мерзкие типажи какие-то получаются. Мне эти кадры категорически не нравятся. Авторов, которые такое пишут, я тоже не совсем понимаю. Они что свои розовые фантазии о сладкой и сытой жизни описывают что ли? Которые сами не могут или боятся реализовывать. Не могу я таких людей понять.
   Хотя, я далеко уже не юноша со взором горящим. И жизнь меня побила со всей дури ключом по голове. Когда жил на Земле, то мог заработать на жизнь. И зарабатывал. Именно столько, сколько мне надо. Ну, а тяга к чрезмерной роскоши и красивой жизни больше похожа на психическое заболевание. И тем более, маниакальная готовность при этом идти по трупам, нарушая все законы, к своей сверкающей золотым сиянием цели. Я же предпочитаю делать свое дело и жить, по совести. Так чтобы потом не было стыдно за свои поступки. Может, это и неправильная позиция. Для многих смешная. И на Земле давно устаревшая. Там все продавалось и покупалось. И люди зачастую служили не Родине, а Золотому Тельцу. Наверное, поэтому, я чувствовал себя так неуютно на гражданке. На войне жизнь проще и гораздо чище. Отношения между людьми на передовой более правдивые что ли. Когда кругом свистят пули и от тех, кто рядом зависит твоя жизнь. То тут не до финансовых махинаций. Хотя, и там встречались жадные уроды. И еще, я заметил такую тенденцию, что чем дальше от передовой, то тем больше кругом предприимчивых тварей в человеческом обличие. Люди они же такие люди!
   Вот с такими невеселыми мыслями выхожу из комнаты ремонтников и топаю по очередному коридору. Который оказался довольно коротким и за ближайшим поворотом уперся в массивную металлическую дверь. Похоже, это и есть долгожданный выход на обитаемый уровень. Просто праздник какой-то. Неужели все? Дошел?
  

Глава 8.

  

И страшный орк берсерк лихой

в бой рвался сгоряча,

но смерть нашел на острие

он гномьего меча...

(Гномья Сага)

   Но радоваться долго мне не дали. Уже на подходе слышу подозрительные звуки. Что-то там за этой дверью нехорошее творится. Дикие крики и звон стали, конечно, звучат приглушенно, но очень знакомо. Их я совсем недавно уже слышал. В том самом предсмертном видении Гроса. Прикладываю ухо к двери и отчетливо слышу звуки идущего боя. Кто-то ожесточенно рубится не на жизнь, а на смерть. И народу там довольно много веселится. Ох, не нравится мне это! Активирую "сканер" и осматриваюсь. Слух меня не обманул. За дверью в большом зале идет сражение. Я отчетливо вижу бледные силуэты сражающихся. Похоже, орки сцепились с гномами. Троллей не видно. Так, так! А гномов то гораздо меньше чем врагов. И орки их энергично теснят.
   Уф! Зажмуриваюсь от боли в голове и поспешно отключаю "сканер". Нет, это заклятие очень даже полезная вещь в деле выживания. Видеть сквозь стены - это конечно круто. Но слишком оно некомфортное для моего организма. Как там медики говорят? Побочный эффект. Да, побочный эффект у сканера еще тот. Боль в голове трудно игнорировать. Невозможно работать в такой обстановке! Хотя, все что мне нужно, я успел рассмотреть. Между мною и гномами толпятся орки. И это не есть "гут"! Но не вмешаться в эту разборку я не могу. И дело совсем не в том, что я крутой и особо безбашенный попаданец, которому по всем канонам надлежит быть супергероем, спасающим принцесс, повергающим зло и режущим врагов пачками. Многие книжные попаданцы (в основном менеджеры, программисты и прочие боевые ботаны) бросаются в чужой бой не особо задумываясь. Но это не наш метод. Как человек поездивший по горячим точкам, я очень хорошо знаю цену напрасного, ненужного и глупого риска. Жизнь слишком ценная штука, чтобы рисковать ею в глупом порыве.
   Но в данном конкретном случае я просто обязан вмешаться. Тут как оказалось, в самом разгаре война между конкурирующими разумными расами. И эта война идет на полное истребление. То есть, нейтральным тут быть не получится. Для орков я гном, а, значит, враг, которого надо уничтожить. И никаких переговоров тут не предусмотрено регламентом. Этот конфликт будет длиться, пока одна из сторон не вырежет другую под корень. Поэтому, мне прямая дорога - к гномам. Только так я смогу выжить. Это вам не современная Земля, где одиночки вполне могут комфортно прожить в шуме многомиллионных городов. Тут на Тхеусе все еще царит настоящее средневековье, приправленное магией и прочими чудесами. Здесь одиночкам не место. Местные жители выживают только в коллективе. И я, как человек в прошлом военный, такую тактику очень хорошо понимаю. Бред про одиночных героев, бредущих по миру куда глаза глядят, оставьте для подростков. В средневековье такие личности являются изгоями и бродягами.
   Для тех, кто в танке объясняю популярно. Знаете, кто такие бомжи? Вот на Тхеусе - это и есть одиночки. Их тут никто не любит и не уважает. А значит, на любого одинокого персонажа можно безнаказанно напасть, чтобы убить, ограбить и поработить. Здешние аборигены уважают только силу. Силу семьи, клана, банды, гильдии, жреческого ордена, орды или другой социальной группы, стоящей за любым разумным. Это вам не компьютерная игра. Тут ставки гораздо серьезнее. Нет, можно, конечно, сейчас затаиться и подождать окончания битвы. Вот только я почему-то уверен, что в ней победят не гномы. Уж слишком против них противников много рубится. Далее, размышляем логически. Гномов добьют, и я останусь в гордом одиночестве. Прятаться вечно я не смогу. Рано или поздно, но орки меня поймают. Зажмут большой толпой. Тут и Доспех Духа не поможет. Это конечно крутой бонус, но не верю я, что смогу устоять в одно рыло против всей орочьей орды.
   Как воин ближнего боя я еще слишком слаб. Да, кое какие навыки мне от Гроса достались. Но не все что были у настоящего сына Фрилафа. Я теперь могу правильно держать холодное оружие, наносить и отражать простейшие удары, знаю боевые стойки. Вот, в общем-то, и все что я могу. Для того чтобы стать крутым фехтовальщиком и мастером ближнего боя таким же как прежний Грос, надо много и упорно заниматься. Хотя, нет еще есть довольно средние навыки самбиста из прошлой жизни. Ну, не был я фанатом рукомашества и дрыгоножества. Так, в пьяной драке от наркомана с ножом отмахаться. И только. Несмотря на весь мой боевой опыт, я же не киношный спецназовец, а обыкновенная "пяхота". А пехотинцу в современном бою образца двадцать первого века рукопашный бой мало чем может помочь. Это в кино боец про...э...любит автомат, пистолет (хотя это вспомогательное оружие может быть не у всех), гранаты (обычно в разгрузку влезает штуки три-четыре), штык-нож (или другой короткий клинок) и начинает махаться с точно таким же растяпой из стана противника в стиле шаолинь против ниндзя. Но то в кино. В реальном бою до рукопашной доходит очень редко. Так, например, за всю мою долгую боевую карьеру близкий контакт случился только один раз при зачистке расстрелянного артиллерией сирийского поселка. И то руками не пришлось помахать. На одних рефлексах саданул внезапно выскочившего из-за двери духа стволом автомата в лицо. Ему этого хватило, чтобы отбросить коньки. Ну, не спецназер я, не спецназер! Мы противника просто уничтожали из штатного стрелкового оружия на дистанции не ближе ста метров. И никаких тебе киношных рукопашных схваток.
   Пока рефлексировал голова перестала болеть. Доспех Духа - лучшее болеутоляющее. Призываю шлем. Когда вылез из воды в шахте, я его развеял. Без него карабкаться вверх по ступеням было более удобно. Ну, вот! Теперь я в полном доспехе. Призываю полуторный меч. Им проще всего работать с моими куцыми навыками воина ближнего боя. Готов. Подхожу к двери. Так, так! Справа рычаг. Понятно. Дернешь - дверца и откроется.
   Когда дверь начала открываться, отъезжая в сторону, я уже сместился в сторону под прикрытие стены. Заполните! Если вы знаете или подозреваете, что за дверью может быть вооруженный противник, то никогда не открывайте ее стоя прямо перед дверным проемом. Несколько раз я видел, как люди таким вот макаром ловили пулю. Что будет делать человек с оружием сидящий в засаде напротив двери? Сначала, он начнет стрелять по этой открывающейся двери, а уже потом разбираться, кто ее открыл.
   Дверь уже наполовину открылась, когда я резко выглянул и осмотрелся. То, что увидел мне очень понравилось. Орки были слишком увлечены боем и не обратили внимание на открывающийся проход в стене. Да, дверь при этом издавала скрипящие звуки (шарниры явно давно не смазывали), но звуки бушующего сражения заглушали все вокруг. В общем, мой выход обещал быть внезапным. Вот и ладушки! Создаю "гранату", запуливаю ее в ближайшее скопление орков и ныряю назад в укрытие. Ух! Хорошо грохнуло. Теперь меня точно услышали. Чтобы противники там не особо скучали повторяю процедуру с "гранатой". Только теперь взрывной магический подарок прилетает уже другой группе орков. Дожидаюсь пока грохнет и выскакиваю через полностью открывшуюся дверь с мечом на перевес.
   Картина маслом "Не ждали". После применения заклятий пространство перед дверью я себе расчистил довольно неплохо. Кстати, трупов, убитых взрывом первостихии орков, не видать. Но уже знакомого пепла и побитых доспехов хватает. М-да! Оказывается, не только сколопендры превращаются в пепел под воздействием первостихии. Орки также сгорают без остатка. Но не все, не все. Вот парочка умудрилась как-то уцелеть. Ворочаются, лежа на каменном полу. Надо их законтролить, пока не очухались. Резкий рывок вперед. Два быстрых удара мечом. И орки рассыпаются пеплом. А что? Все культурно и стерильно. Никакой кровищи и выпавших из разрубленного живота кишок. Бац-ц! И противник развеивается кучкой пепла. Страшная штука эта первостихия. Любая царапина моим зачарованным мечом становится смертельной для противника. Кстати, себя я таким оружием ну никак не смогу поранить. Этот момент еще раньше у Хранителя прояснил.
   Вашу Машу! Пока я тут отвлекся сбоку с диким ревом налетает здоровенный орк. Знакомый типаж. Высокий мускулистый качок. Из одежды на нем только потрепанные кожаные штаны и ожерелье из клыков какого-то зверя на шее. Светящиеся магией глаза и многочисленные татуировки дополняют картину. Берсерк! А быстро отреагировал, зараза. Серьезный противник. В руках атакующего громилы легким перышком порхает грубый двуручный меч. И двигается он чертовски быстро для меня. Я, вообще-то, никогда тормозом не был. На реакцию не жалуюсь. А тут только и успел, что слегка повернуться. И сразу же получил прилетевшую плюху. Меч берсерка со страшной силой бьет меня в живот. Гордой птичкой по имени Пингвин отлетаю в сторону, а в голове вспыхивает мысль:
   - Похоже отбегался наш попаданец и пожить то не успел здесь как следует!
   С грохотом приземляюсь в ворохе измочаленных взрывом орочьих доспехов. Жду боли. Но ее все нет! Робкий взгляд на свой живот. Ого, а бронька то выдержала. Удивительно, удар был не хилый. Я уж думал, что мне конец. Убил меня злыдень татуированный. Но нас еще рано хоронить. Ух ты! И меч свой я во время полета умудрился не выронить. Он как будто прилип к ладони. Захочешь не уронишь. Еще один бонус от создателей Доспеха Духа. Живем! Бросаю взгляд на своего противника и начинаю ощущать, как в груди поднимается эдакая бесшабашная злость. Адреналин выплескивается в кровь. Мир вокруг меня как-то странно замирает. Резко как бегун-спортсмен на соревнованиях стартую к явно замешкавшемуся берсерку. Двигаюсь быстро и легко. В теле образовалась какая-то странная пустота. Это чувство не передать словами. Это просто кайф! Эйфория! Противник кажется неуклюжим тормозом. Он начинает запоздало реагировать на мое приближение. Но делает это слишком медленно. Я действую быстрее. Подныриваю под его монструозный меч и бью рубящим-косым в печень. Мой полуторник легко разрубает врага на две половинки. Вижу, как медленно летящие брызги крови начинают так же медленно превращаться в пепел.
   Потом мое внимание привлекает короткое метательное копье с длинным и узким металлическим наконечником, которое неторопливо проплывает мимо моего лица. Резко разворачиваюсь и вижу того, кто его кинул. Орк в примитивной кожаной броне. Рядом с ним еще пятеро. Все смотрят на меня крайне недружелюбно. А один из них бросает в меня копье. Ну, чтож вы сами напросились! Срываюсь с места и несусь в их сторону. На половине моего пути ловлю медленно летящее мимо копье и отправляю его в полет острием к противнику. Вражеского метателя пробивает насквозь и практически одновременно с этим врубаюсь в неровный строй врагов. Парю как бабочка, жалю как пчела. Нет, я еще быстрее и смертоноснее. Орки вокруг такие неуклюжие и медленные. Они пытаются меня достать своим убогим оружием из дрянного железа. Но я им не позволяю этого сделать. Я быстрее. Я неуловим. Я убиваю. Мой меч разрубает вражеские щиты, доспехи, оружие и плоть без особого труда. Вокруг кружится пепел. У врагов нет ни единого шанса. Разрубаю щит, руку и грудную клетку очередного орка. Разворачиваюсь в поисках следующего противника. М-да! Это все? Они как-то подозрительно быстро закончились.
   Хотя нет, вон еще поспешают в мою сторону. Но делают они это очень медленно. Не будем разочаровывать товарищей. Сейчас я сам к ним приду. Поиграем! Срываюсь с места и устремляюсь к развернувшимся ко мне оркам. Орки передо мною все так же неуклюжи и неповоротливы. Мне это нравится. Так воевать можно. Кайф! Врубаюсь в толпу раздавая удары направо и налево. Врагов слишком много и мне прилетает несколько ударов, но на адреналине я их практически не замечаю. Не пробили броню и ладно. Энергия бушует в моей крови, я бог, я ангел смерти! Орков много, но я сильнее, быстрее и смертоноснее.
   - Всех убью, один останусь! - ору от переполняющих меня эмоций.
   Внезапно перед моим лицом расцветает зеленая вспышка. Что это? Мой щит полыхнул, принимая на себя какое-то атакующее заклятие. А потом передо мною появилось эта...это нечто. Эта штука была похожа на летающий полупрозрачный скелет, замотанный в какие-то драные тряпки. Эта летающая образина с противным воем с разгону впечаталась в мой магический щит. Удар был довольно сильным. Меня аж отбросило назад, но я смог устоять на ногах. Мерзкую тварь правда тоже отшвырнуло в сторону.
   - Что за черт? Что это за покемон такой? - в испуге заорал я. Ох, и напугала меня эта летающая штука. Я чуть кирпичи не отложил с перепугу.
   - Командир, это дух, которого вызвал шаман орков. Очень опасная тварь. Этот может и наш щит продавить. Не позволяй ему это сделать. Бей по нему магией. Не подпускай его близко! - затараторил Хранитель.
   А вражеский дух тем временем пошел в новую атаку. Он с жутким завыванием ринулся в мою сторону, растопырив свои костлявые, полупрозрачные и когтистые руки. Мама! Роди меня обратно! Меня как будто парализовало. Хорошо, что окружавшие меня орки тоже от воплей этого летающего ужаса застыли на месте. А то в это мгновение я был очень уязвим. С каким-то унылым фатализмом и тихим ужасом наблюдаю как гадский призрак приближается ко мне все ближе и ближе.
   - Командир, ты меня слышишь! Очнись! Командир! - внезапно стеганул по нервам крик Хранителя. - Используй против духа заклятие!
   Эти слова, прозвучавшие набатом в моей голове, как будто повернули выключатель в мозгу. Щелк! И наваждение спало. Я снова могу двигаться. Но вражий дух уже рядом. Не успеваю увернуться. Что произошло дальше, я помню смутно. Вот передо мною появляется двухметровая стена черного с фиолетовыми прожилками пламени. Она с огромной скоростью устремляется в сторону завывающего призрака. Мерзкий летающий страшила попытался увернуться, но не смог этого сделать. Черный огонь краем задел, завизжавшего теперь уже от страха духа, и с громким хлопком и яркой фиолетовой вспышкой развоплотил его. Но первостихия на этом не остановилась, и магическая волна пошла дальше, прожигая широченную просеку во вражеских рядах. Орки вопя от страха стали в панике разбегаться в разные стороны. А гномы, воспрявшие духом от моей неожиданной поддержки, ринулись в атаку. Все это я вижу сквозь кровавую пелену. Такая вдруг слабость накатила. Тело медленно опускается на колени и заваливается на бок. Щелк! Темнота-а-а!
  

Глава 9.

Человек умирает столько раз,

сколько раз он теряет близких.

(Публилий Сир)

   - Шо опять? - вспомнилась мне фраза мультяшного волка, когда я пришел в сознание от причитаний и ругани Хранителя. Тот с таким жаром описывал все мои умственные и физические недостатки, что я аж заслушался. Надо будет запомнить несколько речевых оборотов. Гномий язык, оказывается, довольно экзотичен.
   Да, да! В который раз в этом мире я уже теряю сознание? Э...уже со счета сбился. Прислушиваюсь, о чем там так разоряется Хранитель. Ага? Значит, отрубился я от магического истощения. Причем, пострадал по своей же глупой инициативе. Оказывается, что в этом бою я как-то на одних инстинктах умудрился применить аж два новых заклятия. Первое ускорило мою скорость реакции (то-то я удивлялся, что все кругом ползали как беременные улитки). Теперь понятна моя прямо-таки супергеройская прыть во время сражения. Второе заклятие вызвало ту самую движущуюся стену черного пламени, которая спалила атакующего меня призрака и кучу орков, попавшихся на ее пути. Звучит круто, но было тут и свое...НО! Вся эта магия очень быстро расходовала мой и без того истощенный ранее магический резерв. Как в перерывах между руганью объяснил мне Хранитель, такие убойные заклятия мне использовать еще рановато. Организм у меня для подобных экспериментов слабоват. Вот я чуть и не надорвался с непривычки. М-да!
   - Прям не знаю, что и сказать на это. Я же не виноват, оно само так получилось. Я ж ничего такого не хотел, - пытаюсь отмазываться я.
   - Не виноват он! Спички детям не игрушка! Ты, командир, сейчас ну прямо натуральное дите. Тебе еще учиться и учиться, а ты лезешь, куда не просят. Ты, вообще, мог умереть, экспериментатор недоделанный! - завелся опять Хранитель.
   - Да, да! Я тебя понял. Что ты так завелся? Ну, помер я, а ты бы себе другого носителя Доспеха Духа нашел. Ты же бессмертный? - нехотя отбрыкиваюсь от его нападок.
   - Да, что ты понимаешь, мальчишка! Найти носителя не так уж и просто. Ты думаешь, что Доспех Духа от хорошей жизни в клановом арсенале лежал. А вот и нет. Предыдущий хозяин Доспеха Духа, чтоб ты знал, погиб аж девяносто три года назад. И вплоть до катаклизма, похоронившего меня в разрушенном арсенале новый носитель так и не был найден! Ты хоть осознаешь свою уникальность? Знаешь, каково это быть заточенным столетиями в кольце? И не с кем поговорить, пообщаться! - обиделся на меня Хранитель.
   - Слушай, Хранитель! Ты это...извини меня. Я же не знал, что у вас тут все так сложно с Доспехом Духа. Обещаю, что буду стараться стать сильнее. Буду тренировать свою магическую силу. Только мне нужна твоя помощь. Я же ничего не знаю и не умею в магическом плане. Буду послушным и примерным учеником. Обещаю! - стал извиняться я перед стариком. Ну, а что тут такого. Мне вдруг стало стыдно. Этот голос у меня в голове мой самый близкий друг в этом мире. И учитывая сколько ему уже стукнуло лет, издеваться и подшучивать над Хранителем мне расхотелось.
   - Не знал он. Все вы так юные шалопаи говорите. Конечно, я тебе помогу. В этом же смысл моей жизни - быть полезным своему носителю. И еще, командир, на будущее, если вдруг захочешь что-нибудь сделать эдакое, то сначала спроси у меня, а уже потом делай. С магией шутить нельзя. Она ошибок не прощает! - пробурчал Хранитель слегка подобревшим голосом.
   Вот и ладушки. Пора мне уже вставать, а то заболтался я тут что-то с Хранителем. Открываю глаза и тут же зажмуриваюсь от яркого света. Уф-ф! Что за... Минуты две промаргиваюсь прикрыв глаза рукой. Наконец зрение приходит в норму, привыкая к более интенсивному освещению. Сейчас разберемся, что там за фонарь мне в глаз светил. Убираю руку от лица и осматриваюсь. Вот это поворот! Отрубился то я подземном городе, а вот очнулся уже под открытым небом. И сияло мне в глаза самое натуральное солнце. Кстати, местные это светило называют Лиоб.
   - Приветствую тебя, новый Клинок Клана Дронт! - вдруг послышался такой знакомый гулкий мужской бас.
   Резко поворачиваю голову и натыкаюсь взглядом на говорящего. Низкорослый седобородый старик, довольно мощного телосложения. Одет в кольчугу с пластинчатым панцирем. Наручи и поножи покрыты позолоченной рунической вязью. На пластинах панциря тоже виднеются гномьи руны. Пальцы усеяны перстнями от которых прямо разит магией. В руке незнакомец сжимает короткий посох, усеянный все теми же рунами и кристаллами разной формы. На поясе слева висит одноручный меч в рунических ножнах, а справа кожаная сумка. Матерый дедок! Память Гроса услужливо подсказывает, что это главный рунный мастер гномьего клана Дронт Вегамар сын Болбара по прозвищу Сияющая Длань.
   Это, типа, главный маг клана Дронт. Нечто вроде архимага у людей и эльфов, но у рунных мастеров гномов другой принцип применения магии. Гномы не могут манипулировать чистыми магическими стихиями, как те же люди. Как классические маги гномы слабы. Поэтому, они пошли другим путем. Гномьи рунные мастера применяют магические костыли в виде артефактов различного назначения. При этом, артефакты гномов значительно усиливают природную магическую силу рунного мастера и те могут применять довольно могущественные заклятия. Например, посох, что сейчас держит в руках боевой дедок Вегамар, был очень сильным концентратором магии. И позволял своему хозяину магичить на уровне архимага. Крутой артефакт. Правда, заточенный исключительно под Вегамара. Лишь он может пользоваться этим посохом. В других руках эта убойная палочка работать не будет.
   - Мы благодарны тебе за твою помощь в бою. Еще немного и нас бы смяли. Ты очень вовремя ударил в тыл этим тварям. Подними забрало. Я хочу посмотреть своему спасителю в глаза! - раздался еще один смутно знакомый голос.
   Забрало? Ах, да! Я же сейчас в шлеме красуюсь. А в нем мое лицо не видно. Говорившего я узнал. Спасибо памяти Гроса. Это был...э...теперь уже мой дядя Дунутран сын Исбалмора по прозвищу Железный Кулак. Родной брат отца Гроса. Кстати, а где мой новый папаша? Он тут вроде главный? Фрилаф сын Исбалмора по прозвищу Черное Копье. Архонт клана Дронт. Молчание несколько затянулось. Эк меня заколбасило от встречи с родичами. Приказываю шлему исчезнуть, приподнимаюсь и дружелюбно улыбаюсь во все тридцать четыре зуба (у гномов их ровно столько).
   - Грос, мальчик мой! Хвала богам, ты жив! Мы думали, что ты погиб на Закатном мосту! Там же вся ваша сотня полегла? - воскликнул Дунутран, эмоционально подавшись вперед.
   - Твои сведения слегка неверны, дядя! Как видишь, я все еще жив! - усмехаюсь в ответ.
   - Но как? Как ты сумел спастись? - пробасил Вегамар, удивленно качая головой.
   - Чудом! Буквально, чудом я смог выжить. В той битве я упал с моста... - начинаю рассказывать я.
   - В Пропасть Скорби? Да ты что! Оттуда же никто еще не выбирался! И как ты не разбился при падении? - перебил меня дядя.
   - Мне повезло. Я упал не на дно пропасти, а угодил в вентиляционную шахту... - продолжаю свой рассказ я. Кратенько пересказываю все свои приключения на нижних ярусах подземного города. При этом, меня все время перебивали мои возбужденные собеседники. Несмотря на свой суровый вид, эти двое оказались довольно общительными. Понятное дело, про то, кто я такой на самом деле, говорить не стал. Для местных я Грос сын Фрилафа. Пусть так и будет. Теперь я должен жить за себя и за него. Я ему благодарен за новую жизнь. Не хочется обижать родичей Гроса информацией о его смерти. Пусть остаются в счастливом неведении. К этим двоим гномам я даже начал испытывать какую-то симпатию. Подозреваю, что это отголоски памяти Гроса. Да, и пофиг! Мне они ничего плохого не сделали. А даже помогли, вытащив мою бессознательную тушку из города наружу.
   Как мне объяснили, после того как я отрубился, гномы пошли в атаку и прогнали дрогнувших врагов с места боя. Кстати, враги поддались панике не просто так. Оказывается, я своим последним заклятием убил всех шаманов и вождя орков. Да уж! А целил то вовсе и не в них, а в того мерзкого летающего духа. Гномам и мне дико повезло, что вражеский вождь и шаманы попали под запущенную мною огненную стену. Именно эти кадры командовали тем отрядом, что напал на гномов. В общем, когда командный состав был уничтожен орки растерялись решили спасаться бегством. Между прочим, простых орков первостихия тоже спалила немало. Классное заклятие. По местным меркам - это просто настоящее оружие массового поражения какое-то. Назову это заклятие "волной". Зачетная вещь!
   - А где мой отец? - решил поинтересоваться между делом.
   - Грос, ты крепись. Мне жаль, но архонт остался прикрывать наш отход из города, - произнес дядя Дунутран, шагнув вперед и приобняв меня за плечи. Потом он отстранился и начал рассказывать, как рухнула оборона, и враги, ворвавшись в городской квартал клана Дронт, стали резать всех подряд. Женщин, мужчин, стариков и детей. Это был настоящий ужас. Мой отец в этом кровавом хаосе смог собрать вокруг себя около двух сотен воинов и приказал дяде выводить остальных членов клана из города. Чтобы дать беглецам шанс на спасение, архонт и его бойцы остались сражаться с превосходящими силами противника. У них не было ни единого шанса на выживание. Фрилаф сын Исбалмора и все, кто с ним был, вполне осознано обрекали себя на смерть, чтобы их соклановцы смогли выжить и вырваться из умирающего гномьего города. Потеряв многих гномов во время прорыва, беглецы сумели добраться до Северных Ворот города Хихнард. Где их и нагнал большой отряд орков. У ворот начался тяжелый кровопролитный бой, в котором членам клана Дронт пришлось нелегко. И именно мое своевременное вмешательство склонило победную чашу весов на сторону беглецов.
   - Вот так твой отец и ты нас всех спасли, - глухо закончил свой трагический рассказ дядя и посмотрел на меня грустными повлажневшими глазами.
   - А ты уверен, что архонт погиб. Я же смог выжить, может и он тоже спасся? - пробормотал я, удивившись той боли, что пронзила мою душу. Это явно была эмоция прежнего Гроса. Он любил своего отца Фрилафа. Я нет! Я его даже не знал! Но почему же мне сейчас так хреново то, а? Осторожно, преодолевая слабость, встаю. Уф! Как меня шатает. В таком состоянии я далеко не уйду.
   - Тише, тише, парень! Да, не напрягайся так. Ты словил магический откат. Лучше присядь, - забеспокоился Вегамар и начал рыться в своей сумке, висящей на боку.
   Наконец, главный рунный мастер вытащил из сумки серебряную флягу и небольшой серебряный же стаканчик. Седобородый гном хмыкнул и набулькал из фляги в стаканчик какую-то подозрительную жидкость, похожую на расплавленное золото. Налив полный стакан, он протянул его мне:
   - Пей до дна!
   - Что это за штука? - подозрительно интересуюсь я, взяв стаканчик в руку. Жидкость выглядит очень экзотично. Жидкое золото с пробегающим по нему яркими сполохами. Жесть какая-то! Пить такое совсем не хотелось. Осторожно принюхиваюсь. А ничего так пахнет. Приятно. Как...кофе! Точно, стойкий запах хорошего дорогого натурального кофе. На Земле еще в той жизни я любил этот бодрящий напиток. Вот только цвет зелья меня сильно смущает. Это точно не кофе.
   - Да, пей уже! Не бойся! Это маговар. Для надорвавшихся магов самое то. Помогает при магическом истощении. А то ты сейчас выглядишь так, что краше в гроб кладут! - пробурчал Вегамар, увидев, что я колеблюсь.
   - А, была не была! - зажмуриваюсь и рефлекторно вдохнув (опыт не пропьешь) опрокидываю стопарь, выпивая его содержимое залпом.
   - Какая же гадость эта ваша заливная рыба! Бр-р-р! - чувствую, как горячий ком от горла проваливается прямо в желудок. - Уф! Хорошо пошла.
   Прислушиваюсь к себе. Ух-ты! А ведь реально работает огненная вода. Чувствую, как проклятая слабость отступает. Тело наливается бодростью. Хорошо меня вставило. Вот так уже жить можно. Классная наливочка этот маговар. Надо запомнить название и добыть при случае литров десять данного нектара. Не меньше. Больше можно. В этом неспокойном мире такое...э...лекарство лишним не будет. Может продолжим банкет. С надеждой кошусь на Вегамара, многозначительно качнув стаканчиком.
   - Что понравилось? - усмехается этот мощный старик.
   - Не распробовал. Добавить бы надо! - нагло ухмыляюсь в ответ, протягивая стакан.
   - Ха, ха, ха! Вот же хитрюга! Не распробовал он! Узнаю кровь Исбалмора. Тот тоже был таким вот вдумчивым...дегустатором! - гулко захохотал Вегамар, а потом добавил уже серьезным тоном. - Извини, парень, но больше нельзя. Свою суточную дозу маговара ты уже выпил.
   Ну, нельзя, так нельзя. Отворачиваюсь с видом кота, который тут просто мимо проходил. Ну, знаете, кошки так могут. Попадут в неловкую ситуацию и тут же сделают вид, что это не они накосячили, а кто-то другой.
   - Ты меня назвал Кликом Клана Дронт. Почему? - перевожу стрелки на другую тему.
   - Эх, молодежь! Все бы вам заточенными железками махать. Совсем не интересуетесь историей своего клана. Ты хоть знаешь, что надето на тебе сейчас? - укоризненно загудел Вегамар.
   - Доспех Духа, вроде бы, - пожимаю плечами я.
   - Вот! И этот артефакт принадлежит нашему клану уже девять столетий. Все его носители автоматически получают титул Клинок Клана Дронт. Пожизненно... - начал просвещать меня этот боевой дедок.
   - А вдруг, Доспех Духа нашел бы не я, а, скажем, гном из другого клана. Что тогда? Ему вы бы тоже этот титул присвоили?
   - Ох, и балбес же ты, Грос. Мало тебя батя в детстве порол. Совсем ничего не знаешь про реликвии нашего клана. Запомни, знание - это сила! Надеть Доспех Духа, и остаться при этом в живых, может только член клана Дронт. Любого чужака этот магический артефакт просто убьет при первичной активации. И почему Доспех Духа выбрал именно такого невежду как ты?
   - Не знаю. Так получилось.
   - Получилось у него! Надо же. Многие достойные и образованные рунные мастера нашего клана пытались надеть этот артефакт. И потерпели неудачу. Они долго к этому готовились, многое знали о магии и о Доспехе Духа. А он выбрал тебя. Того, кто совершенно ничего не знает об этом величайшем магическом предмете. Ох! Куда же катится этот мир?
   - Эй, Вегамар, остановись! Не третируй нашего героя. Он, между прочим, нам всем сегодня жизнь спас. Ты разве это забыл? - спас меня от разошедшегося старикана дядя Дунутран. - Вспомни, когда умер предыдущий носитель Доспеха Духа. А Грос когда родился? Он же не видел ни одного Клинка в живую. Вот и спросил. Парень еле на ногах стоит, а ты налетел на него как горный дракон на яка. Старик, да ты радоваться должен, что наконец-то нашелся достойный стать новым носителем.
   - Э...я и радуюсь, - сбавил напор Вегамар.
   - Ага! Ты своею радостью чуть парня не прибил. Орал так, что кругом скалы трескались, - подколол его мой дядя.
   - Да ну, тебя! Еще один шутник на мою голову выискался! - насупился старый рунный мастер и, махнув рукой, удалился.
   - Ты на старика не обижайся. Это он не со зла на тебя взъелся. Ты же знаешь, как он трепетно относится к знаниям. Забыл, что ли?
   - А знаешь, дядя. Я ведь действительно забыл. Многое забыл. Я просто не хотел рассказывать, но после падения с моста сильно головой треснулся. А когда очнулся. Шлем всмятку, на голове здоровая шишка и провалы в памяти. Вот как-то так! - решил закосить под амнезию я. Память то Гроса у меня вроде бы есть. Но я так подозреваю, что там не все сохранилось. Вон со стариком какой косяк спорол. И сколько таких косяков еще будет. Спалюсь же моментально. Поэтому, надо подстраховаться. Типа, тут помню, а тут не помню. Ага. Очень удобная легенда. Буду ее придерживаться.
   - Хм! Я о таком слышал. И многое ты племянник забыл? - опешил дядя Дунутран, задумчиво покачав головой.
   - Много или мало не знаю, я же этого не помню. Но тебя дядя Дунутран я узнал. Просто, не удивляйся, если я вдруг начну себя странно везти. Спрашивать об общеизвестных вещах. Хорошо, что я не всю память потерял, а кое-что все же помню, - отвечаю глядя ему в глаза. - Так ты уверен, что мой отец мертв?
   - Да, Грос. Я в этом абсолютно уверен, - тяжело вздохнул дядя, после чего вытащил из кошеля, висящего на поясе, красивый золотой перстень с зеленым камнем, похожем на изумруд, и протянул его мне. - Это Кольцо Архонта - символ власти главы нашего клана. Его мне отдал твой отец перед нашим уходом. Посмотри внимательно.
   - Куда смотреть, то? - пробормотал я, вертя в руках перстень.
   - На камень посмотри. Видишь он не светится. Это значит, что магическая связь между архонтом и его кольцом исчезла. То есть, мой брат Фрилаф мертв. Когда умирает старый архонт, а на смену ему приходит новый глава клана, то проводится специальный магический ритуал, привязывающий этот перстень к новому владельцу. Вот тогда под влиянием родовой магии камень на Кольце Архонта загорается. Он будет светиться, пока архонт жив! - объяснил мой новый родственник, понуро опустив голову.
   - Понятно! - произношу я и вдруг вспоминаю, что у Гроса кроме отца (мать умерла, когда Грос был совсем маленьким и ее не помнил) были еще и два старших брата - А мои братья, что с ними?
   - Они погибли. Незадолго до нашего бегства. Может быть поэтому, твой отец и решил остаться прикрывать наш отход. Он думал, что все его дети мертвы! - грустно вздохнул дядя.
   Молча отдаю ему перстень. Задумчиво молчим. К моему большому облегчению, эту неловкую паузу прерывает подбежавший запыхавшийся гном в позолоченном доспехе гвардейца клана Дронт. Он сообщает, что нашим рунным мастерам удалось запечатать вход в город.
   - Отличная новость! Это должно удержать врагов от нашего преследования. Когда они смогут разблокировать ворота, то мы будем уже далеко. Выступаем немедленно! - моментально прореагировал дядя Дунутран, хлопнув меня по плечу.
  

Глава 10.

Гибель не страшна герою,
Пока безумствует мечта!
(Александр Блок)

   Всего из захваченного орками Хихнарда сумели вырваться триста шестнадцать гномов из клана Дронт. Двести тридцать шесть мужчин, пятьдесят восемь женщин и двадцать два ребенка. Причем, стариков среди них было очень мало, а маленьких детей не было совсем. Только подростки от тринадцати лет и выше. Вот такая она суровая правда жизни. Выжить во время прорыва смогли только самые стойкие и приспособленные. Все слабые погибли. Женщинам с маленькими детьми и немощным старикам трудно выжить в кровавом хаосе ближнего боя. Они всегда погибают первыми. Это страшно и больно, но такова жизнь. Этот новый мир очень жесток. Если учесть, что до нападения орков в подземном городе проживало около двух тысяч гномов из нашего клана. То потери выходят просто чудовищными.
   Вообще-то, город Хихнард считается довольно крупным по меркам гномов. Там кроме клана Дронт проживали еще три других клана подгорного народа. А всего население города насчитывало около десяти тысяч жителей. В орде, напавшей на Хихнард, было около шестидесяти тысяч орков и до трех тысяч троллей. Представьте себе, что там сейчас творится. Какая резня там идет? Орков на этом континенте довольно много. Обычно они живут отдельными племенами, которые ведут кочевой образ жизни. Представители этой расы довольно агрессивные, дикие и воинственные. Они постоянно воюют как с другими орками, так и с более цивилизованными соседями. Орки не брезгуют кровавыми жертвоприношениями разумных. Они поклоняются различным темным богам и демонам. Эти варвары настоящие каннибалы. Поверженных врагов орки с большим удовольствием съедают под ритуальные пляски у костров. Время от времени, среди них появляется сильный и харизматичный лидер, который собирает под своим началом множество племен. К оркам, при этом, присоединяются и тролли, живущие с ними рядом. Так появляется орда, которая превращается в очень большую угрозу для всех кто живет поблизости.
   Обычно, подземные города гномов хорошо защищены от вторжений из вне. Но на этот раз что-то пошло не так. От пленных мы узнали, как воинам орды удалось разрушить ворота и ворваться в Хихнард. Шаманы орков где-то добыли могущественный магический артефакт. При помощи него и грандиозного кровавого ритуала был вызван очень сильный демон, который смог разломать городские ворота и быстро убить всех гномов, что их охраняли. Вообще-то, демоны не могут долго находиться в нашем мире. Но этому хватило времени, чтобы расчистить дорогу для воинов орды. Вот почему орки смогли так внезапно проникнуть в город. Защитники Хихнарда, просто, не успели наладить нормальную оборону. Все произошло так быстро. Жители подземного города слишком уж расслабились в своих подземельях. Они не были готовы к такому повороту событий. Ведь и раньше орки уже пытались штурмовать Хихнард. Но все их усилия терпели неудачу. Вот гномы и преисполнились пренебрежения к глупым дикарям. Недооценили противника. А убогие дикари взяли и преподнесли сюрприз. До смерти удивили! Из-за несогласованности действий городские кланы не смогли наладить оборону. Каждый отбивался от кровожадных врагов самостоятельно. Гномьи кланы и до вторжения орков то не сильно ладили между собой. Хоть, и жили в одном городе, но интриговали постоянно. Не доверяли они друг другу. Это их и сгубило. М-да! Теперь понятно, почему мой отец приказал уходить из обреченного города. Там уже не было никакой надежды выстоять и отбиться.
   И вот теперь все, кто смог вырваться из подземного ада, устало бредут по вымощенной камнем дороге. И это совсем не дорожка из желтого кирпича, ведущая в Изумрудный город. Этот, довольно продвинутый для здешних мест, рукотворный путь направляет наше движение меж гор к небольшой подземной крепости клана Дронт, охраняющей серебряный рудник. Крепость называется Крагор. По словам моего дяди Дунутрана она и станет нашим пристанищем. Мне, в принципе, все равно куда идти. Отрываться от коллектива я не собираюсь. Свой взгляд на одиночные подвиги я уже высказывал ранее. Хотя, и увидел этих гномов совсем недавно, но они почему-то внушают доверие. И относятся ко мне очень даже неплохо. А многие воины вон смотрят, как подростки на рок-звезду. Клинков тут уважают. Чувствую себя каким-то Нео из "Матрицы". На него тоже вот так смотрели. С надеждой и обожанием. Это даже немного нервирует. Не привык я к такому пристальному вниманию со стороны окружающих. Поэтому, я не буду пока спешить отправляться в одинокое странствие прямо в сторону заката.
   Первое время я энергично оглядывался по сторонам, стараясь увидеть нечто необычное. Ведь, это же другой мир. Не Земля. Но ничего такого невероятного пока я тут не видел. Горы как горы. Я на такие вот пейзажи в свое время вдоволь насмотрелся. Ничего особенного. Растения обычные. В небе тоже не птеродактили или драконы летают. Звери. Ну, из здешних зверушек я пока только суслика и видел. Суслик, как суслик. Вполне обычный на вид. На Земле таких грызунов полным-полно. В общем, никакой экзотики в окружающей дикой природе мною замечено не было. Вполне земной ландшафт.
   Неожиданно, на очередном привале командный состав собрался на военный совет. Меня тоже пригласили. Странно! Я вроде на командные должности не рвался. Может, это связано с моим новым статусом? Скорее всего. Когда подошел, все уже собрались. Речь взял Вегамар. Хмурый главный рунный мастер сообщил очень неприятную новость. Орки выслали за нами в погоню большой отряд. И скоро он нас догонит.
   - Ты в этом уверен? - обеспокоенно спросил дядя Дунутран.
   - Уверен. Я позади оставил одно Око на всякий случай, так сказать. И вот недавно, этот следящий артефакт показал мне около тысячи орков и два десятка троллей, которые двигаются по этой дороге в ту же сторону, что и мы. Надеюсь, не у кого нет иллюзий, что орки просто погулять вышли? - пробурчал Вегамар.
   - Да, эти точно по нашу душу, - согласно кивнул сотник Бродакор. - И когда они нас нагонят? Сколько у нас еще осталось времени?
   - Думаю, что час или полтора у нас есть. Орки идут очень быстро. Налегке. А нас женщины, дети и раненные тормозят, - немного подумав, произнес главный рунный мастер.
   - Что делать будем? - спросил дядя Дунутран, внимательно оглядев всех присутствующих.
   - Что, что. Сражаться, конечно! Вот только, многовато врагов получается. И среди них, наверняка, есть и шаманы. Боюсь, что не сдюжим! - довольно экспрессивно высказался сотник Бродакор, взмахнув рукой.
   Все удрученно замолчали. Я тоже молчал. Это в книгах попаданцы, никогда не служившие в армии и не бравшие в руки оружие, с ходу становятся гениальными тактиками. Эти диванные стратеги уверенно командуют огромными армиями в глобальных сражениях. Отдают уверенные и правильные приказы в стиле Юлия Цезаря. Вот их бы сюда. Хотя! Мой блуждающий взгляд наткнулся на нависающий над горной дорогой скальный выступ. А что если? В прошлой жизни я много воевал в таких же вот горах. Только тогда у нас не было магии. Вместо этого использовалось современное оружие. Но если подумать, то особой разницы и не видно. Ведь какое-нибудь супер крутое заклятие убивает не хуже гранатомета или гаубицы. Мне не раз приходилось видеть, что случается с людьми и техникой при подрыве фугасов на извилистой горной дороге. Поворачиваюсь к участникам военного совета, предупредительно прокашливаюсь и начинаю излагать им свою мысль.
   - А что, хорошая идея! Может сработать! - раздается бодрый бас Вегамара. - А парень то не совсем безнадежен. Соображает.
   - Значит, это осуществимо? - спрашивает мой дядя.
   - Да, да! Идея, несомненно, стоящая. Есть у нас такая магия, - уверенно кивает старый рунный мастер, оценивающим взглядом посмотрев на нависающую над дорогой скалу. - Думаю, что Громовой Аркан тут будет в самый раз.
   Решение было принято. И работа закипела. Рунные мастера оперативно приступили к созданию Громового Аркана. Сам процесс выглядел следующим образом. На заинтересовавшем меня скальном выступе, в определенном порядке вырезались рунные печати. Затем в намеченных точках печатей размещались специальные магические кристаллы-резонаторы. И вся эта сложная конструкция напитывается Силой (так местные маги называют магическую энергию) по максимуму. Всего до подхода вражеского отряда рунные мастера успели нанести на скалу одиннадцать таких вот печатей. Рунный ритуал Громового Аркана был готов к использованию.
   Правда, возникла одна проблема. Для активации данного Аркана требовался ключ-активатор. Этот специальный магический артефакт играл роль дистанционного пульта активации данного ритуала. Но вся беда в том, что, его-то сейчас у гномов как раз и не было. Вообще-то, Громовой Аркан используется шахтерами в горном деле. С его помощью они пробивают проходы в скалах. К сожалению, все ключи-активаторы остались в Хихнарде. Никто не догадался их прихватить с собой в момент бегства из обреченного подземного города. Нет, сделать такой магический предмет, конечно, можно. Не зря гномы считаются самыми умелыми мастерами-артефакторами на Тхеусе. Но на изготовление данного артефакта уйдет уйма времени. А его у нас просто нет.
   Однако, был и другой путь. Активировать Громовой Аркан "в ручную" мог и доброволец. Которым мог стать только рунный мастер. Когда Вегамар спросил, кто пойдет. То все гномьи маги дружно шагнули вперед. Я был потрясен. Почему? Сейчас расскажу. Мне вот уже объяснили. Оказывается, что для приведения в действие Громового Аркана нужен рунный мастер, который гарантированно погибнет при этом. Эта миссия для смертника. Билет в один конец без остановок. И рунные мастера об этом знали. Но тем не менее, все вызвались стать добровольцами. Это было так...
   Я даже не могу сказать, что я в этот момент ощутил. Аж сердце сжалось в груди. Эти гномы вполне осознанно шли на смерть ради своего клана. И это не был шизоидный порыв религиозных фанатиков. Нет, скорее, это походило на осознанный выбор советских солдат, которые во время Отечественной Войны до последнего патрона и до последней капли крови дрались с немецкими евроинтеграторами. Те самые, что не отступали и до конца выполняли свои воинский долг. Не за деньги, медали или ордена, а потому, что любили свою Родину. Я так вот не смогу спокойно и размеренно обречь себя на смерть. Нет, в горячке боя, когда в крови кипит адреналин, а в груди поднимается азарт и боевая злость, я не раз рисковал своей жизнью. Но это в бою на адреналине, а вот так вот осознанно? Я бы точно не смог! Может быть, не было в моей жизни того, ради чего стоило и жизнь отдать. Скорее всего. А у этих гномов нечто такое было. Они были готовы умереть ради своего клана.
   Наконец, после недолгого спора доброволец был найден. Им стал рунный мастер с побитой проседью бородой, потерявший всю свою семью во время прорыва из города. Он как-то смог уговорить Вегамара, которому эта возня с добровольным самопожертвованием тоже не сильно нравилась. Но, похоже, он хорошо понимал, что орки просто так нам уйти не дадут. Как я не всматривался в будущего смертника, но не смог вспомнить его имени. В воспоминаниях Гроса я его не нашел. Видно, они были незнакомы. Тогда я спросил у Вегамара, а тот ответил. Хеграмер сын Болега по прозвищу Серебряный Ус. Я запомню это имя. Так звали этого храброго гнома.
  

Глава 11.

Засада - это вроде сюрприза.

(Винни-Пух)

   Осторожно выглядываю из-за камня. Вот они. Приперлись голубчики. Вовремя же наши рунные мастера тут все закончили. Отряд орков появился примерно через двадцать минут после того, как Громовой Аркан был готов. Внимательно осматривая скопление врагов. Так, так. Похоже, никаких сюрпризов не ожидается. Как и говорил Вегамар, разномастно вооруженных орков примерно тысяча голов и восемнадцать троллей с дубинами. Быстро двигаются. Спешат по нашим следам, каннибалы хреновы. Сейчас мы им устроим сюрприз.
   Враги топают по дороге с видом хозяев. Совсем страх потеряли, мартышки бешенные. Даже по сторонам особо не смотрят. Че там! Пусть, их все боятся. Еще бы! Такая силища тут сейчас прет по горной трассе. Враги идут плотной группой, слегка растянувшейся вдоль дороги. На армию это мало похоже. Никаких разведывательных дозоров не видно. Со стороны они больше напоминают толпу. Огромную, агрессивную, вооруженную толпу безбашенных отморозков. Фигуры троллей, возвышающиеся то тут, то там над головами орков, вносят в эту массовку непередаваемый колорит. Гляжу на приближающихся врагов и чувствую, как в груди зарождается знакомый охотничий азарт. В засадах мне в свое время пришлось посидеть. Не все они были результативные. Не все. Но если удавалось застать противника врасплох, то веселье получалось знатное. Всяко лучше, сидеть в засаде, чем самому в нее угодить. Беспечные орки все ближе и ближе. Сейчас прольется чья-то кровь, сейчас! Сейчас! От момента, когда мы им качественно и технично засадим по самые гланды, нас отделяют считанные мгновения. Которые быстро истекают. Три, два, один...
   Дядя Дунутран, лежавший рядом со мной, резко встает и подносит к губам, украшенный золотом, боевой сигнальный рог. Гулкий звук рога начинает плыть над дорогой, отражаясь от скал. Вражеский отряд, застывает на месте, как будто натолкнувшийся на невидимую стену. Нет, тут нет никакой магии. Просто, наши враги опешили от неожиданности...
   На скале, нависающей над дорогой, спокойно сидел гном с пышной бородой посеребренной сединой. Он с какой-то тихой грустью рассматривал горный пейзаж, окружающий его. Глядел на проплывающие мимо облака. На робкую весеннюю траву, пробивающуюся сквозь камни. Он прощался с этим миром и вспоминал тех, кто ушел за кромку раньше него. Лицо его было спокойным и умиротворенным. Скоро он попадет в божественные чертоги, где опять увидит свою любимую жену и двоих детей-близнецов. Он помнил, как их потерял. Видел, как они гибли от рук кровожадных дикарей. Тогда он не успел их спасти. И знание этого терзало его душу такой непередаваемой болью. Но теперь у него есть возможность отомстить. Говорят, что месть - это блюдо, которое надо подавать холодным. Может, это и так. Но ему хотелось мстить уже здесь и сейчас по горячим следам, не откладывая это дело в долгий ящик. Убивать ненавистных орков, отнявших у него самое дорогое. Убивать, убивать, убивать их как можно больше. Уничтожать тварей. Карать! И сейчас он был готов карать. Старина Вегамар заверил его, что он - Хеграмер сын Болега сможет уничтожить аж несколько сотен врагов за раз. И если ради этого надо умереть, то он согласен это сделать. Он и так был готов к смерти ради клана Дронт. Он перестал бояться смерти в тот самый миг, когда увидел гибель своих близких. Хеграмер всегда жил только ради клана и семьи. Семью у него отняли. Остался только клан, которому сейчас угрожали те, кто отнял его близких. В груди всколыхнулась дикая злоба. Скоро он сможет отомстить. Уже скоро. Внезапно над горами разнесся раскатистый и сочный звук боевого рога. Хеграмер улыбнулся и подхватил ритуальный кинжал, лежащий рядом на камне. Пора! Слегка изогнутым, тускло светящимся от магии лезвием, он полоснул себя по левой ладони. На рунную печать упали рябиновые капли крови. Гном даже не поморщился от боли. Вместо этого, он что-то зашептал и начал раскачиваться как в трансе. Кровь из рассеченной ладони лилась на начавшуюся светиться печать, вырезанную на скале. С каждым его словом клинок в его руке светился все сильнее. Наконец, произнеся последнюю фразу, рунный мастер Хеграмер медленно опустился на колени прямо в центре сверкающей магией рунной печати и с размаху вонзил ритуальный кинжал себе прямо в сердце. На лице его застыла счастливая улыбка. Он отомстил...
   Я наблюдал, как услышав звук рога, орки и тролли настороженно замерли. Многие из них повернули взгляд в нашу сторону. Они с опаской смотрели на стоящего в полный рост дядю Дунутрана, увлеченно трубящего в рог. И почему-то, нападать не спешили. Это наваждение длилось меньше минуты. Тысяча орков (примерно плюс-минус сотня) и восемнадцать троллей все это время просто стояли и пялились на одинокого гнома, застывшего на вершине придорожного холма и играющего на сигнальном боевом роге. Сюрреалистичная картина маслом! Внезапно, окружающий нас мир содрогнулся от ужасающего грохота. Я бросил взгляд на источник звука и удовлетворенно хмыкнул. Сработало! Громовой Аркан был только что приведен в действие. Большие рунные печати взорвались не хуже мощных фугасов. Скальный выступ, нависающий над дорогой, в долю секунды превратился в огромное облако скальных обломков и пыли, которое накрыло врагов, стоявших внизу. Удар каменной лавины пришелся прямо по центру скопления противника. Примерно половина врагов одним ударом была выведена из строя.
   Орки и тролли, шедшие в арьергарде, с ужасом ринулись прочь, бросая оружие и щиты. У воинов орды своеобразная мораль. Они храбры, когда их гораздо больше чем врагов. Да, и шаманы с вождями есть рядом. Оказывают поддержку и вдохновляют на подвиги. Но стоит только оркам понести большие потери, как у них тут же падает боевой дух. Вот тогда, то храбрые орки превращаются в испуганных зайцев и начинают разбегаться в разные стороны. Ну, а тролли, несмотря на свою непроходимую тупость, тоже подвержены стадному инстинкту. Когда толпа орков обращается в паническое бегство, то тролли также подчиняются этому порыву и удирают еще быстрее чем их мелкие (по меркам троллей, конечно же) соратники. А если уж, заодно, и вождь с шаманами погибает, то остановить и сплотить паникующих бойцов становится некому. Поэтому, ничего не было удивительного в том, что вражеский арьергард предпочел драпануть практически сразу. Против них только что применили какую-то жуткую магию, убившую большую кучу их соратников. Вожди и шаманы, шедшие в центре вражеской колонны погибли одними из первых. Тут думать не надо. Тут бежать надо. Бежать!
   А вот тем, кто был в авангарде (их тут примерно сотня уцелела) повезло меньше. Они бы и рады были драпануть, но это стало несколько проблематично. Позади только что с жутким грохотом рухнула огромная скала. В ту сторону орки, шедшие в авангарде, ни за какие сокровища мира бы не стали убегать. На каменистые холмы справа и слева от дороги так просто не залезешь. Пока орки и немногочисленные тролли приходили в себя, мы атаковали. Повинуясь командам сигнального рога, на дорогу перед опешившими врагами, шедшими в авангарде, начали выбегать воины гномов. А с придорожных холмов стали стрелять арбалетчики и долбить магией рунные мастера.
   Я тоже в стороне не остался и запустил по противнику парочку "гранат". Причем, целился в немногочисленных шаманов орков, стоявших плотной группой. Их было легко различить в толпе воинов, по ярким, пестрым нарядам и причудливым посохам. Для меня эти кадры были самыми опасными противниками. Я хорошо помню того летающего ужастика, которого такой вот шаман на меня натравил. Ну, их на фиг! Бронепоезда надо уничтожать, пока они еще самовары. Этих магических перцев я накрыл с первого же залпа. У них там даже, вроде бы, были какие-то магические щиты, но их это не спасло. Первая моя "граната" погасила все щиты вражеских магов. А вторая добила всех, кто мог там уцелеть. Да уж! А первостихия то всекает не хуже гранатомета.
   Покончив с шаманами, я начал пулять магией по простым вражеским воинам. Стараясь при этом, уничтожать троллей. Кстати, тролли тоже, как и орки погибали почти мгновенно, превращаясь в пепел от соприкосновение с первостихией. В ближний бой я пока решил не лезть. Фехтовальщик из меня не самый лучший, а "ускорение" врубать, по понятным причинам, опасаюсь. Нет, я лучше издалека отработаю магией по охреневающему от такого развития событий противнику. Без особого фанатизма, чтоб, не дай бог, снова не истощить свой резерв и не словить магический откат. Задолбался я уже так часто сознание терять! Да, и Хранитель вон бурчит, чтобы я не сильно напрягался и пока поберег себя. Типа, тут и без моего ненужного героизма справятся. Чтож, тут я с ним согласен.
   Гномы прекрасно справлялись. Воины нашего клана, выскочившие на дорогу перед опешившими врагами, быстро построились и застыли на месте ровными шеренгами, ощетинившимися острой гномьей сталью. В атаку они пока не совались. А вот арбалетчики и рунные маги с холмов на флангах продолжали интенсивный обстрел противника из своих арбалетов и магических дальнобойных артефактов. Ряды орков стремительно таяли, а гномы, при этом, не несли никаких потерь. Большинство врагов дрогнули и мечтали только о том, чтобы спастись.
   Правда, не все из них оказались трусами. Несколько берсерков и один тролль кинулись в атаку на ближайшего видимого противника. То есть, на монолитный строй гномьих воинов, спокойно стоящий впереди на дороге. Израненные и злые берсерки с диким ревом ринулись на гномью баталию, как бык на красную тряпку. Позади них упорно ковылял тролль, утыканный арбалетными болтами. Нет, мы так не договаривались. Вон у него какая дубина. Еще покалечит кого? Прицеливаюсь и метаю в этого волосатого гиганта "снежок". Сгусток черного с фиолетовыми сполохами пламени размером с кулак ударил точно между лопаток тролля. Есть контакт! Мгновение, и от грозного волосатика осталась только корявая дубина из каменного дерева. И большое количество пепла тут же, развеявшегося по ветру. Вырвавшиеся вперед в едином порыве, берсерки не заметили потерю бойца и, яростно ревя, с разгону налетели на гномий строй. Воины нашего клана четко отработанными движениями приняли атакующих орков на острия гвизарм, а затем методично изрубили их в кровавый фарш. Больше их никто не пытался атаковать. Храбрецы все кончились. Врагов на дороге к тому моменту осталось совсем мало. И, при этом, почти все они были сильно изранены. Внезапно над полем боя опять раздался гулкий голос боевого рога.
   - Хох! - проревел боевой клич строй гномьих воинов и размеренным шагом двинулся на уцелевших врагов. Услышав рог, в свою очередь, все наши арбалетчики и рунные мастера прекратили стрельбу. Увидев это, я удовлетворенно кивнул. Правильно, а то еще по своим попадут. Тем временем воины клана Дронт стали добивать оставшихся орков. Все тролли к этому моменту были уже мертвы. Разъяренные гномы врагов в плен не брали и убивали, не давая никому пощады. Раненных орков тоже не жалели. В принципе, тут я их понимаю. Эти парни в своем праве. Здесь милосердие не уместно. Эти вот ордынцы шли нас убивать. Всех. И женщин, и детей. У них рука бы не дрогнула. Таких врагов нельзя оставлять в живых. Орки этого все равно не оценят. И, будучи раненными, могут вонзить нож вам в спину, при любом удобном случае.
   Да, я не трепетный борец за права фашистов, террористов и прочих моральных уродов. Сколько я их в свое время законтролил вот так же? Не помню. Со счета сбился. Вообще-то, считать сколько ты убил врагов не стоит. Плохая примета. Это как на рыбалке. Там тоже не надо считать пойманную рыбу, а то клев прекратится. Может быть, это и глупые суеверия, но я предпочитаю свои добытые "скальпы" не пересчитывать. Кстати, помните я говорил о том, что нож в современной войне совершенно не нужен. Был не прав. Вот в таких случаях он просто незаменим. Не тратить же патроны на всякую падаль. Так вот потратишь патрон, а он тебе потом в бою понадобится. А его не будет. Поэтому, врага лучше добивать ножом. Хотя, не всем это под силу. Я вот тоже поначалу тяжело осваивался. А потом ничего, привык, втянулся. Рука не дрожала. Считаете меня монстром. Ню, ню!
   У вас свой взгляд на мир, а у меня свой. Я думаю так, если ты взял в руки оружие и начал убивать других, то нечего потом ждать пощады и ныть. Когда тебе не повезет на поле боя. Еще спросите, при чем тут орки и террористы с фашистами. Да притом самом. И те, и другие убивают мирных жителей совершенно не задумываясь. Для меня эти выродки - все на одно лицо. Таких надо уничтожать как бешенных животных. Если они ведут себя, как бешенные твари. Думают, как бешенные твари. И действуют, как бешенные твари. Значит, они и есть бешенные твари, подлежащие уничтожению.
   - Если я сегодня сотру хотя бы одного такого смрадного гада с лица Земли, то день мой будет не зря прожит! - так один мой знакомый снайпер говорил, еще в той жизни. На Земле. И я с ним согласен. Долг хороших людей делать этот мир чище и лучше. И чем в мире будет меньше моральных уродов, тем он будет чище и светлее. Может это и звучит по-детски наивно. Но я в это верю. И я не только верил, но и действовал. А не рассуждал о несправедливости мира, лежа на диване. Я действовал и пытался сделать мир чище, уничтожая тех, кто распространяет тьму и ненависть. Может это было глупо, наивно и не эффективно, но я это делал сам своими руками. Не сидел на попе ровно и не ворчал у телевизора, как большинство недовольных жизнью обывателей, а, просто, делал. Делай что должен, и будь что будет!
   Я помню раньше читал книги про попаданцев, которые попадали в другой мир и начинали там такую дикую хрень творить. Из воспитанных продавцов компьютеров и недоучившихся студентов у "аффтаров" такие серийные маньяки с фэнтезийным уклоном получались потом. И разные нечеловеческие магические эксперименты на людях они проводили. И человеческие жертвы они приносили. И убивали сотни невинных разумных. И творили еще кучу разного кровавого дерьма. При этом, авторы так любовно описывали своих героев и все их отвратительные поступки, упорно пытаясь доказать их няшность и пушистость. Ах, какой же милашка этот очередной темный маг, практикующий кровавые ритуалы! Или некромант, проводящий смертельные эксперименты на бесправных рабах. Или полудемон, убивающий без разбора всех, кто ему не понравился. Или миляга вампир, пьющий кровь у всех подряд. Или просто очередной Темный Властелин, относящийся к разумным, как к куклам. Для него они пыль и вещи.
   Подобные сюжеты меня просто выбешивали. Особенно, когда такие вот писаки начинали упорно доказывать, что черное - это белое. А добро - есть зло. Типа, эти вот главные герои все из себя оказывается такие правильные (с их жертвоприношениями, кровавыми ритуалами и массовыми убийствами невинных). А все вокруг них такие гады. Ну, прям такие гады. Это все они. Заставляют белых лапушек с тонкой душевной организацией творить весь этот кровавый хаос. Ай-яй-яй! Какие люди кругом нехорошие, а наш очередной некромант, вампир или темный маг (нужное подчеркнуть) ну такой пусечка. И просто хороший человек. Не понимаю я такого подхода. Не понимаю! И все тут! Таких вот "хероев" надо за усы, да мордой об стену раз н-дцать. Затем переехать танком пару раз. А потом контрольный выстрел в голову. И тело сжечь для верности. А то магическая медицина - она такая. Прямо чудеса творит. Еще вылечат уродов.
   Ну, зачем? Зачем воспевать расчетливых и умненьких кровавых ублюдков? Пиарить зло в чистом виде. Может, так эти, совсем не уважаемые мною, авторы выражали свои тайные мечты? Типа, я тайный маньяк и садист. И мне очень хочется сделать нечто запредельно гнусное, чтобы общество содрогнулось от отвращения. Но я трус и я боюсь. Поэтому, лучше напишу ка об этом в книге. Чтоб никто не догадался. Так что ли? По-другому, эту ненормальную тягу к воспеванию Зла я просто понять не могу. Я и сам не ангел, на моих руках много крови. Но я как один киногерой из голливудского боевика всегда старался убивать "только плохих". Надеюсь, и дальше не сворачивать с этого пути. Наверное, в первый раз искренне поблагодарил бога-шутника Гимтоша за то, что он поспособствовал моему вселению именно в гнома, а не в орка. Или еще хуже в тролля. Вот это был бы полный пи...э...финиш! Я бы среди каннибалов, поклоняющихся демонам и промышляющих кровавыми жертвоприношениями разумных, точно не прижился.
  

