Комарова Диана Валерьевна: другие произведения.

Четыре стихии

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 6.04*19  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    7.10 - еще одна редакция старого материала! ))))
    Наверное, я закричала во сне. Когда я рывком села на кровати, тяжело дыша, рядом стояла чья-то фигура. От неожиданности я пискнула, и фигура рванула ко мне. - Эшли, Эшли, это я... - я увидела перед собой испуганное лицо молодой девушки, но по прежнему не могла прийти в себя. - Эшли, это я, Эмма. Твоя сестра. Эш, ты как? Тебе приснился кошмар?

  Наверное, я закричала во сне.
   Когда рывком села на кровати, тяжело дыша, рядом стояла чья-то фигура. От неожиданности я пискнула, и фигура резко развернулась ко мне.
   - Эшли, Эшли ... - я видела перед собой испуганное лицо молодой девушки, но по-прежнему не могла прийти в себя. - Эшли, это я, Эмма, твоя сестра. Эш, ты как? Тебе приснился кошмар?
   - Кошмар, просто кошмар... - закивала я измученно. Постепенно в голове всплывало, кто я и где нахожусь. Я Эшли Томпсон. Живу в Лондоне вместе с родителями, старшим братом и сестрой. Мне двадцать, учусь в престижном университете на юриста, а в свободное время хожу в кино с друзьями. Эмме двадцать один, она вернулась домой на несколько дней, поэтому мы вновь делим одну комнату, как и раньше. С ней мы не разлей вода, а вот с Джесси, моим братом, мы постоянно цапаемся. Наверное, лет через десять у нас и возникнет мир, а пока мы живем как кошка с собакой. Между нами разницы всего два года, а кажется, что целая вечность!
   - Не расскажешь? - Эмма забралась ко мне на кровать и зажгла ночную лампу. Свет рассеял темноту и осветил ее лицо, обрамленное светлыми волосами. Ее карие глаза смотрели так озабоченно, что только сейчас я запоздало поняла, что меня все колотит озноб, а ночная сорочка насквозь промокла от пота, и холодные ручейки предательски стекали по спине.
   - Там было... огромное здание, - запинаясь, начала я, морща лоб и вспоминая то, что меня настолько перепугало. - Что-то вроде особняка. И оно все полыхало. И я была внутри него... и огонь никак нельзя было погасить... огонь - это словно я... Я бегу... по коридору, по лестнице...а оно преследует меня... большое. Что-то большое и странное. Я боялась обернуться, поэтому не поняла, что это. Но было жутко.
   - Эшли, ты пересмотрела ужастиков, - усмехнулась сестра, накручивая на палец светлый локон. Она протянула руку и взъерошила мою и так встрепанную ото сна шевелюру.
   - Это было жутко! - повторила я, привычно вывернувшись из-под ее руки. - Потом были огоньки... Маленькие огоньки, которые плясали вокруг меня, и тогда я перестала бояться. Потом еще был какой-то мужской голос...
   - Парень? - заинтересовалась та. - Это уже интересней. Ты его знаешь?
   - Нет, я его не видела. Знала, что он ищет меня - голос звучал совсем рядом, как будто мы по телефону говорили через гарнитуру, только не было никакого телефона...
   - Как это?
   - Не знаю, - я посмотрела в окно. Небо уже начинало светлеть на востоке, скоро рассвет. - А потом вдруг - резкая боль. Я чувствовала ее всем телом, словно это было наяву. Так больно, что я даже закричала. И это было по-настоящему. Больно.
   - И сейчас больно? - нахмурилась Эмма, пристально разглядывая меня.
   - Нет, - мотнула я головой.
   - Эш, это всего лишь сон! Такого быть не может. Может, тебе почудилось?
   Я неопределенно покачала головой. Мысли в голове путались, первобытный страх ушел, и все это показалось таким бредом... Больно? Но почему сейчас я ничего не чувствую? Если боль была, то куда она так резко и быстро пропала?
   - Скорее всего. Прости, что напугала тебя...- я порывисто обняла сестру и чмокнула ее в щеку. - Просто у меня сегодня тяжелый день намечается...
   - Ничего, все в порядке, - улыбнулась та, ткнув мне пальчиком в нахмуренный лоб.
   - Пойду в душ, - сообщила я, соскакивая с кровати. - Прости, не хотела будить тебя... - я еще раз извинилась, подхватывая со стула халат.
   В квартире все еще спят. Часы показывают половину седьмого, так что до семи будет тишина и покой. По крайней мере, до того момента, пока не встанет Джесси.
   Понежившись под теплым душем, я уже осознала, что вела себя как полная идиотка. Хотя... кошмары бывают у всех!
   Вытерев запотевшее зеркало полотенцем, я улыбнулась собственному изображению. На меня смотрела вполне обычная девушка с мокрыми растрепанными волосами. И я, и Эмма можем похвастаться светлыми серебристыми волосами, только я свои обстригла и щеголяла с вздорной мальчишеской стрижкой. И она, кстати, мне очень подходила!
   Когда я выходила из ванной, столкнулась с Джесом, который уныло плелся на кухню. Ему тоже надо учиться, как и мне, поэтому в такую рань встаем только мы. Родители встают довольно поздно - отец едет в офис к десяти, и ему туда двадцать минут езды, а мама вообще сегодня отдыхает - у нее выходной.
   - Купи себе собаку-поводыря, - фыркнул брат, отскочив в сторону - я чуть было не протаранила его, сонно бредущего по коридору, дверью.
   - Нормальные люди в такую рань не шастают, - отмахнулась я от него.
   - Вот именно!
   - Иди в задницу, Джес.
   Мы хмуро посмотрели друг на друга и разошлись в стороны: я в спальню, брат - на кухню. Хвала богам, что мы учимся в разных университетах! Джесси учится в театральном колледже, и больше мне и не надо знать. И мне не больно-то и хотелось! Иметь в родственниках такую заносчивого и самовлюбленного эгоиста я даже врагу не пожелаю. Настроение у него меняется как у хамелеона: он то мрачен и молчалив, то подозрительно весел и способен часами говорить и смеяться не переставая. Я подозревала одно время, что он просто наркотой балуется, но как-то не особо мои подозрения оправдывались. Хотя в последнее время он слишком рассеянный...
   Завтракать не хотелось, поэтому мне оставалось только привести себя в порядок, побросать тетрадки в сумку и гордо удалиться в коридор. А на улице опять слякоть и дождик моросит...
   А что вы еще хотите от Лондона?
  
   Вскоре это утро забылось, да я и не брала все это в голову. Время шло, я даже успела поменять двух бойфрендов и завести нового, представляете? А потом...
  
   День для меня был явно неудачным, поэтому я разгуливала по магазинам и закупалась предметами нового гардероба в гордом одиночестве. Поэтому можно представить, как стало 'весело', когда вокруг меня начала прыгать и заливисто лаять огромная черная собака, виляя хвостом. Естественно, я от неожиданности перепугалась и шарахнулась в сторону, споткнулась и чуть не рухнула на тротуар. Меня успели поймать почти у самой земли.
   - Простите, - на меня смотрел молодой парень, держа зверя за ошейник другой рукой. - Лакки очень добрый, не пугайтесь.
   - И он всегда у вас кидается на незнакомых девушек? - сухо поинтересовалась я, деловито отряхивая идеально чистую юбку. - Я чудом каблук не сломала.
   - Видимо, вы ему просто понравились, - он равнодушно передернул плечами и потрепал собаку по голове. - Еще раз извините, ладно?
   - И впредь держите свою собаку на поводке, - кивнула я на прощание и уже разворачивалась, чтобы пойти дальше, как пес схватил один из пакетов с покупками и чуть потянул на себя, заворчав. И я, и парень просто рты раскрыли от неожиданности.
   - Лакки! - он недоуменно прикрикнул на пса, с силой дернув его за ошейник. - Ты - невоспитанная собака!
   - Вы это специально? - начала злиться я, робко дергая пакет на себя.
   - Отпусти! - парень выглядел крайне растеряно, безуспешно пытаясь оттащить собаку. Я присела перед собакой на корточки и погладила его по большой голове. Пес радостно вильнул хвостом, отпустил пакет и бросился меня облизывать. - Лакки, фу! - парень все-таки оттащил собаку в сторону. - Это не моя собака, - признался он. - Поэтому с ним так тяжело. Еще раз извините, - незнакомец едва улыбнулся мне одними уголками губ и потянул упирающегося пса в другую сторону.
   Интересная собака.
   Я посмотрела странной парочке вслед и неспешно пошла к остановке, искренне надеясь на то, что не буду ждать автобус целую вечность, как это обычно и было.
   Зря, кстати, надеялась...
  
  
   Моя подружка Наташа, или просто Таша - большой любитель поговорить. Она может трещать без умолку несколько часов подряд, рассказывая последние сплетни - мы с ней видимся только по воскресеньям. Дружим мы обе еще со школы, а потом поступили в разные колледжи и теперь видимся не так уж часто. А когда это происходит, поглощаем любимое мороженое в нашем любимом кафетерии у самого Биг-Бена. Погода сегодня радовала, и мы уютно разместились за открытыми столиками под огромным тентом, сделав заказ. Я, как обычно, беру три разных шарика, и одно из них обязательно шоколадное с карамелью и кусочками мармелада. Мряяямс!
   Таша с упоением рассказывала о том, что все парни - сволочи, а я лишь с улыбкой выслушивала ее тираду, лишь посмеиваясь - у меня с Майклом, моим новым молодым человеком, все отлично - наши отношения перешли на самую лучшую стадию.
   - И после всей нашей долгой дружбы этот идиот-переросток заявляет мне, что у меня, видите ли, акцент американский! Нашел к чему придраться, англичанин недоделанный! - фыркнула Таша. Да, у нее остался слабый акцент - она несколько раз в год ездила к родне в Штаты. - Все мужики такие меркантильные!
   - Просто он придурок, - я с нескрываемым наслаждением отправила в рот ложечку с мороженым. - Тебе хронически везет на людей с полным отсутствием интеллекта, не обижайся, конечно. К тебе липнут плохие мальчики.
   - А к тебе липнут только хорошие. Слишком хорошие...
   - От которых начинает тошнить через неделю, - согласилась я, улыбаясь и разглядывая набережную. Отсюда шикарный вид на Темзу, я упоминала?
   - Знаешь, по мне, ты начинаешь прогрессировать - Майкл такой правильный, и вы уже месяц встречаетесь. Ты меняешься.
   - Просто мне с ним вполне комфортно. Мы не вскрываем друг другу мозги, как обычно бывает. И он такой легкий на подъем, мне это нравится
   - А я и не сомневаюсь, ты любишь подкаблучников! - захихикала подруга, отчего я не сдержала смеха, и мы глупо захихикали, уткнувшись в пиалы с мороженым. - Что думают родители? Ты все-таки познакомила Майкла с главой семейства? - спросила Таша, лениво помешивая черный кофе. Это ее стандартный набор: три шарика мороженого и чашка крепкого эспрессо. Чай она ненавидела, да и я к нему равнодушна. Я ем только мороженое. Порции две-три, в зависимости от настроения.
   Я лишь кивнула:
   - Все отлично. Мама сияла от восторга, папа в принципе никак не отреагировал, а Джес как обычно... - махнула я рукой, усмехнувшись. - Сказал, что мой идеальный парень - это Франкенштейн, скрещенный с вампиром, оборотнем и гарпией...
   - Зато с крылышками! - ухмыльнулась Таша.
   - Супергерой! - расхохоталась я, представив этого гибрида. - Ростом метра два, с перекошенным лицом, со шрамами, с вампирскими клыками и бледной бескровной кожей, крыльями за спиной, волчьими ушками и хвостом, а так же с загнутыми крючковатыми конечностями с когтями. Супер. Мой идеал! Мой принц на белом мерседесе! Или драконе-олигофрене, мне все... Ой!!!
   Я просто подпрыгнула на стуле, когда холодный нос ткнулся мне в ногу. Сегодня, в честь такой важной встречи с подругой, я натянула короткую юбку и тонкие чулки. И, естественно, короткую курточку, в которой я щеголяла с осени до весны, доводя маму до бешенства, а молодых людей... ну, сами понимаете...
   Я пискнула от удивления, и большая черная морда, подозрительно знакомая, легла мне на колени. Огромные глаза пса были полны такой радости, что длинный хвост напоминал вентилятор.
   - Опять ты! - простонала я, хватаясь за голову.
   - Какой хорошенький! - мгновенно воскликнула Таша, двигаясь ко мне на стуле - пес даже ухом не повел, смотрел только на меня. Но погладить ей себя разрешил, и даже удостоил мимолетным взглядом.
   - Где твой хозяин? - поинтересовалась я у пса, но тот лишь уткнулся носом мне в юбку. Я не удержалась и погладила его по голове, сосредоточенно оглядываясь и высматривая в толпе недавнего симпатичного незнакомца. Видимо, хозяин был рад перспективе того, что невоспитанный пес сгинул с глаз долой, и спокойно отправился домой. Как говорила Таша, все мужики - настоящие сволочи. И что мне теперь делать с этим ... эммм ... животным?!
   Почесывая голову этому огромному черному псу, которого вроде бы звали Лакки, я придумывала дальнейший план действий. Отвести домой? Бред. Папа меня даже на порог с ним не пустит - у него аллергия на шерсть. Отдать в приют? Слишком жестоко для такой доброй и хорошей собаки.
   Ответ пришел сам собой.
   Таша нашла на ошейнике медную бляшку с номером телефона.
   Вздохнув с облегчением, я достала мобильник и набрала номер, который продиктовала подруга. Несколько гудков - и незадачливый хозяин взял трубку.
   - По собачке не скучаешь? - елейным голоском пропела я. Парень рассыпался в благодарностях и назначил встречу через два часа у Риджентс-парка. Точнее, предложила я, недалеко живу, да и парню было все равно, где получить своего питомца.
   Посидев в кафе еще с часик и наболтавшись с подругой (животное с видом полного облегчения валялось у моих ног, наевшись мороженого), я решила рвать когти в сторону дома, и мы попрощались до следующего воскресенья. Опять в два часа, на этом же месте.
   Пес радостно бежал рядом, не показывая ни малейшего желания отходить от меня дальше, чем на три метра. И почему сразу я? Чем я понравилась этому добродушному песику ростом с крупную овчарку?
   Не знаю.
   До Риджентс-парка я решила доехать на такси - в автобус или в метро я решила даже не соваться. С чужой собакой, да еще и без поводка...
   В Лондоне, как всегда, пробки. Поэтому приехала я как раз вовремя. Надо же, какая я стала пунктуальная, просто странно как-то.
   Оглянувшись вокруг и не приметив нигде того симпатичного парня, которого мы с Лакки и дожидались, я лишь на мгновение повернулась в сторону лотка с мороженым, как вдруг собака сорвалась с места, радостно виляя хвостом - и я увидела его хозяина всего в паре шагов от себя. А я ведь только что осмотрелась! Видимо, проглядела...
   Наконец, парень решил возблагодарить меня лично, и я еле-еле удержалась от смеха, увидев его ошарашенные глаза. Они, кстати, дымчатые, нежно серые, эти глаза, с пушистыми ресницами. А темные брови стоят милым 'домиком' от удивления. А он очень даже симпатичный!
   - Получите - распишитесь. Мороженого? - предложила я, пока парень собирал нижнюю челюсть с асфальта.
   - Быть не может! - парень хлопнул себя по лбу, запустил пятерню в золотисто-русые кудряшки.
   - Он сам ко мне привязался, - быстро выдала я, не желая, чтобы столь симпатичный молодой мужчина получил инфаркт.
   - Мороженого? - наконец, 'созрел' он.
   Мы взяли по рожку обычного пломбира и стояли у входа в парк.
   - Ты мне скажешь, почему твоя зверюга преследует меня? - не совсем дружелюбно поинтересовалась я, хрустя вафельным рожком. - Ты что, ее натаскал, чтобы она преследовала какую-нибудь симпатичную девушку? Может, ты маньяк-извращенец? - я с опаской посмотрела на русоволосого. Хотя из него маньяк, как из меня - дойная корова. Высокий такой, на целую голову выше. Подтянутый, неплохо одет - я люблю, когда парень хорошо одевается, и лицо такое притягательное, особенно серые глаза и брови.
   Парень скосил на меня еще более ошарашенные глаза.
   - Никакой я не маньяк, - буркнул он. - Честно говоря, я и сам не знаю, что на него нашло. Как я говорил ранее, это не моя собака. Не знаю, что творится у него в голове.
   - Знаешь, это замечательная собака, - подбодрила я его. Попытка не пытка. Может, проблемы у человека, а я тут еще со своими претензиями...
   - Угу, - вздохнул он как-то отчужденно.
   - Откуда он у тебя? - спросила я, и тут же пожалела - по его лицу пробежала гримаса боли. Но почему-то ответил.
   - Он любимец моей девушки. Бывшей девушки.
   - Прости, пожалуйста... - я в порыве коснулась его плеча, и тут же отдернула руку - русоволосый так холодно посмотрел на меня, что мне захотелось отскочить в сторону, перекрестить его и облиться святой водой. - Пойду, - кивнула я и направилась прочь, а Лакки бросил все свои собачьи дела и весело потрусил за мной.
   - А что будем делать с собакой? - поинтересовался парень. - Не думаю, что ему нравится идея тащиться со мной...
   - Знаешь, если это пес твоей бывшей девушки, и он висит на твоей шее - заведи себе другую девушку! - предложила я, обернувшись. У меня что, на лбу написано, что я психоаналитик?
   - Что-то не нравится мне эта идея, - покачал он головой. Я так подозрительно посмотрела на него, что парень начал протестующе махать руками. - Нет, нет, нет! Я не... тот самый! Просто... не хочу. Устал.
   - Меня, кстати, Эшли зовут... - решила представиться я наконец. Для приличия.
   - Эйден.
   - У тебя есть подруга?
   - В смысле?! - о, эти удивленные дымчатые глаза! Как две тарелки, ей богу.
   - Девушка, с которой ты хорошо общаешься. Без романтических связей, - пояснила я с усмешкой. - Твоему малышу... - я потрепала собаку по голове, - ...нужно женское внимание, если он воспитан девушкой.
   - Ты первая девушка, к которой он так тепло относится.
   Теперь задумались мы оба.
   - Может... от меня пахнет хорошо? - робко предложила я. В ответ донеслась лишь усмешка, а я безразлично пожала плечами. - Ладно, цепляй его на поводок, мне пора.
   - Подвезти тебя? В благодарность за спасение моего зверя, - предложил Эйден. А глаза у него по-прежнему грустные-грустные. Что за стерва была та девушка, раз довела такого красавца до такого состояния, да еще и неуправляемого пса отдала?!
   - Ты мне уже мороженого купил, - я схватила Лакки за ошейник, чтобы парень мог спокойно щелкнуть карабином. - Я живу тут неподалеку. Приятно было... - мой мобильный запиликал марш Мендельсона, и я просияла, зная, кто это мне звонит, - ...познакомиться.
  - Удачи, - кивнул мне Эйден. Я отдала ему честь, чем вызвала мимолетную улыбку на губах, и направилась к выходу из парка, вытягивая телефон из кармана.
   - Привет, Майкл!
   - Привет, Эш, - раздался в трубке знакомый и родной голос моего бойфренда. - Как на счет того, чтобы прогуляться в этот великолепный вечер? Я почти приехал к твоему дому.
   - Всеми лапами 'за'! - рассмеялась я в трубку. - Я сейчас иду к дому, выхожу из Ридженса...
   - Тогда жду тебя у подъезда?
   - Договорились. Ты по мне скучал? - прямо поинтересовалась я.
   - А как можно по тебе не скучать? - усмехнулся Майкл. - Я по тебе жутко соскучился! Что интересного расскажешь?
   - Да вот, занимаюсь благотворительностью...
   Майкл - самое лучшее, что было в моей жизни за последний год. Конечно, ни о чем официальном я пока не думаю, но мы нравимся друг другу, и это главное. Один вечер без Майка - и я начинаю потихоньку сходить с ума, а когда ты с ним - все так спокойно и размеренно, словно мы уже столько лет вместе. Разве не об этом мечтает каждая девушка?
  
  
   Мы с Майклом посмотрели на днях 'Гарри Поттера'.
   Делать в выходные было нечего, погода была мерзкая, и мы сидели у меня дома в гостиной и смотрели диск, взятый в видеопрокате. Только сели смотреть, позвонила Таша, планирующая заехать ко мне в гости, и попросила не начинать без нее. Еще час мы ее ждали - как раз пообедали на кухне с родителями. Эмма была на работе, Джеса дома застанешь только рано утром или поздно вечером, так что обстановка была самая что ни на есть расслабленная.
   Итак, приехала Таша, и мы сели смотреть.
   Нет, фильм хороший, хоть и детский. Волшебники, магия и приключения - это так увлекательно! Ближе к концу фильма появился Джесси и его подружка Изабель, которые решили к нам присоединиться и подсели на диван.
   - Гарри Поттер? - удивился тот спустя некоторое время.
   - Ты проявляешь удивительные чудеса дедукции, дорогой братец! - не удержалась я от язвительного замечания, за что было удостоена ледяного взгляда его девушки. Признаться, мы с Бэлль друг друга на дух не переносили. По ее мнению, у меня слишком завышенная самооценка и вообще я тупая блондинка. Я о ней такого же мнения, поэтому все наши контакты ограничиваются лишь взглядами.
   - А ты, как я вижу, впала в детство, любимая сестренка! - отозвался Джесси, наклоняясь вперед, чтобы посмотреть на меня и мило так подмигнуть.
   - Интересно, если бы у меня была волшебная палочка... - улыбнулась Таша, начисто игнорируя нашу с Джесом перебранку. - Я бы столько всего понаделала!
   - Для начала вышла бы замуж за Орландо Блума? - хмыкнула я.
   - Он меня не достоин, - хихикнула подруга. - Вот принц Уильям - другое дело...
   - От волшебных палочек нет вообще никакого прока, - сообщил ей Джесси, переглянувшись с Бэлль. - Неудобно же!
   - Как смешно, - отмахнулась от него Таша.
   Но фильм мы так и не досмотрели.
   Потому как в дверь позвонили (да...у нас вечно проходной двор в квартире) и Джес сорвался с дивана с воплем 'Это ко мне'. Точнее, они понеслись наперегонки с Бэлль, гогоча и шутливо пихаясь уже в самом коридоре.
   - Маразм... - протянул Майкл насмешливо, обернувшись им вслед. С Джесси они удивительно неплохо сдружились, Майкл в нем души не чаял, а мне было на это по барабану.
   Минуты две мне хватило, чтобы расслабиться...
   А потом в комнату с оглушительным лаем ворвалась черная тварюга, при виде которой я завопила как ненормальная, а Таша принялась истерично хохотать, уткнувшись носом в подушку. Лакки бросился ко мне, а я, не будь дурой, бросилась от него за диван.
   - Только тебя мне тут и не хватало! - пискнула я, спасаясь от радостного пса уже за креслом. - Ты понимаешь, что ты озабоченный человекофил? Лакки!
   Собака прыгнула на меня и повалила на пол под недоуменными взглядами Майкла, Джеса и Бэлль. Таша обессилено хрюкала в подушку, а бедняга Эйден с недоуменным лицом стоял в дверях и пытался осознать происходящее. Кстати, упала я почему-то очень мягко, словно на матрас...
   Лакки, радостно виляя хвостом, уже успел облизать мне все лицо, добродушно повизгивая.
   - Эйден, чтоб тебя! Ну что ты стоишь как изваяние?! Забери этого маньяка, который питает ко мне нездоровую любовь! - завопила я, пытаясь отпихнуть собаку. Лица у Джеса и Бэлль вытянулись еще больше... - Эйден, забери его! Эйден! Тебя что, парализовало?!
   Первым опомнился мой брат и стащил радостного зверя с маленькой меня.
   - А ты его откуда знаешь?! - удивился Джесси, вытолкнув пса за дверь в коридор.
   - А ты его откуда знаешь?! - я поднялась на ноги и сложила руки на груди.
   - Мы учились вместе! - рявкнул брат, толкая Эйдена, который по-прежнему смотрел на меня как на призрака. - Уикхэм, это моя младшая сестра, настоящая стерва и задница.
   Я просто рот открыла от подобного заявления.
   - Как на счет 'Гарри Поттера'? - предложил Майкл, поднимаясь с дивана и усаживая меня на место.
   - Откуда ты его знаешь? - прошипел Джесси, нахально плюхаясь рядом со мной на диван.
   - Эта идиотская собака на меня два раза на улице так же бросалась! - фыркнула я. Брат бросил вопросительный взгляд на друга, а Эйден лишь руками развел.
   - Подробней.
   - Может еще в письменном виде?! - огрызнулась я.
   - Ладно, потом разберемся. В общем, Лакки поживет у нас неделю.
   - Но папа...
   - Он не против, - перебил меня брат.
   - Мне все равно, - отмахнулась я. - И вообще. Я хочу все-таки посмотреть сказку, так что забирайте свою адскую собаку и проваливайте из гостиной!
   - Я же говорил, что она задница, - фыркнул Джесси всем окружающим. Я толкнула его локтем в бок, и компания брата вскоре ретировалась прочь, оставив нас втроем.
   - Это та самая собака? - спросил Майкл с улыбкой.
   - Это тот самый парень? - одновременно с ним спросила Таша.
   Я застонала и закрыла лицо ладонями...
  
   Почему Лакки оккупировал дверь в мою спальню и громко скулил до тех пор, пока я его не пустила? Почему, как только он оказался внутри, то сразу же улегся у подножия кровати, словно это его привычное и законное место? Почему этот черный зверь напрочь игнорировал Джесси, Бэлль и родителей? И почему гулять с ним пришлось именно мне?
   Ненавижу...
   А в эту собаку я все равно влюбилась!
  
   Неделя прошла на удивление быстро, да и собака, честно говоря, меня совершенно не утомила. Вечером мы гуляли вместе с Майклом в парке, общались с другими людьми с собаками, играли с Лакки и как дети бегали по газонам с палкой! Блин, я обожаю собак, но у папы ведь всю жизнь была аллергия! Как Джес смог уговорить его, если он от одного лицезрения собаки или кошки уже начинает зеленеть? Хммм...
   Мы вышли на дневную прогулку в Риджентс-Парк. Я плелась по аллее, уткнувшись носом в книжку, Лакки с видом полного безразличия бежал рядом на поводке, не натягивая его и вообще не отвлекая меня от чтения. Удивительная собака! Приносит тапочки, носит газеты, книги и сумки, не лезет на стол, понимает все с полуслова и никому не мешает. Даже детишки его не боятся, а другие собаки никогда не рычат. Да это не собака, а находка!
   Когда Лакки начал попискивать от радости, а моя книжка ткнулась в кожаную куртку, я поняла, что наш медовый месяц, так сказать, закончился.
   - Эшли?
   - Эйден, - я кивнула парню, который преградил мне дорогу. - Куда ты ездил? - нагло спросила я, звучно захлопнув книжку перед самым его носом. Никакой реакции, даже глазом не моргнул... Вот это нервы!
   - На Майорку.
   - Что-то ты не очень загорел... - скептически хмыкнула я. - Пойдем, проводишь меня до дома, раз тут так кстати появился.
   - Я по делам ездил, а не отдыхать, - отмахнулся он, пристроившись рядом. Я сунула книжку в сумку, посмотрела на часы.
   - Тогда ладно.
   - Прости за собаку. Я не думал, что он будет так себя вести, ей богу. И что на него нашло?
   - Ой, да ладно! Твой пес замечательный! - улыбнулась я.
   - Правда? - с сомнением переспросил Эйден.
   - Конечно же. Ты учился с Джесси в Итоне? Почему я об этом не знала? Вы так плохо общались, что он не приглашал тебя на чай?
   - Гмм... - он на долю секунды задумался, потом быстро кивнул. - Да, учился. И нормально мы общались, не наговаривай. Просто не припоминаю, чтобы он говорил о младшей сестре. Хотя я и вашу старшую сестру не особо знаю, - поспешно добавил он. Я фыркнула. - Он себя хорошо вел? - Эйден так резко сменил тему, что я не успела переключиться.
   - Кто? - удивленно переспросила я. - Джес?
   - Лакки.
   - А... - я мотнула головой. - Да, хорошо.
   - Не будешь вновь вопить как сумасшедшая? - спросил он, и уголки его губ дрогнули в легкой, почти незаметной улыбке. Остаток дороги мы разговаривали о какой-то ерунде вроде машин, Лондона и собак. Парень он, честно говоря, интересный, много всего знает и может об этом рассказать. Никогда бы не подумала, что у Джеса могут быть такие хорошие друзья... Интересные, даже сказать. Веяло от него чем-то любопытным. Бывают же такие люди-наркотики.
   У самого подъезда мы распрощались, заходить домой Эйден не стал, да и Джесси не было дома. Он распахнул заднюю дверцу тонированной 'Хонды', и Лакки уже, видимо, привычно заскочил внутрь.
   - О, какая машина! - восторженно завопила я, любуясь красавицей-машинкой обтекаемой формы и необычного зелено-фиолетового цвета, меняющегося как хамелеон. В моделях я не особо разбираюсь, да и вообще не фанат четырех колес. - Какой движок? - пафосно и деловито уточнила моя любопытность, вспоминая недавно просмотренный фильм про уличных гонщиков.
   - А ты в них разбираешься? - усмехнулся Эйден, подпирая задом крыло машины. - Открыть тебе капот? Хочешь посмотреть бензонасос?
   - Сгинь! Я для вида спросила, - махнула я рукой, улыбаясь. - Лакки, пока! Веди себя хорошо, носи газеты и не тявкай на чужих собак! - чтобы чмокнуть пса в холодный нос, мне пришлось сесть на корточки.
   - Он тебе правда понравился? - поддразнил Эйден, глядя на меня сверху вниз.
   - А то!
   - Ладно, сделаем так, чтобы всем было хорошо - на выходные он твой, идет? - предложил он вполне серьезно.
   - А как же папа? - засомневалась я.
   - Я с Джесом поговорю. Так это 'да' или 'нет'?
   - Конечно, да! - просияла я, подпрыгивая на месте. Хотелось с визгом повиснуть у Уикхэма на шее, но я же правильная девочка? - До следующих выходных! - кивнув на прощание, направилась к подъезду, засунув руки в карманы. Машина позади меня стартанула с места еще до того, как я до подъезда дошла. Куда он вечно спешит?
  
  
   Эйден привез Лакки поздно вечером в пятницу, когда я уже была одной ногой в кровати. Торжественно вручив мне пакет с консервами и игрушками, он удалился в комнату Джеса, а мы с Лакки пошли спать.
   Вот так и жили. Пришла зима, и начались увлекательные и веселые прогулки по заснеженным холмам, игры в снежки и валяния в снегу. Даже как-то раз с нами пошли Джес и Бэлль - в парке был такой массовый бой в снежки, я даже умудрилась попасть брату прямо в лоб!
   И я когда-то говорила, что ненавижу собак?! Да я сейчас ни один выходной без Лакки провести не смогла бы!
  
   - Привет, Эшли.
   - Привет, Эйден. Уже почти полночь - мог бы и пораньше приехать, у меня глаза закрываются.
   - Извини, так вышло. Держи его, он мне сейчас руку оторвет...
   - Это и твоя собака, наглый эксплуататор женского труда!
   Спущенный с поводка пес скачками понесся на кухню, чуть не сбив отца. Мы проводили его не очень радушным взглядом и обреченно вздохнули. Лакки всегда был просто сумасшедшим... Даже для простой собаки.
   - Мне нужна твоя помощь, - неожиданно для меня выдал Эйден, несколько смущенно топчась на пороге. - Мне надо свозить его на прививку, а Лакки на пушечный выстрел не подходит к ветеринарной клинике. Намек понят?
   - Когда? - кивнула я.
   - Когда ты будешь свободна, мне все равно.
   - Тогда до завтра. В обед подойдет? - поинтересовалась я, поглядывая в сторону кухни. Там что-то загремело, задребезжало, и Лакки пулей вылетел в коридор, а за ним волочилась какая-то кастрюля. Я моргнула, приоткрыв рот от удивления, но кастрюля с лязгом упала на пол и затихла.
   - А почему именно завтра, а, скажем, не в воскресенье? - как ни в чем не бывало переспросил Эйден, играясь ключами от машины.
   - В воскресенье мы идем с Майклом в Гайд-Парк, - отозвалась я.
   - Тогда до завтра, - кивнул он, шагая через порог. - С меня мороженое.
   - Уикхэм, какое мороженое посреди зимы?!
   - Тогда с меня чашка горячего шоколада.
   Я лишь усмехнулась и захлопнула за ним дверь. Он неисправим. Сколько в него надо влить этого горячего шоколада, чтобы разогреть эту морозильную камеру? Иногда каменное лицо Эйдена меня даже и пугает. У него еще какие-нибудь другие эмоции есть, кроме легкой улыбки и неизменной усмешки?
  