Глава 12.

Несмотря на кажущуюся неповоротливость,

рох очень опасен.

Он легко впадает в ярость

И может бегать быстрее лошади...

(Бестиарий Тхеуса)

   Рухнувшая на дорогу скала практически уничтожила эту транспортную артерию. Проход между гор оказался надежно закупоренным. Вряд ли кто-то теперь сможет здесь пройти. Для нас это стало большой удачей. Теперь оркам придется искать другой путь. Если они захотят нас преследовать снова. Это даст нам хорошую фору во времени. Так мне объяснил дядя Дунутран, по крайней мере. Долго на месте боя наша колонна задерживаться не стала. Гномы по-быстрому дорезали всех врагов, что проявляли хоть какие-то признаки жизни. Затем собрали трофеи.
   Очень небогатые, между прочим. Ценных вещей у орков было откровенно мало. Странно! Они же, вроде, должны были хорошо пограбить захваченный город гномов? Похоже, что эти нищеброды отправились в погоню за нами налегке. Не успели разжиться трофеями или не стали их брать с собой? Да, скорее всего, так оно и было. А, все равно, мы много вещей с собой не сможем унести. Гномы ведь сейчас двигаются пешком. И все свое немногочисленное имущество несут сами. Но так много добра не утащишь. Хотя, я видел даже несколько переносных сундуков, похожих на знаменитый Ковчег Завета из Библии. Каждый такой сундучок несли четверо кряжистых гномов в гвардейской броне. Я подумал, что там было нечто ценное. Всякое барахло бы так бережно таскать не стали. Дядя Дунутран подтвердил мою догадку. Действительно, в этих ящиках с удобными ручками для переноски располагалась казна и реликвии нашего клана. Кстати, когда я заявил, что много полезных вещей так не унесешь. То дядя с усмешкой поведал, что данные ковчеги не совсем обычные. На них были наложены чары пространственного расширения и уменьшения веса. И в каждый такой сундук влезало бы по несколько больших повозок, до верху забитых вещами.
   Ух ты, какие полезные в хозяйстве сундучки! Я себе тоже такой хочу. Хотя, нет! Лучше сумку под такими чарами. Как у всех нормальных попаданцев. Те вон вагонами всякое барахло таскают в одном кармане. Я уточнил у дяди, и тот меня обрадовал. Мол, есть такое. Только в зачарованных сумках объем внутреннего пространства значительно меньше, чем у ковчега. И стоит все это удовольствие очень даже не хило. Но и то хлеб. Надо будет потом у Вегамара поинтересоваться на предмет приобретения такой вот сумочки или рюкзака. С ним удобнее путешествовать.
   Вскоре, наша колонна двинулась дальше. Где-то там в горах за горизонтом располагалась наша цель горная крепость-рудник Крагор. Дальше потянулись довольно скучные часы пешей прогулки. Пейзажи вокруг были довольно однообразные. Горы они и есть горы. Я к долгим пешим переходам привык. Да, и новое молодое тело было в отличной физической форме. После магического истощения я давно уже восстановился. Поэтому, для меня наш дальнейший пеший поход не был сильно изнурительным.
   К вечеру, когда солнце стало падать за горизонт, было решено остановиться на ночлег. К тому времени гномы выглядели уставшими. Даже я подустал. Хотя, в своем прежнем теле, которому перевалило за сорокет, я бы еще раньше вымотался. Эх, хорошо быть молодым! А раненные, старики, женщины и дети вообще еле волочили ноги. От места где нами была устроена засада, мы ушли уже довольно далеко. Стало быстро темнеть. А орки, как правило, не бродят по ночам. Не любят они темноту. Боятся. Значит, сейчас они нас точно не будут преследовать. Если, конечно, есть кому за нами гнаться? В чем я очень сильно сомневаюсь. В ближайшее время погоню за нашей бандой беженцев, скорее всего, не отправят. Сначала те враги, что успели смыться с места засады с вытаращенными от ужаса глазами добегут до Хихнарда. Доложат, как их тут больно обидели. Потом будут разборки в стиле, кто виноват, и что делать. Пока ордынские командиры будут решать, уже наступит ночь. А ночью никто в погоню не отправится. Переночуют в разграбленном городе гномов и с утра пораньше двинутся по нашему следу. Но вражескую погоню ждет большой сюрприз. Когда они увидят, что дороги больше нет. Там такой завал эпический, что даже тролли не пройдут. Им придется искать обходной путь. А по словам дяди, такой путь есть, но он довольно длинный и неудобный. Короче говоря, оркам придется очень сильно помучаться, если они захотят нас догнать. И скорее всего, у них это не получится. До крепости мы всяко успеваем раньше них добраться.
   Мои размеренные размышления прервали новые действующие лица, появившиеся на сцене. Окружающие меня гномы вдруг как-то подозрительно оживились. Это заставило насторожиться. Неужели, снова орки? Но моя тревога оказалась напрасной. К месту нашей стоянки из-за поворота горной дороги выехали двадцать шесть довольно необычных всадников и пятнадцать больших четырехколесных повозок. К моему великому облегчению, все всадники оказались гномами, одетыми в доспехи на-подобии бригантины. Вооружены пришельцы были легкими арбалетами, небольшими круглыми щитами и одноручными мечами. На всех довольно необычно раскрашенные плащи. Хаотично разбросанные по ткани серые, коричневые и зеленые пятна сильно напоминали армейский камуфляж из моего прошлого мира. Все пришельцы оказались егерями клана Дронт. Так у гномов называют специальных воинов, которые патрулируют на поверхности территорию гномьих земель. Эдакий гномий аналог знаменитых рейнджеров, охраняющих границы эльфийских лесов.
   Вообще-то, сами егеря меня не сильно удивили, а вот животные, на которых они сидели. Были довольно...э...экзотичными. Я тут недавно жаловался на отсутствие экзотики. Был не прав! Эти ездовые животные были очень похожи на шерстистых носорогов, живших на Земле около двенадцати тысяч лет назад. Я таких вот зверюг в музее видел. Реконструкции, понятное дело, а не живых носорогов. Эти зверушки были современниками мамонтов. И на Земле они вымерли практически одновременно с древними мохнатыми слонами. Ученые утверждают, что это произошло из-за изменения климата. Я же уверен, что тут руки приложили наши далекие предки. Люди всегда были теми еще браконьерами. Ведь, посудите сами. Некоторые виды животных, жившие рядом с мамонтами, саблезубыми львами и шерстистыми носорогами, почему-то умудрились как-то выжить? А эти вот большие, сильные и, наверное, довольно вкусные, с точки зрения первобытных людей, животные. Внезапно, ни с того, ни с сего, взяли и все померли. Ага! Так вот вдруг, совершенно неожиданно, кто бы мог подумать! Человек на Земле - это самый страшный хищник, который и истребил все эти реликтовые виды. Господа ученые, давайте будем честными перед самими собой и не будем спихивать вину на какое-то мифическое изменение климата.
   Меня этот новый мир продолжает удивлять огромным наличием не вымерших видов живых организмов. Если на старушке Земле они давным-давно вымерли и стали легендами. То здесь на Тхеусе живут и процветают. Удивительно, не так ли? Да, и о магии забывать не стоит. Я подозреваю, что на Земле она тоже когда-то существовала. Уж слишком много о ней говорится в мифах и легендах практически у всех земных народов. Значит, было там нечто такое. Чудесное. Иначе, никто бы с таким маниакальным упорством об этом не говорил. А вот почему она исчезла - это уже совсем другой вопрос.
   Гномы своих верховых мохнатых носорогов называли рохами. Рох был довольно крупным зверем. Рост в холке в среднем метр тридцать, длина тела около четырех метров. Вес в пределах полутора-двух тонн. Хотя, мне они показались немного меньшими чем их вымершие земные собратья. Не такими толстыми что ли? Передний, приплюснутый с боков и слегка изогнутый, рог роха впечатлял. Он был около метра в длину. Опасное оружие. Теперь понятно, почему у егерей нет копий и кавалерийских пик. Им они просто не нужны. Я представил, что будет с тем, по кому попадет с разгона такой вот рог со специальным стальным острым колпачком-наконечником. И невольно поежился. Может, мой Доспех Духа и выдержит такой удар, но проверять это совсем не хочется. Длинная, плотная шерсть, покрывающая рохов с головы до трехпалых копыт, указывала на то, что этим зверушкам не страшен холод. А судя по тому, с каким энтузиазмом рохи начали объедать колючие кусты, растущие вдоль дороги, эти животные крайне неприхотливы в еде. И могут прожить на подножном корме. Из этого можно сделать вывод, что к условиям жизни в горах они приспособлены просто идеально. Кстати, прибывшие повозки также тащили запряженные в них рохи.
   Оказывается, что этот караван прибыл прямиком из крепости Крагор. Той самой куда мы так стремились попасть. И в этом не было никакой мистики или совпадения. Эти повозки с охраной ехали целенаправленно нам на встречу. Так как в крепости заранее узнали, что к ним движутся беженцы из Хихнарда. Дядя мне объяснил, что еще раньше по специальному магическому амулету Вегамар связался с Крагором и сообщил обо всем, случившемся с нами. Обалдеть! Дайте три! Нет, пять! У гномов, живущих, вроде как, в махровом средневековье, есть рации. Ну, или их магический аналог. Очешуительно! Так! Успокоиться! Теперь нет ничего удивительного в том, что из горной крепости-рудника к нам на встречу были так оперативно высланы повозки. Что было весьма кстати. А то народ у нас неплохо так вымотался за прошедший день. Завтра все слабые и раненные поедут в повозках. И это должно сильно ускорить наше продвижение. Кроме того, все те же повозки привезли палатки, одеяла и немного продовольствия. Неплохо, неплохо! Теперь будет чем покормить измученных дорогой беженцев. Да, и переночевать можно с относительным комфортом. Сейчас хоть и весна, но по ночам еще в горах довольно холодно.
   Кстати, я тут выяснил еще один приятный и очень полезный аспект в эксплуатации Доспеха Духа. Помните, я говорил о климат контроле. Была у моей магической брони такая опция. Так вот! Спать мне теперь можно без особых проблем даже на снегу. Не замерзну. Правда, это не совсем удобно. Но мне и раньше уже приходилось ночевать в весьма спартанских условиях. Я вам не городской неженка, который ни на чем кроме своего любимого мягкого дивана не спал. И для которого выезд с друзьями на рыбалку с ночевкой - это уже эпический подвиг. О котором с придыханием он будет вспоминать потом всю жизнь.
   Ночь прошла довольно спокойно. Егеря, охранявшие наш сон, были готовы к любым неожиданностям. Но наш спящий лагерь никто не потревожил. С рассветом после быстрого завтрака и недолгих сборов мы двинулись дальше. Теперь, когда все женщины, дети, старики и раненные ехали в повозках наша колонна двигалась гораздо быстрее.
  

Глава 13.

В то время как государство должно быть бессмертно,

оно держится на дыхании одного человека...
(Марк Туллий Цицерон)

   Крепость Крагор на меня особого впечатления не произвела. После циклопических размеров Хихнарда эта подземная твердыня выглядела скромной и тесной пещеркой. М-да! Это не Рио-де-Жанейро. Хотя, чему я тут удивляюсь? Это же просто небольшой форпост, выросший на месте рудника. Если бы не серебро, то тут вряд ли поселился кто-нибудь из подгорного народа. Но клану Дронт удалось обнаружить этот ценный ресурс. И это позволило существенно поднять благосостояние клана. Я вроде бы говорил, что в Хихнарде существовала сильная конкуренция между жившими там гномьими кланами. Они все время интриговали, стараясь занять более значимое положение в городской иерархии. И серебряный рудник был очень весомым аргументом в этом противостоянии больших амбиций и финансовых интересов.
   Но такой ценный актив требует серьезной охраны. И вскоре возле рудника выросла небольшая подземная крепость. Итак, Крагор был небольшим укрепленным поселением шахтеров, добывавших серебро. И тех, кто их охранял. Всего тут жило двести восемьдесят девять гномов. Причем, большинство составляли семейные пары. Крепость-рудник существовала только ради единственной цели. Добычи серебра для клана Дронт. Процесс был хорошо отлажен. Шахтеры добывали серебро. Когда этого ценного металла набиралось в достаточном количестве, то его грузили в повозки и отправляли под охраной в Хихнард. А назад в Крагор караван приходил уже нагруженный продовольствием. Между Хихнардом и Крагором со временем гномами была построена та самая дорога, по которой мы сюда и пришли. В общем, система работала без сбоев.
   Но сейчас, похоже, всему этому пришел конец. Это понимал не только я, но и все отцы-командиры. Кстати, о них! С гибелью отца Гроса должность главы клана Дронт все еще оставалась вакантной. Кроме этого, погибли также и некоторые члены Кланового Совета. Так у гномов назывался совещательный орган, который помогал архонту управлять делами клана. Что-то вроде гибрида Сената и Совета Министров на средневековый лад. В Клановый Совет входили наиболее уважаемые и авторитетные гномы, которые избирались членами клана. Кстати, нового архонта избирали уже гномы, входящие в Клановый Совет. Довольно демократичная система. Однако - это только на первый взгляд. Дальше всяческие демократические свободы заканчивались. Архонт являлся полновластным правителем, который мог слушать, а мог и наплевать на Клановый Совет. Несмотря на всех своих советников, окончательное решение по всем важным вопросам всегда принимал только он. И никаких тебе голосований, импичментов и прочих демократических процедур. И еще, выборы архонта проходили, согласно традициям и законам подгорного народа. По которым правителем клана мог стать только его самый старший ближайший родственник. И только мужчина, между прочим.
   Ни о каких правах женщин тут никто еще не слышал. Эх, наивный девственный мир, не загаженный лживыми и насквозь циничными буржуазными сказочками про всеобщее равенство! Женщины гномов не могли голосовать и хоть как-то влиять на жизнь общества. Да, и не хотели они этого делать. У них были другие приоритеты. Бредни о равных правах с мужчинами в их прелестных головах еще не завелись. И надеюсь, что не заведутся еще долгое время. Это средневековье, детка! Хотя, совсем уж бесправными гномок нельзя было назвать. Ну, не были они похожи на затурканных баб из какого-нибудь арабского гарема. У гномов мужчины к женщинам относятся с уважением. К тому же, гномки наравне с мужчинами могли заниматься многими ремеслами, которыми так славятся подгорные жители. Правда, к тяжелым и опасным работам типа шахтеров, строителей, ремонтников или кузнецов дам не допускали. Да, они туда и не рвались, то особо. Зачем? Для этого же существуют мужчины. И среди воинов не было ни одной гномки-воительницы. М-да! Прямо, разрыв шаблона. Вроде бы, кругом голимая фэнтезя, а вот девушек модельной внешности в бронестрингах и бронелифчиках я здесь не наблюдаю. Теперь насчет рунных мастеров. Тут все сложно. Конечно, были среди гномок одаренные, но назвать их полноценными рунными мастерами язык не поворачивается. Такие особы у гномов, в основном, занимались целительством или зельеварением. Никакой серьезной убойной магии.
   Значит, о чем это я? Ага, о командирах. Первое, что сделали гномы после нашего прибытия в Крагор - это устроили общее собрание клановцев и выбрали себе недостающих членов Кланового Совета. Когда я говорю обо всех, то я подразумеваю всех гномов клана Дронт. Это значит, что на собрании присутствовали не только полноправные мужчины, а также женщины и дети. Правда, последние две категории были лишь свидетелями голосования.
   После того, как Совет был пополнен новыми членами, тут же на собрании он утвердил моего дядю Дунутрана в должности архонта. В принципе, такое развитие событий было вполне ожидаемо. Дядя был самым старшим близким родственником моего покойного отца, а, значит, по всем гномьим законам имел полное право стать главой клана Дронт. Не зря же отец Гроса перед смертью отдал Кольцо Архонта своему брату. Кстати, если вы думаете, что церемония вступления в должность архонта гномьего клана на Тхеусе - это такая же фикция и пустая формальность, как коронование какого-нибудь монарха или принесение присяги президента на Земле. То тут вы очень сильно заблуждаетесь. Не забывайте о том, в какой мир я попал.
   Гномы провели особый магический обряд на Клановом Алтаре. Когда после произнесения специальной ритуальной клятвы над алтарем дядя Дунутран надел Кольцо Архонта, то камень на нем зажегся ярким зеленым светом. Клановая магия приняла клятву нового правителя служить на благо клана Дронт. Да здравствует новый архонт! Думаете, что я огорчился такому развитию событий? А вот и нет. Хоть, Грос и является единственным выжившим сыном бывшего главы клана. Типа, принц. Но правителем ему быть не светило. Такие уж у гномов законы и традиции. Да, я и не в претензии. Рановато мне пока лезть в самые главные командиры. Если честно, я бы такую ношу не потянул сейчас. Да, и не лежит у меня душа к этому. Верховная власть - это хорошо и круто, на первый взгляд. А как присмотришься поближе, так волосы дыбом на жо...э...груди становятся. Я, вообще, не понимаю людей, которые лезут вверх по головам, маниакально стремясь к этой самой власти. Для меня такие кадры больные на всю голову. Это же такой геморой! И такая очешуительная ответственность. Вот вылезет такой деятель на самый верх, наворотит дел, все развалит и испортит. А потом уйдет громко всеми проклинаемый и ненавидимый. И даже не понимает, как он всех подвел и напортачил. Я таких людишек не понимаю. С низким интеллектом и огромными амбициями. Хотя, если совесть и мораль отключить, то тогда да. Тогда жить можно.
   Но я так не могу. Я знаю, что пока не готов надевать Кольцо Архонта. Если, вообще, когда-нибудь буду к этому готов? До уровня того же дяди Дунутрана мне еще расти и расти. Мой уровень - это максимум рота. И то в боевых условиях. Как рулить гражданскими кадрами, совершенно не представляю. Поэтому, я очень рад, что дядя уцелел и не погиб при прорыве из Хихнарда. Правда, один момент во всей этой ситуации меня сильно напряг. По всем законам гномов, я следующий в очереди на трон архонта. Наследник престола мать его в сарафане на осле! Вот же засада! Надеюсь, что дядя Дунутран будет жить неприлично долго. А там, может, и удастся отмазаться от этой почетной обязанности. У него же вроде есть старший сын? Как его? Ототон. Точно, так этого девятнадцатилетнего парнишку и зовут. Я его тут видел. Живой и здоровый. Вроде. Был. С Гросом, которому стукнул аж двадцать один год, почти ровесники. Вот Ототон пусть и мучается. А я валенком прикинусь. Точно! Я же этот как его...Клинок Клана Дронт. Головой ударенный. Вот. Только, надо будет потом узнать поподробнее, что это значит - быть Клинком. Ну, не тянет меня в политику. Не тянет быть царем. Не мое это. Я вояка. Вот постараюсь им и остаться. И это...дядю Дунутрана надо беречь. Не дай Гимтош, с ним что-нибудь случится!
   Кстати, хотелось бы немного рассказать о Клановом Алтаре. Для гномов этот уникальный артефакт был основой, вокруг которой строилась вся жизнь клана. Именно такой алтарь является источником клановой магии. Он связывает магическими узами всех членов клана. С его помощью проводятся ритуалы, заключаются договора, даются клятвы. Когда гнома изгоняют из клана, то специальным ритуалом его просто отрезают от клановой магии. И таким вот изгоям живется очень некомфортно. Клановый Алтарь еще гномы называли Сердцем Клана. Клан, потерявший свое Сердце, просто распадался. Да уж! Дронтовцам сильно повезло, что во время бегства из Хихнарда наш Алтарь не был утерял. Его как раз транспортировали в одном из тех безразмерных переносных ковчегов, что я видел. Хотя, клан Дронт и понес ужасающие потери, но с Сердцем Клана у нас была надежда на возрождение. Пока существует Клановый Алтарь, и есть те, кто его защищает, то клан будет жить. Между прочим, если какой-нибудь анклав гномов проживал вдалеке от своего клана. То для них изготовлялись специальные алтари, которые становились дубликатами Сердца Клана. Такие дубликаты были связаны магическими каналами с Клановым Алтарем. Таким образом, гномы могли получать доступ к клановой магии. Кстати, помните, я ранее говорил об амулете связи? Вот это и есть клановая магия в действии. Точнее говоря, один из ее аспектов. В Крагоре был дубликат, а у нас был настоящий Клановый Алтарь. И это позволило нам связаться с крепостью-рудником. Вот такие пироги с котятами!
   После выборов началось заседание Кланового Совета, куда меня опять вежливо пригласили. Оказывается, мне как Клинку Клана и наследнику архонта рекомендуется присутствовать на таких вот мероприятиях. Ладно, послушаем. Информация лишней не будет. Сам я там выступать не намерен. А вот послушать, о чем говорит клановая верхушка будет совсем не лишним. О падении Хихнарда все присутствующие и так уже знали. И в связи с этим, стали обсуждать наши дальнейшие действия. После недолгих споров все согласились, что в Крагоре оставаться нельзя. Эта небольшая крепость совершенно не подходила для проживания всего нашего клана. Точнее, его остатков. Здесь уже тесно и еды не так уж и много на складе. А брать ее не где. Все продовольствие производилось в Хихнарде. Да, и орда кровожадных орков никуда не денется. Две-три недели они будут грабить и переваривать захваченный Хихнард, а потом двинутся дальше. Убивая всех, кто попадется им на дороге. Если уж они с такой легкостью пробились в большой гномий город, который обороняло несколько тысяч воинов. То Крагор против них долго не продержится. Сил у нас сейчас маловато, чтобы бодаться с ордой. Да, и укрепления тут доверия не внушают. Значит, надо уходить. А вот куда? Тут мнения членов совета разошлись. Спорили они довольно долго. Я скромно помалкивал. В местной географии ориентируюсь крайне плохо. К моему сожалению, Грос внешним миром мало интересовался.
   Впрочем, как и большинство гномов. Они жили в подземном городе и то, что творится на поверхности их мало волновало. Гномы являются довольно замкнутой расой, которая не стремится особо контактировать с соседями. Хотя, и торгуют, но без фанатизма. Они самодостаточны. И практически все необходимое для себя производят сами. Это, скорее всего, другие народы желают обладать продукцией гномьих мастеров. Оружие, доспехи и различные артефакты подгорного народа у других рас очень ценились. Чужаков в свои подземные города гномы пускают крайне неохотно. Для всех иностранцев они строят специальные поселения, которые располагаются на поверхности возле одного из входов в подземный город.
   Поэтому, все географические названия, мелькавшие в разговоре, мне мало, о чем говорили. Правда, одно из них меня все же зацепило. В запале спора Вегамар обмолвился о Пике Драконов. Услышав о котором, все почему-то притихли. Я тоже задумался. Это название было мне точно знакомо. Немного понасиловал память Гроса и "вспомнил". Так называлась легендарная прародина нашего клана. Оказывается, что раньше дронтовцы обитали не на Кейме, а на Ихленгоу. На тот материк они пришли во время Первой Войны с Ящерами. Клан Дронт возник одна тысяча триста двадцать шесть лет назад. И если верить летописям гномов, то произошло это в месте под названием Пик Драконов. Для Гроса и практически всех его соклановцев Пик Драконов был легендарным подземным городом. В этом поселении клан вырос, окреп и набрался сил. Именно время проживания в Пике Драконов считается Золотым Веком Клана Дронт. Тогда мы находились на вершине своего могущества.
   Которое закончилось довольно внезапно и очень кроваво. Шестьсот тридцать два года назад началась Вторая Война с Ящерами. Опять, без всякой видимой причины эти разумные динозавры атаковали, живших на Ихленгоу представителей других рас. Снова повторился ужас времен Первой Войны. Ящеры с маниакальным упорством убивали всех разумных, кто попадался на их пути. При этом, они использовали очень могущественную магию и большое количество различных химер. Так тут называют магически измененных животных. Продираясь через воспоминания Гроса, я пришел к выводу, что те самые мифические ящеры были просто гениальными биоинженерами и навороченными магами жизни. Они добились просто изумительных высот в деле трансформации животных и растений в совершенно другие виды. Земные генетики и прочие селекционеры им и в подметки не годятся. Ящеры, при помощи магии и своих колоссальных знаний, смогли вырастить таких невероятных созданий, что просто диву даешься. Похоже, в магии жизни им не было равных. Тут даже эльфы, славящиеся своими познаниями в этом плане, им значительно уступают. Да, остроухие и не скрывают, как много знаний они почерпнули у своих чешуйчатых врагов. Если учесть, что ящеры были самой древней расой на этой планете, то все их достижения легко объяснимы. Правда, их тяга к геноциду других рас меня очень сильно смущает.
   Значит, война на Ихленгоу полыхала уже тридцать лет. Ящеры уверенно нагибали всех своих врагов. Казалось бы, что боевые действия идут по сценарию Первой Войны. Но тут разумные динозаврики допустили на мой взгляд роковую ошибку. Они атаковали и другой континент. Кейм. Ох, зря они это сделали. Теперь локальная война, шедшая до этого на одном материке, превратилась в мировую. Угроза тотального уничтожения вынудила все цивилизованные расы этого мира сплотиться против общих врагов. Кстати, орки и тролли тогда ни в какие союзы не вступали. И как сейчас они резали всех подряд. Как тогда были кровожадными дикарями, так ими и по сей день остались. Хотя, ящеров это не останавливало, и данные агрессивные товарищи тоже выхватывали плюх и люлей от них наравне со всеми. В общем, дальше война бушевала еще сто сорок лет. Боевые действия велись как на суше, так и на море. Любопытно, что в морских битвах со стороны ящеров принимали участие различные плавающие монстры. Одни гигантские химеры-черепахи чего только стоят. Этих сорокаметровых морских животных ящеры использовали в качестве боевых кораблей. Такие вот черепашки в больших полостях в своих циклопических панцирях могли перевозить грузы и солдат. Эдакие живые броненосцы.
   Клан Дронт был одним из самых активных участников войны. За что и поплатился. Когда ящеры узнали о месте расположения нашего подземного города, то атаковали его со всей своей яростью. Нападение было внезапным. Правда, тогда все же удалось спастись примерно половине жителей Пика Драконов. Которые и бежали от мести ящеров на другой материк. Которым, как вы понимаете, был Кейм. Затем клан Дронт после долгих скитаний и лишений сумел осесть в Хихнарде. Ну, а дальше вы и сами знаете, что случилось. Кстати, та далекая война была гораздо кровопролитнее, чем Первая. Материк Ихленгоу довольно сильно пострадал в ходе боевых действий. Народу полегло тогда просто жуть как много.
   В конце концов, военная фортуна отвернулась от разумных динозавров. Постепенно союзникам удалось их вытеснить на Фэрус. Там ящеры и засели, приготовившись обороняться до последней капли крови. Если бы они ранее так не зверствовали, то, скорее всего, Вторая Война на этом бы и закончилась. Но, нет! Они слишком сильно напугали остальные расы. Которые решили, раз и навсегда, устранить эту угрозу для своего существования. Короче говоря, достали ящеры всех своей кровожадностью. Силы союзников высадились на Фэрусе и начали там тотальную зачистку. Потери были жуткие с обеих сторон. В конце концов, озверевшие союзники применили какую-то могущественную магию, которая расколола материк ящеров на куски. После чего остатки Фэруса поглотила морская пучина. В общем, решили вопрос кардинально. Так на Тхеусе исчезла раса разумных динозавров. Хотя, по слухам отдельные группы ящеров все еще живут где-то на отдаленных островах. Вот такая тут страшная и очень кровавая история. Тут даже военное прошлое Земли бледнеет. Куда там земным Мировым Войнам? Здесь погибло гораздо больше разумных. И к тому же был уничтожен целый материк со всем его населением. На Земле до этого как-то дело не дошло. Однако, какая же страшенная штука эта магия! Это помощнее ядреных бомб будет. Какая мощь нужна, чтобы целый континент в труху перемолоть?
   Пока я продирался через глубины памяти Гроса в зале, где шло совещание, снова возобновился спор. В котором в скором времени победили архонт и главный рунный мастер со сторонниками, ратующие за возвращение к Пику Драконов. Вообще-то, для гномов клана Дронт это была настоящая идея фикс со времен поселения их в Хихнарде. Многие из них мечтали когда-нибудь вернуться на легендарную Прародину. Но сделать это, всегда что-то мешало. Гномы ведь убежденные домоседы, их трудно раскачать и сдвинуть с насиженного места. Всегда находились доводы против авантюрного переселения из Хихнарда в Пик Драконов. Все бы по сей день так и оставалось без изменений. И мечта о возвращении на другой континент была бы просто красивой мечтой. Но появление орочьей орды враз перечеркнуло спокойную и сытую жизнь. И превратило клан Дронт в бездомных беглецов. Короче говоря, мысль о Пике Драконов буквально витала в воздухе. Я заметил, что те, кто спорил с Вегамаром и его сторонниками, не так уж и сильно упирались. Их возражения, в основном, сводились к чисто техническим вопросам. А подсознательно они тоже были готовы к возвращению на легендарную Прародину. Мне же, честно говоря, было все равно куда идти. Лишь бы не отрываться от коллектива. Вот если бы Грос раньше не филонил и получил больше знаний об этом мире. Тогда я бы еще подумал. А так не фиг и трепыхаться, если просто не знаешь куда идти.
   Когда решение о переселении на Пик Драконов было принято, то в крепости началась суета. Гномы собирали и упаковывали все, что может им пригодиться на новом месте жительства. Все, к большому сожалению, забрать не удастся. Маловато у нас повозок для этого. Поэтому, многие вещи моим соклановцам приходилось буквально от сердца отрывать. Для домовитых и расчетливых гномов это очень большое огорчение. Бросать вот так вот много добра. Меня в эти сборы как-то не припрягали. Видимо мне не по статусу было возиться с погрузкой инструментов или каких-нибудь станков. Да, я особо и не настаивал. Нет, так нет!
  

Глава 14.

Учиться надо всю жизнь,

до последнего дыхания!
(Сюнь-цзы)

   Занятие я себе и сам нашел. Хранитель озабоченно брюзжал в моей голове, и я решил его ублажить. Буду тренироваться, как и обещал. Пацан сказал - пацан сделал. В этой подземной крепости был даже специальный тренировочный зал. Где могли тренироваться как обычные воины, так и маги. Вот туда то я и направился. Правда, магию я пока решил не трогать. Меня удручает мой крайне низкий уровень навыков ближнего боя. Нет, держать правильно оружие и наносить простейшие удары я могу. Но и только. Этого явно маловато. Поэтому, будем тренировать навык фехтования. Но просить помощи у местных совсем не хочется. Мигом засвечусь. И моя якобы амнезия тут может не прокатить. Грос то все же был неплохим рубакой. А тут я такой весь неумеха неуклюжий как Буратино на велосипеде. Как же быть? Мои недолгие раздумья прервал Хранитель, заявивший, что создатели Доспеха Духа были не полные дураки.
   Они прекрасно понимали, что воину надо самосовершенствоваться. Именно для этого, и был предусмотрен специальный тренировочный режим. Я попросил подробностей и получил их. Неплохо, неплохо! Как я понял из сказанного. Для тренировок с холодным оружием использовались фантомы, состоявшие из твердых иллюзий. Магия рулит! При этом, в тренировочных спаррингах можно было задавать внешний вид, боевой уровень, оружие, снаряжение и количество противников. Кстати, магию в таких тренировочных боях тоже можно было использовать. Фигасе! Это же прямо космические технологии какие-то? В стиле Звездных Войн.
   Осматриваюсь вокруг. Местных аборигенов не видно. Все заняты сборами. Вот и отличненько! Не хочу лишних зрителей. А то авторитет Клинка Клана Дронт может сильно пошатнуться. К чему давать гномам лишний повод для пересудов? Итак, приступим. Активировать тренировочный режим удалось с третьей попытки. Хм! А ведь это уже прогресс. Раньше меня магия не так охотно слушалась. Похоже, мой организм начинает перестраиваться и адаптироваться к Доспеху Духа. Теперь активация заклятий происходит гораздо быстрее и легче. Такое состояние дел радует мою попаданческую душу. А то меня сильно угнетает, что я не могу использовать весь потенциал Доспеха Духа на полную катушку. Побыстрее хотелось бы освоить как можно больше навыков как магических, так и воинских. Мирок то тут оказался очень недружелюбным и опасным. А мое выживание на поле боя прежде всего зависит от меня самого. Эту простую истину я понял очень давно. Еще в той жизни на Земле.
   После включения режима тренировки передо мною появился фантом в виде гнома в позолоченном доспехе. Ух ты! Прямо как живой. Если бы я не знал, что это всего лишь твердая иллюзия. То решил бы что он настоящий. Не удержался и потрогал его рукой. Очешуительно! На ощупь фантом тоже довольно реален и тверд. Увидев мои манипуляции, гном нахмурился и голосом Хранителя заявил, что сейчас мы будем отрабатывать связку простейших ударов. В руках его появился меч, и мой виртуальный тренер начал показывать очередность действий при проведении связки. Дальше начался монотонный и крайне неинтересный процесс тренировки. Повторенье - мать ученья. Именно такого принципа придерживался Хранитель. Он заставлял меня до автоматизма заучивать связку ударов. Потом следовала другая связка. Еще и еще.
   Наконец, решив закрепить усвоенный материал, мы перешли к спаррингу. Мой суровый тренер приказал мне нападать на него с использованием выученных связок. Дальнейший тренировочный бой нельзя было назвать поединком. Я пытаюсь достать мечом своего противника, а тот лишь защищается, едко комментируя мою неуклюжесть. Был бы на моем месте какой-нибудь недоучившийся студент, менеджер или программист, которых так любят авторы про попаданство, то они бы уже давно плюнули на такое издевательство. Но я всегда придерживался принципа, что тяжело в учении - легко в гробу. Поэтому, спокойно и основательно подхожу к различным тренировкам.
   Когда Хранитель объявил об окончании учебного процесса, то я чувствовал лишь легкую усталость. Хорошо быть молодым! Несколько часов махания заточенными железками не смогли утомить тренированное и сильное тело Гроса.
   - Хватит фехтования на сегодня! - довольным голосом произнес Хранитель. - Сходи пообедай, а потом будем заклятия отрабатывать.
   Мне оставалось только кивнуть с тихой грустью. Я же ему сам пообещал начать тренироваться. Никто меня за язык не тянул. Придется и дальше страдать молча. После обеда мне дали час на отдых, и пытка продолжилась. Правда, теперь вместо меча я учился правильно манипулировать магическими силами. Хранитель после недолгого бормотания о излишне торопливой и непослушной молодежи все же решил обучать меня правильному использованию магического ускорения.
   - Ты все равно уже делал это без моего спросу. А теперь будешь учиться, как это надо делать правильно и безопасно для своего организма, - хмуро заявил он, приступая к тренировкам.
   - И начался ад! - мог бы я сказать, но это было совсем не так. Если к занятиям по фехтованию я отношусь как к неизбежному злу. И со стоицизмом профессионального военного вынужден его терпеть. То тренировки по магии меня всегда приводили в полный восторг. Это был настоящий восторг и кайф.
   Запустить "ускорение" у меня получилось с первого же раза. Бдительный Хранитель не давал мне особо разгуляться и потратить сразу весь свой магический резерв. Он терпеливо вдалбливал в мою голову правила техники безопасности при использовании "ускорения". Это заклятие оказалось очень коварным. Оно давало пользователю ощущения эйфории, неуязвимости и всемогущества. Но это были крайне обманчивые чувства. Не удивительно, что мне при первой активации "ускорения" тогда крышу сорвало. Почувствовал себя настоящим могучим богом. Теперь понятны мои глупые и суицидальные рукопашные атаки на многократно превосходящего противника. Это же совсем не мой стиль поведения. Тогда мне очень сильно повезло. Ведь, в том бою на выходе из Хихнарда я очень сильно рисковал. Так как кроме орков у меня был и другой враг - это я сам. Вместо того, чтобы объективно оценивать свои боевые возможности и отстреливать противников издалека "гранатами" и "снежками", я поперся в ближний бой. В котором мало что соображаю пока. Это одна сторона медали.
   А вот с другой стороны, опасность отбросить коньки была более существенной. Под "ускорением" я совершенно бесконтрольно тратил свою Силу, истощая магический резерв с дикой скоростью. А еще при этом как-то умудрился "волну" запустить. Которая тоже является чрезвычайно энергозатратным заклятием. Теперь, то я понял, как близко был от очередного перерождения. Тут Хранителя понять можно. Правильно он меня ругает. Я и сам когда-то вот так же отчитывал молоденьких, самоуверенных и глупых бойцов, которые в подростковом энтузиазме творили разные опасные для своего организма глупости.
   Под чутким руководством Хранителя я начал изучать особенности "ускорения". Он меня учил правильному расходованию Силы. Как этот расход регулировать, увеличивая и уменьшая поступление энергии в контуры работающего заклятия. Учил дозированно и точечно применять данную магию. Ведь не обязательно в бою все время находиться под "ускорением". Более правильным будет ускоряться лишь в нужные моменты сражения с тем или иным противником. Все это было так захватывающе и интересно, что я не заметил, как наступил вечер. И живот своим бодрым бурчанием напомнил о том, что пора бы немного подкрепиться. К моему большому сожалению, с "ускорением" мне еще возиться и возиться. Это вам не простенький "снежок" или "граната". Тут разных особенностей и подводных камней гораздо больше. И на их освоение уйдет не мало времени и Силы. Ведь это только начало. Потом Хранитель пообещал устраивать тренировочные бои с применением "ускорения". Но не сейчас. Не сейчас! Рановато мне пока. Повторение - мать учения. Сначала отработаю все до автоматизма, а уж потом повоюем. Эх! Жду, не дождусь!
   Выйдя из тренировочного зала, я столкнулся с сильно возбужденными гномами. Которые что-то довольно громко обсуждали между собой. Проходя мимо, невольно прислушиваюсь, о чем это они говорят. Ого! Пока я выпадал из реальности на тренировках, в Крагоре случилось одно, так сильно возбудившее всех моих соклановцев событие. К крепости вышла группа гномов. Это были беглецы из многострадального Хихнарда. Правда, членов нашего клана среди них не было. Женщин и детей тоже. Только воины. Все, кто смог с боями пробиться через толпы кровожадных орков. Кстати, добирались они до Крагора совершенно по другой дороге (та, по которой мы сюда пришли, ведь была уничтожена). Даже не по дороге, а по какой-то горной тропе. И этих беглецов было не так уж и много. Всего шестьдесят семь гномов.
   Я их потом видел. Все молодые и сильные. Выглядят умелыми воинами. В побитой и изрубленной броне. Все с потухшими лицами и печальными глазами, в которых застыла вся мировая скорбь. Я такие глаза уже видел. Еще там, на Земле. У солдат Империи, которых предавали свои же правители. Этих гномов можно понять. Они потеряли всех своих родных, свою Родину (это только клан Дронт был пришлым чужаком в Хихнарде, а остальные то там жили довольно давно) и самое главное - все они стали изгоями. В отличие от нас, эти подгорные жители не смогли сохранить свои Клановые Алтари. Шаманы орков, по-видимому, уже наложили загребущие лапы на эти могущественные магические артефакты и провели ритуал. Который отрезал беглецов от их клановой магии. Все вновь прибывшие это почувствовали и сейчас прибывали в полнейшем унынии. Я уже объяснял ранее, что для гномов значит Клановый Алтарь и его магия. Без них нет клана. А без клана гному жить тяжело во всех смыслах.
   Кстати, я сначала удивлялся, что беглецов из такого большого города было так мало. Но покопавшись в воспоминаниях Гроса, понял в чем дело. Большинство гномов прожили почти всю свою жизнь в уютной тишине подземного города. Внешний мир их пугает. Не любят гномы без особой нужды выходить на поверхность. Когда произошло нападение орков на Хихнард, то многие его жители предпочитали остаться и оборонять свои дома. Они думали, что так будет более безопаснее, чем идти куда-то на поверхность. Инерция мышления их подвела. А на прорыв пошли только самые отчаянные авантюристы.
   Не успел я отужинать в крепостной столовой, как меня нашел запыхавшийся молодой гном. Который сообщил, что Клинка Клана Дронт ждут на совещании Кланового Совета. Со вздохом допиваю остывший травяной чай и, прихватив пирог, двигаюсь к выходу из столовой. Крепость Крагор я успел немного изучить. Поэтому, знаю теперь, где заседает Совет. Вскоре, на ходу доедая предусмотрительно прихваченный пирог, я прибыл на место. Когда вошел, то разговоры уже вовсю шли полным ходом. В принципе, правильно! Не такая уж я важная птица, чтобы ради меня задерживать начало заседания Кланового Совета. У гномов, кстати, не было какого-то особого пиетета перед друг другом.
   Никто ни перед кем не лебезил. Не пресмыкался или заискивал. Уважение старшим выказывали, но без особого фанатизма. Тут гномы своими повадками очень напоминали викингов (я, как раз незадолго до попадания, смотрел сериал про этих суровых северян), где все викинги равны, но конунгу и его дружине особое уважение и почет. И никаких раболепствующих перед своим феодалом смердов. Клан гномов был большой семьей. В которой существовали касты низших и высших. Как я понял, это что-то типа простолюдинов и дворян. Причем, высшие здесь не превратились в каких-то чванливых и заносчивых придурков, которые как земные феодалы считали бы себя избранными и угнетали низших с особым цинизмом. Тут я такого не наблюдал. Высшие были настоящей элитой клана гномов. Здоровой и вменяемой. Они здесь еще не превратились в напомаженных бесполезных паразитов, живущих за счет простого народа. И социальные лифты внутри гномьего общества тоже неплохо работали. Для тех, кто не понял, поясняю. Любой гном из низших за особые заслуги и выдающиеся достижения мог быть принят в касту высших. Вон знакомый мне Вегамар тот самый главный рунный мастер нашего клана когда-то был из простого народа. И благодаря своему магическому таланту, поднялся до высшего и уже заседает в Клановом Совете. Вот такие пироги с котятами!
   Кстати о пирогах. Вовремя я вспомнил о хороших манерах и тут же постарался сместиться в самый темный угол, чтобы по-быстрому прикончить остатки пирога. Того самого, что я прихватил из столовой. Ну, а что вы хотите? Здесь Клановый Совет в полном разгаре, понимаешь, а я голодный. Зверский аппетит проснулся после тренировки. Уф! Дожевал. Никто вроде бы не заметил моих маневров. Члены Совета увлеченно обсуждали какую-то глобальную проблему. Так! Прислушиваюсь. Что тут у нас? Ага! Говорят, все о тех же беглецах. Многие были встревожены, что по их следам орки нагрянут в Крагор. В принципе, волнения гномов понятны. Я их тоже разделяю. В конце концов, пришли к единодушному мнению, что надо ускорить наши сборы к уходу из крепости. Лицо архонта заметно разгладилось. Он тоже был согласен с Клановым Советом, но тут же подкинул собравшимся закономерный вопрос:
   - Что будем делать с пришельцами? Они же все не из нашего клана.
   - А какое нам дело до чужаков? Это изгои. Дать им немного еды и пускай идут куда захотят! - пробурчал Анзаз, бывший главой Гильдии Строителей.
   Большинство советников тут же согласно закивали головами. А мне почему-то стало жалко этих беглецов. Я их видел. Эти ребята прошли огонь и воду, с боем вырвались из пекла. У них не было такой читерской козырной карты, как Клинок Клана. Но тем не менее они смогли уцелеть. Мне как человеку военному было просто жалко терять таких бойцов. Они же быстро сгинут без всякой пользы. А наши пеньки бородатые почему-то не понимают, что эти воины могут усилить наш потрепанный клан Дронт. Никто ведь даже не заикнулся о принятии чужаков в наши ряды. Внимательно осматриваю окружающих. Неужели, они не понимают? Хотя, вон Вегамар хмурится. Ему такой расклад тоже не нравится. А, была не была! Похоже, мне придется высунуться из тени. Пока политики еще не успели приговорить парней.
   - А что если мы этих чужаков примем в наш клан? Мы ведь потеряли многих воинов. И нам сейчас предстоит очень сложное и опасное путешествие. В котором могут очень пригодиться все бойцы, что у нас есть. Я считаю, что принятие в наши ряды таких отменных воинов, которые сумели с боями вырваться из гибнущего города, даст клану Дронт больше шансов на выживание. И как Клинок Клана буду голосовать за принятие их в наш клан! - громко высказался я, выступив вперед. Кстати, насчет голосования я тут не придумывал. Хорошо, что успел проконсультироваться с дядей по своему новому статусу. У Клинков Клана была такая привилегия. Правда, они ею особо не пользовались и не лезли в политику.
   - Парень то дело говорит! Ослабли мы сильно. И теперь между всеми опасностями мира и нашими женщинами с детьми стоят только воины, а вот надежных укреплений подземного города больше нет. Да, и дорога нам очень дальняя предстоит! - прогудел Вегамар, одобрительно покосившись в мою сторону.
   - Согласен со своим коллегой. Боги нам дают знак. Посылают воинов, а мы их отвергаем. Нельзя так. Боги не поймут! Не любят они непонятливых! - подхватил верховный жрец Бомугар.
   Я оглянулся по сторонам и удовлетворенно улыбнулся. Пошел процесс! Гномы всерьез начали обдумывать мои слова. Потом, я встретился взглядом с дядей Дунутраном, который одобрительно кивнул и подмигнул мне.
  

Глава 15.

В России нет дорог -- только направления.

(Наполеон Бонапарт)

   - Господин сотник, Гладэйл на горизонте! - прокричал кряжистый мускулистый гном, указывая рукой куда-то налево.
   Разворачиваю своего роха и пускаю его неторопливым галопом. Посмотрим, что там углядели мои новые подчиненные. Действительно, скалы слева разошлись, и взору открылось морское побережье. Вдалеке у самого моря виднеется довольно крупный по местным меркам населенный пункт. Вольный город Гладэйл был конечным пунктом нашего сухопутного перехода. К которому мы шли уже двенадцать суток. Несмотря на все страхи, орки до нашего отхода у Крагора так и не появились. Может, этому причина та дикая спешка, с которой гномы паковали свои вещи? Но скорее всего, орда была не готова еще к новой военной кампании. По моим прикидкам, оркам нужно не меньше месяца на перегруппировку и переваривание захваченных трофеев. Вот отдохнут, залечат раны, проведут несколько кровавых ритуалов (пленных у них сейчас, наверное, много), съедят убитых врагов и уже тогда двинутся в новый боевой поход. Нам же такая неторопливость противника только на руку. Пока враги где-то там топчутся на месте, мы успеем уйти от них подальше.
   Вольный город Гладэйл произвел на меня благоприятное впечатление. Не такое уж тут и убогое средневековье. Большой чистый город. Широкие прямые, мощеные камнем улицы и величественные каменные дома. Архитектура напоминает помесь готики с античностью. Колонны, арки, портики, стрельчатые двери и окна. И много-много статуй и фонтанов. В многочисленных книжках про попаданцев все средневековые города обычно смердели нечистотами, которые выплескивались из окон прямо на улицу. Здесь ничего такого не наблюдалось. В Гладэйле были своя канализация и водопровод. Это вам не отсталая Европа, которая зарастала грязью вплоть до девятнадцатого века.
   Укрепления города вызывают уважение. Глубокий и широкий ров. Массивные железные ворота с барбаканами и решетками. Высокие и толстые каменные стены, укрепленные магией. С многочисленными метательными боевыми машинами типа катапульт на башнях. Выглядит все это фортификационное великолепие очень даже солидно и грозно. Орду орков, если они сюда дойдут, ждет большой сюрприз. Штурмовать такие вот укрепления будет очень тяжело. Да, и защитники города тоже на попе ровно сидеть не будут. Вон сколько их высыпало на стены, при нашем приближении. Гладэйл заселен в основном людьми. По моим наблюдениям, все они похожи в основном на европейцев. Чистокровных таких арийцев, а не тот турецко-арабо-негритянский микс, что живет сейчас в старушке Европе. Гномы, кстати, тоже имеют вполне европейский тип лица. Правда, первые встреченные мною на Тхеусе люди были повыше гномов. В среднем под метр восемьдесят. Но по сравнению с моими новыми сородичами, люди были...э...похлипче что ли. Все мужчины клана Дронт выглядят кряжистыми, мускулистыми атлетами. Среди них довольно много типичных качков. Даже подростки гномов выглядят физически развитыми спортсменами. А люди же на фоне крепко сбитых подгорных жителей выглядят не так внушительно. Нет, были среди них и кадры, обладающие неплохой мускулатурой. Но на фоне обычных людей они просто терялись. А вот гномы, помешанные на физическом развитие своего тела, напоминали каких-то идеальных клонов.
   Хотя, каких-то особых различий между представителями этих двух рас я не заметил. Одень их в одинаковую одежду и даже не скажешь, что они принадлежат к разным расам. Рост не показатель. Среди людей тут тоже коротышек хватает. Вот орки и тролли сразу же классифицируются как совершенно другие ветви человеческого вида. Орка даже в темноте с перепоя за человека или гнома не примешь. Хоть как его не одевай. Про волосатых троллей я вообще молчу. Натуральные гориллы, вставшие на дыбы.
   Останавливаю шумно пыхтящего роха и заинтересованно рассматриваю открывшийся пейзаж. Кстати, роха мне подогнали егеря. Точнее говоря, их командир Тринор сын Изгерта по прозвищу Храброус. Перед самым выходом из Крагора я пообщался с егерями. Очень хотелось рассмотреть рохов поближе. Потрогать. С лошадьми то я был неплохо знаком. Как-то пару полевых сезонов мне пришлось помотаться по тайге вместе с геологами. Маршруты экспедиции проходили по таким местам, где никакая техника бы просто не прошла. Поэтому, единственным транспортом были лошади. С которыми всем членам геологической партии пришлось очень хорошо познакомиться. Нет, сам я до высокого звания геолога рылом не вышел. Подрабатывал у них неквалифицированным помощником и охранником. В общем, верховой езде я был обучен. Без фанатизма. Если что, то с лошади не упаду. А тут такие звери. Удивительные. Да, я же носорогов только в зоопарке и видел. Думаю, что любой бы на моем месте захотел с ними познакомиться поближе. Вот и я не устоял. Процесс общения с егерями был очень интересным и плодотворным. Да, и высокое звание Клинка Клана свою роль тут тоже сыграло. Оказывается, в воинской среде я был популярен. М-да! Теперь бы еще оправдать это доверие. Вскоре, я под руководством Тринора Храброуса уже седлал флегматичного трехлетнего роха по кличке Косматый. Поросший густой рыжевато-коричневой шерстью и так похожий на носорога, зверь деловито хрустел корнеплодом, похожим на репу. Этот овощ назывался капа. И был любимым лакомством рохов. Это мне егеря посоветовали подкормить своего скакуна перед тем как на него садиться. И хотя, мне подобрали самого спокойного роха, но я решил немного подстраховаться. Мохнатый зверь недоверчиво на меня покосился, но протянутую капу слопал с удовольствием.
   Езда верхом на рохе мне понравилась. Никаких подпрыгиваний и резких скачков как у лошади. Этот волосатый носорог имел очень плавный шаг. Даже бег в его исполнении не шел ни в какое сравнение с дрыгающимся лошадиным галопом или рысью. Короче говоря, на рохе ездить гораздо удобнее чем на лошади. И еще, эти солидные животные не такие пугливые как кони, которые могут шарахаться от змей или громких звуков, выбрасывая из седла неопытных наездников. На каменистых склонах рохи также дадут фору любой лошади, которая там просто ноги себе переломает. Эти верховые звери могут двигаться по пересеченной местности без особого труда. Вот так я и стал всадником. И весь путь до Гладэйла проделал верхом на Косматом. И мне нравился этот процесс. Лучше плохо ехать, чем хорошо идти. Особенно, на дальнее расстояние. Нет, если надо, то я бы и пешком пошел. Но раз есть такая возможность прокатиться на экзотическом, реликтовом звере. То кто я такой, чтобы от этого отказываться? В общем, теперь я понимаю егерей, которые обожают своих рохов. Кстати, другие гномы (кроме егерей конечно) оседлать этих шерстистых носорогов совсем не рвались. Да, и не было в Крагоре большого количества таких верховых животных. И еще один момент. Интимный! Задницу о седло при езде на рохе я не стирал до мозолей. Не то что на лошади. Вот там реально было больно поначалу. Здесь же я чего-то такого ожидал, но все было очень даже комфортно. После первого дня нашего путешествия к Гладэйлу я самостоятельно слез с роха. Прислушался к своим ощущениям. Ни фига! Ничего не болит и не ломит. Как это было после моего первого долгого заезда на лошади. Заявляю ответственно, что рохи являются просто идеальными животными для верховой езды.
   Кстати, помимо знакомства с рохами мне привалило и еще одно счастье. Неожиданное. То самое заседание Кланового Совета закончилось принятием в клан Дронт новых членов. Всем беглецам из других кланов Хихнарда прибывшим в Крагор было предложено вступить в наши ряды. Отказавшихся не было. Над Клановым Алтарем был проведен специальный обряд, где все шестьдесят семь новичков поклялись в верности клану Дронт. И клановая магия приняла эту клятву. А потом дядя Дунутран меня обрадовал, заявив, что я теперь командую сотней. В которую и решено включить всех новых членов нашего клана.
   - Ты за них так просил, вот теперь тебе и страдать. Думаю, что Клинок Клана Дронт должен справиться с этой задачей! - с улыбкой подвел итог нашей беседы архонт и, хлопнув меня по плечу, отошел в сторону.
   Ну, а я что? Я ничего. Поначалу, хотел отказаться от этой почетной обязанности. А потом задумался. Надо уже как-то вживаться в местное общество. Грос то раньше был воином. Десятником. И многие его знали. У меня, конечно, есть кусок его памяти. Но этого недостаточно, чтобы жить не привлекая внимания к своему необычному поведению. Именно поэтому, я инстинктивно старался пока меньше контактировать с окружающими. Особенно с теми, кто хорошо знал моего реципиента. Но оставаться нелюдимым отшельником нельзя. Только не в гномьем клане. А мои подчиненные такие же новички в клане Дронт, как и я. Они меня, то есть Гроса, конечно же, совсем не знают. И все мои невольные косяки ими останутся незамеченными. Это, просто, идеальная среда для вживание в общество гномов. Возня Клинка со своим новым подразделением должна отвлечь внимание старых знакомых Гроса от его странностей. Заодно, и тренироваться буду среди своих бойцов, не привлекая внимания.
   Правда, дядя Дунутран сказал, что я теперь командую сотней. Но в действительности, в моей сотне было всего шестьдесят семь воинов. Зато их без преувеличения, можно было назвать настоящей воинской элитой. Зеленых новичков среди моих подчиненных не было. Все они настоящие профессионалы. Другие бы и не смогли пробиться через многочисленных врагов. Плохо обученные молодые воины, обычно, погибают первыми в таких вот тяжелых кровопролитных боях. Так, поправка! Не все они были воинами. Из шестидесяти семи бойцов шестеро оказались настоящими рунными мастерами, специализирующимися на боевой магии. Неплохо, неплохо. В этом мире на полях боя вовсю применялась разнообразная магия. Без поддержки своих магов простые воины много не навоюют. Можно сказать, что вопрос с магической поддержкой решен. По штату у гномов на сотню воинов приходится три мага. А у нас рунных мастеров даже с перебором. Вот и ладушки!
   А потом началась рутина. Я не стал заморачиваться и разделил личный состав на десятки. В каждому десятку был прикреплен свой рунный мастер. Своим заместителем назначил Оснемара, бывшего раньше сотником. Думаю, что на такую должность случайного гнома не назначат. Сотниками у подгорного народа становились опытные и выдающиеся воины. Этот хмурый, здоровенный дядька показался мне довольно компетентным воякой. Тем более, что именно он командовал тем героическим прорывом из Хихнарда. Именно под его командованием сплотились все беглецы. Этот суровый сорокалетний гном привел их в Крагор. Если бы не он, то многие из них прекратили борьбу и решили умереть, тупо сев на землю. Когда клановая магия вдруг исчезла и перестала подпитывать беглецов, а они поняли, что стали изгоями. Многие бойцы тогда словили откат и не хотели жить. Но Оснемар сумел взбодрить потерявших надежду гномов. Он уговорил их жить дальше. А ведь ему самому было не сладко. Уважаю! Настоящий мужик!
   Итак, Оснемар стал полусотником и моим заместителем. А командиров десятков уже назначал он. Я ему доверился. Ведь, он должен знать этих бойцов лучше. Оснемар видел их в бою. Знал, на что они способны. А потом я поступил как настоящий командир. То есть загрузил своего зама работой, озадачив его лечением ран личного состава, ремонтом одежды, снаряжения и оружия. Короче говоря, всеми вопросами материально-технического обеспечения моего нового отряда. Чтобы мы могли быть готовыми в любую минуту выступить в поход. Сам же глубоко вздохнув пошел выяснять насчет питания и мест для ночлега бойцов. Хорошо хоть к сборам нас не привлекали. И моя сотня до нашего выхода из крепости смогла немного подлечиться, отдохнуть и подремонтировать экипировку.
   Наше путешествие до Гладэйла, вопреки моим опасениям, оказалось довольно спокойным. Никто за нами не гнался, не нападал из засады. Хотя, включаем мозг и отчетливо понимаем, что канонические фэнтезийные разбойники, которых так любят впихивать в сюжет своих книг писатели при попаданцев, не могут быть настолько отмороженными, чтобы напасть на несколько сотен вооруженных гномов. Здесь сил одной банды джентльменов удачи будет маловато. Для этого нужна небольшая армия. Но в этих горах ее так просто не прокормишь. Да, и смысл сидеть такой толпе народа в засаде на заброшенной горной дороге. По трассе до Гладэйла явно мало ходили и ездили. За все время, что мы следовали по ней, был встречен только один небольшой купеческий караван, направлявшийся в Хихнард, между прочим. Узнав о гибели гномьего города, человеческие купцы заметно огорчились и повернули назад, пристроившись к нашей колонне. Их можно понять. Накрылась бронзовой ванной их выгодная торговля с гномами. Дальше Хихнарда живут только орки и тролли. А с ними никому торговать не рекомендуется. Эти диковатые ребята ничего покупать или продавать не будут. Ограбят и сожрут. Вот это они могут.
   Хотя, нет! Один инцидент, классифицируемый как нападение, все же случился. С вашим покорным слугой, между прочим. Каждый вечер после того как наш большой караван вставал на ночлег. Я отходил подальше от лагеря и часок работал в тренировочном режиме. Нападения не боялся. Территорию вокруг нашей стоянки всегда патрулировали егеря на своих рохах. Толпу подкрадывающихся врагов они бы заметили и подняли тревогу. А от одиночек я надеялся отбиться. Может это и самонадеянно, но Доспех Духа внушал уверенность в своих силах. Но один раз патрульные как-то проморгали противника. На четвертый день нашего путешествия я как всегда отправился на вечернюю тренировку. Ушел за скалы, которые меня загораживали от нашего лагеря. Не хотелось нервировать впечатлительных гномов. Там как раз обнаружилось небольшое открытое пространство, окруженное холмами. Есть где помахать мечом и поэкспериментировать с магией. Правда, к тренировке я приступить не успел.
   Внезапно, из-за ближайшего холма с громким воем выскочили крупные зверюги, похожие на полосатых гиен. Эти собачки рванули в мою сторону явно не затем, чтобы поиграть. Несмотря на мою кажущуюся беспечность (типа один во враждебном мире бродит вдали от охраняемого лагеря), я все время был начеку. И застать меня врасплох эти зверушки не смогли. Тем более, что я как раз собирался скастовать "гранату". Только цель искал, куда бы ее забросить. А тут гиены нарисовались. Восемь штук. Голодные и злые. И такие наивные. Это они думали, что я попал в их засаду. Но прозрение насчет того, кто тут действительно попал. Наступило сразу же после того, как брошенное мною заклятие со страшным грохотом превратило трех наглых хищников в пепел. Остальным такой демонстрации моей крутизны хватило, чтобы сделать правильные выводы. Это только в фильмах и компьютерных играх дикие животные могут абсолютно тупо атаковать, не считаясь с потерями. В реальности же все не так. Хищники - это не отмороженные на всю голову самоубийцы. И зачастую, они всегда умнее своих травоядных жертв. Да, и инстинкт самосохранения у них очень хорошо развит. А уж собаки и их дикие сородичи всегда славились своим выдающимся интеллектом. Короче говоря, гиены быстро смекнули в какую жо...э...трудную ситуацию они попали. Умные животные, однако. И главное, догадались прыснуть в разные стороны, спасаясь от обстрела. А потом со всех ног рванули зигзагами назад в укрытие. Судя по их согласованным действиям, эти зубастые зверушки раньше уже имели дело с боевой магией. Добивать убегающих я не стал. Зачем? Эти умные животные уже поняли свою ошибку. И поплатились за нее. А я не люблю лишней крови.
   Как бы удивительно это для вас не прозвучало. Да, я профессиональный военный, прошедший множество боев, не люблю убивать. Не надо путать маньяка и солдата. К войне я отношусь как к грязной, опасной, интересной и очень нужной работе. Если не мы, то кто? Таких как я презирают просвещенные, интеллектуальные и толерантные обыватели. Они считают нас тупым быдлом и ватниками. Но никто из таких вот умников не хочет с риском для жизни вываляться в грязи и крови, чтобы удержать на плаву прогнившую насквозь державу. Они же, типа, личности. Ага! Эти деятели могут только рассуждать о свободе и демократии на форумах в интернете. Но самим что-то сделать. А зачем? Есть же другие. Те кто рискует жизнью, чтобы страна жила спокойно. Мы лучше их покритикуем и совками обзовем. Тьфу, блин!
   Больше нападений не было, и наш дальнейший путь прошел тихо и спокойно. И все окружавшие меня гномы были этому очень рады. Впрочем, как и я.
  

Глава 16.

Бытовые мелочи и составляют

большие жизненные проблемы.
(Франтишек Крышка)

   Следующие восемь дней также были довольно спокойными и размеренными. Наш клан встал лагерем возле Гладэйла. На узком длинном мысу, выдающемся в море. С точки зрения обороны место было очень даже неплохое. В сам город мы даже не совались. Постоялых дворов Гладэйла просто бы не хватило для того, чтобы расселить всех членов клана Дронт. Да, гномы и не рвались селиться порознь где-то в человеческом городе. Поэтому, мыс, расположенный в трех милях от Гладэйла, был сочтен подходящим местом для временного проживания. Узкий перешеек был перегорожен повозками и простеньким частоколом. Угрозу то появления орды орков никто не отменял. Хотя, мы тут не собирались особо засиживаться.
   Гладэйл был крупным портовым городом, жившим за счет морской торговли. И именно поэтому, он нас и интересовал. Здесь можно было зафрахтовать корабли, которые должны были увезти весь наш клан на другой материк. На Ихленгоу. Прямо к конечной цели нашего путешествия. Таков был план, который я услышал на совещании Кланового Совета. Пик Драконов, по имеющимся у нас сведениям, был все еще заброшен. После исхода клана Дронт в том районе шли интенсивные боевые действия, которые в значительной мере выкосили население этой области материка. Конечно, за прошедшие столетия тамошние аборигены понемногу начали заселять пустующие земли. Но на Пик Драконов никто пока не претендовал. Насколько нам было об этом известно. Там территория все еще была дикой и мало заселенной. Кстати, это также стало одним из решающих факторов в пользу переселения именно туда. Ихленгоу был континентом, который все еще не мог оправиться от последствий Второй Войны с ящерами. Он был не таким заселенным, как Кейм, который пострадал значительно меньше в ходе войны. Но для того, чтобы перевезти через океан весь наш клан в полном составе не все корабли подходили. Так каботажные суда прибрежного плавания здесь категорически не подходили. Нужны были крупные корабли, способные ходить в море вдали от берегов.
   К сожалению, сразу же мы не смогли найти достаточное количество больших морских судов. Это нам еще повезло, что пришлось ждать только восемь дней. Правда, купцы быстро прочуяли ситуацию и заламывали просто космические цены на фрахт своих кораблей. Пользовались нашим бедственным положением, жадюги. Ох, не завидую я своему дяде Дунутрану. Ему все это время пришлось торговаться с жадными торгашами. Поражаюсь его выдержке и спокойствию. Я бы так не смог. Точно бы дал в морду какому-нибудь наглому купчишке, стремящемуся заработать на нашем горе. Ненавижу торгашей. Я говорю не про банальных мелких купи-продай, а про всю эту вонючую породу, готовую пойти на любые преступления ради прибыли. Такие вот деятели превратили Землю, что я знал в настоящую клоаку, где все измерялось в цветных фантиках из резанной бумаги. А всякие подлости и гнусные поступки ради прибыли были нормой жизни. И таких людей там называли успешными. На них равнялась молодежь, мечтающая без особого труда где-нибудь украсть миллион. Правда, не у всех это получалось. Воровать то тоже надо уметь.
   Пока мы ждали кораблей мои бойцы не сидели без дела. Оснемар, оправдывая мои ожидания, гонял личный состав моей сотни, проводя боевое слаживание. Воины то они неплохие, но отряд должен действовать как единый организм. Тут я был согласен со своим заместителем. Конечно, я мало знаком со здешней спецификой ведения боевых действий. Но не буду же об этом кричать на всех углах. Командир должен быть непогрешим в глазах подчиненных. Поэтому, сам я в процесс тренировки личного состава не лез. Наблюдал издалека, перенимал опыт. А то что же я за командир то такой буду? Если не знаю на что способны мои подчиненные. Еще скомандую чего-нибудь не того. Но самому мне лезть в процесс пока рановато. Для этого у меня есть вполне профессиональный вояка в лице Оснемара. Однако, это не означает, что я предавался отдыху. Нет! Моих индивидуальных тренировок никто не отменял. Помимо "ускорения" экспериментировал еще и с "волной". Кроме этого, удалось разучить еще и "рывок". Так я назвал заклятие, позволяющее делать мгновенный рывок примерно метров на двадцать-тридцать. При этом, я как бы скользил в десяти-пятнадцати сантиметрах над землей. Ощущение такое, как будто очень быстро едешь на коньках. Как объяснил мне Хранитель:
   - Этот прием применялся для пробивания вражеского строя.
   После отработки данного заклятия в тренировочном режиме с фантомами я решил испытать, как у меня получится пробить строй реальных воинов. Посоветовавшись с Хранителем, вызвал два десятка добровольцев, построил их в три шеренги и врубил "рывок". Это было нечто! Моя, разогнавшаяся под воздействием первостихии, бронированная тушка с легкостью пробила прикрывшийся щитами строй, разбросав гномов, одетых в тяжелые доспехи как кегли. Парни разлетелись в разные стороны на несколько метров, а меня лишь тряхнуло и на мгновение вспыхнул щит. Странно, вроде бы щит Доспеха Духа предназначен работать только против магии и метательного оружия? Или нет? Хранитель тут же обозвал меня тупицей, заявив, что в данном случае я сам разогнался как копье, брошенное сильной рукой. Это и активировало мою магическую защиту, раскидав в сторону все препятствия. Правда, такой сильный удар слегка просадил щит. В общем, не стоит увлекаться такими вот атаками, если не хочешь лишиться его в самый неподходящий момент.
   Потом я взглянул на поднимающихся воинов, и мне стало стыдно. Блин, о чем я думал? А если бы кто-то серьезно пострадал? Экспериментатор безмозглый! К счастью, особых повреждений мои бойцы не получили. Так, ничего особенного! Несколько ушибов, вывих плеча, шесть выбитых зубов и три сломанных щита. Они этого даже не заметили, а стали бурно выражать свой восторг от устроенного мною шоу. Ну, прямо как детишки. Мой и без того высокий авторитет взлетел до небес. Еле утихомирил этих энтузиастов ближнего боя. Однако, таких экспериментов решил больше не проводить. На фиг, на фиг! Мне здоровые бойцы нужны, а не инвалиды. Сейчас нам всем просто повезло. Травмы получены легкие. Их тут быстро в норму приведут. Медицина у гномов в союзе с магией творила чудеса. Они даже отрубленную руку могли назад прирастить. Если сделать это не слишком поздно. Правда, мертвых увы оживлять не удается. Это чистая некромантия, которая у гномов была под строжайшим запретом. А если бы кто-то из гномов свернул себе шею, то это уже был бы мой косяк? Ну, уж нет! Лучше буду тренироваться с фантомами. Их вон хоть на куски можно разрубать совершенно без последствий. И почему я об этом не подумал раньше? Совсем заигрался как подросток. Может, тут виновато молодое тело моего реципиента? Гормоны играют и все такое? Раньше бы я не стал играться с гранатометом. Это заставляет задуматься. Надо быть поосторожней в своих порывах.
   В Гладэйл я, кстати, съездил. Любопытно же глянуть, как тут аборигены живут. Хихнард то я как следует и не рассмотрел. Только и довольствовался воспоминаниями Гроса. Крагор был откровенно мал и совсем не впечатлил своей монументальностью. Людской городок произвел хорошее впечатление. Чистый, светлый и благоустроенный. По здешним меркам довольно крупное поселение. Тысяч тридцать жителей не меньше. Однако, мне видевшему великолепие и блеск земных мегаполисов этот городок особого трепета не внушил. Да, винтажненько. Да, есть тут какой-то притягательный средневековый колорит. Но не более того. Люди, в принципе, такие же, как и на Земле. Конечно, одеты довольно экзотично. Но я как-то к такой средневековой экзотике уже попривык.
   Хотя, гномы, по сравнению с жителями Гладэйла, одевались довольно скромно что ли. Все члены моего клана носили добротную, крепкую одежду темных цветов. Без особых изысков и вычурных фасонов. Люди же на их фоне выглядели настоящими попугаями. Особенно изощрялись богачи, носившие яркие ткани, изукрашенные золотистыми нитями и многочисленные золотые цацки. А вот доспехи и оружие у гномов на мой взгляд были получше чем у стражников Гладэйла. Зато, пышные наряды людей напомнили мне об одной щекотливой проблеме. У меня и моих подчиненных с одеждой был полный швах. Сейчас все носили только то, что на них было в момент бегства из Хихнарда. И это вполне понятно. Когда на кону стоит жизнь, то мало кто думает о своем гардеробе. Не сказать, что мои бойцы ходили в обносках, но одного комплекта одежды явно маловато для комфортной жизни. Я тоже не особо отстал от своих воинов и щеголял в заштопанной рубахе, потрепанных кожаных штанах и разношенных коротких сапогах, которые выпросил у жителей Крагора. Таскаться все время в доспехах не очень комфортно. Это вам не компьютерная игра. В реальности вся эта боевая снаряга может сильно доставать. Поэтому, в лагере я ходил в цивильной одежде, полностью свернув Доспех Духа.
   С тканью в закромах клана было туговато. Гномы ее довольно мало производили сами. Зачем? Ведь люди из Гладэйла охотно торговали с Хихнардом. И самым ходовым товаром в этой торговле были разные виды материи людского производства. Торговые караваны из Гладэйла в Хихнард обычно шли груженные тюками с тканями. А обратно повозки человеческих купцов ехали уже забитые до верху различными изделиями гномов. Короче говоря, пришлось мне выбивать деньги из кланового казначея на пошив одежды для моей сотни. Всем моим бойцам у портных Гладэйла были пошиты по три комплекта одежды и обуви. К которым прилагался и вещмешок из плотной ткани. Конечно, у клана были свои швеи-женщины, но их было слишком мало. И они обшивали других гномов. В общем, не стал я их отрывать от работы. А просто, достал деньги совершенно официальным путем, между прочим. Казначей Карлибор сначала упирался, но не смог устоять под моим натиском. Я с военными снабженцами в свое время вдоволь пообщался. Поэтому, уверенно давил кланового финансиста неоспоримыми доводами:
   - Мы теперь подразделение клана Дронт? Так? Так! Положено нам вещевое довольствие? Положено! Нет довольствия? Нет! Значит, давай деньги. Сами купим!
   Придавленный моим могучим интеллектом, Карлибор с бурчанием выдал мне два мешочка с монетами и заявил, чтобы я ему больше на глаза не попадался. Деньги я вручил Оснемару, поставив ему задачу, одеть личный состав. Потом мы с ним съездили на рохах в город. Кстати, мой заместитель оказался неплохим всадником. Выяснилось, что когда-то давно он был егерем, но потом ушел в пехоту. Грехи молодости, так сказать. Хе, хе! В Гладэйле мы задержались надолго. Пока объехали несколько ателье по пошиву одежды. Оставили заказы для портных, оговорив прибытие моих бойцов для примерки. Выдали задатки. Потом тоже самое проделали с сапожниками.
   Оказывается, мой то реципиент не такой уж невежда. Он у нас был прямо-таки полиглотом. Неплохое знание языка, на котором говорили люди, проживавшие в Гладэйле. Это уже кое-что. Этот язык маленький Грос выучил еще в детстве. В Хихнард регулярно приходили торговые караваны людей. В поселении для иностранцев у входа в город гномов купцы устраивали свои лавки, где и продавали свои товары. Мелкий Грос довольно часто терся возле чужаков и со временем выучил их язык. Интересно было пацану. А если ребенку интересно, то он учится прилежно и с удовольствием. Хорошо, что все так сложилось. А то как бы я тогда общался с жителями Гладэйла? Языком жестов что ли? Да, это вам не каноническое фэнтези, где все разумные говорят на одном языке. Увы, но в реале все совсем не так. У ящеров, эльфов, троллей, орков и гномов были свои языки. Но люди их даже переплюнули в плане общения. У них тут не один диалект, а множество. Прямо Землей повеяло. Человеки разумные всегда любили делиться на кучки и группы, говорящие на своем оригинальном языке. Нечеловеческие расы оказались более коммуникабельными. Не знаю, как там у орков и троллей, но у гномов был единый язык. Тарбан. Именно так он называется. На всех континентах гномы говорили на тарбане. Кстати, у эльфов тоже существовал свой язык. Единый для всех. Они его называли альвирэ. К сожалению, его Грос не знал. Печалька! А я то уже губу раскатал.
   Кстати, себя я тоже не забыл. Заказал три рубахи темно зеленого цвета и такие же штаны из плотной ткани. Это для повседневной носки. Шикарный дуплет, прошитый серебряной нитью и штаны из черного дорогого материала для парадного выхода. Очень уж понравился мне такой вот стильный средневековый костюмчик. Правда, кутерье хотел впарить смешные штанишки с расширенными до круглого безобразия штанинами на бедре. Он заявил, что это сейчас самый новый писк моды. Но я на такую провокацию не поддался и настоял на обычных штанах. Не хочу выглядеть как лицо нетрадиционной сексуальной ориентации, понимаешь. Я не из этих! Хотя, тут в Гладэйле многие вот так ходят. Когда видишь такое вот расфуфыренное чудо с разноцветными штанами, чудовищно распухшими в верхней части ног. То довольно трудно не заржать в полный голос. Еще были две пары коротких мягких сапог. Черная широкополая шляпа и два берета черного и темно зеленого колеру. Две пары перчаток из кожи и наплечную сумку из того же материала. Немного подумав, заказал еще два плаща. Ах да, чуть не забыл про нижнее белье. Гномы носили какие-то навороченные набедренные повязки, а люди что-то похожее на панталоны. Ни то, ни другое мне не понравилось. На фиг! Будем рассекать в семейных трусах. Я к ним как-то привык. Заказал десять штук, удивив портного необычным дизайном. И еще, я попросил его пришить карманы на верхнюю одежду. Покосился на стоявшего рядом Оснемара, но тот отнесся довольно равнодушно к моему робкому прогрессорству. Начинает привыкать к заскокам командира? Это хорошо. Дальше его ждет еще больше потрясений основ. Кстати, позднее я узнал, что мой заместитель тоже заказал карманы на свою одежду. А потом его примеру последовали и практически все наши бойцы. Выходит, позитивно оценили мои новшества. Ну, ну! Посмотрим, что дальше будет.
   И еще, детям и особо трепетным личностям об этом лучше не читать. Я все же испытал свое новое тело в еще одном...э...щекотливом деле. Сходил в бордель в Гладэйле. И не один раз. Да, я в этом признался! Вот такой я сугубо безнравственный тип гражданской наружности. Хе, хе! Но помимо плотских утех, меня тут интересовал очень даже важный для всех мужчин вопрос. Работает или нет? Тело то не мое родное. У Гроса вроде жены не было? А он уже большой мальчик. Короче говоря, требовался эксперимент. И знаете, все работает очень даже неплохо. Превосходно работает. Я когда-то такие подвиги в молодости совершал. А потом к сорока годам уже выносливость стала не та. В этом самом плане. Ну, вы понимаете, о чем я? Почему я возжелал именно продажной любви? Так женщин в нашем клане после последних событий гораздо меньше чем мужчин. Да, и нравы тут не самые вольные. Повалялся с девушкой на сеновале - женись. А я мальчишка еще молодой. Не нагулялся. А гормоны то в молодом теле гуляют. Пока шли бои и прочая нервотрепка, мой мозг был занят вопросами выживания. А тут под стенами Гладэйла опасность уже не так давила на восприятие. Расслабился. Начал заглядываться на женщин. А сомнения, то есть. А вдруг, осечка? Но не лезть же с ними к нашим женщинам. Они вон и так все в делах и заботах. В общем, Гладэйл подвернулся весьма кстати.
   В городе я в таверне познакомился с местными стражниками, которых угостил пивом. Вот они то меня и просветили, где тут самые красивые и чистые девочки. "Салон мадам Фло". Так называлось это рекомендованное доблестными стражами порядка заведение. Не обманули вояки. Там, действительно, очень неплохой сервис. Девочки высший класс. Красивые, ухоженные и все с медицинскими сертификатами. То есть никаких венерических болезней опасаться не надо. С этим делом в Гладэйле строго. Здесь жрицы продажной любви - это уважаемая профессия. Они работают официально и исправно платят налоги. И так же все зарегистрированные проститутки обязаны постоянно проходить медосмотр у городских магов-целителей. В общем, за безопасностью клиентов в этом плане тут следят строго. Прямо как в Голландии или Бельгии. Там тоже публичные дома на каждом шагу. Короче говоря, расслабился я в Гладэйле очень даже неплохо. Ну, а деньги? Так, мне они особо и не были нужны. Верхушка клана Дронт, к которой теперь относился и я, жила в своеобразном коммунизме. Мы все были на службе у клана. Занимали ответственные командные должности. Никаких высокородных трутней среди гномов я не наблюдал. Все были при деле. Все работали как проклятые. Решали проблемы соклановцев. Но и спрос с гномьих аристократов был очень большой. Вот такой и должна быть настоящая элита, а не то морально деградировавшее нечто, в которое она превратилась на Земле. За свою преданность интересам клана высшие получали все что желали. Деньги, превосходное оружие и доспехи. Самые лучшие магические артефакты. Полное материальное обеспечение. Все, что душа пожелает. Настоящий коммунизм с гномьим уклоном. Деньги отдельно для себя (не путать с теми что я получил на нужды моего отряда) я попросил, и мне их дали без лишних вопросов. На выпивку и шлюх вполне хватило. Самый лучший релаксант после боя. Только не подумайте, что я какой-то алконавт со стажем. Просто, мужчинам иногда нужно расслабляться. По-взрослому.
  

Глава 17.

Рыбалка -- промежуточное звено

между спортом и религией.
(Джозефин Тей)

   - Клюет! Тащи! Тащи ее! - заорал Оснемар, азартно размахивая руками.
   Резко подсекаю, чувствуя кончиками пальцев, как на другом конце лески начинает сопротивляться нечто крупное. Есть! Попалась, голубушка! Судя по всему, рыба там большая зацепилась. Борется очень энергично. Но я тоже не новичок в рыбалке. Это дело я любил. Еще там на Земле. Эх, какая у меня была коллекция блесен и воблеров. А спиннинги с катушками просто сказка. Тут я предпочитал снасти японских и финских фирм. Хотя, в последнее время китайцы насобачились делать довольно неплохие подделки. На рынке появилось много ширпотреба. Раньше помнится над каждой блесной тряслись, а теперь в глазах рябит от разнообразного товара, когда заходишь в рыболовный магазин. Рывок рыбы вывел меня из задумчивости. Немного стравливаю леску. Хорошо, что на мне сейчас перчатки из толстой кожи, которые я позаимствовал у морячков, а то бы руку порезало. С леской надо работать аккуратно. При вываживании крупной рыбы можно разрезать пальцы до кости. Это вам не спиннинг. Все мои современные снасти остались в другой жизни. Печалька! У меня там было неплохое морское удилище с мощной мультипликаторной катушкой. Вот их бы сейчас сюда. Мечты, мечты. А рыба то так просто сдаваться не собирается. Борьба продолжается. Рядом пыхтит с багром мой азартный заместитель. Советы дает. Смешные. Взрослый дядька, прошедший множество битв, а волнуется как пацан. Да, я и сам такой же. Азартный. При поклевке трофейной, крупной рыбы адреналин кипит в крови как во время боя.
   Наше морское путешествие длится уже двенадцать дней. Невольно оглядываюсь. Восемь крупных морских судов пенят морскую гладь, следуя за нашей караккой под названием "Русалка". Наконец-то, мы погрузились на корабли и отправились в морское путешествие. А то это сидение возле стен Гладэйла меня порядком достало. Хорошо хоть в городе удалось найти металлические рыболовные крючки. Решил развеяться и вспомнить свою прошлую жизнь. Рыбаков бывших не бывает! Выпросил в лагере моток толстой нити из паучьего шелка. Получилась довольно прочная леска. Сделать удочку особого труда не составило. На удилище пошло четырех метровое прямое деревце, произраставшее неподалеку. Поплавок соорудил из куска коры. Под грузило приспособил кусок ржавого гвоздя. Вот снасть и готова. Ловить в море пришлось с риском для жизни. Мыс, на котором наш клан встал лагерем, обладал довольно крутыми берегами. Гномы к морю особо не лезли. Пугало оно их. Сильно пугало. В принципе, их понять можно. Они столько соленой воды в жизни не видели. Плавать опять же никто из подгорных жителей не умел. А тут море. Тревожное и страшное, грохочущее прибоем. Оно им надо, туда лезть? Это я такой вот неправильный гном. В той жизни на Земле море я любил. Да, и плавал неплохо. Короче говоря, водобоязни в новом теле я не ощущал. Но вот искупаться в море я все же не рискнул. Водичка тут была довольно холодной. Весна. А до лета здесь сидеть я не собирался. Как и все члены клана Дронт.
   Для наживки использовал каких-то членистоногих краказябриков, похожих на небольших синих креветок, которых нашел под прибрежными камнями. И началась рыбалка. Первый мой заброс в этом мире. Волнующе. Рыболовы меня поймут. Ух ты! Резкая поклевка. После недолгой борьбы вывожу на берег полосатую рыбину, похожую на окуня. Крупного такого. Примерно на килограмм живого веса. Нормально! С пивом потянет! Дальше процесс пошел. За пол часа натаскал двадцать четыре рыбины разных видов. Никаких тебе особых изысков. Какая там еще прикормка, подбор приманок и прочие рыболовные хитрости. Рыба бросалась к крючку практически сразу же после заброса. Никаких робких поклевок и ювелирного сдирания наживки с крючка. Наживка не успевал касаться воды, как ее тут же хватала жадная пасть. Даже хорошо, что сам крючок был довольно солидного размера. А то бы мне пришлось помучиться, снимая добычу. Маленькие крючки эти прожорливые морские рыбки заглатывали бы по самые гланды. Правда, счастье длилось недолго. Рыбалку пришлось прекратить, так как какая-то зубастая сволочь откусила на фиг единственный крючок моей примитивной снасти. М-да! Тут я не подумал. Все запасные крючки остались в лагере. Пришлось сворачиваться и тащить туда улов. Хорошо, что я хоть догадался моток веревки прихватить. Кукан из нее вышел отличный. Мой первый улов составил не менее двадцати килограмм. Неплохо! Неплохо!
   Вы бы видели глаза гномов, когда я, отдуваясь от трепыхающейся тяжести рыбьих тушек, пришел на нашу стоянку. Нет, рыбу они видели и раньше. В Хихнарде было три пещерных пруда где разводили беглазых карпов. Просто, никому из моих соклановцев даже не могло прийти в голову, что в море тоже можно поймать что-то съедобное. Короче говоря, разрыв шаблона я им обеспечил. Конечно, первые мои уловы вызвали ажиотаж. Но потом гномы привыкли и перестали обращать внимание на мои чудачества. А некоторые мои подчиненные даже попросили научить их премудростям рыбной ловли. Среди них был и наш полусотник. Оснемар стал одним из самых ярых фанатов рыбалки. Он без конца мог рассуждать о достоинствах и недостатков той или иной наживки, правильности заточки крючков и прочности лески.
   Кстати, я хорошо помнил, что не всю рыбу можно есть. Особенно морскую. Не хватало еще отравиться каким-нибудь жутко ядовитым местным бычком-фугу. К счастью, у нас под рукой были рунные маги, которые без особого труда могли определять ядовитость нашего улова. Магия рулит! С тех пор в нашем рационе появилось множество рыбных блюд. А то крупы и корнеплоды не самая приятная и вкусная пища. Ну, а что вы хотите получить в полевом лагере? Колбасу и жаренные свиные ребра? Ну, да! Да! Мясо я люблю! Мясо! Хотя от рыбы тоже не откажусь. Вот такой я убежденный антивегетарианец! Траву жрать не ненавижу.
   Наконец, рыба на том конце лески притомилась. Рывки уже не такие резкие и сильные. Потихоньку начинаю подтягивать уставшую добычу к борту. Похоже, сегодня на обед у нас будет свежая рыба. Хоть какое-то разнообразие. А то в рационе на борту нашего корабля только каша и солонина. За двенадцать дней плавания по океанским просторам такая еда всех уже основательно достала. Я с усмешкой вспомнил, как практически все насквозь сухопутные гномы страдали от морской болезни. Первые пару дней они висели вдоль обеих бортов "Русалки", пугая рыб громкими и странными звуками. Да уж! Картина была эпичная. Вся моя сотня дружно блевала под громкую забористую ругань матросов. Некоторые соленые загибы морских волков я на всякий случай запомнил. Жизнь длинная. Такие, знания лишними не бывают. Хе, хе! Несмотря на все мои опасения, я чувствовал себя прекрасно на качающейся палубе каракки. Видимо, тут виновато мое земное прошлое. Я всегда любил море и морские путешествия. И хотя, был человеком сухопутным, но на морских судах всегда чувствовал себя вполне комфортно. Видимо, склонность к морской болезни определяется нашим подсознанием. Гномы же стали жертвами своего менталитета подземных жителей, которые раньше то и моря в глаза не видели. Первые дни для моих бойцов были очень тяжелыми. Потом они попривыкли и освоились.
   Чтобы как-то отвлечь подчиненных от физиологических переживаний, я их начал застраивать. Заставлял тренировать действия при абордаже, подключив для этого процесса ценного специалиста в лице боцмана "Русалки", которого матросы называли Ригусом. Этот бритый налысо, высокий, широкоплечие, тридцатипятилетний дядька с пышными висячими усами был очень похож на типичного донского казака. Ага! У него и одежда была соответствующей. Широкие красные штаны-шаровары и синяя матерчатая безрукавка на загорелом торсе. И шапка, напоминающая турецкую феску. И как он не мерз в таком легком прикиде на морских сквозняках? Правда, чем дальше мы уходили в море. Тем теплее становилось вокруг. Боцман гонял моих подопечных не хуже Оснемара. Эти два кадра быстро нашли общий язык. Битые жизнью матерые волчары признали друг в друге родственные души. В принципе, если отрастить Ригусу бороду и нарядить его в гномий доспех. То его не отличишь от наших подгорных ветеранов. Кроме тренировок я развлекал гномов рыбалкой. Все это позволило моим бойцам прийти в себя. Когда разумный чем-то занят, то ему не до болезней. Тут все дело в психологическом настрое. Трудотерапия очень эффективная штука.
   Вот она! Крупная серебристая рыбина около метра в длину уже у борта нашей "Русалки". Аккуратно подтягиваю ее. Наступает очень ответственный момент. Надо поднять добычу на палубу. А сделать это не так уж и просто. Борт у каракки довольно высокий. На леске такую большую рыбину не поднимешь. Сорвется. Но процесс у нас хорошо отработан. Оснемар с азартным хеканьем с размаху вонзил жало длинного багра в вяло дергающуюся рыбу. Попал! Молодец! Все, теперь не уйдет! Гном с радостными возгласами начинает вытаскивать забагренную добычу из воды. Вот она уже на палубе нашей "Русалки". Так, так! Что это мы поймали? Стафа так люди называют эту зубастую хищницу, похожую на земную барракуду. Неплохой экземпляр. Килограмм восемь-девять. Мясо у нее вкусное, жирное. Пойдет. С пивом потянет! Эх, совсем забыл. Пива то тут посреди моря взять негде. В трюмах каракки есть только кисленькое красное вино. Его то мы и пьем, разбавляя водой. Вместо чая. Это чтобы никакую гастрономическую заразу не подхватить. Чистую воду местные аборигены пить не рискуют. Плывем уже довольно долго. И вода в бочонках в трюме "Русалки" сейчас не первой свежести. Даже несмотря на специальную магию, позволяющую сохранять продукты больше положенного срока. Рыба у моих ног внезапно дергается, пытается подпрыгнуть, разбрызгивает кровь из раны. Но бдительный Оснемар бьет ее по остроносой башке хорошо поставленным ударом короткой дубинки. Стафа вытягивается на досках палубного настила, приподнимает дрожащий хвост. И потом затихает, раскрыв жуткую зубастую пасть. Готовченко! Кругом кричат довольные гномы и люди. Ну, а что вы хотите? В морском многодневном круизе на деревянном средневековом паруснике самой большой проблемой является скука. А тут какое-никакое, а зрелище.
   Внезапно, впередсмотрящий, сидевший в деревянной корзине на вершине центральной мачты заорал о тучах на горизонте. Я оглянулся на капитана "Русалки" Матиса Лерка, который находился сейчас на высокой кормовой надстройке рядом с рулевым. Его лицо было хмурым. Быстро поднимаюсь к капитану и спрашиваю, что его так встревожило. Вместо ответа, тридцатилетний морской волк указал на быстро темнеющий от туч горизонт.
   - Что это? - пробормотал я, уже догадываясь каким будет ответ.
   - Шторм на нас идет. Сильный. Очень сильный! - воскликнул капитан Лерк и заорал на своих матросов, отдавая команды большую половину которых я не понял. Уж слишком было много неизвестных морских терминов в речи капитана. Всякие там стаксели, брамсели, бизани и гроты. Для меня все это настоящая китайская грамота. Ни фига не понятно! Матросы на нашей каракке носились, как ужаленные пчелой в зад. Но это была не паника, а быстрая и профессиональная работа. Было видно, что эти люди знают, что делают. Кто-то из них полез на мачты. К парусам. Мы как-никак на паруснике находимся.
   - Вы бы, сиятельный нор, своих гномов вниз загнали. Сейчас на нас обрушится вся мощь океанской стихии. Если останетесь на палубе, то кого-то из ваших обязательно смоет. Да, и моим людям ваши воины сейчас только мешать будут! - произнес капитан "Русалки", вежливо поименовав меня на человеческий манер "сиятельным нором". Хотя, я для него самый настоящий аристократ. Пусть даже и другой расы, но аристократ. На "Русалке" я самый высокопоставленный представитель подгорного народа. На этом корабле плывут также и все бойцы моей сотни. Поэтому, капитан ко мне относится подчеркнуто вежливо. Но и сильно не лебезил. А наш капитан то дело говорит. Согласно киваю и решаю последовать совету Матиса Лерка. Действительно, надо приказать моим бойцам попрятаться под палубный настил. Пусть на нижней палубе сидят. С морем то они не особо дружат. Могут пострадать, если будут наверху во время бури.
  

Глава 18.

Ветер и волны всегда на стороне

более умелого мореплавателя.
(Эдуард Гиббон)

   А потом на эскадру обрушился шторм. Не знаю, какой он был категории. И на сколько баллов. Но было реально страшно. Нашу массивную сорокаметровую каракку на огромных волнах бросало как будто это легкий бумажный кораблик. В этом разгуле стихии я чувствовал свое полнейшее бессилие. От меня тут совершенно ничего не зависело. И это было страшно. Сидел вместе со своими бойцами в сумраке нижней палубы и угрюмо думал, успею ли выскочить, если наш корабль пойдет на дно. Хотя, я то в своем Доспехе Духа могу дышать и под водой. Но это проверял на небольшой глубине. А что будет, когда я опущусь в морские глубины? Там же, вроде бы, сумасшедшее давление воды. Раздавит на фиг в лепешку. Я смотрел как-то передачу про подводные лодки. Так вот, там говорили, что многие субмарины гибли, опускаясь на большую глубину. Запомнилось, что вода в этом случае легко сминала прочнейший стальной корпус подлодки как бумагу. В голову лезли дурные мысли о том, выдержит ли такое испытание моя магическая броня. Даже Хранитель тут не смог меня успокоить и сознался, что такого испытания Доспех Духа на его памяти не проходил. А значит, нет у него данных, что произойдет со мной на больших глубинах. Да, и бойцов моих было жалко до слез. Я их уже успел узнать хорошо. Нормальные ребята. Не хотелось бы их гибели в морской пучине. Шансов в случае кораблекрушения у них нет никаких. Любой гном плавает как топор. Все. Решено. Если выберемся из этой передряги живыми, то буду учить своих подчиненных плавать. Очень полезное умению, между прочим. Теперь то они мне просто не посмеют возражать. Как там еще жизнь повернется?
   Когда наверху вдруг раздался громкий треск, а затем последовал сильный удар в палубу корабля, то я уж было подумал, что мы налетели на скалу и начинаем тонуть. Прыгаю к люку и рывком распахиваю его. Команда об экстренной эвакуации застревает в горле. В открывшийся проем наблюдаю феерическое зрелище. Самая высокая центральная мачта исчезла. На ее месте торчит нелепый пенек-огрызок. Небо темное от свинцовых туч. В нем мелькают жутковатые всполохи веерных молний. Вода перекатывается по палубе. Тьфу, гадость! Мля! К-ха, к-ха, к-ха! Мне тоже прилетело водички. Наглотался противной соленой жидкости. Мгновенно промок. Отплевываясь и громко ругаясь, резко захлопываю крышку люка. Пока вроде бы, наша "Русалка" на плаву. Рано еще в панику ударяться.
   Хреново, конечно, что одну мачту срубило. Я, вообще-то, сугубо сухопутный кадр, но, тем не менее, понимаю, что без парусов мы далеко не уплывем. Хотя, у нашей каракки еще есть две мачты в наличии. Правда, там парусное вооружение поскромнее, чем на сломанной. И на бушприте на носу тоже вроде небольшой парус был. Думаю, что потеря самой большой мачты с самыми крупными парусами приведет к падению маневренности "Русалки". А это не есть гут. Если команда не справится с управлением, то наш корабль может развернуть бортом к волне. А волны те я мельком увидел. И они меня очень впечатлили. Очень. Я слышал, что даже стальные огромные супертанкеры во время шторма погибали таким вот образом. А тут какая-то каракка. Деревянная, Карл!!! Хорошая волна в борт может стать приговором для всех нас. И еще, я представляю, каково сейчас наверху матросикам. Да, как там вообще можно выжить? Я про работу в таких экстремальных условиях вообще молчу. А они ведь еще и как-то умудряются кораблем управлять. Я бы так не смог. Реально, эти парни, отмороженные на всю голову самоубийцы. А еще говорят, что воины то...воины это. Да, вы на моряков гляньте. Они же все по краю ходят. В бою и то больше шансов выжить. Там можно увернуться от вражеского выстрела, парировать выпад меча противника. На худой конец отступить, если военное счастье тебе изменило. А вот в бушующем море ты хрен куда отступишь. Куда? Кругом то одна вода, встающая на дыбы под натиском неумолимой стихии. С бурей же не договоришься. В переговоры не вступишь. Перемирие не заключишь. Вон на Земле даже в двадцать первом веке, со всеми его технологиями и торжеством человеческого разума, в море ежегодно гибнут корабли. Большие и высокотехнологичные. С кучей приборов, радаров и эхолотов. Но все равно гибнут.
   Раньше я считал себя крутым перцем без страха и упрека. Но этот шторм мне вправил мозги. Показал мою ничтожность на фоне природы. И дохнул на меня страхом. Страхом абсолютного бессилия и собственной ничтожности. Когда все зависит не от меня, а от воли бездушной стихии. В руках которой я просто игрушка. Пылинка на весах мироздания. Если уж меня так пробило, то что сейчас чувствуют мои бойцы. Им то здесь еще фиговее, чем мне. Они то море не любят. От слава СОВСЕМ!
   Следующие часы слились в один кошмар, в котором переплелись: звериный рев ветра, сильнейший грохот раскатов грома и скрип деревянного корпуса каракки под сильными ударами волн. Ну и постоянная болтанка. Ощущение такое, как на американских гонках. Пару заездов еще выдержать можно, а вот потом начинается настоящая пытка. Сколько прошло времени я не знаю. Может пара часов, а может и сутки. Истерзанное нервным напряжением сознание впало в какую-то болезненную полудрему. А потом не заметил, как мои глаза закрылись, и я заснул. И в этом нет ничего фантастического. Я и не в таких условиях спал когда-то. Казалось бы, когда над ухом долбит миномет, а в ответ то и дело следуют прилет чего-то крупнокалиберного. То заснуть невозможно. Уверяю вас, это очень даже возможно. Сам так отрубался неоднократно. На боевых. Спишь, и тебе по фиг на все эти громкие звуки. Человек ко всему привыкает. Вот и сейчас я быстро адаптировался. Страх и тревога отступили. Измученное тело требовало отдыха. И оно его получило.
   Пробуждение было довольно комфортным. Я все еще был жив. Волнение моря вроде бы улеглось. По крайней мере, наш корабль больше не болтало из стороны в сторону. Да и ветер больше не воет как сирена. Грома также не слышно. Что, неужели все кончилось? Давлю протяжный зевок и начинаю выпутываться из гамака, на котором лежу. Спать в нем не очень удобно, но за время плавания я привык. Это не самая некомфортная постель в моей жизни. Нет, в моих жизнях. Хе, хе!
   Уф! Вылез, наконец. Натыкаюсь взглядом на Оснемара. Ого! Досталось моему полусотнику. Бывалый ветеран выглядит потрепанным. Бледный, глаза красные. Ну, чисто вампир. Ага! Бородатый и злой. На лбу ссадина. Видимо, треснулся головой об какую-нибудь переборку. И не мудрено. Нас же тут так мотало, что даже меня стало немного подташнивать. Надо проверить, все ли наши бойцы в порядке. Не удивлюсь, если кто-то себе голову проломил или шею свернул. Экстрим был еще тот. Приказываю моему заму это сделать. Пусть работает. Это его отвлечет от телесных недугов. Трудотерапию не я изобрел. Пока Оснемар производит проверку личного состава, решаю прогуляться на палубу. Выяснить обстановку не помешает. А то может быть, там всех морячков смыло за борт? Вполне может и такое случиться. Волны то во время шторма гуляли по морю очень солидные. Такие не то что смыть со скользкой палубы могут. Но и все кости запросто переломают. Шмякнет такая вот водная масса о фальшборт, и в твоем доме будет играть музыка. Но ты ее не услышишь.
   Выползаю из сумрака нижней палубы наверх и невольно сощуриваюсь от лучей восходящего солнца. Прикрывая глаза ладонью, оглядываюсь по сторонам. Египетская сила! Могло быть и хуже. К виденной мною раньше сломанной мачте прибавились и другие повреждения. Снасти кое-где порваны. Фальшборт в нескольких местах разбит в дребезги. Похоже, что на него упало нечто массивное. Наверное, та большая мачта. Свалилась и проломила верхнюю часть бортовой обшивки. А потом волна ее еще и протащила вдоль борта. Вот что за удары по корпусу корабля тогда были. Так, что еще? Нижнего паруса на передней мачте нет. Как и реи на которой он крепился. Выдрало с мясом. Мелкий парус на бушприте висит лоскутами. Хорошо хоть на кормовой мачте парусное вооружение уцелело. Значит, корабль еще на ходу.
   К моему большому облегчению, команда "Русалки" уцелела. Правда, лишь частично. Из тридцати двух человек семерых матросов все же смыло за борт. Осматриваю водную гладь. Других кораблей нашей эскадры не видно. Мы остались одни.
   - Неужели, все наши погибли? - проносится в голове тревожная мысль.
   - Не делай таких поспешных выводов. Клановый Алтарь все еще активен. Значит, корабль, который его перевозил, точно уцелел! - резко пресек мои переживания Хранитель.
   - Ты уверен?
   - Уверен. А ты, командир, разве не чувствуешь это? Я же тебя учил прислушиваться к клановой магии.
   - А ведь точно. Есть канал. Извини, Хранитель, я просто еще не привык ко всей этой магии.
   - Так, привыкай побыстрее, командир. И вообще, чем панику разводить, лучше свяжись с другими кораблями нашей эскадры. У нас же есть связной артефакт, если Оснемар его, конечно, где-нибудь не посеял.
   - Точно, есть! Спасибо, что напомнил, Хранитель. Так и сделаем. И что бы я без тебя делал? - подумал я, радостно усмехнувшись.
   - Что, что? Давно бы уже пропал, наверное. Ты же еще сущее дитя! Мальчишка! - пробурчал в ответ Хранитель, но я ощутил, что ему понравилась моя немудреная лесть. Прогиб засчитан. Ага! Доброе слово оно и кошке приятно.
   Замечаю доблестного капитана "Русалки", вышедшего из своей каюты. Лицо Матиса Лерка было хмурым и сосредоточенным. В руках у него была подзорная труба.
   - Как наши дела, капитан? Чем обрадуете? - произнес я, шагнув ему навстречу.
   - Нор Грос. Это вы? Порадовать мне вас нечем. Давайте поднимемся на ют. Там все и увидите, - ответил Матис, слегка поморщившись, и направился к лестнице, ведущей на высокую кормовую надстройку нашей каракки.
   Мне ничего не оставалось, как последовать за ним. Вскарабкиваемся на ют, подходим к борту. Капитан поднял подзорную трубу и навел ее на горизонт. Куда это он смотрит? Тэкс! Похоже, земля вдалеке виднеется. Для материка маловата. Значит, это не Ихленгоу - конечная точка нашего морского вояжа. А скорее всего, остров.
   - Что это за суша? Где мы сейчас? - спрашиваю у нашего морского предводителя.
   - Это Оплор, нор Грос. Один из островов Спеймского архипелага! - с тоской в голосе ответил капитан "Русалки", опуская подзорную трубу.
   - И что? - не понял я.
   - Ах, сиятельный нор. Акватория Спеймских островов кишит пиратами. Это очень опасный район для торговых кораблей. А наша "Русалка" не в самом лучшем состоянии сейчас. Буря ее сильно потрепала. Без грот-мачты мы не сможем уйти от погони, если вдруг появятся корабли пиратов.
   - А далеко мы отклонились от нашего основного маршрута?
   - Нас порядочно отнесло к востоку, нор Грос. Если бы не угроза пиратского нападения, то я бы сказал, что штормом нас забросило в нужном направлении.
   - Капитан, а вы уверены, что мы у этого вашего острова Оплора?
   - Да, нор. Я абсолютно в этом уверен. И это не мой, а пиратский остров. Вот сами посмотрите! - произнес капитан Лерк, вытаскивая из-за отворота рукава своего камзола свернутый в трубочку пергамент.
   - Смотри какой любопытный магический артефакт. А люди то оказывается не такие уж бездари. Оказывается, есть и у них стоящие мастера. Тоже могут изредка делать зачарованные вещи не хуже гномьих! - оживился в моей голове Хранитель, когда капитан "Русалки" развернул свою морскую карту. - Смотри, командир. Вон тот красный крестик указывает на наше точное местоположение. Хм, а карта то довольно подробная. Просто удивительно!
   Внимательно рассматриваю карту в руках Матиса Лерка. На первый взгляд этот своеобразный магический навигатор выглядит непрезентабельно. Обычная рисованная карта на плотной бумаге с закосом под старину. В средневековом стиле. Стилизованная рамка. Забавные гравюры, различных морских монстров и винтажная роза ветров в углу листа. Но это только на первый взгляд. А вот если присмотреться повнимательнее, то разрыв шаблона вам обеспечен. Рисунки живут своей жизнью. Нарисованные волны мерно перекатываются. Чудовища из морских глубин тоже выглядят живыми. Они двигаются, шевелят плавниками, лапами и щупальцами. Нарисованная стрелка на розе ветров подрагивает, указывая на север. Матерь божья на верблюде! Да, это же самый настоящий компас. Работающий и реальный. На нарисованной карте, Карл!!! Суша на карте обозначена очень подробно. С названиями и прибрежными поселениями. Отмелями и рифами. Сразу же бросается в глаза жирный красный крестик. Хранитель утверждает, что это наше настоящее местоположение. Вот тебе и отсталый мир. Средневековый. Ага! Аж два раза! Человечество на Земле до таких вот девайсов додумалось только в двадцать первом веке от Рождества Христова. Припоминаю земные приборы-навигаторы. Электронные и высокотехнологичные. Я даже как-то видео в сети смотрел про суперплоский японский компьютер, похожий на лист тонкого пластика. Но то продукт навороченных технологий, современной науки и мощной индустрии. А здесь в дремучем средневековье вдруг увидеть такое. На вид обычная бумага, а на самом деле, нечто совсем иное. И таких вот нежданчиков, совершенно не вписывающихся в канонический образ отсталого средневекового общества, в этом мире хватает с запасом. Странно! По-видимому, аборигены Тхеуса пошли совершенно по иному пути, нежели земляне. Вместо технологии у них была магия. К чему изобретать сложные механизмы, когда можно добиться всего при помощи магии. Вы скажете, что путь магии - это стагнация развития и медленная модернизация общества. Может быть и так. А мне этот мир более симпатичен. В нем пока еще нет всех тех язв земной космической цивилизации, где больше половины населения планеты живет в голоде и нищете, под угрозой экологических катастроф и всеобщего уничтожения. Да, на фиг такое счастье! Я лучше здесь поживу. В "отсталом" мире меча и магии.
   - Вот, нор Грос, мы сейчас здесь, - прервал мои размышления капитан "Русалки", ткнув пальцем в тот самый крестик на своей зачарованной карте. - А вот тут уже Спеймские острова. А здесь остров Оплор. Видите? Нет никакой ошибки. Мы в пиратских водах.
   - Значит, будем надеяться, что пираты нам не встретятся. Ваш корабль вроде на плаву и ход не потерял. И мы все еще живы. Вы сможете нас отсюда вывезти, капитан. Я в вас верю! - сказал я, улыбнувшись расстроенному Матису Лерку.
   - Да, будем молится богам, что пиратские галеры нашу "Русалку" не заметят, - пробормотал мой собеседник, сворачивая карту.
   - На богов надейся, а сам не плошай! - бодро ответил я и, хлопнув капитана по плечу, начал спускаться с кормовой надстройки на палубу. Товарища, вроде бы, успокоили, а то он как-то уж чересчур сильно пал духом. На палубе натыкаюсь на Оснемара. Мой бравый заместитель тут же начинает докладывать о наших скорбных делах:
   - Потерь нет! У бойцов много ссадин и ушибов, но никаких серьезных повреждений нет. Наши рунные мастера уже начали оказывать пострадавшим медицинскую помощь.
   Фух! Успокоил! Хоть какие-то хорошие новости. Замечаю, что ссадина на голове полусотника смазана какой-то зеленой мазью. Похоже, что он тоже получил эту самую медпомощь. Принюхиваюсь. А мазь то знакомая. Магическая. Кирит называется. Ее гномьи лекари используют для заживления ран. Подстегивает бешенную регенерацию тканей. Легкие порезы от такой мази заживают прямо на глазах. Даже шрамов не остается. На Земле бы такое вот суперлекарство произвело настоящий фурор. Хотя, его изобретателя, скорее всего, бы удавили в подвале и прикопали где-нибудь в овраге. Крупные фармацевтические корпорации очень не любят, когда кто-то отбирает у них прибыли. Они же предпочитают продавать те лекарства, которые не лечат, а залечивают. И еще кучу побочных эффектов добавляют, развивая новые болезни. Ведь каждая ваша болячка - это прямая прибыль фармацевтов.
   Я все же последовал совету Хранителя и связался с другими кораблями эскадры. Хорошо, что у нас был связной артефакт, работающий от дубликата Кланового Алтаря. Не зря перед нашим отплытием гномы наделали эти такие полезные штуки для каждого корабля эскадры. Благодаря этому, все корабли с членами нашего клана могли связаться друг с другом в любой момент. С виду прибор магической связи был похож на небольшое карманное зеркальце с ручкой. Только поверхность зеркала имеет черный матовый цвет. Во время сеанса связи в "зеркале" появляется самое настоящее видеоизображение твоего собеседника. Все это подозрительно напоминает новомодные земные смартфоны. Только выполненные в старинном стиле. Вот еще одна монетка в копилку странностей этого мира. Сеанс связи прошел продуктивно, и моя тревога частично улеглась. На мой вызов откликнулись все корабли нашего каравана. Кроме одной каракки. Мой клан уцелел. И это главное. Конечно, наши суда разбросало бурей на значительное расстояние. Но меня заверили, что все они смогут прибыть к конечной точке нашего путешествия. Правда, нашу каракку забросило дальше всех от основной массы кораблей нашего каравана. А учитывая, повреждения "Русалки", мы, скорее всего, прибудем к Пику Драконов позже всех.
   Наш капитан развернул каракку так, чтобы она начала огибать остров Оплор по широкой дуге. Будем надеяться, что пронесет, и мы не наткнемся на пиратов.
  

Глава 19.

А те из вас, кто останутся в живых,

позавидуют мертвым.

(Джон Сильвер)