   Машина у Эйдена просто фантастика! Мощный движок, шикарный салон - любой автолюбитель обзавидуется. Лакки спокойно лежал на заднем сиденье, а мы неслись по улицам с такой скоростью, что у меня дух захватывало... И как мы только не врезались в какую-нибудь машину на скорости сто шестьдесят? Такое ощущение, будто машины сами уступают нам дорогу, словно королевскому кортежу! А Эйден вел машину твердо и уверенно, держась за руль одной рукой. Во второй у него был стакан Кока-Колы на 0.8 литра. Первое время я, вцепившись руками в обшивку, смотрела на проносящиеся мимо улицы бешеными глазами, вполуха слушая треп Эйдена по поводу того, что он думает о наших водителях и дорогах. Ничего лестного я не услышала, кстати. Минут через десять я пришла в себя и уже перестала обращать внимание на скорость. Следовательно, могла смело поддержать разговор. Хотя бы частично.
   - Давно ты встречаешься с Майклом? - поинтересовался Эйден с любопытством.
   - Месяца четыре с лишним...
   - Вы отлично друг другу подходите, - закивал он, резко свернув на очередном повороте. Желудок резко прилип к позвоночнику, и я судорожно сглотнула. Блин, хорошо что завтрак был очень давно, иначе бы... Уфф! Да кто же так водит то?!
   - Правда? Почему это ты так решил? - нервно уточнила я, пытаясь смотреть в потолок.
   Отвечать на поставленный вопрос он не пожелал и лишь передернул плечами, слегка улыбнувшись.
   Вообще он интересный собеседник - знает много чего занимательного и может легко поддержать непринужденную беседу. Интересно, почему я не вижу толпу девчонок, которая с визгом носится за ним и умоляет о свидании? Честно! Уж я бы, если не встречалась с Майклом, влюбилась бы в такого с первого взгляда. От него словно веет чем-то... необычным! Чем-то непредсказуемым и опасным, словно от серийного убийцы. 'Акс' - эффект, как в рекламе этого дезодоранта. Я улыбнулась собственным мыслям и заодно поставила себе пятерку с плюсом за то, что не кинулась на него с целью изнасиловать в особо жестокой форме...
  Воображение услужливо подкинуло в голову такую откровенную картинку, что я даже головой мотнула. Ну не фига себе! Эшли, ну ты чего? С каких пор ты заглядываешь в штаны к чужим молодым людям?!
   - Дурочка, о чем ты думаешь? - услышала я его удивленно-хриплый голос, и мою улыбку мгновенно смыло.
   - Честно? - я покосилась на Эйдена. Впрочем, не буду же я говорить о том, что было на самом деле!
   - Честно.
   - О том, где все девчонки, что должны носиться за тобой с визгами... - прямо сказала я, улыбнувшись и слегка наклонив голову. А Эйден чуть не подавился Кока-Колой, которую он в этот момент решил отпить. Машина дернулась в сторону, на мгновение потеряв управление, и я едва не завопила, вцепившись в сиденье от страха. А 'Хонда' уже как ни в чем не бывало продолжала нестись по улице, и только дома мелькали по сторонам.
   - Не бойся, - просто сказал он. - Если ты со мной, тебе нечего бояться, Эш.
   - А мало ли... - я с опаской выдохнула воздух из легких и медленно отлепила пальцы от сиденья.
   - Просто знай это. Если я порой буду делать экстремальные вещи - не обращай внимания, это для меня привычное занятие, - отозвался Эйден, внимательно изучая мое лицо. - Только не паникуй, я тебе обещаю, что все будет в порядке. Можешь мне доверять.
   Я с сомнением посмотрела на него несколько секунд, потом отвернулась к окну.
   - Любишь сноуборд? - поинтересовалась я.
   - Мммм... - Эйден замешкался, явно не ожидая подобного вопроса. - Умею, так сказать.
   - Как на счет покататься на досуге? Майкл это дело не любит, Таша не такая шиза, как я...
   - Окей, значит не буду покупать тебе чашку горячего шоколада в благодарность. Око за око, - усмехнулся он.
   - Уикхэм, какой же ты скряга! - рассмеялась я. - И тебе жалко купить мне шоколада, чтобы согреться?
   - А тебе разве холодно? - с иронией ответил он, похлюпав остатками воды в своем огромном стакане. - У меня кондиционер работает... Хочешь, побольше температуру поставлю?
   - Гррр... - я показала ему язык и усмехнулась.
   Так мы и доехали до клиники, шутливо препираясь и перебрасываясь шуточками. Из машины Лакки вылезать не собирался, и мы тащили его до приемной на руках. Точнее, пер его Эйден, пыхтя от натуги, а я шла рядом и подбадривала обоих.
   - Хороший мальчик, Лакки... мы почти пришли... Эйден, ступенька!... Одна несчастная прививка, а ты так боишься. Ты же уже взрослый мальчик? Один укол - и конец мучениям... Эйден, постой, я придержу тебе дверь. Отлично, еще немного осталось!
   Мы ввалились в ветеринарную клинику, и Эйден с облегчением поставил собаку на пол. Лакки мгновенно рванул к двери, но мы были наготове и удержали его за поводок.
   - Эйден Уикхэм, - он подтащил упирающегося любимца к приемному столу. - Мы записаны на прививку.
   Пока администратор копалась в бумагах, я присела перед Лакки и погладила его по большой голове, беззлобно ворча на него по поводу его нелицеприятного поведения. К моему удивлению, пес вскоре перестал изображать из себя эпилептика, и к врачу уже пошел добровольно, хотя Эйден и удерживал его на поводке - на всякий случай. А спустя десять минут мы уже грузились в машину, весьма довольные собой. Конец мучениям! Теперь можно расслабиться и пойти перекусить, как предложил мне один русоволосый тип приятной наружности.
  
   Еще мы все-таки успели покататься на сноубордах. Погода стояла замечательная, падал пушистый снег, и был легкий мороз - отдохнули великолепно. Я раз пять упала, Эйден - раз сто! Из них в большинстве своем - просто чтобы повеселить меня, ведь стоял он на сноуборде намного лучше. И спускался с горы тем более...
   Эйден съехал со склона первым, и теперь махал мне рукой, чтобы я присоединилась к нему. Я встряхнулась, как довольная собака и прыгнула с небольшого откоса. Доска мгновенно легла на снег, и я просто заскользила вниз, чувствуя холодный ветер на щеках. Выглянувшее из-за облаков солнце на мгновение ослепило...
   ... - Я не смогу!
   - Сможешь.
   - Не смогу, отстань от меня.
   - Попробуй еще раз. У тебя обязательно получится.
   Дымчатые глаза смотрят строго и серьезно.
   - Ты сможешь, я знаю. Еще одна попытка.
   Чувствую, как теплые губы касаются моей шеи, и непроизвольно улыбаюсь.
   - Я не смогу... - практически всхлипываю я. - Я глупая корова, которая и два слова связать не может. Что говорить о простейшем заклинании трансформации! Какой из меня анимаг, и толк мне от этого сейчас, если я даже частично перекинуться не могу! - кричу я, хлопая кулаком по коленке.
   Он берет меня за руки, нежно и осторожно, ласково улыбается, и от этой улыбки я начинаю таять.
   - Ты сможешь. Обязательно сможешь.
   - Ничего я не смогу. И на экзаменах провалюсь.
   - Прекрати, Рокси. Давай попробуем еще раз. Сосредоточься и закрой глаза. Вспомни, чему тебя учил профессор Лаймус, и попробуй. А вдруг получится?!
   - Ничего у меня не получится!
   - Так попробуй же, дурочка.
   Отталкиваю его руки и встаю с кровати. Закрываю глаза, в голове всплывают заученные строчки, и я практически нараспев повторяю их в уме.
   - Ну как? - его голос слышится теперь словно откуда-то издалека.
   Хочу ответить, а из горла вырывается одно шипение...
   Я распахнула глаза и увидела Эйдена.
   - Что... - прочистила горло и попыталась вновь повторить свой вопрос. - Что случилось?
   - Это я у тебя хочу спросить, - он внимательно всмотрелся в мое лицо. Я попыталась пошевелиться и обнаружила, что сижу, прислонившись спиной к стволу дерева. - Ты потеряла сознание?
   - Видимо... да. Не помню, честно сказать. Наверное, грохнулась и стукнулась головой. Ты видел, что случилось? Это солнце...
   - Все в порядке?
   - Да, я в норме, - кивнула я, поднимаясь со снега. Эйден помог мне встать и потянул наверх.
   - Пожалуй, на сегодня хватит. Ты точно в порядке? - еще раз поинтересовался он, держа меня под руку.
   - Уже да. Хотя, я думаю, стоит заехать к доктору. Мне привиделась такая бредятина, надеюсь, это все-таки не сотрясение... - покачала я головой. Перед глазами поплыли круги. Пришлось схватиться за Эйдена, дабы не рухнуть вниз.
   - Помощь нужна? - озабоченно спросил он.
   - Сама справлюсь.
   - Уверена?
   - Я справлюсь, отстань от меня.
  Эйден так отчетливо вздрогнул, что даже я заметила. На мгновение он так безумно глянул на меня, что дыхание перехватило. Эй, что я такого сказала? Или... как я это сказала?
  Через секунду взгляд стал прежним, Уикхэм мотнул головой и невозмутимо отвернулся в сторону.
  - Идем.
  Как мы добрались до машины, почти не помню.
  В больнице сказали, что все нормально, даже шишки на голове не осталось, тогда откуда же эта странная резкая боль?
   - Ты уже в порядке? - Эйден вывел машину на трассу, и мы уже опять неслись как сумасшедшие, лавируя среди машин. На этот раз - домой.
   - В порядке, - улыбнулась я криво.
   - Что за бред привиделся? - в его голосе сквозило любопытство.
   - Ой, да не имеет значения! - отмахнулась я. - Бред, он и в Африке бред, Уикхэм. Зайдешь на чашечку чая?
   - Приглашаешь? - усмехнулся он ехидно.
   - Как же. Тебя пригласишь...
   - Скажи еще, что я мерзкий хам, - продолжил шутливо издеваться Эйден. Хочет поднять мне настроение? Ого, что это с ним?
   - Мерзкий хам, - поддакнула я, поудобнее развалившись на сиденье. - Таких только и закапывать.
   - А я завещание напишу. Машину отдам твоему брату, - мстительно отозвался он.
   - Ты не посмеешь! Я выгуливаю твою собаку, между прочим!
   Эйден рассмеялся, на мгновение посмотрев на меня. И все-таки, морозильник можно разморозить, даже если ты к этому и не стремишься. Все получается как-то само собой. Иногда мне кажется, что холодильник на самом деле - вовсе не холодильник. Иногда в жизни происходят события, меняющие людей не в лучшую сторону. Может, так и случилось с Уикхэмом? У него, кстати, потрясающие серые глаза...
  
  
   Как обычно. Воскресенье, два часа пополудни, кафешка с мороженым у Биг-Бена, где мы опять сидим с Ташей и болтаем о всякой ерунде. Конечно, зима еще не закончилась, поэтому мы прячемся за столиком в здании, где постоянно звучит веселая непринужденная музыка, где тепло и уютно, где ты можешь просто расслабиться и забыть о суете окружающего мира.
   - Итак, а что с этим мальчиком? - Таша хитро посматривала на меня, помешивая ложечкой свой латте. - Эйден, кажется?
   - Кажется, - улыбнулась я в ответ.
   - Мне кажется, или между вами что-то есть?
   - Тебе кажется, - снисходительно хмыкнула я.
   - Эшли! Убью!
   - Да серьезно, - я смачно вонзила ложечку в мороженое и посмотрела на подругу. - Мы просто хорошие друзья.
   - Блин, он такой хорошенький, у меня коленки подгибаются, когда я его вижу... - томно вздохнула Таша. - Как ты можешь быть такой равнодушной? Соблазни его - и нафиг Майкла!
   - Ты видела его всего трижды, - поддразнила я ее, скривившись. - И Майкл мне нравится, мы отличная пара. Я хотя бы в нем уверена, а Уикхэм - темная лошадка. Кто знает, что у него на уме на самом деле. Там не все так просто, думаю. Там такие тараканы в голове, что симпатичная мордашка не спасет.
   - Это любовь с первого взгляда, - неожиданно констатировала подруга, отчего я начала хохотать как сумасшедшая.
   - Ну, ты сказала... - задыхаясь от смеха, заключила я, пряча лицо в ладонях. - Таша, ты абсолютно неисправима!
   - А вдруг он и вправду... - она склонила голову, отставив в сторону свой кофе.
   - Таша! С меня сегодня хватило истерического хохота, когда Джес перевернул на себя огромную кастрюлю с супом. Перед этим он смачно поругался с Бэлль, пошел ставить кастрюльку на плиту... и вот!
   - Они помирились?
   - Конечно, куда денутся. Пяти минут не прошло, как уже мило ворковали... - фыркнула я презрительно. - Да я тоже на днях с Майклом едва не разругалась. Этот глупый человек ревнует меня к Уикхэму! Причем заявил, что это Эйден на меня заглядывается. Эйден?! Который дергается от каждого прикосновения! Да он меня вообще как девушку даже и не воспринимает, даже если я в одном белье мимо пройду...
   - Я смотрю, тебя это сильно коробит... - насмешливо заметила подруга, хитро глядя на меня поверх чашки ароматного кофе. - Что не воспринимает-то...
   - Ничего меня не коробит, мы просто друзья, - привычно огрызнулась я, облизывая ложку из-под мороженого. - Эйден, конечно, вполне даже ничего, но я его уже перестала воспринимать как сексуального порно-героя. С ним просто можно заняться чем-нибудь веселым...
   - Если ты считаешь веселым уличные гонки и сноуборд - то я пас! Я не такая сумасшедшая, чтобы рисковать здоровьем... - фыркнула Таша, категорично сжав пухленькие губы.
   - Вот почему я общаюсь с Эйденом. Майкл же не пойдет со мной кататься на сноубордах. Это его огромный недостаток.
   - Жду не дождусь, когда смогу напиться на вашей свадьбе! - по ее лицу пробежала милая улыбка.
   - И не мечтай! - рассмеялась я так заразительно, что Таша тоже усмехнулась. - Ты веришь в такие сказки?
  
   Таша была права про уличные гонки - через пару недель после сноуборда Эйден позвал меня на эти соревнования. Особо рассказывать не буду - но впечатлений масса! Мы неслись по одной из улиц почти под двести двадцать, и у меня кровь стыла в жилах от страха. А Эйден все с таким же безмятежным видом пытался мне что-то рассказать, но я не слова не поняла! У меня все тело сковало первобытным ужасом, но я даже вида не показывала и благоразумно молчала - если бы я хоть на мгновение открыла бы рот, то непременно завопила бы во весь голос. А пугать водителя - дело опасное, так что мне приходилось кусать губы от нетерпения и провожать взглядом пролетающие мимо машины.
   На финише, завидев Эйдена, вылезающего из машины, посыпались разнообразные девушки. Поймав его обреченно-мученический взгляд через плечо, я язвительно усмехнулась и вылезла следом, громко хлопнув дверью.
   - Эй, а ну прочь! - фыркнула я громко, уперев руки в бока. - Набежали на горячее, - проворчала я, оглядывая озабоченных особей своего же пола.
   Девушки окинули меня презрительными взглядами, но по быстрому удалились.
   - Вот и толпы девушек с визгами, как ты и просила, - кивнул мне Уикхэм, тепло улыбнувшись. Но улыбка тут же мгновенно пропала, словно ее и не было, и парень пошел к распорядителю гонок, оставив меня у машины. Ну что, теперь он улыбается мне гораздо чаще, чем раньше...
   И, честно говоря, я иногда ловлю его взгляд, обращенный на меня, когда я чем-то занимаюсь, а там столько эмоций, что я даже понять не могу. А он успевает отворачиваться, и я лишь мучаюсь вопросами. Признаться, я так к нему привыкла, что Майкл стал потихонечку отодвигаться на второй план, а я - ловить себя на таких фантазиях, что живот сводило...
   Я хотела как-то спросить его про ту стерву, что разбила ему сердце, и только перевела разговор на волнующую меня тему, как Эйден мгновенно увильнул от разговора - заявив, что ему пора домой. Я так и не узнала эту историю, и с каждым днем мне хотелось спросить его об этом все чаще и чаще. Просто язык чесался.
   А потом он пропал.
  
   Мобильный телефон был отключен, и я в течение двух недель безуспешно ломала голову над тем, что случилось, но так ничего и не поняла. Не записки, ни СМСки - ничего. Да и Джес был вполне спокойным, когда я его встречала, поэтому у меня в голове вообще все перемешалось. Что вообще происходит?! И где Уикхэм пропадает?
   Я ввалилась к брату в комнату спустя еще три недели, изнывая от любопытства. Джесси валялся на своей кровати, и, положив на живот ноутбук, что-то активно печатал. Заметив меня, он резво захлопнул ПК и воззрился на мою скромную персону с нескрываемым раздражением.
   - Чего надо? - хмуро спросил он, откладывая ноут на пол. Небрежным жестом закинув руки за голову, любимый братец вопросительно уставился на меня, словно сканируя.
   - Эйден, - лаконично бросила я, подражая тону брата. Прислонилась спиной к двери, ответила с абсолютно равнодушным взглядом, надеясь на то, что Джес умерит пыл и мы нормально поговорим.
   - А что с ним? - уже несколько недоуменно переспросил Джес, приподняв светлые брови.
   - Это я как раз у тебя и хочу узнать.
   - Неужели? Малышка Эшли беспокоится о нашем золотом мальчике? - ехидно переспросил Джес таким тоном, что даже я уловила в них скрытый подтекст.
   - Мне просто интересно, куда он пропал так неожиданно. И я очень соскучилась по Лакки, если уж на то пошло, - фыркнула я презрительно, натягивая на лицо маску холодной непринужденности. Если позволишь себе слабину - брат этим немедленно воспользуется, и это будет не очень приятно.
   - И?
   - С ним все в порядке? - продолжала допытываться я.
   - С кем? С Эйденом или с собакой?
   - С обоими, - отчеканила я сквозь плотно стиснутые зубы. Боже, он издевается? Неужели так сложно нормально ответить?
   - Все в порядке. Довольна? - буркнул он словно через силу. - А теперь выметайся из моей комнаты.
   - Пока ты мне не расскажешь, что случилось, я и с места не сдвинусь, братишка, - безапелляционно отмахнулась я от него, словно от назойливого насекомого. У Джесси просто рот открылся от подобной наглости, и он хмуро вперился в меня взглядом. Внутренний голос настойчиво требовал поскорее сматывать удочки, пока брат еще в благодушном настроении и валяется на кровати, но я лишь нахмурила лоб и уткнулась взглядом в окно.
   - Итак, начнем. У меня куча свободного времени, - откликнулась я бодреньким голосом.
   - А как же твой ненаглядный Майкл? Ты с ним никуда не собираешься? - Джес просто опешил. Бросил мимолетный взгляд на мой мобильный, предположительно обитающий в кармане махрового халата.
   - Он учится, - отрезала я сухо. - Эйден в городе? Если он уехал, то где тогда... - телефон вдруг запиликал до боли надоевший марш Мендельсона, и Джесси радостно заухмылялся.
   Потом перезвоню, - подумала я, сбрасывая звонок. Подождет, не сломается. Это для меня важнее.
   - Почему он не привез Лакки?
   Джесси заскрежетал зубами. Внутренний голос стал еще настойчивее требовать, чтобы я проваливала поскорее, но я лишь упрямо сузила глаза. Нет. Никуда я не пойду.
   - Лакки у Бэлль дома, - наконец, выдавил из себя брат, садясь на кровати. - Эйден в командировке, у него важное дело. И прекрати приставать ко мне с дурацкими вопросами, ты не его девушка. И никогда ей не станешь, - жестоко бросил он. - Как не старайся.
   - Я не стараюсь, - обиженно буркнула я. - Мы просто друзья.
   - Друзья, как же... - отмахнулся Джес. - Видел я, как ты на него смотришь. И впредь держись от него подальше. А еще лучше - забудь вообще, кто такой этот красавчик Уикхэм. Этот орешек не для тебя, Эшли.
   - Ах, так...!! - начала злиться я, с силой оттолкнувшись от полюбившейся двери. - А не пойти бы тебе, любимый братишка, в одно очень знаменитое место?!
   Этого мой самолюбивый брат выдержать не смог. С рычанием соскочив с кровати, он вцепился мне в плечи и судорожно встряхнул.
   - Господи, как можно быть такой упрямой! Если сказано - не лезь! Я запрещаю. Ты его больше не увидишь, это я гарантирую. И забудешь. Навсегда, - Джесси поймал мой растерянный взгляд и долго смотрел мне прямо в глаза. В его глазах неожиданно засверкали синие искорки, и я удивленно охнула, почувствовав давление в висках. А Джес, как клещ, вцепился в меня, даже не давая пошевелиться. Давление на виски стало сильнее, и я зажмурилась. Мгновение - и все исчезло. Джесси сразу же отпустил меня, и распахнул дверь. А я поймала его взгляд - удивленный, ошарашенный и испуганный.
   - Что такое? - недоуменно переспросила я, пока он сосредоточенно выпихивал меня из комнаты.
   - На тебя хоть что-нибудь действует? - практически сам себя спросил Джесси, наконец, с успехом выпихнув меня в коридор. - Я сказал, забудь про него. Сама себя погубишь, если не остановишься. Он тебе не пара, что бы там кто не говорил.
   - И ты мне сможешь запретить? - рявкнула я на брата, пытаясь пнуть его ногой, но Джес отскочил. Молниеносная реакция! Завидую...
   - Я предупредил, - бросил он сухо, захлопнув перед моим носом дверь. Оскорбленно фыркнув, я вернулась в комнату и села на кровать. Что за ерунда тут творится? Почему Джесси решил, что я бегаю за Эйденом, хотя я просто беспокоюсь? Когда люди пропадают на много недель, и от них ни слуху ни духу - это наводит на подозрения. И что за командировка? Блин, да я вообще о нем ничегошеньки не знаю!
   Ни-че-го! Странно...
   Окончательно запутавшись в собственных мыслях, решила пойти попить водички. Пошла на кухню, и услышала голос Бэлль из комнаты брата. А почему я не слышала, что она пришла? Наверное, уже совсем ополоумела. Глухая корова.
   -...нет, я просто в шоке! - фыркнул из-за двери Джес. Я не любопытная, но все равно остановилась. - У меня вторая степень, и я не смог пробиться, представляешь? Вторая степень! А не смог сделать того, что в Академии на первом курсе преподают... - он был явно расстроен.
   - Джес, ты упал? Как ты не смог пробиться? Это же невозможно... - удивленно отозвалась Бэлль.
   - Вовсе не бред! Там стоит такая защита, представляешь? Сделано на совесть, даже сам ректор бы задумался... - в его голосе слышалась неуверенность.
   - Скажешь ему?
   Я тряхнула головой и пошла дальше. Интересно, что случилось, если Джес в такой панике? И почему он мне запрещает видеться с Эйденом? С ним точно все в порядке?
  
   Три месяца. В Лондоне сумасшедшее жаркое лето, от которого плавятся даже машины, а от асфальта исходит такой жар, что его постоянно поливают ледяной водой. А я болтаюсь по городу в одиночестве, забыв обо всем на свете. У меня каникулы, недавно я вернулась из Франции, где мы с Ташей развлекались по полной программе. Две недели в Париже нам устроили родители, потому как я после сессии выглядела как чахоточная. Они посчитали, что это все из-за экзаменов, хотя я продолжала ждать Эйдена. К чертям Майкла! Я встречалась с ним теперь только потому, что таким способом пыталась забыть этого балбеса русоволосого. Пыталась - и не могла. Впервые в жизни.
  Впервые в жизни я влюбилась не на шутку, и сама боялась этого. Такая любовь либо приводит к самоубийству (нет, я об этом даже не думала!), либо к счастливому браку до гроба, либо меняет твою жизнь, переворачивая оную с головы на ноги.
   И она перевернула. Поэтому мы гуляли по Парижу в сопровождении всяких разных курортных мальчиков и развлекались, предаваясь страстному европейскому сексу, о каком мечтали герои фильма 'Евротур'. Естественно, Майкл об этом и не догадывался. Поэтому домой я вернулась отдохнувшая, посвежевшая, веселая и ... абсолютно сбитая с толку. Потому что в последний наш день, когда мы прощались с городом, я встретила Эйдена. Вроде как.
   Посреди Парижа. Одного.
   Представляете?!
   В тот день мы практически бежали по одной из улиц, две такие симпатичные утонченные француженки с минимум одежды на теле. Мой минимум - короткая юбка в складку, босоножки на шпильке со шнуровкой до середины икр и легкая полупрозрачная маечка на бретельках, под которой был яркий купальник, вот почему я натянула непростительно короткую юбку. Ташин минимум - такой же непростительно короткий сарафан, шляпка и босоножки на платформе, благодаря которой ее рост равнялся моему. Так вот. Мы хотели успеть в один из магазинов, у которого скоро должен был быть перерыв на обед, поэтому мы неслись как сумасшедшие.
   Не знаю почему, но мой внутренний голос неожиданно включил сирену.
   'Обернись'.
   Я сбавила ход, пытаясь понять, почему у меня в голове бьется эта мысль, как птица в клетке.
   'Обернись'
   И я обернулась.
   А там Эйден. В шаге позади.
   Я охнула от неожиданности, а сердце начало биться так часто, словно хотела побить мировой рекорд. Если бы были на моем месте - сразу бы поняли, почему я так переволновалась. Потому что этот красавец мужчинка, по которому я уже пару месяцев с ума сходила, а не видела и того больше, выглядел ко всему прочему так, словно сошел со страницы модного журнала. В особенности потому, что на нем тоже был минимум... Если даже вообще расстегнутую гавайскую рубашку можно отнести к минимуму, потому как она вообще ничего не закрывала. Так что передо мной стоял настоящий образец для подражания с кубиками пресса, широкими плечами, грудью пловца и руками спортсмена. Не мудрено, что я охнула! Другая бы на моем месте завопила как сумасшедшая и хлопнулась в обморок. А ведь мы общались зимой, когда на нас было одето куча ненужного барахла, так что...
   - Отлично выглядишь.
   Я услышала, как вздохнула позади Таша, и мгновенно пришла в себя. Сначала я подумала, что мне все это привиделось - лето ведь, а я без головного убора, так и до теплового удара недалеко.
   Но когда он поцеловал меня...
   У галлюцинаций не бывает таких мягких и теплых губ. И такой горячей кожи, под которой едва заметно бугрятся мускулы. И такого мужского запаха с примесью мускатного ореха, от которого кружится голова. А воздух словно сгустился вокруг нас и ощутимо покалывал кожу, отчего у меня голова кругом пошла.
   Сколько времени прошло - не знаю. Знаю одно - отстранился он с видимой неохотой, несколько секунд задумчиво смотрел мне в глаза, пока я медленно приходила в себя. Тогда я даже не заметила, что у меня опять стало давить в висках. Эйден недоуменно поднял брови домиком - до боли знакомо и привычно, улыбнулся и посмотрел мне через плечо. Я удивленно обернулась и увидела лишь Ташу, недоуменно потирающую виски. А секунду спустя поняла, что его нет.
   Эйден исчез.
   - Что стоим? - удивленно поинтересовалась подруга.
   - Эйден... - практически промямлила я, переводя взгляд с подруги на то место, где только что стоял Уикхэм.
   - При чем он тут? Что с тобой? - Таша посмотрела на меня как на чумную.
   - Он же только что был тут! - всплеснула я руками.
   - Кто-о-о?! - у Таши вытянулось лицо. - Эйден? Эшли, ты в своем уме? Это центр Парижа. Франция. Ты что, перегрелась?...
   Я сокрушенно покачала головой и поплелась вслед за подругой. Но ведь Эйден...
   Или у меня правда тепловой удар? Вечно всякий бред видится!
   Но губы у меня почему-то горели, словно это было наяву.
   Вот так.
   Мы вернулись в Лондон, и я вот который день просто шляюсь по городу, пытаясь прийти в себя. Когда я рассказала Таше про бред с Эйденом, подруга лишь завистливо охнула.
   - Вот бы мне какой-нить красавчик тоже привиделся, я бы все за это отдала... По-моему, вот это уже отдает любовной лихорадкой, не так ли?
   А с Джесси я до сих пор не разговариваю, если конечно, не считать наспех накарябанной записки 'Ненавижу тебя, придурок'. Но его это совсем не беспокоило. Ничуть.
   Вернувшись в Лондон, я все-таки рассталась с Майклом. И, кстати, стало намного легче.
  
   - Может тебя подарить собаку?
   - А? - я отвлеклась от наблюдения за черным лабрадором, который носился между детьми на одной из площадок, и недоуменно покосилась на подругу. Таша, отвлекшись от сосредоточенного подпиливания ногтя, с усмешкой смотрела на меня из-под полуопущенных ресниц.
   - А еще с десяток кошек и домик в пригороде, - фыркнула я с улыбкой, вонзив ложку с шарик с мороженым. Ага, догадались, где мы? Конечно же, в кафешке у Биг-Бена в воскресенье. - Таша, хватит! Я уже в порядке, и сейчас просто смотрела на собаку. Думаешь, я бы стала тебе врать?
   - Гордое одиночество здорово охлаждает голову? - хмыкнула она.
   - Именно! Да еще как, - кивнула я, отправляя в рот ложку любимого мороженого. - Знаешь, я даже уже собираюсь принять приглашение одного милого парня и пойти с ним в кино.
   - О-о-о! - заулыбалась Таша, отпихивая пальцем чашку кофе в сторону. - И как его величать?
   - Парня? Ммм, что-то вроде Саймона, - я задумчиво поскребла затылок.
   - Что-то вроде? - хихикнула она, недоуменно качая головой. - Ой, смотри! Какой-то идиот носится по площади в одних трусах! - практически взвизгнула Таша, борясь с подступающим хохотом. Минут пять мы наблюдали, как полицейские носятся за беднягой и никак не могут поймать, но так и не досмотрели исход догонялок - на нашем столике лежал белоснежный конверт.
   - Твой? - я недоуменно уставилась на конверт. - Откуда он взялся?
   - Нет, не мой, - Таша так же удивленно рассматривала конверт, боясь прикоснуться к нему. - Может, его официант принес, пока мы за гонками наблюдали.
   - Открывай.
   - Сама открывай, - усмехнулась она, толкая конверт наманикюренным ноготком в мою сторону.
   - Не-не-не! - я замотала головой, с опаской глядя на предмет нашего внимания. - А вдруг там мини-бомба и я взорвусь?
   - Тогда вместе с тобой вся кафешка взлетит, так что не бойся, - Таша начала опять хихикать и смело взяла конверт. На обратной его стороне было написано мое имя - это теперь точно мне. Только от кого? Ни марок, ни печатей, абсолютно белоснежный конверт с именем 'Эшли' на обороте. - Откроешь? - улыбнулась Таша.
   Стиснув зубы, я осторожно, двумя пальцами, взяла конверт и ногтем подцепила край, чтобы разорвать бумагу. Он легкий и тонкий, так что, надеюсь, я не закончу свое существование в этом месте в это время.
   Письмо.
   Я по-прежнему осторожно вытянула белоснежный лист, сложенный пополам и, вероятно, попросту выдранный из ежедневника. На линованном листе стояла сегодняшняя дата, а под ней - мелкие закорючки.
   'В субботу один хороший человек устраивает шикарный бал-маскарад, так что надеюсь, ты не откажешься потратить один вечер впустую? Джесу ни слова, а то порвет на мелкие клочки, оки? Машина будет в шесть. Эйден'
   Я чуть не завизжала от восторга! Какие к черту свидания, если я в выходные увижу Эйдена?! Блин, я так по нему соскучилась, вы бы знали! Я вытряхнула все содержимое конверта на стол, и нашему вниманию предстала визитка какой-то фирмы костюмов и пригласительный билет. Уррра! Я еду на бал, трепещите! Хе-хе...
  