   Не пронесло. Через шесть часов, когда остров Оплор уже скрылся за горизонтом. Были замечены два небольших корабля, которые довольно уверенно пошли на перерез нашему курсу. Реакция чужаков говорила сама за себя. Мирные мореплаватели так поступать не будут. Наши морячки сделали все что было возможно, но шансов оторваться от преследователей у потерявшей большинство парусов "Русалки" не было. Тут даже корабельный маг - адепт стихии воздуха был бессилен. Хотя, он честно старался ускорить скорость хода нашей каракки при помощи своей магии. Но этот корабль был слишком тяжелым и неуклюжим. Тут даже магический попутный ветер не помогал. Пираты нагоняли. Нет, если бы все наши мачты и паруса уцелели, то "Русалка" ушла бы от них легко и быстро. Так, по крайней мере, объяснял мне капитан Матис Лерк. Но...случилось то, что случилось. И скоро нам придется познакомиться с абордажными командами двух пиратских кораблей.
   Команда корабля начала готовиться к бою. Расчехляли стоящие на верхней палубе катапульты, натягивали противоабордажные сети вдоль борта, облачались в доспехи и доставали оружие из трюма. Кстати, никаких пушек тут и в помине не было. Этот мир вообще не знал огнестрельного оружия. По крайней мере, Грос был в этом уверен на все сто процентов. Мои бойцы тоже готовились к предстоящему сражению. Спокойно и размеренно. Никакой суеты или нервозности среди них я не заметил. Все правильно. Они ведь профессионалы, сделавшие умение убивать врагов своим ремеслом. По-моему, гномы были даже рады неожиданному развлечению. Еще бы. Тут не надо быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что этих суровых бородачей плавание в совершенно некомфортных для них условиях уже успело сильно достать. Да, и отшумевший шторм им оптимизма явно не добавил. Накопившуюся злость за свое бессилие перед морской стихией требовалось как-то выплеснуть. А тут так вовремя подвернулись пираты. Сухопутных разбойников гномы органически не любили. А когда они узнали, что скоро им предстоит драться с их морскими коллегами, то были решительно настроены проучить наглецов. Никакого страха в глазах моих подчиненных я не видел. Подумаешь, какие-то пираты! Да, еще и так мало. Ну, сколько их там на этих двух кораблях может поместиться? Человек двести от силы. Это вам не с орочьей ордой при поддержке троллей и шаманов рубиться. Короче говоря, несерьезный какой-то противник нам попался. Примерно так мои бойцы и рассуждали, скорее всего. И я с ними был солидарен.
   Пиратов ждет очень большой сюрприз. Вместо жирного купца с полными трюмами и малочисленным экипажем, морским грабителям попался корабль, набитый под завязку злыми гномьими воинами, закованными в тяжелую броню и жаждущими хорошей драки. Если бы пираты об этом знали, то, скорее всего, рванули подальше от нашей каракки. Я бы на их месте так и сделал. Ведь несмотря на все мифы, навеянные голливудскими фильмами, пираты сражались только ради наживы. Брать на абордаж корабль, где полно вражеских воинов, а сокровищами и не пахнет. Это просто глупо. Морских джентльменов удачи интересует только прибыль. А какая же прибыль с нашей "Русалки"? Ведь тут главным и самым ценным грузом были мои бойцы. И я уверен, что пираты совсем не мечтают о встрече с такими вот смертоносными "ценностями". Хе, хе! Хотя, по словам капитана Лерка пираты не брезговали и работорговлей. Но из моих бойцов рабы никакие. Гномы для этого слишком упертые и непокорные. Да, и сдаваться они не будут. Воины подгорного народа в безвыходных ситуациях предпочитают драться до последнего вздоха, даже не помышляя о сдаче в плен. Такой уж у них менталитет.
   Оказывается, что морские сражения в мире меча и магии такие долгие и скучные. Наверное, прошло часа два в непонятных для моего сухопутного менталитета маневрах кораблей. Я и мои гномы, привыкшие к скоротечным боям на суше, откровенно скучали. Все мы уже просто мечтали о рукопашной схватке с пиратами и молились богам, чтобы это побыстрее случилось. Это ожидание просто выбешивает.
   Наконец, пиратские корабли, оказавшиеся галерами, приблизились довольно близко. Они равномерно загребали многочисленными длинными веслами. На двух невысоких мачтах пузырились косые треугольные паруса. Так, так! Любопытно. Похоже, что у пиратов тоже есть маги, способные манипулировать стихией воздуха. В их паруса так же дует довольно сильный, попутный ветер. Хотя, после шторма природа успокоилась. И сейчас ветерок не очень сильный. Легкий бриз. М-да! Опять магия в действии. С нею здешним аборигенам не нужны никакие паровые двигатели. А зачем? Если маги могут наколдовать попутный ветер в ваши паруса.
   Пиратские корабли довольно согласованно начали заходить на "Русалку" с разных сторон. Даже такой сухопутный кадр как я понял, в чем состоял смысл этих маневров. Галеры подойдут с двух сторон и возьмут нас на абордаж практически одновременно. С обоих бортов. Просто и эффективно, как удар молотком по голове. Даже моим бойцам придется в этом случае сильно постараться, отбивая вражеский натиск с двух сторон. А если бы на "Русалке" была лишь стандартная команда торгового корабля, то шансов отбиться у людей Матиса Лерка не было совершенно никаких. А так, мы еще повоюем.
   Когда пираты приблизились метров на триста, то наши палубные катапульты начали стрелять. У "Русалки" на верхней палубе стояло по три метательные машины с каждого борта. И морячки с ними управляться умели. Стою на юте по правому борту и наблюдаю за результатами стрельбы по пиратской галере, заходящей с этой стороны. Из трех бортовых катапульт в цель попали два. Очень неплохой результат. Если учесть, что вражеский корабль шел на полной скорости и был повернут к нам носом. Сразу было видно, что пираты соображают в морских боях. В таком положении проекция для обстрела их галеры минимальна. А чем меньше цель, тем труднее в нее попасть. Ядра, выпущенные с "Русалки" отрекошетили от вспыхнувшего магического щита, прикрывающего пиратский корабль. Кстати, ядра точно не были обычными каменюками. Они искрились как шаровые молнии. Было четко видно, что если бы не магическая защита, то наши снаряды поразили бы пиратский корабль прямо в носовую часть, ниже ватерлинии. Пираты тоже выстрелили в ответ из своей единственной носовой баллисты, похожей на большой железный лук с деревянным лафетом. И прилетевшее к нам большое копье также светилось от магии. У нашей каракки тоже обнаружилось мощное защитное магическое поле, без особого труда отразившее снаряд противника. А средневековая артиллерия не так уж и примитивна. Снаряды то не совсем обычные с обоих сторон прилетают. Если бы не магические щиты, то я уверен, что корабли бы уже получили серьезные повреждения. Боевая магия она такая. Взрывается не хуже ракет. Пока корабли сходились, к пиратам прилетели еще три ядра. А баллиста противника отработала по нам еще один раз. Ни один снаряд в корабли так и не попал. Щиты пока держат. Что наши, что пиратские. При этом, я заметил один интересный момент. Катапульты "Русалки" целились по корпуса пиратской галеры. Ниже ватерлинии. Наши морячки хотели потопить галеру противника. Потопить ее до того, как пираты успеют дойти до нашего борта и ринуться на абордаж. А вот пираты стреляли только по верхней палубе. Видимо, желали уничтожить наших бойцов. В принципе, логично! Им ведь нужно захватить нашу каракку, а не потопить ее. В этом и есть главная фишка пиратского промысла.
   Похоже, что мой выход. Пиратская галера уже совсем близко подошла. До нее метров пятьдесят. Как раз для моих заклятий. Формирую "гранату" и запускаю ее в сторону противника. Магический щит вражеского корабля принимает на себя взрыв первостихии. Хм! Мне показалось или щит галеры сейчас мерцал не так уж и сильно? Неужели истощается? Сейчас проверим. Запускаю следующую "гранату". Есть. От попадания моего заклятия магическая защита с громким звуком схлопывается. Тут же вижу, как ядро катапульты врезается в нос пиратского корабля. Взрыв! Вот тебе и примитивная артиллерия. С магическими боеприпасами. Неплохая пробоина получилась. Не хуже, чем от пушки. Жаль, что выше ватерлинии. Значит, сработало! Магического щита у галеры больше нет. Сейчас я ее пощекочу.
   Создаю еще одну "гранату", напитываю ее дополнительной Силой и отправляю в полет. Пиратская галера уже близко. Ее борт ниже юта "Русалки" метров на шесть или семь. Наша каракка, сама по себе, довольно высокобортное судно. Поэтому, я прекрасно вижу палубу вражеского корабля. Целюсь в самый ее центр. И попадаю. Моя "граната", до краев наполненная магической энергией, без особого труда проламывает палубу галеры и взрывается где-то в трюме. Очень сильно взрывается. Рвануло не хуже 122-мм осколочно-фугасного снаряда полковой самоходной гаубицы "Гвоздика". Я такими вот заклятиями с повышенной мощностью без особого труда на тренировках скалы дробил. Экспериментировал, так сказать. Это уже не стандартная "граната". А нечто более разрушительное получилось.
   Удовлетворенно наблюдаю, как пиратская галера резко проседает в воде и начинает заваливаться на левый борт. Похоже, что у нее пробито днище. И пробоина там очень солидная. Пиратский корабль тонет очень быстро. Его команда тоже это поняла и в панике начинает покидать обреченную галеру. Многие пираты лихорадочно сдирают с себя доспехи и бросают оружие. Соображают паразиты, что так у них будет больше шансов на спасение. В доспехах то особо не поплаваешь. Вода уже захлестывает палубу гибнущего пиратского корабля. Отвожу взгляд. Теперь эти противники нам не опасны. Галера тонет не дойдя до нашего борта каких-то пятнадцать метров.
   Внезапно, палуба под моими ногами вздрагивает от сильного удара. Какого... Чуть не упал от неожиданности. Что это было? Как бы отвечая на мой вопрос, из-за левого борта раздается громкий многоголосый рев. А затем в воздух взмывают абордажные крючья, которые тут же впиваются в левый фальшборт "Русалки". Пока я разбирался с одной пиратской галерой, другая сумела приблизиться и пойти на абордаж. Резво стартую к левому фальшборту. Здесь на юте в него впилось аж три крюка. Стоявшие рядом матросы каракки отшатываются в испуге. Еще бы! Такой крючок ведь и человечка может легко зацепить. И пришпилить его к борту как булавка бабочку. Вот я уже у левого фальшборта. Торопливо призываю два меча и начинаю рубить ими веревки, привязанные к абордажным крючьям. Надо не дать пиратам забраться к нам наверх. Они как раз сейчас карабкаются по этим самым веревкам. Надо их перерезать. Срубаю одну веревку и слышу за бортом внизу испуганный крик и звук падения чего-то тяжелого в воду. Одна есть! Еще две осталось.
   Разворачиваюсь. Зараза-а-а! Три прилетевшие со стороны противника стрелы чиркают по моему магическому щиту и улетают в море. Потом в магическую защиту Доспеха Духа ударяет какое-то атакующее заклятие. И рассыпается мириадами искр. Что это такое прилетело, я не знаю. Пока еще слабо ориентируюсь в боевой магии. А вражеские лучники и маги то не дремлют. Стоило только мне высунуться и тут же попал под обстрел. Ну, их на фиг! Еще подстрелят ненароком. Резко прячусь и слышу, как в борт впиваются еще несколько пиратских стрел. Неплохо стреляют ребята. Кучно и быстро. И реакция у них хорошая. Тут лучше не высовываться лишний раз. Хорошо, что сейчас меня от вражеских стрелков закрывает высокий фальшборт.
   Что же делать? Если не перережу веревки на крючьях, то пираты скоро будут здесь. Блин! Туплю! На фига мне эти веревочки сдались? У меня же в руках не обычные мечи. Приподнялся и рубанул по железному крюку, торчащему слева. Работает. Зачарованный меч без труда разрубает крюк вместе с куском фальшборта. Слышу знакомые вопли и звуки падения в воду. Похоже, что по этой веревке лезли сразу несколько пиратов. Резко поворачиваюсь вправо и срубаю последний абордажный крюк. Есть контакт. Полетайте, голуби! Угроза с этой стороны устранена.
   Быстро оглядываюсь по сторонам. Как там мои ребята? Нормально. Держатся гномы. Не зря мы многократно отрабатывали варианты действия при абордаже. Пошла наука в прок. Все мои бойцы рассредоточились вдоль борта и встречают залезающих морских бандитов смертоносной сталью. Основная часть моих воинов концентрируется в центральной части каракки. Там борт "Русалки" имеет самое низкое возвышение над ватерлинией. Именно поэтому, это направление является наиболее угрожающим. Пиратам в том месте забраться на палубу нашего судна легче всего. Хорошо, что борт пиратской галеры, при этом все равно, ниже примерно метра на три. И пиратам приходится взбираться наверх при помощи абордажных крючьев. А вот высокие многоэтажные кормовые и носовые надстройки "Русалки" штурмовать уже гораздо сложнее. Они больше похожи на своеобразные крепостные деревянные башни. И на них сейчас заняли позиции все наши стрелки. Не зря ведь, каракки моряки еще называют "башенными кораблями". Кроме этого, строение "луковичной формы" корпуса каракки довольно специфично. Ее высокие борта плавно закругляются вовнутрь к палубе. Что значительно затрудняет действия противника при абордаже.
   Обороняться в таких условиях моим бойцам очень удобно. А вот атака пиратов наоборот сильно затруднена. Но морские джентльмены удачи надеются на свое численное превосходство. Они ведь еще не знают, что случилось с другой галерой. Корпус нашей каракки загораживает им весь обзор на драму, развернувшуюся по правому борту "Русалки". Невольно бросаю туда взгляд. Там уже все закончено. Галера, перевернувшись на левый борт, практически скрылась под водой. Да, это вам не "Титаник", который тонул несколько часов, получив громадную пробоину. У деревянного пиратского судна нет водонепроницаемых отсеков. Одна хорошая дырка и галера обречена. Но пираты все еще находятся в счастливом неведении и думают, что скоро их подельники навалятся на нас с другой стороны. Они с большим энтузиазмом все лезут и лезут по скользкому, покатому корабельному корпусу на палубу "Русалки". С высоты юта они напоминают разозленных муравьев, облепивших большого жука. Пираты карабкаются по веревкам, привязанным к абордажным крючьям. Они хотят ворваться на палубу каракки и устроить хаос абордажной схватки. А мои бойцы не дают им это сделать. Прикрывшись большими щитами, тяжело бронированные гномы размеренно и быстро убивают наглых агрессоров своими мечами и булавами. Гвизармы в этом сражении решили не применять. Эти укороченные алебарды с причудливым лезвием здесь будут только мешать. Еще во время тренировочных боев гномы поняли, что гвизармы довольно неудобны при абордаже. Это вам не полевое сражение. На тесной корабельной палубе слишком много различных натянутых веревок и канатов. Да, и других препятствий тут хватает. В абордажной схватке лучше использовать щит и короткое одноручное оружие. Для драки накоротке самое то!
   Прорваться сквозь гномий строй пиратам все еще не удается. Там и без меня неплохо справляются. А вот с пиратскими стрелками и магами надо что-то делать. Они уже подранили нескольких наших арбалетчиков и уложили штатного мага "Русалки", который держал оборону на высокой носовой надстройке каракки. Что там с ним? Не понятно. Ранен он или убит? Быстро высовываюсь из-за фальшборта и оглядываюсь на предмет поиска вражеских магов и стрелков. Так, так! Вот они голубчики. Столпились на корме пиратской галеры. Трое явных магов и десяток лучников.
   Там еще находится какой-то расфуфыренный тип, наряженный в позолоченную кольчугу, сверкающий золотом шлем, разноцветные шаровары и яркий желтый плащ. Этот кадр размахивает позолоченным же абордажным палашом (блин, у него какая-то ненормальная тяга к золоту) и что-то орет. А вот, похоже, и капитан Джек Воробей нашелся. Или как там зовут этого пиратского вожака? Его надо ликвидировать в первую очередь. Убийство командира деморализует его подчиненных. К тому же, он так удобно стоит рядом с магами. Групповая цель. Отлично! Самое то для моей "гранаты". Немного ее напитываю Силой, но без фанатизма. Мне не надо сейчас проламывать палубный настил. Нужен просто сильный взрыв. Наконец, все готово и боевое заклятие отправляется в полет. Есть попадание! Взрыв первостихии на том месте, где стоял пиратский капитан. Любопытно! А у него даже магический щит. Был. Неужели, маг? Не похож. Скорее всего, на нем надет артефактный доспех с встроенной магической защитой. Правда, лидеру морских разбойников это не помогло. Слабоватым щит оказался против мощи первостихии. Вообще-то, я заметил, что мощь первостихийной магии очень хорошо работает против стандартных магических щитов. Наблюдаю как тело предводителя пиратов осыпается грудой пепла. Вражеским магам тоже прилетело хорошо. У них, конечно, были магические щиты, но против взрыва усиленной "гранаты" они не выстояли. Двое готовы.
   А вот один пиратский маг все же уцелел. Относительно. Щит с него слетел, а сам он лежит без сознания. Но можно сказать, что ему еще повезло. Его капитан и коллеги уже развеиваются по ветру. А этот вон лежит целой тушкой. Не беда. Сейчас все исправим. Создаю "снежок" и делаю контрольный выстрел, добивая поверженного противника. Скажете, что это подло? Добивать раненного и беззащитного врага. А мне сугубо параллельно на ваше мнение. Это не сопливая "фентезятная фильма". А реальная жизнь. Очень давно я понял, что нельзя оставлять за спиной живого врага. Он этого все равно не оценит, а, скорее всего, попытается ударить в спину, когда очнется. Поэтому, всегда делайте "контроль" и воюйте дальше. И в этом случае вы и ваши друзья получите больше шансов остаться в живых.
   Ох тыж-ж-ж! Вражеские лучники меня заметили. И открыли ураганный огонь. Получив несколько стрел в щит Доспеха Духа, я ныряю под надежное укрытие фальшборта. Магический щит еще держится, но мне не хочется проверять прочность, стоя под обстрелом. Я же не студент, менеджер или программист, не служившие в армии. Вот такие книжные попаданцы вполне могут отчебучить нечто эдакое. Глупое и опасное. Но только не я. Как надо себя правильно везти под огнем противника, я очень хорошо знаю. Рефлексы профессионального военного, прошедшего множество реальных боев, так просто не исчезают. Конечно, мой доспех очень прочный. Да, и магический щит у него довольно мощный. Но зачем рисковать зря? Если можно спрятаться в укрытие. Никогда не понимал глупой бравады на поле боя. Это глупо и непрофессионально. А сколько таких вот самоуверенных, молодых и резких дураков погибло на моих глазах? Я и со счета сбился. Хотя, обыватели и считают всех военных тупыми, но это просто миф. Тупые на поле боя погибают первыми. А умные выживают и становятся профессионалами.
   Пираты уже поняли, что что-то идет не так как задумывалось. Потери к этому моменту они понесли просто ужасающие. А помощи от другой пиратской галеры так и не дождались. Раньше их подбадривал своими воплями тот самый пиратский лидер, которого я поджарил своим заклятием. Но после его гибели морские разбойники поняли, что они очень сильно попали, явно не рассчитав своих сил. Добыча оказалась не по зубам. Представьте себе небольшую банду отморозков, убийц и насильников. Они пришли грабить богатый дом. Знают, что охрана в этом доме не серьезная и малочисленная. Тихо подкрадываются, предвкушая, как будут убивать, грабить и насиловать своих жертв. Затем бегут к дому, выбивают дверь врываются. И напарываются на взвод спецназа, который уже давно ждет их в засаде, приготовив свое оружие к бою. Вот примерно в такой ситуации и оказались пираты. Хотя, если бы их план сработал, и вторая галера сейчас не пускала бы пузыри, опускаясь в морские глубины. То они бы нас серьезно потрепали. Но...не шмогла, так не шмогла! Теперь им придется расплачиваться за свою ошибку. Похоже, что они это уже поняли и притормозили свой натиск. На поле боя восстановилось шаткое равновесие. Но я не хочу давать пиратам передышку. Их надо бить пока они колеблются и не знают, что дальше делать.
   Оглядываюсь на стоящего рядом капитана "Русалки" и ухмыляюсь. Матис Лерк выглядит очень колоритно и брутально. Он облачен в начищенную до зеркального блеска зачарованную стальную кирасу (кстати, гномьей работы), стальной шлем, похожей на открытый бургиньот (сильно вытянутый назад скругленный корпус, жесткий назатыльник, направленный вверх козырек, металлический гребень и боковые науши), длинные дуэльные кожаные перчатки, высокие сапоги из черной кожи, похожие на ботфорты, расширяющиеся на бедрах, темно-синие штаны с золотистыми узорами и шикарный бордовый расписанный золотыми нитями дуплет с широкими рукавами. Картину дополняет толстая золотая цепь, надетая поверх кирасы. Наверняка, магическая вещь. Скорее всего, какой-то защитный амулет. В этом прикиде наш бравый капитан напоминает мне какого-то испанского конкистадора.
   - А вот сейчас им станет очень, очень, очень, очень больно! - громко произношу я, снимая с пояса боевой сигнальный рог. После чего подношу его к губам и сильно дую.
   - Хох! - ревут мои гномы, услышав звук рога. - Хох!
   И начинают прыгать через борт на палубу вражеской галеры. Такой маневр выглядит очень устрашающе. Множество низкорослых, мускулистых воинов, закованных в тяжелую броню, практически одновременно с громким боевым кличем прыгают с трехметровой высоты на головы деморализованных врагов. После чего начинают с энтузиазмом рубить пиратов, захваченных врасплох таким маневром. Не зря мы отрабатывали этот прием на тренировках. Правда, там гномы прыгали с юта "Русалки" на центральную палубу. Как это ни странно, но даже на тренировках никто из них не переломал себе ноги. Хотя, вывихи и растяжения в первое время были. Но эти травмы для магической медицины считаются пустяковыми. Впечатление о гномах, как об неуклюжих увальнях крайне обманчиво. В своих тяжелых и массивных доспехах они могут быть очень ловкими и быстрыми. Медведи вот тоже кажутся толстыми и неповоротливыми тюфяками. А на самом деле, эти опасные хищники очень быстро и ловко бегают, умудряясь на пересеченной местности догонять даже быстроходных оленей и лосей. Правда, на коротких дистанциях. Но тем не менее это так. Львы и тигры те также далеко не бегают во время охоты. Однако, их почему-то от этого не считают неуклюжими тормозами. Просто, медведи очень хитрые звери. Они умело притворяются медленными и неповоротливыми. Усыпляют бдительность. Хе, хе! Вот и гномы также могут преподнести врагу множество неприятных сюрпризов. Смертельных.
   Пираты, не ожидавшие от нас такого смелого маневра, практически сразу же дрогнули и начали отступать к корме. Быстро оцениваю свой магический резерв. За время боя он значительно сократился, но энергия еще осталась. Значит, будем воевать. Хочется испытать себя в ближнем бою. Отработать полученные на тренировках навыки на практике. В битве с реальным противником. Быстро сбегаю вниз по лестнице с юта на центральную палубу. Встаю на фальшборт "Русалки", прицеливаюсь и активирую "рывок". Фыр-р-р! Влетаю в группу вражеских лучников, столпившихся на корме пиратской галеры. Хорошо пошла! Все пираты разлетаются в стороны как кегли. Такого поворота событий они не ждали. Двое, вообще, улетели за борт. Остальных припечатало об борта и палубу с разгону.
   Подняться я им не даю и, практически сразу же врубив ускорение, начинаю рубить упавших пиратов мечами, зажатыми в обеих руках. На тренировках с фантомами я быстро нашел свой стиль боя в рукопашной схватке. Перепробовал все доступное для призыва оружие. И остановился на мечах. При этом, после нескольких экспериментов подобрал идеальное сочетание. В правой руке у меня длинный полуторный меч. А в левой короткий одноручный меч. Такое сочетание клинков довольно универсально. Им удобно действовать как на открытом пространстве, так и в тесноте хаотичной абордажной схватки. Два меча дают мне свободу маневра. А применяемое в нужных моментах ускорение дополняет мои скромные фехтовальные достижения, создавая мой личный рисунок ближнего боя. Если бы не эта ускоряющая магия, то я бы поостерегся лезть в рукопашную. Отчетливо осознаю, что без этого меня любой начинающий фехтовальщик легко уделает. Я, по сути своей читер и боец-одиночка. В строю мои способности использовать глупо.
   Ну вот, последнего противника законтролил. Перехожу в обычный режим. Хватит ускоряться. Я теперь не тот лопоухий чайник, который бесконтрольно использовал магическое ускорение в своем первом бою с орками. Тогда я, совершенно не соображая, что творю, и бездумно тратил Силу, выжимая себя досуха. Сейчас после многочисленных тренировок уже начал понимать, что к чему. Ускорение дает очень большое преимущество в бою, но и энергии на него уходит тоже порядочно. И хотя, мой магический резерв в ходе тренировок значительно вырос, но он все еще слишком мал. Хранитель меня учит как можно потратить меньше Силы и сотворить больше магических воздействий. Сейчас я могу тратить на то же самое ускорение гораздо меньше магической энергии, чем раньше. Тут все дело в дозированном применении магии. Секрет прост. Вместо непрерывного ускорения надо уметь ускоряться только в отдельных критических моментах боя. Таким образом, со стороны противника это выглядит как ряд быстрых и резких рывков-прыжков моей бронированной тушки.
   Так, так! Что тут у нас? Мои гномы практически ликвидировали всякое организованное сопротивление пиратов и додавливают последних сопротивляющихся врагов. Надо им немного помочь. Под ускорением врубаюсь в тыл ближайшей кучки пиратов. Бью подло. В спину. Не по-рыцарски. Так, я ведь не рыцарь. Я профессионал. Противника надо уничтожать эффективно и желательно без потерь с нашей стороны. А удар в спину - это один из самых эффективных боевых приемов. Успеваю убить четверых пиратов прежде, чем они начинают реагировать на мои действия. Не правильно реагируют, между прочим. Спрашивается, зачем они все сразу обернулись в мою сторону? Гномы, которые до этого рубились с ними лицом к лицу, тут же этим воспользовались. М-да! Они тоже не рыцари. Бьют в спину отвлекшегося врага не задумываясь. Это вам не трепетные юноши с взором горящим, размышляющие о бесценности каждой жизни, а матерые вояки которые знают и умеют, как надо убивать врага.
   Похоже, что мы победили и на этот раз. Пленных мои гномы не брали по принципиальным соображениям. Морских бандитов они за правильных и честных воинов не считали. А с отребьем разговор короткий. Мечом по горлу и за борт. Пираты бы нас тоже не пощадили в случае своей победы. Хотя, рабы им, вроде бы, нужны. Но для гномов рабство - это хуже, чем смерть. О Женевской Конвенции в этом мире никто не слышал. А я лучше промолчу. Пираты под нее все равно не подпадают. Хе, хе! С гномами по этому вопросу я солидарен на все сто процентов. Хороший пират - мертвый пират! Да, и куда мы их потом денем? Возиться с ними придется, лечить, кормить, охранять. На фига такое счастье? У нас и так проблем хватает. Поэтому, мои бойцы быстро прикончили всех врагов (раненных тоже не забыли) и начали азартно собирать трофеи. Кстати, пиратов, барахтавшихся в воде, постигла очень неприятная смерть. Но мы тут были совершенно не причем. К месту морской битвы уже начали со всех сторон стекаться местные акулы и еще какие-то морские монстрики. Ведь, крови и трупов в воде было много. То, что не сделали мы, доделали морские хищники. Смотреть на красную от крови и кипящую от щупалец и плавников морскую гладь было довольно жутко. Страшная смерть! Но мы их сюда не звали. Пираты сами к нам пришли. Вот пусть теперь и не ноют у себя там в Аду.
  

Глава 20.

Только мне берегов не видать и земель, 
С хода в девять узлов сел по горло на мель, 
А у всех молодцов благородная цель, 
И в конце-то концов, я ведь сам сел на мель!

(В. Высоцкий "Баллада о брошенном корабле")

   Военная добыча с пиратов оказалась довольно скудной. Хотя, это ведь не голливудский фильм или компьютерная игра. Это там пираты ходят в золоте, а их корабли перегружены сокровищами. Но если подумать, то становится ясно, что пираты в морской рейд брать ценности (даже если они есть) не будут. Зачем? Ведь для хранения пиастров, гульденов и прочих золотых цацек у них есть база на берегу. В данном случае, на Спеймских островах существует несколько довольно крупных поселений пиратов. Эдакое своеобразное пиратское государство. Вот там то, скорее всего, и можно набрать пиратских сокровищ. А на пиратских галерах, патрулирующих воды вокруг этих островов, таких богатств нет. Хотя, если пираты уже успели ограбить какой-нибудь корабль с ценным грузом. Тогда, да! Тогда их суда будут лакомой добычей. Но при этом, редко какой пиратский капитан будет рисковать и вступать в сражение еще с кем-либо. Тогда ведь можно потерять все ранее награбленное.
   В общем, нам махнула крылом птичка обломинго. Кое-какую мелочевку все же собрали в виде немногочисленных серебряных и медных монет, украшений, что носили пираты, зачарованных доспехов (которых было не много) и магических амулетов. Все остальное было откровенным мусором. Магические артефакты, доспехи и оружие подавляющегося большинства пиратов были довольно посредственного качества. И не шли ни в какое сравнение с экипировкой гномов. Правда, бросать все это добро не стали, а рачительно загрузили в трюм "Русалки". Продадим или переплавим. Все в дело пойдет. Взяли также еще бочонки со свежей пресной водой и ромом. Прихватили и немного еды. К большому сожалению капитана Матиса Лерка, трофейную галеру пришлось затопить. Только сняли с нее рею с парусом. Наши морячки хотели присобачить ее на переднюю мачту "Русалки", вместо штатного паруса, потерянного во время шторма. Команда "Русалки", понесшая потери в бою, была слишком малочисленной. Ее еле, еле хватало для управления нашей караккой. А тут еще и галера. И без матросов она не поплывет. Но их и так не хватало. Гномы для этого тоже не годились. Из них сейчас моряки, как из тролля балерина. Морскому делу надо обучать долго и вдумчиво. А уходить отсюда надо очень быстро. Иначе можем напороться на еще один пиратский патруль. Мои гномы, конечно, эпичные герои. Но не до такой же степени. Все мы устали. Среди гномов было шестеро убитых и тринадцать раненных. Да, и морячки капитана Лерка тоже понесли потери. Из них семь человек погибло и еще пятеро получили ранения. Короче говоря, к еще одному такому морскому сражению мы были не готовы. Поэтому, вскоре захваченная нами пиратская галера с пробитым в нескольких местах бортом скрылась под водой. А "Русалка" взяла курс на восток, стараясь побыстрее уйти из опасного района.
   К вечеру капитан Лерк сообщил, что мы достаточно далеко ушли от пиратских вод. Но бдительности терять не стоит. Ночь и следующие двое суток прошли спокойно. Погода радовала безоблачным небом, а на горизонте ни разу не мелькнул ни один парус. Похоже, что пиратская угроза миновала. Но наш бравый капитан ходил мрачным. Когда я его спросил в чем дело, то он ошарашил меня новостью:
   - Я никогда не ходил в этих водах! И совершенно их не знаю, нор Грос. Ни рифов, ни мелей, ни подводных скал, ни течений. Ничего не знаю. Тут редко кто плавает. Слишком опасно. Уходя от пиратских островов, мы были вынуждены сильно отклониться от безопасного маршрута.
   Вот это поворот! Похоже, наш корабль кто-то проклял. Стоит только выпутаться из одной проблемы, так тут же влетаем в другую. Где? Где обещанный спокойный и комфортабельный морской круиз? За что только деньги уплачены? Ох, печалька! Еще через сутки, похоже, началось. Очередная напасть. Судя по всему, местные боги большие шутники и обожают разнообразие. Теперь "Русалка" попала в необычайно сильное морское течение, вырваться из которого наша искалеченная каракка так и не смогла. Парусов у нас для этого было маловато. Да, и корабельный маг все еще не оправился после ранения. В общем, полная зад...э...засада! Во всей этой ситуации радовало только то, что нас несло в нужную сторону. Прямиком к континенту Ихленгоу. Меня и моих гномов все это настолько задолбало, что мы даже были рады поскорее выбраться на сушу. Главное, доплыть до материка, а там уже дойдем как-нибудь до Пика Драконов. Я сугубо сухопутный тип, который предпочитает ходить по твердой земле на своих двоих, а не болтаться в деревянном корыте посреди глубокого океана. Достали меня эти морские приключения! Достали!
   На исходе ночи я проснулся от грохота и скрежета лопающегося деревянного корпуса "Русалки". Похоже, местные боги услышали молитвы моих гномов. Надо быть осторожнее в своих желаниях. В этом необычном мире. Где боги не какие-то там абстрактные мифические существа, а вполне реальные сущности. Выпутавшись из гамака (и кто только их изобрел), я настороженно прислушался и замер на месте. Неужели, это кораблекрушение, и наш корабль тонет? Сквозь панические крики гномов и людей слышен шум волн, бьющих в борт нашей каракки. "Русалка" вздрагивает, раскачивается, но что-то тут не так. Палуба слегка накренилась, а сам корабль бьется и скрежещет обо что-то твердое. И такое ощущение, что он стоит на месте, упершись в препятствие. Быстро навожу порядок среди своих бойцов и приказываю им подняться на верхнюю палубу. Корабль вроде бы не собирается пока тонуть в ближайшем времени. Хотя, в трюме, слышен плеск воды. Поэтому, бдительности терять не будем. Когда я вылез на верх и осмотрелся по сторонам. То понял, что наша каракка, похоже, села на мель. А судя по скрежету корабельной обшивки, это отмель отнюдь не песчаная. Скорее всего, риф или подводная скала. Приплыли, однако! Подбежавший ко мне капитан "Русалки", подтвердил мои догадки. Но и хороший момент во всей этой истории был. Наше судно прочно засело на подводных камнях и тонуть не собиралось. Хотя, это же море. Тут ни в чем нельзя быть уверенным. Главное, чтобы в ближайшие часы не разразилась буря. Вот тогда наше выживание станет практически невозможным. На мой вопрос об эвакуации с "Русалки" капитан Лерк заявил, что в темноте этого лучше не делать. Конечно, он уже отдал приказ своим людям сколотить спасательный плот из кусков корабельной обшивки. Но спускать его на воду в темноте очень рискованно.
   - Очень жаль, что во время шторма все наши спасательные шлюпки пропали. На один то плот все мы вряд ли уместимся. Да, и ходить на нем по бурному морю не совсем удобно. Поэтому, на переправу на берег всех ваших гномов и моих людей уйдет много времени! - произнес капитан "Русалки", сокрушенно качая головой.
   - Какой еще берег? Вы это о чем? - перебиваю нашего капитана, пристально вглядываясь в царящую вокруг тьму. Видимость вообще никакая. Лун (их тут на Тхеусе, кстати, две штуки) почему-то не видно. В море вижу смутно белеющие буруны, на подводных скалах. Но это вблизи. А вот дальше ни черта не видно.
   - Да, вы прислушайтесь, нор Грос. Берег рядом! Неужели, не слышите грохот прибоя? - ответил на мой вопрос капитан.
   Прислушиваюсь и понимаю, что он прав. Сквозь ставший привычным фоновый плеск волн пробился новый звук. Где-то там в темноте море равномерно и сильно билось об берег. Точно прибой! Это он. Наш капитан прав. Берег рядом, но в этой долбанной темноте мы его не видим. Действительно, глупо сейчас лезть в воду. Придется подождать пару часов. А когда наступит рассвет, мы займемся собственным спасением. Еще раз прислушиваюсь и оглядываюсь по сторонам. Нет, "Русалка" прочно засела на подводных камнях и пока тонуть не планирует. Думаю, что до рассвета она продержится. Значит, подождем. Вот только надо застроить своих подчиненных. Пусть помогают морячкам сооружать еще один спасательный плот. Так убьем сразу двух енотов. И еще один плот забабахаем. И отвлечем гномов от ненужных мыслей. Они и так сейчас все на нервах. Ударим по панике трудотерапией.
   Когда рассвело, то мы увидели сушу. Правда, это не добавило оптимизма. Метрах в тридцати от "Русалки" наблюдаю каменистую береговую черту. Довольно сильные прибойные волны, гуляющие между нашей караккой и берегом, выглядели впечатляюще. Картину дополняли острые, многочисленные подводные скалы, во множестве торчавшие из воды. М-да! Я бы тут даже на бронекатере с водометом не поплыл. А нам предлагают какой-то плот, наскоро сляпанный из деревянных кусков корабельной обшивки. Да, его же просто разотрет в труху такими волнами. Оглядываюсь на своих спутников и морячков, стоящих рядом. Похоже, что они это тоже поняли. Боцман даже ввернул пару крепких словечек и безнадежно махнул рукой. Мои гномы угрюмо молчат. Лезть в бурную воду на ненадежном плоту у них нет никакого желания.
   - Эх, если бы можно было протянуть веревку между кораблем и берегом. Мы бы перелезли по ней над водой, - пробурчал стоявший рядом Оснемар. - Мы так как-то через пропасть перебирались.
   - Что ты сказал? Натянуть веревку? А что, это может сработать. Точно, так и сделаем! Только веревку подходящей длины найдем! - оживился капитан Лерк на высказывание моего заместителя.
   Капитан "Русалки" развил бурную деятельность. Вскоре веревка была найдена, а моряки начали тянуть жребий. Когда я спросил зачем они это делают то мне ответили, что для доставки одного конца веревки на берег нужен хороший пловец. Моих то гномов в заплыв не пошлешь. Плавают они...ну, вы сами знаете как! Вот матросы и выясняют, кому идти на это опасное дело. Я покосился на бурлящее море, прикинул расстояние до берега, тоскливо вздохнул и понял, что мне в очередной раз придется стать героем. Не люблю я это дело. Геройствовать. Я не менеджер, программист или Бэтмен. Но есть такое слово. НАДО! Когда капитан Лерк спросил меня, почему я хочу это сделать. Я ответил просто:
   - Потому, что могу!
   Да, могу. Не вовремя я вспомнил о своей магии. Продолжая себя беззвучно ругать, обвязываюсь веревкой, залажу на фальшборт и смотрю на далекий берег. Прикидываю дистанцию. Должно хватить. Делаю глубокий вздох, прицеливаюсь и врубаю "рывок". Магия переносит меня к берегу. Маленько не дотянул. Не рассчитал маневр, блин. Не хватило каких-то метров пять. Не успеваю выдохнуть после приземления, как меня подхватывает мощная прибойная волна, моментально сбивает с ног и тащит по камням. Громко ругаясь, пытаюсь вырваться из цепких лап дикой морской стихии. Это сделать очень тяжело, несмотря даже на мою возросшую силу. Хорошо, что Доспех Духа сейчас в режиме "скафандра". А то бы я уже вдосталь наглотался противной соленой воды. Очередная коварная волна пытается утащить меня назад в море. Но мне туда не надо. На короткое время врубаю "рывок" и вылетаю на каменистый берег и падаю на колени. Уф! Получилось! Пошатываясь поворачиваюсь и пытаюсь нащупать веревку. Ради нее я тут жизнью рисковал. Что за... Где веревка? В руке болтается лишь жалкий огрызок.
   - Очень любопытный эффект. Похоже, при "рывке" активированная первостихия перерезала веревку! - ожил Хранитель в моей голове.
   Ругался я долго, с чувством и с расстановкой. Прибрежные камни за всю историю своего существования, наверное, не слышали таких сочных и забористых эпитетов. Так ругаться могут только военные. Хранитель в этот момент благоразумно молчал. Немного успокоившись я огляделся по сторонам. А вокруг пусто. Никто не пришел послушать, чего это я тут разоряюсь. М-да! А еще профессионалом себя называю. Разорался как мальчишка. Странно! Раньше такие вспышки у меня были только в подростковом возрасте. Потом я стал спокойней и рассудительней. А тут прямо вспомнил юность. Очень странно. Похоже, что гормоны молодого организма играют? Делают меня вспыльчивым и порывистым. Вполне, может быть и такое.
   Пока я тут переживал бурю эмоций, на засевшей на подводных камнях "Русалке", началась какая-то суета. Видимо, там уже поняли, что произошло. Что это они там делают? Один из морячков демонстративно встал у борта. Так чтобы мне его было хорошо видно. Он медленно поднял лук и выстрелил в мою сторону. Невольно пригибаюсь, когда стрела втыкается в землю рядом со мною. Что тут у нас? Ага, к стреле привязан конец тонкого шнура. Шнур тянется к нашей покалеченной каракке. Понял, понял! Подхватываю шнур и начинаю его подтаскивать к себе. Хорошо, что стрела воткнулась в мягкий грунт. Повезло! А вот если бы она отрекошетила от камня (которых тут полно), то шнур вместе со стрелой волны вполне могли утащить в море. Пока бы я тут тупил. А молодцы морячки. Не растерялись и быстро придумали, как выйти из этой неприятной ситуации с порванной веревкой. Вот уже весь шнур выбран, и в руках у меня конец толстой веревки. То что надо! Сейчас я его примотаю вон к той каменной глыбе. И примитивный веревочный мост будет готов. Кстати, я мог бы и сам придумать такой способ переправы с подбитого корабля на берег. Мы ведь точно так же когда-то переправлялись через горные реки на моей первой войне. Кстати, теперь я понял причину ночной кромешной тьмы. Над побережьем нависают странные низкие тучи, похожие на желтоватый туман. Вот почему мы не видели ни звезд, ни обеих лун.
   Эвакуация личного состава по импровизированной веревочной переправе с потерпевшей крушение каракки заняла примерно половину дня. Несмотря на несколько острых моментов, все прошло довольно спокойно. Никто не пострадал, не свалился в воду с натянутого каната. Я беспокоился за раненных, но они, благодаря лечебным зельям и помощи рунных мастеров, уже немного оправились от ран. И смогли перебраться на берег. Хорошо, что гномьи боевые маги, помимо убойной атакующей магии, могут оказывать и очень эффективную медицинскую помощь при ранениях. Конечно, до полноценных целителей нашего клана им далеко, но со своей магией и зельями они в разы превосходят земных военно-полевых хирургов. Эх, нам бы такую медицину там на Земле. Как много хороших парней осталось бы тогда в живых?
   Из вещей с собой брали только самое необходимое. Лишь то что мы сможем унести на себе. Ведь никакого транспорта у нас нет. А нам предстоит долгая, пешая прогулка. Хорошо, что у меня есть походная сумка с чарами расширения пространства. Благодаря магии, в нее входит очень много вещей. А вес всех предметов, помещенных в сумку, совершенно не чувствуется. Очень полезная вещь для путешественника. Эту сумочку мне подарил главный рунный мастер Вегамар, когда пришел извиняться за свой наезд. Дядя Дунутран ему рассказал про мою травму головы и амнезию. Главный маг нашего клана решил, что перегнул палку и пришел мириться. Он успокаивал меня, что амнезия излечивается со временем. Мне даже стало неудобно за свою ложь. Но потом я загнал совесть подальше и сказал, что не сержусь на этого колоритного деда. Он ведь по сути своей совсем не злой. Да, и за то время, что я пробыл в этом новом мире гномы из клана Дронт стали для меня своими. Когда делишь с кем-то все тяготы и лишения в течении какого-то времени, то просто не можешь уже воспринимать его как чужака. Кстати, Вегамар мне потом еще подогнал флягу маговара и впечатляющую коллекцию лечебных зелий. Полезные вещи. В хозяйстве пригодятся. Хе, хе!
   Если верить капитану Матису Лерку и его артефактной карте, то мы сейчас находимся в местности, называемой Берегом Погибших Кораблей. Название само за себя говорит. Если идти вдоль берега на запад от места нашего кораблекрушения, то километров через двести мы увидим большой полуостров, называемый Угрос. Его территорию делят между собой два десятка полисов, населенных людьми. Поначалу, я путал полис с вольным городом. Но капитан Лерк меня просветил, что это несколько разные понятия. Вольный город типа Гладэйла контролирует только небольшую территорию возле своих стен. А вот полис - это уже своеобразное, миниатюрное государство. Где столицей является крупный город, которому подчиняются несколько мелких поселений. Полис управляется либо советом самых богатых и уважаемых людей. Либо одним правителем, которого называют тиран. И это не ругательство просвещенных демократов, а официальное название должности. Полисы практически постоянно интригуют и сталкиваются друг с другом в мелких военных конфликтах из-за приграничных территорий. И еще, во всех полисах Угроса процветает рабство, запрещенное в вольных городах. Поэтому, туда таким подозрительным бродягам вроде нас лучше не соваться. Не успеешь оглянуться, как окажешься в рабском загоне с печатью раба на предплечье. Мне этот Угрос уже не нравится. Очень хорошо, что нам надо совсем в другую сторону. Наш путь лежит на восток. Именно там, дальше по побережью находится Пик Драконов. И пешим ходом туда топать вдоль берега моря не менее десяти дней.
   Капитан Лерк и его люди тоже пойдут с нами. Сами они родом из вольного города Вааса. Этот людской крупный порт расположен восточнее Пика Драконов. И это самое ближайшее к горам поселение людей. До него от Пика Драконов примерно пять пеших переходов. Короче говоря, морячкам с "Русалки" с нами по пути. И я этому только рад. Они вроде нормальные мужики. Да, и сам капитан Лерк не похож на расчетливого и жадного торгаша, трясущегося над каждой монетой. Он больше моряк, чем купец. На его глазах стояли слезы, когда он смотрел на свой покалеченный корабль. Было видно, что бросать свою каракку ему очень не хочется. Но он четко понимал, что спасти "Русалку" не получится. Это плавание стало для нее последним. Если бы мы наскочили не на подводные камни, а на песчаную отмель то, скорее всего, это бы не сильно повредило днище каракки. В таком случае, был бы неплохой шанс снять "Русалку" с мели и продолжить наш морской круиз. Но случилось так, как случилось. Даже на мой насквозь сухопутный взгляд было видно, что этот корабль уже никуда и никогда не поплывет. Снять его с подводных скал нереально. Да, и огромную пробоину в корпусе заделать невозможно. Может быть, какая-нибудь сильная магия тут и помогла, но архимагов в наших рядах, к сожалению, нет. Поэтому, "Русалка" останется здесь, а мы двинемся дальше.
   Из наших дальнейших разговоров с Матисом Лерком я выяснил местный геополитический и географический расклад вокруг Пика Драконов. Такую информацию всегда полезно знать. До сих пор я довольно смутно представлял себе, куда мы собственно плывем. Пора разобраться. В общем, побережье по которому нам предстоит путешествовать дальше с пафосным названием Берег Погибших Кораблей, является довольно пустынной и плохо изученной территорией. По крайней мере, капитан Лерк знал о ней не много. По легенде здесь во времена Второй Войны с Ящерами бушевали тяжелые и кровопролитные бои с применением жуткой и могущественной магии. Когда-то тут колосились и шумели волшебные эльфийские леса. Но после того как сюда пришли ящеры, здесь образовались обширные пустоши, опаленные разрушительной магической силой. А от безбрежных лесов остались лишь небольшие лесные массивы. Сейчас эта местность практически не заселена. Где-то тут есть лишь редкие мелкие поселения людей. Эльфы также тут проживают, но их очень мало осталось после той войны. И они старательно избегают чужого внимания. Кроме этого, вся эта земля кишит разнообразными, покореженными магией монстрами и магическими аномалиями. Эхо прошедшей войны, так сказать.
   К югу от Пика Драконов тянется грандиозный горный хребет, о котором у бывшего капитана "Русалки" не было никаких сведений. Люди с обитателями тех мест не контактировали. И не знали, живет ли там хоть кто-нибудь. Зато, по вольному городу Ваасу и его соседям Матис Лерк выдал полный расклад. Сам Ваас граничит с так называемыми Вольными Марками. Это типичные феодальные государства. Во главе каждой марки стоит маркиз. Но власть его совсем не абсолютна. Ему формально подчиняются графы, которые из своей среды выбирают нового маркиза после смерти старого. Чем-то похоже на земную Священную Римскую Империю в средневековой Германии. Там тоже императора избирали местные крупные феодалы, которые в свою очередь не стремились во всем подчиняться такому формальному правителю. Стандартная феодальная раздробленность в действии. Где все воюют друг с другом по малейшему поводу.
   Объединяются феодалы Вольных Марок только против общего врага, которым является Кройданская Империя. Эта империя расположена далее на Восток. Она бы давно уже подмяла под себя Вольные Марки. И кстати, регулярно пытается это сделать. Но у кройданцев слишком много внутренних и внешних проблем. У них там довольно часто вспыхивают династические гражданские войны за трон. А еще, они постоянно воюют с другими своими соседями. О которых Матис Лерк ничего не знал. Ну, и ладно. Что-то меня в глобальную стратегию потянуло. Вряд ли даже эта Кройданская Империя доберется до Пика Драконов. Тут большую тревогу внушают воинственные феодалы из Вольных Марок. По словам капитана Лерка эти агрессивные кадры очень любят воевать и грабить соседей. Очень беспокойные и проблемные люди. Вообще-то, я заметил такую неприятную закономерность. Гномы и эльфы никогда не воевали друг с другом. Да, и против представителей других рас они ведут в основном оборонительные войны. А вот орки и люди отличаются крайней кровожадностью и агрессивностью ко всем подряд. Еще были маниакально убивающие всех чужаков ящеры, но они уже сошли со исторической сцены этого мира. Уже сейчас люди являются самым многочисленным видом на планете. Не удивлюсь, если через пару тысячелетий они уничтожат все остальные виды разумных на Тхеусе. Как это уже случилось на Земле. Насчет людского гуманизма у меня нет никаких иллюзий. Я много раз наблюдал, что люди творят с представителями своего вида. А уж с чужаками то они точно не станут церемониться. Картина вырисовывается крайне удручающая. Не сомневаюсь, что воинственные рыцари из Вольных Марок еще наведаются к Пику Драконов, узнав о том, что мы там поселились. И подозреваю, что визит этот будет совсем не мирным.
  

Глава 21.

Смерть - лишь конец индивидуальной формы жизни!

(Неизвестный некромант)

   Уже третьи сутки мы идем вдоль берега на восток. Морячки, непривычные к таким нагрузкам, невольно тормозят наше движение. Конечно, они не были хлюпиками. Но куда им соревноваться в выносливости с подготовленными воинами гномов? Суша не их стихия. Ведь, никогда в жизни они не ходили на такие дальние дистанции. Максимум для них - это поход от своего корабля до кабака или борделя. Самым трудным днем для них был первый. После тяжелого для морских волков пешего перехода люди с "Русалки", буквально, валились от усталости. Второй день также был для них довольно труден. А вот на третьи сутки люди постепенно начинают привыкать к ритму пешего следования гномов. Но до выносливости бодро шагающих подгорных жителей им еще очень далеко. Местность, по которой мы двигаемся, довольно унылая и непривлекательная. Каменистая пустыня, покрытая редкой и скудной растительностью. Равнинный пейзаж изредка оживляют редкие небольшие холмы и неглубокие овраги. Деревья тут все какие-то кривые и чахлые, растущие небольшими группами. Источников пресной воды крайне мало. Да, и не все они безопасны для здоровья. Хорошо, что у нас были маги, которые проверяли воду перед употреблением. Из четырех встреченных водоемов, два оказались зараженными какой-то магической гадостью. От такой водички мы бы не то что в козлят превратились. Скорее всего, копыта бы отбросили.
   М-да! Эхо войны, отгремевшей несколько столетий назад. Представляю, что тут тогда творилось. Если даже сейчас, по прошествии многих сотен лет, тут встречается такое. Кроме отравленной воды мы видели и несколько мест с магическими аномалиями. Визуально их обнаружить довольно трудно. Правда, кое где в таких местах над землей колышется раскаленный воздух. Но если быть невнимательным, то этого можно и не заметить. Только благодаря все тем же магам, никто из нас не пострадал. Вовремя предупредили. Как я понял из их объяснений, к таким вот аномальным зонам лучше не подходить близко. Если, конечно, не хочешь быстро и очень болезненно умереть. Кроме того, мы видели и довольно странных существ. А одно из них даже попыталось напасть на нашу колонну. Видимо, этот зверь никогда не видел гномов. Потому и не боится. Не знает еще, что от них надо держаться подальше. Наглого монстра завалили из арбалетов. И еще, добавили ему боевой магией. Я в этом расстреле даже не успел поучаствовать. Поэтому, туша агрессора досталась нам в целости, а не рассыпалась пеплом от удара первостихии. Я потом внимательно рассмотрел эту необычную зверушку. Очень похож на двуногого, пятиметрового динозавра. Массивные верхние лапы у него заканчиваются длинными когтями. А зубы в здоровенной пасти внушают уважение. Возле пасти располагались длинные, мерзкого вида щупальца. Такие зубки могут быть только у хищника. К сожалению, эта тварь оказалась совершенно несъедобной. Мясо у нее просто жутко воняло. Есть его никто не решился. Жаль, но с охотой у нас дело не ладилось. Животных тут было не так уж много, и они не горели желанием пополнить наш рацион. Ведь, охотники из гномов не самые умелые. Как и из морячков капитана Лерка. Тот полоумный динозаврик, сдуру напавший на нас, не считается. Он тут, скорее всего, является самым большим и сильным хищником. Который всех остальных рассматривает как добычу.
   Хорошо, что мы догадались прихватить с собой рыболовные снасти. Море тут рядом. Скоро встанем на ночевку. Ведь, день уже близится к концу. Пока народ будет разбивать лагерь и готовиться к ночному отдыху, я схожу к берегу и попробую порыбачить. А то эта каша с солониной меня уже достала. Хочу свежей рыбки, раз с мясом у нас вышел облом. Морепродукты в нашем рационе не будут лишними. Наконец, дозорные сообщают, что впереди найдено неплохое место для ночлега. Там рядом родник с чистой питьевой водой, и есть дрова для костра. Отлично! Все мои подчиненные уже знают, что надо делать. Подходим к месту стоянки. Неплохо, неплохо! Вон те колючие кусты как раз прикроют нас от хищников на ночь. Отдаю необходимые распоряжения, беру снасти и двигаю к морю. Тут до него рукой подать. Мы, вообще, стараемся от него далеко не отходить.
   Спускаюсь в воде. Оглядываюсь по сторонам. Расслабляться тут нельзя. Бросаю взгляд на нависающие над головой желтоватые тучи. Эта пелена на небе, постоянно закрывающее местное небесное светило, меня раздражает. Наши маги пришли к выводу, что данные тучки имеют совсем не природное происхождение. Тут не надо быть семи пядей во лбу, чтобы прийти к такому выводу. Стоит только присмотреться и станет понятно, что даже при самом сильном ветре тучи над нашей головой не двигаются с места. Еще, очень странным выглядит граница этого желтоватого облачного покрова. Облака резко заканчиваются над морем недалеко от берега. Там четко видно чистое небо, а вот здесь в каких-то трех километрах уже висит над нами неподвижная желтоватая пелена, похожая на клубящийся туман. Из объяснений рунных мастеров и корабельного мага "Русалки" (он кстати оправился после ранения, как и все наши раненные), я понял, что эти подозрительные тучки появились здесь в результате применения какой-то жутко-мощной магии. Видимо, в свое время ящеры тут порезвились от души.
   Наши жалкие магические потуги, в сравнении с магами прошлого, выглядят просто смешно и нелепо. Я даже не представляю, какую по силе магию тут применяли. Если до сих пор чувствуются ее отголоски. Успокаивает только то, что магов, способных манипулировать такой мощью, даже в те далекие времена было не так уж много. И многие из них погибли в той войне. Много знаний тогда было утеряно. Поэтому, сейчас о такой вот сильной магии можно только мечтать. И меня, как человека военного такое положение вещей радует. Мне претит возможность уничтожения целых армий одним движением пальца. Я вдосталь нахлебался современной войны. Когда основные потери в военных конфликтах приходятся на долю артиллерии, ракет, беспилотных дронов и авиации. Когда люди убивают даже не видя своего врага. Тупо садят по площадям крупным калибром, убивая всех подряд без разбора. Солдат, женщин, детей и стариков. А потом умывают руки и заявляют, что они выполняли чей-то очередной преступный приказ. Просто, зла не хватает на таких вот "исполнителей"! Так что-то меня не туда занесло.
   Вернемся к нашей рыбалке. Вот этот большой плоский камень мне подойдет. Он так удобно вдается в море. А там за ним уже начинается приличная глубина. Хорошее место для рыбной ловли. Под прибрежными камнями, лежащими у уреза воды, будем искать наживку. Хм! Неплохо, неплохо! Уже знакомые по Кейму, членистоногие букашки. Правда, здесь они покрупнее и цвет другой. А так один в один. И вот еще пара мелких крабиков. Этих тоже пустим в дело. Рыба в здешних морях и не такое жрет. Поднимаюсь на приглянувшийся мне камень. Разматываю леску с пробковым поплавком и привязанным металлическим поводком из тонкой проволоки с кованным крючком. Поводок из металла на моей снасти совсем не лишняя вещь. Рыба в море дюже зубастая водится. А запасных крючков у меня мало. Удилища нет. Нечего страшного. Будем ловить по методу закидушки. Насаживаю приманку на крючок. Раскручиваю ее над головой и забрасываю подальше в море. Теперь леску слегка внатяг. И ждем поклевку. Которая последовала довольно быстро. Я надеюсь, что рыба тут в море непуганая. Есть первая поклевка! Пошло дело. Как и на Кейме тут рыба клевала без особых затей, жадно глотая наживку вместе с крючком. Такое положение вещей меня несказанно радует. Теперь мы точно с голоду не помрем. А то идти нам еще далеко. Таская одну рыбину за другой, я все же не забываю посматривать по сторонам. Местность кругом открытая. Незаметно подкрасться очень трудно. Но ему это почти удалось.
   Краем глаза замечаю какое-то движение и быстро разворачиваюсь в ту сторону. Ух ты! Вот это поворот! Из-за большого камня на берегу, лежавшего в десяти метрах выглядывает любопытная кошачья морда. Правда, котик этот размером с рысь, а из-под верхней губы торчат острые клыки. Не длинные. Сантиметра три-четыре. Ух ты! Настоящий саблезубый кот-вампир. Крупный! Увидев, что его заметили этот необычный кошак не стал убегать или кидаться в атаку, а лишь прижал уши, пригнулся и с как-то странно посмотрел на меня. Не как на добычу или врага. Вы когда-нибудь видели глаза голодного животного, выпрашивающего еду. При взгляде на этого, замершего на месте котейку, мне сразу вспомнился случай из прошлой жизни. На Земле.
   Помните, я рассказывал про свою работу с геологами. Побродили мы тогда по тайге изрядно. И вот как-то раз, на очередной стоянке мы расположились на ночлег и стали готовить ужин. А тут на запах вышел...нет не медведь. Хотя, он тоже мог появиться. Там этих косолапых вредителей хватало. Медведи как крысы. Такие же назойливые и вредные. Не уследишь, и они обязательно залезут в палатку. Сожрут половину продуктов, а другую половину растащат по окрестностям. Но на этот раз медведь не появился. Вместо него из ближайших кустов выбрался небольшой и тощий лисенок, который начал заинтересованно принюхиваться к вкусным запахам, шедшим от нашего котелка. Вообще-то, лисы существа очень пугливые и скрытные. Взрослая лиса так открыто к людям сама ни за что не выйдет. Но этот молодой лис был совсем не опытным. Не знал еще, что человека надо бояться. Да, и места там были дикие и глухие. Наверняка, он и видел то людей первый раз в жизни. На счастье лисенка, среди нас тогда все были людьми адекватными. Никто не стал орать и стрелять на поражение, как это любят делать некоторые полупьяные туристы, гордо именующие себя охотниками. Лисенка мы тогда хорошо подкормили требухой недавно подстреленных рябчиков. Молодой рыжий зверек ушел, а на следующий день привел с собой еще и сестрицу. Такую же маленькую и тощую. Люди проявили доброту, а лисички этим во всю пользовались. Мы в том распадке две недели стояли, пока геологи проводили свои изыскания в округе. И все это время лисята тусовались рядом с людьми, в надежде перехватить вкусняшек. Вспоминая этот случай, выбираю рыбу, похожую на полосатого, золотистого, зубастого карася. Хорошая рыба увесистая. Килограмма на два потянет. Оценивающе смотрю на габариты саблезубого котика. Ему такая рыбка в самый раз. Это вам не домашний мурзик. Размахнувшись, бросаю рыбу к ногам зверя. Кушай, мохнатый! Котяра недоверчиво зыркает на меня, потом косится на упавшую рядом рыбу. Медленно ползет к ней, все время с опаской посматривая в мою сторону. Потом следует резкий рывок вперед, и вот рыба уже у него в пасти. С предупредительным рычанием (типа, моя добыча, не отдам мало, мало) саблезубый зверь убегает назад за каменный валун и скрывается из виду.
   - Похоже, что это был харсиф. Удивительно! Как он тут выжил? - ожил в моей голове Хранитель.
   - А что такого удивительного в этом звере? - не понимаю я.
   - Командир, харсифы являются химерами, которые живую в волшебных эльфийских лесах.
   - Так это что искусственно выведенный вид животных? Значит, эльфы тоже разводят разную измененную магией живность? Я думал, что только ящеры этим занимались.
   - Эльфы, от ящеров приобрели много знаний в ходе обеих войн.
   - Понятно, остроухие использовали трофейные технологии, захваченные у своего врага. А почему ты так удивился, увидев этого харсифа?
   - Понимаешь, командир. Эльфийские химеры созданы с одной целью. Все они должны защищать свой волшебный лес от вторжения чужаков. Эльфийский лес дает им жизненную силу. Наделяет магией и сверхспособностями. Раньше считалось, что такие измененные животные не могут выжить вне пределов волшебных лесов. Без магии леса они просто умирают. Теперь ты понимаешь, почему я так удивился, увидев здесь живую химеру эльфов. Волшебного леса то тут давно уже нет. Значит, и химеры должны были все вымереть.
   - Значит, харсифы как-то умудрились выжить. В природе и не такое бывает. Может эльфы что-то там напортачили в расчетах, когда создавали их. Вот зверьки и пережили своих создателей. Оказались более живучими, чем это от них ожидалось. Хранитель, ты мне лучше скажи, почему этот харсиф такой мелкий для стража волшебного леса? Я то думал, что защитники эльфийских лесов должны быть большими, сильными монстрами и убивать с одного удара. А иначе какой же был смысл в их создании? Этот то котик серьезным противником не выглядит. С ним любой латник легко справится.
   - Конечно, не выглядит. Потому что это котенок.
   - Что!!? Этот саблезубый зверь размером с рысь всего лишь котенок! Интересно, а они до каких размеров вырастают?
   - Командир, я в твоих воспоминаниях при первой активации Доспеха Духа видел нечто подобное. Больших полосатых диких кошек.
   - Хранитель, ты про тигров что ли говоришь? Ого. А эльфы то не мелочились. Вывели себе целую породу послушных сторожевых, саблезубых тигров. Это мощно! Земные генетики бы удавились от зависти. Теперь понятно почему он себя так вел. По-детски. Взрослый то зверь либо попытался бы напасть. Либо не стал мне показываться на глаза. Интересно, а где его мама бродит? Пожалуй, хватит на сегодня рыбалки! - бормочу я, сматывая удочку. - Хотя, тощий он какой-то. Не ухоженный. Может этот мелкий харсиф потерял мамку? Вот и ведет себя как попрошайка.
   В принципе, мне рыбы для котейки не жалко. Я ее сейчас довольно много поймал. Кстати, позднее всю требуху, головы и хвосты от почищенной рыбы я потом отнес к морю и вывалил на том месте, где видел харсифа-попрошайку. Уверен, что он туда еще вернется.
   На следующее утро мы продолжили наш пеший марш вдоль морского берега. На этом дневном переходе, словно оправдывая свое мрачное и пафосное название, Берег Погибших Кораблей порадовал нас останками сразу двух кораблей, потерпевших кораблекрушения. Первым на нашем пути повстречался разбитый в труху небольшой парусник, похожий на виденные мною в гавани Гладэйла каботажники. От него целой осталась только носовая часть с торчащим обломком мачты и куча обломков, побитых коррозией и разбросанных по берегу. Судя по ветхости корабельной обшивки, этот корабль здесь лежит уже давно. Следов команды не видно. Тела, скорее всего, должны были сгнить. А кости скелетов растащило местное зверье. Ничего особо ценного мы здесь не нашли. Груз под воздействием моря и времени превратился в прах. А сохранившиеся личные вещи моряков этого погибшего судна все также пострадали от коррозии. Да, и редкие, найденные тут же серебряные и медные монеты нельзя назвать сокровищами. Их было слишком мало для этого.
   Второй разбившийся корабль оказался более крупным. Судя, по знакомым очертаниям корпуса, это была каракка. Правда, не такая большая как наша погибшая "Русалка". Осмотреть ее не представлялось возможным. Так как этот парусник наскочил на подводную скалу вдали от берега. И от полученного удара развалился на две части, которые торчали из воды в метрах в ста. М-да! Выходит, нам еще повезло с кораблекрушением. Корабль капитана Лерка то довольно мягко налетел на подводные камни. И при этом, умудрился не рассыпаться на куски. А главное, что никто из нас не погиб при этом. Но этой вот каракке не повезло. При подходе к берегу, мы увидели тела, лежавшие на урезе воды. Штук тридцать. А вот и команда погибшего судна. Похоже, никто не выжил. Хотя, какого... Что происходит? Мои бойцы, шедшие в передовом дозоре, вдруг резко отпрянули в сторону, предупредительно заорали и начали выхватывать оружие. Лежавшие на берегу тела вдруг начали вставать, странно подергиваясь и громко воя. У меня прямо челюсть отвалилась от увиденного. Похоже, эти мертвецы (называть их живыми у меня язык не повернется) пролежали на берегу не один день. А климат тут на этом континенте, как я заметил, более жаркий, чем на Кейме. В общем, трупы морячков уже успели хорошо подразложиться и ощутимо воняли гнилым мясом. Мертвецов я на своем веку повидал не мало. Эти кадры были на все сто процентов мертвыми. Живые так не выглядят. И не пахнут. Двухсотые, однозначно! Вот только данные тела, опровергая все законы мироздания, довольно шустро шли сейчас на нас. А дополняли это жуткое зрелище светящиеся пронзительным, красным огнем глаза у каждого шагающего покойника.
   Конечно, я слышал о том, что в этом мире есть некромантия. Особенно ею грешили ящеры во время войны. У эльфов и гномов некромантия вне закона. А вот орки очень любят эту мерзкую магию. Да, и некоторые люди ею не брезгуют. И хотя, во многих человеческих странах некромантов не любят. Официально. Но люди ведь такие люди! Судя по увиденному мною, местность вокруг когда-то попала под сильное некротическое проклятие. Скорее всего, это произошло во время бушевавших здесь сражений с ящерами. И до сих пор на проклятой земле продолжают восставать трупы. Эхо войны тут гремит по всей округе. Верховный рунный мастер Вегамар, вроде бы, таких шустрых мертвецов немертвыми обзывал. Очень неприятные противники, между прочим. Немертвые не испытывают страха, не чувствуют боли и обладают поразительной живучестью. Честно сказать, я немного тормознул. С таким врагом мне еще не приходилось иметь дело. Но тут в дело вступил мой полусотник. От командного рева Оснемара мои гномы заметно взбодрились, сбросили первоначальный ступор и начали деловито перестраиваться, готовя к бою свое оружие. В отличие от меня, им уже приходилось иметь дело с чем-то подобным. Поэтому, никакой паники среди своих бойцов я не заметил. И это меня успокоило. К черту сомнения и страхи! Подумаешь, какие-то ходячие мертвецы. Фигня! Прорвемся! Мы с ордой орков рубились и выжили.
   Кстати, почти у всех моих воинов и рунных мастеров было специальное оружие, зачарованное против нежити. Я это заметил еще, когда проверял их экипировку в первый раз, при вступлении в должность командира сотни. Еще тогда подивился такой странности. Но меня потом просветили, что с такими соседями как орки, которые любят баловаться некромантией, такое давно стало нормой жизни для подгорных жителей. Согласитесь, что всегда лучше иметь средство против немертвых, чем не иметь его. Ведь, не знаешь, как жизнь может повернуться. В общем, к бою с нежитью мои гномы были подготовлены хорошо. Кстати, боевая магия против мертвецов тоже довольно эффективна. Особенно, против таких слабых как эти свежеподнятые трупаки. Когда толпа мертвецов приблизилась, то по ней начали работать зачарованными болтами все наши арбалетчики. Рунные мастера и корабельный маг "Русалки" также подключились к отстрелу мертвяков. Ну, и я не стал от них отставать и добавил к этому веселью несколько "гранат" и "снежков". От попаданий первостихии шагающая нежить превращалась в пепел точно также, как и живые враги. Кстати, морячки капитана Лерка тоже стреляли из луков. Но все их обычные стрелы не причиняли атакующим мертвецам никакого видимого урона. Шагающие трупы упрямо шли вперед, получив в тело несколько стрел. И только попадание зачарованного арбалетного болта прерывало их противоестественную некрожизнь. Заклятия магов тоже неплохо действовали. Но не укладывали монстров с первого попадания. Для этого рунным мастерам приходилось всаживать в тушку живучего мертвяка несколько магических зарядов, буквально разрывая его на части.
   Потом заметно поредевшая толпа нежити подошла ближе, и в дело вступили наши воины ближнего боя. У нападающих неуклюжих мертвецов не было ни единого шанса против закованных в броню гномов. Зачарованное оружие убивало немертвых с одного удара, окончательно прерывая их существование в этом мире. Нет, если бы у нас было только обычное вооружение, то моим подчиненным пришлось бы повозиться. Я видел, как один из морячков с "Русалки" не зачарованным абордажным палашом остервенело рубил ворочающегося на земле мертвяка. Эта нежить показала просто феноменальную живучесть. Мертвец затих только тогда, когда был изрублен на куски. И то не сразу. Поразительно! Но от зачарованного оружия они дохли очень быстро. И вскоре все было кончено. Как только упал последний мертвец. Кстати, эти противники бились до конца. Даже не помышляя о сдаче в плен или отступлении. Но вот с мозгами у них явно не все в порядке. Атаковать с голыми руками (хотя вроде бы небольшие когти у них уже начали отрастать) превосходящего тебя числом, закованного в доспехи и хорошо вооруженного противника просто глупо. Который еще и успел приготовиться к твоей атаке. И это глупо вдвойне. Но немертвым бойцам, похоже, совершенно наплевать на тактику. На нас они напали, ведомые инстинктом убивать все живое. Никакого управляющего центра в лице некроманта или лича я не заметил. А, значит, эти восставшие мертвяки являются "дикой нежитью", которая восстала сама по себе и нападает на всех, кого увидит. Инстинкта то самосохранения у немертвых нет. Поэтому, и прут на заведомо сильного врага без всякого страха.
   На месте побоища пришлось задержаться на час. Чтобы уничтожить магией все тела павших противников. А то еще опять восстанут и попрутся по нашим следам. К счастью, с нашей стороны потерь не было. Несколько царапин и синяков не в счет. Они для здоровья не опасны. Ведь, это не сказка про зомби апокалипсис, где малейшая царапина или укус и ты становишься зомбаком. В этом мире от укуса обычного слабого мертвеца ничего такого не случится. Правда, так можно заработать заражение крови. Но на то, есть лечебная магия и зелья. Главное, вовремя обработать рану. Покончив с кремацией трупов, мы двинулись дальше. До вечера надо будет уйти подальше от этого места. Не известно сколько еще такой нежити шляется по округе. Будем надеяться, что зона некротического заражения не такая уж большая. Не хотелось бы визита мертвецов в наш лагерь ночью. К счастью, больше на своем пути мы никого не встретили.
   Вечером встаем на ночлег на небольшом мысу вдающемся в море. Это место довольно удобно оборонять, если ночью к нам завалятся незваные гости. Наличие нежити в округе немного нервирует. Но несмотря на это, я все же решил опять порыбачить. Далеко отходить не стал. Пристроился на большом камне метрах в тридцати от мыса, на котором было решено переночевать сегодня. Вижу еще троих гномов и одного морячка, которые решили половить рыбки в море. Правда, они ко мне не пошли, а устроились на небольшом удалении. Это и наличие бойцов, сидящих на посту неподалеку, внушает уверенность в том. Что никакой враг сюда незамеченным не подберется. Наконец, успокаиваюсь и погружаюсь в процесс рыбной ловли, не забывая поглядывать по сторонам. Тут нельзя терять бдительность. Мы сейчас в тылу врага. И точка! Рыба и в этот раз радует меня торопливыми и частыми поклевками. Она же тут совершенно не пуганная. Просто, рай для рыболова. Наслаждаюсь процессом. Чувствую, как меня отпускает напряжение этого суматошного дня. Море умиротворенно шуршит волной. Синеет небо на горизонте. Легкий и теплый морской бриз щекочет лицо. Рыба клюет без передышки. Кайф. Вот ради таких моментов и стоит жить. В очередной раз ленивым взором обвожу округу и натыкаюсь глазами на знакомую мохнатую, саблезубую морду с несчастными, голодными глазами.
   - Здрасте! Это опять ты? Ты как тут оказался полосатый? Неужели, за нами пришел? - ошеломленно спрашиваю у выглядывающего из-за камня мелкого харсифа. - За рыбой притопал, попрошайка мелкий? Понравилась халява?
   - Мря-я-я-в-в! - тихо подрыкивает саблезубый котик, переступает передними лапами и начинает меня гипнотизировать своими няшными, несчастными и очень голодными глазищами. - Типа, сами мы не местные, поможите чем можите!!!
   Ну как можно отказать такому миляге. Со вздохом выбираю из своего улова рыбу поувесистей и отправляю ее в полет в сторону мохнатого вымогателя:
   - Жри, проглот! О, точно! Вот так тебя теперь и будем звать. Проглот! Мама то твоя, похоже, пропала. И ты у нас сирота!
   Котяра оперативно утаскивает свою добычу за камень. Не доверяет, жадюга. С усмешкой наблюдаю за его хитрым маневром. Потом решаю продолжить рыбалку. Оборачиваюсь и невольно замираю. Чтобы не спугнуть очередного охотника до моего улова. Правда, этот ничего у меня выпрашивать не собирается. Пока я отвлекся на кормление Проглота, из-под камня деловито выбрался крупный краб размером с тазик и попытался утащить одну из пойманных мною рыбин.
   - А вот это уже наглость! За воровство принято наказывать! - пробормотал я, запуская руку в свою безразмерную, зачарованную сумку. - То, что надо! Сейчас я тебя наказывать буду!
   Перехватываю поудобнее извлеченный позолоченный кинжал. Это мой законный трофей. Когда-то он принадлежал пиратскому капитану. А теперь вот я использую его в хозяйственно-бытовых целях. Ну, там рыбу выпотрошить или мясо нарезать. Похоже, краб-ворюга заметил мои нехорошие приготовления и пытается смыться с места преступления с добычей. Куда? Не в этот раз, братело! Прыгаю вперед и пробиваю кинжалом панцирь краба, пришпиливая его к камню. Хороший ножик мне достался. Острый. И сталь хорошая. Поднимаю на клинке агонизирующего ракообразного и невольно облизываюсь. Похоже, что наш скудный рацион пополнится еще одним пунктом в меню. Крабовое мясо я люблю. Деликатес! Почему я не убил краба призванным оружием из арсенала Доспеха Духа? Так все просто и гениально. Удар зачарованным клинком, насыщенном первостихией, гарантированно превращал всю плоть живую и неживую (вспомнил восставших мертвецов, бр-р-р) в пепел. Им же можно только разрушать. При чем, тут следует полная дезинтеграция живой материи. Хорошо, что прихватил этот пиратский кинжальчик. А то бы мучился. Первостихия уж слишком разрушительная штука. Но иногда это бывает лишним. Вот в таком случае как сейчас. С этим крабом. Нам еда нужна, а не кучка пепла.
   Кстати, пойманный краб натолкнул меня на мысль о том, как можно разнообразить свой рацион еще одним типом морепродуктов. Крабы довольно питательная и вкусная еда. Моим гномам они должны понравиться. Невольно вспоминаю, как в детстве мы с друзьями ловили в море мелких крабиков под прибрежными камнями. Для этого не нужно иметь сложного оборудования и дорогущих снастей. Одеваете маску или очки для подводного плавания. Заходите по колено в воду рядом с камнями. Опускаете на дно рядом с крупным камнем кусок проволоки с примотанной на конце рыбьей головой. И ждете, когда из-под камня начнут вылезать крабы. При этом, первыми обычно выскакивают самые мелкие и глупые особи. И начинают рвать приманку клешнями, одновременно пытаясь утащить ее под камень. Но вам нельзя этого допустить. Не зря же рыбья голова насаживается на проволоку. При помощи которой надо удерживать приманку на одном месте. Постепенно, крабов из-под камня вылезает все больше. А по размеру они все крупнее. Необходимо ждать, на сколько у вас хватит терпения и охотничьего азарта. Затем выбираешь самого крупного краба и хватаешь его рукой за панцирь. Хватать надо быстро и ловко. А то краб может убежать или цапнуть за палец своими клешнями. Конечно, мелкие крабики палец не откусят, но щиплются своими клешнями они довольно больно.
   Моток медной проволоки у меня где-то в сумке был. Положил на всякий случай. Вот и пригодилось. Рыбную голову тоже достать не проблема. Укладываю одну из пойманных рыб на камень. Взмах трофейным кинжалом, и наживка для морских ракообразных готова. Приматываю ее к концу проволоки и с сомнением кошусь на отловленного недавно краба-воришку, который уже прекратил дергаться в агонии. Такого рукой ловить страшновато. Клешни то у него солидные. Если ими схватит, то легко и палец может отчекрыжить. На фиг такой экстрим! Мы пойдем другим путем. Роюсь в своей сумке и вытаскиваю из нее...короткое метательное копье с длинным узким бронебойным лезвием из отличной стали (магия расширенного пространства рулит). Копьецо выглядит довольно стильненько. На серебристом, вытянутом наконечнике гравировка из причудливых узоров. А древко выполнено из странного дерева черного цвета с синеватым отливом. При чем, эта древесина очень прочная. Тоже трофей. Если верить капитану Лерку, то сталь, из которой выполнен наконечник этого дротика, нержавеющая. Вот это поворот! Хотя, высокие технологии обработки металлов в этом магическом мире меня уже не так удивляют и шокируют. Я это короткое копье взял для своей новой коллекции холодного оружия. У меня на Земле была такая. Признаюсь. Есть у меня тяга к блестящим, заточенным железкам. Это моя маленькая слабость. Хобби у меня такое! Вот и здесь в моем новом доме повешу трофейное оружие на стену. Помимо этого, в зачарованной сумочке лежит еще позолоченный абордажный палаш пиратского капитана и изогнутый меч оркского воина, изукрашенный затейливым орнаментом (его я прихватил на память, когда мы орков раскатали на дороге). Короче говоря, начало моей коллекции положено. Вот теперь прихваченный когда-то дротик использую в качестве остроги. Думаю, что его зауженный трехгранный наконечник легко пробьет панцирь краба. Взвешиваю метательное копье в правой руке. С пивом потянет! В левой у меня зажата проволока с примотанной рыбьей головой.
   Ну-с! Приступим к охоте за членистоногими грабителями. Рыбалкой этот процесс называть уже не корректно. Занимаю позицию на камне. Буду бить их с верхотуры. В воду лезть нет никакого желания. Опускаю рябью голову на дно возле камня и жду. Да уж! Ждать пришлось совсем не долго. Первый выскочивший из-под камня краб размерами не поражает. Мелковат. Будем ждать. Мелочи прибавляется. Ждем! Ждем! А вот и здоровяк пожаловал. Тебя то мы и ждали. В прозрачной морской воде отчетливо виден крупный краб, размером с большую сковородку. С резким замахом бью его копьем, целясь в центр панциря. Похоже, попал! Правда, не в центр крабового панциря, а ближе к глазам. Морская вода преломляет картинку. Вот и не рассчитал точку попадания. Ничего! Так даже лучше вышло. Видимо, я пробил крабу мозг. Он даже не дрыгался, когда его тащили из воды. Готовченко! И пошло дело! Выловив четвертого краба, решаю, что пора прекращать. Еды на сегодня уже поймал с избытком. А ведь я тут не один такой рыболов-любитель. Другие то тоже чего-нибудь поймают. Ох и попируем мы сегодня за ужином! Пока сворачивал снасти и собирал улов, из-за камня опять выглянул знакомый молодой харсиф.
   - Что, не наелся, Проглот? Требуешь продолжения банкета? - спрашиваю я у него. Саблезубый котяра хрипло подмуркивает и смотрит на меня своими несчастными, анимешными глазищами. Верю, верю! Усмехаюсь и бросаю ему рыбу. Ту самую с отрезанной головой. А реакция у него хорошая. Как он ее ловко на лету поймал. Красиво. Правда, теперь котик не рычит и не убегает. Лопает так, что только треск за ушами стоит. Но поглядывать в мою сторону не забывает. Молодец! Нельзя терять бдительности! Махнув ему рукой на прощание, двигаюсь в сторону нашей стоянки.
  

Глава 22.

Поём эту песню мы, эльфы лесов,
Последний закат провожая,
В смертельном бою со злыми врагами
Клинки свои вновь обнажая.

(Песня эльфов)

   Осторожно выглядываю из-за гребня холма и внимательно осматриваю открывшуюся картину. М-да! Зрелище эпическое. Эльфы верхом на...оленях сражаются с людьми. При этом, эльфов гораздо меньше, чем их противников. Остроухих около двадцати штук. Хотя, их сложно сосчитать из-за хаотичных маневров. А вот людей раза в два больше. Но несмотря на такой дисбаланс в численности, эльфы атакуют и довольно уверенно это делают. Они умело перемещаются на поле боя на крупных лесных оленях с серо-рыжей шерстью и пускают стрелы в своих врагов. Часть людей, противостоящих эльфам, (человек пятнадцать) тоже всадники. Но сражаются верхом на самых обычных лошадях. Никакой экзотики. Остальные противники эльфов пехотинцы. Остроухие упакованы в однообразные и довольно изящные латы, выкрашенные в темно зеленый цвет. Судя по всему, эти эльфийские доспехи довольно прочные. Вижу, как от них отскакивают вражеские стрелы. Да, и сами остроухие отменные бойцы. Пока я наблюдал за боем, эльфы умудрились подстрелить уже пятерых противников, не понеся никаких потерь. В рукопашную они не лезут и работают из далека своими причудливо изогнутыми луками. Люди, в отличие от эльфов, особо крутыми бойцами не выглядят. Одеты все разномастно. Кое у кого, конечно, есть неплохие доспехи и такое же оружие, но основную массу их бойцов можно смело называть мясом. Суетятся как испуганные новобранцы. Даже мне ясно, что по боевым возможностям эти кадры уступают эльфам по всем статьям. Да, и моим гномам такие вояки на один укус. Если бы тут принимали ставки на победителя в этом сражении, то я бы поставил на эльфов.
   - Похоже, что дивные что-то не поделили с работорговцами Угроса! - воскликнул капитан Лерк, примостившийся рядом со мною на вершине холма.
   - С чего ты взял, что это работорговцы? - не понял я.
   - Да, ты вон туда глянь. Видишь клетки для живого товара на повозках. Такие я видел у работорговцев. Ходили мы как-то на Угрос по торговым делам, - заявил Матис Лерк, ткнув пальцем немного левее. - Похоже, что эти тут рабов ловили, а наткнулись на эльфов. Остроухие, по слухам, не очень любят рабовладельцев. Вот и устроили драку.
   Бросаю взгляд туда, куда указал мой собеседник. Действительно, крупные, четырехколесные повозки, запряженные двумя буйволами. На каждой возвышается большая клетка, прикрытая сверху каким-то тряпьем. Внутри клетки видны неясные фигуры. Видимо, те самые рабы. Это сразу же разрешило все мои сомнения. Рабовладельцев я ненавидел всеми фибрами души. Еще на Земле насмотрелся на такое непотребство. В горах Чечни. А позднее в Сирии. Теперь мне стало ясно, на чью сторону мы встанем в этом конфликте. Подзываю Оснемара и отдаю необходимые распоряжения. Мой заместитель, одобрительно буркнув, тут же убежал к нашим бойцам, стоявшим вниз по склону холма. Если бы не этот холм, то мы вряд ли бы смогли подобраться незаметно так близко к полю развернувшегося сражения. С холма открывается замечательный вид на сражающихся эльфов и людей. Отсюда и будут работать наши стрелки и маги. Сначала немного постреляем, а затем мои воины ближнего боя ударят по замешкавшимся врагам. Покосился на стоящего рядом капитана Лерка. В этом бою его морячки подчинены мне. Это мы решили еще в самом начале нашего пешего путешествия. Судя по всему, Матис Лерк против таких моих приказов не возражает. Ему тоже не нравится рабство. Вот и ладушки!
   Пока наши бойцы готовились к бою, сосредотачиваясь на вершине этого холма. Эльфы уложили своими стрелами еще семерых противников. Правда, и сами потеряли одного воина. Похоже, что стрела попала ему в горло. Еще был смертельно ранен один из эльфийских ездовых оленей. Но эльф, сидевший на нем, успел ловко спрыгнуть на землю и продолжил бой в пешем порядке. Наконец, все готово, и я отдаю приказ на начало обстрела противника. Арбалетные болты гномов и стрелы морячков посыпались на работорговцев, не ожидавших такой подлянки. Наши рунные мастера и корабельный маг "Русалки" тоже добавили жару своими заклятиями. Хорошо, что на этой фазе боя эльфы отвлекали все внимание врагов на себя, и все воины работорговцев были повернуты к нам спиной. Они закрывались щитами от эльфийских стрел и не заметили новой опасности. Поэтому, первые наши залпы нанесли им значительный урон. Практически все попали в цель, выкосив больше половины вражеских бойцов. Еще бы! В спину же стреляем. Подло и совершенно не по-рыцарски.
   Я же не тороплюсь открывать огонь. Высматриваю магов противника. Это самые опасные враги. А вот и они. Трое людей в неплохих доспехах и ярких мантиях стоят вдоль вражеского строя и перестреливаются боевыми заклятиями с единственным магом атакующих эльфов. Несколько болтов врезались в их щиты, засветившиеся магией, но не смогли пробить. Вообще-то, магические, энергетические щиты довольно эффективны против местного стрелкового оружия. Пока у мага не кончится энергия, он может чувствовать себя спокойно под обстрелом. А эльф то силен. Его магический щит все еще не пробит. Мощный, однако! Кстати, маги людей, орков и эльфов на Тхеусе, зачастую, сами ставят магические щиты. Манипулируя стихиями напрямую. В отличие от гномов, которые магичат исключительно при помощи магических концентраторов, типа зачарованных посохов, жезлов, браслетов и колец. Тут уместна аналогия с миром Гарри Поттера. Кстати, эта книжица на меня не произвела особого впечатления. Довольно примитивное чтиво с кучей косяков и логических нестыковок. Не понимаю я ажиотажа вокруг Поттериады. Обычная второсортная фентезятина. Сказка для детишек. Но ради мазохизма (ведь все ею там восторгались) я ознакомился с ней. Не впечатлила. От слова СОВСЕМ! Так вот. Там маги тоже ничего не могли без своих волшебных палочек, которые и выполняли роль магических концентраторов. Без них маги Поттериады не были способны манипулировать магией. Вот и у гномов здесь в этом мире были такие же проблемы. Для полноценного применения магии они должны использовать магические костыли в виде зачарованных артефактов-концентраторов. Так что щит этот неизвестный эльф держит очень даже мощный, легко отражая вражеские заклятия. Без всяких концентраторов, между прочим. Чисто на своей голимой Силе. И при этом, еще и умудряется атаковать, постреливая молниями в сторону противника. Матерый кадр! Но надо ему немного помочь. Создаю стандартную "гранату" и запускаю ее в ближайшего мага работорговцев. А этому чудику до того эльфа далеко. Его щит лопнул практически сразу от взрыва первостихии. На землю падают доспехи и подпаленная одежда в облаке пепла. Один готов! Быстро кастую вторую "гранату" и отправляю ее в сторону второго вражеского мага. Попал! Но этот противник оказался более умелым и сильным магом. Щит его от взрыва схлопнулся, но сам маг уцелел. И даже умудрился не упасть. Стоит покачивается, ошеломленно тряся головой. Добить его не успеваю. Кто-то из моих рунных мастеров попадает огненным шаром вражескому магу прямо между лопаток. М-да! Бедолагу разорвало пополам. Как будто в него попал выстрел из гранатомета. Еще и забрызгало кровью стоявших рядом работорговцев. Без своего магического щита маг беззащитен против боевой магии. Ему и доспех не помог. Третьего мага противника завалили эльфы, при поддержке своего чародея. Взбодренный нашей поддержкой, эльфийский волшебник продавил энергетический щит работорговца своей магией, после чего, лучники на оленях утыкали врага стрелами. Хрипящий и харкающий кровью маг работорговцев, получив шесть эльфийских стрел в грудь, начал падать на землю. На всякий случай, я его законтроливаю "снежком" в спину. Так то лучше! Чтоб уж наверняка не ожил в самый неподходящий момент. А то маги они такие. Твари живучие!
   Пора переходить к завершающей стадии боя. Рявкаю короткую команду. И гномьи воины с громкими боевыми кличами ринулись в атаку. Противник и так был морально сломлен, понеся такие катастрофические потери от нашего внезапного обстрела. А тут еще и накатывающаяся волна гномьей стали, ревущая боевые кличи. В общем, остатки работорговцев продержались совсем не долго. Трое всадников противника пытаются в панике скрыться с поля боя. И им бы это удалось (мои то бойцы все пешие), если бы не эльфийские стрелы. Короче говоря, удрать не удалось никому. Я в этой резне участия не принимал. Пленные нам не нужны, и спасать рабовладельцев от смерти я не намереваюсь. Работа у них такая. Опасная с риском для жизни! Вот любители живого товара и дорисковались на свои головы. Теперь пусть не обижаются и не молят о пощаде.
   Когда я медленно спустился с холма все уже было кончено. Пощады никто не просил, а мы ее и не давали. Мельком взглянул на веселых гномов и морячков, забрызганных чужой кровью и собирающих трофеи. Вроде все целы. На ногах стоят. Пара легко раненных не в счет. Наши маги их быстро подлечат. Меня больше интересуют неожиданные союзники. Поворачиваюсь к эльфам. Они тактично стоят в сторонке. Спешились. К нам с поздравлениями не лезут. Но смотрят спокойно и открыто. Не видят в нас врагов. Ну, еще бы! После такой наглядной демонстрации наших намерений - это было бы просто глупо и смешно. Подхожу к ним и силой мысли сворачиваю шлем. А то сейчас на мне полный комплект Доспеха Духа. И его массивный шлем со сплошным (без прорезей и отверстий) забралом выглядит устрашающе. Открывая лицо, демонстрирую свое доверие и открытость. Вперед выступает эльф. Старик!? Эльфы в этом мире, вообще-то, не бессмертные. Тут такой бред про расу бессмертных разумных существ не поняли бы местные боги. Бессмертие - это их привилегия. Однако, эльфы являются самой долгоживущей расой на Тхеусе. Вегамар говорил, что они живут лет семьсот-восемьсот. Очень даже впечатляет. И довольно долго эльфы выглядят молодо и свежо.
   Этот же эльф на фоне своих молодых спутников выглядел довольно старым и бывалым кадром. Морщины на лице. Седина в волосах. Однако, никакой старческой немощи не наблюдается. Движения старого эльфа плавные и резвые. Как у молодого. Он своими повадками и манерами был похож на мастера кунг-фу из китайских кинобоевиков. Эдакого молодящегося старика, который еще даст фору молодым и может скакать резвым молодым козликом, укладывая врагов пачками при помощи хитрых приемов. Интересный дед! Опасный и матерый. Кстати, все встреченные мною эльфы были мужчинами. Стройными, блондинистыми, высокими, пластичными и красивыми. Но ни фига не женственными чудиками с пи...э...гейским уклоном. Какими их любили изображать на Земле. Нормальные, худощавые, а скорее жилистые мужики с глазами настоящих убийц и мозолистыми руками воинов. И кожа у эльфов довольно загорелая. Никакой бледной немочи тут не наблюдается. В принципе, логично! Эльфы ведь живут в дикой природе, а это накладывает свой след. Бросаются в глаза необычный цвет золотистой радужки глаз и вертикальный зрачок. Кстати, уши у эльфов довольно короткие. Да, заостренные, но вполне обычного размера. Не то длинное и огромное, оттопыренное в разные стороны, заостренное убожество в стиле аниме. Почему-то, именно такими нелепыми ушастиками с огромными лопухами, похожими на заостренные кроличьи уши, любят изображать эльфов в различных мультфильмах и компьютерных играх. Эльфы Тхеуса на этих "кроликов" были совершенно не похожи. Уши как уши. Подумаешь, заостренные сверху! Под длинной прической они и не видны. Тут у эльфов что мужчины, что женщины носят длинные волосы. Так что ушами они сильно не отсвечивают. Не выделяются.
   - Приветствую тебя достойный сын подгорного народа! Я Кайлен ив' Гэллори благодарю тебя и твоих воинов за помощь. Из-за вашего своевременного вмешательства многие из нас сегодня остались живы! - вежливо произносит престарелый эльф, прикладывая ладонь правой руки к сердцу и склоняя голову. - Кто вы и откуда? Давно я не видел гномов в этих краях.
   - Не благодари. Мы, как и вы терпеть не можем работорговцев. Поэтому, не смогли просто пройти мимо. Я Грос Клинок клана Дронт и мои бойцы помогли вам с большим удовольствием. Сами мы не местные. Шли вот мимо и услышали, как вы тут рубитесь... - усмехаясь, отвечаю эльфу.
   - Постой! Ты сказал клан Дронт. Тот самый гномий клан, что проживал когда-то на Пике Драконов? - перебил меня сильно удивленный Кайлен.
   - Да, да! Тот самый. Великий и ужасный клан Дронт подгорного народа. Мы вернулись. И будем снова жить на Пике Драконов. Все наши уже там, а мой отряд немного отстал от общей массы! Корабль, на котором мы плыли, потерпел кораблекрушение. Пришлось идти пешком. Вон те люди со мною. Их не трогайте. Они не работорговцы, а моряки с разбившегося корабля. Короче говоря, хорошие парни и наши союзники! - терпеливо отвечаю на вопрос эльфа.
   - Это очень хорошая и радостная новость! Я никогда не был согласен с решением совета наших князей. Когда мы отказали в помощи вашему клану. Наши правители совершили тогда большую ошибку, не поддержав вас в борьбе против ящеров. Они хотели отсидеться в стороне от этого конфликта, спрятавшись в лесах. Наивные дураки! Когда ящеры покончили с кланом Дронт, то взялись за мой народ. И это стало началом конца для эльфов! - понуро произнес Кайлен ив' Гэллори.
   - Началом конца? - не понял я.
   - Когда-то здесь на сотни километров по всему этому побережью рос Волшебный Эльфийский Лес. В котором проживало около трехсот тысяч эльфов. А теперь тут каменистая пустыня, искореженная враждебной магией. Наш Волшебный Лес погиб. А из эльфов уцелели от силы тысяч десять. Теперь мы ютимся в самых обычных лесных массивах в предгорьях возле Пика Драконов. При этом, без магии Волшебного Леса мои сородичи деградируют и превращаются в дикарей. Мой народ вымирает! Я видел какими были эльфы до войны, и какими они стали теперь. И мне совсем не нравится, сегодняшняя реальность. Ваше появление напомнило о нашем предательстве и позоре! - тяжело вздохнул Кайлен в ответ.
   - Ты видел Войну с Ящерами? - удивился я.
   - Да, видел. Я тогда был молодым магом-целителем. О таком хочется забыть. Очень тяжелые и больные воспоминания для меня! - поморщившись ответил эльф.
   - Понятно, - протянул я, а потом задал появившийся вопрос. - А что вы тут делаете так далеко от своих лесов?
   - Моя внучка собирала лекарственные травы на краю леса и была похищена неизвестными всадниками, - произнес в ответ Кайлен. - Мы шли по их следам, пока не догнали этот караван работорговцев. Ты разрешишь нам поискать среди рабов мою внучку?
   - Да, да! Ищите! - согласился я, махнув рукой в сторону повозок с клетками.
   Старик благодарно кивнул и со своими лю...эльфами двинулся к клеткам с рабами. Когда эльфы проходили мимо, то я очень хорошо рассмотрел их снаряжение и экипировку. Доспехи на всех однотипные латы из материала, напоминающего зеленый хитин. Шлемы остроконечные открытые. Судя по всему, эльфийские доспехи довольно легкие и прочные. Но думаю, что броня моих гномов гораздо тяжелее и прочнее. Но у эльфов и телосложение не подходит для тяжелых доспехов. Их главная фишка в маневренности и бое на расстоянии. Лучники из эльфов получаются отличные. Сам видел их в действии совсем недавно. Луки у эльфов выглядят серьезно, а вот холодное оружие не впечатлило. Легкие, узкие и слегка изогнутые мечи из золотисто-зеленоватого металла. Против тяжело бронированного противника такие клинки не очень то помогут. Хотя, если они зачарованны на бронепробиваемость, то с пивом потянет. Ездовые олени эльфов меня удивили. Идут как собачки следом за эльфами, настороженно косясь взглядом по сторонам. Прикольно! Я смотрю на Тхеусе нечеловеческие расы с лошадьми не дружат. Эльфы вон на оленях раскатывают, а гномы на рохах. И только у людей я видел лошадей. Забавно!
   Наконец, эльфы добрались до клеток с рабами и начали их внимательно осматривать. Мы им не мешали. У моих подчиненных и так дел хватало. Вскоре, остроухие радостно загалдели. Похоже, нашли, то что искали. Подхожу к раскрытой клетке и вижу, что на земле лежит эльфийка. Судя по виду, ей примерно лет восемнадцать-двадцать. Хотя, эльфы выглядят довольно молодо лет до шестисот. Поэтому, насчет возраста внучки Кайлена можно попасть впросак. Ей с таким же успехом может быть и сто, и триста лет. Но тем не менее, девушка очень красивая. Хрупкая, миниатюрная. С хорошей фигурой. Грудь небольшая, но форма очень даже ничего. Тоже блондинка, как все виденные мною эльфы. М-да! На Земле у нее бы отбою от кавалеров не было. Но почему она лежит на земле? И без сознания. Ранений на ней не видно. Старик-эльф сидит рядом с девушкой и что-то там пытается магичить. Ах, да! Он же говорил, что является магом-целителем. Ну, не буду ему мешать. Тихо отхожу в сторону. Эльфы в мою сторону даже не повернулись. Все их внимание приковано к их командиру и его внучке.
   А мы начали сбор трофеев и кремацию трупов работорговцев. Эта предосторожность не будет лишней. Не хочу, чтобы мертвяки потом ожили и начали на нас охотиться. Мне одной встречи с восставшими мертвецами хватило. Поэтому, павших в бою врагов сжигаем при помощи магии. Трофеи мы взяли неплохие. В отличие от пиратов, работорговцы таскали на себе довольно много украшений из золота и серебра. Деньги у них тоже были. Приличное количество украшенных серебром и золотом доспехов и оружия. Похуже гномьих, но для продажи в самый раз. Были и различные зачарованные артефакты. Короче говоря, не нищеброды нам попались. Сразу видно, что работорговлей занимаются люди серьезные.
   Кроме вещей нам достались и другие трофеи. Рабы, сидевшие в клетках. И буйволы, запряженные в эти самые повозки. И еще девять лошадей. Всего в караване работорговцев было двенадцать повозок с клетками. В них, в общей сложности, обнаружилось сорок три разумных. Из них сорок один были людьми. А вот остальные двое оказались...троллями. Вот это поворот! Сюрприз, однако! Оснемар предложил их тут же прикончить. Капитану Лерку было, вообще, на троллей наплевать. Эльфам тролли тоже были безразличны. Все, как всегда, пришлось решать мне. Подхожу к клетке и рассматриваю этих трехметровых гигантов. От тех гориллоидов, что я видел на Кейме, эти отличаются короткой, серой шерстью и более интеллектуальными мордами лица. Не знаю, но эти особи мне почему-то показались не такими дикими и свирепыми, как те, что напали вместе с орками на Хихнард. Все еще сомневаясь, двигаюсь к эльфам. Мне нужен переводчик. Язык троллей ни я, ни мои гномы не знаем. К счастью, среди эльфов нашелся тот, кто знал наречие троллей. И он согласился побыть моим переводчиком, пока я общался с волосатыми гигантами. Почему я решил с ними пообщаться, а не приказал их прирезать без разговоров? Хм. Интересный вопрос. Просто, я не люблю лишний раз убивать. Для человека с моей профессией - это звучит может и довольно странно. Но не путайте маньяка и военного. Тем более, что мне лично эти вот тролли ничего плохого не сделали. В отличие от многих гномов, я понимаю, что Хихнард разрушили совсем другие тролли. Эти же волосатые ребята, возможно, и гномов то раньше никогда не видели. Пока, я их не могу воспринимать как врагов. Нет, если бы они на нас напали. То тогда бы я ни секунды не колебался. Враг есть враг! Но вот эти гиганты с печальными глазами, сидящие в клетке, совсем не походили на кровожадных монстров. В конце концов, убить их мы всегда успеем. Никуда они от нас не денутся. Из клеток, то сами выбраться не смогут. А потом я с ними пообщался. Эльф старательно переводил. Троллей звали Узет и Бомзир. Они были охотниками и собирателями из маленького кочевого племени, проживающем на побережье. Попались работорговцам, когда пошли на охоту. Теперь сидят и ждут смерти. От нас они ничего хорошего не ожидали. Немного подумав, обещаю их отпустить. Требую поклясться, что на нас они не будут нападать, если их выпустят из клеток. Тролли удивились. Сильно удивились. Эльф-переводчик тоже приах...э...удивился. Он даже сбился при переводе моих слов. Тролли немного подумали, переглянулись и поклялись предками, что не держат на нас обиду и никакого вреда нам не желают. Выслушав перевод от эльфа, я хмыкнул и отомкнул замок на двери клетки. Потом, распахнув решетчатую дверь, отошел в сторону и принялся ждать. Тролли недоверчиво переглянулись. Затем тот что был покрупнее (Бомзир кажется) осторожно высунулся из клетки, понюхал воздух (прямо как собака) и подозрительно оглянулся по сторонам. Мои гномы и эльфы смотрели на него очень настороженно, но никаких агрессивных действий не предпринимали. Тролль выбрался из клетки и потянулся, разминая кости. Видя, что никто на него нападать не собирается, он что-то буркнул своему соплеменнику. Второй тролль начал вылезать из клетки. Потом они двинулись было прочь, но возле кучи нашего трофейного оружия тормознули. Поняв, что им надо, я ухмыльнулся и подошел к трофеям. Выбираю два двухметровых копья с массивными широкими наконечниками. Таким оружием удобно как колоть, так и рубить. Думаю, что для троллей такое оружие подойдет. Протягиваю их волосатикам и говорю, что это подарок от меня. Эльф-переводчик стоит рядом и выпучив глаза переводит мои слова трехметровым гигантам. Тролли переглянулись, но копья взяли.
   - Мы тебя запомним! - бурчит на прощание Бомзир и они с его спутником исчезают среди холмов.
   Так, эту проблему решили. теперь будем разбираться с остальными рабами. Хорошо, что многие из них знали язык на котором говорили жители Гладэйла. Это, как мне объяснил капитан Лерк, был универсальный язык международного общения. Когда-то на нем говорили союзники, сражавшиеся с ящерами. В союз входило много рас и народов со своими наречиями. Вот чтобы решить проблему общения, и был создан универсальный язык, который и по сей день используется для торговли и взаимодействия между представителями разных культур. Кстати, с эльфами мы тоже на этом же универсальном языке общались. Эдакий аналог английского языка на Земле.
   В общем, все эти люди проживали на побережье в небольших поселениях. Тут не было никакого государства, и эта территория хоть и считалась дикой, но люди на ней все же жили. В основном, это были выходцы из рабовладельческих полисов. Беглые рабы, преступники, изгои и прочие беглецы. Люди бежали на эти земли в поисках свободной жизни. Они обитали в небольших поселениях, живя сельским хозяйством, охотой и рыбалкой. Время от времени, боевые отряды работорговцев из полисов Угроса совершали рейды на Берег Погибших Кораблей, чтобы наловить рабов. Похоже, что вот на таких охотников за рабами мы и наткнулись. Хорошо, что эльфы сделали это первыми. Это дало нам прекрасную возможность прикончить любителей живого товара и обойтись при этом без потерь. Все равно, мы бы с охотниками за рабами мирно не разошлись. Я эту шакалью породу знаю. Работорговцев надо уничтожать не задумываясь. Не вступая с ними в диалог. Тут я с эльфами солидарен. Нам такие нехорошие типы бандитской ментальности рядом с Пиком Драконов совсем не нужны.
   Часть рабов, освобожденных нами, жила раньше в маленьких деревушках, которые были обнаружены и разорены охотниками за рабами. Именно, тогда они и попали в клетки этого каравана. А остальные люди были из более крупного поселения, называемого Свободный Остров. Они попали в плен во время внезапного налета работорговцев. Просто, не успели скрыться в надежном убежище. Само это поселение по их словам не пострадало. Оно было неплохо защищено от такого мелкого отряда работорговцев как тот, что мы с эльфами уничтожили. Поэтому, все бывшие рабы решили двигаться к этому самому Свободному Острову. При этом, они попросили разрешения идти вместе с нашим отрядом. Нам, все равно, было по пути. Свободный Остров находился примерно в двух пеших переходах по побережью в сторону Пика Драконов. В принципе, я был не против. Только потребовал от бывших рабов хорошенько отмыться (море тут было не далеко). А то от них ощутимо пованивало после сидения в клетках работорговцев. Кстати, мои гномы и люди капитана Лерка мылись каждый вечер после долгих дневных переходов. Как я уже говорил, гномы довольно чистоплотны. Да, и море всегда было рядом. Поэтому, проблем с помывкой личного состава не возникало.
   Так в делах и заботах наступил вечер. Сегодня мы уже никуда не пойдем. Будем ночевать здесь. На поле боя. Эльфы тоже никуда не торопились и расположились неподалеку. Очень кстати, рядом обнаружился родник с пресной водой. Еды у нас было очень много. Во-первых, мы реквизировали продовольственные запасы охотников за рабами. А во-вторых, во время боя шальными стрелами были убиты два буйвола и три лошади. В общем, мяса у нас теперь просто завались. На всех хватит, и еще останется. Рыбачить сегодня не будем. Мы все это мясо сейчас не съедим. Надо будет остатки засолить, чтобы не пропали. А то климат тут довольно теплый. Соль, что мы прихватили с "Русалки", практически закончилась. Но, к счастью, у работорговцев обнаружился небольшой запас. Поэтому, будем готовить солонину. Такое мясо можно долго хранить. У нас сейчас едоков прибавилось. Хорошо, что теперь у моего отряда есть повозки. Будет на чем везти трофеи и запасы мяса.
   Когда стемнело, я пошел к стоянке эльфов. Хотелось узнать насчет их дальнейших планов. Кайлен ив' Гэллори сидел в одиночестве возле костра. И пил. Он реально был пьян и это меня удивило. Не вязался образ престарелого, мудрого эльфа с тем, что я увидел.
   - Кто к нам пожаловал? Клинок Клана Дронт! Я знал прежнего носителя этих доспехов. Мы даже дружили. Когда-то, - пьяно пробормотал старый эльф, протягивая мне флягу. - Выпить хочешь?
   - Хочу! - отвечаю я, принимая флягу и принюхиваясь. Ого, пахнет серьезным алкоголем. Крепким!
   - Давай выпьем за мой эпический провал! - провозгласил Кайлен, поднимая большой серебряный кубок.
   Машинально киваю и делаю большой глоток из фляги. Ух! Хорошо пошла! Огненный ком прокатывается по горлу, пищеводу и разрывается сверхмощной бомбой в желудке. Вот это поворот! Забористая штука! Похожа на отличный коньяк. Элитный. Французский. Я такие пробовал еще там на Земле.
   - Что это за нектар? - отдышавшись, спрашиваю я.
   - Это тафа. Сам гнал из горного винограда. Трехлетняя выдержка. Но мои сородичи, правда, предпочитают вино. Глупые слабаки! - ответил эльф, закусывающий жаренным мясом.
   - Я вино как-то не особо люблю. Лучше пиво. Но это так, баловство. А вот твоя тафа вещь хорошая. Правильная! А что ты там говорил про свой провал? - говорю я, откусывая от мясо от буйволиного ребра.
   - Все зря! Моя внучка Кэрэвэн сейчас лежит неподалеку и умирает. А я, самый могущественный и опытный целитель среди моих сородичей в этой части континента, не могу ничего с этим поделать! - с горечью произнес Кайлен, отхлебывая из кубка. - Всех моих знаний и умений не хватает, чтобы ее спасти.
   - А в чем дело? Почему ты бессилен?
   - Кто-то из этих тварей-работорговцев наложил на Кэрэвэн Великую Печать Раба.
   - Что еще за печать такая?
   - Печать Раба накладывается на разумного, превращая его в покорного раба. Ментальная магия. Раньше похожие печати ящеры накладывали на своих химер. А потом люди их немного доработали и стали клеймить рабов.
   - Значит, на твою внучку наложили эту самую печать?
   - Великую Печать Раба! Моя внучка ведь магически одаренная. А магов обычная Печать Раба не сможет удержать. Для того чтобы подчинить волю магически одаренного разумного, применяется Великая Печать. Эта гадость не дает рабу применять свои магические способности.
   - Понятно. А в чем тогда проблема то?
   - Проблема в том, что если умирает хозяин, то Великая Печать убивает раба. И именно поэтому, умирает сейчас моя Кэрэвэн. Печать убивает ее, разрывая ауру моей внучки. Здесь лечебная магия бессильна. Я пробовал. Не вышло.
   - Удалить печать можно?
   - Можно, хоть и сложно. Но это не удалит уже активизированного проклятия, которое сейчас рвет ауру Кэрэвэн на куски. Поздно. Слишком поздно. Я смог только лишь продлить ее жизнь. Ненадолго. Без моего вмешательства она бы уже умерла.
   - Сколько ей осталось?
   - Ночь, может быть еще день. Не знаю!
   - Тогда не стоило бы тебе пить? Так ты своей внучке не поможешь.
   - Я сделал все что мог. И теперь остается только ждать. Смерти Кэрэвэн! - выдохнул Кайлен, прикладываясь к своему кубку.
   - Пойду я, пожалуй, спать. Завтра мы уходим. Мне жаль, что так получилось! - говорю я, откладывая в сторону флягу с тафой. Старый эльф, разбитый горем, только махнул мне в догонку, наливая в кубок очередную порцию алкоголя. М-да! Грустно все это. Проходя мимо ложа его внучки я невольно останавливаюсь. Кэрэвэн. Такая красивая и молодая. Мечется в бреду. Как несправедливо. И я на это не могу повлиять. Ненавижу чувство собственного бессилия. Резко разворачиваюсь и следую к нашей стоянке. Жаль! Ей бы еще жить и жить!
  

Глава 23.

Жизнь и сновидения - страницы одной и той же книги.
(Артур Шопенгауэр)

   Мне снился сон. Я в какой-то пещере, наполненной странным светящимся туманом. Где я и как тут оказался? Осторожно осматриваюсь по сторонам и натыкаюсь взглядом на интересную композицию в самом центре пещеры. На монументальном кресле-качалке развалился карлик-гном в яркой, разноцветной одежде. Почему я назвал его карликом? Да потому, что этот подозрительный гном был самым настоящим карликом. Непропорционально крупная голова. Коротенькие, кривые ручки и ножки. Низкий рост. Даже на фоне низкорослых гномов этот персонаж выглядел коротышкой. Довольно нелепым и смешным коротышкой. Его пестрая одежда цвета вырвиглаз, длинные растрепанные волосы и борода огненно рыжего цвета. Хитрое лицо, усыпанное конопушками. Приметные разноцветные глаза. Левый зеленый, а правый желтый. Смешная бесформенная шапка с бубенчиками. Картину довершала огромная пивная кружка, которую карлик держал в правой руке. И раскачивающийся трон. Почему-то я был уверен, что это кресло-качалка является именно троном. Странным и смешным. Но тем не менее, самым настоящим троном.
   - Вот мы и свиделись, чужак из другого мира! Ах, прошу прощения! Где же мои манеры? - со смешком воскликнул коротышка, а затем в притворном пафосе склонил голову и, приподняв кружку, напыщенно провозгласил. - Позвольте представиться. Гимтош бог смеха и шуток подгорного народа!
   - Серьезно? Прям настоящий бог? - не поверил я, мне отпетому атеисту почему-то было совсем не страшно.
   - Самый что ни на есть реальный. Великий им ужасный бог Гимтош! - хохотнул коротышка на раскачивающемся троне. - Ну, как проникся? Испугался?
   - Нет. Я думал боги они такие э...
   - Какие? Страшные, могущественные, непостижимые в своем величии и с ужасающей аурой превосходства!
   - Ну, да! Что-то вроде того.
   - Извини, но это не ко мне. Это тебе надо с моими старшими братишками и сестренками пообщаться. Вот у них величия и спеси хватает. Любят они смертных подавлять своим превосходством. Но я не такой сноб как мои родственнички. Я парень простой и веселый. Люблю живое общение и хорошие шутки.
   - Понятно, как меня зовут ты и так знаешь. Ведь, по твоей прихоти я оказался в этом мире. Не верю я в альтруизм богов. Раз ты меня вытащил и поместил в тело Гроса, то тебе что-то от меня нужно? - не повелся я на веселый треп собеседника.
   - Ты сообразительный парень! А еще говорят, что вояки все тупые. Хорошо, хорошо. Сознаюсь! Я засунул твою душу в тело умирающего Гроса не просто так. Я же бог шуток и проказ. Мои братья и сестры все такие правильные, скучные и чопорные. Решают стратегические задачи, борются за власть, интригуют и манипулируют смертными. И все ради власти и могущества. Все серьезно. Все по-взрослому! - сплюнул Гимтош, отхлебнув из своей габаритной кружечки. - Вот я и решил над ними немного подшутить. Разворошить это унылое болото!
   - Как? - не понял я.
   - Как, как? А очень просто! Засунуть в тело гнома чужака, сделать его великим героем гномов и отправить спасать подгорный народ. Представляешь, как сейчас корежит моих родичей. Они же так любят рассуждать о традициях и превосходстве гномов над другими расами. А тут такое. Гномов спасает какой-то чужак. Не гном. И гномы его почитают, как величайшего героя. Это моя самая лучшая шутка. Ха, ха, ха! - зашелся в смехе бог-шутник, чуть не свалившись со своего раскачивающегося трона.
   - Да уж! Вижу, не любишь ты своих братьев и сестер. Ну, пошутил ты. А дальше то что?
   - Дальше? А дальше живи и радуйся. Тебя это разве не устраивает?
   - И все. Никаких хитрых условий и опасных квестов специально для меня у тебя нет?
   - Ну я же не бог воинов. Вот мой братишка Рарок тебя бы мигом отправил на борьбу с эпическим врагом. Просто, постарайся прожить как можно дольше. Ты теперь у нас долгожитель. Носитель Доспеха Духа может жить долго. Лет семьсот. Теоретически.
   - Теоретически? Что это значит?
   - Понимаешь, Доспех Духа может принять только разумного с определенным складом ума. Настоящего воина, готового умереть за правое дело. А воины как правило редко умирают от старости в своей пастели. Большинство носителей твоего комплекта Доспеха погибли в бою. Не можете вы везти спокойную жизнь. Скучно вам тихо сидеть на месте. Поэтому, постарайся пожить подольше.
   - А тебе то от моей долгой жизни какая польза?
   - А ты умный, чужак. Догадался. Хорошо, ты прав. Есть и у меня свой интерес. Пока ты живешь, моя шутка продолжается!
   - Так, стоп! А эти твои родственники возражать не будут?
   - Еще как будут. Но сделать ничего не смогут. Ты ведь теперь являешься официальным защитником и Клинком Клана Дронт. Самым уважаемым представителем гномьего народа. Ха, ха, ха! Представь себе лица моих братишек и сестриц, когда ты опять совершишь нечто насквозь героическое. И не очень героическое. Тут все твои поступки в зачет пойдут. Кстати, научить гномов ловить рыбу в море. Это было забавно наблюдать. Я оценил.
   - Слушай, Гимтош. А почему ты выбрал именно меня? Мою душу. Я что реально избранный. Единственный и неповторимый.
   - Вынужден тебя разочаровать. Никакой ты не избранный. Я выбрал тебя наугад из необозримого числа душ воинов, летящих на круг перерождения. Все решил случай. Хотя, твое возрождение в новом теле далось мне довольно трудно. Не мой это профиль. Я все таки бог шуток, а не загробного мира. Я даже сомневался, что у меня получится это сделать. Но эксперимент удался. Можешь этим гордиться. Ты стал первым кого я воскресил. Ха, ха, ха!
   - Кстати, по поводу жизни и смерти. Ты можешь помочь одной девушке? Она умирает! - пробормотал я, просительно посмотрев на развеселившегося карлика.
   - Ты про эльфийку что ли спрашиваешь? Ха, а ты у нас оказывается еще тот ходок. Сразу глаз на нее положил. Увы. Я ей помочь не могу! - усмехнулся бог, глядя мне в глаза.
   - Жаль! - вздохнул я.
   - А вот ты сможешь это сделать! - хихикнул карлик на качающемся троне.
   - Что? Но как? - удивился я.
   - Не задавай глупых вопросов, чужак! Я научу, что надо делать. Это будет интересно! - хохотнул Гимтош, а затем практически мгновенно оказался передо мною. Вот он сидит на своем смешном троне. А вот он уже стоит рядом, протягивая руку к моему лицу. Глаза его зажигаются ярким голубоватым огнем. На губах играет ироничная ухмылка. Инстинктивно пытаюсь дернуться, отпрянуть назад. Но не успеваю. Бог легонько хлопает меня по лбу своей светящейся ладонью, приговаривая:
   - Просыпайся, герой! Пора спасать свою принцессу!
   Резко просыпаюсь и вскакиваю с лежака. Хочется куда-то бежать, что-то делать. Но что? Невольно прислушиваюсь к себе. Что-то не так? Что-то изменилось? Откуда у меня эти знания? И почему я совсем этому не удивлен? Теперь знаю, что надо делать для спасения понравившейся мне эльфийской девушки. Практически бегом перемещаюсь к стоянке эльфов. Часовой-эльф инстинктивно подался в мою сторону, но, узнав, успокоился. Бесцеремонно бужу задремавшего у костра Кайлена. Уговаривать его сильно не пришлось. Странно, я думал, что старого эльфа придется довольно долго убеждать. Но по-видимому, он уже смирился со смертью своей любимой внучки. А тут появляюсь я такой весь из себя убедительный. И заявляю, что могу ее спасти. Старый целитель не стал гнуть пальцы и препираясь со мною, как это сделали бы многие его более амбициозные коллеги, готовые скорее допустить смерть пациента, чем признать свою некомпетентность и бессилие перед каким-то мало знакомым гномом. Но Кайлен ив' Гэллори был здравомыслящим эльфом. Может поэтому, он согласился с моим предложением. А может быть, этот несчастный старик просто хватался как утопающий за соломинку, которую я ему протянул. Долго размышлять над мотивами старого эльфа я не стал. Надо было поторапливаться. Ведь Кэрэвэн могла умереть в любой момент.
   Подхожу к ложу девушки и внимательно осматриваю ее. Фух! Жива! Успел. Рабская печать на ее левом плече похожа на причудливую татуировку, которая сейчас пульсирует небольшими вспышками зеленоватого света. Эта гадость борется с лечебными заклятиями, что наложил Кайлен. Успешно борется. Видно, что девушка сильно сдала. Под глазами круги, кожа посерела, а губы потрескались. Она без сознания. Мечется в бреду. Медленно опускаюсь рядом с нею на колени. Протягиваю правую руку, касаясь потного, пылающего лба молодой эльфийки. М-да! Температура большая. Очень большая. Сейчас мой черед действовать. Если я облажаюсь, то Кэрэвэн умрет. Все, теперь бояться поздно. Я знаю, что надо делать! Глубокий вздох, и начинаю погружаться в транс.
   Дальше все помню как в тумане. Частями и урывками. Вот мои руки начинают светиться ярким голубоватым светом. Глаза, кстати, тоже светились. Но я этого не видел. Кайлен потом рассказал. Он очень внимательно с профессиональным интересом (целитель как никак) наблюдал со стороны за моими действиями. И довольно подробно описал, что я там вытворял. С его слов выходило, что я, сверкая светящимися глазами и не менее светящимися руками, быстро и уверенно начал проводить довольно сложный ритуал. Правая моя рука лежала на голове Кэрэвэн, а левая стала рисовать в воздухе ракой-то сложный рисунок. Который тут же начинал светиться от переполнявшей его энергии. А рисовал я какую-то замысловатую рунную печать. С рунной магией гномов старый эльфийский целитель был знаком, но такой ритуал видел первый раз в жизни. И еще он ощущал подавляющую мощь магической энергии, которая пронизывала все вокруг. Магия такой непередаваемой силы доступна только богам. Кайлен ив' Гэллори за свою долгую жизнь видел нечто подобное только два раза. И то, это было очень давно. Когда еще был жив Великий Лес, а эльфы могли общаться с богами. После гибели Священных Рощ боги эльфов замолчали и никак себя не проявляли. При этом, как помнил старый эльф, все моменты божественного вмешательства в жизнь смертных возникали только после длительных и очень сложных ритуалов, проводимых многочисленными самыми сильными и опытными магами. И то, у них не всегда получалось добиться милости богов. А тут вдруг увидеть такое. Какой-то гном-мальчишка играючи призывает божественные силы. Без всякой многодневной подготовки и медитации. Для старого эльфийского мага эта картина была шокирующей и пугающей. Тем временем я дорисовал печать и громко произнес фразу на неизвестном языке. После этого, Кайлен почувствовал, как божественная Сила буквально хлынула из светящегося рисунка, висящего в воздухе, в тело его внучки. Кэрэвэн выгнуло дугой от переполняющей ее энергии. Старый эльф дернулся вперед, но был остановлен громовым голосом Гроса, который попросил ему не мешать и ни вмешиваться в ритуал. Бросив на него взгляд, Кайлен невольно содрогнулся. Перед ним сейчас стоял не Клинок Клана Дронт. А совершенно другое существо, временно занявшее тело молодого гнома. Старый эльфийский маг понял это сразу, посмотрев на это...существо. Это был не Грос. Это был бог или его аватар. На этом моменте рассказа старого эльфа я невольно вздрогнул и поежился. Неприятно осознавать, что некая неизвестная, могущественная сущность может занять твое тело. А ты этому не сможешь помешать. Меня это пробрало. Хотя, насчет неизвестной сущности я погорячился. Уж я то точно знаю, кто приложил к этому свою коротенькую, шаловливую руку. Тут балом рулил Гимтош. Как представил его в моем теле, так мне и поплохело. Блин, вот так и развивается потом боязнь карликов. Бр-р-р!
   В общем, как я уже говорил, из самого ритуала я ни фига не помню. И все те знания от Гимтоша, что чудесным образом вдруг появились у меня в голове. Таким же чудесным образом оттуда испарились после того, как все закончилось. Только и помню, как вывалился из ритуала. Гимтош жадюга. Мог бы и оставить такой бонус. Чувствую себя при этом отвратительно. На лицо все признаки магического истощения. О чем мне тут же сообщил Хранитель. Который почему-то сейчас не стал ругаться и обзывать меня безмозглым дураком. Удивительно! Это я по поводу молчания Хранителя, а не насчет опустошения моего магического резерва. Бросаю взгляд на свою пациентку и расплываюсь в глупой улыбке. Мерзкая рабская татушка бесследно исчезла с плеча Кэрэвэн, а сама девушка вышла из режима умирающей жертвы. Лицо ее разгладилось и порозовело. А бессознательный бред превратился в обычный здоровый сон. Бросившийся к своей внучке Кайлен подтвердил мои наблюдения. Она больше не умирает. Все закончилось хорошо. Великая Рабская Печать и запущенное ею смертоносное проклятие исчезли без следа. А Кэрэвэн сейчас просто спит. Намучилась девочка. Вот и ладушки! Значит, можно идти отдыхать. Шатающейся походкой пьяного матроса продефилировал до своего лежака и с облегчением заваливаюсь на него. Уф! Тяжко! Надо подлечиться. Нашариваю на земле свою сумку. В ней лежит небольшая серебряная фляжка с маговаром. Самое классное лекарство при магическом истощении. Делаю пару глотков (больше нельзя). Шикарно! Малость полегчало. Теперь можно и на боковую.
  

Глава 24.

В политике нет ничего маловажного.
(Бенджамин Дизраэли)

   Следующее утро было тяжелым. Испытание прошлой ночи не прошли бесследно. Проснулся я поздно. Странно! Мне дали поспать и не разбудили с утра пораньше. Когда встал, то весь лагерь уже был в курсе моих похождений. Фейерверк, что я устроил ночью, выдел не только Кайлен, но и мои гномы, охранявшие лагерь. А потом, когда я еще спал, старый эльф пришел меня благодарить за исцеление своей внучки. Будить меня не стали, а вот эльфа подробно расспросили, что к чему. Ну, тот и поведал всем эпическую версию того, что происходило возле эльфийского костра. В красках. М-да! Мои подчиненные и бывшие рабы после этого смотрели на меня. Ну, очень странно. Если раньше я как Клинок Клана Дронт вызывал у гномов невольное уважение, то теперь в их глазах светилось такое обожание. Наверное, так фанаты смотрят на рок-звезду. Это было...непривычно.
   Когда мы, наконец-то, выдвинулись дальше по маршруту, то эльфы последовали за нашей колонной. Кайлен заявил, что он как представитель эльфийского клана Гэллори должен встретиться с моим начальством. В принципе, он мог переговорить с нашим архонтом уже сейчас. И такую возможность я ему предоставил. Активировав связной артефакт, связался с дядей Дунутраном. Доложил ему обстановку и подозвал Кайлена. Пускай общается. Говорили они долго. Я даже успел заскучать. В конце сеанса связи дядя приказал сопровождать эльфов к Пику Драконов. Такой расклад меня даже обрадовал. Лишние умелые бойцы нам в пути не помешают. Да, и интересны мне были эти остроухие, фэнтезийные персонажи. Хотелось с ними пообщаться в живую. Столько ведь о них баек слышал и читал в свое время. Игнорировать эльфов не получалось. Они у меня выходца с Земли образца двадцать первого века вызывают огромный интерес.
   И вот опять, ставшее уже привычным продвижение вдоль морского побережья. Правда, теперь наша колона ощутимо разрослась. Народу значительно прибавилось. Да, и захваченные у работорговцев повозки мы прихватили с собой. Трофейных лошадей тоже не забыли. На них сейчас гарцевали моряки капитана Лерка. Я тоже себе выбрал черного жеребца трехлетку. И трех коней отдали эльфам. Всадники они неплохие. А вот мои гномы подходить к лошадям боялись. Они ведь все у меня убежденные пехотинцы. Я особо и не настаивал. Научиться держаться в седле они за несколько часов все равно не могут.
   Во время перехода ко мне присоединился Кайлен со своей внучкой. Они ехали рядом со мною, и мы довольно мило беседовали. Кстати, Кэрэвэн оказалась очень позитивной и любознательной особой. Приятной в общении. Эх! Давно я не общался вот так запросто с красивой, юной девушкой. Она была такой чистой, светлой и довольной жизнью. Что моя душа, зачерствевшая на многочисленных войнах, даже начала понемногу подтаивать от ее лучезарной улыбки и задора юности. Я удивился ее позитивному настрою. Все-таки эта юная эльфийка недавно побывала в рабстве. Но, несмотря на все испытания, свалившиеся на ее голову, Кэрэвэн не опухала от депрессии. Помимо красоты, эта девушка обладала и развитым умом. Сколько же она на меня вывалила разной полезной информации об окружающем мире. Тупая, шаблонная блондинка бы точно не запомнила и сотой доли того, что поведала мне внучка Кайлена. Не зря она была одной из его лучших учениц. Правда, и здесь все было совсем не фэнтезийно. Крутой воительницей в бронестрингах наша Кэрэвэн не была. Увы, увы и ах! Всем любителям фэнтезятины и упоротым феминисткам. Юная эльфийка специализировалась на магии природы, зельеварении и лечебных чарах.
   Конечно, она могла за себя постоять. Даже знала кое какие боевые заклятия, но без фанатизма. И из лука тоже стреляла довольно неплохо. Но эльфийка была довольно здравомыслящей особой и в бой не рвалась. Так как отчетливо осознавала, что против опытного противника ее шансы равны нолю. Это вам не голливудские сказки в стиле фэнтези или придурковатые компьютерные игры. Где хрупкая девушка модельной внешности легко и непринужденно режет врагов пачками своим огромным, веслообразным, двуручным мечом. Ребята и девчата! Вы хоть представляете себе сколько весит даже одноручный меч. Настоящий стальной, а не та пластиковая бутафория, которой размахивают героини кинобоевиков. Та же Милла Йовович, раскрученная по самое не могу киноактриса. Взмахнув такой вот заточенной железкой пару раз в реале, просто умрет от усталости. Она ведь сама в этом и признавалась в своих интервью журналистам. Когда рассказывала про сьемки фильма "Жанна д'Арк". Жаловалась еще каким был тяжелым пластиковый меч. Хе, хе! По поводу магии могу сказать тоже самое. Мало знать атакующие заклятия. Надо уметь их правильно и профессионально применять. И иметь твердость сделать это в нужный момент. Не всякий маг сможет это сделать, глядя в лицо смерти. Воин и боевой маг - это диагноз и образ жизни. И женщинам трудно вписаться в этот шаблон. Мозги у них на другое заточены самой природой. Это мужики агрессоры и потенциальные убийцы, а у женщин другие приоритеты в жизни. И в этом нет ничего позорного. Просто мы не похожи друг на друга. Мы две стороны одной медали. Мы мужчины - темная, а женщины - светлая сторона.
   Так! Что-то я заболтался не в ту сторону! Короче говоря, общение с внучкой Кайлена мне понравилось. Признаюсь, честно. Я давно уже не трепетный и романтичный юноша. Жизнь меня потрепала. И женщин у меня было довольно много, но не везло мне с ними. Не сложилось у меня тихой семейной жизни. В общем, я довольно опытный и циничный кадр в этом плане. Но с Кэрэвэн чувствовал себя легко, интересно и весело. И это чувство было мне приятно. Давно я такого не испытывал. Жаль, что мы не сможем быть вместе! Тут такие межрасовые связи считались моветоном. Хотя, в процессе общения я поглядывал на Кайлена ив' Гэллори и видел, что старый эльф относится очень позитивно ко мне.
   - Ой, это же харсиф! Мне дедушка о них рассказывал! - удивленно воскликнула Кэрэвэн, увидев вынырнувшего из-за куста Проглота, который и не думал прятаться.
   - Действительно, харсиф. Я думал они вымерли. Поразительно! После гибели Волшебного Леса практически все наши химеры, проживавшие в нем, погибли. По крайней мере, мы так думали! - произнес старый эльф, покачав головой. - Откуда он здесь?
   - Да, вот приблудился. Мы его немного подкормили. И теперь никак от него не избавимся! - ответил я, покосившись на невозмутимого саблезубого котяру.
   - Теперь он никуда не уйдет. Он тебя выбрал, - хохотнул Кайлен.
   - Кого выбрал? Меня?
   - Тебя, тебя. Обычно, харсиф выбирал одного эльфа из лесной стражи своим хозяином. Он становился его фамильяром. Это было заложено в данную химеру их создателями. Видимо, за неимением поблизости эльфов, этот зверь решил стать твоим фамильяром. Я о таком в первый раз слышу. Раньше считалось, что такие химеры слушаются только эльфов. Харсифы очень умные и необычные животные. Они обладают зачатками разума, могут применять магию на инстинктивном уровне, а также являются неплохими эмпатами. Со временем, когда ментальная связь между вами окрепнет, вы сможете общаться мысленно.
   - Что-то Проглот не показался мне необычным зверем? Ничего магического я в нем не заметил.
   - Он пока еще слишком мал. Судя по размеру, этому харсифу месяцев пять не больше. Вот подрастет, тогда и увидишь, на что он способен.
   - Подрастет говоришь? Вот же свалилось счастье на мою голову! - пробормотал я, покосившись на Проглота.
   И начал думать, как же я дошел до жизни такой. С кошками я в прошлой жизни всегда ладил хорошо. У меня с ними было полное взаимопонимание. В детстве у родителей жили две кошки. И мы с ними быстро нашли общий язык. Мальчиком я был не злым. Зверушек не мучал. За хвосты не дергал. По-моему, кошки все скрытые телепаты. Они понимают, как человек к ним относится, и ведут себя с ним соответственно. Я относился к ним хорошо, и они отвечали мне тем же. А вот с собаками у меня был вооруженный нейтралитет. Меня в детстве укусила бродячая собака. Больно было. А потом еще и уколы от бешенства ставили болючие. Бр-р-р! Собаки с тех пор мне категорически не нравились. Не доверял я им и держался на стороже. На фиг, таких друзей! А вот кошки - другое дело! С ними у меня никогда конфликтов не было. Может быть поэтому, я тогда во время нашей первой встречи не стал агрессивно и нервно реагировать на появление малолетнего харсифа. А взял и подкормил его. Жалко мне стало этого саблезубого котяру с печальными и голодными глазами. Хм! Дед Кэрэвэн сказал, что эти звери все эмпаты. То есть они могут наши эмоции принимать. Вот Проглот тогда понял, что его я обижать не буду. Потом шло уже по накатанной. Сначала он попрошайничал у меня на рыбалке. А затем осмелел и приперся прямо к нашей стоянке. Это вызвало оживление среди моих подчиненных, но я их быстро успокоил, запретив обижать этого милого зверька. Постепенно, к нему все привыкли, и он стал чем-то вроде домашнего любимца, отирающегося неподалеку и выпрашивающего вкусняшки. Правда, сам мелкий харсиф из общей массы выделял мою персону как-то особо. Теперь понятно, почему он все время трется неподалеку от меня. Вчера во время битвы с работорговцами он куда-то пропал, а сейчас вот появился. С таким видом как будто он тут совершенно случайно проходил мимо. Ага! Так мы и поверили в такое совпадение. Если верить старому эльфу (а не верить ему у меня не было никаких причин), то Проглот теперь от меня не отвяжется. И будет со мною до самой смерти. Это заложено в его природу эльфами, создававшими харсифов. Что-то они там намудрили, не доделали, и вместо эльфа саблезубый котик выбрал почему-то меня своим хозяином. Я покосился на тридцатикилограммового Проглота. Это сейчас он размером с крупную рысь, а потом вымахает не меньше тигра. Как он будет жить в подземном городе гномов? Проблема, однако. А ладно, прорвемся! Будем решать проблемы по мере их поступления. А пока я буду наслаждаться общением с красивой и умной девушкой.
   Наше путешествие было довольно спокойным. Если в округе и были какие-то опасности, то они нам не встречались. Нападать на нашу мини армию никто не хотел. На всем пути до Свободного Острова мне запомнилось только одно грандиозное зрелище, о котором стоит рассказать более подробно. К обеду мы вышли к Прорве. Так местные жители называли этот...э...феномен. С высокого обрывистого морского берега я наблюдал за громадным водоворотом (диаметр на глаз примерно метров восемьсот), крутящимся в море километрах в трех-четырех от берега. Мощь морской стихии завораживала и пугала. Увидев его, капитан Лерк пораженно выругался с чувством, тактом и расстановкой. Со всеми морскими загибами. И, стоявший рядом с ним, боцман "Русалки" поддержал своего боса. Выпустив пар, Матис Лерк заметил мой непонимающий взгляд и принялся объяснять в чем дело. По словам нашего бравого морского волка, именно этот грандиозный водоворот мог стать причиной того самого мощного течения, что привело нашу каракку к крушению. И как нам невероятно повезло при этом. Если бы "Русалка" тогда не наскочила на подводную скалу, то скорее всего, ее бы принесло прямехонько сюда к Прорве. Представляете, что нас тут бы ждало? Я вот представил. Воображение то у меня очень хорошее. И мне стало страшно. Тут бы и мой навороченный Доспех Духа не помог. Вырваться из такого водоворота просто не реально. Это верная смерть. Страшная и очень неприятная. Бр-р-р! Меня аж передернуло от такой перспективы. Кстати, по словам эльфов выходило, что Прорва не является природным образованием. Эта огромная, крутящаяся штука имела магическое, искусственное происхождение. А появилась она тут еще во время Войны с Ящерами. Точнее говоря, в ходе одного из крупнейших сражений, полыхавших когда-то в этом регионе. Данный водоворот возник из-за применения особо мощной боевой магии. Ударили чем-то разрушительным древние маги по побережью в этом месте. Немного промахнулись и попали в море. А побочный эффект мы сейчас и наблюдаем. Теперь стала ясна основная причина трудностей прибрежного мореплавания в этом районе.
   Потом мы видели еще следы применения подобной магии. Только в этот раз попадания пришлись по суше. Кратеры диаметром по полкилометра впечатляли. Температура при взрыве там когда-то была просто ужасающая. Аж земля спеклась в темное вулканическое стекло. Очешуеть! Это было так похоже на последствия применения термоядерного оружия, что я невольно задумался о радиации. Хотя, за прошедшие столетия радиоактивное заражение местности должно было уже снизиться до стандартной нормы. Но на всякий случай, я запретил подходить к древним воронкам близко. Еще раз убедился, что здешняя магия может быть очень разрушительной и опасной. Радует только то, что со времен Войн с Ящерами она довольно сильно деградировала. Многие знания тогда оказались утеряны. Может, это и к лучшему. Жить в мире, где есть такая вот огромная и разрушительная мощь довольно неприятно. И еще, мы наконец-то дошли до края подозрительного, неподвижного облачного фронта, который все время висел над головой во время нашего пешего путешествия по Берегу Погибших Кораблей. С этого момента местность вокруг начала постепенно оживать. Флора и фауна становились все пышнее и разнообразнее. Земля, выжженная древней магией, наконец-то, закончилась.
   Когда я увидел Свободный Остров, то сразу понял, почему так называют это поселение беглых рабов. Данный населенный пункт находился на...острове с обрывистыми берегами, расположенном недалеко от такого же высокого берега моря. Проникнуть на этот небольшой остров можно было только через длинный подвесной мост. А что? Оригинально. Высокие обрывистые берега делали остров неприступным со всех сторон. Эдакая природная крепость посреди моря. Укрепления в этом человеческом поселении (низкая крепостная стена довольно убогого вида), были только со стороны единственного моста. Для небольших отрядов охотников за рабами Свободный Остров был неприступен. Для его захвата нужна целая армия. Которую в эти дикие места никто не потащит. Далеко и невыгодно. На острове проживало около шести сотен человек обоего пола и особых богатств тут не наблюдалось. Брать у местных жителей просто не чего. А тут все войны ведутся в основном ради ограбления соседей. Ну, а грабить островитян - это очень бесперспективное занятие. Разве что, их самих превратить в товар. Но ради пары-тройки сотен рабов (в драке то уцелеют не все поселенцы) никто армию в такую даль двигать просто не будет. Более выгодно для рабовладельцев совершать сюда рейды мелких отрядов, чтобы ловить всех, кто не успел спрятаться. Это малозатратно и более выгодно. Именно поэтому, это довольно крупное для здешних мест поселение беглых рабов все еще существует. На Свободном Острове нас встретили насторожено. Сначала не хотели пускать совсем. Но потом разобрались. Увидели своих товарищей, которых мы освободили из лап охотников за рабами. Это растопило лед недоверия. Хотя, я все же распорядился разбить лагерь на берегу моря рядом с островом. Людям, живущим тут, я тоже особо не доверял. Да, и о гигиене с санитарией среди личного состава беспокоился. Еще нахватают мои гномы каких-нибудь вшей или болезней от местных островитян. На фиг нам такое счастье. Эльфы тоже не рвались к людям в город и расположились рядом с нами.
   Кстати, островитян наше прибытие очень сильно возбудило. Не успели мы сготовить ужин, как к нам заявилось местное начальство. Свободным Островом управлял Городской Совет, который состоял из самых уважаемых и влиятельных людей этого поселения. Вот они то к нам и пожаловали на переговоры о высокой политике. Вот же засада! Ну, не дипломат я, не дипломат ни разу. Как только понял, о чем идет речь, то тут же связался с нашим архонтом и подозвал поближе островитян. Они хотели переговоров. Вот пусть и говорят с моим начальством. Напрямую. А я послушаю и запомню, как это надо делать. В отличие от эльфов, люди долго не говорили. Они тоже решили отправить с нами своих представителей к Пику Драконов. Тоже хотели наладить дипломатические отношения с нашим кланом. А главное, поговорить о торговле и взаимовыгодном сотрудничестве. В принципе, тут все понятно. В регионе появилась новая сила в нашем лице. И все ближайшие соседи спешат наладить с ней диалог. А там, глядишь, и торговлю наладят. У жителей Свободного Острова с оружием и доспехами не очень хорошо. Да, и с мирными металлическими изделиями напряженка. Мало у них кузнецов. И металла почти нет. А вот гномы как раз славятся как отличные кузнецы и оружейники. Беглые рабы выращивали коз и овец, ловили рыбу и добывали жемчуг в море. Есть на что обменять нашу продукцию. Эльфы то с людьми особо не контактировали. Не пускали их в свои леса. А тут появились гномы, которые являются очень выгодными торговыми партнерами. Эту фишку местная верхушка Свободного Острова быстро просекла. Кстати, они у нас купили все трофейное оружие и доспехи, что мы сняли с работорговцев. Расплачивались островитяне жемчугом. При этом, торговался с нашей стороны капитан Лерк. Он ведь еще и торговец, как никак. Профессиональный. Я ему пообещал тридцать процентов со сделки. Получив такой стимул, он не продешевил. Хотя, сильно цены и не ломил. В общем, от этой сделки все стороны остались довольны. Мы избавились от ненужного нам барахла, а островитяне получили нормальное по местным меркам оружие и доспехи. И еще, мы продали клетки для рабов. Железа там было довольно много. Островные кузнецы были в восторге. У них то с металлами проблема.
   А на следующее утро наш отряд двинулся дальше. Нас ждал Пик Драконов. Скоро увижу всех моих соклановцев. Хм! Забавно! Успел уже по ним соскучиться за время нашего путешествия. Прижился я в этом мире. Стал себя отождествлять с гномами из клана Дронт. Превращаюсь потихоньку в самого настоящего гнома.
  