   Не знаю, как я дожила до субботы и не получила разрыв сердца...
   Мне было так хорошо на душе, что я просто летала по квартире аки ангел в небесах, не обращая внимания даже на усмешки брата. Мне было так классно, что я и его готова была расцеловать от восторга!
   Суббота. С самого утра я проторчала в косметическом салоне, чтобы уж точно выглядеть прилично. Особенно если учесть, что мой костюм - кожаные тряпочки от женщины-кошки, в коих щеголяла Хэлли Берри.
   Я чуть на пол не грохнулась, когда все это на себя натянула (в прямом смысле пришлось натягивать на тело, ибо эти клочки были в обтяг), а Таша, которая помогала мне одеваться, деловито сообщила, что вместо Хэлли Берри нужно было запихать в фильм меня. Шутила, конечно, после чего я пригрозила плутовке кнутом и уселась красить глаза. Немного черного карандаша, темные тени и черная тушь - смотрится убийственно. В смысле, всех инфаркт хватит со страху, когда меня увидят...
   Потренировавшись перед зеркалом в кошачьей походке (то бишь - повиляя бедрами), я была практически готова. Последний штрих - сесть на кровать и успокоиться, потому как у меня начинается мандраж - я еще до конца не осознала, что сегодня суббота! Суббота!
   Затравленно выглянув в коридор и не обнаружив там Джеса или родителей, мы просто бегом выскочили из квартиры и запрыгнули в лифт, дико хохоча. Интересно, соседи не будут в ужасе, когда узрят меня в таких клочках и в маске? Главное, чтобы не вызвали психиатрическую помощь...
   У подьезда стояла знакомая машина-хамелеон, по которой я тоже изрядно соскучилась. Второй такой в Лондоне нет, я уверена! Только вот вместо привычного хозяина меня поджидал один из его друзей, подпирая спиной крыло и пристально наблюдающий за дверью подъезда. Можно подумать, что кроме меня, тут все соседи ходят в странных костюмах!
   - Позвонишь... - прошипела мне Таша и свернула за угол, предоставив мне самой выкручиваться. Признаться, все это меня ничуть не смущало. Обозрев костюм своего водителя, я не смогла не улыбнуться - одет он был как арабский шейх. Тюрбан, шаровары и свободная рубашка. Остроносые тапки на ногах и бутафорский ятаган на боку.
   - Алла-а-ах Акбар! - усмехнулась я, изобразив некое подобие реверанса. Парень рассмеялся, отчего тюрбан сполз назад и темные длинные локоны упали ему на лоб. Выглядит он чуть постарше меня, смуглый, только вот ростом он пониже и пошире меня раза в полтора. Лицо немного смазливое для парня, но мне он понравился сразу. При виде таких вот сразу на ум приходит слово 'миленький'.
   - Мррррямс! - отозвался он, с сожалением отрываясь от полюбившейся машины и распахивая передо мной дверцу. - Смотришься потрясающе! Забирайся скорей, а то соседи уже давно у окон сидят - а я не люблю быть предметом наблюдения. Меня зовут Маттиас.
   - А тебе не все равно? - отозвалась я, ныряя в салон. Мой сегодняшний водитель захлопнул дверцу, обошел машину и прыгнул за руль. Даже не потрудившись натянуть ремень безопасности, он щелкнул зажиганием и улыбнулся, нажимая на газ.
   - Все равно. Но нервирует порядком. Как тебе мой костюмчик? Не хочешь записаться в мои наложницы, пока я еще не забил свой гарем до отказа?
   - Как-нибудь в другой раз, - улыбнулась я. - Ты от природы смуглый или так хорошо отдохнул? - прямо спросила я, бросив маску на приборную панель. Будем подъезжать, надену, а то на меня люди в машинах будут странно коситься. Мне лично по барабану, а людей жалко...
   - От природы. К твоим услугам самый бесподобный и сексуальный мачо из Испании, если уж на то пошло, - обаятельно ухмыльнулся он, подмигнув мне. - И он абсолютно свободен, если захочешь наставить рога нашему золотому мальчику! - хохотнул Матти, бросая на меня дразнящие взгляды. Всерьез я эти заигрывания не принимала, да и испанец сам развлекался. Он на редкость неугомонный и болтливый тип, но по-детски милый и обаятельный, хотя постоянно дразнится, намекая на всякие пошлые вещи, которые мы могли бы устроить на заднем сиденье, в багажнике, на крыше, капоте и т.д. Милый, как я и говорила!
   - Давно знаешь Эйдена?
   - Лет десять, не меньше. Мы вместе учились, и до сих пор дружим, - закивал Матти.
   - А давно окончили учебу?
   - Тем летом. Да и то еле выпустились, ведь Академия была...а, черт, неважно! - рассмеялся он, резко сменив тему. - А ты на юриста учишься?
   - Ага.
   - Ну и как?
   - Скучно, - усмехнулась я. Маттиас рассмеялся, поправил опять сползший тюрбан и покосился на меня. - Наверняка весело будет устроить оргию в кабинете адвоката прямо на столе, разбрасывая по полу папки с делами! - вздохнул он, поддразнивая меня.
   - Надо попробовать, - улыбнулась я.
   - Чур я первый в очереди!
   - Вход только по VIP-билетам, - сладенько пропела я, отчего Матти засиял еще больше. - Тираж распродан. Так что - увы...
   - А на галерке места может остались? Я могу просто посмотреть, - невинно так улыбнулся тот.
   - Денег хватит? - ухмыльнулась я, глядя в окно на проплывающие мимо магазины и дома. Мы как раз проезжали через центр, миновав Темзу, и путь наш лежал на окраину города, где в одном из частных особняков и происходило действо. Матти сказал, что народ там соберется самый разнообразный, так что скучно не будет. Он сказал, что может кто и из королевской семьи заглянет, но я что-то сомневаюсь в столь странной монаршей прихоти...
   - А сколько просишь?
   - Ну... - я поскребла подбородок и бросила на него дразнящий взгляд. - Миллионов десять...
   - В долларах, евро или фунтах стерлингов? - мгновенно отозвался Матти, и мы рассмеялись.
   - Ты хорошо знаешь Эйдена? - я опять перевела разговор на интересующую меня тему, и испанец с легкостью схватил наживку.
   - Конечно! - гордо выдал он, вздернув подбородок. - Еще бы я не знал!
   - Я ему нравлюсь? - кокетливо улыбнулась я, в нетерпении заерзав на месте. - Хоть самую капельку?
   - Самую капельку? - Матти посмотрел на меня, как на пятилетнего имбецила и с трудом подавил усмешку. - Нравишься. Не переживай.
   - А я и не переживаю! - ухмыльнулась я коварно. - Я просто спрашиваю. А что он про меня говорил?
   - Что ты забавный человек и любишь задавать кучу вопросов, - подмигнул мне Матти. Я рассмеялась и толкнула его локтем.
   - А Джес говорит, что я настоящая стерва, и ты ему поверишь?
   - Конечно! - отозвался он, непринужденно сворачивая с одной улицы на другую. Водил он вполне прилично, но эта машинка привыкла к большим скоростям, и сейчас мне казалось, что мы просто ползем по многолюдным улицам. Духота давила с улицы, и, если бы не кондиционер, я бы давно превратилась в кучку расплавленного воска. Взъерошив и без того растрепанные волосы, я покосилась на спутника.
   - Как думаешь, я похожа на женщину-кошку?
   - Если прилепишь еще хвост и усы - то может быть, - ответил Матти невозмутимо. - Усы зеленые.
   - Я буду на кикимору похожа!
   - В этом-то и весь смак... - он с видом умного философа воздел палец к небу.
   - По-моему, ты извращенец, - я покосилась на шейха и сползла вниз по сиденью. - Долго еще ехать?
   - Можем по пути еще в бордель заехать... - предложил Матти с ехидной улыбочкой.
   - Лучше уж сразу на кладбище - я тебя там закопаю.
   Через четверть часа мы уже заезжали в Ноттинг-Хилл, и подкатили к огромным ажурным воротам. Охранник при входе глянул на наши пригласительные, и кованые ворота плавно отъехали в сторону, впуская нас на территорию поместья.
   - Как тут здорово! - охнула я, пока мы, шурша гравием, ехали по аллее по направлению к дому. По краю росли тоненькие пушистые березы с черно-белыми стволами, вдали виднелось поле для крикета, окруженное специальными кустарниками в виде различных геометрических фигур. Красиво...
   Аллея кончилась, и мы подкатили прямо к огромному крыльцу, украшенному ленточками и шариками. Сам особняк - старое трехэтажное здание, в котором когда-то жила элита эпохи Регентства, с древними красивыми колоннами и немного мрачноватым фасадом. Там внутри наверняка огромная каменная лестница, ведущая на верхние этажи! Обожаю такие дома.
   Спохватившись, я натянула кошачью маску, и мы остановились у самого крыльца. Услужливый портье в древней ливрее открыл дверцу, и я вылезла из машины, оглядываясь по сторонам. Господи, я попала в сказку!
   Матти перебросил ему ключи от машины и потянул меня в дом.
   - Я сам тут впервые, - сообщил он, и перед нами распахнулись огромные дубовые двери. Мы вошли внутрь - и погрузились в атмосферу настоящего маскарада! На первом этаже было не меньше сотни человек, и все были в разнообразных костюмах - начиная от Буратино и Красной Шапочки и кончая Бэтменами и Человеками-пауками.
   - Ну и где этот остолоп? - спросила я у Матти, рыская взглядом по залу. - Мы так пару часов его искать будем...
   - Второй этаж, - ухмыльнулся Матти, делая мне ручкой и направляясь совсем в другую сторону.
   - Ну погоди еще! - фыркнула я ему вслед и, лавируя между людьми, смогла беспрепятственно добраться до лестницы. Поднялась на одну ступеньку и еще раз оглядела зал, больше любуясь красотой дома, чем людьми. Огромные окна с тяжелыми шторами, паркетный пол и потолок с лепнинами. Дом был великолепен, как я уже говорила...
   - Бу! - раздался прямо в ухо знакомый баритон, и я от неожиданности чуть не слетела со своей единственной ступеньки вниз.
   - Уикхэм, нервные клетки практически не восстанавливаются! - рявкнула я на него скорее с перепугу, схватившись за сердце. - Меня чуть инфаркт не настиг.
   - Сердце слева... - подсказал Эйден, и я тотчас же переложила ладонь на положенное место, где сердце и вправду должно быть. Ага, вот и оно. Стучит как сумасшедшее.
   Я обернулась через плечо и обнаружила за спиной самого бесподобного пирата на свете. Без повязки на глазу, но в огромной шляпе с пером, в камзоле, бриджах, сапогах и с длинным плащом почти до самого пола.
   - Мря... - удовлетворенно кивнула я, оглядев пирата с ног до головы. - Шляпа классная.
   - Шампанского? - улыбнулся тот в ответ. Ааааа! Я была готова вопить от восторга. Эйден стоит рядом, и хотя бы пару часиков мы сможем поболтать, как и всегда, обо всем на свете. За это можно и выпить...
   - Какое шампанское, Уикхэм? Даме предлагают только виски! - улыбнулась я как можно наглее.
   - Может, уж лучше валерьянки? - хитро улыбнулся он в ответ, за что и получил еле ощутимый тычок под ребра. - Ну, как пожелаешь. Идем? - Эйден вполне галантно предложил мне руку, и я подцепила его под локоток.
   - Как тебе мой костюм? - невинно поинтересовалась я, шествуя за ним через зал к фуршетным столикам. - Сначала я хотела взять костюм монашки или ангела, но успела передумать.
   - Ты бы не оделась в монашку! - Эйден мимолетно покосился на меня, и в его глазах блеснули знакомые дразнящие огоньки. Я шла с ним по залу, и мне было так спокойно и хорошо, как полгода назад, когда мы виделись несколько раз в неделю. И вопить как сумасшедшей мне вовсе не хотелось.
   - Это почему же? - несколько вызывающе бросила я, вскинув на него глаза.
   - В тебе столько же смирения и скромности, сколько во мне агрессивности и ненависти, - отмахнулся он, и я ехидно усмехнулась.
   - Как же, как же...
   - Эшли!
   - Мррямс?
   - Да, я все-таки успел по тебе соскучиться, - бросил он через плечо с язвительными нотками в голосе, за что и поплатился очередным тычком под ребра. - Ну, хватит, так не честно!
   - Все честно.
   - Как доехали? Матти тебя не сильно утомил?
   - Да нет, он такой милый, - покачала я головой. - Только вот постоянно все переводит на пошлости.
   - Это Матти, он такой. Я так и думал, что ты от него не будешь шарахаться, - кивнул Эйден.
   Мы подошли к столикам, и он протянул мне шампанское, глядя на мою кошачью личность поверх своего высокого бокала.
   - Что? - невинно усмехнулся он, когда я измерила его оценивающим ленивым взглядом, сделав один глоток из своего бокала.
   - Ты был в Париже? - в лоб спросила я, глядя ему прямо в глаза. Эйден чуть не подавился своим шампанским. В серых глазах промелькнуло недоумение, и парень с любопытством воззрился на меня.
   - Зачем? - переспросил он.
   - Так да или нет? - продолжала настаивать я, не отрывая от него взгляда.
   - Нет.
   Признаться, меня это расстроило. Сделав досадливую мордочку, я лишь вздохнула и с усмешкой посмотрела на него.
   - Жаль...
   - А что там такого интересного? - заинтересовался Эйден. - Может, расскажешь?
   - Все мои мысли пусть останутся при мне, - отмахнулась я, заранее зная, что Уикхэм на это не обидится. Он от природы не любопытный. В отличие от меня.
   - Пусть, - согласился он, равнодушно передернув плечами, но посмотрел так недвусмысленно, что у меня мурашки по спине пробежали. Блин, неужели он рискнул меня соблазнить? Особенно если учесть то, что я сама больше предпочитаю этим заниматься, не знаю, кто кого раньше с ума сведет...
   - Много же тебе времени понадобилось, чтобы вспомнить о моем существовании, - я бросила на него мимолетный взгляд через плечо, сделав эту фразу своеобразным вызовом.
   - Я тугодум, - очаровательно улыбнулся он в ответ, невозмутимо глядя на меня своими серыми дымчатыми глазами. - Да и Джес запретил мне видеться с тобой.
   - Он ненавидит меня, - фыркнула я с горечью.
   - Он просто считает, что ты сможешь разбить мое сердце на мелкие кусочки.
   Серые глаза словно сканируют меня.
   - А ты как думаешь? - впервые в жизни я смотрела на парня с неуверенностью. У меня даже ладони вспотели от напряжения, и я отставила стакан на стол - с меня станется его уронить.
   - Не знаю, - просто ответил Эйден, залпом допивая шампанское.
   - Но ты все-таки пригласил меня.
   - И ничуть не жалею... - улыбнулся он, отсалютировал мне пустым бокалом и отставил его в сторону. Я чуть склонила голову и с усмешкой глядела на него, сложив руки на груди. В результате чего я непроизвольно подперла руками маечку снизу, и мое декольте заметно расширилось. Эйден плотоядно прикусил нижнюю губу, с усмешкой глядя на выпирающую часть моего тела.
   - Уикхэм, если ты каждый раз будешь так меня пялиться, получишь кулаком в лоб, - беззлобно фыркнула я, но позы не сменила.
   - А? - он рассеяно глянул на меня.
   - Эх, мужчины... - рассмеялась я и потянула его прочь от столиков. - Чем займемся? - вполне невинно осведомилась я позже, потому как Эйден молча шел за мной. И, скорее всего, лицезрел всю мою обнаженную спину и ягодицы, плотно обтянутые кожаными штанами. Обернулась на мгновение и мои догадки подтвердились. - Нравится? - усмехнулась я, даже не оборачиваясь.
   - Смотря что ты имеешь в виду, - ответил он с плохо скрываемой усмешкой.
   - Это, - я покрутила бедрами, подражая шагу женщины-кошки.
   - А у тебя неплохо получается! - согласился он.
   - Выходит, это 'да'? - я послала ему сладенькую кокетливую улыбочку через плечо.
   - А ты еще спрашиваешь! - рассмеялся Уикхэм весело. - И как у тебя еще наглости хватает?
   - Ооо, у меня ее предостаточно...
   И тут на нас из толпы вылетел невесть откуда взявшийся Маттиас, отчего я резко затормозила, увидев его прямо перед собой. Поэтому Эйден врезался в меня, а я по инерции налетела на испанца, и мы чуть не покатились кучей-малой по полу. У Матти опять тюрбан съехал на лоб, и выглядел он на редкость забавно.
   Я начала глупо хихикать, распихивая ребят в разные стороны, после чего шейх и пират сняли друг перед другом головные уборы.
   - Как на счет устроить танцы? - предложил Маттиас, нахлобучивая тюрбан обратно на голову. - На втором этаже все в самом разгаре.
   Мы переглянулись с Уикхэмом, и тот равнодушно передернул плечами. Значит, идем танцевать! И это отличный способ гнусно поприставать к вышеупомянутому. А он сам напросился, если решил связаться со мной... Потому что я люблю танцевать - а в компании молодого человека особенно. Так что мы уходили с танцпола в весьма приподнятом настроении. Эйден без конца ехидничал, что так приличные девушки не танцуют, на что получил весьма обыденный ответ: 'А разве я напоминаю приличную девушку?'.
   Матти опять унесся в заоблачную даль, поправляя вечно сползающий тюрбан, и мы опять остались вдвоем, устроившись на балконе и разглядывая присутствующих на первом этаже.
   - Эйден, я блондинка, но у меня все в порядке с логикой. Или ты мне сразу выкладываешь, с чего это ты вдруг про меня вспомнил, или я сделаю тебе ручкой, - я внимательно покосилась на него.
   - Вспомнил? Эшли, да тебя невозможно забыть, глупенькая! - Эйден посмотрел на меня с такой нескрываемой нежностью, что я чуть не задохнулась от своих собственных эмоций. - Просто у каждого человека бывает своя точка кипения. А я человек терпеливый... И люблю все запрещенное. Особенно, если наложено строгое 'табу' - я не могу устоять. Особенно если этот предмет меня уже давно интересует.
   Меня немного покоробило обозначение себя любимой как предмета, но это же мужчины. А чего от них еще ждать? Пылкие признания более свойственны нам, девушкам, хотя и среди молодых людей тоже встречаются исключения. Но очень редко. Очень.
   - Джес тебе запретил?
   - И он тоже, - уклончиво отозвался он. А я лишь усмехнулась в ответ. Эйден осторожно коснулся пальцами моей открытой ладони, и по мне словно пробежали маленькие электрические заряды.
   - Почему? - спросила я, наблюдая за тем, как его пальцы касаются моей ладошки. Нежно. Осторожно. Одними подушечками.
   - Если я скажу, что он мне пригрозил всеми карами небесными, ты мне все равно не поверишь.
   - Ясное дело, - хмыкнула я.
   - Мы с ним хорошие друзья и через многое прошли вместе, - с каким-то тягостным трудом выговорил Эйден, задумчиво глядя на мою ладонь. - Он знает меня как никто на всей этой несчастной планете. Но он ошибается лишь в одном и никак не хочет это признать. Он знает, как сильно я любил ее. Знает, как тяжело мне пришлось, и сколько долгих недель ему потребовалось, чтобы вновь поставить меня на ноги. Потому что я не хотел жить. И я не жил тогда. Просто существовал. Было мое тело, но не было меня. Моей личности. Потому что моя личность умерла вместе с ней. А сейчас я живу. Живу, потому что знаю, что есть такой человечек, рядом с которым хочется жить. Жить, как и раньше. Джес просто не понимает, что можно вновь любить. И любить так же, как тогда... Да я и сам до конца это не понимаю. Так быть не должно - но ведь есть! И... она бы хотела для меня такого, я думаю.
   - Эйден... - просто позвала я его. В сердце екнуло от непонятной гаммы чувств, и он поднял серые глаза, полные боли и раскаяния. Он открывался передо мной, потому что...любил. И знал, что я так долго этого ждала. - Люби. Люби и никого не слушай, - тихо сказала я. Обняла его за талию и ткнулась лбом ему в грудь, словно успокаивая. Несколько минут мы просто стояли молча, думая каждый о своем. - Жизнь - сложная штука, Уикхэм. Никогда не знаешь, что будет завтра. А любовь всегда выбирает самые неподходящие моменты, чтобы появиться, - с досадой сказала я, но все же подняла на него глаза, чуть-чуть отодвинувшись назад.
   - Знаю. Джес проболтался, - в его глаза постепенно возвращалась живость и дразнящий блеск.
   - Проболтался о чем? - переспросила я подозрительно, сощурив глаза.
   - Что ты мною бредишь... - этот хитрюга уже заулыбался во все свои тридцать два зуба. А я охнула от досады. Ну вот, так нечестно. Он уже все знал...
   - Ничего подобного! - я ослепительно улыбнулась в ответ. Эйден рассмеялся и слегка наклонил голову, чтобы поцеловать меня...
   - Вот черт! - выругался он, секундой позднее оттесняя меня к балкону за свою спину. - Джесси!
   - Что-о-о?! - прохрипела я, рыбкой ныряя под его красный плащ. - Только его тут не хватало... - я судорожно вцепилась в его камзол, ожидая развоплощения. Но нам повезло. Джес меня, по-видимому, вообще не заметил.
   - Наконец-то нашел тебя! - с облегчением выдохнул тот, подходя к Эйдену. Вместе с Бэлль, естественно. Эта парочка просто неразлучна! Я на мгновение выглянула из-под руки любимого, и стала молча сотрясаться от беззвучного хохота. Джес был одет как космонавт, включая шлем, отчего его голос звучал гулко и приглушенно, Изабель - как пастушка, с чепчиком и корзинкой. Оба смотрелись на редкость комично, даже Эйден не удержался от ехидного 'Видок у вас, конечно...'
   - Ума, уж чья бы корова мычала, - отозвался Джесси. От звука его голоса я начала содрогаться еще сильнее, и Эйден незаметно ущипнул меня. - Кроме вас с Матти есть тут кто еще из наших?
   - Видел Великую Пэдди, - с усмешкой отозвался тот. - Кажется, именно она хотела оторвать тебе голову за выпускной, Бэлль?
   - Сгинь, - буркнула пастушка с упреком. - Тебе бы все ехидствовать, наш Грозный и Ужасный. Видел бы ты, какими она швыряется...
   - Подумать только! - сразу вдруг перебил ее Уикхэм. - Разве мы не вместе учились, солнце мое? Как будто и ты так не умеешь...
   - Но не с таким же мощным зарядом! Джес, ну ты чего молчишь?! - она толкнула своего мужчинку, ожидая помощи.
   - А я тихо радуюсь, - немедля отозвался брателло.
   - С чего это вы решили заглянуть на огонек? - поинтересовался Эйден, небрежно облокачиваясь на перила. Я в отместку прижалась к его спине всем телом, вдыхая полной грудью его запах, смешивающийся с туалетной водой, пока Бэлль в подробностях расписывала все те причины, что привели ее сюда. А Джессу просто пришлось ее сопровождать.
   Запах его кожи щекотал мне нос, и я улыбнулась, проведя пальцем по его позвоночнику. Ответом мне было легкое, почти незаметное подергивание его спины, красноречиво говорящее о том, что Эйдену это весьма приятно. Какой у него запах? Если скажу про мускатный орех, это будет дежа-вю?! Но ведь я уже чувствовала этот аромат и раньше. И это тело тоже. Там, в Париже...
   - Завтра мы собрались навестить ректора, ты с нами? - спросил Джес.
   - Нет, я загляну к нему попозже, - отказался Эйден. - Я пока немного занят.
   - Скажи, что ты решил все же выкинуть из головы мою гнусную сестричку, тогда я поверю.
   - Уже выкинул, - с поразительной легкостью подтвердил Эйден, за что и схлопотал еще один щипок от меня любимой.
   - То-о-очно? - протянул брат с сомнением. Эйден поглядел на него щенячьими невинными глазами, Джес осоловело усмехнулся и покачал головой. - Не верю я тебе, Дездемона.
   - У-у-у, зверюга! - шутливо пригрозил ему товарищ.
   Кое-как удалось, наконец, спровадить их вниз, после чего Эйден облегченно вздохнул, а я выглянула из-за его длиннющего плаща.
   - И все-таки ты был в Париже, Уикхэм! - с ходу заявила я. А Эйден лишь передернул плечами и улыбнулся, так ничего и не ответив.
   Оглянувшись по сторонам и заговорщически подмигнув мне, он рывком схватил меня на руки, перебросил через плечо и потащил визжаще-хохочущую меня к балкону на улицу, улыбаясь всем гостям. Мы вышли на балкон и стали спускаться по лестнице, а свежий ночной ветер теребил пиратский плащ, поэтому Эйден постоянно в нем путался и раза четыре мы чуть не валились на каменный пол.
   - Уикхэм, плащ... - в который раз, уже скрючиваясь от рези в животе, являющейся следствием долгого хохота, простонала я.
   - Так сними его наконец, - натужно пропыхтел он, пытаясь ногой отпихнуть обматывающийся плащ и одновременно продолжая спускаться по лестнице. Кое-как нащупав завязочки у него на шее, я несколько секунд билась над узелком и вскоре плащ, развеваясь как парус, полетел прочь, подхваченный ветром. Мы вздохнули с облегчением.
   Спустившись вниз, Эйден спустил меня на пол, и мы присоединились к нескольким прогуливающимся парам, которым надоела суета. Тут же весело проводили время и молоденькие парочки, весьма красноречиво сбегающие в ближайший парк, находящийся в нескольких метрах от самого поместья. А Эйден именно туда и посматривал, за что и получил очередной тычок под ребра и мою усмешку.
   - Ах, да ты старый развратник, - беззлобно фыркнула я. Эйден обворожительно улыбнулся в ответ, развел руки и вальяжно уселся на каменную скамью рядом с парком.
   - Кис-кис-кис, - ухмыльнулся он, откидываясь на спинку. Его взгляд лениво скользнул по моим клочкам, а я вспомнила про мой знаменитый кнут... Я усмехнулась, многозначительно повела бровью и расправила перед ним свой кнут, бережно и нежно проведя рукой по его ручке. - Так я и знал. Ты мазохистка... - печально заключил он, наблюдая за моими пальцами на ручке столь грозного оружия.
   - Молчать! - я сердито насупила брови, изображая садистку в коже. Эйден понял мою шутку и заулыбался еще наглее. - Ты хорошо себя вел?! Если плохо, мамочка настучит тебе кнутиком по попке! А ну отвечай!
   - Я плохой мальчик.
   - Я знаю. А ну доставай свою маленькую попку на свет божий, я ее сейчас отшлепаю... - рыкнула я, замахиваясь на него кнутом. - Мамочка тебя проучит, - практически промурлыкала я, обвивая кнутом его шею. И с таким импровизированным поводком я стянула Эйдена со скамейки и сама уселась на его место, отбросив кнут в сторону. - Может, все-таки расскажешь?
   - Ты о чем? - переспросил он, так же спокойно подсаживаясь ко мне.
   - О Париже.
   - Эшли, какой Париж? - недоуменно спросил Эйден.
   - Ладно, забудь, - отмахнулась я. - Ты мне лучше скажи, что мы дальше делать будем? - вполне серьезно спросила я, а Эйден воспринял это как шутку.
   - Можно это... - он наклонился, чтобы поцеловать меня, и получил кулаком в грудь.
   - Я не об этом, Уикхэм.
   - С тобой не соскучишься, - констатировал он, потирая ушибленное место и смешно наморщив один глаз.
   - Так что будем делать?
   - Не афишировать.
   - В смысле? - я чуть склонила голову.
   - Если кто узнает - нашим отношениям конец. Джес может сделать так, чтобы ты от меня сама шарахалась... Я его знаю.
   - Эйден?
   - Ммм?
   - Я похожа на нее?
   - Прости?! - он просто вытаращил на меня свои серые глазищи, а я ответила на его взгляд без единого намека на ехидство. Я просто спрашивала, а не хотела в лишний раз ворошить сено.
   - Я похожа на нее? Хоть капельку?
   - Нет.
   - Нет? Значит, она не блондинка.
   - Выходит, нет.
   - И она такая же бешеная?
   - Да нет... - он растеряно пожал плечами. Я победно улыбнулась. - Скорее, наоборот. А что такое?
   - Просто любопытно.
   - А просто так даже...
   - Уикхэм, уймись, - отрезала я с усмешкой. - Развел тут демагогию. Целуй давай! Быстро!
   У него аж брови приподнялись от подобной наглости. А я, воспользовавшись заминкой, придвинулась ближе и подарила ему наш первый поцелуй. Сначала просто невинно - одни прикосновения губ. Потом в ход пошли зубы и язык.
   - А это что еще за хрень? - удивился Эйден, прикусив зубами штангу на моем языке.
   - Пирсинг, - кое-как прошамкала я, но он понял меня с полуслова.
   - Зачем?
   - Захотелось.
   - Мне нравится, - он отпустил сережку и прикусил меня за нижнюю губу. Я глухо рассмеялась, запустив пальцы в его волосы, перебирая непослушные пряди, и Эйден вновь поцеловал меня. Дежа-вю, скажете, но эти губы мне знакомы. А может бред совпасть с реальностью? Хммм...
   Немудрено, что остаток вечера мы провели на этой самой скамейке, предаваясь самым безопасным и невинным забавам - поцелуям. Луна, природа, прикольные костюмы - что еще нужно для приятного вечера в компании?
   А домой меня опять отвозил Маттиас, бесконечно дразнящий меня всякими непристойными штучками в адрес Уикхэма. А я летала в облаках...
  
   Проснулась я к полудню и сразу обнаружила на столе знакомый белый конверт, но уже без подписи. Наверное, его мама утром принесла. Еле-еле дотянувшись рукой до стола, я стянула конверт и достала записку. Опять ежедневник, сегодняшнее число вверху. 'Вход в Ридженс-Парк. В 3 часа'.
   Уикхэм, как всегда, лаконичен.
   - Я тоже тебя люблю, - шепнула я в воздух, отбрасывая конверт в сторону.
   Так что к трем я уже подходила к парку, облачившись в джинсы, кроссы и маечку, как вполне приличная среднестатистическая девушка в этот период времени. А у входа меня уже поджидал Эйден и его четвероногий друг.
   - Лакки! - практически завопила я, и черная зверюга бросилась ко мне, радостно виляя хвостом. - Как я по тебе соскучилась!
   'Я тоже' - сообщил мне пес, радостно облизывая мое лицо.
   - Лак, отстань, - строго окликнул его хозяин, похлопывая поводком по бедру. Обычные джинсы, яркая футболка в обтяжку - Эйден тоже выглядел вполне обычно, но у меня от него вновь просто дух захватило. - Ну, привет, что новенького?
   А я лишь улыбнулась в ответ и бросилась ему на руки. Эйден закружил меня, а потом поцеловал, продолжая держать меня на руках, словно я вообще ничего не весила.
   - Шикарно смотришься, - улыбнулся он, опуская меня на землю.
   - Уж кто бы говорил, - отозвалась я, взъерошив его волосы и чмокнув в нос. Эйден поморщился от щекотки, гулко рассмеялся и потянул меня в парк, свистнув Лакки.
   - Уезжаю на неделю, - сообщил он мне, крепко сжимая мою ладошку своей теплой рукой. - Вместе с Бэлль и Джесом.
   - Куда это вы намылились? - с любопытством поинтересовалась я.
   - Есть одно дело в Европе... - уклончиво отозвался Эйден. - Сейчас ничего рассказать не могу - сам деталей не знаю. Заеду сегодня вечером в гости. Не забудь сделать умное лицо... - поддразнил он, и я обиженно засопела. - Оставить тебе Лакки?
   - Конечно, оставить. А ты еще спрашиваешь! Не стыдно? - ухмыльнулась я.
   - Ни капельки.
   Мы гуляли по парку, смеясь и болтая ни о чем, как и раньше. Мне было так хорошо, что хотелось быть с ним рядом каждую секунду, каждое мгновенье. Каждое его прикосновение было ново, а оттого и намного приятнее. Потом вы привыкаете друг к другу, узнаете еще лучше, и прикосновения расцениваются уже как само собой разумеющееся. А сейчас пока...
   - С тобой не случалось в последнее время что-нибудь необычное? - спросил Эйден, когда мы уже собрались расходиться.
   - Например? - удивилась я странному вопросу.
   - Странных людей не встречала? - вопрос стал еще более подозрительным.
   - Да нет. А что?
   - Ничего, забудь. Лучше поцелуй меня.
   - А ничего не треснет от подобной роскоши? - улыбнулась я, прижимаясь к нему.
   - Не, только встанет...
   - Уикхэм, извращенец! - меня разобрал беспричинный хохот, который перебрался и на моего спутника, так что поцелуй вышел у нас несколько необычным. А вы пробовали когда-нибудь целоваться и хихикать одновременно?...
  
  
   Я улыбнулась, когда ко мне в комнату рыбкой нырнул Лакки и с видом полного облегчения растянулся у моей кровати. Я просто слетела с кровати и выглянула за дверь. Если бы я осталась в комнате, Джес бы точно не поверил и что-нибудь заподозрил. Но в коридоре уже осталась только Бэлль, красующаяся перед зеркалом.
   - Привет, блондинистое недоразумение, - хмыкнула она, даже не посмотрев на меня.
   - Я тоже рада встрече, - сухо отозвалась я.
   - Бэлль, давай быстрей! - рявкнул из своей комнаты Джесси. - Эшли, с глаз долой!
   Я хлопнула дверью и вернулась к ноутбуку на кровать, посредством которого я общалась с Ташей. От содержательной беседы о том, что все мужики сво... меня отвлек мой собственный мобильный телефон, так оглушительно завопивший на всю комнату, что Джес треснул чем-то по стене.
   - Отвали, а то собаку натравлю! - отозвалась я, беря телефон в руки. Ни за что не догадаетесь, кто это! Даже я удивилась. - Майкл?
   - Привет, Эшли. Как дела?
   - Нормально.
   - Я люблю тебя.
   - Майкл! - охнула я.
   - Прости, конечно, но я не могу молчать. Я все время только о тебе и думаю, Эшли. Я не могу все вот так забыть и выкинуть в мусорку, как ты. Я люблю тебя. Люблю, люблю, люблю, - практически простонал он. Он не врал. Майкл не умеет обманывать, он слишком прост для этого и слишком предсказуем. В его голосе было столько боли, что у меня сердце сжалось. А ведь я тоже его когда-то любила...
   - Майкл, понимаешь... Да я попросту... - у меня даже слова в горле застряли.
   - Да я все понимаю! Эшли, я просто хочу остаться твоим другом, встречаться с тобой иногда. Просто сидеть в кафешке и болтать. Давай встретимся в конце недели, поговорим, погуляем.
   - Майкл, я не знаю, - просто сказала я.
   - Давай встретимся в пятницу после занятий, часов в шесть, у Ридженса. Заодно погуляешь с собакой. Джессу привет, - и он отключился, оставив меня в полном недоумении и растерянности.
   Сообщила эту новость Таше. Она в ступоре, но в целом не против. Майкл отличный парень, и получить такого товарища даже она бы не отказалась, хотя пару минут назад она рассуждала об обратном.
   Родителей дома не было - они удачно свалили в гости к тете и обещали быть к утру, как протрезвеют и проспятся. Так что я готовилась развлекаться по полной!
   Включить центр на полную с какой-то электронной музыкой - это еще цветочки. У меня вся комната дрожала от басов, а воплей брата я уже не слышала - попробуй, перекричи вой колонок. А колонки у меня хорошие... Таша предложила еще открыть окна на улицу, чтобы было еще громче, но я пожалела прохожих и соседей.
   После полуночи у меня заболела голова, и я сделала звук на минимум. Лакки вылез из-под кровати и с чувством отряхнулся, поздравляя сам себя с победой. А я села делать уроки, потому как сегодня воскресенье и завтра опять учиться. Блин. Я ненавижу свой университет, и уже начинаю ненавидеть будущую профессию. Гррр...
   Быстренько накалякав в тетради ответы на вопросы, которые нужно сделать к завтрашней истории, я посчитала, что мой долг выполнен и я могу с легкой душой отправиться баиньки. Стянув из шкафа махровый халат, я выползла в темный коридор в направлении ванной. В комнате брата горел свет, пробивающийся через щель под дверью и громыхала музыка, так что я разочарованно вздохнула и зашла в ванную, щелкнув замком.
   Нашу ванную я обожаю. Там есть все для каждого члена семьи. Мы с Джесом предпочитаем душевую кабинку, родители - огромную ванную. Большое зеркало, куча всяких штучек для ванны. На стиральной машинке - огромное блюдо с ароматическими сушеными цветами, так что тут всегда пахнет ванилью. Побросав все шмотки в ящик для грязного белья, я запрыгнула в кабинку и включила воду. За что я люблю душевую кабинку - так это экономия времени. Зашел, помылся, ускакал. В ванной хорошо расслабиться на пару часиков, с морской солью или пенкой, вооружившись журналом или смешной книжкой.
   Вдоволь наплескавшись под горячими струями, я стащила полотенце с кронштейна и выползла на свет божий, на ходу заворачиваясь в полотенце.
   Уикхэм сидел на стиральной машинке, положив на колени мой халат. В одной руке у него было огромное красное яблоко, которое он вполне равнодушно грыз.
   - Я всегда говорила, что ты извращенец, - сообщила я, встряхнув мокрой головой, словно собака. Ну вот, меньше воды в волосах, зато они теперь торчат во все возможные стороны...
   - Я ничего не видел, - отозвался Эйден с невинной улыбочкой.
   - Какая жалость... - усмехнулась я, откусив у него яблоко из руки и получив обратно халат. Точнее, пока я вгрызалась в яблоко, Эйден накинул мне на плечи халат и набросил на голову капюшон. Остальное я сделала сама, вернув яблоко хозяину. - Джес тебя грохнет, если увидит тебя в метре от моей гнусной персоны.
   - Они думают, что я пошел гулять с собакой. А Лакки спокойно побегает и без моей помощи, - Эйден запустил руки под капюшон, коснулся моего лица пальцами, и нежно-нежно поцеловал. - Забудь про них.
   - Как же, забудешь про них... - пробурчала я, просто млея от прикосновения его пальцев к разгоряченной коже. - Ну...ладно, если я про них забуду, сколько у нас времени?
   - Полчаса можно набрать, - улыбнулся он в ответ, продолжая целовать меня.
   - У-у-у, - я хитро сощурилась, глядя на него снизу-вверх. - Уикхэм, я тебе не завидую...
   Одного взгляда хватило, чтобы он стал расстегивать штаны.
  