Глава 25.

С наступлением ночи зажглись адские костры,
Наточите свои мечи, ножи и топоры,
Трупы встали из могил, они жаждут убивать,
Запах смерти все покрыл, пришло время воевать...

(Группа "Сектор газа")

   Пик Драконов оправдал мои ожидания. Он был именно таким, как я его себе и представлял. Высокая, величественная, остроконечная гора на краю грандиозной горной цепи, расположенная возле морского побережья. На вершине пика виднеется белая снежная шапка. Все по-взрослому! Солидная горочка. На побережье у подножия Пика Драконов виднеется небольшой портовый городок. Точнее, руины, оставшиеся от него. Скорее всего, это остатки торгового поселка. Такой же небольшой городок был и в Хихнарде. Обычно, там проживали чужеземные купцы, торгующие с гномами. Все крупные гномьи города строятся по шаблону. И все обязательно имеют рядом с одним из входов такие вот торговые поселения. Ведь чужих в свои подземные поселения гномы не пускают.
   В небольшой гавани рядом с городком покачивается на воде одна из каракк, привезших сюда наш клан. Это "Морская Вдова" корабль Руфа Зантаво. Он задержался здесь до нашего прихода, чтобы подобрать капитана Матиса Лерка и его морячков. Как никак, Руф Зантаво и капитан Лерк были родственниками. Двоюродными братьями. Поэтому, тут ничего странного не случилось. Хотя, другие купцы уже давно увели свои корабли отсюда. Свою работу то они сделали и деньги за нашу перевозку получили. Теперь ловить им у Пика Драконов больше было нечего. Капитану "Русалки" и его людям повезло, что у нас был связной артефакт. Иначе, им пришлось бы сейчас топать своим ходом до вольного города Ваас. А так поедут туда с комфортом. По морю. Моряки от пеших прогулок не в восторге. Кстати, позднее Матис Лерк и Руф Зантаво получали неплохие скидки при торговле с нашим кланом. Они еще не раз будут приводить к Пику Драконов свои корабли, груженные товарами. Да и другие человеческие купцы к нам тоже наведывались. Слухи о гномах, поселившихся здесь, быстро распространились среди торгового люда. В общем, в изоляции клан Дронт не остался. Торговля с нами была для людей довольно выгодным занятием. Правда, не все хотели торговать. Но об этом мы узнали гораздо позже.
   А пока у нас была другая проблема. Еще за три дня до прибытия моего отряда рунным мастерам клана Дронт удалось вскрыть один из запечатанных входов в подземный город. Вообще-то, во время нападения ящеров на Пик Драконов наши предки смогли организовать оборону. И какое-то время воины гномов сдерживали противника. Ценой своей жизни, они давали возможность эвакуироваться значительной части клан Дронт. И позволили это сделать хоть и в спешке, но довольно упорядочено. Многие материальные ресурсы, которые наши предки не смогли взять с собой, были спрятаны в специальных хранилищах. Чтобы они не достались врагу. Выходы из подземного города после эвакуации населения также были закрыты толстыми каменными плитами и запечатаны магией. Ведь предки рассчитывали сюда вернуться. Вот и приняли меры для сохранности имущества клана Дронт. За те столетия, что прошли с тех пор, подземный город оказался надежно закрыт для внешнего мира. По крайней мере, те выходы из него, что обследовали разведчики нашего клана, оказались закрытыми. Это внушало оптимизм. Пик Драконов казался не разграбленным мародерами, которые не смогли пробиться внутрь подземных коридоров. Для чужаков открыть запечатанные входы в подземный город гномов было довольно трудным делом. Даже нашим магам, при поддержке клановой магии, пришлось повозиться тут два дня. Прежде чем они смогли открыть одну такую дверь. А при этом, рунные мастера клана Дронт еще и знали, что надо делать. Инструкции то наши предки оставили в клановых хрониках. Кстати, их как раз и вынесли тогда из Хихнарда во время бегства от орков. В одном из тех зачарованных сундучков-ковчегов.
   В общем, ворота то открыли, но тут же нарисовалась еще одна проблема. На воинов нашего клана, вошедших в подземный город, чтобы разведать обстановку. Практически сразу же напали восставшие мертвецы. Как я уже говорил ранее, ящеры были довольно сильными некромантами. Любили они стихию смерти. И не стеснялись ее использовать. Скорее всего, после захвата Пика Драконов ящеры применили здесь какой-то мощный ритуал из арсенала некромантов. В результате чего, на подземный город гномов легло сильнейшее проклятие, отравившее все вокруг некроэнергией. Магия смерти стала причиной того, что погибшие здесь возродились в качестве нежити. И теперь бродячие мертвецы атаковали всех, кто осмелился бы проникнуть внутрь мертвого гномьего города. Это были не те неуклюжие мертвяки, с которыми мы повстречались на морском побережье. Тут вся нежить на протяжении столетий успела довольно сильно мутировать под воздействием враждебной для живых магии. Восставшие мертвецы в Пике Драконов были похожи на скелеты, обтянутые задубевшей от времени кожей. Таких мертвяков Вегамар обозвал умертвиями. Их главным оружием были длинные как у Фреди Крюгера когти черного цвета. Зубки умертвий тоже могли впечатлить стоматолога. В отличие от тех медленных и неуклюжих трупаков, с которыми мой отряд сражался ранее на Берегу Погибших Кораблей. Эти были быстрыми и сильными. Очень опасные противники. Помимо гномов и ящеров, среди нападающей нежити встречались и другие твари. Судя по всему, это были химеры ящеров, убитые в ходе боя за подземный город. Под воздействием проклятия они тоже ожили. Эти зверюги и раньше то не были милыми пушистиками, а теперь и подавно. Настоящий кошмар во плоти. Здоровенные трехметровые, двуногие скелеты динозавров с огромными зубами и длиннющими когтями. Также обтянутые толстой засохшей кожей. Картину дополняли зеленые горящие глаза. У всех типов восставших мертвецов в этом подземелье глазки кровожадно светились.
   Гномы-разведчики, закованные в тяжелую броню, к счастью не растерялись и смогли тогда без особых потерь отступить обратно к выходу из города. Некоторые из них оказались раненными, но никто не погиб. К счастью, почему-то мертвецы не стали их преследовать на поверхности. Видимо, проклятие некромантов имело ограничение по зоне действия. Итак, нежить не могла выходить за пределы подземного города. Но нам от этого было не легче. М-да! Подложили нам свинозавра древние ящеры. Чтобы жить в подземном городе на Пике Драконов, надо было сначала очистить от мертвецов всю его территорию. А там по нашим подсчетам было их примерно тысяч шесть. Не меньше. А у нас всего пять сотен воинов. И сорок три рунных мастера. Маловато, однако. Хорошо, что нежить в этих подземельях нападала разрозненно без единого командования. Это позволяло бить мертвяков по частям. Да, и строем они не сражались. Налетали беспорядочной толпой, а то и по одиночке бросались на наших бойцов. Это значительно упрощало зачистку городских кварталов. Монолитный, бронированный строй гномов, прикрытый щитами и ощетинившийся заточенной сталью, зачарованной против нежити. Это сила.
   Когда мой отряд прибыл к Пику Драконов, то зачистка уже шла третий день. Нам дали немного передохнуть и потом подключили к выматывающему процессу уничтожения ходячих мертвяков. Это больше походило на какой-то чудовищный конвейер. Группы наших бойцов, страхуя друг друга медленно продвигались по подземным ярусам, методично выкашивая выскакивающую на них нежить. Довольно быстро это превратилось в рутину. Я уже и не воспринимал этот процесс как сражение. Скорее нудная, неприятная и грязная работа. Никаких подвигов и славы. Мертвяков уничтожают быстро, размеренно и без особых затей. Интеллектом наш враг не блистал. Атаковал открыто и прямо в лоб. Никаких тебе хитрых маневров и засад. Это нас и выручало. Когда воины передних рядов уставали, то они отходили назад, а их место занимали свежие бойцы. Вперед мы особо не рвались. Медленно, но верно зачищая квартал за кварталом. Старались избегать потерь. Нам особо торопиться не куда. М-да! Хорошо, что моя психика была неплохо подготовлена к чему-то такому.
   Не думаю, что какой-нибудь стандартный попаданец из категории офисного планктона и прочих диванных героев смог бы остаться в здравом уме после всей этой мясорубки. Рассуждать об этом легко, сидя дома на диване и попивая пиво. А вы хоть раз видели разодранного на куски мертвеца. Не свежего и чистого покойника, лежащего в гробу во время похорон. А того что в грязи, крови и дерьме пролежал под солнцем уже несколько дней. И не одного такого жмура а хотя бы взвод, посеченный пулями и осколками. Ну и, конечно, запах при этом стоит просто непередаваемый. Кто такое видел, тот меня поймет. А остальным не объяснить. Просто поверьте. Никакой менеджер, программист, ролевик или студент не сможет пройти через подобное испытание. К такому на гражданке морально нельзя подготовиться, даже насмотревшись фильмов ужасов и наигравшись в трешовые компьютерные игры "с кровищей". Все эти красивые, гламурненькие сказочки про моментально крутеющих попаданцев, которые до этого не то что не воевали. Не дрались то никогда в серьез. До крови. Все это голимый бред. Не верю я! Не верю! Что обычный человек (без специфического опыта и определенной моральной подготовки), попавший в кровавый мир меча и магии, сможет банально выжить и не сломаться при этом. Про эпичные подвиги такого кадра я, вообще, молчу. Реальность даже фэнтезийная довольно кровава и жестока. Себя я героем совсем не считаю. Профессионалом? Может быть! Но не героем без страха и упрека. Я не программист или студент. Я бояться умею. Все боятся. Но не все могут это признать. Не боятся только психи. Но в ходе своей нелегкой жизни я научился засовывать страх подальше и поглубже, для того чтобы сделать свою работу. С каждым разом это делать все проще и проще. Говорят, что у людей, прошедших через горячие точки, психика со временем претерпевает изменения? Может быть и так! Я, например, привык к опасности и смерти. Может поэтому, и воспринял эту многодневную бойню довольно спокойно. Без соплей и моральных терзаний.
   Наконец, последний мертвяк был упокоен и все закоулки подземного города осмотрены и проверены. Потом настал черед рунных магов, которые стали проводить сложные ритуалы по очищению городских подземных ярусов и коридоров от некротического проклятия. Без этого, заселяться в город просто опасно и глупо. Магия смерти все еще действовала, хотя ее концентрация и значительно ослабла за столько то столетий. Кстати, благодаря этому, не все мертвецы в городе пребывали в активном состоянии. Нежитью оказались лишь чуть больше двух третей, ранее павших в этом подземном поселении. Остальные давно превратились в прах. Короче говоря, на все про все ушло двенадцать дней. После чего клан Дронт, наконец-то, обрел новый дом и стал обживаться в Пике Драконов.
  

Глава 26.

Эх, бей, винтовка, метко, ловко,
Без пощады по врагу!
Я тебе, моя винтовка,
Острой саблей помогу...

(песня "Винтовка")

   Мушка секторного прицела застыла на цели. Делаю вдох и задерживаю дыхание, указательный палец плавно давит на курок. Звук выстрела практически не слышен. Карабин мягко толкает меня в плечо, выбрасывая пустую дымящуюся гильзу. Хм! Отдача совсем небольшая. Мушка все еще на цели. Произвожу второй выстрел, третий. Поднимаю подзорную трубу, доставшуюся мне в подарок от капитана Матиса Лерка. Так, что у нас тут? Все три пули, выпущенные со ста метров, попали в цель. Старый, ржавый шлем пробит на вылет. Отлично, с точностью порядок. Прицельные приспособления отрегулированы неплохо. Теперь проверим скорострельность. Раз за разом нажимаю на курок, ведя стрельбу в быстром темпе. Оставшиеся в коробчатом, двухрядном, неотъемном магазине семь патронов без задержек довольно кучно уходят в сторону мишени. Мастерство не пропьешь! Стрелять из огнестрела я умею очень хорошо. Отстреляв обойму, быстро заряжаю следующую. И открываю огонь по другой мишени. Стоявшей на большем удалении чем первая. Выпускаю в нее весь десяти патронный магазин. И перезаряжаю оружие вновь. Так на отстрел уходит десять обойм по десять патронов. По разным мишеням. Думаю, что этого нам для статистики хватит. Проверяю наличие патрона в стволе, передергивая затвор и вхолостую щелкая бойком. Стрельбу окончил! Опускаю карабин и оглядываюсь на гнома, стоящего рядом со мною.
   - Ну как? - произносит он, впиваясь в меня тревожным взглядом.
   - Шикарно! Кронхад, ты превзошел самого себя и создал настоящий шедевр. Отличное оружие! - с чувством произношу я, любовно поглаживая карабин в своих руках.
   Да, да! Именно карабин. Вы не ослышались. Попаданец я, или погулять вышел? Я мог бы сейчас тут начать вешать вам на уши эпическую лапшу про свою матерую гениальность. Про то, как я в одно рыло сварганил порох на коленке и за три часа слабал пулемет при помощи напильника и кувалды, как это описывается во многих книгах про попаданцев. Но увы! Я не гений. С химией у меня всегда были довольно сложные отношения. Как сделать порох я себе представлял очень смутно. Из всех ингредиентов помнил только селитру. И то, это похоже о черном, дымном порохе идет речь. Вроде бы. Который совершенно не подходит для современного стрелкового оружия. Я как-то пересекался с ребятами, занимающимися реконструкцией эпохи раннего огнестрела. Вот они меня и просветили, что если засунуть черный порох в боеприпасы к современному скорострельному оружию, то толку от этого будет не очень много. Самым большим недостатком дымного пороха является то, что он при сгорании просто катастрофически загаживает все внутренние части огнестрельного оружия. Там такой убойный нагар образуется, что его надо счищать после каждого выстрела. А то любое скорострельное оружие будет клинить просто со страшной силой. Они все это не только рассказали, но и показали на наглядном примере. Тупо взяли гражданскую самозарядную "Сайгу" и в быстром темпе отстреляли из нее патроны переснаряженые черным порохом. На двадцать третьем выстреле карабин, выполненный на базе знаменитого автомата "Калашникова", заклинило наглухо. И это, как мне потом объяснили, он еще долго продержался. Как никак, "Калаш" является самым надежным огнестрельным оружием в мире. Но даже он не выдержал такого издевательства. Я промолчу про ту непроницаемую дымовую завесу, которая еще появилась перед стрелком в ходе быстрой стрельбы дымарем. Умные люди такой мой тонкий намек на толстые обстоятельства поймут. А для остальных скажу:
   - Стрелять то куда, если из-за дыма ни фига не видно?
   Короче говоря, у черного пороха кругом одни недостатки. Более или менее современное оружие с ним не используешь. А возиться со всякими мушкетами и аркебузами просто глупо. Не доверяю я им, как профессиональный военный. Тут луки и арбалеты, усиленные магией, превосходят их по всем статьям. Тот же гномий арбалет гораздо скорострельнее, дальнобойнее и убойнее, чем примитивный гладкоствольный мушкет. Кто-то может сказать, что мушкет можно сделать и с нарезным стволом. Можно, но не нужно! Знаете, как быстро забиваются нарезы в таком вот стволе при использовании дымного пороха? Вы их после одной коротенькой перестрелки потом будете чистить очень и очень долго. Нет, если, конечно, вы любите мазохизм и обожаете насиловать свой мозг, то мушкет вам в руки и черный порох в помощь. Но я не сторонник таких крайних мер. Стрелковое, огнестрельное оружие должно быть надежным и простым в обслуживании.
   Но это я так отвлекся на всякие мелочи. Все равно, с производством даже черного пороха у меня возникли бы проблемы. Может быть, методом научного тыка что-то и вышло. Если долго мучиться. Но как я уже говорил, что не химик ни разу. А теперь поговорим про изготовление бездымного пороха. Того самого, что сейчас используется на Земле во всех типах боеприпасов к огнестрельному оружию. Вот тут я полный ноль. Это вам не примитивный дымарь в кустарных условиях смешивать. Там, как я помнил, надо проводить кучу сложных химических реакций. А это для меня уже за гранью возможного. Даже если бы я знал, что надо делать. А я не знаю. М-да! Печалька! Тут бы все мои попаданческие, прогрессорские планы и загнулись не успев начаться. Но эта реальность преподнесла мне неожиданный сюрприз. По случаю нашего заселения в подземный город, был устроен праздник. На котором я и увидел эту штуку. Настоящий фейерверк. Не чуть ни хуже китайских поделок, что я видел на земле. Как только я его углядел, то сразу же понял, что это может стать решением проблемы. Боясь спугнуть удачу, пробрался через толпу веселящихся гномов и пообщался с изобретателем фейерверков. К моему большому облегчению, это оказалась никакая не магия, а чистейшая алхимия.
   Изобретателя звали Кронхад Громыхатель. И он был рунным мастером, специализирующемся на алхимии и зельеварении. На вид ему было лет двадцать пять не больше. Даже среди гномов он уже успел завоевать славу чудака и сумасшедшего изобретателя. М-да! Чрезвычайно увлекающийся товарищ. Не знаю, что такое в действительности он тут наизобретал. Может это был вовсе не тот бездымный порох, что использовался людьми на Земле? Не знаю. Я не химик. Но этот порошок по всем своим свойствам очень на него походил. Горел и взрывался как самый настоящий порох, давая мало дыма и нагара. Кстати, порох (в дальнейшем я решил называть именно так этот неизвестный огнеопасный порошок) был изобретен Кронхадом сравнительно недавно и совершенно случайно. Он проводил какие-то алхимические эксперименты с драконьей селитрой, а в итоге получил бездымный порох. После ряда экспериментов с этим новым веществом лаборатория Кронхада взлетела на воздух. А он чудом уцелел при взрыве и получил свое прозвище Громыхатель. Пока ни сам изобретатель, не кто-то другой из его коллег не поняли, какой огромный потенциал заложен в этом странном огненном порошке. Как и на Земле изобретению пороха местные жители не придали особого значения. Они еще не совсем понимали той разрушительной мощи, что попала им в руки. Ведь и древние китайцы, изобретя порох, долгое время страдали фигней, не зная, что с ним делать. А если и применяли его в военном деле, то очень коряво и не эффективно. Только предприимчивые и практичные европейцы, спустя несколько столетий, смогли правильно использовать его смертоносный потенциал. Именно, пороховое огнестрельное оружие позволило белокожим варварам завоевать весь остальной мир. Именно, порох стал основой европейской цивилизации. Без него дикие и отсталые европейцы и по сей день бы сосали...э...лапу в своей грязной и вшивой Европе. И не смогли бы уничтожить и поработить более развитые и цивилизованные народы планеты. Что бы там не пищали западные пропагандоны, но я не считаю их цивилизацию самой древней, продвинутой и великой. Кроме зачуханной и диковатой Европы на Земле были и другие цивилизованные народы. Которых европейские нацисты смешали с кровью и дерьмом при помощи своих ружей и пушек.
   В общем, главная проблема, стоявшая на пути моего попаданского прогрессорства, исчезла. Порох у нас уже был. Теперь осталось создать "великий уравнитель". Именно так называли ручное огнестрельное оружие американцы, помешанные на нем. Если вы думаете, что это было так просто, то вы ошибаетесь. Как человек, долго и часто имеющий дело с разнообразным огнестрельным оружием, я неплохо знал его конструкцию. Разберите, почистите и соберите тот же АК-74 несколько сотен раз. И вы будете знать каждую его деталь до миллиметра. Сможете даже с завязанными глазами на ощупь разборку-сборку делать без ошибок и на скорость. Поэтому, наваять довольно точный чертеж (плюс минус пару-тройку миллиметров не критично) того же "Калаша" для меня было не очень большой проблемой. Но тут я сильно задумался. А стоит ли сейчас нам делать именно автомат "Калашникова"? Думаю, что сделать то мы его сделаем. В конце концов. Даже если что-то не получится с первого раза, то детали и нужные материалы можно подогнать в процессе. У гномов в этом мире уже есть очень неплохая металлообрабатывающая и оружейная промышленность. По механизации производства подгорные жители примерно на уровне середины девятнадцатого века на Земле. Различные станки, инструменты и квалифицированные мастера на них работающие. Ну, и магия здесь очень интенсивно используется гномами в ходе производства. У них тут есть такие техно-магические решения, что не снились сейчас даже на Земле.
   Как человек неплохо так повоевавший в свое время. Я знал, что "Калаш" является очень хорошим и неприхотливым оружием. Лучшим в мире в своем классе штурмовых автоматических винтовок. Всем он хорош. Но есть у него один большой недостаток. Как и все автоматическое, скорострельное оружие автомат "Калашникова" тратил в ходе боя довольно много патронов. И вот это в наших условиях не есть "гут"! Производственная мастерская клана Дронт если сильно поднапрячься, то сможет в месяц выдавать несколько десятков готовых "Калашей". За год сможем вооружить ими всех наших воинов. Но где мы возьмем достаточно боеприпасов для всех этих автоматов? Почему-то многие авторы, пишущие про попаданцев, напрочь забывают об этом аспекте. Даже один боец с АК-74 или АКМ в ходе короткой перестрелки может истратить в среднем триста патронов. А если уж бой затянется, то патроны уходят цинками. Существует такое понятие, как "патронный голод". Это когда войскам в ходе военной кампании не хватает боеприпасов для ведения боевых действий. Помнится, как-то читал, что при появлении первых примитивных пулеметов, генералы во многих европейских странах отказывались их принимать на вооружение. А если и вооружали армию, то не сильно большим количеством автоматического оружия. И тут дело было не в замшелом консерватизме вояк. Просто, в тот период (а это середина девятнадцатого века) во многих армиях патронов постоянно не хватало даже для однозарядных винтовок, которыми были вооружены простые солдаты. А в ходе боя один пулемет тратил боеприпасов столько же, сколько расстреливал за это же время целый полк.
   Например, в русской царской армии доходило даже до маразма. Там во второй половине девятнадцатого века на вооружении стояла винтовка системы "Бердана". Однозарядная. Русские конструкторы оружия неоднократно предпринимали попытки сделать "Берданки" многозарядными, добавив им несъемный магазин. Но генералы, раз за разом, отклоняли все эти потуги. Мотивирую тем, что введение магазина на винтовке приведет к увеличению скорострельности. Значит, боеприпасы будут солдатами расходоваться в бою быстрее. А их и так не хватает. Это конечно перегиб, но тем не менее, в чем-то с генералами я согласен. В русской армии патронов постоянно не хватало. И это обесценивало все то скорострельное оружие, что было на вооружении у императорской армии Российской Империи. Без патронов любое, самое распрекрасное огнестрельное оружие превращается просто в дубинку. Тут уже не важно, какая у него скорострельность.
   Чтобы не наступать на такие грабли, незаметные для многих диванных стратегов. От автоматов после долгих размышлений пока пришлось отказаться на первом этапе перевооружения. Теперь решался вопрос о том, что за оружие станет первым стандартным стволом, принятым на вооружение кланом Дронт. Вариантов было всего три. Из того не автоматического дальнобойного оружия, что я знал и раньше держал в руках. Итого: снайперская винтовка Драгунова (СВД), самозарядный карабин Симонова и трехлинейный карабин Мосина. Немного подумав, решил остановиться на СКС. Он же самозарядный карабин Симонова. С мосинским карабином мне приходилось иметь дело, но не так уж часто. Форму и размеры многих его деталей я просто не помню. Конечно, путем проб и ошибок можно воспроизвести всю его конструкцию. Но сколько на это уйдет времени и сил? СВД была мне знакома хорошо. Эта снайперская винтовка была довольно неплохим вариантом легкой снайперки. Но на мой взгляд, она все же слишком капризная в эксплуатации. Для снайперов она, может быть, и подходит неплохо. Но вот для массового использования обычными стрелками категорически не в тему. Она ошибок не прощает и требует очень тщательного ухода за собой. Я видел, как снайперские винтовки Драгунова клинило в самый неподходящий момент. Да, и к патронам они очень чувствительны. Стандартными и усиленными армейскими боеприпасами их лучше не кормить. Можно легко запороть ствол.
   А вот СКС на мой взгляд идеально подходил для вооружения нашего маленького войска. Он был таким же надежным и неприхотливым в эксплуатации, как и знаменитый автомат "Калашников". Только вот появилось это отличное оружие слишком поздно и не выдержало конкуренции с "Калашами". Не зря же СКС так любили вьетнамские партизаны во время войны во Вьетнаме. Я с самозарядным карабином Симонова познакомился даже не на войне. СКС мною был куплен на совершенно законных основаниях. С юности я увлекался охотой. И как охотник приобрел себе нарезняк. Но не сразу, не сразу. Страна у нас такая. Особенная. Правители России боятся своих граждан и довольно неохотно дают им право на приобретение серьезного оружия. При этом, приходится проходить кучу неприятных бюрократических процедур и выполнять ряд условий. Но я слишком любил оружие и все вытерпел. И в конце концов, приобрел-таки в охотничьем магазине симоновский карабин. В общем, с этим оружием такой оружейный маньяк как я был знаком совсем не понаслышке. За долгие годы его эксплуатации мне в моем самозарядном карабине Симонова был хорошо известен каждый винтик. И его подробный чертеж я мог легко нарисовать даже с закрытыми глазами. Хе, хе!
   В общем, идея по перевооружению моих бойцов у меня в голове была сформирована. Теперь только оставалось найти того, кто воплотит ее в жизнь. Реализует в металле и дереве. И я такого кадра нашел. Кронхад Громыхатель был очень увлекающейся натурой. Заинтересовать его моими идеями было легко и просто. И даже особо объяснять не пришлось, откуда у меня такие революционные знания по использованию пороха. Хватило лишь туманного намека про богов и вещие сны. И он мне сразу же поверил. Еще бы ему не поверить? Про меня среди гномов теперь такие дикие слухи ходили. После того светового шоу, что устроил Гимтош во время сеанса по исцелению внучки Кайлена. Мне даже особо ничего придумывать и объяснять тогда не пришлось. Окружающие все додумали сами. Вмешательство и волю богов тут уважали. Для местных аборигенов боги были не какими-то абстрактными сказками, а вполне реальными персонажами. Которые иногда, тем или иным способом, влияли на мир смертных. И в глазах окружающих я стал тем, кому благоволят боги. Не тайно и издалека, а вполне реально и в полный рост с применением матерой божественной магии. Я тут даже услышал недавно термин "избранный". Вот же матерь божья на осле! Мне еще и лавров Нео из "Матрицы" не хватает. Правда, в глаза меня так не называли, но думали об этом наверняка и за спиной шептались.
   Впечатленный моим рассказом, Кронхад взялся за дело с огромным энтузиазмом, подключив к этому еще и своих друзей. Уже через неделю первый экземпляр СКС был готов. Правда, в процессе испытаний был выявлен существенный недостаток. Использованный для создания самозарядного карабина металл оказался слишком хрупким, и ствол разорвало после нескольких выстрелов. Хорошо, что при этом никто не пострадал. А в некоторых его деталях появились трещины. После ряда экспериментов гномьи мастера, наконец, подобрали нужный сплав. И второй экземпляр карабина был отправлен на испытания. Которые он сейчас успешно прошел. Думаю, что в таком виде этот самозарядный карабин можно отдавать в производство. У меня в планах его изготовление на всех моих бойцов. А в удаленной перспективе, и на всех воинов нашего клана. Надо будет срочно провезти презентацию СКС перед руководством клана Дронт. Дядя Дунутран должен оценить боевой потенциал этого нового оружия. Он же настоящий воин. Думаю, что наш архонт поймет и не будет вставлять палки в колеса моим планам по перевооружению гномов. Я на это надеюсь. Потому, что у меня много идей, связанных с применением огнестрельного оружия. И карабин - это только первая ласточка. Дальше будет еще интереснее.
   Хочу сказать, что позднее в конструкцию карабина было внесено еще одно дополнение. Я о нем как-то не подумал. Гномы-рационализаторы настояли на установке штыка. Точнее говоря, они сначала хотели присобачить к карабину полноценный длинный клинок. Но я их переубедил, ограничиться небольшим откидным узким, обоюдоострым штыком, зачарованным на пробитие. Каюсь, сразу я об этом не вспомнил как-то. Понимаешь, привык, что штык-ножи на войне в основном используются для нарезания колбасы и хлеба для бутербродов. Ни разу не видел, чтобы кто-то ими дрался в реальном сражении. Штыковой бой в двадцать первом веке на Земле давно утратил свою актуальность. Но здесь то рукопашные схватки все еще в ходу. Вот мне об этом и напомнили.
   Теперь хотелось бы сказать несколько слов про боеприпасы. Похоже, что в этом мире не будет такого понятия, как промежуточный патрон, который так любили изобретать все попаданцы в 1941 год. Первым боеприпасом на Тхеусе стал унитарный патрон с латунной бесфланцевой гильзой бутылочного типа длинной 40 миллиметров и свинцовой пулей калибра 8 миллиметров, покрытой медной оболочкой. По сути своей, это был клон советского промежуточного патрона 7,62х39 мм. образца 1943 года конструкции Елизарова и Семина. По размерам он хоть и немного отличался от оригинала, но не существенно. С изготовлением патронов для карабина у гномов не возникло больших трудностей. Все технологии, необходимые для этого, у них были. Правда, вместо капсюля Кронхад предложил использовать магию. На донце латунной гильзы специальным прессом выдавливалась огненная руна. А на бойке карабина вырезалась другая руна. Когда боек ударял по донцу патрона, то руны соприкасались и внутри гильзы активировалось слабенькое огненное заклятие, которое поджигало пороховой заряд. После чего происходил выстрел. В принципе, такая схема неплохо работала. О капсюлях то я совсем забыл, к своему стыду. О порохе волновался, а о капсюлях нет. И если бы не выход, предложенный Кронхадом, то у нас бы возникли большие проблемы. Что там в них засовывали на Земле, я представлял смутно. Вроде бы, не порох, а что-то другое? Вот влип бы я тут со своим прогрессорством. Кстати, я хорошо помнил спор о применении огнестрельного оружия в мире магии. В книгах про различных попаданцев этому уделялось очень большое внимание. При чем, многие авторы были уверены, что такое оружие тут работать просто не будет. Типа, порох не загорится из-за магии. Ага, аж два раза, блин! Видимо, эти люди были не в ладах с химией и физикой. Но тогда по их версии в магических мирах не будут работать не только огнестрельное оружие, но и другие физические законы и химические реакции. Например, огонь не должен гореть, а вода превращаться в пар и тому подобное. Но ведь химические и физические законы должны быть одинаковы во всей вселенной. А магия? Ну, это всего лишь еще один тип энергии. И почему тогда, его наличие должно кардинально менять химические и физические законы на отдельной планете? Короче говоря, с такой теорией я был категорически не согласен. И прошедшие испытания подтвердили ее несостоятельность. Все работало и исправно стреляло.
   Однако, существовала еще и другая теория, связанная с огнестрельным оружием в мире магии. По ней данный тип оружия может стать очень опасным для самого стрелка. Типа, магия, разлитая в воздухе в виде Дикой Силы, может в любой момент поджечь порох. Что приведет к самодетонации боеприпасов. Или вражеские маги могут проделать то же самое своими заклятиями пирокинеза. В общем, это превращает огнестрел в мину замедленного действия. Проконсультировавшись с рядом рунных мастеров и немного поэкспериментировав, мы пришли к выводу, что такая ситуация вполне может возникнуть. Правда, самоподрыв пороха под воздействием природной Силы маловероятен. Если только не влезать в какую-нибудь особенную магическую аномалию, связанную с огненной стихией, то все будет в порядке. А вот маги противника могут быть очень опасны для стрелка с огнестрельным оружием. М-да! Проблемка, однако! Правда, после мозгового штурма и ряда экспериментов мы ее благополучно решили. И тут нам помогла все та же старая и добрая рунная магия. Не зря же с ее помощью гномы создают самые лучшие магические артефакты на этой планете. Теперь на боковину каждой гильзы наносили несколько рун, которые успешно защищали порох внутри нее от внешних магических воздействий. При чем, этот процесс был ушлыми гномами тоже автоматизирован. Руны на патрон наносились при помощи того же пресса, что клеймил и донца гильз. А вы попробуйте все это делать в ручную на тысячах патронов? Хорошо, что у гномьих мастеров технология нанесения рун на различные поверхности была неплохо отработано. И для этого у них уже существовало довольно много техно-магических механизмов и станков. Теперь никакой вражеский маг не сможет дистанционно поджечь порох внутри патрона или как-то воздействовать своей магии. Правда, насчет архимагов мы были не уверены. Эти то монстры вполне смогут проломить нашу рунную защиту. Но их на Тхеусе не так уж и много. Да, и не любят архимаги влезать в мелкие разборки местных аборигенов. У них другие интересы в жизни. Думаю, что их к военным подвигам может подтолкнуть только какая-нибудь опасность мирового масштаба, вроде очередной войны с ящерами (которые к этому моменту считаются вымершими) или вторжения демонов. Наш же маленький подгорный клан таким вот крутым личностям магического мира будет совершенно не интересен. В общем, с архимагом в бою мы вряд ли столкнемся, а с менее сильными магами наша рунная защита должна справиться. На всякий случай защитные руны наносились еще и на сам карабин. Чтоб уж наверняка исключить любые случайности. Позднее на ствол самозарядного карабина добавили рунную цепочку, гасящую отдачу от выстрела и заглушающую его звук. С отдачей, думаю, всем понятно. А вот почему я решил приглушить звуки выстрела? Сейчас объясню. Вы когда-нибудь стреляли из винтовки или автомата в помещении или коридоре? Попробуйте, а я посмотрю, как на это отреагируют ваши уши. Вас ждут очень неприятные ощущения, между прочим. После всех доработок карабин был принят на вооружение и началось его серийное производство. Первой новое оружие получала моя сотня. Кстати, ее теперь довели до штатной численности. Подкинули нам молодых воинов. И теперь под моим началом находилась уже полнокровная сотня, а не тот огрызок из пришлых чужаков, что был в самом начале.
  

Глава 27.

Наши меткие ракеты,
Наши мощные ракеты,
Безотказные ракеты
Грозно смотрят в облака...

(Марш ракетчиков)

   Кроме самозарядного карабина я решил воплотить в реальность и другой тип вооружения, который был довольно фантастичен даже для земных армий двадцать первого века. Гномы не перестают меня удивлять. Когда я в первый раз увидел это чудо, то сначала не поверил своим глазам. На Земле подобные штуки называют экзоскелетами. Да, да тот самый экзоскелет, делающий своего носителя сверхсильным, супервыносливым и очень быстрым. А из фантастических книг, фильмов и компьютерных игр он потихоньку просачивается в реальный мир. На Земле военные многих стран давно ведут усиленные разработки боевых силовых доспехов. Даже первые действующие модели появились уже. Пока еще экспериментальные, но тем не менее, они уже есть. Разработка этой экипировки солдат будущего является очень перспективным направлением человеческой науки на планете Земля. Так вот! Земные ученые только делают первые робкие шаги в этом направлении. А у гномов Тхеуса уже был вполне приличный работоспособный образец. Эдакий сплав технологии и магии. Для землян то такой путь не доступен. Ведь у них нет магии. Гномы свои техно-магические экзоскелеты называли "Силохватами". К моему большому удивлению, они использовали их исключительно в мирных целях. В основном, "Силохват" входил в снаряжение горняков. Гном в экзоскелете мог спокойно переплюнуть по производительности бригаду земных шахтеров. Для переноски тяжестей эти устройства также активно использовались. И еще, их часто применяли для расчистки завалов в городских кварталах и строительных работ в Пике Драконов. В общем, вместо военного применения гномы превратили "Силохваты" в аналог обыкновенной гражданской техники.
   Но я то знал, как их еще можно использовать. Похоже, что скоро мечта писателей-фантастов о пехотной силовой броне станет реальностью в этом мире. Я хоть человек военный, но отнюдь не тупой. Отчетливо понимаю, что самому мне такой проект не потянуть. Тут нужна целая команда талантливых мастеров. И такая команда у меня была. Те самые друганы моего знакомого алхимика Кронхада, что помогали нам довести до ума карабин. Вообще-то, гномы очень творческая и интеллектуально развитая раса. У них ненормально большой процент на душу населения различных ремесленников, технарей, инженеров, изобретателей и прочих технически одаренных личностей. Придумывать и изобретать что-то новое для них является нормой жизни. И общество таких вот рационализаторов поддерживает и уважает. Поэтому, к моей очередной идее отнеслись с пониманием и энтузиазмом. Как только гномы поняли, что я от них хочу, то работа закипела. И при этом, никому ничего не надо было платить или заставлять. Подгорным мастерам та грандиозная задача, что я им подкинул, была по кайфу. И они ее с большим удовольствием решали. И здесь, от меня то, по большому счету, уже мало что зависело. Я им обрисовал общую концепцию, задал направление и описал конечный продукт, который я хотел бы получить. А уж дальше они практически все делали сами. Ну, кое где я помогал советами. Но без особого фанатизма.
   В принципе, самое главное - это "Силохват", как основа для силового доспеха. И он у нас уже был. Оставалось только обшить его толстой и прочной броней. Да, продумать конфигурацию его вооружения. В Крагоре, на наше счастье, было пять десятков "Силохватов". И наш клан их все прихватил с собой при эвакуации. Потом, то их еще понаделают, если нужно будет. А пока, мне удалось выцарапать у Кланового Совета только десять штук. И то визг стоял страшный. Эти техно-магические экзоскелеты сейчас были очень востребованы из-за ведущихся в подземном городе грандиозных работ по ремонту, строительству и обустройству. Но мне все-таки удалось прихватизировать для своих нужд сначала пять "Силохватов". А потом пообещали еще пять комплектов выделить. Когда мы первую пятерку освоим и продемонстрируем, что у нас получилось. Ну хоть так. Уже счастье. Я тут прикинул, что теперь один десяток моей сотни будет состоять из пехотинцев в силовой броне. Неплохо, неплохо для начала!
   То, что, в конце концов, сваяли гномьи мастера под моим чутким руководством стало настоящим шедевром техно-магической мысли. Похоже, что за основу взяли мой Доспех Духа. Уж очень сильно дизайн силовой брони был на него похож. Помесь типичного готического доспеха с элементами миланской брони. Правда при этом, сам силовой доспех выглядел более массивным и широким. Как это не смешно, но он больше походил на те гротескные, неудобные и непропорциональные фэнтезяшные доспехи. Что так любят изображать в различных компьютерных играх. В реальности же в такой неуклюжей броне особо не повоюешь. Если это обычный доспех, конечно. А вот в тандеме с "Силохватом" данная броня была довольно функциональной. Толщина броневых пластин на силовом доспехе в среднем составляла десять миллиметров прочнейшей гномьей стали. Пробить такую толстую пехотную броню обычным оружием просто нереально. Даже легкая баллиста и пуля из карабина ее не брали. Стандартные боевые заклятия тоже против толстой стали силовых доспехов были бессильны. С зачарованным оружием еще были варианты. Но опять же тут все зависит от наложенных чар. Например, призванное оружие из арсенала моего Доспеха Духа легко пробивало бронепластины сантиметровой толщины. А вот гвизарма одного из моих бойцов, зачарованная на усиленный бронебойный удар, не смогла с ними справиться. Хотя вмятины на толстом металле оставляла солидные. Короче говоря, зачарованное оружие бывает разным. Первый силовой доспех был подвергнут суровому испытанию на прочность. Его пытались пробить разными видами оружия. Как обычного, так и магического. Обстреливали разнообразными типами боевых заклятий. Результаты впечатлили не только меня. Правда, в процессе полевых испытаний было решено добавить в комплект силовой пехотной брони еще и встроенный магический щит, работающий на отдельном кристалле-накопителе. Это в разы повысило живучесть данного доспеха против дистанционных кинетических и магических атак. Энергетический щит был очень полезным дополнением в конструкции разрабатываемой брони. Нашу разработку было решено назвать силовой пехотной броней (СПД) "Дракон".
   Насчет вооружения "Дракона" мы тоже подумали. Для ближнего боя боец в СПД использовал массивный двуручный меч, зажатый в правой руке. При этом, он мог легко и просто разрубать тяжелые латы и металлические щиты. В левой руке "Дракона" размещалась четырехствольная ракетная установка, стреляющая неуправляемыми ракетами с простеньким пороховым двигателем. В принципе, я долго раздумывал над концепцией полевой артиллерии, применимую для гномов. И пришел к выводу, что стандартные пушки нам пока не потянуть. Артиллерия штука крутая. Не зря же ее называют царицей поля боя. В современной войне именно на долю артиллерии приходится самый большой процент потерь. Однако, пушка - это не карабин. А вот я, несмотря на весь свой опыт, совершенно не знаю устройство современных артиллерийских орудий. Увы, но не артиллерист я. Мой конек - это пехотное вооружение. А с пушками особо не имел дел. Конечно, на примитивном уровне я знаю их устройство. Ствол с колесами или лафетом не перепутаю. Но, и только. А как там внутри той же гаубицы все устроено я не знаю. Я же не программист или студент там какой-нибудь. Вот эти кадры точно бы знали, как забацать какую-нибудь суперпушку. Читал я такие опусы при сверхэрудированных юношей-попаданцев, которые знают "ф-ф-с-с-с-е-е-е". Но я то не такой. Хотя, можно соорудить что-нибудь попроще. Что-то типа простеньких полевых пушек середины девятнадцатого века. Нарезных, казнозарядных, без откатных систем. Если помудрить, то может что и выйдет дельное. Но! Для полноценных артиллерийских орудий нужно уже создавать отдельный род войск. С обученным персоналом и своим транспортом. Гномы же в большинстве своем предпочитают биться в пешем строю. Всадники у них конечно есть. Те же егеря на рохах, но их крайне мало. А ведь пушки должны как-то перемещаться по полю боя. Хотя, трофейные быки и лошади от работорговцев у нас есть. Вроде бы. Однако, не хотелось мне пока связываться с таким геморроем как полевая артиллерия. Рановато.
   Но мысль иметь что-нибудь поубойнее, чем карабин сверлила мозг. Сначала хотел соорудить что-то вроде ручного гранатомета, а потом вспомнил как боевики в Сирии любили применять различные самодельные реактивные системы залпового огня. Эдакие миниатюрные аналоги знаменитого "Града" или "Катюши". Обычно, они сооружали блок из четырех-шести коротких труб, куда заряжались небольшие, самодельные, неуправляемые ракеты. Такую конструкцию помещали на мелкий грузовик или пикап. И получалась неплохая реактивная тачанка. Дешево и сердито. И никаких тебе высоких технологий. Но убивали такие вот самопальные ракетные установки ничуть не хуже армейских "Градов" и "Ураганов". И при этом, не надо особо тратиться на производстве. Такие РСЗО и ракеты к ним различные бородатые боевики делали в кустарных условиях из простейших материалов. Вот такой бюджетный вариант артиллерии нам тоже подходит. С созданием переносной ракетной установки у гномов не возникло никаких проблем. Конструкция была довольно простой. Блок из четырех метровых стволов, заключенных в металлический кожух квадратного сечения. Пистолетная рукоятка со спусковым крючком и предохранителем. Простеньких ударный механизм и ремень для переноски. По своему внешнему виду этот гномий ракетомет был сильно похож на тот, что я видел когда-то давно в голливудском фильме "Командо" с незабвенным стариной Арни в главной роли. Фильм честно сказать так себе. На два бала. Скорее напоминает комедию, чем боевик. Но тот американский четырехствольный гранатометик я хорошо запомнил. И вот сейчас у нас вышло нечто похожее. Боеприпасами для ракетомета служили небольшие и довольно простенькие неуправляемые ракеты с пороховым реактивным двигателем. Боеголовка тоже пороховая, осколочно-фугасного действия. Дальность полета такой ракеты всего пятьсот метров. Радиус разлета осколков при взрыве боеголовки тридцать-сорок метров. Представьте, что сделает одна такая ракета с плотным строем противника. Кстати, руны и здесь надежно защитили саму установку и ракеты от вражеской магии. Как и в случае с карабином я решил тут подстраховаться. А то еще устроят маги противника диверсию с преждевременным подрывом ракет. Нам ведь такие сюрпризы совсем не нужны на поле боя? В общем, для гномьего бойца в силовой пехотной броне такой ракетомет будет просто идеальным оружием. На марше воины в "Драконах" его переносили на ремне, висящем на плече. Еще на спине силового доспеха крепился специальный, зарядный короб с боезапасом в шестнадцать ракет. Воин в СПД без особого труда мог нести на себе кучу тяжелого снаряжения и стрелять из ракетомета. Кстати, четырехракетный залп по компактному строю мишеней на полигоне впечатлил даже меня. Не говоря уже о гномах. Они называли ракеты страшным оружием и были абсолютно правы. Но, тем не менее, с утроенным энтузиазмом начали делать новые ракетометы и боеприпасы к ним. Между прочим, тут я от канонов исторического развития почти не отступил. Ведь и на Земле первые примитивные ракеты появились гораздо раньше, чем пушки. А пушки у нас еще будут. Когда-нибудь потом.
  

Глава 28.

Любовь - это падающая звезда в темной ночи одиночества.

(Эльфийская поговорка)

   Только не думайте, что клан Дронт в полном составе все бросил и стал заниматься только моими оружейными проектами. Жизнь то продолжалась. Основным занятием гномов было, конечно же, приведение подземного города в нормальное, жилое состояние. Хотя, древние подгорные жители умели строить. На века. Но за те столетия, что Пик Драконов был заброшен, многие строения подземных ярусов пришли в негодность. Работы по расчистке завалов, ремонту городских коммуникаций и строительству было много. Очень приятным сюрпризом оказался тот факт, что большинство хранилищ, запечатанных при эвакуации наших предков из Пика Драконов, были не тронуты и не разграблены. Видимо, ящеров они особо не интересовали. Скорее всего, для них главной целью являлись жители подземного города. Они даже городские кварталы особо не грабили или разрушали, как это сделали бы те же гномы или люди на их месте. Ящеры пришли, убили всех, до кого смогли дотянуться. А затем ушли, превратив подземный город гномов в большой некрополис с восставшими мертвецами. Что, кстати, также спасло Пик Драконов от разграбления мародерами. Ведь мертвецы убивали всех, кто сюда входил. Скорее всего, разумных динозавров не интересовали материальные ценности, как представителей всех человекообразных рас. У ящеров другой менталитет и образ мышления. Но гномам такое положение вещей оказалось только на руку. Большинство ресурсов брошенного города оказались не тронуты. А в запечатанных при эвакуации хранилищах все вещи сохранились идеально при помощи магии стасиса. В таких помещениях даже пыли не было. И нашлось там довольно много полезных ништяков. Станки, инструменты, оружие, артефакты, книги, различные алхимические ингредиенты, несколько тонн слитков различных металлов, запчасти для механизмов, продовольствие и большое количество семян, которые неплохо сохранились. Для интендантов нашего клана эти находки стали самым настоящим праздником. Все это позволило ускорить ход восстановительных работ и значительно облегчило нашу дальнейшую жизнь.
   С продовольственной безопасностью нашего нового дома также все обстояло довольно неплохо. Все гномьи подземные города стараются жить по принципу автономного существования, вне зависимости от внешнего мира. Это означает, что они, в большинстве своем, сами снабжают себя всем необходимым и не зависят от внешних поставок. И самым главным пунктом в принципе автономности является еда. Любой город гномов должен сам ее производить в необходимых для всех его жителей масштабах. Это главное правило. Если без многих вещей еще можно прожить, то без пищи подземный город обречен на вымирание. Ну, и без питьевой воды конечно тоже. Хотя, воду в подземелье найти гораздо проще, чем еду. В Пике Драконов с этим делом все оказалось в полном порядке. Там существовали два крупных подземных озера, в которых раньше разводили рыбу, похожую на прозрачную безглазую форель, и крупных, пресноводных креветок. За те века, что город был заброшен. Живность в этих озерах не погибла, а даже неплохо размножилась. Но на одной рыбе и креветках жить нельзя. Поэтому наши предки в удаленной пещере еще и выращивали съедобные пещерные грибы, очень похожие на большие и мясистые вешенки черного цвета.
   Помимо этих съедобных ресурсов, расположенных под землей, были в Пике Драконов и другие. Более традиционные на мой взгляд, что ли. Наш новый подземный город имел выход в горную долину, которая была со всех сторон огорожена высокими и неприступными скалами. Данная долина со своим микроклиматом была полностью изолирована от внешнего мира. То есть туда можно было добраться только по тоннелю из города гномов. Просто, идеальное место для сельскохозяйственных угодий. И наши предки дураками не были. Они эту чудесную долину именно так и использовали. Выращивали там горную фасоль, ячмень, яблоки, груши и пектис (корнеплод похожий на картофель). Правда, сейчас все эти сельскохозяйственные культуры, росшие здесь, основательно выродились и одичали. Но главный агроном нашего клана уверил, что это не станет большой проблемой. В хранилищах мы обнаружили довольно много жизнеспособных семян этих растений. Да, и с собой прихватили небольшой запас зерна и различных корнеплодов. Посадим и будут расти как миленькие. Кроме того, в данной долине наши предки раньше разводили еще и скот. Одичавших коз и овец разведчики клана тоже там обнаружили. Удивительно, но эти животные умудрились неплохо жить и даже процветать в условиях замкнутой горной долины. В общем, с едой проблем у клана Дронт на Пике Драконов не предвидится. С этой стороны мы прикрыты очень даже неплохо.
   Пресной воды в подземном городе также хватало с избытком. Помимо уже упомянутых мною озер, тут была и небольшая подземная река. А городской водопровод, несмотря на свой почтенный возраст, оказался в очень неплохом состоянии. Да уж! Умели строить древние инженеры Пика Драконов. И тут я невольно вспомнил земные водопроводы. Им же, несмотря на все крутые технологии людей двадцать первого века, все еще очень далеко до гномьих. Как вспомнишь постоянные авралы коммунальщиков и частые прорывы воды из труб. Так и вздрогнешь. А жизнь в старых домах с протекающими трубами - это же, вообще, сказка. Страшная такая и особо экстремальная, наполненная нервами, адреналином и неприятными моментами! В общем, многие россияне меня поймут. А тут более пяти сотен лет водопровод простоял без присмотра. Но картина совершенно другая. После небольшого ремонта он уже работает на полную мощность. И никаких тебе авралов и внезапных глобальных водных катаклизмов. Вся система водоснабжения после стольких столетий работает как часы. Может быть тут виновата магия? Не знаю. Не уверен. Скорее всего, все дело в менталитете гномов. Они, в отличие от людей, все стараются делать надежно, прочно и на века. Из лучших материалов. Им ведь не надо распиливать бюджет и тырить народные деньги, прикрываясь пафосными лозунгами о благе народа.
   Хотя, особо сильно я в хозяйственные дела нашего клана не вникал. У меня своих забот с перевооружением и пополнением моей сотни хватало. Но несмотря на это, удавалось урвать время и на личную жизнь. Нет, нет! Никого из гномок я не закадрил. У меня была другая цель. Более достойная и экзотичная. Каждый вечер я шел к морю в сопровождении Кэрэвэн. Постепенно, наше общение переросло в нечто большее. Мы теперь каждый вечер гуляли вместе. Это уже стало превращаться в некий ежедневный ритуал. Эльфы во главе с дедом Кэрэвэн до сих пор жили рядом с Пиком Драконов. Их лагерь располагался сейчас в развалинах торгового поселка. И самих эльфов заметно прибавилось. Теперь их тут тусовалось уже около шести десятков. И среди них были аристократы и несколько князей разных эльфийских кланов. Меня как наследника архонта им представил Кайлен. Что он им там про меня до этого порассказал я не знаю. Но смотрели все правители эльфов на мою персону довольно странно. С какой-то робостью и настороженностью что ли. М-да! Похоже, что выходка Гимтоша мне еще долго икаться будет. Кстати, эльфы вели какие-то долгие и особо секретные переговоры с нашим архонтом. Ходили с загадочным видом. Многозначительно переглядывались. Если честно, то мне до этой дипломатической возни не было никакого дела. Как до чего-нибудь договорятся, так мне и сообщат. Я, все-таки, не самый последний гном в клане Дронт. Но с другой стороны, никто не мешал нашим встречам с внучкой Кайлена. Хотя, на нее эльфы тоже косились. А мне эти непонятные взгляды были до одного места. Я не прирожденный аристократ. Мне на их интриги плевать с высокого минарета. Мне просто нравится одна эльфийская девушка. Тем более, что ее дед нашим встречам не препятствует. Мы с ним давно поладили. А остальные эльфы мне никто и звать их никак.
   Поэтому, я с наглой самоуверенностью каждый вечер приглашаю Кэрэвэн на прогулку. Мы культурно следуем к морю. Там я давно один удобный камушек присмотрел. Хорошее место для рыбалки. Пока я таскаю рыбу, юная эльфийка сидит рядом, и мы разговариваем на разные темы. Общаемся. Может это и есть любовь? Не знаю. Но нам почему-то всегда есть, о чем поговорить. И мне наше общение очень приятно и интересно. В прошлой жизни у меня такого очень давно не было. Может потому, что там не было чувств, а только голимый спортивный интерес. Когда мужчина думает только о сексе и ему наплевать на то, что ему говорит женщина. Ему не интересна она, как личность. Его не интересует ее внутренний мир. Ему нужен только секс и ее тело. И никаких чувств, и сердечных волнений. Может быть, в этом виноват я сам? Но скорее всего, в таком моем циничном мировоззрении виноваты сами женщины. Как я уже говорил ранее, мне с ними не везло. Все время попадались красивые, расчетливые и лживые стервы, которые любили проедать мозг и вырывать сердце. Вот так пару раз пострадал от боли. Ну, знаете - это когда она с милой улыбочкой сначала выдирает из твоей груди сердце, а потом произносит банальную, но такую обидную фразу: "Давай останемся друзьями." Очень больно и неприятно. Вот после такого и появляются на свете закоренелые циники с черствыми сердцами, которые предпочитают иметь с женщинами только спортивные отношения. Чисто физиологические. Только секс и никаких чувств. Вот таким я и был до недавнего времени. Боялся впускать женщин в свое сердце. Зарекался этого не делать. И вот не уследил. Влюбился. Здесь в другом мире и в другой жизни! И пусть она мне не пара. Эльфы и гномы к таким союзам относятся не очень хорошо. Мне наплевать. Делай, что должен. И будь, что будет. Главное, чтобы это у нас с Кэрэвэн было взаимным. И она дает мне на это надежду.
   Но не думайте, что вот еще один придурковатый рыбак пытается тут изобрести новый способ ухаживаний за женщинами. Я как-то об этом не думал. Мне просто хотелось быть рядом с нею рядом. И Кэрэвэн не возражала против моего занятия рыбной ловлей. Ей ведь тоже было со мной интересно. Кроме того, рыбу я ловил не только ради забавы. Если вы не забыли, то у меня появился с недавнего времени не совсем домашний саблезубый питомец. Который ну очень любил рыбу. Помните харсифа. Вот для Проглота я рыбу и таскал из моря. Этот котяра теперь повсюду за мной таскался. Сначала я думал, что он в подземный город не захочет переселяться. Все же это не его родная среда обитания. Что могло стать проблемой. Но не стало. Молодой харсиф без особых колебаний последовал за мной в полумрак подземных ярусов гномьего города. И теперь жил в одной из комнат моих апартаментов. Мне как наследнику архонта и Клинку клана Дронт выделили шикарное жилье. Аж восемь комнат. И куда мне столько? Я ведь не большой любитель роскоши. Когда-то на Земле жил в однокомнатной квартире и довольно неплохо себя при этом чувствовал. А тут целых восемь комнат. Да, я же в них заблужусь. Поэтому, проблем с размещением саблезубого котика у меня не возникло. Еды ему тоже хватало, но свежую рыбу он любил просто до безумия. Аж весь трясся от возбуждения, когда ее ел. Вот таким образом, я и совмещал приятное с полезным. Ходил на рыбалку (вы уже, наверное, заметили, что мне очень нравится этот процесс), подкармливал Проглота и общался с любимой девушкой. После того, как довольный харсиф получал свою порцию морской рыбы. Я сворачивал снасти, и мы начинали прогуливаться с Кэрэвэн вдоль берега моря. М-да! Красивая девушка, море и приятное общение. Романтика в полный рост. Мы оба были молоды и оба испытывали чувства друг к другу. В конце концов, случилось то, что и должно было случиться. В один прекрасный момент на нас накатила страсть, и мы занялись бурным и жарким сексом прямо на берегу моря возле прибойной полосы. Это было волшебно. Ради таких моментов и стоит жить! Кто такое испытывал меня поймет, а остальные пусть завидуют. Молча!
   Когда все закончилось, мы оторвались друг от друга и расслаблено лежали на мокром песке. Мне было так ХОРОШО!!! И надеюсь, что моя любимая девушка чувствовала то же самое. Кстати, она оказалась девственницей. Работорговцы ее не тронули. Эти люди умели считать деньги. И девственная эльфийка стоит в разы дороже на рабском рынке. А затем Кэрэвэн прильнула ко мне и горячо зашептала о том, что я ей сразу же понравился. Это была как вспышка, как удар молнии. Она тогда поняла, что встретила своего идеального мужчину. Того самого, о котором мечтают все девушки. Ну, а когда она узнала, кто ее спас от неминуемой смерти, то ее чувство только укрепилось еще сильнее. Для нее я стал сказочным рыцарем в сияющих доспехах. Еще в детстве дед рассказывал маленькой Кэрэвэн сказки про гномов, что когда-то жили на Пике Драконов. И про их врагов ящеров. Про Великую Войну, в которой сгорел Волшебный Лес. Для юной эльфийки гномы стали легендарными существами. Она мечтала когда-нибудь с ними встретиться. Вот и встретилась при таких трагических обстоятельствах. Но она об этом совсем не жалеет. Ведь именно тогда Кэрэвэн увидела меня. Своего любимого и единственного мужчину. Охо-хо! А я то думал, что это только меня одного так плющит. А внучка Кайлена оказывается тоже любит. Меня! И это наполняет мое сердце такой непередаваемой радостью. Раньше я боялся своих чувств. Гнал их прочь. А теперь не хочу этого делать. Я хочу любить и буду это делать назло всем. А со всеми, кто будет с этим не согласен станет разбираться Клинок клана Дронт.
   Когда мы вернулись в лагерь эльфов, то я не стал откладывать на потом. Решение принято, и я от него не намерен отступать. Кайлен ив' Гэллори был поставлен перед фактом, что я люблю его внучку и хочу на ней жениться. А Кэрэвэн стояла рядом и согласно кивала, краснея от смущения. Услышав мою пламенную речь начинающего Ромео, старый эльф понимающе хмыкнул и с улыбкой заявил, что он совсем не против такого развития событий. А всякие там условности и замшелые традиции его уже давно не сильно напрягают. Конечно, кое кто будет против наших с Кэрэвэн отношений, но он, как ее единственный родственник только за. А это и есть самое главное обстоятельство в этой щекотливой ситуации. Ведь, по всем эльфийским законам только Кайлен уполномочен решать судьбу своей внучки, родители которой погибли десять лет назад. А он свое благословение нам уже дал. Так, что теперь только оставалось уговорить соклановцев признать мой союз с эльфийкой. Но тут мне неожиданно пошли на встречу. Архонт и Клановый Совет дронтовцев восприняли мое решение о женитьбе на Кэрэвэн положительно. И как-то подозрительно быстро это сделали. Странно! Мне их даже уламывать не пришлось особо. Гномы немного поворчали для порядка и дали добро на свадьбу. О как! Я то готовился к долгим спорам, упрекам и скандалам. И отступать не собирался. На худой конец, был настроен даже стать изгоем. Если подгорные жители упрутся рогом и вспомнят о своем неприятии чужаков. Но ничего такого не произошло. Правитель клана Дронт и его советники оказались довольно здравомыслящими товарищами. Хотя, я подозреваю, что если бы к ним с таким заявлением сунулся рядовой гном, а не Клинок клана Дронт. То скорее всего, его бы послали в пешее, эротическое путешествие и с позором выгнали из рядов клана. Но я то среди гномов все же успел набрать вес и заработать кое какой авторитет. И в итоге, получил одобрение, а не порицание. Кроме того, как я узнал позже, тут в дело вступили высокая дипломатия с политикой.
   Оказывается, что между гномами и эльфами все это время велись долгие и нудные переговоры о довольно необычном союзе двух народов. И виной тому был я. Хотя, до недавнего времени и не подозревал об этом. Честно, честно! В разговорах с Кайленом мы как-то обсуждали проблемы эльфов. Самой главной из которых была гибель Волшебного Леса и деградация эльфов в этом районе материка. Раньше то их защищала и поддерживала особая магия Леса. Она пронизывала все сферы жизни эльфийского народа и защищала его. Но с гибелью Волшебного Леса эта магия также исчезла, что очень сильно ударило и по самим эльфам. По сути своей, соплеменники Кайлена тихонько вымирали и деградировали. Мне же вся эта картина показалась очень знакомой. Ведь, у гномов тоже была своя родовая магия. Помните, я рассказывал о Клановых Алтарях и их огромном влиянии на жизнь гномьих кланов. На мой взгляд, Алтари гномов были аналогом Волшебного Леса. Мы еще тогда с Кайленом поспорили на этот счет. Я то вскоре об этом разговоре благополучно забыл. А старый эльф запомнил и развил мою мысль, высказанную в шутливой форме. Типа, нужно попробовать перенастроить магическую энергию Кланового Алтаря гномов для выращивания Волшебного Леса эльфов. Ведь, у эльфов еще со времен Войны с Ящерами сохранились несколько семян мэллорнов. Эти магические деревья когда-то были основой Священной Рощи, которая являлась Сердцем Волшебного Леса. Когда ящеры уничтожили Священную Рощу, то погиб и сам Волшебный Лес эльфов. И для возрождения Леса надо было вырастить новую Рощу мэллорнов. Семена этих чудесных растений у эльфов были, но без магии Волшебного Леса они не могли прорасти и дать всходы. Получался замкнутый круг. Чтобы вырастить Волшебный Лес, нужна магия Волшебного Леса. А ее нет. Вот и страдали эльфы, ютясь в обычных лесах у предгорьев Пика Драконов. М-да! Слово то не воробей, вылетит не поймаешь. Я тогда брякнул, не подумав о схожести родовой магии эльфов и гномов. А Кайлен запомнил и развил мою мысль. И вот теперь эльфы и гномы вели трудные переговоры на эту тему. В принципе, при помощи магии Кланового Алтаря нашего клана было вполне реально оживить и заставить прорасти семена мэллорнов. А дальше уже дело за эльфами. Через пару лет они смогут вырастить новую Священную Рощу и начать возрождать свой Волшебный Лес. Казалось бы, что все просто. Но! Было одно большое и очень весомое НО!
   Магия, что бы там о ней не думали различные писатели фэнтезятины, подчиняется своим довольно жестким законам. Зная которые, можно вычислить что произойдет с окружающим миром при том или ином магическом вмешательстве. Рунные мастера из нашего клана и эльфийские маги знали. Знали то, что при воздействии нашего Кланового Алтаря на семена мэллорнов Сердце нового Волшебного Леса будет полностью зависеть от магии гномов. То есть по магическим законам все эльфы, что станут проживать в таком Лесу и будут пользоваться его магической защитой. Все они автоматически станут нашими магическими вассалами. А такую вассальную клятву, в отличие от обычной практически невозможно нарушить. Магия Волшебного Леса просто покарает отступника самым кардинальным способом. Она его убьет с особым садизмом. Короче говоря, приобретая свой Волшебный Лес со всеми его магическими бонусами, эльфы теряли свою независимость и становились нашими верными вассалами. По сути своей, они становились младшими членами клана Дронт без права голоса. Вот такие пироги с енотами! Понятное дело, что многих эльфийских аристократов такое положение зависимых слуг не устраивало. Вот они и торговались, пытаясь выбить для себя хоть какие-то привилегия. Но это у них получалось плохо. Против магических законов политика была бессильна. Да, и гномы были особо не настроены делиться своей родовой магией с чужаками. Которые, кстати, уже один раз предали наш клан, оставив его биться в одиночестве против ящеров. Больше такой ошибки мы не допустим. Поэтому, эльфам, если они хотят получить свой Волшебный Лес, придется подчиниться гномам. И сейчас они уже не смогут нас предать. Теперь то вы понимаете, что союз наследника архонта клана Дронт с представительницей одного из аристократических эльфийских родов оказался большим подарком. Это бы подсластило пилюлю, которую гномы подсунули эльфам. И позволило бы эльфам сохранить достоинство. Обычно, такие браки называют политическими и их заключают, чтобы скрепить тот или иной международный договор. И я уверен, что вопрос о моей свадьбе (как наследника правителя клана Дронт) с какой-нибудь эльфийской принцессой был бы поднят в ходе переговоров. Но я подсуетился раньше. И хотя, Кэрэвэн не являлась дочерью какого-нибудь князя, но тем не менее, она все же принадлежала к среде высшей аристократии. Ее дед был не самым последним эльфом и имел среди них большое влияние. Иначе, он бы просто не смог протолкнуть свою идею с возрождением Волшебного Леса и организовать эти переговоры с гномами. В общем, обеим договаривающимся сторонам мой любовный порыв был только на руку. В другое время и при других обстоятельствах меня и Кэрэвэн, скорее всего, ждало бы изгнание. Но против высокой политики никакие традиции и древние табу долго не продержатся. Тут мы очень удачно воспользовались моментом. И наша с Кэрэвэн свадьба стала реальностью. Повезло! Но это я понял гораздо позже. Когда схлынула любовная лихорадка. Ну, а сейчас я был безумно рад.
   В конце концов, эльфы договорились с гномами и заключили договор о вассалитете. На нашем Клановом Алтаре был проведен специальный ритуал. И вскоре неподалеку от Пика Драконов были высажены первые мэллорны, и началось возрождение Волшебного Леса. Правда, не все эльфы согласились подчиниться гномам. Примерно треть из них решили остаться свободными и гордыми перцами, прозябающими в дикости обычных лесов. Ну, мы никого насильно не заставляли. И без того нашими вассалами стали аж около шести с половиной тысяч эльфов обоего пола. Они выбрали надежную защиту Волшебного Леса, но потеряли независимость. Однако, совсем не жалели об этом. Как я уже говорил ранее, что гномам, что эльфам без родовой магии жить очень некомфортно. Ведь, для эльфов Волшебный Лес является не только безопасным убежищем, но и идеальной средой обитания. Он кормит, защищает, лечит, продляет жизнь, усиливает магическую силу магов, дает кров и вносит еще очень много нужных и полезных бонусов в жизнь эльфов. Не удивительно, что многие лесные жители выбрали сытую и спокойную жизнь под безопасной сенью Волшебного Леса. Гордым быть почетно, но лучше остаться живым. Благодаря этому, наш клан теперь стал довольно могущественной силой. Сейчас у нас появились многочисленные вассалы, и это внушало уверенность в завтрашнем дне. На фоне таких грандиозных событий, меняющих весь геополитический расклад в этом регионе, наша с Кэрэвэн свадьба прошла довольно спокойно и буднично. Нет, все было довольно пышно и зрелищно. Все-таки, не каждый день женится наследник и Клинок клана Дронт. На эльфийской аристократке, между прочим! Но появление у нас новых вассалов как-то отодвинуло на второй план мою женитьбу. Об этом, конечно, говорили и даже неплохо так погуляли на нашей свадьбе. Но все происходило без особого ажиотажа. Гномов и эльфов сейчас интересовали другие проблемы. А я был и не в претензии. Не особо люблю находиться в центре внимания.
  

Глава 29.

  

То, что одному представляется драмой и даже трагедией,

для другого просто умора,

особенно между четвертой и седьмой кружкой пива.

(Дейв Барри)

   Гимтош снова явился ко мне во сне. Отвратительно довольный бог-шутник энергично раскачивался на своем смешном троне-качалке, звенел бубенчиками на нелепой шапке и помахивал все той же огромной кружкой, в которой плескалось что-то явно алкогольное. Сок так не пьют. Он со смешком поздравил меня со свадьбой, приложившись к своей кружке. И поблагодарил.
   - За что? - не понял я.
   - Благодаря тебе, все мои серьезные родственнички сейчас пребывают в шоке. Это же надо до такого додуматься. Скрестить магию гномов и эльфов. Представляешь, какая сейчас неразбериха среди богов творится. Сейчас мои родичи и их эльфийские коллеги решают кто главный в этом болоте. Меряются пи...э...силой меряются, короче. Ругань там стоит просто феерическая. Ха, ха, ха! - аж зажмурился от удовольствия хохочущий божок.
   - А я то тут при чем? Это все Кайлен замутил! - попытался отмазаться я от такой сомнительной чести. Быть зачинщиком такого грандиозного бардака мне совершенно не хотелось. Чего доброго, разгневанные боги могут предъявить свои претензии наглому смертному.
   - Кайлен замутил! - передразнил меня Гимтош, отхлебнув из своей бездонной кружечки. - А кто ему эту мысль подкинул, а?
   - Да, я же просто пошутил тогда, а эльф всерьез мои слова воспринял.
   - Вот за это я тебя и ценю. Любишь ты пошутить так, что потом все вздрогнут! - похвалил меня бог. - Прямо, весь в меня. Я тоже так шутить люблю. Ха, ха, ха!
   - Я же ничего такого не хотел...
   - Не хотел он. Как же! Ты еще скажи, что и с эльфийкой тоже не хотел. Скажешь, что не так?
   - Так. То есть с Кэрэвэн, то я как раз хотел! - пробормотал я, стремительно краснея (блин, прямо как настоящий девственник).
   - Во-о-о-от! Хотя, я тебя понимаю. Эльфийки такие...э...эльфийки. Я тут и сам себе уже присмотрел одну эльфиечку. Богиню. Да, богиню. Такую. Ну, ты меня понимаешь! - подмигнул мне бог на качающемся троне, а потом встрепенувшись заявил. - За это надо выпить!
   После чего, Гимтош щелкнул пальцами и передо мною буквально из воздуха появилась кружка солидных размеров. Я машинально протянул руку и подхватил ее. Хорошая такая пивная кружка. В ней плескалась какая-то янтарная, пенная жидкость. Я подозрительно принюхался. Пахло гномьим пивом. Пригубил. Неплохо, неплохо. Этот Гимтош знает толк в выпивке. Хотя, он, ведь вроде бы, по части шуток и приколов спец. А бог-алкоголик у гномов другой дядька. Брор. Кажется, так его зовут. Любопытно.
   - А почему ты все время с кружкой не расстаешься? Ты же бог шуток, а не алкоголя? - решил потешить свое любопытство я, отхлебывая пару больших глотков из своей тары.
   - О, это целая эпическая история. Как-то раз мы с Брором сели играть в кости. Играли три месяца. И я...выиграл. Хи, хи, хи! Да, выиграл вот эту самую кружку Брора. И практически не мухлевал при этом. Ну, может совсем немного. Ха, ха! А теперь это мой законный трофей и непременный атрибут божества. У всякого уважающего себя бога есть такие атрибуты. Чтобы его не перепутали с кем-нибудь другим. Вон у бога войны пылающий меч, у бога-кузнеца зачарованный молот, у богини-матери летающий веер. А у меня есть кружка. Волшебная. Бездонная. Пиво в ней никогда не кончается. Мне Брор за нее чего только не предлагал. Но я ее ни на что не поменяю. Я к ней привык. Ик-к-к! Так, давай же, выпьем за это!
   После этих слов Гимтоша я больше ничего особого не запомнил. Проснулся утром, голова трещит как с перепою, а во рту словно кошки наср...э...нагадили. А рядом с кроватью кружка стоит. Та самая, из которой я пил во сне. Пытаюсь проморгаться и ущипнуть себя. Уй, больно! Так. Глюк не развеивается. Осторожно трогаю кружку. Она и не думает исчезать. Реальна до неприличия. Беру ее в руки и рассматриваю со всех сторон. Заглядываю внутрь. Пусто. А жаль! Сейчас бы пиво не помешало. А то башка раскалывается, и во рту пустыня Сахара вперемешку со свалкой токсичных отходов. Внезапно чувствую, как кружка в моей руке наливается тяжестью. Чуть не уронил ее от неожиданности. Пораженно таращу глаза на знакомую янтарную жидкость наполнившую мою кружку. Осторожно пробую. Пиво. Вот так чудо чудное, диво дивное. Делаю глоток и ощущаю, как по телу разливается волна бодрости, смывающая все неприятные ощущения. Классный антипохмелин! Теперь уже другим взглядом смотрю свое новое приобретение. Это, конечно, не кружка Брора, что я видел у Гимтоша. Но тоже артефакт нехилый. В любой момент по моему желанию в ней может появляться бодрящее пиво. М-да! Это так похоже на Гимтоша. Другие боги в сказках всегда дарят своим последователям какие-нибудь мегакрутые артефакты невиданной мощи. Лазеро-радиоактивный волшебный меч там какой. Или плащ-невидимку. Или крылатые сандалии, позволяющие летать. А мне же по всем законам подлости тоже достался крутой артефакт божественной мощи. И еще какой? Кружка, наполняющаяся по желанию пивом. Зашибись! Но дареной ракете в дюзы не смотрят. Кто же виноват, что мне достался такой вот божественный покровитель. Приколист, блин!
   Следующий год для гномов и эльфов был заполнен созидательным трудом. Деревья Священной Рощи довольно быстро подрастали, и магия Волшебного Леса начала постепенно оживать и распространяться по округе. Обычные леса росшие неподалеку стали быстро меняться под ее влиянием. Теперь возле Пика Драконов формировалась совершенно новая природная среда. Со стороны все это смотрелось довольно круто. Эдакое терраформирование по-эльфийски. Местность вокруг зарастала буквально на глазах. Кстати, новый Волшебный Лес влиял не только на жизнь эльфов. Все наши посадки сельскохозяйственных культур в пещерах и закрытой горной долине также стали буйно расти и колоситься. При этом, урожайность всех съедобных растений резко повысилась. В общем, теперь клану Дронт никакие голодухи, засухи или неурожаи не грозили. От слова СОВСЕМ! Рыба в подземных озерах и скот в долине тоже росли и размножались в ускоренном темпе. Агрономы клана Дронт не могли нарадоваться и лучились оптимизмом. Такого бонуса от союза с эльфами они не ожидали. Что тут говорить? Сюрприз вышел очень приятным.
   Кстати, моя молодая супруга довольно органично влилась в ряды агрономов клана Дронт. Она ведь специализировалась на стихии жизни. Как-впрочем, и большинство ее сородичей. Известно, что эльфы больше тяготеют к стихии жизни. А вот гномы дружат со стихиями земли и огня. Хотя, и жизнюки среди них тоже встречаются, но крайне редко. Поэтому, Кэрэвэн без особых проблем вписалась в коллектив наших агрономов. То, что она могла легко творить с растениями и животными, гномам было просто не под силу. Вскоре мою жену уже считали своей в гномьем коллективе и прислушивались к ее советам. И это очень льстило молодой эльфийке. Она мне призналась, что всегда мечтала о такой работе. Раньше то выращивание растений для Кэрэвэн было лишь хобби. А основной упор ее дед делал на обучение целительству и зельеварению. Да, и не могли прежде эльфы как-то особо сильно влиять на растения. Без магии Волшебного Леса это было делать довольно затруднительно. Но теперь то все кардинально изменилось. Ведь, к магии молодого эльфийского леса еще и прибавилась мощь гномьего Кланового Алтаря. А это уже делало из Кэрэвэн очень сильную чародейку. Ей то через женитьбу со мною, заверенную при помощи магического ритуала, сейчас перепало Силы как от Волшебного Леса, так и от родовой магии гномов. Когда эльфы просекли эту фишку, то очень многие из них захотели породниться с гномами из клана Дронт. И для молодых гномов настали трудные времена. Раньше то мужчинам клана Дронт женщин на всех не хватало, а теперь их стали осаждать по всем правилам любовной науки молодые, красивые и амбициозные эльфийки. Суровые бородачи долго не продержались. И вскоре Пик Драконов накрыл целый бум межрасовых свадеб. Я всегда знал, что женщины очень практичные и хитрые существа. Это только мы мужики по наивности думаем, что делаем выбор. Но на самом то деле, именно, женщины нас выбирают, создавая искусную иллюзию, что выбор все же делаем мы. Ага! Аж два раза! Женские чары обольщения - это одна из самых древнейших магий во всех мирах, где обитают разумные виды. И она будет посильнее чем божественная магия. Ведь случалось, что и сами боги страдали от любовных женских чар. Хотя, ни я ни остальные гномы, "очарованные" молодыми и очень красивыми эльфийками, не чувствовали себя несчастными и обманутыми. И сейчас не я один тут ходил с глупой мордой влюбленного Ромео. Кстати, недавно в моей семье произошло прибавление. Спешу похвастаться. Через десять месяцев (долгоживущие эльфы вынашивают детей дольше чем люди) Кэрэвэн подарила мне сына. Румяного, пухлощекого и абсолютно здорового крепыша с заостренными, эльфийскими ушками и зелеными гномьими глазками. Волосы у младенчика были рыжего оттенка. Откуда я узнал про волосы, если младенцы рождаются без них? Так то человеческие детеныши безволосые. Детишки же гномов более волосаты что ли. Мой сын, например, родился уже с коротенькими волосиками на голове. Про бороду врать не буду. Она у гномов начинает отрастать с тринадцати лет. Хотя, мой то отпрыск не совсем чистокровный гном. Интересно, что из него вырастет. Но уже сейчас в нем проглядывают черты обоих родителей. Мальчика мы назвали Алусс. В честь отца Кэрэвэн. Я особо и не сопротивлялся. Ведь, моего земного батю, по странному стечению обстоятельств, звали Алексей. Оба имени звучат похоже, как мне кажется.
   Кроме этого, наши ряды пополнились и новыми гномами. В общей сложности, к клану Дронт прибилось еще триста сорок три гнома обоего пола. Все они были из одного гномьего клана, проживавшего ранее в горах гораздо севернее Пика Драконов. Восемь лет назад в подземном городе Даклар проживало примерно пять тысяч гномов. Поселение по гномьим меркам было не самое крупное, но и не мелкое. Средненькое. Жили они тут давно и довольно неплохо. Кстати, во время Войны с Ящерами этому подгорному городу повезло. Ящеры его по каким-то своим причинам не стали трогать. И поэтому, данное поселение гномов уцелело тогда. Ничто не предвещало беды, когда рядом с городом внезапно проснулся вулкан, спавший уже три тысячи лет. Это привело к катастрофе. Практически одновременно с извержением, в районе гномьего города произошло мощное землетрясение. Что привело к обрушению большей части подземных кварталов. А потом в подземелья хлынула горячая лава. Спастись удалось немногим. А главное, что во время произошедшего катаклизма был утерян Клановый Алтарь. И все выжившие вмиг лишились поддержки родовой магии и официально стали изгоями. Проживать в тех местах после извержения стало опасно для жизни, и гномы собрав все, что успели спасти из гибнущего Даклара, двинулись в путь. Они стремились уйти как можно дальше от места трагедии. После года скитаний изгои нашли неплохое пристанище. Старую, заброшенную гномью крепость. Их было не так уж и много, поэтому это небольшое подземное поселение им подошло. Правда, с продовольствием там было не очень хорошо. Но двигаться куда-то еще у беглецов из Даклара уже не было ни сил, ни желания. Они устали от странствий. Ведь, гномы по натуре своей домоседы. Не любят они путешествовать без особой на то нужды. Поэтому, беглецы эти годы так и прозябали в той подгорной крепости. Однако, все изменилось с появлением на Пике Драконов новых жильцов. То есть нашего клана. От "диких" эльфов (тех, кто предпочел остаться независимыми от нового Волшебного Леса) выходцы из Даклара узнали о новом сильном клане гномов, появившемся в этих местах. Для изгоев - это стало очень радостной новостью. Это был шанс вернуться к нормальной и полноценной жизни. И они им воспользовались, не колеблясь ни одной минуты. Вот для эльфов присоединение к гномьему клану стало шокирующим событием. И то не все на это пошли. А для гномов, ставших изгоями, вступление в другой клан было большой честью и настоящим спасением. И особо хочу подчеркнуть, что изгои то разные бывают. И не все из них потом удостаиваются чести быть принятыми в другой гномий клан. Но дакларцев было решено принять в наши ряды в полном составе. Никому не отказали. И правильно! Клан Дронт и так потерял в Хихнарде очень много гномов. Чтобы стать сильными, нам надо расти и размножаться. Мелкие, но очень гордые кланы долго не живут. Это поняли все члены нашего Кланового Совета. Тем более, что эксперимент с принятием чужаков в наш клан был признан удачным. Да, и союз с эльфами значительно поменял мировоззрение моих соплеменников.
   За прошедший год Пик Драконов преобразился. На поверхности вся округа поросла Волшебным Лесом, а сам подземный город приобрел жилой и благоустроенный вид. От былой разрухи не осталось и следа. Все городские коммуникации были отремонтированы. Канализация, холодная и горячая вода в кране, централизованное освещение, климат-контроль в жилых помещениях. В таких условиях мне нравится жить. После всего, что мы вытерпели в ходе переселения с другого материка. Не зря терпели, выходит. Когда находишься в уютных недрах гномьего города, то невольно забываешь какая дичь сейчас царит на этой планете. Там же бушует самое натуральное средневековье со всеми его прелестями и перегибами. Одно рабство только чего стоит. Это вам не "просвещенный" двадцать первый век на Земле. В котором тоже всякой мерзости и ужасов хватает. Особенно где-нибудь вдали от цивилизованных стран. М-да! Так вот! Город гномов был настоящим оплотом цивилизации и островком спокойствия в жестоком мире Тхеуса. Оказавшись здесь и пожив в безопасности подземелий, я начал понимать любовь гномов к своим городам. И устойчивое нежелание их покидать без особой на то необходимости. После всех восстановительных работ город Пик Драконов превратился в неприступную крепость. Хотя, неприступных крепостей не бывает. Вон те же ящеры в свое время в него все же умудрились ворваться. Кстати, путь по которому они сюда пришли, больше не представлял опасности для нашего города. Тоннель, когда-то прорытый гигантскими химерическими червями ящеров, теперь был намертво завален. И мы к этому не имели никакого отношения. Обо всем позаботилась сама природа и время. Ящеры, прокладывая подземный ход, не озаботились укреплением его стенок. А зачем? Ведь они жить то тут не собирались. Для быстрой военной кампании такого тоннеля вполне хватало. А что там с ним будет потом, разумных динозавров не интересовало. Нападавшие проникли в подземный город гномов, сделали свое черное дело и ушли. Со временем в этот подземный ход через неукрепленные стены начали просачиваться грунтовые воды. Тоннель, прорытый ящерами был затоплен, а затем просто обрушился, надежно закупорив этот проход на поверхность. Значит, если не неприступным, то труднодоступным для врагов местом наш новый город можно смело называть. Ведь все выходы на поверхность в Пике Драконов укреплены гораздо лучше, чем в том же Хихнарде. Их даже ящеры в свое время не стали штурмовать, так как поняли всю бессмысленность такой затеи. Думается мне, что и оркам, захватившим Хихнард, здесь ничего бы не обломилось. Здешние укрепления легко выдержат даже атаку демонов. Но расслабляться нельзя. Предки вон расслабились, а потом им пришлось бежать из Пика Драконов. Поэтому, как говорил один персонаж с замашками параноика из мира Гарри Потера: "ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!"
  

Глава 30.

Держи меч в руках

забудь про свой страх

ты ринулся в бой

Лучезарный с тобой!

(Песня кругоносцев)

   И кто бы сомневался, что нас захотят проверить на прочность? Хорошо, что хоть время дали клану Дронт на обживание и развитие, а не сразу напали. Но все же не утерпели наши человеческие соседи. Помните, как капитан Матис Лерк рассказывал про воинственных феодалов из Вольных Марок. Я еще тогда подумал, что с этими товарищами у нас будут проблемы. И, таки, оказался прав. Проблема появилась и еще какая. Есть тут такая организация как Орден Лучезарного Пламени. Типичный рыцарский орден с религиозным оттенком, возникший шестьдесят лет назад на территории одной из Вольных Марок. Тогда у правителя этой марки возникли серьезные проблемы с местными орками. Они тут тоже есть. Правда, не в таком огромном количестве, как в окрестностях Хихнарда. И к нашему большому облегчению. Тутошние орки живут довольно далеко от Пика Драконов. Как раз за территорией Вольных Марок. Так что для нас они не смогут стать проблемой. Просто, их сюда люди не пропустят. Да, и кто в трезвом уме пустит на свои земли орков. Пусть даже если они поклянутся никого не трогать, а захотят просто пройти через твою территорию. Верить оркам, дураков нет! Вот и люди Вольных Марок не верили и непрерывно воевали с такими кровожадными соседями. Но шестьдесят лет назад орки разграбили треть земель одного из маркизов. Дела у него шли плохо. Как вдруг, к нему явились люди, которые предложили свою помощь в борьбе с агрессивными нелюдями. Это были выходцы той самой Кройданской Империи, расположенной на востоке. Данная империя является одним из крупнейших человеческих государств на этом континенте. Однако, достигнуть полного доминирования в этом регионе она не может по ряду причин. И все они, в основном, носят внутренний характер. Внутренняя политическая обстановка в Кройданской Империи очень нестабильна. Там постоянно происходят междоусобные военные конфликты. То претенденты на императорский трон сцепятся, то губернаторы провинций чего-нибудь не поделят, то вспыхнет очередной мятеж, то разгорится религиозная война. Вот во время очередной такой войны между сторонниками разных имперских богов не повезло тем кто поклонялся Лучезарному. Они проиграли в военном противостоянии. И чтобы не быть окончательно истребленными своими противниками, им срочно понадобилось поменять место жительства. И такое место адепты Лучезарного нашли. В Вольных Марках. Они предложили побитому маркизу деньги и свою военную помощь в борьбе с орками. Тот согласился, и вскоре на его землях возник Орден Лучезарного Пламени, начавший беспощадную и довольно успешную войну с орками. Маркизу при помощи воинов ордена удалось разгромить вторгшуюся орду орков. Это способствовало поднятию авторитета Ордена Лучезарного Пламени. И вскоре, во владениях того маркиза культ Лучезарного стал распространяться среди населения с бешенной скоростью. Орденцы взялись с энтузиазмом воевать с орками и проповедовать величие своего бога. Культы других богов вытеснялись с особой жестокостью. Сторонники Лучезарного утверждали, что должен остаться только один бог. И это, как вы уже догадались, должен быть Лучезарный.
   Ничего не напоминает? Правильно! Очень похоже на католиков. Эти воинственные христиане тоже ради своего бога творили геноцид и всякие мерзости. Помните о крестовых походах? Так вот! Тут они тоже были. Правда, вместо креста символом Лучезарного был круг. Ведь сам Лучезарный был богом солнца. А круг и есть схематичное изображение небесного светила. Значит, здесь такие вот военно-религиозные походы назывались не крестовыми, а круговыми. И его участники носили на одежде и знаменах вместо крестов круги. Но от этого они не становились менее кровожадными, чем их земные коллеги крестоносцы. Кругоносцы точно также бодро резали, жгли, пытали, грабили и уничтожали всех своих врагов с именем своего бога на устах. Конечно, орки и прочие нелюди считались главными врагами. Но при случае, орденцы не брезговали и уничтожением людей. Это они объясняли борьбой с еретиками. За шестьдесят лет влияние Ордена Лучезарного Пламени в Вольных Марках выросло. Многие маркизы стали к нему прислушиваться. А некоторые из них даже приняли веру в нового бога. В Лучезарного. Но пока религиозные фанатики резали орков и людей, то это нашего клана не сильно касалось. Однако, людьми движет не только религиозное рвение. Самым действенным порывом, заставляющим их нападать на соседей, является жажда наживы. Я убежден, что многие крестоносцы на Земле шли воевать не только и не столько ради бога. Они шли в крестовый поход, чтобы всласть пограбить тех, кто не разделяет их кровавую веру. И здешние кругоносцы от своих земных коллег в этом плане совершенно не отличались. Воевать за бесплатно, за какого-то там непонятного бога никто не будет. А вот когда в ходе такой войны можно неплохо так обогатиться, то это совсем другое дело. Правда, с орков много богатств не добудешь. Они еще те нищеброды. Но вот сами пленные нелюди могут стать отличным товаром. И хотя, в Вольных Марках официального рабства не существует. Но это не мешает работорговцам из той же Кройданской Империи покупать здесь рабов. Кстати, орденцы таким макаром продавали не только орков, но и людей. Еретиков то они не всех уничтожали. В общем, данный бизнес у Ордена Лучезарного Пламени был налажен. И вот теперь они обратили свое внимание на клан Дронт. До святош дошли слухи о нашем заселении в Пик Дракона. Люди гномам всегда завидовали. В принципе, и правильно делали. Гномы, действительно, жили гораздо лучше и богаче представителей человеческой расы. Разграбить гномий подземный город не отказался бы ни один человеческий правитель. Не говоря уже о простых людях. Не зря же, среди них ходили упорные слухи о несметных богатствах гномов. Но для такого эпического подвига нужна была сила. Одного желания тут будет недостаточно. И такая сила у Ордена Лучезарного Пламени была. По крайней мере, они так думали. Весть о том, что против Пика Драконов собирается очередной круговой поход, нам принес наш хороший знакомый капитан Матис Лерк. Он был одним из самых активных купцов, что торговали с кланом Дронт. Его корабль стал частым гостем в гавани возле торгового городка, который к этому моменту уже был отстроен заново. У Лерка даже торговая лавка была открыта в этом поселении. В общем, он стал нашим постоянным торговым партнеров. И был этим очень доволен. И не скрывал этого факта. Ведь, на гномьих товарах он за этот год сделал целое состояние. Понятное дело, что терять такой выгодный торговый рынок Матис Лерк не хотел. Поэтому, он не колеблясь ни минуты сообщил нам новость, которая ему стала известна. Орден Лучезарного Пламени решил начать круговой поход против нас. Брошен клич, и в ряды кругоносцев уже влилось около десяти тысяч человек. И там не только религиозные фанатики из ордена. К этому походу примкнули дружины многих феодалов, наемников и авантюристов из Вольных Марок. Даже из родного для капитана Лерка вольного города Ваас нашлись охотники присоединиться к круговому походу, организованного Орденом Лучезарного Пламени. Но сам почтенный купец и мореплаватель орденцев терпеть не мог. Как и их кровавого бога. Поэтому, он не чувствовал себя предателем человеческой расы, когда сообщал нам о готовящемся нашествии людей на наши земли. Все же к нам он относился гораздо лучше, чем к религиозным фанатикам. Да, и выгоду от торговли с гномами никто не отменял.
   Да уж! Новости не очень приятные, но к чему-то такому мы готовились. С такими беспокойными соседями это бы стало только делом времени. Эх! Нам бы еще годик спокойной жизни, а лучше два. Вот тогда бы к нам вообще никто не сунулся. К сожалению, сейчас Волшебный Лес вокруг Пика Драконов еще слишком слаб, чтобы дать отпор вторгшимся чужакам. Большая армия при поддержке магов сейчас сможет легко пройти сквозь него и осадить Пик Драконов. Мы то закроемся в подземельях и выкурить нас оттуда будет довольно сложно. Однако, орденцы тоже не дураки. Они прекрасно знают, что собой представляют из себя города гномов. Знают, как сложно проникнуть туда. Но тем не менее, надеются это сделать. Поэтому, нельзя расслабляться. Защитники Хихнарда вон тоже успокоились, понадеялись на укрепления города и прошляпили атаку орков. И все мы помним, чем это закончилось для нашего клана. Не стоит недооценивать противника. Чтобы потом не было мучительно больно. Кроме того, если гномы закроются в Пике Драконов и уйдут в глухую оборону то, что станет с нашими эльфийскими вассалами? Их то кругоносцы точно щадить не будут. И как мы тогда после этого сможем называться их сюзеренами? Тут уже в дело вступают законы магии. Ведь, магия гномьего Кланового Алтаря не только делает эльфов, живущих в Волшебном Лесу, нашими вассалами. Но и обязывает нас защищать их от врагов. И если клан Дронт откажется защищать своих вассалов, то этим самым мы не выполним свои обязанности магических суверенов. И тогда родовая магия нас жестоко накажет. Откат будет жестоким и фатальным для нашего клана. В общем, тут гномы как и эльфы оказались заложниками заключенного магического союза. Поэтому, нам и нашим эльфийским вассалам придется вместе драться с агрессорами. Вместе.
   А сил у нас для этого было не очень много. Это понимали все члены спешно созванного Военного Совета. В котором, помимо гномов, участвовали и эльфы. Итак! Клан Дронт мог выставить шестьдесят егерей на рохах и пятьсот пятьдесят пеших и хорошо экипированных гномьих воинов. Эльфы располагали двумя тысячами и двумя сотнями бойцов. Из них четыре сотни всадников на оленях. А остальные были пешими лучниками. Против нас, предположительно, противник выдвинет около десяти тысяч человек. Это если верить словам капитана Лерка. Соотношение сил не самое радужное для нас. На открытой местности нашу небольшую армию просто сомнут и задавят массой, окружив со всех сторон. Поэтому, такой вариант предстоящего сражения был отметен сразу как нереальный и самоубийственный. Эльфы предлагали устроить партизанскую войну. Заманить кругоносцев поглубже в Волшебный Лес и там прикончить. Но гномы, непривычные к такой тактике, были категорически против. Они не хотели распылять наши силы. У нас их и так не очень много. Спорили долго и, в итоге, решили пойти на компромисс. Будем сражаться на местности, удобной для обороны малыми силами. Теперь оставалось только найти такое место и занять там оборону. А эльфийские всадники уже должны будут "привезти" армию противника прямо к нашим позициям. Чтобы враги пришли именно туда, куда нам надо. И где наша объединенная армия будет их ждать в полной боевой готовности. Таков был план.
  

Глава 31.

Рыцарей нет,
На оружии - ржавчины след,
Души воинов этот покинули свет.
(Вальтер Скотт)

   Да, это место идеально подходит для наших планов. Неширокий проход между скалами был одним из немногих удобных путей через горы на пути с востока к Пику Драконов. На Земле такие вот горные пейзажи называют дефиле. Невысокая поросль молодого Волшебного Леса давала нашим магам небольшую магическую поддержку. И этот бонус будет совсем не лишним в предстоящем сражении. Эх, жаль, что эльфийский лес еще слишком слаб для полноценного отпора чужакам. Но мы имеем то, что имеем. На военном совете было решено, что бой наша объединенная армия даст здесь. Для обороны в таком узком проходе сил у нас вполне хватит. А враг то уже выступил в свой поход. И сила там двигалась не малая. Эльфийские всадники на своих быстрых оленях постоянно кружились вокруг вражеской походной колонны, провоцируя кругоносцев на опрометчивые атаки. При этом, они не просто маячили в зоне видимости, а подловив момент старались приблизиться и осыпать врагов стрелами. И стреляли эльфы из своих луков очень метко. Эта хитрая тактика держала кругоносцев все время в тонусе и поддерживала в них желание прикончить ненавистных нелюдей.
   В первое время рыцари противника пытались устраивать погоню за наглыми эльфами, но те не вступали в ближний бой, а расстреливали неповоротливых врагов с безопасного расстояния. Сразу же выяснилось, что олени эльфов более быстроходные и маневренные, чем боевые кони людей. Люди при разведении лошадей делали упор на силу и выносливость. А скоростные качества тут стояли на втором месте. Этот подход имеет право на жизнь. Если учесть, для какой тактики боя их выращивают. Боевой конь людей должен унести на себе в бою довольно солидный вес. Тут не до скорости. Главное, чтобы такой скакун смог без проблем переносить на своей спине не самого легкого всадника и кучу железа в придачу. Давайте, посчитаем и прикинем какой это вес. Сам всадник весит не менее девяноста килограмм. В рыцари анимешных и тощих задохликов не берут. Ведь, рыцарь является умелым и физически развитым воином, способным нести на себе тяжелые доспехи и сражаться не самым легким по весу оружием. Теперь перейдем к экипировке и вооружению рыцарей. Рыцарские латы людей были даже более массивными и тяжелыми, чем доспехи гномов. По моим прикидкам в них примерно весу килограмм сорок, не меньше. Прибавим сюда щит, меч и кавалерийскую массивную пику. Это еще десять килограмм. Не стоит забывать и броню для лошадей. Многие рыцари берегут своих боевых коней. Это ведь довольно дорогие животные. И тут все зависит от статуса и богатства самого рыцаря. Поэтому, вес лошадиной брони разнится, в зависимости от ее класса. Примерно, от тридцати до восьмидесяти килограмм. Вот теперь прикиньте и посчитайте сколько же груза рыцарский боевой конь на себе прет. Тут уже не до скоростных рекордов. Хотя, стоит сказать, что не все кавалеристы вражеской армии были полноценными рыцарями. Таких элитных бойцов у кругоносцев было всего процентов двадцать-двадцать пять из всей конницы. Остальные всадники, судя по более скромной экипировке, были оруженосцами или конными сержантами (так тут называют слуг рыцаря). Конечно, снаряжение таких вояк было не таким тяжелым как у рыцарей. Но и кони у них тоже были не самыми элитными. И состязаться в скорости с эльфийскими оленями, эти бюджетные скакуны также не могли. В общем, потеряв около двух сотен конных воинов, кругоносцы поняли, что от коллектива лучше не отрываться и прекратили свои самоубийственные эксперименты. Стиснув зубы они двигались вперед. Ведь, где-то там неуловимые эльфийские всадники должны остановиться и дать бой, наконец. Таким образом, армия противника шла прямиком за надоедливыми эльфами. Игнорировать такую занозу в заднице люди просто не смогли. Тут я молча аплодирую мастерству наших эльфийских союзников. Они мастерски "вели" за собой всю кругоносную орду. Именно туда, куда нам и было нужно.
   К этому самому дефиле. Кстати, от пленных мы узнали, что врагов в армии сюда идет даже больше, чем нам сообщил капитан Лерк. Вместо десяти тысяч Орден Лучезарного Пламени собрал под своими знаменами двенадцать тысяч человек. Из них пять тысяч триста человек были всадниками. Тысячи две являлись арбалетчиками и лучниками. Правда, луки и арбалеты у людей гораздо хуже эльфийских и гномьих изделий. А все остальные кругоносцы были обычными пехотинцами. Разномастно вооруженными и не очень боеспособными. Основной ударной силой людей была, конечно, же кавалерия. Вся тактика противника строилась на массированных ударах рыцарской конной лавы. И для здешних мест с лихим разгулом феодальной раздробленности это была очень большая армия. Да уж! В чистом поле у нас нет ни единого шанса, чтобы устоять против такой орды. Они нашу маленькую гномо-эльфийскую группировку просто окружат и телами завалят. Но мы такой самоубийственной глупости как бой на открытой местности делать не собираемся. Будем встречать кругоносцев на вот этой удобной для обороны позиции. И тут я полностью согласен с нашими военачальниками. На Земле все (но тут я не уверен, в Африке например могут и не знать) слышали, как триста спартанцев в Фермопильском ущелье (хотя обороняющихся воинов там было намного больше) остановили стотысячную армию персов. Правда, кончилась эта история не очень радостно. Все спартанцы погибли. Но нас то гораздо больше, а врагов меньше. То есть соотношение сил тут не такое убойное как при Фермопилах. А значит, наша история будет совершенно другой. С более счастливым концом. По крайней мере, я на это очень надеюсь.
   Пока армия противника двигалась в нашу сторону, подбадриваемая эльфийскими рейдовыми группами на оленях. Мы тут тоже спокойно не сидели на месте. В российской армейской среде ходит такая поговорка: "Пока враги изучают поле предстоящего сражения по картам, мы меняет ландшафт при помощи лопат и такой-то матери." Я ее вспомнил когда гномы и эльфы начали обустраивать свои позиции, готовясь к бою с людьми. Правда, тут за лопату никто не хватался. Все фортификационные работы делались магией. Гномы, при помощи стихии земли создавали длинную и невысокую насыпь, которая перегораживала горный проход. Эльфийские же маги, используя стихию жизни и Силу Волшебного Леса, выращивали заостренные колья, наклоненные под углом в тридцать пять градусов в сторону противника. При этом, такие колья имели очень острые и ядовитые наконечники. Пробиться вражеским всадникам через такие заросли будет совсем нелегко. Дальше за кольями гномы рыли многочисленные узкие и глубокие ямы-ловушки. А эльфы маскировали их спешно выращиваемой травой. В результате чего, получались эдакие кротовые норы. Очень неприятный сюрприз для лошади, несущейся на полном скаку. Если нога скакуна с разгону попадет в такую вот норку, то она гарантировано будет сломана. У лошадей кости ног довольно хрупкие. После чего, такого травмированного коня можно только пристрелить, чтоб не мучился. При этом, всаднику тоже мало не покажется. Не каждый сможет уцелеть, когда его лошадь упадет на полном скаку. Тут легко можно шею себе свернуть или повредить что-нибудь в организме.
   Наконец, эльфийские дозоры сообщили, что вражеская армия уже близко. Эльфы усталые и довольные все же смогли привезти противника прямо к нашим позициям. Свою задачу они выполнили на пять с плюсом. Скоро люди нас увидят и атакуют. Ведь, мы сейчас перекрываем им единственный в этих горах путь, доступный для большой армии. Нет, есть через эти горы и еще пара тропинок. Но по ним такую огромную армию не проведешь. Да, и их еще надо найти. Это эльфы тут знают каждый камень и куст, а вот люди то в этих горах будут долго плутать. В общем, чтобы добраться до Пика Драконов, кругоносцам надо пройти через данный горный проход. А мы их постараемся не пропустить. Поэтому, битва здесь, скорее всего, состоится. У того, кто в данный момент командует армией противника, просто нет другого выбора. Боевой дух армии кругоносцев сейчас и так не самый высокий после того, что устроили им эльфы. А значит, надо вступать в сражение уже сейчас. Пока, кругоносцы не стали разбегаться и дезертировать в массовом порядке. Это же вам не регулярная армия со строжайшей дисциплиной. Тут все держится на энтузиазме простых воинов. Который надо постоянно подпитывать. А для этого, как раз, подойдет быстрая и убедительная победа над нелюдями. Наша армия не такая уж и большая. Да, и не сталкивались эти люди в бою с гномами. Еще не знают, что их тут ждет. Но если визуально, то врагов гораздо больше. То есть надо атаковать и втоптать в грязь наглых гномов и их остроухих союзников. Скорее всего, именно так и будут думать люди, когда увидят нашу небольшую армию, построившуюся для боя. Отступать они точно не станут. Да, и кто бы отступил при таком то соотношении сил?
   И люди не обманули наших ожиданий. Когда возле дефиле появились первые кругоносцы, то наша гномо-эльфийская армия уже их ждала в полной боевой готовности. Кругоносцы, озверевшие от предыдущих нападок эльфийских всадников, наконец-то увидели перед собой доступную цель. Небольшую армию ненавистных нелюдей, которая не сможет удрать как эти мерзкие, остроухие оленьи всадники. Это вызвало в людях такой взрыв ярости, что кругоносцы попытались с ходу атаковать наши стройные шеренги. Первыми хаотичной толпой в атаку рванули рыцари. Именно, они ехали в голове вражеской колонны. Я читал, что когда-то давно на Земле горячие и недисциплинированные рыцари становились невольными зачинщиками крупных сражений. Представьте себе, построились две феодальные армии для боя. Шум, неразбериха, давка. Военачальники толкают перед бойцами зажигательные речи. Красуясь ездят вдоль строя, блестя на солнце своими великолепными доспехами. И вдруг, откуда не возьмись, совершенно неожиданно! Какому-нибудь мелкому барону или простому рыцарю резко приспичило в одиночку броситься в атаку на вражескую армию. Он гордо и смело (а скорее всего, глупо и дебильно) выезжает из строя своей армии, орет боевой клич и, наплевав на все окрики командиров, несется в сторону противника, чтобы насовершать там кучу самых выдающихся подвигов. Со стороны такой поступок смотрится глупо. Но, то для нас. Современных людей. А вот для тех же средневековых рыцарей эта запредельная глупость недалекого дурака тянет уже на эпический подвиг. Таков уж средневеково-рыцарский менталитет в действии. И вскоре, вслед за одиноким придурком с в сторону врага уже несется вся рыцарская армия. И плевать на приказы и грозные окрики полководца. Вперед, за подвигом и славой! Вот так и начинались некоторые средневековые битвы на Земле. Раньше я считал это забавными байками, но сейчас увидел в реальности и поразился. Тупости рыцарей, которые без всякой подготовки и предварительной разведки ринулись в атаку. Храбро, но глупо. Но нам такой идиотизм был только на руку.
   Гномы не зря городили тут такую высокую насыпь. На ней сейчас очень удобно, можно сказать с комфортом, построились наши воины. Мне как наследнику архонта и Клинку клана Дронт выпало командовать левым флангом нашего построения. Где в данный момент расположились две сотни (одна из них моя) гномьих воинов и четыре сотни эльфийских пеших лучников. Я особо мудрить не стал и выстроил бойцов в три шеренги. Такое построение для них довольно привычное. В первой шеренге стояли все гномы с гвизармами. Они должны принять на себя первый натиск вражеской кавалерии. Если она до нас все же доедет. Во второй шеренге располагались все гномьи стрелки. Правда, среди них было лишь шесть десятков, вооруженных карабинами из моей сотни. Остальные же были арбалетчиками из другой клановой сотни. К сожалению, всю армию гномов вооружить огнестрельным оружием оказалось нереально. За прошедший год наши мастера смогли произвести только сто шестьдесят самозарядных карабинов. И с патронами к ним тоже все обстояло не совсем хорошо. Сейчас на каждый карабин приходилось всего по четыре сотни патронов. Это примерно на десять минут непрерывной стрельбы. Шестьдесят карабинов достались моей сотне, а остальные раскидали по другим сотням. Мне потом еще и пришлось проводить совместные занятия со стрелками из других подразделений. Ведь, никто из гномов раньше не имел дел с огнестрельным оружием. Да, и своих подчиненных я весь этом год гонял как сидоровых коз. Они уже довольно умело обращались с карабином и могли поразить практически любую цель на дистанции до трехсот метров. Про разборку и сборку оружия я говорить не буду. Это упражнение мои гномы могли теперь выполнить даже с завязанными глазами. Новую для них разгрузку, они тоже носили уже довольно умело. Притерлись. Подогнали снаряжение. Смотрелось это довольно сюрреалистично. Гном в тяжелом доспехе, с мечом на поясе, с самозарядным карабином Симонова в руках и в разгрузке черного цвета, набитой обоймами с патронами. Орлы! Горные! Мля! Многочисленные тренировки сделали свое дело. Я уверен, что мои стрелки не зря потратят свои патроны и смогут уложить много врагов.
   С ракетометами тоже все обстояло совсем не радужно. В данный момент ими были вооружены только сорок бойцов в силовой броне из моей сотни. И на каждую такую ракетную установку имелся боезапас лишь в двадцать ракет. Хватит всего на пять залпов. Увы, но тут все упиралось в производство пороха. Конечно, у нас теперь имелась целая алхимическая мастерская, оборудованная в одной из дальних пещер. Но к моему большому сожалению, изготавливать бездымный порох в промышленных масштабах гномам было пока не под силу. Хорошо, что хоть это успели сделать за целый год спокойной жизни. Кстати, наших ракетчиков я разместил в третьей шеренге вместе со всеми эльфами. Почему я воткнул их туда? Сейчас объясню. При выстреле из ракетомета образуется реактивная струя, которая бьет за спину стрелка метров на пять. И может очень серьезно обжечь всех кто стоит позади ракетчика. Такой эффект я уже наблюдал раньше на Земле при стрельбе из ручных противотанковых гранатометов. Видел, как одному невезучему бойцу даже прожгло руку аж до кости. Так что ставить воинов с ракетометами в первые шеренги не только глупо, но и опасно для окружающих.
   Эльфов же разместил рядом с ракетчиками по причине их довольно легкой экипировки. Латы из хитина - это стильная и легкая броня. Но для рукопашной схватки с рыцарями они подходят плохо. Хотя, некоторые эльфы за прошедший год уже обзавелись новенькими кольчугами производства гномьих кузнецов. Вооружение у эльфийских лучников особого доверия мне так же не внушало. Нет, эльфийский лук является довольно смертоносны оружием. И в дистанционном бою эльфы будут грозными противниками. А вот в рукопашной схватке против всадников, закованных в тяжелые доспехи, они долго не протянут. Эльфийские мечи изящные и красивые. Чем-то напоминают японские катаны, но против рыцарских доспехов они бесполезны. Поэтому, гномы будут биться в первых рядах, а эльфы пусть постреливают через их головы. Ради любопытства я посмотрел, как построили свои войска другие командиры. Правым флангом командовал гномий сотник Бродакор, а центр достался нашему архонту. Дядя Дунутран являлся так же и главнокомандующим нашей объединенной армией. Так вот! Они оба думали так же как и я. Всех гномов загнали в первые ряды, а пеших эльфов воткнули в тыловые шеренги. Все правильно. Эльфы сильны в стрельбе из лука, а гномы лучше сражаются в ближнем бою. И глупо бы было их использовать по другому. Вся наша немногочисленная конница. Егеря и оленьи всадники. Все они расположились в тылу. Это будет нашим резервом на случай прорыва противника.
   Итак. Можно сказать, что битва началась. Без всяких пышных средневековых церемоний и расшаркиваний. Без герольдов и парламентеров предлагающих сдаваться. Без выстраивания армии и предварительной, моральной накачки воинов перед боем. Путем толкания зажигательных речей. Это если кто не понял, я говорю про людей. Нашим то воинам что гномам, что эльфам все это было не нужно. В отличие от людей, мы все знали за что сражаемся, и что стоит на кону. И все бойцы нашей небольшой армии были готовы к предстоящему бою. По крайней мере, ни у кого из наших я не видел в глазах страха. Только непоколебимая решимость и готовность умереть за свой народ.
   А вражеская конница уже набирала свой разгон. Правда, сейчас кругоносцам не оставалось места для маневра. Никаких заходов во фланг и ударов в тыл. В узком горном проходе можно было атаковать только в лоб. Прямиком на ямы-ловушки и заостренные, ядовитые колья. Но прежде чем, рыцари достигли нашей полосы препятствий, в дело вступили наши стрелки. Сначала, повинуясь моей команде, огонь открыли наши ракетчики. Когда противник приблизился на четыреста пятьдесят метров, они дали первый залп. Сто шестьдесят ракет ушли в сторону атакующих вражеских всадников. Тридцать из них как-то умудрились сбить на подлете вражеские маги. Еще штук сорок сдетонировали в магических щитах, пока совсем не погасили их. Остальные же упали прямо на надвигающуюся плотную массу кругоносной кавалерии. Я когда-то видел, как реактивная установки залпового огня системы "Град" отработали по местности. Море огня на большой площади. Выжить после такого там было не реально. Потом остается сплошной лунный пейзаж. Страшное оружие. И сейчас наблюдаю нечто подобное. Правда, взрывы примитивных пороховых ракет не такие зрелищные и огненные. Но от этого они не становятся менее смертоносными. Помимо пороха, по моему совету в боеголовки напихали еще и свинцовых шариков. Для пущей убойности. И это себя оправдало, позволив повысить радиус поражения одной боеголовки до шестидесяти метров.
   А на вражеских рыцарей упала не одна такая ракета. Правда, основная часть ракет ударила по тем кругоносцам, что наступали прямо на наш фланг. Но и скачущих по центру тоже немного зацепило. Эффект от многочисленных взрывов впечатлил даже меня. Одно дело, смотреть на разлетающиеся деревянные мишени на полигоне. И совсем другое дело, видеть, что творит взрыв ракеты с живыми людьми и лошадьми. Досталось всем. А я еще и наблюдал за этим зрелищем в подзорную трубу. Хотел увидеть эффективность действия нового оружия. Бр-р-р! Не думал, что будет столько кровищи, оторванных частей тела и вывернутых кишок. На мгновение прикрываю глаза и прошу прощение у этого мира за то, что открыл ящик Пандоры и научил аборигенов так убивать. Но к моему огромному удивлению, вражеских рыцарей это не останавливает. Вот же отмороженные на всю голову ублюдки! Может быть, им некогда было оглядываться по сторонам? Не знаю. Но после залпа ракетчиков еще около двух сотен вражеских всадников продолжали свою самоубийственную атаку на наш левый фланг.
   Кстати, большинство из них были рыцарями. Элитными. Всадники и лошади полностью прикрытые тяжелыми доспехами. В подзорную трубу это было хорошо видно. В общем-то, логично. Ведь, в первой волне нас атаковали, именно, рыцари. Они ехали в голове колонны кругоносцев, оставив оруженосцев и слуг позади себя. И в бой рыцари тоже ринулись первыми, скорее всего, наплевав на все приказы своих командиров. Они даже не стали строиться для сражения, а с ходу атаковали, только разглядев на горизонте противника. Между прочим, метрах в восьмистах от нашей позиции горная дорога делала крутой поворот, скрываясь за скалами. Поэтому, нас могла видеть не вся вражеская армия, а только те, кто уже успел выйти из-за скал. Большая часть вражеского войска все еще была в счастливом неведении, не зная, что битва уже началась. Они еще не видели, как погибли несколько сотен кругоносных всадников во всполохах ракетных разрывов.
   И как выжившие продолжают погибать уже от сосредоточенного огня самозарядных карабинов. Когда рыцари противника приблизились на четыреста метров, то мои стрелки открыли по ним огонь. Стреляли только карабинеры. Для арбалетов и эльфийских луков дистанция еще была великоватой. А вот для СКС в самый раз. Всадник является большой мишенью. И тут не обязательно стрелять в человека. Достаточно поразить лошадь. Что мои гномы с энтузиазмом и начали делать. А стреляли они неплохо. Не зря я их гонял на тренировках. Сколько патронов же тогда сожгли на стрельбище, пока у моих бойцов хоть что-то начало получаться? Вот еще один не маловажный момент в эксплуатации огнестрельного оружия. Без постоянных стрелковых тренировок из бойца, раньше не державшего в руках огнестрельного оружия, нельзя сделать хорошего стрелка. Об этом многие авторы про попаданцев почему-то забывают. Обычно, у них там главный герой вместе с деревенским кузнецом по-быстрому ваяет на коленке (при помощи кувалды и ножа, используемого вместо отвертки) многочисленные автоматы "Калашникова". Даже если и не АК-74, а нечто попроще (тут все зависит от скромности самого автора). И после этого вооружает огнестрелом местных аборигенов. Которые практически сразу же, начинают легко и непринужденно гробить врагов пачками при помощи чуда-оружия. Вроде бы логично, но большинство таких "продвинутых" писателей почему-то совсем забывают о такой важнейшей детали как стрелковая тренировка личного состава. И таких тренировок надо провезти не одну и даже не две. А гораздо больше, чтобы у вас появились путные стрелки. И пороха при этом сгорит не меряно.
   Но вернемся к разгорающейся битве. Чем ближе приближался атакующий противник. Тем больше был шанс поразить цель для наших стрелков. Тем более, что враги скакали прямо на нас плотной массой, а не в рассыпном строю. А по такой толпе промахнуться тяжело. Куда-нибудь, все равно, да попадешь. И гномы попадали. Неплохо так попадали. Скоро противник приблизился настолько, что по нему стали стрелять уже эльфийские лучники и арбалетчики. На приближающихся рыцарей обрушилась самая настоящая лавина пуль, бронебойных стрел и арбалетных болтов. И без того основательно прореженная, масса вражеской конницы стала стремительно таять. То тут, то там пуля выбивает из седла всадника с кругом на груди. Здесь кувыркается по земле лошадь пробитая арбалетными болтами. А тут меткие эльфийские стрелы находят слабые места в сочленениях доспехов противника. До полосы ям-ловушек смогли доскакать порядка сорока всадников. Больше половины там и полегла. Остальные наткнулись на отравленные колья и застопорились на месте. Рыцари пробовали рубить неожиданное препятствие своими мечами. Но упругая и чрезвычайно прочная древесина волшебных деревьев (а именно из нее и состояли колья) плохо поддавалась человеческой стали. Им бы спешиться и просочиться меж кольев. Это лошадь через них не пройдет, а вот пехотинец вполне сможет это сделать. Но рыцарь - это убежденный кавалерист. Он привык воевать верхом на боевом коне. И спешиваться перед лицом врага этот гордый воин не будет. Ведь, это могут посчитать признаком трусости. Правда, долго такое издевательство продолжаться не могло. Немногочисленных всадников противника, гарцующих у рядов кольев, быстренько расстреляли с близкой дистанции. А эльфы даже умудрялись при этом попадать прямо в прорези забрала рыцарского шлема, поражая кругоносцев точно в глаз. Сам видел.
   М-да! Враги напротив нас как-то быстро закончились. Бросаю взгляд направо. Там все обстоит не так радужно. Противник в центре таких катастрофических потерь не понес. Хотя, тоже потерял не мало. Но довольно много рыцарей преодолело уже полосу ям-ловушек и начинает пробиваться через колья. Надо им поддать жару. Чтобы не расслаблялись. Повинуясь моей команде продублированной десятниками, стрелки моего фланга начинают обстрел скопления противника в центре. Ракетчики тоже дают залп в ту сторону. В принципе, на этом все и закончилось. Вражеские маги там у противника конечно были. И они даже попытались защитить рыцарей от ракетного огня. Поставили щит, даже сбили несколько ракет на подлете. Но этого оказалось мало. Сосредоточенный удар более чем сотни ракет с осколочно-фугасной боевой частью по скоплению людей и лошадей. Это "нечто особенного"! Говорят, что некоторых гномов и эльфов, оборонявшихся в центре даже тошнило от того, что они увидели. Дальнейших кровавых подробностей описывать не буду. Реальная война - это вам не красивое кино со спецэффектами. Это всегда жестокая и беспощадная смерть, кровь, разодранные кишки, грязь и страдания. Когда закончили взрываться наши ракеты, то враги наконец-то обратились в бегство. По центру из них мало кто уцелел. А вот те, кто штурмовали правый фланг нашего войска, пострадали менее всего. Там, примерно, пара сотен всадников все же сумели уйти. Да уж! Картина Репина "Не ждали"! По самым грубым подсчетам, в этой идиотской атаке кругоносцы потеряли от тысячи семисот до двух тысяч элитных всадников. И вражеских магов среди них там полегло тоже не мало. Но при этом, не было никаких рукопашных схваток. Все сделали стрелки. Наши потери минимальны. А большую часть врагов прикончили мои ракетчики. Похоже, что кругоносцев такая яркая демонстрация наших возможностей впечатлила по самое не могу. И второй атаки пришлось ждать аж два часа. Я даже успел заскучать.
  