  
   Пятничный день близился к концу. У меня с самого утра нескрываемо хорошее настроение - неделя кончается, и Эйден должен приехать в ближайшие дни. А что еще девушке для счастья надо? Никаких проблем, отличных родителей, отличных друзей, отличного парня и отличный секс. На счет предпоследнего я еще не уверена, а вот последнее с лихвой дополняет все предыдущее. Самое веселое - Джес и правда ничего не заметил, хотя Уикхэм выползал из ванной чересчур растрепанный и устало-довольный. На меня нужно тратить много энергии, я знаю. Ко мне тяжело найти подход, но он справился. С блеском.
   Да еще и встреча с Майклом. Интересно, что ответил бы Эйден, если бы узнал, что я встречаюсь сегодня с моим бывшим молодым человеком, за которого я вышла бы замуж, если бы в моей жизни не появился парень с серыми глазами? Не знаю. Даже предположить не могу. Он либо даст добро, либо страшно обидится. Не знаю.
   Так что я топала к парку, одевшись как обычно, дабы не привлекать к себе чрезмерного внимания бывшего парня. Лакки прыгал вокруг меня, тормозя у каждого подозрительного столбика или угла. Риджентс-Парк всего в нескольких кварталах от моего дома, так что я была на месте без опоздания, как и мой новый товарищ. Майкл нервно топтался у входа, вероятно, ожидая, что я все-таки не приду. Но я пришла, и темноволосый парень радостно заулыбался, увидев меня еще у дороги на светофоре.
   - Привет, Эш, - он чмокнул меня в щеку, и я снисходительно улыбнулась ему в ответ.
   - Привет.
   - Спасибо, что согласилась прийти.
   Мы зашли в парк и побрели по одной из аллеек. Я ожидала, что Майкл опять начнет плакаться, вспоминая прошлое, но он не стал. Он понял, что его время вышло, а дополнительное время в отношениях такого рода не предусмотрено. И мы общались, как старые друзья, изредка вспоминая самые прикольные моменты нашей 'дружбы'.
   - Вижу, у тебя все хорошо, - сообщил он с улыбкой. - У тебя глаза сверкают. Все хорошо?
   - Вполне, - хмыкнула я, пряча от него глаза. Большее знать ему не обязательно, а то начнет вспоминать, что его волнения по поводу Эйдена были не напрасны.
   А потом стали происходить такие события, понять и оценить которые я просто не в состоянии. Все было очень... необычно.
   Началось все с того, Майкл рухнул на аллее как подкошенный. Я от неожиданности отскочила в сторону, и мимо меня пронеслось какое-то черное размытое пятно, так и не успев задеть меня. Я так и не успела понять, что это, как на фигуру петухом налетел Лакки с таким рыком, что я даже удивилась, откуда он у него берется. Услышав за спиной приглушенное громовое ворчание, я обернулась, и теперь уж точно смогла разглядеть 'пятно'. Только теперь их было штук семь, таких же огромных и безобразных. Таких зверей только в ужастиках показывают - а я сейчас вижу это наяву.
   Рост - с приличного теленка, шерсть спутанная и густая, оно успешно передвигается на четырех лапах и напоминает большую собаку. Только вот без ушей, с красными глазами и огромной пастью с белоснежными острыми зубами.
   - Хорошие собачки... - прошептала я, тихонечко пятясь и лихорадочно подыскивая место для укрытия. Если они бросятся - будет мне и некролог, и место на кладбище. Одна из тварей звучно понюхала воздух и зарычала. Зарычала так, что у меня все тело затряслось от страха...
   - Стой на месте, - раздался у меня за спиной спокойный мужской голос. Я была настолько в ужасе, что подобная просьба была бы бесполезна. - Как только они бросятся, беги. Мы прикроем.
   И зверьки бросились, клацнув зубами. А я стремглав рванула назад, рыбкой обогнув пятерку мужчин в спецназовских костюмах. Один из них успел схватить меня за руку и подтащил к себе. Молодой парень, честно сказать, лет двадцати.
   - Будь тут, - лаконично выдал он, прошептал что-то, вытянул в сторону тварей руку - и в морду ближайшей с шипением влетел огромный огненный шар, сорвавшийся с кончиков его пальцев. Собачка покатилась по земле, взвыв нечеловеческим голосом, сбивая лапами огонь с пылающей морды. Парень вскинул пистолет, пара выстрелов - и первая тварь испустила дух.
   Пока я наблюдала, как она корчится, остальные члены отряда не теряли времени даром. Понятия не имею, кто они такие и чего хотели, но они делали такие штуки, в которые я сама до конца не верю. Для начала собачки словно врезались в невидимую преграду вокруг нас, и спецназ стал обстреливать их из пистолетов и этими непонятными огненными шариками. А мне оставалось лишь осоловело хлопать глазами и потихонечку сходить с ума.
   А потом я почувствовала, как меня что-то дернуло назад, я налетела спиной на толстый ствол дерева и осела на землю, пытаясь вновь научиться дышать. А меня уже бесцеремонно схватил за плечи очень странный тип и встряхнул, дабы я обратила свой взор на него.
   - Отвали, ушастый... - уже по привычке отозвалась я, а мужчина, держащий меня, просто позеленел от злости. Длинные волосы заплетены в косичку, из-под густой растительности на лице проглядывают ледяные светло-голубые глаза. Маленький такой, а силы столько, словно я вообще ничего не вешу. Обычные люди так не умеют...
   - Да как ты смеешь! - проворчал он, с такой силой вцепившись мне в плечи, что я практически закричала от боли, а мои косточки так угрожающе захрустели. - Я научу тебя, как разговаривать со мной! И твоя охрана тебе не поможет - они немножко заняты... - хохотнул он. А мне было так больно, что я вообще уже перестала что-либо соображать. - Амулет? Где амулет? Знаешь про него? Где Уикхэм его прячет?
   Он что-то там бубнил, вроде бы чего-то еще спрашивал, а у меня перед глазами прыгали звездочки.
   Последнее, что я тогда помню - три яркие вспышки, ругань мужика и жуткая боль, которая скрутила мои внутренности. Я была в сознании, но боль по-прежнему сворачивала мои внутренности в комок, и когда она неожиданно исчезла, на ее место пришла такая усталость, что не было сил даже глаза открыть.
   - Эшли, слышишь меня? - раздался над ухом знакомый женский голос. - Эшли, открой хоть один глаз. Ты в порядке? Эшли? Боль ушла? Блин! - рявкнула она куда-то в сторону. - Джес, идиот, ты можешь не пускать Эйдена сюда в ближайшие пять минут?! От этого сглаза не так легко избавится, так что оставьте нас вдвоем! Я тебе не Лекарь, сглазы такого типа снимать за десять секунд, как Рыжая делала.
   А потом меня накрыла ожидаемая и безболезненная пустота.
  
  
   Я просыпалась медленно, словно по реке выплывая из тяжелого и черного сна. Под щекой была огромная мягкая подушка, сверху - легкое одеяло. Подушка пахла мускатом...
   Вместе с пробуждением послышались и голоса. Один принадлежал Бэлль, сидящей у кровати, другой - собственному брату. Они переругивались, не обращая на меня внимания.
   - Она все видела. Зачем Валу понадобилось организовать нападение так открыто? И он сам лично пришел, зачем? Если хотел напакостить, почему таким образом? Это не его профиль, и я на его месте просто...
   - Ты прирожденный злодей, Бэл, - сухо отозвался Джесси. - Пусть этим занимается кто-нибудь другой. Это не наши полномочия.
   - А чьи это полномочия, страж света? - язвительно фыркнула Бэлль.
   - Хватит, - практически рявкнул на нее брат. - Прибереги свои издевки для кого-нибудь другого, Бэлль. Если Вэл взялся за членов моей семьи, я...
   Я же, не открывая глаз, невозмутимо поинтересовалась, перебивая диалог:
   - Может, вы все-таки объясните мне?
   Они замолкли одновременно. Повисло молчание, и я села на кровати, оглядывая комнату. Светлые обои, несколько шкафов, огромная кровать в углу, на которой я сейчас валялась, на полу пушистый ковер. Всю стену напротив занимает огромное окно, через которое льется яркий солнечный свет.
   Оба выглядели растерянными и смущенными, хотя Бэлль отвернулась в сторону, так что я смотрела исключительно на брата.
   - Джес?
   - Как себя чувствуешь? - улыбнулся он невинно.
   - Джес, отвечай! - я немного повысила голос. - Что это было?!
   - Ничего, - Бэлль словно пришла в себя, растерянность на лице сменилась серьезностью и хмуростью. - А что было?
   - У меня пока нет проблем со зрением... - я покосилась на нее, потом осторожно прикоснулась пальцами к лиловым отметинам на плечах и ключице. - Это тоже о многом говорит, я не дура. Что это был за человек? Что это были за животные? А люди... спецназ... пистолеты, выстрелы, эти огненные шары... я все отлично помню! - затараторила я, смотря только на брата. В упор.
   - Тебе привиделось... - пожал тот плечами.
   - И это тоже?! - рявкнула я, ткнув пальцем в один из синяков. - Это тоже привиделось? И парк, и Майкл, и эти зверюшки добрые... Так. Или вы мне объясняете, что это было, или я вам такое устрою, что пожалеете! - прошипела я.
   Они переглянулись и несколько секунд смотрели друг на друга.
   - Говори, все равно мы хотели Арториуса позвать... - Бэлль равнодушно отвернулась к окну.
   - Гарри Поттер - это не выдумка, - резко отозвался Джес, повернувшись ко мне лицом. Серьезный и строгий. - Магия существует. И волшебники тоже. Добро пожаловать в реальный мир, - ехидно усмехнулся он.
   Я открыла рот и с минуту смотрела на них, постепенно приходя в себя. Мой брат - волшебник. Бэлль тоже, и... Эйден?
   - Лучше спи, - буркнула Бэлль, сделала какое-то движение рукой, прикоснувшись ко лбу пальцами - и меня мгновенно утянуло в сладкий сон. Даже подумать ни о чем не успела...
  
   На этот раз проснулась мгновенно, словно щелкнули переключателем. Мгновенно подскочила на кровати, отыскивая взглядом хоть кого-нибудь. Слава Богу, этим 'кто-нибудь' оказался весьма безобидный и привычный Эйден, сидящий в кресле у окна с ноутбуком. Когда на него обрушился целый град трехэтажных ругательств, он был к этому не готов и вскинул на меня такие недоуменные глазищи, словно я восстала из мертвых и прошу прикурить. Пока я на него ругалась, как только не изощряясь в словесном потоке и ни разу не повторившись, Эйден благоразумно молчал, не сводя с меня внимательного взгляда.
   - Прости, - только и выдал он в конце моей тирады.
   И тут до меня дошло.
   Дошло, почему Джес был против наших отношений. И не потому, что просто ненавидел меня...
   - Так вам запрещено?! Запрещено иметь какие-либо связи с обычными людьми?! Нельзя влюбляться, заводить семью и все такое. Да? - практически завопила я. - И меня чуть не убили... за это?!
   - Не за это, - тихо отозвался он. - Старейшины тут не при чем. Тебя хотели убить из-за меня.
   - Объясняй, - сухо бросила я.
   - Больше года назад мы сорвали важный обряд, которым руководил Валентайн. Он не может напрямую навредить ни мне, ни Джесу с Бэлль, кишка тонка...
   - Так значит, он решил на мне сорвать злость?
   - Он ищет... одну вещь, которая пропала тогда. Это древний артефакт, с помощью которого можно совершить обряд, и Вал думает, что он где-то у меня. Но у меня его нет.
   - А я тут при чем?
   - Я ему сорвал этот обряд, и артефакт пропал. Ему же надо найти крайнего... - я отбросила одеяло в сторону (на мне оказались мои же джинсы и маечка) и подошла к нему. Эйден щелкнул пальцами, и передо мной материализовалась большая кружка кофе, от которого я не отказалась.
   Я долго молчала, молчал и он. Большими глотками я пила обжигающий кофе, совсем не чувствуя его вкуса.
   - Ты как? - спросила я, отставляя кружку на стол. Эйден отложил ноутбук, и я свернулась у него на коленях, словно маленькая девочка.
   - Если он доберется и до тебя, даже Джес не вытащит меня, - Эйден уткнулся носом мне в плечо. - Не сможет.
   - Со мной все будет хорошо, - пообещала я. - Мы что-нибудь придумаем.
   - Все так говорят.
   Впервые в жизни я видела его таким разбитым. Таким растерянным и несчастным, что у меня комок в горле встал от растерянности.
   - Уикхэм, не хандри! - ко мне постепенно возвращалось прежнее настроение. - Скажи хоть, как наша черная зверюга? Он мне жизнь спас.
   - А что с ним станется! На нем столько заклинаний, что ему все нипочем. Его специально на это дело натаскивали. Его забрала Бэлль, чтобы не мешался.
   - У тебя это все с рождения? - спросила я с нескрываемым любопытством.
   - У меня - нет. Проявилось только в детском саду, хотя мои родители были потомственными волшебниками. Дар может появиться и у ребенка из обычной человеческой семьи, как, например, у Джесси. А кто-то сразу рождается с даром, и с пеленок дом ходуном ходит! - улыбнулся он.
   - И у вас есть магические школы?
   - Все, как и у обычных людей. Сначала школа, потом Академия. Скучно.
   - Какое скучно, Уикхэм! Ты что, мозгами тронулся? Это же в тысячу раз интересней нашей человеческой учебы! - усмехнулась я.
   - Гоняться за вурдалаками по нашим академическим подвалам? - улыбнулся он.
   - Именно.
   - Скучно.
   - Ты параноик.
   - А ты сумасшедшая. Я это упоминал?
   - Сотни раз, - рассмеялась я, укусив его за мочку уха. У Эйдена мурашки по шее побежали, и я улыбнулась. Мы говорили до позднего вечера, практически не меняя положения. Эйден уже засыпал от усталости, и мы перебрались на кровать. Он все никак не хотел отпускать меня, поэтому я лежала у него на руках до тех пор, пока он сам не уснул.
   Ко мне сон не шел. Еще бы! Столько спать. Я выспалась на неделю вперед, если уж на то пошло.
   Удостоверившись, что Эйден спит, я тихо выскользнула из кровати и подошла к окну, пытаясь осмыслить происходящее. Может, это у меня затянувшийся бред? Может, я шизофреничка? Будем о себе лучшего мнения. Будем считать, что это все правда.
   Эйден маг. Причем весьма неплохой, потому как именно благодаря ему и Бэлль я осталась жива. Спецназ - всего лишь моя тайная охрана, которую выставил мой брат, когда узнал о возвращении Валентайна. Эйден объяснил, что на мне было охранное заклинание, которое сработало, когда Вал схватил меня и применил магию. Поэтому они втроем спешно телепортировались, не зная даже, в какой гадюшник попадут. Охрана ходила за мной в течение последних двух недель, а я даже ничего и не заподозрила! Эйден признался и про Париж. Он там был. Я торжествовала! Говорит, что пытался стереть мне память, как сделал это с Ташей, но не смог. И Джес не смог, потому как у меня там стоит какая-то блокировка, и они не могут понять, зачем. И откуда она взялась? Бэлль предположила, что это мой своеобразный иммунитет от магии, не допускающий влезать мне на подсознание. Не знаю. Я в этом не разбираюсь.
   Эйден маг. Он умеет телепортировать предметы и швыряться молниями во все стороны. Вот почему он так носится по улицам - он защищен магией, и нормальному человеку не дано вписываться в поворот на ста шестидесяти!
   До самого рассвета я сидела в кресле, размышляя. Что теперь делать? Как все дальше будет?
   Я не знала, что за меня уже все решили...
   Проснулся Уикхэм, отмахнулся от назойливо кружащей вокруг него зубной щетки и, чмокнув меня в лоб ('как покойничка...' - язвительно отозвалась я, за что получила в ответ такой страстный и нежный поцелуй, что у меня до сих пор все трясется), отправился в душ. Пять минут - и он уже выбирается из ванной, а передо мной начинают танцевать стакан сока и тарелка с пончиками.
   - Обожаю пончики, - улыбнулась я, выхватывая один из глазированных лакомств с тарелки. Эйден с таким же невозмутимым видом подзывает к себе блюдо и тащит вышеуказанное лакомство и себе. - Как спалось?
   - Отлично. Так соскучился по собственной кровати, ты не представляешь! Спать всю неделю в полусидячем положении - это кошмар.
   - А что вы там делали? - полюбопытствовала я.
   - За обезумевшим вампиром гонялись. Прямо посреди Берлина! Конечно, у нас теперь стал непривычно маленький отряд, но зато мы все давно друг друга знаем.
   - Это опасно, да?
   - Да нет, вполне обычная операция. Нас часто на такие вызывают. Иногда всех вместе, иногда поодиночке. Когда я исчез на три недели - обычное задание, хотя пришлось туго, потому как нарвались на стаю болотных жмырей. Они на медведей похожи...
   С тихим 'пшик' в комнате материализовался представительный пожилой мужчина в длинной мантии с золотым тиснением. Высокий и немного полненький, с небольшой бородкой и добрыми глазами Санта-Клауса.
   - Немного припозднился, - с легким поклоном сообщил он. - Опять Тимоти буянит, спасу на него нет!
   - Это ректор моей Академии, архимаг Уильям Арториус, - сообщил мне Эйден, так спокойно кивнув мужчинке, будто заранее знал, что тот прибудет. - Он хочет посмотреть твою блокировку.
   - Зачем? - испуганно отозвалась я, поспешно ретируясь к окну. - Мы с ней великолепно живем.
   - Ты Эшли? - он так снисходительно улыбнулся мне, что я как-то незаметно стихла под его взглядом.
   - Да, я Эшли, собственной персоной, - буркнула я в ответ. - Адын штук. Двуй рука, двуй нога. Прошу любить и жаловаться!
   - Она и правда хорошенькая, - кивнул архимаг Эйдену. - От такой ведьмочки все упыри бы разбегались с воплями. Ну что, ты готова? - спросил он уже меня, ласково улыбаясь.
   - Что вы собираетесь делать? - подозрительно переспросила я, сощурившись на них обоих.
   - Снять защиту.
   - Разве она кому-то мешает? - я закосила под дурочку. С такими же 'пшиками' в комнате возникли Бэлль и Джесси, не одновременно, конечно. - Ага. И вас тут только не хватало!
   - Садись.
   Посреди комнаты появился обычный стул, и я плюхнулась на него, потому что других вариантов у меня не было. Попытаться улизнуть из комнаты, напичканной магами - идиотская затея. Архимаг сел на стул напротив меня и посмотрел мне прямо в глаза. Ни лишних слов, не пожеланий - ничего. В висках опять загудело, но я уже не могла даже пошевелить пальцем, не то, чтобы отвести взгляд. Давление стало сильней, потом стихло, опять увеличилось... И так долго-долго, словно целую вечность, а я кусала губы от боли и не решалась вздохнуть. Потом - сильный удар, и мое сознание начинает дергаться. Начинает жечь изнутри где-то в районе груди, и я начинаю ерзать по стулу, сама того не контролируя. Вижу перед собой лицо архимага, у него по лбу бежит струйка пота, да и сам он выглядит осунувшимся и усталым. Интересно, что он такое делает с моими мозгами?
   И тут мой мозг словно протыкают обжигающим шилом. Боль такая, словно у меня мозги изнутри вскипают! Так больно, что у меня ручьем льются слезы и из горла рвется сумасшедший крик.
   Что-то взрывается у меня в сознании, мышцы начинают непроизвольно сокращаться и меня начинает дергать в конвульсиях. Архимаг отходит назад, потирая ладони, но продолжает смотреть на меня.
   - Что случилось? - доносится до меня озабоченный голос Эйдена.
   - Я снял защиту.
   И тут у меня словно грудная клетка разорвалась! Из моей груди выскочила огромная призрачная кошка, пронеслась вихрем по комнате и вновь в прыжке заскочила в меня.
   В этот момент вся реальность сдвинулась, настраиваясь на новый поворот событий. Мир поменялся так быстро, и Джесси в одночасье осознал, что не было у него никакой младшей сестры, а Таша даже и не подумала бы, что у нее есть подруга Эшли. Эшли никогда и не существовало. Это было лишь действие изменившейся реальности.
   А я резко осознала, что меня зовут не Эшли Томпсон.
   Передо мной хаотично завертелась вся моя настоящая жизнь. Я не человек. Я одна из них, вынужденных скрывать свое существование от людей. Я - ведьма. Только вот что я делаю в человеческом мире с вымышленным именем и воспоминаниями?
  
   На самом деле меня зовут Роксана. Имя вполне обычное, так что я не жалуюсь. Предпочитаю термин 'ведьма', нежели магичка или волшебница - и это все из-за моих волос. Они, как и положено приличной ведьме, рыжие. Папа сравнивает их с полуденным солнцем и, когда я была еще малышка, шутил, что мои волосы ему глаза слепят. Со временем цвет немного померк, и я стала более золотистой, или же медной.
   Существо я по натуре тихое, скромное и миролюбивое. Одна из лучших учениц в школе магии, я не могла никому ни в чем отказать, поэтому на мне частенько выезжали самые отпетые двоечники. Родилась я в Лондоне, там же живут мои родители. Папа - ректор Академии Высшего Волшебства Агладор. Это одна из трех высших магических учебных заведений в мире, по окончании которой выпускники получали степень Магистра 2 степени. Мама в Агладоре появляется редко, она занимает пост в Магическом Обществе, прототипе человеческого Парламента. Магическое Общество (МО) принимает законы, занимается контролем всех присутствующих в Британии магов, следит, чтобы люди пореже сталкивалось с магами и все такое. Мама руководит отделом регистрации (каждый прибывший в Англию волшебник обязан зарегистрироваться по месту прибывания), так что вижу я ее очень редко. Особенно, если учесть тот факт, что учусь я в российской школе.
   Почему, спросите вы?
   Подальше от любопытных глаз. Тем более я единственный ребенок в семье, и мои родители так надо мной трясутся, словно я от любого постороннего вздоха рассыплюсь в пепел. А мои родители - довольно уважаемые маги во всем мире, члены многих всемирных конференций и имеют очень сильное влияние на МО. Поэтому многие не очень сознательные волшебники считают, что можно повлиять на моих родителей через их обожаемую дочку.
   Ха! Российская школа магии - одна из самых охраняемых в мире, да и въезд в саму страну довольно труден. Расположена она на острове в Черном море, сверху защищена специальным куполом, через который не пробраться без разрешения. Даже телепортация не прокатит.
   Но школа уже в прошлом. Я закончила ее этим летом, получила Магистра 3 степени и теперь долго и муторно спорила с отцом. Он хочет, чтобы я поступила в его Академию, а я отбрыкиваюсь от нее всеми руками и ногами. Академия в России ничуть не хуже, и у меня уже много друзей зачислены в нее. В Агладоре же куча незнакомых людей, с которыми надо подружиться (ужас какой!). Как я уже говорила, существо я стеснительное, хотя с друзьями я общаюсь довольно развязно и могу даже поехидничать. Но это только с друзьями, которые знают меня и мои привычки. Да и я сама по себе девушка необычная. И дело не в рыжих волосах, которые сразу бросаются в глаза. Во-первых, я анимаг. Вернее, должна им быть, но перекидываться целиком до сих пор не научилась. Моя ипостась - кошка, а какая именно, понятия не имею, еще же ведь ни разу не перекидывалась. Поэтому у меня есть несколько побочных явлений. Очень хорошее равновесие, я даже могу перебежать по тоненькой трясущейся доске безо всяких проблем, чего другие могут сделать только при помощи магии. Следствием из первого у меня является смягчение приземления. Я могу 'упасть на четыре лапы', прыгая с приличной высоты. Опять никакой магии. И я отлично вижу в темноте.
   Во-вторых, моя стихия - огонь. Всего 4 стихии - огонь, вода, земля и воздух. По способностям развивать в себе определенные умения и называют мага. Маги воды повелевают дождем и штормами; земли - природными процессами и отчасти людьми; воздуха - ветром, молниями и отлично левитируют; огня - самим огнем, собственно. Я могу одним щелчком разжечь огонь в камине или сотворить файр практически мгновенно.
   Чтобы научиться перекидываться, мне пришлось бы поступать в Академию и развивать свои способности. Учителя в школе этим не занимаются...
   Назло отцу я подала заявки в две другие Академии, но ответа я так и не дождалась. Зато пришло письмо с уведомлением о том, что я зачислена в Агладор. Ну папа!
   Итак, Агладор.
   Огромный комплекс зданий в двух сотнях миль от столицы, недалеко от Саутенд-он-Си, восточнее Лондона. Обычные люди его не видят, он сверху окружен специальным куполом. Снаружи окружен высоченной стеной, внутри которой блокируются любые заклинания телепортации и левитации, так что третьекурсникам суждено изучать основы перемещений вне стен - то есть, выходя за его пределы целой группой. Главное здание - огромное сооружение, основой которого является старый замок с острыми шпилями башен (их пять - одна центральная и четыре маленьких рядом), а от замка отходят четыре пристройки, которые называются по сторонам света, да и так же расположены. Между южным и западным крылом расположено большое крыльцо с древнегреческими колоннами, в глубине которого огромная дубовая дверь. Каждое крыло в три этажа, восточное отведено под спальни, во всех остальных проходят занятия. Огромная столовая, кабинет ректора и деканаты - в центральной части, в 'замке'.
   Недалеко от главного здания расположено огромное поле с трибунами. Любимая игра большинства магов, флаербол, смесь человеческих баскетбола и пионербола, только игра проходит в воздухе и на пегасах. Я не особенный любитель этого спортивного развлечения, хоть оно и связано с животными. Рядом с флаербольным полем - отделение неестествознания, где изучают и лечат различных магических животных, там же расположены и конюшни (или сказать, пегасни?).
   Когда я первый раз увидела Агладор, будучи еще совсем маленькой, он мне не очень понравился - такой холодный и мрачный. Да и сейчас мнение не изменилось... Единственное, что портило всю мрачность комплекса - яркое флаербольное поле и витая золотая надпись на главной башне: 'Академия Высшего Волшебства Агладор'.
   Факультетов в Агладоре три: боевая и практическая магия; прорицание и ясновидение; медицинская и ветеринарная магия. Угадайте, на каком я факультете? Хе-хе...
   С моим мирным характером? Конечно на третьем, да и животных я очень люблю. Даже упырей... Общий курс обучения - три года. То есть я закончу академию в двадцать один... Отлично!
   Восточное крыло разделено между учениками вполне просто - у каждого факультета свой этаж. Лестница всего одна, на первом живут оракулы, на втором и третьем - Лекари и Практики соответственно. У каждого свои правила: например, практикам запрещено пользоваться боевыми заклинаниями, а оракулам устраивать спиритические салоны в комнатах. Нам запрещено хранить в комнатах различные опасные настойки и препараты, а также притаскивать крупных и опасных для окружающих животных вроде гремучих медведей и змей-душителей. Этаж с комнатами вполне обычный - длинный коридор, выстланный коврами, и двери комнат. На стенах - обычные картины под стать тематике факультета.
   В комнатах живут по двое, естественно, одного пола. Меня подселили (Хвала богам!) ко вполне нормальной и добродушной девушке по имени Милена. Немного неугомонная и настырная, но в целом вполне отличная девушка, которая сразу же завоевала мое доверие и дружбу. Свои длинные русые волосы она практически всегда заплетает в различные комбинации косичек, иногда припрягая в это дело и меня. А еще она такая худенькая, что я кажусь сама себе толстой старухой...
   Первый год обучения пролетел почти незаметно. Я, хоть и особа скромная, парочкой друзей обзавелась, но это пустое. Самое интересное началось в самом начале второго курса...
  
  
   - Рокси, утро!
   - ...
   - Рокси, вставай!
   - ...
   - Роксана!
   - Ммм? - я лениво приоткрыла один глаз, который хоть и расплывчато, но изобразил перед моим лицом мордочку Мили и летающие вокруг будильники - мой и ее. Эти будильники будут так летать по комнате и оглушительно верещать, пока их не отрубишь заклинанием, а чтобы его вспомнить, надо окончательно проснуться...
   - Опоздаем на завтрак по твоей вине!
   - Ага... - я сонно кивнула и вновь вздумала уснуть. Мне на лоб полились короткие капли воды, и я соскочила с кровати как ошпаренная, потому как нет ничего противнее для мага огня, чем дождь. Малюсенькая тучка, вызванная подругой, еще пару минут поливала меня, пока я не запустила в нее горячим файром - это небольшой огненный шарик. Еще существуют магические пульсары - сгустки энергии. Они бывают обычные и боевые. Боевые гораздо больших размеров и включают в себя и маленькие заряды молний. Тучка испарилась, и я мрачно воззрилась на довольную подругу, заплетающую волосы у зеркала. Мой будильник продолжал вопить как заведенный, и я, мысленно активировав заклинание, щелчком пальцев отправила его на полку. Да... Хорошие мы соседки - одна маг огня, другая - воды...
   Собраться за пять минут - плевое дело! Натянуть форму - дело двух минут. Белая рубашка, черные бриджи, жилетка, галстук - это официальная форма девушек. Почему не юбка? А вот представьте, где будет ваша юбка при левитации... Да и молодые люди с огромным удовольствием вызовут незаметный ветерок, чтобы поднять ее. В общем, сошлись на бриджах.
   Полосатые гольфы - это уже выдумка Мили, и мы натягиваем их каждый день, выбирая из огромного количества экземпляров. Легкие ботинки (можно кроссовки), собранные волосы - вроде бы все. Я еще всегда натягиваю что-нибудь на голову - мои волосы всегда бросаются в глаза, а я не люблю чужих взглядов. Тем более, большинство учеников даже не догадываются, что я - дочь ректора. Да и не надо. Я не хочу, чтобы за мной начали бегать лже-друзья, которым нужно только то, что я - Арториус.
   - Ну что, ты готова, Ведьма? - Мили плюхнулась на свою кровать, обнявшись с тетрадью для занятий. Большинство учеников пользуется одной тетрадью, в которую помещает все необходимые конспекты. Я только закончила заплетать свою косичку, поэтому натянула бейсболку и протянула руку. Моя тетрадь с единорогом, скачущим по лугу, мгновенно прыгнула мне в ладонь со стола, и я отдала подруге честь.
   - Есть, сэр, - улыбнулась я.
   - Так понеслись! - Милена ловко соскочила с кровати и метнулась к двери. Наперегонки мы добежали до самой лестницы, обгоняя других студентов и шутливо толкая друг друга.
   В столовую успели вовремя. Утром всегда все студенты от первого до третьего курсов выглядят не ахти - спать всем хочется. У каждого факультета свои столы в разных концах обеденного зала, так что мы быстренько приземлились зна ближайшие свободные стулья, поздоровавшись со своими коллегами. В целом, в Агладоре учится около трех сотен магов - на каждом курсе их около ста, на факультете итого около тридцати. А вы думали, что нас так много?
   Стол уже ломился от всякой вкуснятины, так что мы покидали все, что приглянулось глазу, на тарелки и быстренько все умяли. В середине трапезы один из моих персиков попытался было сбежать, но я толкнула его легкой силовой волной в сторону, и тот улетел со стола на пол.
   - Гай, получишь! - я мстительно посмотрела на соседний стол, где восседал один мой хороший друг. Гай Риттер, третьекурсник, который в свободное время занимается со мной ветеринарной магией, с невинной улыбочкой запустил в меня косточкой от сливы, которую я даже отбивать заклинанием не стала, а лишь лениво увернулась. Косточка улетела в сторону другого соседнего стола, где в треском врезалась кому-то в макушку. Мы с Гаем подавили сдавленное хихиканье и уткнулись в свои тарелки.
   - Слышали, чем занимаются практики по вечерам? - покосился на нас с Мили один из сокурсников, любитель различный острых развлечений по имени Макс. Я как-то спросила его, почему же он тогда учится на таком безобидном факультете, как наш - шел бы сам в практики, им по должности приходится всякую нечисть гонять, но бойкий парень заявил, что постоянные острые ощущения приедаются, да и умирать молодым его вовсе не тянет.
   - Гоняются за вурдалаками по подвалам? - кивнула Мили хладнокровно.
   - Именно! Может нам тоже...
   - Я в подвал не полезу! - решительно отказалась я. - Делать мне еще нечего, как шастать в темноте по склизским коридорам, зная, что из-за любого угла на тебя упырь прыгнет!
   - Трусиха, - подал голос Гай. Я запустила в него салатом из ложки, тот его, к сожалению, успел отразить зеркалом Даве, поэтому моя злополучная кучка салата смачно размазалась по ближайшей стене столовой. Лепешка почему-то напоминала какую-то размазанную курицу...
   - Могу предложить стянуть пегасов нашей сборной по флаерболу и сделать круг почета над Агладором, - пожал плечами Макс.
   - Макс, ты забылся? Предлагаешь нарушить школьные правила самой прилежной студентке? - усмехнулся Гай. - Ты лучше попроси нашего декана составить тебе компанию для этой затеи!
   - Нет, просто это мы уже делали, - Мили лишь пожала тонкими плечиками. - Еще на первом курсе, милые мои зайчата. Потом нам от Арториуса влетело! Почти месяц собирали червей-камнеедов для кафедры нежетиведения... А у них такие челюсти - мне чуть палец не отгрызли, звери! - фыркнула она.
   - Ты еще боевой шрам покажи, - поддразнил ее Макс, улыбнувшись.
   - Хорошо смеется тот...
   - Кто смеется от души, - закончила я, поглядывая на часы, висящие над дверьми. - И сегодня это будет МакМиллан. Скорей, а то опоздаем на сглазы. Она любит всякие миленькие сглазы на опоздавших насылать... Макс, двигай копытцами, дожевывай скорей эту несчастную булку, она что, еще со времен Второй Мировой?
   - Удачи, - кивнул нам Гай, коварно ухмыляясь во весь рот.
   Вся Академия знала, что у Амалии МакМиллан, преподавательнице по сглазам, которые изучали все факультеты в течении первых двух лет, самый дурной и непредсказуемый характер, так что несчастного студента порой утаскивали в больничное крыло с каким-нибудь мерзким сглазом вроде икательного, лягушачьего или еще какой гадостью. Так что шли мы все как один всегда с крайней неохотой...
   Я еле-еле удержалась, чтобы не залепить ему в лоб чесоточным сглазом, который мы недавно проходили и он остался у меня в голове, и, мстительно пригрозив ему кулаком, пошла к выходу, на мгновение оглянувшись на преподавательский стол и кивнув отцу, сидящему во главе.
   А нам еще идти в южное крыло, да и на третий этаж, так что мы, подхватив по пути почти всех наших однокурсников, почти бегом спешили на занятие. В каждой группе по десять-одиннадцать человек, итого на каждом факультете по три группы одного курса. Иногда мы занимаемся по группам, иногда и целым факультетом, что бывает больше на теоретических темах. Вообще, чем меньше народу, тем лучше... На сглазы мы ходили всем факультетом, так что у нас был шанс не показаться МакМиллан на глаза и не получить в ответ просто так от нечего делать по сглазу.
   Занятие прошло как обычно - Энди Отто, наш местный клоун, опять отправился в медпункт снимать очередной непонятный сглаз преподавательницы, точнее, его пришлось тащить всем нашим пяти ребятам - у нас на факультете с молодыми людьми туговато, так же как у практиков, наоборот, туговато с девушками. Что-то не рвется наш слабый пол идти истреблять нечисть...
   В целом занятия проходят интересно - мы изучаем несколько новых сглазов и их снятие, разбиваемся по парам и тренируемся. На экзамене от нас требуется только снять сглаз, так что сами заклинания сглазов мы не учим, а читаем по тетради. А вот контрзаклинание приходится учить наизусть.
   Разобравшись со сглазами и дождавшись, пока наши пять индивидуумов вернуться из лечебницы (Энди остался там минимум на пару часов, бедняга, пока лекари подберут подходящее заклинания для снятия), мы вновь повиновались расписанию и, разбившись уже на группы, отправились кто куда. У нас была практика по разведению мелких животных, у других - сканирование и распознавание патологий, у третьих - заговоры и экзорцизмы. Заговоры используют для профилактики заболеваний, это как прививка, экзорцизмы - заклятия для изгнания различных существ.
   Если в первый год обучения мы еще проходили довольно поверхностные науки, то сейчас нас уже окончательно загрузили лечением и разведением. О том, что проходят сейчас на боевой магии у практиков, я даже и думать боялась...
   После обеда, такого же сумасшедшего и быстрого, как обычно, я встретилась с Гаем у пегасен. Он обещал сегодня показать мне еще что-нибудь интересное. Он занимается пегасами еще со школы, у него есть свой собственный питомец, но в сборной флаербола он не играет. У каждого в сборной тоже свои пегасы, а также еще у нескольких особо сознательных студентов.
   - Как сглазы? - еще издали, завидев меня у ворот при входе, поинтересовался Гай. Пегасни - это не только здание со стойлами. Это специально огороженная территория, где сбоку примыкают стойла, несколько небольших загонов, домики для персонала, а в центре красуется огромный загон из бревен, чем-то напоминающий подобные загоны у ковбоев.
   Гай стоял как раз у этого загона, облокотившись руками на самую верхнюю балку и подперев ладонями узкое лицо. Внутри загона бродило несколько разноцветных пегасов, скрестив длинные крылья на спине. Среди них я сразу увидела его красавицу Лулу, которая, хитро поглядывая на хозяина янтарным глазом, коварно голодала деревянный брус. Почему они не могут улететь, спросите вы? Ответ прост: у них крепко связаны крылья на спине. Это делают, когда выводят их погулять в течение дня, а летают они на ежедневных тренировках.
   - Отлично, - отозвалась я, сходя с дорожки и срезая путь через лужайку. - Пронесло.
   - Кого именно? - усмехнулся он.
   - Гай!
   - Ладно, ребенок, расслабься, - глухо рассмеялся выпускник, взъерошив пальцами темные, немного отросшие волосы, которые уже скоро можно было бы завязать в хвост. Он стал опекать меня, как младшую сестренку, еще с первых дней моей учебы по личной просьбе ректора. Постепенно мы сдружились, и сейчас общались уже на равных.
   - Привет, Лулу. Отлично выглядишь, - я протянула крылатой нахалке морковку, проведя рукой по бархатистой шерсти. Кобылка нежно-персикового цвета, кокетливо похлопав ресницами, приветливо подала голос и мигом стянула предложенное угощение.
   Почему я занялась пегасами, не знаю. Возможно, повлияло и то, что эти благородные животные совсем не боялись меня, да и я внушала им только доверие. Кроме того, так же здорово, накинув уздечку, забраться на обтекаемую спину и скакать сумасшедшим галопом по территории пегасни, а она довольно обширная, разгоняя встречных с дороги! Тем более, если скачешь на собственном пегасе...
   - Как там Дрейк? - спросила я, так же лениво прислонившись к брусьям.
   - Отлично. Согревающая мазь, что мы вчера сварили, отлично работает! Он даже бегает еще резвее, чем обычно, - сообщил Гай не без гордости. Да и я лучилась от восторга - мазь делали мы вдвоем, безо всякого опыта, поэтому даже не знали, то ли мы вообще в результате получили... Стоит передержать любое зелье на огне дольше положенного срока - это приведет к различным эффектам, начиная от примитивного взрыва и кончая глобальным отравлением. Оптимистично...
   Дрейк, как вы догадались, и есть мой пегас. Точнее, он принадлежит отцу, но занимаюсь с ним я. А какая, в общем-то, разница?
   - Так что ты меня звал? - я склонила голову набок. - За ложный вызов будешь откупаться шоколадками, Гай. Думаешь, мне сегодня делать нечего?
   - Пойдем, - усмехнулся этот мерзавец и пошел в сторону стойл. Я пощекотала Лулу бархатный носик и поспешила догнать товарища, бурча под нос что-то про беспечных идиотов и самовлюбленных кретинов. Это я так, любя...
   - Как занятия с Лаймусом? - поинтересовался Гай, когда я догнала его.
   - Я попросила отложить их на следующий год. Сейчас столько дел... - отмахнулась я беспечно. - Да и никуда это от меня не убежит. А мне это надо? Я что, боевой маг-практик? Мне в жизни не понадобится эта способность поменять ипостась. Мышей мне что ли ловить? То-то же...
   - Твое дело, - кивнул он. - Как, кстати, твое вчерашнее свидание с тем парнем из оракулов?
   - Предсказал мне смерть через два дня, - хмуро отозвалась я, а Гай начал хохотать как сумасшедший. - Это не смешно.
   - Просто у мальчика очень бесподобное чувство юмора, - сквозь смех прокашлял тот. - Наверное.
   - Наверное, у него просто шизофрения, - буркнула я. У меня на ладони появился маленькая шаровая молния, которую я с наивным видом всадила парню прямо в бок. Гай дернулся от легкого разряда, перестал смеяться и виновато посмотрел на меня.
   - Прости, Рокси, глупо получилось, - он приобнял меня за плечи и ласково пощекотал у меня за ухом. Я от этого просто млела, поэтому перестала хмурится и вяло улыбнулась в ответ. - Не принимай близко к сердцу. В Агладоре учится сотня ребят. Найдешь кого-нибудь.
   - Ага, просто от нетерпения сгораю! - отмахнулась я. - Гай, не говори ерунды. Даже на Мили обращают раз в пять больше внимания, чем на меня.
   - Так пусть все узнают, что ты дочь ректора. Популярность тебе обеспечена, если ты к этому стремишься.
   - Я к этому не стремлюсь! - я распахнула входные ворота простенькой силовой волной, и мы вошли в святая святых. Некоторое время мы молча шли по коридору мимо стойл, потом я не утерпела и спросила. - Так что ты хотел показать?
   - Тебе понравится. Вот этот, - он открыл денник одного из пегасов, где стоял темно-серый красавец, понуро спустив крылья.
   - Один из пегасов сборной, - безошибочно констатировала я.
   - Э-э-эм... - Гай выглянул из денника, дабы посмотреть его имя. Я в это время осторожно подошла к жеребцу, протягивая ему морковку. - Тарпан. Сомневаюсь, что настоящий, но имя подходит...
   - Ну и фантазия... - хмыкнула я. - Так что с ним? - спросила я, поглаживая пегаса по морде. Жеребец лишь переступал с ноги на ногу и помахивал своим пышным хвостом.
   - Сама угадай, - ехидно заулыбался Гай.
   Я мстительно пихнула его локтем, закрыла глаза и включила магическое зрение с помощью простенького заклинания. Глаза мгновенно закрыла чуть мутноватая пелена, но я отлично видела перед собой очертания пегаса. Его контуры были сине-красные, как и у любого живого существа. Ярко-красные очертания внутренних органов, синие очертания костей. Так мы всегда видим любое существо... Я неторопливо пробегала по телу пегаса пальцами, от которых разбегались нежно-розовые ручейки магической силы. Сердце...легкие...диафрагма...Ага! Желудок. Черного цвета у кардиа, при входе.
   - Желудок? - я открыла глаза и довольно посмотрела на своего учителя.
   - Отлично, - кивнул Гай, небрежно прислонившись к стене денника и не сводя с меня своих серых проницательных глаз. - Особенности желудка.
   - У пегасов, как и у лошадей, при входе пищевода в желудок есть сфинктер, мышца-запиратель, которая не позволяет пище идти назад.
   - Давай смотреть, - он обошел пегаса и встал с противоположной стороны от меня. Я опять закрыла глаза и улыбнулась, увидев перед собой розовые ручейки от его пальцев. - Что мы видим. Черное пятно у входа желудка, - донесся до меня его чуть насмешливый голос. - Смотри внимательно. Желудок немного расширен в этом месте. Посторонних объектов нет, значит, это газы. Запоминай. Газы, слизистая глотки - вот смотри - немного воспалена, совсем чуть-чуть, даже черноты нет, а красный цвет бледный-бледный. Температура?
   - Выше на три градуса. Так что это?
   - Скорее всего, употребил одну очень милую травку, у нас она тут частенько встречается, особенно вблизи поля. Называется рацелла, если интересно, спросишь на кафедре травников. При переваривании выделяет смесь газов, которые и творят вот такие чудеса.
   - Опять готовить настойку? - практически простонала я.
   - Ты проявляешь чудеса дедукции, ребенок. Пойдем, покажу тебе рецепт...
   В комнату я ввалилась незадолго до ужина, то бишь около восьми, застав Мили в прескверном настроении. А я чуть не выскочила из комнаты с воплем - подруга в мое отсутствие решила сделать ультрамодную прическу 'очередной вариант с косичками', но что-то перепутала с заклинанием, - так что я обнаружила Мили с всклокоченными и перепутанными насмерть волосами ярко-салатового цвета. Почему я не смеялась, пока пыталась откопать в записях какое-нибудь отменяющее заклятие, я до сих пор не пойму. Наверное, я была просто в шоке от внешнего вида соседки, поэтому даже звука не произнесла.
   Часа через два заклятие было найдено, и я быстренько вернула подруге, уже начинавшей зеленеть от ужаса и тоже не проронившей не слова, ее прежний облик. После этого мы с чистой совестью начали ухмыляться, вспоминая незамысловатое чудо природы, которое представляла из себя Милена.
   - Поесть бы... - жалобно вздохнула она, растягиваясь на кровати и тоскливо глянув на часы. - Может, ты заглянешь на кухню? Тебе уж точно дадут что-нибудь перекусить, ты же Арториус.
   - А что делать? - кивнула я. - Пошли, мне одной скучно. Интересно, какое лицо будет у поваров, когда мы заглянем к ним в гости?
  
   Признаться, у меня есть одна дурная привычка.
   Я всегда встаю посреди ночи, чтобы прогуляться в туалет. Не знаю почему, но так случается каждую ночь, и уже многие к этому привыкли, особенно Мили. Раньше она всегда просыпалась, когда я пыталась по-тихому удалится (у нее очень чуткий сон), а сейчас даже и не шевельнется во сне. Но в эту злополучную ночь мне повезло...
   Итак, я тихо встала, нашарила ногами тапочки и выбралась в коридор за дверь. В общем, на этаже четыре туалета - два вначале, у лестницы, и два в конце, где тупик. Мы с Мили живем ближе к тупику, поэтому я направилась туда. Как обычно, после полуночи у нас выключался весь свет в коридорах, а я темноты не боюсь. Я прекрасно все вижу, как днем, только не стоит светить мне в глаза - я от неожиданности словно слепну на некоторое время. Поправляя на ходу пижаму - очень милый костюмчик с мишками, штаны и майка, - я в полусонном состоянии тащилась к туалету, не обращая внимания ни на что вокруг.
   А зря.
   Потому что я даже сориентироваться и понять, кто меня сбил с ног, так и не смогла. Что-то тяжелое врезалось мне в спину, и я как подкошенная рухнула на пол, перекатилась на спину и бессмысленно уставилась в потолок.
   Со стороны коридора послышались торопливые шаги, темноту озарили наспех созданные пульсары, и моему виду снизу предстали трое не менее ошарашенных студента - два парня и девушка. Все трое в нормальной одежде, у одного в руках мини-компьютер.
   - Эммм...ты в порядке? - несколько робко спросил тот, с компьютером.
   - Вроде да, - кивнула я, привставая на локтях. - Что это было? Такое ощущение, будто по мне вурдалак прошелся...
   - Это и был вурдалак, - пожала плечами девчонка. - Мы его от самого подвала ловим, да он все сбегает...
   - Что-о-о? - я просто молниеносно подскочила с места и через мгновение уже была у стены, прижавшись к ней так, словно я сама была дистрофиком. Девушка одобрительно хмыкнула, по достоинству оценив мою молниеносную реакцию. А парни мгновенно забыли про меня и уткнулись в компьютер. А мне что, так тут и стоять до посинения?
   Чтобы узнать, где находится эта тварь, нужно включить ночное зрение, а эти идиоты развесили тут свои пульсары. Так что я вытянула перед собой раскрытую ладонь и сжала пальцы в кулак, словно смяла невидимую бумажку, и чужие пульсары мгновенно погасли. Мне даже не нужно вспоминать какие-то заклинания, это у меня машинально, как любого мага стихии.
   - Что за...? - практически зашипел второй парень.
   - Лично мне очень приспичило... - фыркнула я. - Давайте ловите своего упырину, а то я сейчас лопну. Ну вот... - я вгляделась в темноту коридора и обнаружила темную фигурку у самого туалета. - Оно у туалета... - простонала я.
   - Ты видишь? - переспросила девушка.
   - Даю вам пять минут, а потом зову вахтера, - хмуро отозвалась я.
   - Ты не посмеешь! - фыркнул парень с компьютером. Будем звать его Хакером, они же не представились.
   - У вас есть пять минут, - я сложила руки на груди.
   Компания переглянулась, и дело сдвинулось с места. Хакер махнул свободной рукой, и позади зверюги неслышно замерцала ярко-красная магическая преграда. Особенность ее в том, что она абсолютно прозрачна для любой нечисти и животных, а маги ее видят и легко могут ликвидировать, даже если такой барьер создал кто-то другой. Точно такая же стена возникла за нашими спинами. Итак, ясно, они отрезают путь упырине...
   Заметив надвигающихся на него ребят, вурдалак, больше напоминающий смесь собаки и обезьяны, угрожающе зашипел на них и попятился. Наткнувшись на невидимую преграду, он коротко пискнул и рванулся вперед. Вы бы видели, с какой скоростью он передвигается! Через сотые доли секунды он уже налетел на растерявшихся ребят, сшиб их с ног и понесся прямо на нас. Я ведь по-прежнему стояла у стены, а девчонка успела тоже прижаться к противоположной стене. И вурдалак на полной скорости, не сбавляя темпа, пронесся мимо нас и с таким хрустом впаялся в невидимую стену, что я уже подумала, что он так сам себя убил. Но нежить с трудом поднялась на ноги, потрясла огромной круглой башкой и вновь зашипела. Типа: 'Вот вы как...Ну я вам сейчас покажу!'.
   - Вот гад, - в сердцах бросил Хакер, позволив себе все-таки несколько малюсеньких пульсаров для лучшей видимости. Видимо, он тоже надеялся на то, что вурдалак больше не встанет. Услышав столь нелестное высказывание в свой адрес, вурдалак стал медленно разворачиваться в его сторону, и парень мгновенно шарахнул по нему простой силовой волной и, когда нежить опять со всего размаху впечатало в магическую стену, с издевкой показал ему средний палец.
   - Слабонервных прошу отвернуться, - усмехнулся он, переглянувшись с другом. Тот кивнул ему и стал с равнодушием разглядывать коридор. - Изи, традиционное оружие усекновения, - он так посмотрел на меня, что я сразу подумала, что он так нарочно медлит. Красуется. Сам, кстати, ничего, симпатичный. Русые волосы (наверное, в полумраке плохо видно), но уж точно не темноволосый, челка растрепана и поставлена ежиком вверх, темная кожаная куртка, обычные джинсы. После обеда нам можно ходить в обычной одежде, хвала богам. Его сотоварищ одет почти так же, волосы так же стоят ежиком во всевозможные стороны, в целом они очень похожи друг на друга по фигуре, отличаются только мордочками. А лица я особо не разглядывала. Мне была очень интересна небольшая, с коробочку для дисков, толстая пластиковая штуковина, которую девушка отстегнула от пояса и перебросила парню. Что-то она какая-то игрушечная, эта фитюлька для усекновения бедного вурдалака...
   Парень перехватил эту штучку, нажал какую-то кнопочку на корпусе, и приборчик беззвучно раскрылся вверх и вниз. Натянулись яркие тросики - и моим глазам предстал весьма необычный лук, причем практически в натуральную величину. Хакер чуть склонил голову набок, вытащил из-за спины вполне обычные стрелы с серебряным наконечником и мгновенно перетек в боевую стойку - левый бок вперед, все тело мгновенно напряглось. Вурдалак зашипел, стрела мгновенно сорвалась с тетивы и поразила цель, насколько я смогла рассмотреть одним глазком. Я не извращенка, чтобы со слюнями восторга наблюдать за убийствами.
   Больше вурдалак шипеть не мог. От него осталась кучка пепла, как и от любой мелкой нечисти при глубоком знакомстве с серебром.
   Секунда - и лук вновь свернулся в компактную 'штучку', и вернулся к девушке на пояс.
   А я неожиданно осознала, что малость застоялась тут в милой дружественной компании и забыла о личных потребностях. Я только отлепила свое неожиданно трясущееся от напряжения тельце от стены, и начала великий поход в сторону туалета, как из темноты аки нечисть какая, медленно выплыл вышеупомянутый вахтер, который должен был следить за порядком. Эту роль выполняют все преподаватели, и сегодня была ночь Магистра Донована, весьма хорошего, но придирчивого преподавателя по перемещениям в пространстве.
   - Ага. Какая встреча. Просто Великолепная Четверка в полном составе... - ухмыльнулся он, подзывая меня ближе. Сбежать от одного из архимагов Агладора, который один из немногих способен телепортироваться на его территории, абсолютно безнадежное дело, поэтому мне пришлось грустно вернуться на место. - Ведь знаете, что после двенадцати любые перемещения по корпусу запрещены. Наказание на неделю. Руки ладонями вверх, - мы все со вздохами протянули ему ладони, Магистр коснулся каждого, и у нас на запястьях появились одинаковые метки в виде треугольника. - Завтра после обеда появитесь в кабинете у декана. Без опозданий. А сейчас все марш по кроватям. Быстро! - сухо бросил он, щелкнул пальцами и с тихим 'пшик' исчез.
   Я с тоской поглядела на метку, охнула и почти реактивно понеслась в туалет. Естественно, когда я вышла, в коридоре уже никого не было. Только горстка пепла на ковре.
  