Глава 32.

  

Каждый пред Богом наг.
Жалок, наг и убог.
В каждой музыке - Бах,
В каждом из нас - Бог...

(Иосиф Бродский)

   Наконец, началась новая атака. Сейчас враги действовали уже более осторожно. Контраст с предыдущим авантюрным, бешенным натиском был разительный. В первых рядах атакующих нас сил опять двигалась кавалерия. Пехота и стрелки кругоносцев шли где-то позади. При всем своем желании, они бы просто не смогли все поместиться в этом узком горном проходе. В отличие от прошлого раза, в данный момент вражеские всадники не спешили разгоняться для атаки, а ехали шагом. И это было странно. Обычно, конники стараются разогнаться перед атакой, чтобы быстрее преодолеть пространство, отделяющее их от противника. Сила таранного кавалерийского удара в разгоне. Именно так, всадники и проламывают плотное построение пехоты. С разбега. Но здесь они не спешили пришпоривать своих коней. И это была не единственная странность этой атаки.
   Впереди. На небольшом удалении от вражеских рыцарей ехал не самый обычный всадник. Это был рыцарь, облаченный в великолепные латы. Но почему-то без шлема с непокрытой головой. Конь под ним тоже был в тяжелой, блестящей броне. Но не это делала данного персонажа необычным, а свечение, исходившее от его фигуры. Глаза этого непонятного рыцаря горели ярким синим светом, а волосы развевались и шевелились как от сильного ветра. Хотя, сейчас над полем боя стоят полный штиль. Проехав немного вперед в нашу сторону, светящийся всадник воздел вверх руки и что-то закричал. В подзорную трубу я отчетливо разглядел, как разевается его рот. А потом увидел это. Между нами и вражеской армией вдруг возник огромный огненный смерчь. Всадник с горящими глазами двинулся в нашу сторону. И то же самое сделал смерчь. Создавалось впечатление, что светящийся человек толкает перед собой этот большой, крутящийся столб огня.
   - Это, что архимаг? - потрясенно пробормотал я. Такой могущественной магии я еще не видел. Это было нечто запредельное и крайне зрелищное. Голливуду такие спецэффекты и не снились.
   - Гораздо хуже. Это аватар бога! - ожил Хранитель в моей голове. В его голосе проскользнули нотки паники.
   - Что еще за аватар? И какого бога? - с болезненным интересом поинтересовался я, прикидывая наши шансы.
   - Аватар является реальным воплощение божества в мире смертных. При этом, божественная сущность вселяется в тело смертного. И может какое-то время действовать в нем. То есть сейчас вон там стоит воплощение бога. Скорее всего, это аватар самого Лучезарного. Ведь, именно ему поклоняются все эти люди.
   - И насколько этот аватар силен? На что он способен?
   - На многое. Он способен на многое! Это же бог!
   - И что нам делать?
   - Думаю, что теперь уже можно паниковать. Остановить его мы не сможем. Не с такими силами. Ему наша маленькая армия на один зуб. Он даже не вспотеет когда с нами покончит. Я не знаю, что мы сможем тут сделать! - прокричал Хранитель, расписываясь в собственном бессилии.
   - Зато, я знаю, что надо делать, - произношу я, дотрагиваясь до сумки, зачарованной на расширение пространства, что висит у меня на боку. - Против бога, должен помочь другой бог.
   Лихорадочно роюсь в своей безразмерной сумке. Где же она? Вот, нашел! Быстро вытаскиваю ту самую волшебную кружку. Ту что мне подарил когда-то Гимтош. Бог-шутник оказался еще тем приколистом. Я то поначалу думал, что это просто забавная кружечка, которая может по моему желанию наполняться превосходным пивом. Неплохой магический сувенир. Но затем Гимтош меня просветил, заявив, что это не просто кружка, а очень крутой артефакт. Оказывается, что с ее помощью можно связываться с моим божественным покровителем. С Гимтошем. Если кто еще не понял, то он теперь стал моим официальным покровителем. Там в божественных сферах все очень сложно и запутано. Боги постоянно интригуют. И в ходе таких интриг можно невольно очутиться в самом их центре, и нехило так отгрести. Но если у смертного есть свой божественный покровитель, то просто так его тронуть не смогут. Конечно, от серьезных божественных разборок это не спасет. Но тут, по крайней мере, есть вероятность, что твой бог-покровитель за тебя впишется и не даст убить без предупреждения. Я и так уже по самые уши влип во все эти игры. Поэтому, особо не сопротивлялся, когда Гимтош заявил, что берет меня под свое официальное покровительство. Гномам это тоже как-то стало известно. И они даже хотели назначить меня главным жрецом клана Дронт. Но мне удалось успешно отбояриться от этой почетной обязанности. Я человек военный, а опиумом для народа пусть другие промышляют. Со всякими там храмами, церквями и религиями я никогда дел не имел. И не собираюсь делать карьеру в этой области.
   От размышлений меня отвлек рев стартующих ракет. Аватар вражеского бога уже вошел в зону действия ракетометов, а у наших ракетчиков не выдержали нервы, и они открыли огонь. Ракеты устремились к сияющей фигуре, но, примерно, две трети взорвались, не долетев до цели. Лучезарный легко уничтожил их прямо в воздухе. А около пяти десятков ракет все же долетели и рванули. Очешуеть! Когда дым от взрывов рассеялся, перед нами предстала все та же светящаяся фигура. Правда, лошадь под ним все же была убита. Но на самом аватаре ни одной царапины. А вот огненный смерчь развеялся. Все же взрывы смогли сбить концентрацию врага, и он не смог удержать огненный столб в стабильном состоянии. Но теперь там стоял совершенно невредимый и чертовски злой аватар бога. Который издал очень громкий вопль и развернулся в нашу сторону. Его крик был слышен даже на таком большом расстоянии. Представляю, как глушануло кругоносцев, ехавших за аватаром своего бога. Паника среди лошадей там поднялась нешуточная.
   Ой, мамочка! Похоже, он понял, кто его только что обидел, убил его любимую лошадку и помешал забавляться с огнем. И скоро будет разбираться с нашим флангом. Ну, вот я же говорил. Сейчас нас будут бить. Больно. А возможно, даже ногами. По голове. Аватар Лучезарного выпустил в сторону моих бойцов широкий луч желтого, нестерпимо-яркого света. Матерь божья на верблюде! Он только что сжег десяток моих воинов. А среди них было трое ракетчиков в силовой броне. Они сгорели вместе с доспехами и оружием, превратившись в пепел. И стальные латы тоже сгорели, как бумага. Стальные, Карл! И толстая броня силового доспеха не помогла. Даже после удара первостихией от врага оставались металлические части брони и оружия. А тут - полная аннигиляция за долю секунды. Бац! И их уже нет. Все произошло так быстро, что даже не успели сдетонировать боеприпасы, которые были при себе у погибших гномов. Они просто сгорели. Моментально! Тут никакие магические щиты не помогли. Луч прошел сквозь них без особого труда. Прямо, настоящий боевой лазер в действии. Точно! Лучезарный же, вроде бы, является богом солнца и света. Вон у него какая впечатляющая магия выходит на основе огненной стихии. Его огненный смерчь внушает уважение. Если бы тот добрался до нашего войска, то мало бы никому не показалось. А этот убойный луч очень похож на лазер, который, по сути своей, является сконцентрированным лучом света.
   Правда, несмотря на убойность такого луча, потери мы понесли не очень большие. Нет, если бы мои бойцы стояли сейчас в более глубоком построении. Не в три шеренги, а более. Вот тогда жертв было бы больше. Но сектор поражения у этого лазера (буду его так называть) не самый широкий. Это вам не огненный смерчь, что может накрыть гораздо большую площадь. Видимо, Лучезарный тоже это понял. В его левой руке возник пылающий меч, а за спиной распростерлись огненные крылья. Ну, чисто, вылитый архангел! А затем он ринулся вперед. При этом, бег аватара выглядел феерично. Он буквально скользил не касаясь земли. А почва под его ногами загоралась. И бежал он очень быстро, буквально размываясь в движении. Ну, хорошо, хоть, не летел. Видимо, этот тип был только похож на архангела. Те то, вроде бы, могут летать. Если верить книге сказок под названием "Библия". Вот же засада! Скоро этот товарищ будет здесь, и тогда живые позавидуют мертвым. Похоже, пора звонить босу. Судорожно тру заветную кружку, крепко зажмуриваюсь и мысленно обращаюсь к Гимтошу. Главное, не перепутать. Мне кажется, что целую вечность ничего не происходит. Наверное я сейчас со стороны очень глупо выгляжу. Плевать! Вот оно! Сработало! В теле чувствуется приятная легкость.
   - Это опять ты! Отвлекаешь меня от грандиозных планов завоевания мира! - раздался ехидный голос. Распахиваю глаза и вижу уже знакомую пещеру и нелепую фигуру на качающемся троне. Облегченно выдыхаю. Есть попадание! Я все же докричался до Гимтоша.
   - Какого демона бездны тебе от меня надо! Я же просил меня беспокоить только в случае крайней нужды! - недовольно пробурчал Гимтош, прикладываясь к своей неизменной кружке.
   - Вот такая нужда, как раз, и возникла! - отвечаю я, глядя богу-шутнику в глаза. - Бос, а почему ты такой злой? Что-то случилось?
   - Случилось! Похмелье случилось! Мы с Брором мое повышение отмечали и немного увлеклись, - поморщился Гимтош, прикрыв глаза. - Вот сейчас лечусь потихоньку. А тут ты орешь и просишь помощи.
   - Извини, бос. А что за повышение вы тут отмечали?
   - Ах да! Ты же ничего не знаешь. Можешь поздравить своего покровителя. Теперь он стал еще могущественнее, чем был ранее. В данный момент он не какой-то там божок низшего ранга. Сейчас Гимтош официально признан богом второй категории по шкале мощи. И мои заносчивые родственнички больше не смогут меня игнорировать. А все это благодаря мне. Великому и неподражаемому! И ты должен сказать мне за это огромное спасибо! - пафосно провозгласил Гимтош, воздев вверх свою кружку. Но сарказм в его голосе и ухмылка на губах испортили всю торжественную картину.
   - Гм! Я, конечно, тебя поздравляю. О великий повелитель убойных шуток. Но я что-то не уловил. За что я там должен говорить спасибо? - решил я поддержать игру развеселившегося бога.
   - Как за что? За возможность поучаствовать в моем возвышении, конечно! А если серьезно. Что заставило тебя так беспардонно вламываться в мои блистательные чертоги, когда я тут медитирую и рассуждаю о судьбе вселенной? - спросил Гимтош, многозначительно качнув своей массивной кружкой. - И надеюсь, что повод у тебя для этого очень веский?
   - Повод самый веский и серьезный. Ты хоть в курсе, что у нас там сейчас идет война?
   - Что-то такое слышал. Хотя, я в последнее время немного выпал из реальности. Возвышение и все такое.
   - Понятно. Так вот. Сейчас там в нашем мире, как раз, происходит крупное сражение. И я в нем участвую, между прочим.
   - И какие у вас там проблемы возникли? Я же видел ваше новое оружие из другого мира. То самое. Из твоей прежней жизни. Очень впечатляющее и мощное. Для смертных. Наверное, таким и архимага можно убить.
   - Да, только у нас там не архимаг появился, а целый аватар Лучезарного.
   - О как! Аватар - это серьезно. Очень серьезно. Тут вам даже твое огненное оружие не поможет. Теперь ясно, почему ты ударился в панику и прибежал ко мне.
   - Так ты нам поможешь? Кто-то там вроде бы говорил о своем покровительстве?
   - Да, говорил. Говорил! Тут ты меня подловил. А может ну его? Бросай все и беги пока не поздно. Пока аватар будет добивать твоих соратников, ты сможешь ускользнуть с поля боя. Я тебя прикрою.
   - Бос! Будем считать, что я ничего такого от тебя не слышал. Не могу я бросить тех, кто мне доверился. Уважать себя после такого перестану.
   - Но тогда ты умрешь! Окончательно и бесповоротно. Аватар сожрет твою душу. Не будет никакого круга возрождения. Ничего не будет! Все конец! Не боишься?
   - Боюсь, конечно! Но я, все равно, останусь и буду драться. Не смогу я жить трусом и предателем! Главное - не выиграл ты или проиграл, главное - как ты играл!
   - Вот же упертый вояка мне попался. Ну, почему ты не какой-нибудь жулик или клоун-юморист? Те бы точно спорить не стали, а давно бы удрали. Выходит, что я сам над собой подшутил, когда привлек на службу такого героя-самоубийцу. Ха, ха, ха! Бог-шутник перехитрил сам себя!
   - Так ты поможешь? Если нет, то я пошел.
   - Помогу, помогу! Эх, и почему ты так спешишь умереть? Только, видишь ли, воин из меня никакой. Драки и сражения не моя стихия. Это к моему братцу Геребусу богу воинов. Вот он любит заточенными железяками махать. А я не люблю. Мой аватар против аватара Лучезарного в открытом бою не выстоит. Тот хоть и бог солнца, но уже лет шестьдесят воюет. А у меня нет боевого опыта. Нет!
   - И что делать?
   - Ну, есть один способ. Я тебе передам на время часть своей божественной силы. Ты, вроде бы, вояка неплохой. Так будет больше шансов на победу. Теоретически.
   - Теоретически? Что это значит?
   - Это значит, что все теперь будет зависеть только от тебя. Я то поделюсь с тобой Силой, а дальше ты уже сам. Сам! Победишь или проиграешь. Как тебе такой расклад?
   - Согласен. Сделка честная.
   - И еще! Есть один момент, о котором тебе надо знать.
   - Какой момент?
   - У тебя будет не так много времени. Две минуты не больше. Всего две минуты ты будешь равен богу второго ранга. То есть мне.
   - Почему так мало?
   - Большего твоя смертная оболочка не выдержит. Тела смертных плохо приспособлены для божественной мощи.
   - А как же аватар Лучезарного? Он там, вроде бы, никуда не торопится. Уже несколько минут маячит на поле боя. И умирать совсем не собирается.
   - Так то аватар. Бог своего носителя может защищать от разрушения пару часов. А с тобой все будет иначе. Я же в твое тело вселяться не буду, а, просто, передам часть своей силы. Вот как-то так! - ответил Гимтош, разведя руками. - Может, передумаешь и сбежишь?
   - Нет уж! Давай свою Силу, и я пошел. Пока там бой не кончился. И есть еще кого спасать! - решительно произношу я, упрямо наклоняя голову.
   - Эх, ты сам выбрал свою судьбу! - возникая прямо передо мной, сказал Гимтош и протянул засветившуюся правую ладонь к моему лбу. - Удачи! Она тебе понадобится!
   Инстинктивно зажмуриваюсь, ожидая боли. Но ее нет. Вместо этого на меня нахлынула волна непередаваемой мощи. Чувствую как она пропитывает все мое тело. Доспех Духа и так делал меня не самым слабым гномом. В нем я мог легко поднять вес килограмм в двести. Но сейчас же я чувствовал себя просто всемогущим. Такая сила и мощь пьянит не хуже крепкого алкоголя. Медленно открываю глаза и удивленно таращусь на поле боя. Здесь мало что изменилось. Враги еще далеко. Мои бойцы вроде бы целы и увлеченно расстреливают кого-то, приблизившегося к полосе кольев. Бездна (любимое гномье ругательство)! Да, это же аватар Лучезарного. Быстро он сюда добежал, намного опередив армию кругоносцев. Аватар выпустил струю пламени, прожигая себе широкую просеку сквозь колья. Так, хватит тормозить! Пора мне вмешаться. Призываю светящийся меч (мне бы еще крылья и я стану похож на архангела). Отдаю команду прекратить обстрел аватара (чтобы не попасть под дружеский огонь) и "рывком" прыгаю в его сторону.
   Ух! Махнул с верхушки насыпи. Метров на семьдесят. А магической силушки то у меня прибавилось. Ощутимо прибавилось. Чувствую, что это не предел. В данный момент я могу "рвануть" и на все двести метров. Я это откуда-то знаю. Шикарно! Раньше я так далеко не мог перемещаться. Мой "рывок" быстр, но Лучезарный все равно меня заметил. Он даже успел развернуться в мою сторону, а потом я в него врезался. Обычных воинов мой маневр отбросил бы в стороны как кегли. На тренировках с фантомами я такой трюк проделывал не один раз. "Рывок" очень удобен при проламывании вражеского строя. Я рассчитывал с его помощью сбить аватара с ног. Но воплотившийся бог оказался покрепче смертных. Силой удара его протащило назад, а ноги аватара пропахали две глубокие борозды при этом. Но все же он не упал, а остался стоять. Силен бродяга! Это будет нелегкий бой! Ускоряюсь и бросаюсь на врага, осыпая его ударами.
   А он хорош. По скорости почти не уступает мне. Успевает отпарировать практически все мои удары. Чувствуется, что мой противник неплохо разбирается в фехтовании. Правда, сражается он несколько прямолинейно. По шаблону. В принципе, сейчас на Тхеусе царит эра тяжелых латных доспехов. И стиль боя здесь соответствующий. Тут ценятся сильные и точные удары, способные пробить толстые латы. Никаких хитрых финтов и обманных ударов. На земле в Европе было то же самое. Там фехтование, как искусство начало развиваться только веке так в шестнадцатом. Когда огнестрельное оружие сделало доспехи ненужными. Именно, в то время и появились различные виды шпаг, сабель и рапир. И тогда же начали развиваться различные сложные фехтовальные стили. Испанская школа, итальянская, французская и тому подобное. Появилось множество различных хитрых приемов, ударов и стоек, которые в эпоху тяжелых доспехов и массивных рыцарских мечей были не нужны. И вот тут у меня перед моим врагом было преимущество. Ведь, мой Доспех Духа создавался еще во времена Первой Войны с ящерами. А эти разумные динозавры тяжелых, металлических доспехов не признавали. И стиль фехтования у них был более динамичный, совершенный и красивый. Доспехи Духа же делались для гвардейцев гномьего императора. Которые должны были драться с ящерами. Поэтому, в тренировочном режиме я учился противостоять, в том числе, и таким вот более продвинутым приемам. И сам учился драться в таком же стиле. Это в данный момент помогало пока избегать серьезных ранений. Хотя, пару раз Лучезарный меня все же задел, пропоров своим пылающим мечом прочнейшую броню моего доспеха как бумагу. Аватар очень силен. Сильнее меня. Бьет с силой парового молота. От некоторых его ударов моя рука немеет при парировании. Поэтому, я больше стараюсь уклоняться, а не парировать. А время то тикает. Две минуты, отпущенные мне, уже на исходе. Но я все еще не могу достать моего противника. Уже и магию пробовал применять. Такой комбинированный бой когда наряду с приемами фехтования используются и различные заклятия, я неплохо отработал за прошедший год в тренировочных поединках с фантомами. Бил его первостихией, усиленной божественной мощью. Пытался подловить. Бесполезно, он все мои заклятия легко развеял и отразил, не забывая махать еще и мечом.
   Начинаю чувствовать отчаяние. Неужели, я не смогу его одолеть? Когда Лучезарный со мной покончит, то он пойдет убивать моих друзей и близких. Он вырежет всех гномов и утопит Пик Драконов в крови. Это я прочел в кровожадно светящихся глазах его аватара. И тут я пропустил его удар. Пылающий меч со страшной силой ударил меня в грудь, отбросив назад и выбив из меня дух. Отлетаю, больно ударившись спиной о камни. Похоже, что я тоже сейчас пропахал нехилую такую борозду в каменистом грунте. Прямо, как герой в каком-нибудь анимешном боевике. Только там мультик, а здесь реальность. Тело пронзает боль. Машинально опускаю глаза на свою грудь и вижу, как кровь толчками вытекает из пробоины в кирасе. Как глупо! Сейчас я умру. Я облажался! Не справился! Не смог остановить аватара. Вот и он. Медленно идет в мою сторону. Подходит. В руке его пламенеет меч. Огненные крылья трепещут за спиной. Сейчас он меня прикончит? Нет. Аватар Лучезарного замер рядом с моим поверженным телом, опустил свой меч и начал толкать пафосную речь. Там что-то было про предназначение, божественное величие и судьбу. Короче говоря, обычный бред в стиле душки Гитлера. Тот тоже творил геноцид, прикрываясь такими вот красивыми лозунгами. Лежу я и слушаю. И тут на меня такая злость накатила. А потом почему-то захотелось пошалить. Напоследок. Совершенно не типичное для меня поведение. Это мой божественный покровитель на меня так негативно влияет. За последний год не раз чувствовал сильное желание над кем-нибудь подшутить. Вот и сейчас накатило. И в этот раз я не буду противиться и сделаю это.
   - Лови фашист гранату! - резко приподнимаясь, ору я и метаю в ненавистную морду врага, появившийся в моей руке торт.
   Откуда тут взялся торт? Я захотел, и он появился. Крутое применение божественной магии. Ха, ха, ха! Для моей последней шутки в самый раз. Мой самый любимый торт. "Сысоевский". Творожный. Покрытый оранжевым, полупрозрачным желе. Ням-ням! Вкуснятина!
   - Жри, скотина! - бормочу сквозь зубы, когда увесистый торт совершенно беспрепятственно пролетает сквозь магический щит аватара и со смачным звуком впечатывается прямо в его лицо, искаженное удивлением и непониманием. Есть контакт! Прямое попадание. Вкусная и сладкая творожная масса покрыла лицо моего противника и залепила ему глаза. Вот он мой шанс! Резко прыгаю вперед, занося для удара правую руку. К сожалению, меча у меня сейчас нет. Где-то потерялся при падении. Хотя, раньше такого никогда не случалось. Призванное оружие было просто нереально вырвать из моей ладони. Но аватару это удалось сделать. Поэтому, будем бить его рукой. На призыв другого оружия времени нет. Я это чувствую. Нет, знаю. Я это точно знаю. У меня есть доля секунды. Пока аватар не протер глаза. Когда он меня увидит, то убьет. Моментально. У меня только одна попытка. Только один удар. Моя правая рука уже пошла вперед. Удар наносится не кулаком, а кистью с вытянутыми вперед пальцами, которые уже в полете начинают светиться ярким синеватым светом. Сейчас на кончиках этих пальцев сосредотачивается вся та Сила, что дал мне Гимтош. Вижу все как в замедленной съемке. Вот аватар Лучезарного смахивает остатки торта со своего лица, открывает глаза в которых горит ярость. Вот он замечает меня и понимает, что сейчас произойдет. Но сделать уже ничего не успевает. Светящиеся пальцы моей правой латной перчатки в хрустом пробивают толстую сталь рыцарского доспеха, проламывают грудь, ребра и смыкаются на чем-то трепещущем и горячем. На долю секунды мы застываем неподвижно, глядя друг другу в глаза. А затем, я резким движением руки вырываю сердце из груди аватара.
   - Прощай, неудачник! - шепчу я ему на ухо, отступая в сторону. Мой противник издает булькающий звук, делает шаг вперед. Пылающий меч выпадает из его ладони, и не долетев до земли, истаивает в воздухе. Огненные крылья аватара тоже гаснут и исчезают одновременно с мечом. Свечение в его глазах пропадает. Бог ушел. Покинул это тело. Молодого и красивого рыцаря, глаза которого с удивлением смотрят на меня. Внезапно, в них появляется понимание и боль. Рыцарь медленно опускается на колени. Из его кирасы, развороченной на груди, хлещет кровь. Его губы кривятся. Он силится что-то сказать, но не успевает и, заваливаясь лицом вперед, падает на каменистую почву. Готовченко! Этот уже отмучился! Жар в моей правой ладони становится нестерпимым. Перевожу туда взгляд. В окровавленной латной перчатке все еще зажато сердце моего врага. Оно до сих пор бьется и светится. Очень ярко светится. Как будто у меня в руке лежит кусочек настоящей звезды. И жжется оно тоже очень сильно. Даже сквозь перчатку это ощущается. Постепенно, свечение как и жжение нарастают. Это жу-жу не спроста! Надо от этой штуки срочно избавляться. И как можно скорее!
   Лихорадочно оглядываюсь по сторонам. Ага, вот то, что надо! Размахиваюсь и с разворота, как это делают спортсмены-метатели диска запускаю сердце в сторону вражеской армии. А куда еще? Не в сторону своих же кидать эту гадость. Хороший бросок. Светящееся сердце буквально размазывается в полете, становясь похожим на летящую трассирующую пулю из крупнокалиберного пулемета. Отлично метнул! Прямо в гущу наступающего строя кругоносцев. В самый центр. Думал, что не доброшу. Но Сила позаимствованная у Гимтоша все еще со мной. Она то и позволила мне забросить сердце так далеко. Аж на триста метров улетело. Сначала ничего не происходит. Однако, затем там где упало сердце аватара Лучезарного вспыхивает небольшая сверхновая звезда. Инстинкты военного человека, побывавшего в горячих точках, бросают мое тело на землю и прикрывают голову руками. И не зря! Рвануло в той стороне капитально. Даже взрыв осколочно-фугасной четырехсот пятидесяти килограммовой боевой части крылатой ракеты "Калибр", который мне как-то "посчастливилось" наблюдать в относительной близи был не таким мощным. А затем до меня докатилась взрывная волна, и мир вокруг погас.
  

Эпилог.

Если вы не думаете о будущем,

у вас его не будет.

(Грос Богоубийца)

   Я смутно помнил, что творилось со мною. Похоже, я бредил. Видел сцены из своей прошлой жизни. В основном, прокручивались кадры про войну. Вот я снова в горящей колонне, попавшей в засаду на горной дороге. Запах сгорающего бензина и человеческого мяса. Выстрелы, взрывы, крики умирающих. С лихорадочным остервенением ловлю в прицел далекие фигуры на горных склонах. И стреляю, стреляю, стреляю! Вот сцена меняется, и я уже лежу за останками кирпичной стены частного жилого дома, расстрелянного украинской артиллерией. Слышу за стеной рык работающего танкового двигателя. Вражеская бронетехника уже на ближайшем перекрестке. Протягиваю руку к трубе РПГ-18 "Муха". Этот одноразовый ручной противотанковый гранатомет (хотя, официально это и не гранатомет, а реактивная противотанковая граната) не самая мощная штука против танка. Но другого оружия против бронетехники у меня просто нет. Хорошо, что донецким ополченцам удалось раздобыть хотя бы "Мухи" с просроченным сроком хранения. Они не очень надежны и дают много осечек. Беззвучно молясь про себя, чтобы сейчас все сработало штатно, привожу гранатомет в боевое положение. Готово. Теперь можно стрелять. Кладу "Муху" на плечо и осторожно приподнимаюсь над останками стены. Высунулся и сразу же увидел его. Танк противника с желто-голубым флажком на высокой антенне и белыми готическими рунами на броне башни, стилизованными под молнию. Вот они новые европейские арийцы. Пришли не защищать, а зачищать. Танк хищно поводит пушкой. Ищет где тут "ватники". Как же он удобно стоит. Прямо как по заказу, левым бортом ко мне. Как раз для моей "Мухи". Она у меня слабовата. Ею танк можно только в борт или задницу прошибить. Быстро прицеливаюсь. Чуть ближе к корме. Там танк не прикрыт коробками активной брони. Здесь промахнуться невозможно. Расстояние детское. Открываю рот (чтобы окончательно не оглохнуть от звука выстрела) и нажимаю на спусковую клавишу шептала. Реактивная граната ПГ-18 с грохотом вылетает из трубы гранатомета и отправляется в полет, посверкивая выхлопами реактивного двигателя. Есть попадание. Картина перед моими глазами опять поменялась. Снова развалины жилого дома. Правда, местность тут совершенно другая. Пустынная. Песок скрипит на зубах. Горло просит глотка воды. Южное солнце палит нещадно. Впереди вижу поселок, разбитый бомбами и снарядами. Вокруг него раскинулось море серо-желтоватого песка. Пустыня. Дома здесь тоже цвета песка. Это точно не Донбасс. Рядом, взрыкивая мотором, останавливается покрытый песчаным камуфляжем танк. Старенький Т-55 с сирийским флагом, нарисованным на борту. Наши союзники пожаловали. Мы им тут, вроде как, помогаем воевать с мировым терроризмом. И если честно, то вояки из арабов никакие. Если бы не наша помощь и удары авиации (тоже нашей), то Сирия бы уже давно стала территорией любителей черных знамен. И вот сейчас мы будем штурмовать этот безымянный поселок. Командир нашего отряда на брифинге говорил его название, но я не запомнил. Таких мелких поселений тут хватает. И названия у них очень похожие. За последние полгода я их немало повидал. И везде одно и тоже. Разруха и нищета. И бородатые фанатики, которых надо зачистить. Оглядываюсь по сторонам. Все бойцы моей группы заняли позиции. Сейчас летуны врежут по террористам чем-нибудь убойным, а потом настанет наш черед. Вот штурмовики заходят на цель, и впереди вспухают столбы черного дыма. Грохочут взрывы. Кучно легла. Молодцы, точно бьют. Научились. А то вспомню, как мы их в Чечне материли и хотели набить морду. Ох не зря, новый министр их гоняет. Мать! Танк стоявший рядом громыхнул своей пушкой. Немного оглушил, зараза. Значит, и нам пора двигать. Ору команду и бросаюсь вперед, поднимая автомат. Мои бойцы не отстают. Все знают, что делать. Тут собрались не новички. У каждого за спиной боевые командировки. Люди действуют слажено, уверенно и профессионально. Мне как командиру остается лишь задавать направление их движения. Входим в поселок, двигаемся вдоль главной улицы, последовательно зачищая дом за домом. Соседние группы идут по параллельным улицам. Работаем спокойно. Без особых нервов. Мы такое делали уже не раз. Хорошо, что здесь нет мирных жителей. Видимо, удрали от приближающегося фронта. Или их выгнали сами боевики. Которые сейчас пытаются дать нам отпор. Но это у них плохо получается. Прижимаюсь к стене из пенобетонных блоков-кирпичей. Тут такими все поселковые дворы огорожены. Да, и сами дома из таких же блоков построены и покрыты глиняной песчаного цвета штукатуркой. Слышу за стеной возбужденные крики на арабском. А вот и противник обнаружился. Тут из союзников только танкисты. Сирийской пехоты здесь нет. Значит, работаем! Отцепляю от разгрузки гранату, выдергиваю кольцо и отпускаю чеку, которая со звоном отлетает в сторону. Хлопок сработавшего запала почти не слышен на фоне разгорающегося боя. Считаю до двух и забрасываю ребристое яйцо оборонительной гранаты через стену во двор. Туда, где я слышал вопли боевиков. Почему я гранату сразу не метнул, а отсчитал две секунды? Так чтобы ее ко мне обратно не кинули. В этом то вся хитрость. Граната рванет в среднем через пять секунд после активации запала. Если сразу же метнуть, то противник может подхватить ее и запулить обратно. А так, схватит гранату, а она у него в руке взорвется. Такие вот маленькие хитрости познаются с опытом, щедро политым кровью. Во дворе за стеной раздался испуганный вопль. Потом рванула моя граната. Там кто-то завыл от боли. Похоже, есть контакт. Быстро заглядываю через коллиматорный прицел автомата в пробоину в стене. В пыли, поднятой взрывом моей гранаты, вижу три тела, лежащих на земле. Одно из них ворочается и воет от боли. Автомат в моих руках рявкает, толкая меня в плечо. Вой прерывается. Делаю контроль и по остальным боевикам. На всякий случай. Рядом со мною присел один мой боец. Указываю ему на стену и прошу чтобы подсадил. Через пару секунд я уже во дворе. Настороженно оглядываюсь по сторонам. Боком перебегаю к воротам. Они тут практически однотипные во всех сельских дворах. Металлические с простеньким засовом и встроенным замком. И выбивать такие дверцы не просто. Проще через забор перелезть. Сейчас ворота закрыты на засов. Кося глазом по сторонам, отодвигаю засов, и во двор просачиваются мои бойцы. Двое из них, пригибаясь, начинают обходить дом. Еще один осматривает хозяйственные пристройки. Остальные трое со мною будут чистить дом. Приближаемся держа под прицелом окна и входную дверь. На верх тоже поглядывать не забываем. Здесь у всех домов крыши плоские с бортиками. На таких крышах очень удобно сидеть в засаде. Но пронесло. По нам никто не стреляет. Может и некому уже это делать? И все обороняющие это здание вон там во дворе остывают. Но бдительности терять нельзя. Ведь, при зачистке вот таких убогих домишек можно легко схватить пулю. Наконец, я у двери. Осторожно проверяю ее на растяжки и другие взрывающиеся сюрпризы. Чисто! Не успели заминировать. Стволом автомата приоткрываю металлическую дверь (реально, у них тут все двери железные, так как дерево в пустыне в дефиците) и заглядываю внутрь дома. Осматриваюсь. Врагов не видно. Но я не рвусь вперед. Внимательно разглядываю пол и стены. Тут надо быть осторожным. Поторопишься, не заметишь нажимную пластину фугаса, наступишь. А потом тебя привезут домой в закрытом гробу. В Сирии идет очень подлая и грязная война. А мины различных форм и размеров боевики очень любят применять. И делают это довольно часто. С большой фантазией. Поэтому, я аккуратно захожу в дом. Бойцы следуют за мною. Они тоже опытные кадры. Также не особо торопятся. А дальше начинается зачистка дома. Быстро проверяем комнаты. Кругом пусто. Врагов не обнаружено. Осталось заглянуть на крышу. Медленно поднимаюсь по лестнице, поводя стволом автомата. Вот я уже наверху. Начинаю осматривать крышу. И вдруг, слышу громкий щелчок. Моментально разворачиваюсь и вижу черный зрачок ствола снайперской винтовки Драгунова, подрагивающий в паре метров от моего лица. А поверх ствола обнаруживаются вытаращенные от страха глаза молодого, чумазого паренька. Почти мальчишки. У него борода еще не начала расти. И сейчас он судорожно давит на курок. А выстрела все нет. И тут я понимаю, что этот воин Аллаха только что мог меня пристрелить. Я его не видел. Он здесь хорошо засел. По-хитрому. С лестницы не сразу заметишь. В затылок целился, собака серая, переодетая! Вот только, не повезло ему. Винтовочку то почаще чистить нужно, особенно в пустыне. Похоже, что СВД заклинило, а может патрон осечку дал. Тут в Сирии таким старьем стреляют. Еще времен аж Первой Мировой Войны. Старые боеприпасы со временем портятся, протухают и дают осечки. Наши взгляды встречаются. На долю секунды мы замираем. А затем я вскидываю автомат и прошиваю неудачливого снайпера длинной очередью. Мое оружие работает безотказно. Ведь, я за ним хорошо ухаживаю. Слайд опять меняется...
   Кроме сцен войны в бредовых видениях мелькал Гимтош, который мне что-то говорил, но я его не мог расслышать. И там была невыносимо прекрасная эльфийка. Красота ее являлась какой-то неземной. Живые женщины так выглядеть не могут. Может богиня какая-то? Гимтош, вроде бы, что-то там такое говорил о своей подружке эльфийской богине.
   Прихожу в себя я от того, что кто-то меня старательно облизывает. И язык у этого кого-то шершавый и не самый маленький. Открываю глаза и тут же зажмуриваюсь.
   - Тьфу! Кха, кха! Проглот, хватил меня уже обслюнявливать! - говорю я, отпихивая в сторону массивную саблезубую морду. - Фу, фу! Отвали от меня, подлиза мелкая!
   Назвав харсифа мелким, я слегка погрешил против истины. За последний год Проглот из сорокакилограммового зверька, размером с рысь, превратился в огромного саблезубого тигра. И окрас его изменился. Сейчас морду и спину моего харсифа покрывали прерывистые коричневые полосы. А шерсть на боках и лапах приобрела серо-дымчатый цвет рыжеватого оттенка. Живот из белого стал светло серым. И саблеобразные верхние клыки тоже заметно удлинились. Ну, и когти Проглота теперь стали очень грозным оружием. Он, как-то раз, на моей тренировке захотел со мной поиграть и ощутимо так поцарапал Доспех Духа. Тот самый доспех, на котором стальной двуручный меч не оставит ни малейшей вмятины после сильнейшего удара. Да, и ускоряться мой питомец мог не чуть не хуже меня. В шутливых тренировочных поединках с ним я это хорошо выяснил. Не зря, эльфы называли харсифов необычными животными. Это специально выведенные химеры, которые могут применять магию на инстинктивном уровне. Очень опасный противник для магов. Не говоря уже о простых бойцах. Да уж! Котенок то ощутимо так подрос. Пришлось для него даже выделить отдельное помещение рядом с моими апартаментами. Держать такого большого зверя дома не очень удобно. Это раньше, когда он был размером с крупную собаку, таких проблем не было. А ведь, я не один живу. У меня есть любимая жена и маленький ребенок. Однако, Проглот был не согласен и, при каждом удобном случае, пробирался в жилые комнаты ко мне поближе. Сначала Кэрэвэн его пыталась гонять, но затем смирилась и теперь стала даже подкармливать мохнатого подлизу разными вкусняшками. Этому хитрому харсифу не так-то уж просто отказать. Он ведь еще и неплохой эмпат. Умеет втираться в доверие. Но чтобы он окончательно не обленился, я регулярно выгонял его из подземного города на поверхность. Пускай, гуляет и охотится. Дичи в окрестностях Пика Драконов хватает. Особенно сейчас, когда стал возрождаться Волшебный Лес. Моего харсифа тут уже все знали. Никто из гномов или эльфов его не тронет. Как и он их.
   И еще, теперь у меня есть новый верховой скакун. Больше мне не нужен рох или боевой конь. На харсифе ездить гораздо интереснее. Кстати, эту идею мне невольно подсказала супруга. Она как-то проговорилась, что эльфы раньше так использовали своих харсифов. Я попробовал. И у меня получилось. Правда, ездить верхом на Проглоте - это вам не размеренные скачки на рохах. На самом деле, это довольно экстремальное занятие. Эльфийские саблезубые тигры очень быстро бегают и очень далеко и высоко прыгают. Конечно, все у меня получилось не с первого раза. Падений, шишек и вывихов плеча было предостаточно. Но, в конце концов, я все таки приноровился и смог наслаждаться ездой на таком необычном скакуне как харсиф. В этом мне сильно помог дед моей жены. Кайлен ив' Геллори был хорошо знаком с этими химерами еще до Войны с Ящерами. Поглядев на мои мучения, он дал мне несколько неплохих советов и даже подарил специальное седло, адаптированное под харсифов. Из такого седла с хитрой высокой лукой и удобными страховочными зажимами вывалиться было довольно сложно. Вот после этого дело пошло на лад. Мы с Проглотом стали часто гонять по округе. Был в том какой-то непередаваемый кайф. Дикая скачка на бешенной скорости по пересеченной местности и головокружительные прыжки верхом на харсифе по скалам. Кстати, лазал мой котик по горам очень даже профессионально. Правда, Кэрэвэн я об этом не рассказывал. Нечего ее нервировать. Она бы такой экстрим не одобрила и стала волноваться за меня. А она у меня все же теперь кормящая мать. Поэтому, для нее я, просто, выгуливал своего питомца перед сном.
   - Любимый, ты пришел в себя, наконец-то! - закричала очаровательная эльфийка, вбегая в комнату. Видимо, радостное урчание Проглота привлекло внимание Кэрэвэн. Моя супруга, несмотря на рождение ребенка, была все также красива. Я невольно залюбовался ею. Бесподобна! Как всегда! И вся эта красота принадлежит только мне одному? Захлебываясь слезами радости, Кэрэвэн с обнимашками и поцелуями начала рассказывать.
   Вот так вот! Оказывается, я пролежал без сознания двенадцать суток. И при этом, все время бредил. Разговаривал на каком-то незнакомом языке (подозреваю, что это был русский). Поминал Гимтоша. Кстати, моя супруга с нами на войну не отправилась. Она хотела, но я ей не позволил этого сделать. Эх, хорошо жить в махровом средневековье. Тут жена обязана слушаться мужа. Ни о каких феминистических бреднях и равноправии полов тут еще не слышали. Поэтому, Кэрэвэн, скрепя сердце, осталась дома. Она ведь у нас сейчас сидит с маленьким ребенком. А это не располагает к дурным подвигам в стиле фэнтези. Хотя, место среди воинов нашей армии моей жене и так не светило. Увы, но здесь о хрупких воительницах в бронестрингах и бронелифчиках никто не слышал. Не было тут таких валькирий, суперженщин и амазонок. Это ведь не анимешная сказка для подростков, а вполне реальный мир меча и магии. Нет, женщины гномов и эльфов вполне могли обращаться с оружием, чтобы в случае нужды защитить себя и своих близких. Но никто из них не делал войну своей профессией. Женщины - это очень здравомыслящие и умные существа (чего не скажешь про мужиков). Они никогда не будут тратить свою жизнь на такую ерунду, как воинское ремесло. У них и без этого хватает занятий, более интересных с их точки зрения. Даже женщины, обладающие магической силой, не стремились стать боевыми магами. Вот и Кэрэвэн была неплохой целительницей. И если бы не ребенок, то она бы напросилась с нами в военный поход. В качестве армейского лекаря. А что? Медики являются очень полезными кадрами для любой воюющей армии. Вот среди них тут как раз было очень много женщин. Почему-то у них лучше получалось лечить. А у мужчин хорошо выходило убивать. Ох не зря, здесь даже боги, отвечающие у всех рас за медицину, были женского пола.
   Кстати, позднее я узнал, что мне тогда в бреду Гимтош с эльфийкой вовсе не пригрезились. Мой божественный покровитель упросил свою подружку богиню лекарей и травников Лилибу полечить меня. А то смертные лекари бы не справились с моими ранами. И я бы умер. Меня все же поранил не обычный противник, а аватар бога. И это уже серьезно. Обычные методы лечения тут не помогут. У меня была серьезно повреждена аура. И я медленно умирал, но Гимтош вовремя подсуетился, и эльфийская богиня меня спасла от смерти. Впрочем, она то особо не сопротивлялась и быстро согласилась мне помочь. Так как знала, кто я такой. Мне потом поведали по секрету, что среди эльфийских богов я являюсь, наверное, самым популярным гномом. Все помнили мою шутку про возрождение Волшебного Леса при помощи магии гномов. Ведь, именно она стала толчком к образованию этого необычного союза между эльфами и гномами.
   Тем временем, моя любимая жена обрушила на меня лавину причитаний и упреков. Как ей было одиноко и страшно, когда меня привезли обратно в Пик Драконов. Как она пыталась вылечить меня. И тут старалась не только она одна. Лучшие целители гномов и эльфов тоже пытались, что-то сделать. Но все было тщетно. Я метался в бреду и медленно умирал. Как много ночей она проплакала возле моего бесчувственного тела. Страдала, молила богов о помощи. Это было самое страшное время в ее короткой жизни. Даже в плену у рабовладельцев ей не было так плохо и страшно. Она боялась меня потерять. И не представляла, как сможет потом жить. А потом она обозвала меня бесчувственным болваном, который заставил ее понервничать. И собралась закатить мне настоящий скандал. В стиле "где ты опять шлялся, зараза". Женская логика в действии. От продолжения разборок меня буквально спас так вовремя пришедший архонт. Дядя Дунутран каким-то образом узнал, что я очнулся. И поспешил навестить больного меня. И я за это ему был очень сильно благодарен, глядя на распахнутые в негодовании глаза жены. Я все понимаю. Женам таких адреналиновых наркоманов как я приходится нелегко. Мы где-то там занимаемся экстримом и совершаем подвиги, а им приходится терпеливо ждать, сидя дома. И мучиться от неизвестности, гоня дурные предчувствия. И тут вполне понятна реакция женщины на возвращение своего непутевого супруга после очередных приключений. Им тоже нужна разрядка. Отсюда и бурные скандалы, закатываемые нашими слабыми половинками. Я это хорошо понимаю и не осуждаю свою молодую жену. Но архонту я все же благодарен за его оперативное появление в моей комнате. Кстати, он пришел не один, а в сопровождении свиты. Они то и стали громоотводом. Тут уже Кэрэвэн встала насмерть и не пустила ко мне никого кроме дядя Дунутрана. Выпустила пар моя девочка. А я порадовался, что она это проделала не на мне. Наблюдая, как хрупкая эльфийка выгоняет массивных гномов из комнаты, я поразился ее схожести с земными медиками. Те тоже не любили пускать к своим больным многочисленных посетителей. Забавно! Миры разные, а врачи в них ведут себя одинаково. Хе, хе!
   Дяда Дунутран утолил мой информационный голод. Он меня успокоил. Мы все таки победили. А то я немного волновался, как там все кончилось? После того, как меня вырубило. После взрыва сердца аватара Лучезарного погибло очень много врагов. Рвануло то в самой гуще кругоносной армии. По самым грубым прикидкам тогда было уничтожено не менее двух тысяч человек. Воронка там образовалась не хилая. Даже скалы по краю горного прохода потрепало. А люди и лошади там находились на открытом пространстве очень плотно. Ни укрытий, ни окопов там не было. Отсюда и такие чудовищные потери. Хотя, цифра самая приблизительная. Тела то в эпицентре взрыва просто испарились от запредельной температуры. От них остались только расплавленные, металлические куски доспехов и оружия. Все остальное сгорело во вспышке искусственного солнца, возникшего там на несколько мгновений. Моя чуйка меня не подвела, и я тогда вовремя избавился от этой опасной вещи. Божественная энергия, сосредоточенная в сердце аватара, пошла в разнос когда мой противник был повержен, а Лучезарный покинул реальный мир. Выброс божественной Силы через взрыв стал лишь вопросом времени. Страшно подумать, что случилось бы, если сердце аватара сдетонировало у меня в руках. Тут бы мне не помог ни Гимтош, ни его подружка. Поэтому, о точном числе погибших кругоносцев сказать трудно. Вполне ожидаемо, что после такого магического феерверка в рядах наших противников возникла паника. Началось повальное бегство, в котором много людей были задавлены насмерть или получили ранения. Ведь, обезумевшая от страха огромная толпа, в которую превратилась еще совсем недавно грозная армия кругоносцев, находилась в узком горном проходе. Люди и лошади в панике бежали прочь, не разбирая дороги, сбивая с ног и давя друг друга. Наша армия тоже в этот момент не сидела сложа руки. Как только враг побежал, его начали преследовать. Сначала гномы и эльфы без всякой жалости убивали бегущих людей. Правда, потом все же стали брать в плен тех, кто бросал оружие и сдавался. Разбитых кругоносцев преследовали километров десять. И тут особо отличились все наши всадники. Так как пехотинцы от них значительно отстали. В общей сложности, из всей вражеской армии смогли спастись только около трех тысяч деморализованных людей. Эти остатки кругоносного войска теперь даже и не помышляли о продолжении похода к Пику Драконов. Они в ужасе бежали до самых границ Вольных Марок, неся с собой рассказы о страшном поражении. Орден Лучезарного Пламени понес катастрофические потери. Погибли многие иерархи из его верхушки. В том числе, и сам магистр Эго фат' Юргер, который был убит во время взрыва сердца аватара. Это был ошеломительный разгром. Мы доказали, что с нами надо считаться. Таких огромных потерь рыцарские армии Вольных Марок еще не знали. Обычно, в войнах феодалов убитых и раненных не так много. Тут своих врагов предпочитают брать в плен, а потом получать за них выкуп. А мы в одной битве уничтожили столько воинов, сколько не гибнет в войнах маркизов за несколько лет. Перебив столько народу, гномы и эльфы показали, что с ними не стоит связываться. Только страх перед тотальным уничтожение сможет удерживать воинственных феодалов от нападений на Пик Драконов. Вот пускай, боятся и сомневаются в своих силах. Хотя бы несколько лет. А там уже подрастет и окрепнет Волшебный Лес, и никакие чужаки не смогут проникнуть к Пику Драконов без нашего разрешения. Тогда нам не будет страшно никакое вторжение. По крайней мере, такую армию, что смогла бы пробиться через полноценный Волшебный Лес, местные маркизы собрать не смогут. Это вам не древние ящеры, оперирующие миллионными армиями. Конечно, магия штука крутая, но без поддержки воинов маги много не навоюют. Это своеобразный симбиоз. В бою маги прикрывают воинов от вражеской магии, а воины прикрывают магов от воинов противника. И только вместе они побеждают.
   Хотя, битва, произошедшая недавно, является скорее исключением из правил. Тут в дело вмешались боги, а это уже другой уровень. Между прочим, наше сражение с кругоносцами позднее назвали битвой в Грохочущем ущелье. И такое название придумали люди. До этого момента тот горный проход не имел названия. Гномам и эльфам было не до такой ерунды, как обзывать каждую скалу или горную долину. Это люди любят давать звучные названия различным географическим объектам. Ну, Грохочущее ущелье, так Грохочущее ущелье. Гномы и эльфы не стали возражать против такого названия. Кстати, не думайте, что мои соратники были отмороженными убийцами, убивающими всех без разбору. Пленных у нас после того боя было довольно много. Три тысячи шестьсот тридцать девять человек. Откуда такая точная цифра? Так гномы любят учет. Кормить то всех этих людей пришлось нам. Хорошо, что вопрос с их размещением решился довольно просто и оригинально. Никто не стал их тащить в подземелья Пика Драконов. Не строил для них концлагерь. Природа все уже сделала за нас. Пленников загнали в одну из небольших тупиковых горных долин. Это место было окружено высокими скалами, которые для жителей равнин из Вольных Марок были непреодолимым препятствием. Это гномы и эльфы бы еще попытались по ним полазить в поисках пути на свободу. Они то к такому ландшафту привычные. А люди сидели смирно и вырваться из долины, ставшей лагерем для военнопленных, не пробоваться. Вход сюда был только один. Через извилистый узкий проход среди гор, который охраняли четыре сотни эльфов, вооруженных до зубов. Оружие и доспехи у пленников отобрали. Кормили их исправно. Хотя, пища была простой и грубой (никто не стал бы тратить изысканные деликатесы на пленных врагов), но ее хватало всем. Голода в рядах наших пленников не наблюдалось. С питьевой водой у них тоже было все в порядке. В долине, где содержались пленники, было три родника. Поэтому, люди даже и не пытались конфликтовать со своими надзирателями. Помимо богатых трофеев, доставшихся нам на поле боя, мы поимели прибыль еще и с наших пленников. К счастью, кормить их долго не пришлось. Через три месяца лагерь, где содержались пленники, опустел. К тому времени за половину из них заплатили хороший выкуп по всем феодальным правилам и традициям. А остальных людей у нас купили представители городского магистрата вольного города Ваас. Нет, их забирали не в рабство. Настоящие рабовладельцы к нам, кстати, тоже подкатывали, но гномы их послали очень далеко по сексуально-пешеходному маршруту. Гномы и эльфы этих кадров не особо любят. Так вот, ваасцы выкупили всех пленников, оставшихся у нас. За что бывшие кругоносцы должны были отработать три года в качестве воинов на службе у вольного города Ваас. Таким образом, все были довольны. Пленники получали свободу, мы избавлялись от необходимости кормить и охранять этих дармоедов, а также получали выкуп за них. Ну, а вольный город Ваас получал умелых воинов за небольшую плату. Обычные то наемники со стандартным контрактом стоили бы горожанам намного дороже. Кстати, лояльность кругоносцев перед ваасцами на три года закреплялась специальной, магической клятвой, которую нарушить практически нереально. Но бывшие пленники не выглядели несчастными, когда покидали долину, ставшую местом их заключения. Подумаешь, три года! Отслужат! Ведь, они будут не бесправными рабами, а воинами на службе у городского магистрата. А это не самое плохое место службы. Они на такое везение и не надеялись. Думали, что мы их просто прирежем, если не получим за них выкуп. Что было в порядке вещей в этом мире. Хорошо, что до этого не дошло.
   И еще хочу похвастаться, что моя коллекция трофейного оружия и доспехов пополнилась. Дядя Дунутран передал мне латный доспех аватара Лучезарного с проломленной грудной пластиной и меч магистра Ордена Лучезарного Пламени. Доспех магистра, к сожаления, не уцелел при взрыве. А латы аватара стали жемчужиной моей коллекции. Их гномы хорошенько почистили от крови и грязи. И даже отполировали. Теперь в главном зале моих апартаментов на специальном постаменте стоит каменный манекен, облаченный в полные, рыцарские латы. Пробоину на груди доспеха я заделывать не стал. Зачем? Это же яркое напоминание о моей самой выдающейся победе. Признавая которую, гномы присвоили мне официальное прозвище Богоубийца. К прозвищам в этом мире относятся серьезно. Их разумные получают за особые заслуги и свершения перед обществом. Теперь в летописях нашего клана я значусь как Грос Богоубийца.
   Но хватит обо мне! Жизнь после нашей победы над кругоносцами снова вошла в мирную колею. Архонт, впечатленный огневой мощью ракет и карабинов, продемонстрированной в ходе битвы в Грохочущем ущелье, решил, что нашему клану не помешает иметь больше такого замечательного оружия. Раньше мне приходилось продавливать продвижение этих новинок в армии гномов. А теперь верхушка клана Дронт стала сама ратовать за расширение производства нового оружия. Когда имеешь такую поддержку властей, то дело быстро идет на лад. За следующие полгода все наши сотни получили новенькие самозарядные карабины, ракетометы и силовые доспехи. При перевооружении гномьей армии нашего клана ориентировались на мою сотню. Ее взяли за эталон. И теперь все сотни клана Дронт состояли из шести десятков стрелков с карабинами и сорока бойцов в силовой пехотной броне типа "Дракон", вооруженных ракетометами. Проблему с боеприпасами тоже удалось решить. Сейчас на небольшую войну их должно хватить. И гномьи мастера на этом не собираются останавливаться. На Клановом Совете было решено создать стратегический запас патронов и ракет. Лишним не будет. А то мои бойцы практически израсходовали весь свой боезапас в ходе боя в Грохочущем ущелье. Может быть, еще на одну вражескую атаку у них патронов и ракет бы хватило? Но потом все. Только в рукопашную драться пришлось бы. И это привело бы к большим потерям. А гномов в нашем клане не так уж и много. Нам расти и крепнуть надо, а не терять своих бойцов. И огнестрельное оружие даст нам большое преимущество перед более многочисленными врагами. Дядя Дунутран это наконец-то понял. Что стало большим облегчением для меня. Теперь у нашего клана есть будущее. Новое вооружение выводило гномов на совершенно другой уровень военного дела. Кстати, сейчас у меня было полно инструкторов по стрельбе из нового оружия. И я как настоящий командир и большой начальник только наблюдаю, как бойцы из моей сотни обучают других гномов обращаться с карабинами и ракетометами. В данный момент нет той запарки, которая была вначале. Когда только один я и знал, как обращаться с огнестрельным оружием. Вот тогда я работал на износ. А сейчас, просто, курорт. Смотреть, как работают твои ученики можно бесконечно. Хе, хе!
   На международной арене о клане Дронт не забыли. Правда, теперь нас уже не рассматривали как жертву, а скорее наоборот. Все пытались с нами подружиться. За эти полгода к Пику Драконов заявилось несколько десятков посольств из Вольных Марок и из трех вольных городов. Все заверяли нас в своей дружбе, а некоторые послы наводили справки насчет союза. Орден Лучезарного Пламени за годы своего существования успел нажить намело врагов. Не всем в Вольных Марках нравилась их политика и гонения на культы других богов. Правда, раньше у них была военная сила и божественная поддержка их бога. Но после трепки, которую мы устроили орденцам в Грохочущем ущелье, их позиции сильно ослабли. И сейчас маркизы сколачивали коалицию для борьбы с орденом. И повод даже для этого нашли вполне законный. Недавно умер один из вольных маркизов. Событие довольно обыденное. Таким никого не удивишь. Все мы когда-нибудь умрем. Но когда огласили завещание венценосного покойника, то многие пребывали в настоящем шоке. Маркиз Лотор фат' Краус после своей смерти завещал все свои владения Ордену Лучезарного Пламени. Может быть, это была какая-то афера орденцев. А может, старый маркиз совсем сбрендил на старости лет. Но его решением были многие недовольны. Особенно, ярились наследники почившего маркиза. Его старший сын отказался признавать предсмертную волю отца и заявил, что он будет сражаться с Орденом Лучезарного Пламени за свое наследство. У молодого феодала сразу же нашлись сторонники, а несколько соседних маркизов пообещали ему свою помощь в борьбе с орденом. В вольных Марках намечалась новая, феодальная война. Обе стороны готовились. Собирали бойцов, ковали оружие, искали союзников. И тут сторонники молодого Крауса вспомнили о тех, кто и стал главной причиной ослабления Ордена Лучезарного Пламени. О нашем клане. И гонцы с предложением военного союза не заставили себя долго ждать. Пока, члены Кланового Совета ведут с ними переговоры. Но все идет к тому, что мы примем это предложение и станем участвовать в войне против ордена. Сейчас гномы усиленно торгуются, выбивая с людей различные преференции для клана Дронт. Я в эти дипломатические игры не лезу. Хотя, меня это тоже коснется. Дядя Дунутран по секрету поведал мне, что маркизы настаивают на посылке в Вольные Марки нашего небольшого, воинского контингента. И особо подчеркивают, что хотят видеть командиром этого контингента Гроса Богоубийцу. Того, кто убил аватара Лучезарного в поединке. Ведь, для рыцарей из Вольных Марок я стал легендарной фигурой. Вот и спорят. Чего и сколько люди пообещают клану Дронт за то, чтобы гномы поучаствовали в этих средневековых разборках. Да, и таких врагов как Орден Лучезарного Пламени надо добивать. Подобные им всегда будут нашими врагами. А если враг не сдается - его уничтожают! Ну, а что же я? Прикажут - пойду на войну. Это моя работа. Я теперь Клинок клана Дронт! Защитник Пика Драконов! Это теперь мой дом! Мне есть за что сражаться! И я не боюсь!!!

Оценка: 6.01*19  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Пылаев "Видящий"(ЛитРПГ) И.Воронцов "Вопрос Времени"(Научная фантастика) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Л.Хард "Игры с шейхом"(Любовное фэнтези) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Антиутопия) Eo-one "План"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"