  
   - Выкладывай, - ухмыльнулся Гай, когда мы с Мили подсели к нему за столик. Подруга была в курсе еще с того момента, как я вернулась в комнату ночью, разбуженная голосом Донована. А Гай даже спрашивать не стал, увидев метку. Как я не пыталась с утра ее спрятать, она все равно виднелась из-под рукава.
   Ну что ж, пришлось опять рассказывать все от начала и до конца.
   - Да нет, в общем-то, вполне обычное наказание, каким могут наказать за опоздание на занятие или за грубое поведение. Ничего страшного, - заключил он, добродушно улыбаясь.
   - Но я там была не при чем! - возмутилась я.
   - А кто разбираться станет, ребенок? Ты была там.
   - А что будет, если я не приду? - я пальцем изучала метку, напоминающую на ощупь обычную татуировку.
   - Это специальная руна. Если ты не появишься после обеда, она начнет жечь тебе руку все сильнее и сильнее с каждой минутой. У тебя не будет выбора. Она снимается только Донованом лично, так что не советую опаздывать. Сам проверял. Жжет не по детски...
   - Может, подойти к отцу? Он попросит Магистра и мне снимут метку.
   - А после того, как ты не придешь, твои трое соучастников поймут, что ты у нас практически пуп мира, потому как лишать наказания может только лично ректор. А у ректоров любимчиков нет. Наказания еще ни разу не отменяли, - покачал головой Гай.
   - Да ладно тебе, все не так страшно, - улыбнулась мне Мили. - Все будет хорошо, Донован тебя-то точно особо допекать все равно не будет. Ты же сама знаешь. А вот практикам хорошо достанется.
   - С чего ты взяла, что они с практической магии? - засомневалась я.
   - Да. Они Оракулы. Точно, - хмыкнул Гай скептически, после чего я тоже с усмешкой кивнула. Конечно, они практики. Глупо было утверждать обратное.
   День прошел уже без происшествий, в обед я еле-еле смогла дожевать спагетти с гарниром, залпом допила стакан сока и с таким обреченным видом потащилась к своему деканату, словно сегодня был мой последний день на свете. Наш декан - архимаг (высшее звание мага, способного получить мультикласс по стихиям) Паттерсон, преподаватель по болезням крупных животных. Этот предмет мы начнем после зимы, но Гай меня потихонечку учит уже сейчас, с позволения декана.
   - Поздравляю с первым в жизни наказанием, - кивнул мне довольно строгий декан, когда я заглянула к нему в кабинет. - Надеюсь, оно будет и последним, Роксана.
   - Я тоже надеюсь, профессор Паттерсон, - практически проблеяла я, вся сжимаясь под его взором. Пусть даже мой папа сам ректор, и никогда не даст меня в обиду, но я все равно робела перед большинством преподавателей. Я такая.
   - И как тебя угораздило там оказаться? - улыбнулся он.
   - В туалет шла... - вздохнула я обреченно.
   - Ладно, ничего уже не поделаешь. Метка исчезнет только через неделю, так что отправляйся к воротам, там вас ждет Магистр Донован. Задание вполне простое - у декана практиков дома двое детей, надо за ними посмотреть до самого вечера. Вас телепортируют прямо к дому декана, он расположен в тихом районе Лондона, но все равно постарайтесь вести себя потише. Давай, отправляйся. Не волнуйся, все будет в порядке.
   Попрощавшись, я выскользнула из кабинета, и вскоре уже попутный ветерок донес меня до выхода из главного здания, а там и до ворот совсем недалеко.
   Знакомая троица уже маячила у самого выхода под чутким надзором Магистра Донована. Пока я шла по дорожке, жмурясь от слепящего сентябрьского солнышка, смогла наконец рассмотреть их. Признаться, это мое первое личное знакомство с магами-практиками. Наши два факультета практически не пересекаются на занятиях, поэтому за ними можно наблюдать только во время посещения столовой. Где и как они проводят вечера, для меня оставалось загадкой, но я особо об этом не задумывалась.
   Итак, практики.
   С первого взгляда их и не отличишь от обычных студентов с нашего факультета, единственное отличие, сразу бросающееся в глаза - они намного спортивнее и подтянутее нас. Даже черноволосая девушка, одетая вполне небрежно, выглядела несколько напряженной и оттого и более опасной. Темные волосы а-ля стрижка каре, доходят до скул и закрывают уши. Кончики задорно изогнуты наружу, из-под волос выглядывают сережки в виде крестиков, наверняка серебрянные. В правой брови блестит сережка, на запястьях многочисленные браслеты. Но это еще не все! Джинсы на бедрах болтаются так низко, что из-под них выглядывают тоненькие трусики, и так плотно обтягивают ее бедра, что любой парень мгновенно встал бы в охотничью стойку. Но оба ее друга не обращали на нее никакого внимания. Парень, именуемый мной как Хакер, слушал Донована и рассеяно кивал в ответ. Светло-русые волосы опять торчат во все стороны, лоб сосредоточенно наморщен, идеальный нос, лепные скулы - очень красивый. Таких не бывает. Правда! Лицо треугольное, почти слишком тонкое, на грани между мужским и женским, нос прямой, чуть слишком правильный, нижняя губа широкая и чуть бантиком. Бесподобное лицо.
   Второй парень прислонился к стоящему у ворот дереву и смотрел на меня. Волосы у него тоже русые, только чуть более ярче, чем у первого. Высокий лоб, овальное лицо, немного нежное и такое невинное, словно у ребенка. Взгляд устремлен на меня немного исподлобья, но в нем нет ни капельки интереса - одно безразличие. Он просто следил за мной взглядом абсолютно бессознательно, даже не задумываясь об этом.
   Но мной все равно овладела привычная робость, и я, потуже натянув бейсболку на макушку, старалась не смотреть в его сторону. А больше всего мне хотелось оказаться отсюда подальше...
   - Отлично, все в сборе, можем отправляться! - преувеличенно бодро провозгласил Магистр, завидев меня. И Хакер, и девушка тут же воззрились на меня, и я выдала сдавленное 'привет'. В голове слегка защекотало, словно перышком, и я мгновенно пришла в себя. Вот уж зеркалить себя я никому не позволю! Интересно, кто из них телепат? Я подождала еще несколько секунд и поставила мысленный барьер. Для этого стоит лишь сосредоточится и представить вокруг себя каменную стену. Одно 'но': когда неожиданно ставишь барьер, когда кто-то зеркалит тебя, этому взломщику немного неприятно, когда его так грубо вышвыривают из сознания. Щекотание мгновенно прекратилось, и я вскинула глаза на троицу. Ага! Вот ты какой, снежный человек!
   Я не удержалась и победно глянула на парня у дерева, который только чуть поморщился. А он улыбнулся мне в ответ так ослепительно, что я мгновенно вспыхнула и отвернулась.
   Магистр Донован вышел за ворота, и мы цепочкой последовали за ним. Я шла последней, с тоской поглядывая вокруг и в душе надеясь на то, что меня сейчас вызовет декан и заберет обратно в Академию. Но этого не произошло, и я с мученической гримасой наблюдала, как Магистр рисует на земле специальным кинжалом пятиконечную звезду для пространственного перемещения нас всех одновременно. Потом мы все встали на концы нарисованного символа, Донован закрыл глаза, и вокруг нас стал образовываться оранжевый кокон. Постепенно он накрыл нас всех, а когда распался, то мы уже стояли на газоне около небольшого двухэтажного домика, окруженного высоким забором с зарослями. Многочисленные клумбы, бассейн на заднем дворе - очень милая обстановка. Дверь распахнулась, и из дома показалась сама декан практиков, профессор и архимаг Эмелина Билль.
   - Ну наконец-то! - она довольно улыбнулась и радушно распахнула дверь. - Конференция начнется через четверть часа, мы уже опаздываем. Джереми, ты готов? - позвала она мужа, который был где-то в доме. - Девочки, идем со мной.
   Вдвоем мы поплелись в дом, наверх по лестнице на второй этаж, где декан распахнула одну из комнат и представила нам своего младшего отпрыска - годовалого младенца, при виде которого у меня волосы на голове дыбом встали. Я от детей шарахаюсь как сумасшедшая - абсолютно не умею с ними общаться. Моя соседка, вероятно, тоже, судя по ее окаменевшему лицу.
   - Это Тимоти, ему одиннадцать месяцев. Надо просто последить за ним, чтобы он не заполз куда-нибудь, и покормить в пять и в восемь. Мы приедем после девяти. Саймон! - позвала она старшего сына, и в комнате вскоре появился бойкий мальчуган лет шести. - Его покормить в семь, не забудьте. Глаз с него не спускайте! Вот вам задание до вечера, девочки. Если что случится - звоните, но только в очень крайнем случае. Все, удачного дня.
   И декан поспешила вниз, оставив нас в оцепенении под взглядами двух пар глаз - голубых-голубых, как небо.
   - Ээээ... - девушка изобразила улыбку, глядя на Саймона. - Привет. Хочешь посмотреть телевизор?
   Парнишка кивнул и с улюлюканьем побежал из комнаты, размахивая руками.
   - А что с этим делать? - с ужасом посмотрев на младенца, спросила она, обращаясь уже ко мне.
   - Понятия не имею... - простонала я, прислоняясь спиной к стене. Малыш засучил ручками, где-то внизу зазвенела посуда, послышался звук разбиваемой посуды и ругань одного из ребят.
   - Вот черт, за ним надо следить в оба глаза! - она мгновенно оказалась у кроватки и схватила малыша за ручки. - Эй, малыш, так нельзя делать. Так в доме не останется ни одной целой тарелки... Ну что, давай знакомиться, - обратилась она ко мне. - Изабель, можешь звать меня просто Бэлль или Изи.
   - Рокси, - кивнула я.
   - Ты с лечебного?
   - Судя по тому, что вам приспичило загнать упырину на второй этаж, где я живу, то да.
   - Ты мне сразу понравилась, - кивнула она с улыбкой. - Не знаю, почему. И реакция у тебя отличная, я в восторге!
   - А мне лук понравился, - усмехнулась я в ответ.
   - Так что будем делать с этим? - Бэлль кивнула на ребенка. - Перспектива неутешительная...
   В конце концов мы решили, что с мелким пока будет общаться Бэлль, а я займусь увеселением старшего, после чего мы втроем переместились в другую детскую, где Саймон восседал на полу и смотрел мультики. Тимоти мы посадили в детский манежик, рассредоточились по комнате (я села на кровать, соучастница - на огромного мягкого медведя у окна) и расслабились на ближайшие два часа, пока шли эти самые мультфильмы по детскому каналу.
   - Ты правда рыжая? - поинтересовалась Изабель. Я кивнула и машинально заправила выбившуюся прядку за ухо. Волосы у меня совсем не длинные - до плеч, чтобы не мешались. Да и так они постоянно лезут в лицо, приходится их постоянно закалывать. - Настоящая ведьма! - усмехнулась она.
   - Если бы... - улыбнулась я. - Для настоящей ведьмы у меня слишком скромный характер.
   - Главное, всегда делай лицо понаглее - и никто ничего и не подумает.
   - Тебе нравится все это? - решилась спросить я.
   - Ты о чем?
   - Быть боевым магом. Это же так рискованно! - я с сомнением посмотрела на нее.
   - Рискованно, согласна, - кивнула Бэлль. - Но затягивает. Я еще со школы знала, что буду учиться на практической магии. Но просто так к нам все равно не идут. Это должно быть заложено в генах, быть в крови. Это как призвание. У каждого свое.
   - Должно быть непривычно учиться с одними ребятами. Сколько у тебя девчонок на курсе? Штук пять?
   - Десяток наберется, - улыбнулась она.
   - А нагрузка такая же?
   - Немножко слабее, конечно. Нас не заставляют делать силовые упражнения, а бегаем мы по вечерам все одинаково. Слушай! Вопрос. Как ты это сделала? Я про пульсар, - она раскрыла ладонь, и над ней заплясал небольшой серебристый светящийся шарик.
   - Моя стихия огонь, - я поманила пульсар пальцем, и тот перелетел мне в ладонь. - Мой декан говорит, что это, возможно, зачаточные способности к приобретению мультикласса впоследствии. Хоть пульсары и относятся к общеклассовым приемам, контролировать их настолько хорошо способны воздушники, да и то не все, - я сжала ладонь, как ночью - и пульсар исчез. - У тебя какая стихия?
   - Вода.
   - Ой, прямо как у моей соседки по комнате, Милены. Она меня по утрам всегда своими водняными процедурами оккупирует, - хмыкнула я. - Но мы всегда все равно опаздываем на завтрак!
   - Была бы моя воля, я бы на него вообще не ходила! - закивала Бэлль. - А ты не увлекаешься боевой магией?
   - Честно? Ни капельки... Меня можно отнести к разряду среднестатистических трусих. Наблюдать - одно дело, а вот ловить по мрачным и склизским подвалам всяких уродцев - нет уж, увольте!
   - Это же интересно!
   - Для меня интересней лечить тех же пегасов.
   - Ты по ним специализируешься?
   - Наверное. У меня у самой есть пегас, а один выпускник натаскивает по болезням - это для меня правда интересней! А ты не дуреешь от постоянного общения с ребятами? Они не переносят на тебя свои шуточки?
   - Ну... они о нас, конечно, все заботятся, но иногда и любят 'пошутить'. Я такого им не спускаю никогда, поэтому оптимальный вариант борьбы - влепить им в лоб шаровую молнию. И чем больше, тем лучше! У нас есть одна девчонка, мы ее зовем Великая Пэдди, может, слышала о такой, так вот, у нее получаются самые большие шаровые молнии на всем факультете! Представляешь! Она как шарахнет - мало не покажется. Получала зарядом по маковке?
   - Было дело, - кивнула я. - Ощущение отвратительное.
   Бэлль скривилась, словно сама вспомнила, что ничего хорошего эти шаровые молнии не дают. Особенно те, у которых приличный разряд...
   Так что через четверть часа мы уже болтали, как заправские подруги, смотрели мультфильмы и жевали чипсы, наколдованные Бэлль ('Секретное заклинание, одно из запрещенных, потому как эти чипсы до этого лежали где-то на прилавке. Воровство вроде как. Хочешь, научу?').
   - А чем твои друзья занимаются? - спросила я, наблюдая, как она заставляет чипсину летать по комнате, веселя Саймона. Тимоти в это время сидел в своем манежике и сосредоточенно доламывал какую-то очередную игрушку. Всплеск магических способностей у него происходил тогда, когда он чего-то сильно хотел. Как сигнализировал.
   - Их заставили разбираться на кухне с раковиной, и у них ничего не получается, - усмехнулась Бэлль. - Как обычно, у них руки из одного места растут.
   - Откуда ты это знаешь? - удивилась я. Она что, тоже телепат?
   - Да они так ругаются внизу, что слышно даже мне. Не обращай внимания, - она махнула рукой, и чипсина скользнула ей в руки. - Они ребята хорошие, хотя иногда слетают с катушек. Как и все, впрочем. Сейчас пойдем кормить мелкого господина и узнаем, чего это они там так копаются.
   А к моменту обеда (полдника, ужина?) в пять часов, и началось самое веселое! Во-первых, когда пробило ровно пять, Тимоти вдруг неожиданно совершил телепортацию с яркими вспышками и треском. Секундой позже мы услышали звон посуды внизу и громкие вопли. Саймон тоже вскочил с места и опрометью побежал вниз, радостно выкрикивая, что он тоже хочет поесть. Мы с Бэлль со всех ног метнулись вниз, на кухню, где застали такую картину: малыш Тим, весь мокрый и счастливый, сидел на горе грязной посуды, замоченной в раковине, и швырялся этими же тарелками по всей кухне; Саймон носился с огромной резиновой кувалдой и лупил ею ребят во все места, куда попадет; а двое же абсолютно промокших до нитки ребят пытались увернуться от тарелок и кувалды, при этом стараясь остановить бешеный поток воды из трубы под раковиной. Вода заливала пол, ребят, Саймона и все вокруг!
   Мы просто замерли в проеме дверей, ошарашено разглядывая сие действо. Стояли и тупо пялились еще минуты три, пока мимо нас не пролетела очередная смертоносная тарелка, после чего кувалда Саймона беспрепятственно перескочила в руки Бэлль, а я мгновенно рванула на кухню, чтобы схватить малыша и успокоить. Одновременно со мной из кухни пытался с таким же рвением выскочить и наш телепат, в результате чего получилось шикарное столкновение двух скоростных экспрессов и не менее зрелищное падение: парень просто рухнул на маленькую меня, и мы подняли шикарную кучу брызг и даже не успели сотворить мало-мальски приличный воздушный матрас, чтобы смягчить падение. А вода так и хлестала, заливая нас потоком сверху - немудрено, что и я мгновенно промокла до нитки. Черт возьми, я ненавижу воду! Я маг огня...и, чего уж таить, анимаг с кошачьей ипостасью.
   - Бэлль, отключи воду наконец! - рявкнул телепат, пытаясь слезть с меня. Особенно если учесть, что на левую руку он вообще не опирался, получалось не очень быстро. - Рычаг от водопровода в туалете!
   Я толкнула его в грудь легкой силовой волной, отчего он перекатился на спину, схватив меня за руки от неожиданности, так что теперь я уселась на него верхом.
   - Что у тебя с рукой? - спросила я прямо. Вообще меня должно было больше интересовать, какого хрена я сижу на нем сверху и почему меня это не волнует. Но я первым делом отметила его предположительно больную руку. Лекаря могила исправит...
   - Ничего, - фыркнул тот, приподнимаясь на локтях и рассматривая место 'побоища' с самым невозмутимым видом. Это ничего, что я на тебе сижу, телепат? Все-таки поза компрометирующая...
   Бэлль вернулась на кухню из туалета, отыскав таки злополучный рычажок, так что вода перестала хлестать из-под раковины. Второй парень сюсюкался с малышом, поэтому тарелки уже не летали по комнате - и мы вздохнули с облегчением.
   - Что все-таки произошло? - недоуменно спросил он, щелчком пальцев и простым высушивающим заклинанием поработав над одеждой малыша. Сам он по-прежнему был промокший и взъерошенный, и с большим удивлением смотрел на меня, и с еще большим - на своего не менее мокрого друга. - Мы, значит, копаемся под раковиной, дабы найти и устранить засор, как вдруг грохот тарелок, одновременно прорывает трубу, а этот нахал сидит и хихикает в раковине!
   - Он маг с рождения, - пояснила Бэлль, одной рукой помогая мне встать, чему я очень обрадовалась. Я могла встать сама, но на это у меня сообразительности не хватило. Парень же встал сам, по-прежнему не опираясь на левую руку. - Когда волнуется или капризничает, он не контролирует свои способности, особенно к левитации - вот и все. Мы решили спуститься вниз, пришло время его кормить, и малыш сам смог телепортироваться на кухню, по ошибке попав прямо в раковину. Испугался, конечно - и понеслось. Прорвало трубу тоже по его вине - хотя из него выйдет отличный маг воды, - она взмахнула рукой, вода на полу начала быстренько исчезать, конденсируясь, так что вскоре кухня вновь была девственно сухой, осталось только разбитую посуду собрать, чем я и занялась, пока Бэлль сушила нас прямо на ходу.
   Заметать следы и быстро убираться нас научили еще в школе, так что осколки мгновенно оказались в мусорном ведре, и кухня теперь была такой, как и полчаса назад.
   Разобравшись с кухней, Бэлль полезла в холодильник и стала вытаскивать из него еду для детей.
   - Эй, а где Саймон? - спросила я, оглядываясь. - Саймон, иди есть! Саймон!
   Громко и непечатно ругаясь, Бэлль выглянула за пределы кухни и еще раз позвала старшего отпрыска. Ничего. Я устало плюхнулась на ближайший стул, качая головой.
   - Декан нас по стенке размажет! - простонала Изи, хватаясь за голову. - Отличная причина, чтобы отчислить нас из Академии без права восстановления. Мало того, что мы разворотили кухню и сломали трубу, так еще и ребенка потеряли.
   - Бэлль, расслабься, - Хакер вручил ей Тимоти и дружески приобнял ее за плечи. - Пусть волшебников не отслеживают общие поисковые импульсы, это все знают, но почти у каждого из нас есть специальная магическая вещица, по которой нас отслеживают близкие. Когда ты где-то пропадаешь, мы же ориентируемся по твоей сережке в брови. Парочка заклинаний из учебника - и готово! И у Саймона такая штучка есть, только вот узнать бы, что это, а остальное - раз плюнуть.
   - Для начала можно поискать его по дому. Обычным способом, - предложил его товарищ, направляясь к выходу из кухни. - Потом уже будем думать. Может он в прятки играет. А мы об этом и не знали.
   - Ты его чувствуешь? - вопросительно спросила Бэлль, провожая его взглядом.
   - Нет.
   - Это плохо или хорошо?
   - Сам не знаю, - он пожал плечами, не оборачиваясь, и исчез в коридоре.
   - Он всегда такой или как? - фыркнула я, не сдержавшись. Хакер хохотнул и плюхнулся на соседний стул, улыбаясь мне во весь рот.
   - Он просто бесится, не обращай внимания, - пояснил он, качаясь на стуле с видом полной безмятежности и периодически поглядывая на Бэлль, сосредоточенно запихивающую кашу малышу в рот. - Слушай, а ты прирожденная домохозяйка! - не удержался он. - Факультет не тот выбрала, надо было поскорее детишек нарожать и с ними нянчиться!
   - Сейчас сам будешь кормить, - буркнула она сухо, не отрывая взгляда от ложки.
   - Я еще слишком молод для отцовства... - закатил тот глаза. Бэлль мстительно вскинула на него глаза, и на него сверху полилась вода в количестве одного ведра. Парень от неожиданности завопил, а мы начали смеяться как сумасшедшие, схватившись за животы.
   - Пойдем искать? - невозмутимо спросил он, щелкнув пальцами. От его одежды пошел легкий пар, это испарялась вода с помощью скоростного заклинания высушивания - действие всего за пару секунд. Обычное заклинание, более привычное, высушивало одежду за полминуты. - Или Ума сам справится?
   - Ума? - недоуменно переспросила я. - У меня нет проблем со слухом?
   - Ума, - подтвердил Красавчик, самодовольно ухмыляясь. - Это прозвище, конечно. Чтобы особо не бахвалился. Ну что, будем знакомы. С Бэлль ты уже подружилась, меня зовут Джесси, а нашего местного телепата - хорошо ты его подловила у ворот, я заметил - Эйден.
   - Роксана.
   - Можешь не ставить ментальный блок, - кивнула мне Бэлль, продолжая с таким же сосредоточенным видом пичкать малыша пюре. - Чтобы начать читать мысли, ему нужно для начала сосредоточиться и установить контакт с человеком - это минимум секунд десять. Да и не настолько он невоспитан, чтобы этим заниматься просто так.
   - А у ворот?! - фыркнула я в ответ, сложив руки на груди. Ребята переглянулись, пожали плечами и вновь обратились ко мне.
   - А кто его знает! - светлые брови Джесси на мгновение взметнулись вверх. - Ой! Ты же с лечебного. Можно тебя поэксплуатировать? Я просто так здорово головой треснулся под раковиной, когда трубу прорвало... Конечно, не смертельно, но уж больно макушка ноет... - он осторожно провел рукой по голове, нашаривая шишку. Я улыбнулась в ответ и встала со стула, потирая ладони. - Могу в благодарность устроить экскурсию по вурдалачным местам, - предложил он радостно, а Бэлль громко усмехнулась.
   - Перебьюсь как-нибудь, - благородно отказалась я, внутренне содрогнувшись от ужаса. Уже привычно и заученно включила магическое зрение, прикрыв на мгновение глаза, и запустила пальцы в его волосы, которые на ощупь оказались непривычно мягкими и послушными, хотя впереди была крепкая укладка ежиком.
   - Ну как тебе мои мозги? - донесся до меня его вопрошающий голос.
   - Ты имеешь в виду свои три извилины? - улыбнулась я, коснувшись пальцами небольшого бордово-черного пятна на его макушке. Ушибы и царапины мы можем лечить сразу, при помощи магического резерва, а вот для большинства внутренних болячек сгодятся только зелья. Вылечить эту шишку - как сотворить шаровую молнию или простейшее заклинание. Все заклинания по своей структуре и по затрачиваемости резерва делятся на пять типов. Пятый тип забирает весь резерв, поэтому ими практически не пользуются. Резерв восстанавливается потом в течение нескольких десятков часов, а это чревато.
   Я сосредоточилась, и от моих пальцев вместо розовых ручейков побежали золотистые - лечебные.
   - Щекотно, - сообщил Джес, а я открыла глаза, потирая похолодевшие пальцы. - Так как там себя чувствуют мои три извилины?
   - Передавали тебе привет. Не болит?
   - Как рукой сняло.
   - А вы не умеете включать такое зрение, как мы? - спросила я, плюхаясь обратно на стул.
   - Нас этому и не учили, - покачала головой Бэлль. - Чаще всего мы еще в школе знаем, на какой факультет будем поступать, и занимаемся с учителями только теми предметами, которые понадобятся. Магическое зрение нам не к чему, как и вы не умеете пользоваться некоторыми боевыми заклинаниями. Это же вам не понадобится, а основу боевых заклинаний вам будут преподавать в последнем семестре - на всякий случай. А до этого еще и дожить надо...
   - Эй, ребята, кое-что нашел! - рявкнул Эйден откуда-то сверху. - Давайте ноги в руки и вперед!
   Мы сорвались с мест, прихватив с собой и Тима, взбежали по лестнице наверх и чуть не сбили с ног телепата, стоящего за поворотом прямо посреди холла и в задумчивости изучающего стену напротив.
   - Ну? - Бэлль толкнула его локтем в бок, и Эйден кивнул на эту самую стену:
   - Видите рябь?
   И правда, если приглядеться, на вполне обычной бетонной стене почему-то была легкая подвижная рябь, словно на поверхности воды.
   - Опять его работа? - Джес кивнул на малыша в руках у Бэлль.
   - Из него вырастет отличный маг, - с гордостью сообщила она, погладив малыша по головке. - Все мы такими были в детстве.
   - Почти, - поправил ее Эйден. - Ну что, мы идем?
   - Куда? - автоматически переспросила я, настороженно глядя на эту рябь. - Что это вообще за штука, практики?
   - Третье измерение. Слышала? - кивнул мне Джесси.
   - Саймон там? - я кивнула в ответ. Про третье измерение знали почти все, а я вот увидела его в первый раз. И, надеюсь, в последний. Это как параллельный мир, и вход в него может найти и открыть любой маг степенью не ниже второй - если знает, как. Тимоти открыл портал абсолютно случайно, а Саймон в него попал тоже по ошибке. Чаще всего третье измерение используют как склад или для ненужных вещей. Многие саперы взрывают бомбы именно в третьем измерении, потому как повредить или разорвать его невозможно.
   - Ладно, быстренько сходим - быстренько вернемся, - Джесси в предвкушении потер ладони. - Давно мечтал заглянуть в третье измерение. Что нам понадобится?
   - В первую очередь - хорошая веревка, - сообщила ему Изабель, вручая мне Тимоти. - Я этим займусь. Только долго там не шастайте. Если что - дергайте за веревку, ментальные связи там не действуют; слышишь, Эйд?
   Она быстренько достала откуда-то длинную желтую веревку и протянула оба конца ребятам. Те завязали эти концы вокруг живота и подошли к стене.
   - С вас по шоколадке, - усмехнулся Джесси, дотрагиваясь до стены пальцем. От его прикосновения сразу же пошли круги, как от брошенного в воду камня.
   - Давай, шевели костылями, - Эйден в нетерпении толкнул его вперед, и Джес исчез, словно погрузившись в густой кисель. От его фигуры во все стороны побежали круги, вся стена забурлила и задвигалась. Эйден не стал дожидаться, пока 'волны' утихнут, и шагнул вслед за другом, схватившись одной рукой за его веревку. Теперь из стены, на высоте нескольких десятков сантиметров, торчали две веревки, постепенно уходящие вглубь. Смотрелось жутковато, но в моем мире и не такое из стены может торчать... Я уже насмотрелась...
   - А зачем веревки? - спросила я, глядя на Бэлль, сосредоточенно разматывающую огромный рулон этой самой желтой веревки.
   - Чтобы знать, куда им потом выходить. Да и кто знает, что там может быть за стеной. Никаких тварей там, в принципе, быть не может, но мы не знаем, чье именно третье измерение вызвал этот молодой чело...волшебник. Если оно принадлежит декану - камень с плеч. А если нет? Никто и не знает, что там может храниться. Или кто. На счет 'кто', конечно, я немного переборщила...
   Прошло минут десять, прежде чем стена опять затрепыхалась и из нее просто вылетел Джесси с воплем 'Какая мерзость!!!'. Мы с Бэлль просто подскочили на месте, и у обоих автоматически вспыхнули заклятия. У Бэлль затрещал разрядами молний боевой пульсар, у меня автоматически образовался файр. Увидев это все, Джесси шарахнулся уже от нас, крестясь на ходу, и вытаращил глаза.
   - Вы чего?! - рявкнул он, хватаясь за сердце.
   - А ты чего?! - Изи, как обычно, уже в боевой стойке.
   - А ты попробуй пройти через этот проход! - заорал он, тыкая пальцем в появившегося из стены Эйдена. Саймон был с ним и сжимал в руке свою любимую игрушечную машинку. - Такая мерзость! Словно идешь сквозь желе! Гадость! - продолжал возмущаться Джес, остервенело развязывая веревку.
   - Ну и что там? - Бэлль махнула на него рукой и вопросительно уставилась на Эйдена.
   - Что-то вроде склада, как нам и говорили. Тишина как в библиотеке, воздух немного разряжен - оттого и кажется немного густоват, блокируется не только моя телепатия, но и вообще весь магический резерв. Чувствуешь себя немощным человечинкой, - отозвался тот. - И что будем делать с этой стеной?
   - Дождемся прихода декана, нам не по степени такие порталы закрывать. Саймон, пойдем есть. Ты хочешь кушать? - она быстро подхватила старшего за руку и потянула вниз, на кухню. - Рокси, теперь ты с Тимоти посиди, у меня от него уже руки устали. Ладно?
   - Без проблем, - я потащилась в детскую, оставив ребят разбираться со стеной. Мне до них и дела не было, хотя оба они были довольно приятные. Джесси - местный обаяшка, которому тяжело отказать, Эйден - правильный и серьезный. Но сейчас мне было не до них. Я уложила мелкого в кроватку, покосилась на дверь и коснулась его лобика пальцами, применяя одно из сильнейших усыпляющих заклинаний 2 типа. Оно мне в голову пришло всего пару минут назад, и для того крепыша и сильного мага оно как раз подойдет. От него я проспала бы мертвым сном часов двенадцать, ему же хватит и трех-четырех, как раз до прихода декана.
   Малыш послушно засопел, а я облегченно вздохнула, возблагодарила всех богов, святых и простых людей и плюхнулась на диван у окна. И как можно жить в такой суматохе?! У меня уже крыша ехала от такого количества людей - немудрено, что мне захотелось побыть в одиночестве. Раскрыв ладонь, я слепила файр и бессознательно поигрывалась с ним, разделяя его на несколько огненных комочков и вновь соединяя их в один шарик. И это только один день! А еще целых четыре. Если так все пойдет, я первая чокнусь с этими практиками. Выглядит так, словно неприятности сами за ними ходят. И как так можно жить? Хорошо, что я на лечебном факультете... В который раз радуюсь.
   - Эй, ты чего тут сидишь? - это Бэлль зашла в комнату, бросив косой взгляд на Тимоти. - Что ты с ним сделала, глазам не верю! - охнула она. - Он СПИТ! Я трижды пыталась уложить его, и все вбестолку.
   - Заклинание 2 типа, - пояснила я. - Вы такое не изучали скорее всего. Я его в книжке умной нашла, еще в школе. Оказалось, понадобилось, и не раз.
   - Пойдем перекусим, раз уж одной проблемой меньше хотя бы на пару часиков, - улыбнулась мне Бэлль, кивая на дверь. - Я поставлю вокруг него оповещающий контур, так что мы сразу узнаем, когда он проснется, - она провела по краю кроватки пальцем, очертив прямоугольник вокруг спящего малыша, и контур мгновенно чуть заискрился светло-светло розовым. - Идем?
   - Идем... - вздохнула я покорно, слезая с дивана. - Что на ужин?
   - А что ты хочешь? Впрочем, на черную икру и дорогое шампанское вроде Дона Периньона можешь не рассчитывать, а так - в нашем распоряжении все, что отыщем в холодильнике, - Бэлль еще раз оглянулась на малыша, который сладко спал в своей кроватке, причем в ее взгляде было столько облегчения, что я невольно заулыбалась.
   - Декан Билль не будет против, если мы вторгнемся в ее холодильник? - поинтересовалась я озабоченно, выскользнув из комнаты вслед за новой знакомой.
   - Думаешь, архимаг ее уровня не в состоянии одним движением руки заполнить свой холодильник? - она обернулась на мгновение, лукаво посмотрев на меня через темные пушистые ресницы. В который раз замечаю, какая же она все-таки красивая. Все на месте - округлые бедра, стройные ножки, подтянутый живот, крепкие плечи и потрясающая осанка. Я не завидую, ничуть. Бэлль просто очень хорошо за собой следит, и эта ее фигура - результат долгого и упорного труда. Я устремила взгляд на ее обтягивающие штаны, и вопрос назрел сам собой.
   - А тебе в таких штанах удобно по подвалам лазать? - прозвучало это немного смущенно, но самое главное - я все-таки решилась.
   - Да нет, у меня для этого специальные широкие брюки с карманами валяются, - отозвалась Бэлль немного удивленно. Лично я вчера ночью особо не высматривала, какие штаны на ней надеты.
   Бэлль соскочила с лестницы, перепрыгнув сразу через четыре последние ступеньки, забалансировала на скользком полу, взмахнув руками, и быстро выровнялась, избавив себя от свертывания шеи, свидетелем которой я сейчас могла быть. Пока я оторопело глядела на нее, продолжая спокойно спускаться по ступенькам, Бэлль с усмешкой посмотрела на меня и пошла дальше.
   - Ненавижу лестницы! - пояснила она. - Когда спускаешься вниз - это еще ничего, А ВОТ НАВЕРХ... - последние три слова она произнесла нарочно громко, уже вваливаясь на кухню.
   - Опять вспоминаешь старое, - проворчал Эйден беззлобно, задумчиво изучая содержимое открытого холодильника, уперевшись рукой в дверцу. - Это было сто лет назад!
   - Это было этим летом, если тебе изменила память, - фыркнула Бэлль, мстительно ткнув его в бок. - И я вам это буду еще долго припоминать, садисты!
   - Что было-то? - спросила я с любопытством, пристроившись на стуле за столом. Джесси сидел напротив меня, самозабвенно расправляясь с пачкой картошки-фри, которую он намеревался в будущем запихнуть в микроволновую печь. Саймон, сидящий рядом с ним, равнодушно грыз яблоко и разглядывал комиксы - идиллия, как ни крути.
   - Что было?! - елейным голоском пропела Изи, но с такой злостью оглядела ребят, что те даже засмущались. - Что было? Эти два кретина на летней практике, где мы ловили расшалившегося беса в одном здании, отправили меня вверх по лестнице на двадцать этажей! - рявкнула она преимущественно Эйдену, стоящему неподалеку, отчего парень даже дернулся. - Двадцать этажей! Идиоты. Вверх бегом на двадцать этажей! - она плюхнулась на соседний стул от меня, сердито поглядывая уже на Джеса. - Заодно достань мне из холодильника содовой, Ума, раз уж ты гипнотизируешь его взглядом. Рокси, будешь газировку?
   - Лучше сока, - машинально отозвалась я. - Апельсинового.
   - Как на счет бефстроганова? - предложил Эйден, передавая Бэлль пакет вышеупомянутого сока и упаковку банок с газировкой. Остальные одновременно покачали головами, и тот продолжил разглядывать припасы. В конце концов к картошке-фри присоединились обалденно вкусные, как гласила упаковка, вареники с различной фруктовой начинкой и прочие вкусности. Думаю, от голода мы не умрем. Это однозначно.
   Вареники оказались и вправду потрясающими, впрочем как и рыба с салатом. Все исчезло практически одновременно минут через десять. Жевали мы молча, интенсивно работая челюстями, а потом откинулись на спинки стульев, словно сытые пиявки. Подавив сытую отрыжку, я вылила остатки сока себе в стакан и слевитировала пустой пакет в мусорное ведро.
   - Хорошо-о-о... - довольно вздохнул Джесси, поглаживая свой немного округлившийся живот.
   - Такими темпами ты отрастишь себе настоящее брюхо, - поддела его Бэлль, вытирая пальцы о полотенце.
   - За собой следи, - привычно огрызнулся тот, даже не посмотрев на нее. Смотрел он на меня, что порядком нервировало. Меня, конечно. Я не люблю, когда на меня смотрят в упор, да еще и ничуть не смущаясь того, что я это заметила. Я инстинктивно провела пальцами за ушами, проверяя, не выбились ли случайные прядки из-под бейсболки. Блин, я всегда так делаю, когда нервничаю. Некоторые трут переносицу или потирают ладони, а я начинаю моментально поправлять волосы. Близкие друзья это знают, остальные просто не обращают внимания.
   - Что? - не удержалась я, искоса поглядев на него. Джес перехватил мой взгляд вполне спокойно, и мы молча уставились друг на друга. Он - невозмутимо и изучающе, я - удивленно и немного испуганно. А он даже и бровью не повел, словно так и надо было.
   - У тебя красивые глаза, - отозвался он немного лениво, растягивая слова и продолжая все так же смотреть на меня. - Необычные.
   Я отвечать не стала, отвернулась.
   - Я серьезно!
   - Джес, отстань от нее, - бросила Бэлль сердито. - Иначе ночью проснешься с арбалетным болтом промеж глаз.
   - У нас в Академии нет арбалетов, - напомнил Джесси, переводя взгляд уже на нее. Изабель воздела глаза к потолку, что-то пробормотала себе под нос вроде 'Ну ты и идиот' и показала ему неприличный жест с участием среднего пальца.
   - Я могу достать, - усмехнулся Эйден лучезарно.
   - Да ты кого угодно достанешь, Ума! - заухмылялся Джесси, но, завидев в его руках шаровую молнию, мгновенно благодушно добавил: - Эй-эй-эй, спокойней. Уикхэм, надо все решать мирным путем, а не мордобоем. Как я.
   Эйден сорвался со стула, и ребята покатились по полу, шутливо наминая друг другу бока. Я оторопело взирала на сие действо, потом перевела взгляд на Бэлль, абсолютно равнодушно дожевывающую свой бутерброд с листиком китайской капусты.
   - Обычное дело, - пояснила она, протягивая Саймону еще одно яблоко с блюда. Парнишка с нескрываемым восторгом следил за кучей малой и усмешками ребят, открыв рот. - На самом деле их водой не разольешь.
   - Мое ухо! - взвыл Джесси так громко, что я от неожиданности подпрыгнула на стуле. - ОТОРВАЛ?!
   - Нужно мне твое ухо, косматый... - пробурчал Эйден в ответ, ловко заваливая товарища на обе лопатки. - Я бы тебе что-нибудь другое оторвал...
   - Я тебе оторву! - не слишком убедительно пригрозил Джес, щелкнув пальцами. Секунда - и он с шипением телепортировался товарищу прямо за спину, намереваясь напрыгнуть ему на спину и повалить.
   - Эй, так не честно, - Эйден среагировал мгновенно, и с тихим пшиканьем материализовался в проеме дверей. - Ты первый начал! - добавил он, глядя на оскорбленное лицо Джеса. - И в телепорте тебе еще практиковаться.
   - Слишком громко, - кивнула Бэлль. - Я тебе сколько раз говорила, чтобы ты подошел к Доновану?!
   Джесси отмахнулся от них и плюхнулся на свое нагретое место, ничуть не обиженный и не расстроенный. Интересно, он когда-нибудь способен быть в плохом настроении? Больше склоняюсь к ответу 'нет'. Все больше начинаю верить слухам, что все практики немного не в своем уме...
   Телефон завопил как сумасшедший, отчего мы все впятером охнули от неожиданности и подорвались на своих местах. Обладатель чудесной игрушки молниеносно вытащил завывающий предмет на всеобщее обозрение и глянул на дисплей.
   - О, это Злобная Стерва?! - радостно завопил Джес, улыбаясь во весь рот.
   - Джес, прекрати, она не стерва, - нахмурился Эйден, ткнув в него завывающим телефоном. - Еще звук - и вечером пойдешь гулять в гордом одиночестве, - пригрозил он, прикладывая телефон к уху.
   - Передай, что мы только что ее вспоминали, - язвительно бросил Джесси, ухмыляясь. - Читали газету 'Их разыскивает Магическое Общество' и нашли там ее фамилию...
   Бэлль не удержалась, хихикнула.
   - Лори, привет... - как-то преувеличенно бодро поздоровался с невидимой нам собеседницей. - Тебе Джес передает очень пламенный привет и просит забыть все обиды.
   - Что-о-о?! - рявкнул Джес так недоуменно, что мы с Бэлль расхохотались, на мгновение переглянувшись. - Чтоб я сдох! - и добавил почти шепотом, для нас с Бэлль. - Может ей слабительного подсыпать? Рокси, снабдишь пургеном?
   - И измучить невинную девушку? - нахмурилась я. - И не мечтай.
   - Когда ты с ней познакомишься, поймешь меня, - усмехнулся он. - Лучше бы, конечно, не знакомилась. Только настроение себе испортишь.
   - Да ладно тебе наговаривать, - отмахнулась я от него. - Ты просто ревнуешь, да?
   - Я? Ревную? - Джес аж поперхнулся и уставился на меня вытаращенными глазами. - Я ее терпеть не могу, а ты говоришь - ревную... Шутница.
   - Контур сработал, - Бэлль посмотрела наверх, услышав короткие тихие переливы колокольчика. - Рокс, телепорт, - она буркнула себе под нос заклинание переноса и практически неслышно исчезла, окутавшись легким зеленоватым сиянием.
   - Эх-х-х... - я жалобно посмотрела на недопитый стакан сока на столе, мысленно выговорила заклинание перемещения, представила то место, куда хотела бы отправиться. Детская. Кроватка Тимоти с погремушками и летающими крокодильчиками. Яркие расписные обои с машинками.
   Перед глазами полыхнула зеленая вспышка, и я уже стояла рядом с Бэлль в детской. Отлично. Я не практиковалась в телепортации с самого лета, но сие действо твердо улеглось в моей головке, так что могу поставить себе твердую четверку. Телепортация возможна лишь в те места, где ты уже был - то бишь если ты стоишь перед закрытой дверью и не знаешь, что за ней, переместиться туда невозможно. Ты можешь, в лучшем случае, впаяться в какой-нибудь предмет на молекулярном уровне, или же попасть в третье измерение. А оттуда ты выберешься, если знаешь, где находится вход. А он может находиться где угодно, и, самое главное, должен быть открыт с той стороны. А это бывает лишь процентах в десяти...
   Тимоти восседал в своей кроватке и лучезарно улыбался нам во все четыре зуба.
   - Может, еще разочек применим твое заклинание второго типа? - предложила Бэлль, скептически оглядывая непомерно счастливого мелкого.
   - Думаешь, остаточная сила развеется к приходу декана? - засомневалась я. После применения любого заклинания остается остаточная сила, как след, и она исчезает, в зависимости от типа самого заклинания и времени воздействия, от нескольких минут до нескольких часов. Конечно, эту остаточную силу можно быстро удалить каким-то заклинанием, прямо как замести следы, но мы этого еще не проходили, а в книжках этого пока не нашли.
   - Сейчас половина седьмого. Его надо покормить в восемь, а Билль приедет после девяти, - Бэлль задумчиво посмотрела на часы. - У заклинаний второго типа остаточная сила от десяти до сорока минут. Мы успеем, - заключила она.
   - Еще час тишины и покоя... - умиротворенно вздохнула я, прикладывая два пальца к лобику малыша.
   - ААААА!!! УМА, Я ПОШУТИЛ!!! ОУ! БОЛЬНО ЖЕ!!! ОУ! ВСЕ-ВСЕ, МИ-И-И-ИР!!!
   Мы с Бэлль вздохнули одновременно и переглянулись.
   Тишина - это понятие недоступное...
  
  
   - Эй, Ведьма, как трудилось-работалось на благо Академии?! - расплылся в ехидной улыбке Гай, когда мы с Мили уселись на свои места в столовой. Подруга сияла бодростью и жизнелюбием, я боролась со сном и мечтала где-нибудь приложиться и поспать. Хоть в гробу. Без разницы.
   - Отлично... - буркнула я, уткнувшись лбом в стол. Не выспалась я, что с меня взять. В Академии мы были часов в десять, ничего особенного. Полночи я провела в соседней комнате - одна моя подруга, Сесиль, неожиданно впала в состояние истерики и мы почти до самого утра пытались успокоить ее. Ну парень бросил, но зачем же так убиваться?! Мили же проспала все это действо, потому как вечерком решила попробовать новое зелье от простуды (у нее начался сильный насморк), у которого побочным эффектом оказалась снотворное действие. Я ее попросту не добудилась. Так что она была бодра и весела, а я подавлена и разбита. Ненавижу себя. Надо было послать всех к лешему и спать, а не заниматься благотворительностью всю ночь напролет. Впрочем, что с меня взять? Сама виновата.
   - Мили тебе расскажет, - пообещала я. - Самое главное, запомни мою фразу: 'Как оказалось, профессор Билль забыла впопыхах обновить на своем младшем отпрыске специальное заклятие, блокирующее магию'. Это я узнала вчера вечером... - пробурчала я.
   Больше всего мне понравилось выражение лица Бэлль, когда она это узнала. Пока декан охала и ахала, выслушивая наш сухонький рассказик о событиях дня, бедная девушка-практик стояла с таким очумевшим и обалдевшим лицом, что и передать нельзя. Вообще-то ей по профессии положено сталкиваться с неожиданностями, и если она так будет реагировать на каждую случайность, то сойдет с ума. Ребята, например, начали хохотать как припадочные. Я лишь чертыхнулась про себя и зареклась никогда в жизни после окончания отработки не пересекаться с практиками. Пусть меня тогда по стене расплющит катком асфальтным. Никаких практиков!
   Весь день прошел как-то сумбурно и быстро, потому как сегодня суббота. Мы в этот день тоже учимся, а завтра будем отдыхать. И никаких отработок!!! Это меня больше всего утешает...
   На последнем занятии нас вообще отпустили минут через десять после начала (занятие длится два часа с пятиминутным перерывом), так что я поскорее сбежала в комнату и завалилась спать. Обед был с двух до трех, а потом у 'особо одаренных' были какие-нибудь дополнительные занятия. Я пропадала с Гаем в пегасне, у нашей сборной была тренировка по флаерболу, многие ребята таскались в качалку и так далее. Так что у меня было три часа, чтобы расслабиться и поспать. Обед подождет. Загляну в наш холодильник, там всегда что-нибудь валяется...
   Мили растолкала меня в положенный срок (сама я тяжело встаю, если не заметили), я устроила набег на вышеупомянутый предмет техники и, жуя по дороге огромный наспех слепленный бутерброд с копченым мяском - спасибо моему папе - сама не заметила, как оказалась у ворот. Практиков еще не было, так что я поздоровалась с одиноко стоящим Магистром Донованом, привалилась к дереву, которое вчера так облюбовал Эйден, и продолжила жевать. Бутерброд и вправду был огромный!
   - Профессор Антонелли (прим. авт. - преподаватель по внутренним незаразным болезням людей и животных, курс все три года обучения) сегодня заметила, что ты чуть не заснула на ее занятии, - с укором заметил Донован, дружелюбно глядя на меня. Честно говоря, Магистр мне нравился, и, хотя его курс мы уже в том году осилили, до сих пор интересовался моими делами. Лично мне кажется, что это все потом рассказывается моему отцу, потому как я с ним редко вижусь. Мой папа с лекарями не занимается, если только дополнительно, и преподает основы боевой магии. Мне это все ни к чему, так что мне остается только бегать к нему в гости по воскресеньям, если есть свободное время.
   - Я просто не выспалась, - призналась я, кое-как проглотив очередной кусок.
   - Свидание? - сочувственно кивнул он.
   - Если бы! - усмехнулась я, скривившись. - На последнем свидании мне предсказали скорую смерть, и я теперь зареклась проводить время подобным образом.
   Магистр Донован улыбнулся непривычно широкой и веселой улыбкой, а я усмехнулась, пожав плечами.
   - ЕДА!!!!
   Джесси подлетел ко мне откуда-то сбоку, алчно уставившись на остатки моего бутерброда. Я скосила на него удивленный взгляд и молча сделала акт помощи голодающим.
   - Вы же только с обеда! - напомнил ему Магистр.
   - Это вы с обеда. А я успел схватить лишь пару пирожков, когда меня увидела МакКонелл. Пришлось позорно сбежать!
   - Привет, Рокси. Этот недотепа в очередной раз подбросил в аудиторию Старой Грым...ой, здравствуйте, профессор Донован! - Бэлль расплылась в невинной улыбочке, только сейчас заметив преподавателя. - Как ваше самочувствие?
   - Просто великолепно, Изабель, спасибо, - хмыкнул Магистр, пряча от нее лукавую усмешку в глазах.
   - Привет, Рокси. Ты мне жизнь спасла, - поздоровался Джесси, присаживаясь на корточки у дерева и прислонившись к стволу спиной. Штаны и кроссы на нем вчерашние, а вот футболку он сменил на темно-синюю рубашку, расстегнув первые три верхних пуговицы и закатав рукава до локтя. Бэлль сегодня, наоборот, одета вполне обычно - джинсы и легкая кофта с длинным рукавом. Мы с ней похоже оделись - у меня только не кофта, а спотривный джемпер с капюшоном и на молнии наискось, с надписью 'Чемпион' на спине. Обычные слегка расклешеные внизу джинсы и любимая бейсболка козырьком вперед. Все как обычно. Классика и спорт.
   - А где третий? - поинтересовался Донован, оглядев нашу скудную тусовку. Ой, а я даже и не заметила, что они вдвоем...
   - Скоро придет, - кивнул Джес, приканчивая бутерброд с видом такого неземного блаженства, что я пожалела, что прихватила с собой только один продукт потребления. - Его Стервоза тормознула, когда мы шли. 'Эйден, милый, надо поговорить. Срочна-а-а...' - пропищал он гнусаво, подражая голосу этой самой девушки. Видимо, получилось очень правдоподобно, потому как Бэлль захохотала как сумасшедшая, схватившись за живот, а Джесси гордо заулыбался.
   - Куда мы направим наши персты на этот раз? - спросила Бэлль, отсмеявшись и поправив свою кофту на плечах. Просто так, для вида. - К профессору Билль я больше не ногой. Будете отдирать меня от этого дерева, я предупреждаю! С воплями и криками, потому как вцеплюсь я не хуже клеща!
   - А не надо было шататься по Агладору после положенного срока, - напомнил ей Донован. - Так что теперь придется еще много дней заниматься неинтересными делами в свободное время. Сегодня работа муторная и скучная...
   - О, не-е-ет! - простонал Джесси обреченно. - Я согласен на второй день у декана Билль!
   Магистр не обратил на него внимания и так же спокойно, как и всегда, продолжил:
   - Кто не знает, а это скорее всего большинство присутствующих тут, сегодня и завтра проходит Государственный Конгресс, на который собрались ведущие маги и магички... - я аж скривилась. Не люблю, когда нас вот так называют, по мне уж лучше ведьмы и ведьмаки, в этом есть что-то необычное. - ...со всей Англии. Роксана, хватит ерничать. Конгресс проходит в Лондоне, в театре 'Глобус'. Если вы прилично учились в школе, то наверняка знаете, что этот театр - древняя реликвия-артефакт, созданная Шекспиром. В нем блокируется любая магия без исключения, что гарантирует безопасность присутствующих...
   - Ума, я скучал!!! - Джес подскочил на ноги, заметив на дорожке к воротам своего товарища. - Почему ты не отвечал на мои письма?! - завопил он, бросаясь на него с медвежьими объятиями.
   - Добрый день, Магистр Донован. Привет, Роксана, - поздоровался тот бодренько, избавившись от объятий лучшего друга. - Извините за опоздание.
   - Что-то ты чересчур вежливый... - подозрительно покосилась на него Бэлль. Эйден подарил ей невинную улыбку, пряча взгляд под козырьком черной бейсболки с надписью 'МЮ' (прим.авт. - имеется в виду футбольная команда Манчестер Юнайтед).
   - Ладно, потом поговорите, нам пора, - профессор Донован махнул нам рукой, и пришлось тащиться за ворота. Магистр вновь изобразил на земле пентаграмму, на этот раз немножко другую. Далее все как обычно - зеленое сияние, и мы на месте. Только по отдельности. Ребят отправили куда-то в другое место, а мы с Бэлль оказались на специальной телепортационной площадке на крыше театра. Сверху 'Глобус' был закрыт защитным куполом, слегка потрескивающим от напряжения. Обычные люди видели просто театр, и больше ничего. Купол показывал им проекционную картинку или что-то вроде, если мне не изменяет память.
   А к нам уже направлялась профессор Уиллоу, преподающая зельеварение, которую все студенты любя называли Ивой . По-моему, это наиболее популярный Магистр 2 степени Практической и Теоретической Магии в нашей Академии. Ей всего двадцать три, и она готовится сдавать на Магистра 1 степени, при этом остается очень милой и доброй, всячески помогает студентам, требуя только основное. Мне она тоже нравилась, да и преподает она на нашем факультете до самого окончания обучения.
   - Привет, девушки, - она заулыбалась нам и махнула рукой, требуя отправляться за ней. - Рокси, как там дела у твоего крылатика? - она имела в виду Дрейка. Помните, я говорила о том, что пару дней назад мы с Гаем наварили неизвестное зелье от растяжений для моего пегаса, и я рассказывала профессору об этом, еще не зная, каков будет результат и отдав рецепт для контроля.
   - Все отлично, мы даже не ожидали подобного результата, профессор Уиллоу! - сообщила я с нотками гордости, спускаясь вслед за ней по узкой лестнице.
   - Я знала, что у вас все получится. Думаю, что высшую оценку по зельеварению в этом семестре ты получишь, - усмехнулась Ива. - А твои дела как? - спросила она у Бэлль.
   - Как обычно, - по лицу девушки пробежала еле заметная улыбка.
   - Передай мистеру Томпсону, что очень жажду все-таки увидеть его на занятии в следующий раз...
   - Джес проспал.
   - И предыдущие два раза? - лукаво переспросила профессор.
   - А тогда он тоже был чем-то важным занят, не знаю. Я его не пасу, - мгновенно отозвалась Бэлль. - Итак, чем займемся?
   - Обычное дело - посидите на регистрации участников, потом будете свободны. Мороки на пару часов, обещаю. А потом домой. Быть может, еще на ужин успеете...
   Мы спустились по лестнице вниз, и Ива провела нас через охрану ко входу, где начиналась запись. Охранники - хмурые матерые боевые маги не ниже 2 степени, лишь окинули нас изучающими взглядами и больше даже и внимания не обращали. Магистр объяснила, что и как делать, и мы с Бэлль были посажены рядышком за длинный регистрационный стол, напоминающий банковский.
   И понеслось! Нашей обязанностью было вносить данные о прибывших в портативные 'лэптопы', выдавать им карточку участника с номером, программками и другой важной литературой в специальной папке. Единственное неудобство заключалось в том, что вся магия блокировалась подчистую - даже хиленького пульсара не сделать. Чувствуешь себя обычным человеком, а это было жутко непривычно!
   Также на регистрацию к нам попали все наши преподаватели с Агладора. Сначала я побаивалась, что встречу родителей в регистрационной, но профессор Антонелли сказала мне, что они оба являются одними из председателей комиссии, так что не анкетируются. Кстати, а я и не знала, что у нашей МакКонелл ака Старая Грымза, есть очень даже симпатичный сын...
   Часам к шести мы были уже свободны, и нас живенько отправили обратно в Агладор. До ужина было чуть больше получаса, и мы с Бэлль медленно брели от ворот по дорожке, болтая словно сто лет знакомы.
   - Пойдешь завтра со мной в кино? - предложила она.
   - На что ты собираешься?
   Бэлль назвала какой-то ужастик, и меня передернуло.
   - Не-не-не... - отмахнулась я, наиграно отскочив от нее в сторону. - Я такая впечатлительная, потом неделю спать не смогу! Честно! Когда пойдешь на что-то менее кровавое и дерганое - составлю тебе компанию с удовольствием.
   - Обещаешь?
   - Обещаю, - кивнула я. Секунду позже я поняла, что нарушила собственное обещание 'Никаких Практиков после отработки'. А ну и ладно! Бэлль отличная девушка, и с ней жутко интересно. Если мы с ней станем подругами - если уже не стали - я от этого ничего не потеряю. Только выиграю. Выиграю еще одного замечательного товарища, который не бросит в беде. На счет последнего я не знаю, время решит.
   Пока дошли до Спального корпуса, успели обсудить новые прически из каталога 'Сделай своими руками и простейшими заклинаниями', и Бэлль, давясь со смеху, поведала мне о том, почему Джес не успел пообедать. Получилось так, что этот компьютерный гений подложил МакКонелл чип-жучок, дабы узнать вопросы к ближайшей контрольной. Грымза жучок нашла, опознала владельца и теперь только и ищет момент, чтобы поймать излишне любопытного ученика.
   На втором этаже мы распрощались, и я отправилась в комнату. Мили не было, о чем говорила зачарованная от взлома дверь, ручка которой переливалась всеми цветами радуги, когда я провела над ней ладошкой и чуть-чуть прикоснулась своей магией. Наскоро проговорив анти-заклинание с паролем, я ввалилась в комнату и первым делом собрала раскиданные наспех вещи. Признаться, моя соседка тоже чистюля, но собиралась она впопыхах, а мне не тяжело прибраться. Переодевшись в легкие хлопковые бриджи и пушистый балахон с капюшоном, я отбросила бейсболку в сторону, завязала волосы в хвост и отправилась на ужин, натянув на макушку недавно указанный капюшон. В столовой я обнаружила Мили, так увлеченно обсуждавшую что-то с одним парнем из Оракулов, что я не стала им мешать, только рукой махнула в качестве приветствия, и подсела к Гаю, который махал мне обоими руками сразу, да еще и в компании Макса. В последнее время они постоянно сидят вместе, подружились видимо. Да и Макса частенько можно у Гая застать в комнате. У них там специальная мужская тусовка собирается - Гай, Макс, Энди Отто (клоун местного разлива, помните?) и еще парочка ребят. Смотрят телевизор, потягивают пиво (хотя это и запрещено в учебные дни), общаются и развлекаются на свой вкус. Парни...
   - Как Конференция? - поинтересовался Гай, встречая мое появление снайперски пущенным снарядом типа 'персик'. Я автоматически уклонилась, фрукт пролетел мимо, а я обернулась и перехватила его взглядом и заклинанием магического блока. Этим заклинанием можно останавливать даже пули перед собой, очень полезная штука. Меня ему папа научил еще лет в тринадцать, на всякий случай.
   - Писчая рутина, - отозвалась я, схватив зависший в воздухе персик и подсаживаясь за стол. Фрукт перекочевал ко мне в тарелку (Гай отравы не бросит), как и другая более полезная пища.
   - Зато быстро отмучалась, - довольно сообщил Макс, одновременно прожевывая свою отбивную, поэтому получилось не очень внятно, но общий смысл был понят.
   - Не сравнить со вчерашними развлечениями... - фыркнула я, поучительно взмахнув в воздухе куриной ляжкой.
   - Мне доложили, - закивал Гай, коварно ухмыляясь из-за своего стакана с горячим кофе. - Я даже смеялся.
   - Мне тогда не смешно было, - обиженно бросила я.
   - Ясен перец! - заулыбался Макс.
   - Чем завтра займешься? - поинтересовался Гай вопросительно. - Не передашь мне во-о-он то миленькое пирожное с розочкой.
   - А не слипнется? - я с издевкой посмотрела на него, но за пирожным все-таки потянулась.
   - Слипнется - разлепим, - безапелляционно отозвался тот, протягивая руку. Покрутил пирожное в руках, ехидно посмотрел на меня своими глазищами и смачно впился в мучной продукт.
   - На счет завтра - загляну к Дрейку, погоняю его малость. После обеда будешь в пегасне?
   - Не, завтра у меня 'день офф'. Поеду навещу родителей в Уэссекс.
   - Передавай им привет от нашего 'секретного общества тупиц', - закивал Макс, показывая на себя и меня. Я лишь пригрозила ему остатками куриной ножки и сбросила кость на тарелку, потянувшись за салфетками.
   - Последи там за Лулу, - попросил Гай уже лично меня, и мне пришлось согласиться. Он даже на день свою персиковую красавицу бросить не может, это уже диагноз.
   Поужинав и прихватив с собой на вечер еще чего-нибудь пожевать (я с честными-пречестными глазами взяла целое блюдо фруктов), мы отправились по комнатам. Студентов в Агладоре осталось где-то с половину - все остальные разъехались по домам или развлекаться. Кино, ночные клубы, бары и прочие злачные места. Выходной ведь, это разрешено, мы же не в школе.
   Милена ввалилась в комнату около одиннадцати, безумно счастливая и возбужденная. Щечки горят, глаза светятся, энергия так и прет... Похоже, этот самый парнишка - ее новое увлечение и все идет по плану.
   - Он та-а-акой классный! - почти что завизжала она, бросившись ко мне на кровать. Мне пришлось за секунду слевитировать все свои работы по болезням на стол, чтобы подруга их не перемяла. С нее станется... - Я просто в восторге!!! Рокси, ты просто не представляешь, какой он милый и веселый!
   - Конечно, не представляю, - усмехнулась я. - Главное, чтобы он тебе ничего не предсказывал...
   - Смотря что... - хитро заулыбалась Мили, и глаза ее радостно заблестели. Я не удержалась, рассмеялась, и подруга разразилась еще более пространной одой в честь вышеупомянутого студента с оригинальным именем Хаммер, он же Молоток. Да, я за нее очень рада.
   Оказалось, что познакомились они, столкнувшись лбами на лестнице. Мили, как обычно, летела вниз на всех парах, а бедняга тихо-мирно выходил со своего первого этажа на эту самую лестницу. Столкнулись так, что искры во все стороны летели! Разговорились, поулыбались - и пошли вместе на улицу, продолжать, как говорится, знакомство.
   Пока трепались, съели все блюдо с фруктами, и я понесла этот предмет посуды на кухню, дабы сдать его обратно. Конечно, будь я обычной студенткой, мне бы не простили кражу имущества, но я дочка ректора, и мне многое спускают с рук. Кроме нарушений и списываний на занятиях, конечно. Гай и Мили это знали и, конечно же, бессовестно пользовались, забирая вместе со мной после ужина и обеда кучу всякой вкуснятины! Зато у нас всегда полный холодильник.
   - Рокси-и-и?!
   Я только свернула с лестницы на свой этаж, как увидела взволнованную и дерганую Изи.
   Девушка стояла посреди коридора и вопила мое имя. Если учесть то, что номера моей комнаты она не знала, а большей части студентов не было в Агладоре, я ее отлично понимала.
   - Рокси!!! Рокси, ты где?!
   На ее вопли из двери даже высунулась взъерошенная голова Гая, а чуть погодя - и головка моей соседки с косичками.
   - Здесь я, здесь! - я замахала Бэлль рукой. - Бэлль! Чего такое-то?
   Практик узрела мою скромную персону и сломя голову бросилась ко мне, схватила за руку и потянула к лестнице.
   - Как хорошо, что я тебя нашла! - с таким облегчением выдала она, что я невольно заулыбалась. - Нам нужна твоя помощь.
   - Помощь? От меня? - неподдельно удивилась я, взбегая вслед за ней на этаж выше. - Я всего лишь знахарь, вурдалаков ловить не пойду!
   - Нам и нужен знахарь!
   Отлично... Кто-то во что-то вляпался. И почему я не удивляюсь?
   О, а я ведь первый раз на третьем этаже. Все то же самое - стены, ковры, картины. Только тут картины более кровавые, чем у нас - вроде 'Усекновения упыря' или того хуже: 'Способы протыкания колом' с полными инструкциями и указаниями.
   - Кто? - лаконично спросила я.
   - Ума.
   - И почему я не удивляюсь?
   Бэлль лишь кисло улыбнулась. Получилось не очень, потому как она очень волновалась и переживала за друга. Мы просто ураганом влетели в одну из комнат - определенно мужскую, о чем красноречиво говорили спортивные постеры на стенах и соблазнительная красотка в бикини на двери. Эйден возлежал на кровати с тряпкой на лбу, Джес измерял шагами комнату, а какой-то незнакомый парень сидел у открытого окна и листал толстенный фолиант. Видимо, безрезультатно, о чем говорил его нахмуренный лоб.
   - Что скажешь?! - в один голос рявкнули они с надеждой, увидев меня.
   - Я еще не посмотрела, - я слегка поморщилась от резкого и неожиданного вопля, закатала рукава балахона и подсела на кровать. Эйден был такой горячий, что на меня даже просто дохнуло жаром - под сорок градусов минимум. Я не удивилась, что он без сознания - с такой-то температурой.
   - Давно он так? - спросила я, одновременно включая магическое зрение. Мне хватило пары секунд, чтобы понять, в чем дело. Догадаться.
   - Понятия не имею, - услышала я голос второго. - Я пришел с полчаса назад, а тут такая печка живого происхождения!
   Я моргнула, деактивируя магическое зрение, схватила Эйдена за левую руку и чуть закатала рукав. Так и есть! Вся рука была уже противно-желтого цвета, и я услышала, как заохали ребята за спиной.
   - Что скажешь? - голос Джеса чуть дрожал от волнения.
   - Вурдалак. Я еще вчера подозревала, что у него что-то с рукой, а он сказал, что все в порядке, - отозвалась я. - Его нужно срочно в лечебницу.
   Даже школьник знал, что вурдалаки вместе со слюной выделяют яд, который быстро всасывается и тяжело выводится. Очень опасный яд. И я не знала, как его лечить.
   - Ты с ума сошла! - это опять Джесси. - Любой дурак знает, что нам запрещено охотиться на вурдалаков. Его из Академии отчислят. Что можно сделать без участия преподавателей, Рокс?
   - Да ничего! Джес, я только второй курс, мы это еще не изучали... Простите, ребята. Для противоядия нужно специальное зелье, а оно есть только в лечебнице. Вам придется вызвать вахтера...
   Я обернулась на их осунувшиеся лица и вздохнула. А что я могла сделать? Просто магией, как шишки и ранки, такую дрянь не вылечишь...
   - Неужели больше никак нельзя? - с таким отчаянием спросила Бэлль, что у меня в груди защемило. Черт, и когда я только успела к ней привязаться?
   - Дайте подумать! - буркнула я растерянно. Ребята мгновенно смолкли, расселись кто куда и выжидательно уставились на меня. Как будто их взгляды мне помогут...
   Итак, что еще можно попробовать? Любой маг с лечебного знает, что зельями и заговорами знахарство не ограничивается. Многие могут лечить по-своему, прибегая к скрытым резервам организма или с помощью уникальных способностей. Последнее я в себе не замечала, если не считать того, что я анимаг. Да и чем мне моя ипостась сейчас поможет? Хммм...
   Вурдалачий яд - штука очень противная и цепкая, мы про него в начале первого курса говорили вскользь. Отравления ядами мы будем изучать только в следующем году, поэтому сейчас у меня по этому поводу в голове было пусто.
   И тут мне в голову пришла совершенно безумная идея! Безумная, сумасшедшая.
   - Дайте мне ножницы, - я вскинула на них глаза.
   - Ампутировать будешь? - вполне серьезно отозвался Джесси. Я лишь усмехнулась, на лету перехватив ножницы, прицельно пущеные Бэлль в мою сторону, и стала сосредоточенно отрезать рукав рубашки под самое плечо. Да, рука оставляла желать лучшего...
   С чего начать? Наверное, с самой ранки - чуть выше локтя кожа была слегка разорвана, а края раны уже приобрели синюшную окраску.
   - Слабонервным не смотреть, - хмыкнула я, потерев ладони и расположив их на небольшом расстоянии от кожи. От ладони пошло золотистое сияние, но рана так и осталась синего цвета. Ну погоди! Я нахмурилась, закрыла глаза и с силой вытолкнула часть своего собственного резерва. Я анимаг. У меня больше сопротивляемости организма, выше и регенерация. Не так, конечно, как у оборотней или вампиров, просто чуточку побыстрее, чем у людей. Самую малость, если честно.
   Ага! Не нравится?! Я с торжеством посмотрела на порозовевшую кожу у ранки. А что если попробовать собственным резервом вдарить, а не магическим? У каждого мага два резерва, основной, который расходуется при применении заклинаний, и собственный, резерв ауры, который расходуется в самый последний момент. Обычно резерв ауры просто так не используется, но при условии хорошей концентрации его можно использовать независимо от использования общего резерва. Я неплохо знала свой резерв, и неплохо чувствовала резерв ауры, что давало мне возможность использования этого резерва в любой момент. Еще в период моего знакомства с профессором Лаймусом, анимагом, он и сказал мне об этом резерве и что его можно использовать. Честно говоря, я так ни разу и не пробовала, но когда-то надо начинать... Особенно если учесть, что у организма нашего телепата уже нет сил бороться с инфекцией, быть может, если он не станет отторгать мою силу, то сможет быстро избавиться от этой заразы в крови. Я надеюсь.
   - Ну берегись, зар-р-раза, - выдохнула я, схватившись за больную руку ладонями. Кожу обожгло жаром, и я с трудом вытолкнула воздух из легких. Хех, немудрено, что Ума отключился... Как у него еще мозги не кипят!
   Любое расходование резерва происходит через определенные участки тела. Все маги способны выпускать резерв через кисти рук - через ладони и подушечки пальцев, - отчасти потому, что все основные зактинания формируются руками. Со временем и опытом можно научиться выпускать резерв через стопы и другие части тела, в зависимости от типа используемого заклинания. Например, Абсолютный Щит создается при условии того, что маг способен выпускать резерв через поры всего тела, что весьма непросто. Обычно этот Щит доступен архимагам с мультиклассом не менее из трех стихий.
   Золотистое сияние с моих ладоней потихонечку обтекало больную руку, словно коконом, но видимых изменений видно не было. Да и когда лечишь, эти самые золотистые ручейки проникают сквозь ткани и органы, а сейчас они могли пробегать только по поверхности кожи. Но это просто лечебная магия. Мой магический резерв ауры расположен где-то в груди, обтекая сердце и легкие. Глубоко вздохнув и сконцентрировшись на своем резерве ауры, я словно вытолкнула часть его сквозь ладони - поток магии стал не золотистый, и ярко-красный, как кровь. Моя сила. Моя жизнь. Вот так.
   Голова начала кружиться, но я не стала обращать на это внимания. Зато красные ручейки стали впитываться в кожу, и я ждала реакции - примет ли их организм Эйдена или нет, вытолкнет наружу.
   Принял. Кожа стала менее желтой, и я продолжила накачивать его своей магией, постепенно теряя силы. Ничего, я-то к обеду должна оклематься, это не страшно. Если отдать весь резерв, все равно не сможешь умереть или надолго потерять силы, так что я не волновалась. Он будет дольше восстанавливаться, чем общий резерв, и при этом отчасти тормозить его, насколько я помню слова Лаймуса.
   Ух, если бы этот самовлюбленный осел обратился бы ко мне раньше, не было бы столько канители! Я бы его обычной магией вылечила! Ну погоди, очухаешься, я тебе покажу Кузькину мать!
   Ругаясь про себя, на чем свет стоит, я продолжала накачивать парня красными ручейками уже чисто автоматически. И только когда моя аура перестала впитываться, я поняла, что все. Конец.
   Я справилась.
   Встряхнув похолодевшими ладошками, я рывком схватилась за кровать, потому как меня саму начало шатать от усталости не хуже любого пьяницы в праздничный день. Перед глазами все поплыло, я только успела отметить бросившихся к кровати ребят и просто отключилась.
  
  
   Голова не трещала. В висках не стучало. Руки-ноги двигаются. Отлично!
   Я перекатилась на спину и открыла глаза, вспоминая вчерашний вечер. Судя по тому, что по потолку бегает солнечный зайчик, уже наступил следующий день. Резерв практически полностью восстановился, и я чувствовала себя как и вчера до лечебного сеанса. Только вот меня две вещи настораживают:
   1. Потолок черного цвета.
   2. Да и кровать точно не моя.
   Скосив взгляд направо, я обнаружила сидящего на окне, как и вчера вечером, так и не представившегося парня, который на этот раз читал не фолиант, а 'Плэйбой'. Больше в комнате, судя по тишине, никого не было.
   - Ты что, так и ночевал на окне? - с любопытством спросила я, перекатываясь на бок лицом к комнате, чтобы увидеть собеседника. Надо отдать ему должное, он даже не вздрогнул!
   - Да нет, я просто люблю тут сидеть, - он отбросил журнал на стол и в упор уставился на меня. Смуглый, с немного экзотической внешностью и миндалевидными глазами, не очень высокий и слегка пухленький. Приятный и необычный.
   - А, - отозвалась я, стягивая резинку с волос. Привычными движениями пригладила волосы, завязала их в хвост, потом вновь откинулась на подушку.
   - Маттиас, - представился он, молча пронаблюдав за моими действиями. - Не успели вчера познакомиться. Я сосед Эйдена по комнате.
   - А я думала, что он с Джесом живет... - удивилась я, вопросительно глядя на него.
   - Они позже познакомились, уже на занятиях. А мы с ним еще со школы вместе живем, - отозвался Матти вполне равнодушно.
   - С ним все нормально? - спросила я.
   - Как новенький. Оклемался минут через пять после того, как ты отключилась. Но было эффектно - вокруг вас был такой красный переливающийся кокон, лично я так первый раз наблюдал.
   - А я первый раз делала, - улыбнулась я. - Лечение аурой называется.
   - Использовала собственный магический резерв ауры? - спросил он, кивнув. - Слышал о таком. Теперь и видел... Давай ты меня тоже аурой полечишь? Только без магии... - предложил он с бесподобной улыбкой, а я просто рот открыла от подобного развратного предложения. Пока я подбирала слова, растеряно шаря глазами по комнате и судорожно решая, всадить ему в бок шаровую молнию или нет, ввалились Джесси и Эйден - взмыленные, веселые и чрезмерно бодрые для одиннадцати утра.
   - Уже проснулась? - поинтересовался Джесси, сгружая на стол кучу всякой вкуснятины (наверняка стащил оное из кухни тайком), а его дружище и бывший больной при смерти вполне резво перескочил через меня на кровати и растянулся на одеяле у стенки. Кровати, кстати, у нас в Агладоре довольно широкие - вдвоем легко можно уместиться, да я и говорить ничего не стала - кровать-то Эйдена, а не моя, имеет право хоть поперек лечь.
   - Как прошла тренировка? - спросил Маттиас, подманивая к себе несколько сэндвичей с тарелки простым заклинанием левитации.
   - Тренировка? - переспросила я удивленно.
   - Мы играем в сборной по флаерболу, - пояснил Эйден у меня из-за спины. - Еще с первого курса. Мы думали, ты знаешь...
   - Я флаерболом не интересуюсь, - фыркнула я в ответ.
   - А на пегасне частенько бываешь, - елейным голоском отозвался он, и я перекатилась на спину, чтобы посмотреть на него.
   - И что с этого? - сощурилась я, а Эйден заулыбался и устремил взгляд в черный потолок. - Эйден? Да, я люблю пегасов, и это не секрет. И пегасни - моя практика по содержанию и лечению крылатых, потому как я этому жизнь хочу посвятить. Хочу создать собственный комплекс и заниматься разведением пегасов. Это - моя мечта. Как, кстати, себя чувствуешь? Судя по всему, нормально? - я сменила тему, и Эйден скосил на меня один дымчатый глаз.
   - Как будто выпил банки три энергетических напитков самого высокого качества, - кивнул он, и я приподняла одну бровь от данного сравнения.
   - Потому что это энергия - моя. Почти весь резерв. Как ты тогда еще не лопнул, я удивляюсь. Пообещай мне, что в следующий раз, если тебя кто-нибудь цапнет, ты сразу же пойдешь в лечебницу, а не будешь надеяться на авось. Обещаешь?
   - Обещаю, - кивнул он слишком уж охотно. - Я тебе должен.
   Что именно он должен, Эйден, хвала богам, уточнять не стал. Да и наверняка забудет уже к вечеру. Но зато как это пафосно звучит: 'Я тебе должен'! Я ухмыльнулась сама себе и пожала плечами.
   - Как спалось? - спросил он, закинув руки за голову и по-прежнему глядя в потолок.
   - Просто великолепно. А почему вы меня в комнату не перетащили?
   - Знали бы, в какую именно - был бы не вопрос. Бэлль нам номер комнаты не сказала, да и тащить тебя по коридору в бессознательном состоянии желания не было. А вдруг нам встретился бы вахтер, и доказывай ему потом, что ты просто спишь. Думаю, вряд ли бы он нам поверил... - это Джесси, отойдя от окна, где восседал Матти, вернулся к нам и забрался на кровать. Мне пришлось поджать ноги, чтобы парень умостился на одеяле, подложив под голову подушку с соседней кровати.
   - Бэлль имеет дурную привычку пропадать и появляться неожиданно, - добавил Матти с окна. - И входит она без стука...
   - Входит?! - усмехнулся Эйден. - Да она влетает как смерч, распахивая дверь. Смотрите все, что в комнате творится! Один раз она застала так Матти с какой-то цыпочкой практически без одежды... Не знаю, кто больше смутился. По-моему, больше Бэлль...
   Я усмехнулась, подманила пальцем тарелку со стола, и блюдо с разной снедью реактивно метнулось ко мне. Джесси успел перехватить тарелку у самого моего носа (какое-то заклинание из курса теории левитации), и она послушно нырнула ему в руки.
   - Не думала, что мой резерв восстановится так быстро, - я уставилась на собственные руки. Пальцы чуть покалывало от столь сильного выброса магии. - Не рассчитала, думала, что использую побольше магии, потому как резерв еще не полон.
   - Она думала! - усмехнулся Эйден отрывисто и громко. - Неужели лекари еще и думать умеют?
   Я не удержалась. С торжествующей улыбкой всадила ему в бок ма-а-аленькую шаровую молнию, отчего телепат дернулся на кровати.
   - А девушек обижать нельзя, - я пригрозила ему пальцем.
   В желудке ощутимо чувствовалась пустота, и я потянулась за булочками на тарелке, плотоядно облизываясь. Только сейчас я поняла, что практически умираю от голода, и просто набросилась на тарелку с едой.
   - Итак, Рыжая, какая у тебя комната? - спросил Джесси, спасая из тарелки гроздь винограда, пока я не добралась и до нее. Часть виноградин негласно улетела в сторону окна, Эйден ограничился несколькими штучками. Ребята привыкли делиться между собой.
   - А зачем тебе? - я удивленно покосилась на Джеса.
   - А вдруг ты опять вляпаешься в неприятности?
   - В неприятности вляпываетесь вы! - поправила я его, и ребята начали посмеиваться. - Я до знакомства с вами вела мирный и спокойный образ жизни...
   - Такой уж и спокойный... - заухмылялся Джес.
   - Правда! - запротестовала я. - Это вы все виноваты! Честно-честно!
   - Это ты прокурору будешь рассказывать! - хмыкнул Матти со своего излюбленного окна. - Когда нас всех дружно заметут в очередной раз, и мы будем торчать за решеткой.
   - Это вы будете торчать. Я пас, - отозвалась я с гордостью.
   - Точно? - с сомнением переспросил Эйден, но на всякий случай придвинулся поближе к стенке. Хотя это бы его не спасло, на самом-то деле, не будем ребячиться!
   - В неприятности вляпываетесь только вы, - повторила я, голосом подчеркнув последние два слова. Хотела еще что-нибудь добавить, но тут запищал телефон. Другой, уже не Эйдена - у него телефон из кармана выглядывает.
   - Изи, - пояснил он, глянув на монитор своего коммуникатора и включая громкую связь. - Привет, красный первый. На связи штаб-квартира Бешеных Кроликов и наш личный доктор.
   - Привет, ребята. О, Рокс, тебе отдельный... - Бэлль практически смеялась в трубку. - Пока вы тут валяетесь как арабские шейхи - это я не к тебе Рокси, можешь на меня внимания не обращать - меня, несчастную и всеми забытую женщину...
   - Как же, как же! - подавился смехом Маттиас. - Я тебе сколько раз говорил, что готов тебе устроить ночь любви абсолютно задаром, и была бы ты счастливой!
   Бэлль лишь фыркнула в ответ, и как ни в чем ни бывало продолжила:
   - В общем, наскочила я на декана Билль... - сочувственно произнесла она. - В счет того, что мы завтра можем не пойти на сглазы к Грымзе, есть задание в Лондоне. Выезжаем через четверть часа.
   - Район? - оживился Джес. Видимо, перспектива сегодня потрудиться, а завтра прогулять Сглазы ему больше нравилась, учитывая его разногласия с профессором МакКонелл.
   - Недалеко от Риджентс-Парка. Потом навестим твоих родителей, если захочешь. Я буду у вас через пару минут, одевайтесь.
   Джесси отключил телефон и соскочил с кровати, заклинанием левитации отправив его на стол.
   - Эйден, ленивая скотина, поднимайся. Работать, негры!!! - завопил он так, что на кровати подскочил не только сам вышеуказанный, но и я.
   - Ради Бога, Джес, когда-нибудь я точно получу инфаркт и виноват в этом будешь только ты... - проворчал Ума, переползая через меня. Следующие пять минут я наблюдала боевую экипировку практиков - защитные штаны с карманами, черные водолазки, поверх них обтягивающие жилеты, похожие на бронебойные. А еще мне представилась картина полуобнаженных ребят, и зрелище, скажу я вам - неописуемое. Пресс кубиками и немного бугристостей на теле - смотрится великолепно. Они были так заняты, что не обратили на меня внимания. А мне и лучше. Если бы хоть один из них посмотрел на меня, я бы залилась краской от смущения. Это точно.
   - Зачем жилеты? - спросила я, когда они уже натягивали кроссовки. Каждый - свои любимые и наиболее удобные.
   - Они тонкие на ощупь, но очень прочные - смогут выдержать даже когти вурдалака, - пояснил Джес, не поднимая головы. - Конечно, только единожды. Деканат нас всех заставляет их одевать на практику, так что выбора нет. Плюс защита от сглазов. Конечно, от сильных навряд ли убережет, но простенькие от них отскакивают как горох от стенки. Рикошет.
   - Хочешь, попробуй, - предложил Эйден с наиехиднейшей улыбочкой.
   - Лучше шаровой молнией в задницу, - немного грубо отозвалась я, но он не обратил на это внимания.
   Они только закончили свои приготовления, в комнату ввалилась Бэлль. На ней было точно такая же экипировка, включая желтые очки и кожаные перчатки без пальцев. Никакого полового диморфизма, я бы так сказала.
   - Мне нужен лук, два браунинга и полный комплект запасных обойм, - с ходу заявила она, захлопнув за собой дверь. - Патроны обычные - какой-то идиот взял в заложники одного из делегатов из Франции. Ничего особенного.
   - Быстро справимся, - кивнул Маттиас, открывая еще один шкаф. На этот раз не с одеждой. Набрал код на светящейся панели, створки разъехались, и моему взору предстал небольшой арсенал. Я аж охнула...
   - Не пугайся. Деканат в курсе, - кивнул мне Маттиас. - Это все нам обеспечивают родители Умы, они у него, так сказать, в магической спецслужбе работают.
   - Оба? - удивилась я.
   - Оба, - кивнул Эйден, не глядя на меня и застегивая многочисленные защелки на кобуре, крепящейся на ногах. Тонкие ремешки обхватывали ноги около колен, и сами чехлы находились в доступной близости от рук - сбоку на бедрах. У Бэлль, у единственной из всех, кобура была наплечная, а на поясе оказался уже знакомый мне лук. На спине к кобуре был приделан колчан - видимо поэтому кобура и была наплечная. Джесси сосредоточенно возился со своим маленьким лэптопом, Маттиас раздавал остальным миниатюрные наушники с микрофонами, Эйден и Бэлль, шутливо толкаясь и хихикая, пытались приладить друг другу какие-то маски на лицо, которые в конце концов остались на столе.
   Распределив все необходимое по карманам и отделениям, четверка нацепила бейсболки, критически осмотрела друг друга и направилась к дверям.
   - Скоро придем, - лаконично бросила Бэлль, скрываясь за дверью. И все.
   Я попыталась встать, но, определив спазмы мышц как вялый признак того, что я окончательно оправилась, неверным, с наслаждением завернулась в одеяло и уткнулась носом в подушку. Пусть я и скромняга, каких поискать, но мне было чертовски нехорошо - и мне надо было отоспаться. А так как никто меня не выставил, я могу по праву этим воспользоваться и спокойно отдохнуть часик-другой...
   А потом - никаких практиков!
  
  
   Я открыла глаза только ближе к вечеру, а ребят все не было. Окончательно убедившись, что великолепно себя чувствую, я спрыгнула с кровати и прошлась по комнате. Покрутила в руках эти загадочные 'маски', оказавшиеся на самом деле вполне обычными биноклями, сладко потянулась и решила пойти к себе в комнату. Наверняка Мили гадает, куда это я пропала посреди ночи...
   Только протянула руку к двери, как меня резко осенило, и я стукнула себя кулаком по голове. Теперь я поняла ехидную улыбочку Маттиаса, последним выходящим из комнаты - он просто-напросто успел зачаровать дверь, поэтому любое мое прикосновение к ручке чревато для здоровья. А контрзаклинание я, конечно же, не знаю... Интересно, какое там у них заклятие стоит? У нас с Мили лишь ощутимый удар током, но, зная практиков и их явную вражду с остатками здравого смысла, то я ожидаю что-то похлеще. Вроде испепеляющего сглаза или трансформационного заклятия. Что-то мне не очень улыбается перспектива остаток дня проползать в виде улитки или жучка-червячка. Раздавят ведь на фиг!
   Дверная ручка стала очень черной, и я судорожно вздохнула, подтвердив свои догадки. Как хорошо, что у меня еще остались мозги... Пришлось отойти от двери подальше и забыть о нормальном путешествии в родную комнату.
   С минуту побродив по комнате, я задумчиво уставилась на распахнутое окно. Конечно, вопить о помощи с третьего этажа мне не очень-то хотелось, тем самым дав повод Академии посудачить о моей скромной персоне уж точно на неделю. Но окно - единственный выход, так как дожидаться этих тираннозавров у меня совсем не хватало терпения. Да! Оказывается мое терпение все-таки имеет границы, и сейчас я очень хотела попасть к себе в комнату. Очень. И почему я была такой растяпой и оставила телефон в комнате, когда относила блюдо вчера вечером? И почему я не телепат? И почему я, кстати говоря, не умею так мастерски телепортироваться, как магистр Донован???
   Недобрым словом поминая всех практиков и некоторых лиц в частности, я залезла на подоконник, присела на корточки и глянула вниз. Если бы на моем месте был бы обычный маг, он бы применил сложное заклинание левитации и без помех спустился бы вниз. Но, во-первых, такого рода заклинания тоже блокируются в Агладоре, иначе ребята бы левитировали снаружи и заглядывали в комнаты девочек. Во-вторых, оно требует предельной концентрации и довольно энергоемко - третий тип заклинаний, не меньше.
   Оглядевшись и не обнаружив лишних свидетелей, я оттолкнулась руками от рамы и прыгнула вниз. Помните, что я там раньше говорила о своей ипостаси? Помогает, кстати. Если бы я прыгнула со второго этажа, то приземлилась бы абсолютно прямо, будто с бордюра спрыгнула. Поэтому мне пришлось немного спружинить, и приземлилась я опять на корточки.
   Была бы я практиком - мне бы цены не было! Но я не практик. Хвала Богам!!!
   Поднявшись на ноги, я с усмешкой посмотрела на раскрытое окно над моей головой и пошла вокруг здания, дабы зайти через главные двери и вернуться в Спальный Отсек. По пути мне практически никто не встретился, а вот Мили судорожно листала журнал, сидя в углу кровати - и дожидалась меня.
   - Что случилось? Куда ты пропала? С тобой все в порядке? - завопила она таким голосом, смешанным беспокойством и гневом. - Ты идиотка! Я полдня тут как прикованная торчу, боюсь даже подумать, куда ты опять вляпалась с этими практиками! Ууууу, ведьма рыжая, у меня нервные клетки не восстанавливаются!
   Она швырнула в меня водяным шариком, я в последний момент успела создать файр побольше и превратить воду в пар. Но мне прямо в маковку сверху ударил еще один шарик, окатив меня ледяной водой. Вот хитрая нахалка!
   - Мили, все в порядке. Сейчас все расскажу... - махнула я рукой, стаскивая с себя промокшую кофту.
   - Ты успела во что-нибудь вляпаться? - она мгновенно переключилась на заинтересованный лад, разом забыв все обиды и переживания.
   - Пока нет...
   - Жаль.
  
  
   Когда я на следующий день, после обеда, появилась у ворот, магистр Донован так коварно усмехался, что я чуть не простонала от досады. Наверняка нас ждет какая-нибудь грязная и гадкая работа...
   Ребята втроем притулились у дерева, сидя по-турецки и прислонившись спинами к стволу. Джесси самозабвенно играл в какую-то игру на своем коммуникаторе - пальцы так и порхают по маленьким кнопочкам, а мимика лица изменяется так, словно это происходит на самом деле. Я не любитель таких мини-игр на телефоне, поэтому мне его не понять. Вот компьютер или, если брать еще похлеще, виртуальная реальность мне больше нравится. Это интересней, ведь правда?
   - Привет, Рыжая, - поздоровался со мной Джес, даже и взгляда не отрывая от экрана своего коммуникатора.
   - Привет, - отозвалась я, лишь кивнув им всем в ответ.
   - Пойдем, - магистр нетерпеливо передернул плечами, и мы тронулись в путь.
   - А что делать-то будем? - спросила я тихо, поравнявшись с ним.
   - Кафедре неестествознания нужны добровольцы, - усмехнулся Донован, и мы не смогли сдержать дружный вздох. Ну да, работа на неестествознании всегда отличалась риском и трудностями, потому как чаще всего бедным студентам приходилось нянькаться с огромными кусачими тварями. И не факт, что самим кусачим это нравилось...
   - Надеюсь, не страги? - озабоченно переспросила я, заранее ожидая самого худшего и автоматически называя самое опасное животное в Агладоре. Кусачее, и даже очень. Страга - большое носорогообразное существо с тремя большими роговыми выростами на морде, покрытое чешуйками серебристо-черного цвета. Рот и глазки маленькие, поэтому такой тип предпочитает сначала на жертве попрыгать-потоптать, а не вгрызаться непосредственно. У нас всего одна страга, но от нее все студенты шарахаются...
   - Нет, всего лишь несколько молодых огнеплювов.
   По-крайней мере, мне стало полегче.
   Огнеплювы похожи на варанов, размером с овчарку, и практически безобидны. Главное, что они травоядные, и на бедных несчастных студентов им по барабану. Просто иногда они плюются огненными сгустками, только и всего. Если за ними присматривать, ничего себе не обожжешь. А если и обожжешь, то в лечебнице это вылечат практически за пару дней.
   Естественно, практики знали, кто такие огнеплювы, поэтому мы оградили себя от лекции магистра и подробной техники безопасности - и, обойдя пегасни, зашли на территорию кафедры. Вдаваться в подробности не буду: продемонстрировав нам с десяток огнеплювов, работники кафедры выпроводили нас и наше стадо за территорию Академии на специально отведенный луг и удалились.
   Зверьки, очень напоминающие больших ящериц и по походке, и по поведению, расползлись кто куда (луг огорожен куполом, поэтому за его пределы они бы не смогли выползти), а мы бухнулись на желтеющую траву, ярко говорившую о том, что уже давно осень на улице.
   - Как ты себя чувствуешь? - спросила Бэлль. - Мы же ведь вчера только поздороваться успели...
   - Ты так говоришь, будто я была при смерти, а не Эйден, - улыбнулась я, лениво общипывая травку рядом с собой. Я сидела на земле, согнув одну ногу в колене и обхватив ее руками. Периодически я поглядывала в сторону огнеплювов, чтобы они не подобрались к нам близко. Лично я не хочу несколько дней мучиться с ожогами... Бэлль лежала около меня на животе, упираясь на руки и постоянно откидывая с глаз длинную темную челку. Сережка в брови задорно подмигивала, камушек переливался на солнце, словно настоящий фонарик. Отблески от него попадали Эйдену, с комфортом развалившемуся напротив, точно в глаз, отчего тот забавно морщился. Джесси продолжал самозабвенно играть в коммуникатор, поэтому для мира сего он пока потерян. Даже если огнеплюв попадет ему прямо в волосы, он этого мог бы и не заметить...
   - Я не был при смерти, - отозвался бывший больной, лукаво улыбаясь и глядя куда-то вдаль.
   - Тогда в следующий раз, когда ты опять будешь 'не при смерти', я могу сильно и не стараться. Сам вылечишься, - немного обиженно бросила я, даже не глядя на него.
   - Рокси, не принимай всерьез этого страшного зануду! - рассмеялась Изи, швырнув в него камешком, подобранным с земли. Эйден даже магию применять не стал - поймал его на лету и стал крутить в руке. Магию любого волшебника всегда чувствуешь. Если это обычные заклинания, чувствуешь теплый ласкающий кожу ветерок, если некромантия - на тебя дохнет холодом. Чем сильнее заклинание, тем теплее или холоднее поток ветра. Ветер, конечно, не видим глазу, от него даже волосы не колышатся. Магия, чистая магия.
   - Я - зануда? - хмыкнул он. - На себя посмотри!
   Что тут началооооось...
   У Бэлль в руке вспыхнула шаровая молния и она мгновенно оказалась на ногах. Эйден, увидев молнию, рывком перекатился на живот и подскочил как ошпаренный, вытянув вперед руки ладонями вперед.
   - Бэлль? - настороженно переспросил он, чуть склонив голову. Девушка вся подобралась, плавно перетекла в боевую стойку - левая нога впереди, опор на правую, корпус чуть назад, руки чуть согнуты в локтях.
   Джесси на мгновение оторвал взгляд от коммуникатора, хмыкнул и вновь уткнулся в игру. Значит, можно не беспокоиться, все закончится нормально.
   - Эйден? - ласково и медленно переспросила Бэлль, продолжая играть с молнией.
   - Я пошутил.
   - Неужели?
   - Ты же сама сказала, что меня никогда нельзя применять всерьез, - он так невинно и нежно ей улыбнулся, что даже я удивилась. Если бы на меня так посмотрели, я бы все простила и успокоилась. Но не Бэлль. Она лишь скептично хмыкнула.
   - А про мою задницу? - проворчала она.
   - Что про твою задницу? - мгновенно отозвался Эйден, вытаращив на нее удивленные дымчатые глаза.
   - Ты вчера сказал, что у меня попа настолько большая, что весь обзор закрывает, - немного обиженно бросила Бэлль и сразу же ударила его молнией. Парень был к этому готов (он и взгляда не отводил с потрескивающего шарика в руках девушки), успел одним взмахом руки поставить силовой барьер, и молния отскочила ему под ноги, с шипением впитавшись в траву. Вслед за первым шариком градом посыпались и остальные - Бэлль швыряла их без разбору один за другим.
   - Вчера был... - блок - ...трудный день. - опять блок - Все мы устали... - блок - Поэтому глупо было принимать всерьез... - он успел отразить сразу три потрескивающих шарика и порывисто выдохнул. -...все, что я говорю в таком случае! - от еще нескольких молний пришлось просто отскакивать в сторону. - Бэлль, хватит! - взмолился он и дернулся, когда одна из молний все-таки достала его. - Бэээээль...
   Девушка нехорошо сузила темные глаза, скривила губы в язвительной усмешке и опустила руки, слегка потряхивая в воздухе пальцами. Эйден, с хлопком потерев руки, сладко потянулся, разминая мышцы - и дунул прочь со всех ног.
   - Так не честно-о-о-о! - завопила Бэлль, бросившись вслед за ним. - Мы никогда не отступаем, помнишь?!
   - А я не отступаю, - он махом перепрыгнул через огнеплюва с упором на руку.
   - Да? - Бэлль тоже прыгнула через зверька, только применив магию и усилив тем самым свой прыжок. - Это тогда так называется?
   - Тактический прием.
   - Да ну?
   Потом я перестала прислушиваться к их бессвязным воплям и откинулась на спину, щурясь от солнца. А ребята продолжали куролесить на поляне, судя по вскрикам и сумасшедшему хохоту. Пока они там носились, я успела задремать и проснулась оттого, что Бэлль щекотала мне травинкой нос.
   - Кто победил? - спросила я, открывая один глаз.
   - Грязный неотесанный мужлан! - последовал ответ.
   - А не фига было меня в грязь швырять! - с другого уха фыркнул Эйден. Пришлось открыть второй глаз и обнаружить его с другого бока, с всклокоченными волосами и перепачканной в земле футболке. На боку осталось обгоревшее пятно - не успел увернуться от огнеплюва, вероятно. Повернув взгляд в сторону подруги, я увидела, что Бэлль выглядит как всегда с иголочки.
   - А не фига было меня зеркалить!
   - Я же чуть-чуть только, - немного сконфуженно отозвался он.
   - Мне мой бывший парень тоже так сказал, когда меня девственности лишил! - хмыкнула Изи язвительно.
   - Я так не говорил! - завопил Джес. Мы все втроем уставились на него так, словно у него вторая голова выросла!
   - Не смешно, - буркнула Бэлль, сердито сузив глаза. - Нам с тобой светит встречаться с тем же успехом, как если бы Рокси готовилась сдавать на архимага 1 степени по боевой магии. Без обид, Рокс.
   Джес показал ей язык, убирая коммуникатор в карман.
   - Как прошел сеанс связи с Марсом? - поддел его Эйден.
   - Они уже создали армию клонов и готовятся напасть на нас на рассвете, - безмятежно отозвался тот. - Доставайте из чуланов свои световые мечи, господа джедаи. Да прибудет с вами Сила...
   - Он перегрелся на солнце, - констатировала я, когда Бэлль озабоченно покосилась на меня. - Тепловой удар...
   - Сами вы перегрелись! - фыркнул Джесси презрительно, откидываясь на траву и сладко вытягиваясь на спине, словно грациозный пушистый котяра. - Ну вас на фиг, маньяки...
  
  
   Остальные два дня пролетели как-то быстро и незаметно - нас отправили копаться в бумагах и подсчитывать подписи - абсолютно бессмысленная и муторная работа, особенно если учесть, что делать ее приходилось руками и без помощи магии. Даже если и попытаешься применить магию - в третьем измерении не особо-то и наколдуешься. Там же магия блокируется...
   Так что через два дня я благополучно отвязалась от отработок и от практиков в особенности, и вновь вернулась к обычной студенческой жизни... ну, практически...
  
   -...а потом она заявила, что не видать мне нормальной оценки на экзамене, - Макс почти что хихикал, пытаясь одновременно записывать в тетради, слушать профессора по зельеварению и общаться с соседями. Мне выпала сия честь, потому что я сидела позади него вместе с Мили, которая вообще на него внимания не обращала.
   - Как будто тебя это когда-нибудь останавливало, - я пожала плечами, перелистнув страницу учебника, с которого переписывала рецепт зелья от стригущего лишая. - Тем более, это дурацкое правоведение...
   - Да я знаю, что оно дурацкое, - отмахнулся Макс. - Просто раздражает, что она так себя ведет... Поду-у-умаешь, она преподаватель. А всего на пять лет старше нас...
   - Если ты на нее запал, так и скажи! - не утерпела Милена, практически зашипев на него.
   - А тебе что, завидно? - мгновенно отозвался тот, так ехидно заулыбавшись, что Мили вскинулась еще больше. Пока они переругивались, я дописала рецепт и пошла к преподавательнице за домашним заданием. Каждому студенту после занятия выдавался рецепт, и они должны были сварить его до следующего занятия. Чаще всего это происходило в выходные или в пятницу вечером...
   - Вот тебе рецепт посложнее, думаю справишься, - Ива улыбнулась мне, делая отметку в журнале.
   - Спасибо, - я кивнула в ответ, забирая у нее бумажку с рецептом. - Я могу идти?
   - Конечно, до следующего раза. Что будет неясно - подходи... - профессор Уиллоу уже отвернулась к другому студенту. Ну вот, значит рецепт с подковыркой... Придется подключать Гая и Мили, это точно.
   Подхватив тетрадку со стола, я помахала Мили рукой (она еще дописывала свой конспект) и отправилась к выходу из аудитории. Как раз успею забежать в комнату перед следующим занятием, чтобы забрать учебник. А то он толстенный, гад, и таскать его полдня не очень хочется...
   - Захвати заодно и мою тетрадку синюю! - вполголоса окликнула меня Мили, когда я уже подходила к дверям. Я обернулась к ней, чтобы кивнуть, а спустя секунду поняла, что в аудиторию кто-то хотел зайти - и мы вот-вот стукнемся лбами. Точнее, я стукнулась виском, тетрадка вылетела у меня из рук и я, пытаясь ее схватить на лету, сама чуть не грохнулась на смех группе. 'Чуть не грохнулась' исключительно потому, что меня успели схватить и рывком прижать к себе.
   Вскинув глаза, обнаружилось, что это донельзя ухмыляющийся Джесси, который протягивал мне тетрадку, продолжая одной рукой обнимать меня за талию. Не знаю, сколько бы мы так простояли - а я бы ни за что никому не призналась, что мне это понравилось, ощущение чужих рук на талии, чуть насмешливый взгляд, внимательный и заинтересованный, отчего у меня язык прилип к нёбу. Боже мой. Это что, выходит, он мне нравится начал? У-у-у... дожила ты, Роксана Арториус.
   - Кхм, у нас занятие, Роксана... - голос профессора Уиллоу донесся до меня словно откуда-то издалека, и я встрепенулась, отпихивая Джеса в сторону.
   - Простите, профессор... - я не удивлюсь, если краска залила мое лицо, судя по явным смешкам со стороны студентов. Вырвав из рук практика свою тетрадку, я почти выскочила за дверь, услышав в спину 'Подождешь меня?'
   Щаззз, мечтай!
   Встряхнув головой и выкинув из разума туман, в который меня погрузил Джес одним прикосновением и взглядом, я поскорее направилась в спальный корпус, всю дорогу ругая себя за слабоумие. Ну вот, думалось мне, начинается... только этого мне не хватало - гормоны, тестостерон и эстрогены... бэээ... И пусть бы что не говорили, симпатичная или нет, мне не нужны дурацкие гормоны. Мне нужно, если уж на то пошло, кое-что другое... И это не секс, к слову.
   И мне еще не хватало по Агладору по стеночке ходить, боясь встретить Джеса в коридоре. Бред собачий! Но я об этом почему-то начинала думать... Я что, его боюсь???
  
   Дрейк лишь ухо повернул в мою сторону, когда я, перескочив через ограду стойла, направилась в его сторону, забросив уздечку на плечо. На улице холод собачий, а мне вот приходится перепрыгивать через лужи грязи и кучи навоза, кутаясь в легкую куртку для верховой езды. Хотя по сравнению с Гаем мне повезло больше - он по натуре еще больший мерзляк, чем я. Я обернулась на вышеупомянутого выпускника, который носился за своей персиковой красавицей Лулу в соседнем стойле, поскальзываясь и ругаясь на чем свет стоит. Подумаешь, Лулу решила поразвлечься немного...
   Получив несколько кусочков сахара их протянутой ладони, Дрейк подставил морду для уздечки, нетерпеливо пританцовывая задними ногами. Черные глаза хитро засверкали, и я ухмыльнулась, потрепав любимца по гладкой лоснящейся шее.
   - Ну что ты там застрял? - поддразнила я Гая, выводя пегаса из стойла. Тому только-только удалось сладить со своей игривой подружкой, и он уже застегивал ремешки сбруи. - Я тебя в пегасне жду.
   - Ффух, я весь в грязи... - пробурчал Гай, когда спустя пару минут зашел в пегасню и поставил свою кобылу на развязку рядом со мной. Дрейк сразу же игриво толкнул подружку носом и пронзительно заржал, за что получил от меня тычок под ребра, потому что я в этот момент чистила ему шею.
   - Зато я повеселилась, - сообщила я с улыбкой, погладив Лулу по бархатному носу и продолжив орудовать щеткой и скребком.
   - Все для вас, все для вас, - кивнул Гай, простым заклинанием левитации подманивая к себе свой скребок. Жаль, конечно, что пегасы невосприимчивы к магии - просматривать их в помощью магического зрения это одно, а вот лечить их можно только снадобьями и лекарствами - а то бы процесс чистки и запрягания занимал бы максимум минуту. А тут вот мучайся...
   - Ты не забыл перчатки?
   - Нет, в кармане. Чуть не забыл, правда, но в последний момент вспомнил.
   - Ну это как обычно! - я рассмеялась, в очередной раз отпихивая морду Дрейка от плеча Лулу, которое он порывался игриво куснуть. Кавалер, блин...
   Шутливо поддразнивая друг друга и периодически пихая пегасов под грудь, мы быстренько и уже слажено заседлалаись - специальные седла, несколько ремней, эластичные бинты на запястьях и заплюснах (чтобы сильно не травмировать связки, обязательная мера), мартингалы: специальные ремни от седла к уздечке, они любят сильно дергать головой, а ходить в разбитым носом мне чего-то не хочется, вот и одеваю эти ремни.
   - Куда поедем? - спросил Гай, проверяя крепления на крыльях и Лулу, и Дрейка заодно - тоже на всякий случай. - У меня есть разрешение на выезд из Агладора, вчера только у твоего папы подписал.
   - Наконец-то, значит поедем покатаемся на побережье. Вроде море спокойное сегодня... - я отвязала Дрейка и первая вышла на улицу, обернувшись на товарища позади.
   - Тогда ты сегодня поисковыми импульсами бросаешься, - пожал плечами Гай, на ходу одевая перчатки и зажав под мышкой хлыст. - И если нас кто увидит - сама будешь перед отцом отчитываться. А так я не против.
   - Я уже не маленькая, - беззлобно огрызнулась я, разворачивая пегаса уже на уличной дорожке и подтягивая подпругу. - Сам знаешь, у меня поисковые импульсы очень чувствительные...в отличие от тебя... - добавила я мстительно.
   - Потому что у тебя кровь хорошая, - невозмутимо отозвался Гай, подтянув подпругу у Лулу с таким энтузиазмом, что персиковая красавица подпрыгнула на месте и мстительно толкнула хозяина носом.
   - И это тоже, - поддакнула я, показав Дрейку кулак, потому что он практически чуть не наступил мне на ногу - я успела убрать пресловутую конечность. - Но зато вот у тебя память хорошая, а я многие заклинания часто могу запороть по рассеянности и склерозу...
   - Да ладно тебе наговаривать, - Гай мимолетно посмотрел на меня и покачал головой. - Ты неплохой маг, и ты это знаешь. Ну что, едем?
   Я переглянулась с Дрейком и влезла в седло, мгновенно натянув поводья и сжав коленями его бока - с него станется рвануть с места в галоп, а то и в карьер, что чревато для меня в первую очередь, потому что ворота закрыты и поди успей их распахнуть, пытаясь одновременно собрать поводья. Так что я заранее страхуюсь, а пегас получает кусочек сахара из кармана.
   Чуть приспустила повод - и черный любимец с энтузиазмом засеменил к воротам пегасни, так и норовя перейти на галоп. Гай поравнялся со мной, с пижонским видом откинувшись в седле и держа поводья Лулу одной рукой. Поду-умаешь...удивил.
   Как обычно, ворота пегасни пришлось открывать мне, потому что у меня жеребец - а всем известно, что если ты катаешься в компании, первыми всегда идут именно они - срабатывает инстинкт вожака, и ничего с этим не поделаешь. Так что мне пришлось направить Дрейка к специальному столбу у самых ворот, где располагалась большая кнопка, которая открывала ворота. Точно такой же столб находился и по ту сторону ворот, и воспользоваться им предстояло уже Гаю. Я не любитель расходовать зазря резерв - можно было попасть по кнопке простой силовой волной, но мне было лень снимать перчатку, чтобы использовать резерв.
   Дорожка, ведущая вдоль массивного забора, окружавшего Агладор, вскоре привела нас к главным воротам, и после проверки - обычные магические слепки с лица, на проверку личности и выданного разрешения - охрана выпускает нас из академии, пожелав на прощание быть осторожными и все в этом духе. Пока я активировала заклинание поискового импульса, Дрейк сам свернул на нужную нам дорожку и теперь бодренько семенил в сторону залива, фыркая и оглядываясь по сторонам.
   - Никого? - Гай чуть пришпорил Лулу, и мы поравнялись - рысили теперь бок о бок по привычке.
   - Ага, - кивнула я. Конечно, обычные люди все равно сюда вряд ли забредут - на несколько десятков километров вокруг Агладора МО возвело специальный барьер, за который люди не зайдут в любом случае. Попросту говоря, они и не знают о том, что существует этот участок земли. Там много заклинаний в этом барьере напихано - и отвод глаз, и охранные, и сигнализирующие. Маги могут спокойно проходить через этот барьер, он только на людей срабатывает, хотя он все равно фиксирует все пересечения этой границы, а данные передаются на пост охраны в Агладоре.
   А проверяла я, нет ли поблизости других студентов или преподавателей. Точнее, скорее больше мы боялись профессоров, потому что чаще всего они очень нервные и очень не любят пегасов. Пегасы их не любят тоже, к слову.
   - Ну что, догоняем ветер? - улыбнулся мне Гай, приглаживая уже растрепавшиеся на ветру волосы.
   - Догоним и перегоним! - я чуть пришпорила своего черного пегаса, и Дрейк мгновенно перешел в галоп, словно проверяя еще раз, правильно ли он сделал, а потом и в карьер, причем с такой прытью, что я даже взвизгнула от подобной скорости. Эх, давно я не выезжала на побережье...
   Надо будет повторить!
  
  
   - Рокси!
   - Эммм?
   - Привет.
   - Привет, Бэлль, - я улыбнулась темноволосой подруге, продолжая лавировать сквозь толпу других студентов, спешащих на завтрак. Мили ускакала еще полчаса назад, у нее встреча со своим любвеобильным оракулом, а Гай и так всегда мне место занимает за столом. Так что я могла особо и не торопиться...
   - Я тут вечером пойду в прачечную, пойдешь со мной? - Бэлль на ходу пыталась создать на голове максимально возможный хаос без помощи магии, изредка поглядывая на зависшее перед ней зеркало. - Мне одной скучно, и я про тебя вспомнила и вот второй день караулю. Кстати, может дашь мне свой номер? - она улыбнулась в ответ, успев увернуться от пролетевшего мимо шального первокурсника.
   - Конечно, пойдем, - я пожала плечами, продиктовав ей номер своего телефона, который она мгновенно забила в память своего. - А ты чего одна?
   - А они спят, да и я всегда завтракаю без них, - отмахнулась Бэлль, отправляя зеркало в рюкзак, болтающийся на плече. Все, видимо, подготовка к новому дню закончена, можно смело заходить в столовую. - Я тебе тогда позвоню вечером, идет? - мы уже входили в огромную столовую.
   - Ага, увидимся, - я махнула ей рукой, свернув к своим столам. Пару минут на поиски темной маковки Гая - и можно уже смело садиться завтракать...
  
  
   Бэлль сидела на одной из стиральных машин в прачечной, подогнув под себя ноги и расположив на коленях один из журналов, который всегда лежал тут для увеселения студентов. В принципе, стирать одежду можно и при помощи той же самой магии, но заклинание было достаточно энергоемким и зубодробительным при произношении, поэтому большинство магов пользовались новейшими достижениями техники, предпочитая использовать магию лишь для просушки свежепостиранных вещей. В общем, для нашего удобства в Агладоре была оборудована прачечная в полуподвальной комнате спального корпуса, интерьер которой составляли несколько десятков новых стиральных машин бледно-серого цвета, на одной из которых и вальяжно восседала моя новая подруга: как и всегда, с взлохмаченными волосами, задорной усмешкой на губах и иронично прищуренными глазами, которые Бэлль устремила в журнал на коленях, пока я запихивала в свою стиральную машинку часть вещей, закончив сортировку 'белое/цветное'.
   - Никогда бы не подумала, что она на самом деле пассивный оборотень... - фыркнула она, выразительно ткнув пальцем на одну из страниц журнала.
   - Ты о чем? - переспросила я недоуменно, включая машинку на режим быстрой стирки. Потерев затекшую спину (я сидела на корточках перед дверцей машинки минут пятнадцать точно, из собственного упрямства не желая попусту тратить магию), я развалилась на одном из диванчиков напротив Бэлль.
   - Да я про Оливию, - будущий практик развернула мне журнал, и я увидела там фотографию одной известной актрисы, у которой сейчас были сотни фанатов, и мало кто знал о том, что она имеет косвенное отношение к магическому миру.
   - Там написано?
   - Да нет, мне Эйден как-то сказал... У него ж родители 'там' - она неоднозначно ткнула пальцем вверх. - ...крутятся, они всё знают.
   - Так уж прямо всё! - фыркнула я недоуменно.
   - А то! - Бэлль вполне серьезно кивнула. - Они часто даже спонсируют нашу Академию...
   'Оооо, припоминаю-припоминаю...папа говорил...'
   - Да? Не знала...
   - Они наш факультет просто поддерживают, поэтому ты не в курсе, - она захлопнула журнал и отложила его в сторону. - А тот темненький симпатичный парень, с которым ты в столовой сидишь всегда, он твой парень? - спросила Бэлль, чуть улыбаясь. - Он хорошенький.
   - Ты про Гая? - переспросила я, пожимая плечами. - Нет, мы просто хорошие друзья. Он меня курирует.
   - В смысле? - подруга недоуменно сдвинула темные брови, сережка с загнутыми заостренными концами чуть блеснула в свете лампы и тут же погасла.
   - Мы же лекари, он старше меня на год и помогает мне, потому что я иногда дуболом полный, - охотно пояснила я, поигрываясь в руке с платиновым браслетом, который одновременно был и дорогим аксессуаром, и неплохим амулетом от сглазов и легких проклятий. Сглазы, конечно, не блокировал, просто как бы 'чувствовал' негативную магию, направленную на меня и начинал нагреваться. А там уже дело привычки...
   Интересно, а подобные амулеты от телепатии есть?
   Да, не удивляйтесь, я все-таки не люблю, а скорее даже побаиваюсь телепатов с их ментальными штучками. Пусть даже они все-таки люди.
   - А... - Бэлль кивнула. - А он правда очень симпатичный. Его Гай зовут, да? А что так, если не секрет? Вы бы неплохо смотрелись...
   - Не секрет, я думаю. Да и не знаю, почему так получилось - просто я его как друга воспринимаю. Вот, как ты, например, Джеса или Эйдена, - логично предположила я. Ответ меня, скажу честно, удивил.
   - Ну, не скажи. Эйдена цепко держит эта стерва Лора, поэтому облизываться на него опасно для здоровья, а Джес вообще никого, кроме своей драгоценной персоны, не замечает. В том смысле, - пояснила она, заметив недоумение на моем лице, - что этот красавец настолько раздолбай и эгоист, что и нет желания с ним нервы тратить, - Изи чуть изогнула губы в усмешке, хитро поглядывая на меня. - И все равно я эту 'сладкую парочку' никуда деть не смогу - мы отлично сработались. Плюс мы почти полноценная команда, и папа Эйда обещал пристроить нас к себе в отдел после окончания Академии.
   - Тоже неплохо, особенно с такими родителями, - согласилась я.
   - У меня, например, таких связей в МО нет... - закивала Белль. - У меня обычные родители. Так же, как и у Джеса - они обычные люди.
   - Обычные? - переспросила я недоуменно. - А как же вы...?
   - Они думают, что мы учимся в частной школе - пансионат и все такое. Я иногда приезжаю домой на выходные, но это чертовски сложно - жить там. Никакой магии, и все так...непривычно... Выходит, твои родители маги? - спросила она с любопытством, а я пожала плечами.
   - Ну да.
   - Повезло, - с нотками зависти вздохнула она. - Проще.
   - Удобнее, - согласилась я. - Дома разрешено пользоваться магией, но я редко бываю дома. Тут пансионат, в школе был пансионат - я привыкла попадать домой пару дней в году.
   - Знаешь, - Бэлль глухо усмехнулась и на мгновение отвернулась к машинкам, разглядывая крутящееся в барабане белье. - А я всегда думала, что лекари редкостные зануды...уж прости! Я либо такая ограниченная, что никого кроме практиков не считаю нормальными, либо это ты мне просто попалась, - она по-прежнему смотрела на крутящийся барабан, но я увидела ее улыбку и поняла, что только что мне практически сделали комплимент, если это можно было так назвать.
   - Ты просто мало общалась с лекарями, - отозвалась я, чуть улыбаясь.
   - Начну исправлять это упущение, - Бэлль рассмеялась, выразительно так посмотрев на меня.
   - Эй, только не слишком активно, а то у нас и так лекарей мало... - чуть поддразнила я ее, закидывая ноги на подлокотник дивана. Бэлль же невозмутимо и с громкой усмешкой швырнула в меня ни в чем неповинный журнал, который она до этого положила возле себя. Обычным путем он до меня долететь не смог бы при всем желании, но Изи чуть пошевелила пальцами, и печатное издание резво взметнулось от пола вверх - и впечаталось бы мне точно в лоб, если бы практик в последний момент не изменила его движение. Меня лишь коснулся легкий ветерок от страниц, а журнал хлопнулся о столик рядом с диваном, прямо на стопку других печатных увеселительных изданий.
   - Я знаю, ты хочешь моей смерти, чтобы потом поднять меня из мертвых и ставить опыты по выживаемости зомби, - не удержалась от второй шпильки я, переводя взгляд со стопки журналов на подругу.
   - Мы еще не изучали основы некромантии, - то ли успокоила, то ли предупредила Бэлль, а я фыркнула в ответ. Звук получился странно комично-необычный, что мы обе начали смеяться как две умалишенные, и в таком состоянии нас застала Пейдженс Уисбери, она же Великая Пэдди - уж про нее каждый студент знал. Уникальной силы магические способности в сочетании с великолепной выучкой делали ее одной из сильнейших и преуспевающих студенток на факультете практиков. Бэлль и ее ребята ей в подметки не годились, если честно, учитывая сам уровень магии. Наши обычные пульсары, шарики величиной с перепелиное яйцо, казались с ее пульсарами просто ничтожно маленькими - и при этом у Пэдди тратилось столько же резерва, сколько и у остальных. Я боялась даже представить, какой силы у нее стихийные заклинания. Я о тех заклинаниях, которые определяет твоя предрасположенность: Земля, Вода, Воздух и Огонь - и они тратят минимум твоего резерва. Например, для той же меня создать файр - дело одного щелчка пальцев, а для Бэлль, чья стихия вода, резерва уйдет раза в четыре больше. И наоборот, я с заклинаниями воды могу весь резерв истощить за пару минут. Поэтому мы работаем обычно по стихиям - и внутри курса у нас тоже существует разделение, кстати, но это касается самого предмета, именуемого 'стихийная магия, основной курс'.
   Пэдди поздоровалась с Бэлль, швырнув на одну из машинок корзинку с грязным бельем, а на меня лишь с любопытством посмотрела. Стрижка у нее тоже короткая, практически мальчишеская, с ежиком на макушке и легким намеком на челку. Лицо с тонкими чертами лица, практически эльфийского фасона, что поневоле задумываешься, как в ней может быть столько силы и столько таланта. Если при взгляде на Бэлль понимаешь, что ни лекарь, ни оракул из нее не выйдет, то я, например, вполне могла бы принять Пэдди за кого угодно, но только не за практика. Странно бывает, в общем.
   Я поймала ее быстрый цепкий взгляд, и спустя секунду увидела ее вертикальные зрачки. Всего лишь на мгновение обычные зрачки стали вертикальными, с фиолетовым оттенком, и как я это заметила, понятия не имею. Всего на секунду, пока я смотрела в эти необычные глаза, окружающий мир вспыхнул яркой гаммой цветов и звуков. Я услышала даже шаги на первом этаже, над головой, обоняние усилилось настолько, что я могла смело сказать, в чем именно испачкана та футболка в корзине. Всего на секунду. Но этого было достаточно.
   Я моргнула, и мир стал прежним. Как и глаза стоящей у машинок Пэдди, которая все так же с любопытством смотрела на меня. Я-то знала, что это было секунду назад - но заметила ли это практик.
   - Любопытно, - заметила Пейдженс, чуть склонив голову вбок. - Профессор Лаймус в курсе?
   Бэлль уставилась на нее как баран на новые ворота, но Пэдди смотрела только на меня.
   - В курсе, - отозвалась я. Профессор Лаймус, один из преподавателей с кафедры боевой магии, сам был анимагом, и папа предлагал мне записаться к нему на занятия, чтобы научиться менять ипостась. Я его предложение категорически отвергла, потому что считаю это пустой тратой времени и сил. Во-первых, в нашем миру практически половина анимагов - неинициированные, то есть пассивные, пользующиеся сотой долей того, что они могли бы извлечь из второй ипостаси. Никакого вреда эта пассивность не приносит, поэтому и мне это было не надо: все равно я не найду, куда мне применять новые способности. Если только на дерево забираться за травками для отвара...
   - Не хочешь?
   - И не собираюсь, - так же кратко отозвалась я. Судя по этому весьма информативному по содержанию диалогу и по вертикальным зрачкам, Пэдди - анимаг? Кто знает, может простая иллюзия, вроде проверки на вшивость... Тогда почему я так среагировала? Я много раз общалась с Лаймусом во внеурочное время, и ни разу я не видела ни у него частичного перекидывания, ни у себя. Если Пэдди сделала это специально, зачем ей это?
   Пэдди пожала плечами и занялась своим бельем. Разговор (если это можно было назвать разговором) быстро сошел на нет, я улыбнулась Бэлль, которая с любопытством смотрела то на меня, то на Пэдди.
   - О чем это она? - прошептала она тихо, надеясь на то, что жужжание барабанов стиральных машин заглушит ее голос. Не знаю, услышала ли ее Пэдди, с самым невозмутимым видом запихивающая белье в машинку, мне было все равно.
   - О моем амулете, - соврала я, продемонстрировав Изи тот самый браслет от сглазов. - Адамант официально запрещен для изготовления подобных вещей.
   Тут я не врала. Адамант, один из компонентов этого браслета, был запрещен Магическим Обществом еще лет десять назад и признан потенциально опасным сплавом. Он способен не только воспринимать и поглощать заклинания сглаза, что, впрочем, нормально, а вдобавок аккумулировать его и практически мгновенно 'рикошетить' обратно, что приносило тяжелые последствия нанесшему сглаз. В общем, сплав этот был незаконный, но у меня он был - как и разрешение носить этот браслет. У меня же папа все-таки ректор Агладора, это о многом говорит. Впрочем, доля адаманта в этом браслете настолько мала, что серьезного ущерба 'рикошет' не принесет. Увеличит силу сглаза раза в два, не больше. Раз пять я уже ловила этим браслетом сглазы, все пока живы и здоровы.
   - У тебя там адамант? - у Бэлль глаза загорелись от любопытства.
   - Сотая доля, если честно.
   - Надо потом ребят предупредить... впрочем, Джесси наверняка потом решит проверить, и уговорит соленого первокурсника потренировать на тебе теорию сглазов... нет уж, меньше знают, мы крепче спим.
   - Вот и я не распространяюсь об этом. А Пэдди заметила, у нее наверняка сильная чувствительность к магии в целом, а адамант испускает какой-то магический фон сам по себе, независимо от кумуляции, - закивала я. Разговор после этого сразу сошел на нет, Пэдди больше вмешиваться не стала (судя по всему, у нее не настолько теплые отношения с Бэлль, чтобы поболтать в прачечной), и остаток времени, которое потребовалось для полной стирки всего белья, мы просто болтали обо всякой ерунде. Только ближе к концу стирки, когда уже наше белье практически синхронно отжималось в барабанах, Бэлль позвонил один из ее сотоварищей. Девушка вытащила телефон из кармана, пару секунд смотрела на экран, потом вздохнула и ответила на звонок.
   - Ну что тебе, пропащая душа? Я же сказала, что не дам списать тебе сглазы, отстань, - с минуту она внимательно слушала собеседника, закатывая глаза к потолку через каждые десять секунд и разглядывая собственный маникюр, потом вздохнула и чуть улыбнулась: - Ладно, я зайду вечером. Я сейчас занята. С тебя обед в 'Магнолии' в ближайший выезд в город...
   И, не прощаясь, она захлопнула раскладушку и убрала ее в карман. Я вопросительно приподняла брови.
   - У тебя свидание? - расплылась в улыбке я, чуть ли не подмигивая Изабель.
   - Сплюнь! - отмахнулась она, улыбаясь. - Это Джес. А в 'Магнолии' мы перекусываем каждый раз, когда бываем в Лондоне, и уже по привычке кормим друг друга обедами за какие-то услуги, - пояснила Бэлль, направляясь к стиральной машине. - Пойдешь с нами? Там великолепно кормят. И там просто обалденный кофе, я могу выпить три кружки подряд, если есть время.
   - Конечно, сходим, - закивала я, бросив взгляд на свою машинку, у которой еще работал таймер отсчета. - Кофе я не люблю, а вот если там подают зеленый чай, то это заведение покорит мое сердце навеки!
   Бэлль рассмеялась, качая головой.
   - Там есть чай. Так что можешь начинать заранее влюбляться, - она насмешливо подмигнула мне, вытаскивая свои вещи из барабана машинки. Я улыбнулась ей в ответ, подумав о том, как давно я не была в Лондоне...
  
  
  
   Точнее говоря, я настолько редко выбираюсь за пределы школы, что мне самой это кажется грустным фактом. Если раньше мы с Мили могли все выходные проводить в Гайд-парке, есть мороженое и прибегать в последний момент на девятичасовой сеанс в один из ближайших кинотеатров, то сейчас это уже казалось занятием скучным и ей, и мне. Плюс наличие в ее жизни того Оракула явно меняло дело - и ей явно было не до меня и глупых прогулок. Еще был Гай, но этот все выходные проводил в пегасне со своей Лулу, так что вытащить его за пределы Агладора казалось задачей невыполнимой.
   Но теперь... теперь в моей жизни постепенно материализовалась Бэлль, и она для меня была как большой глоток свежего морского воздуха, что ни говори.
  
   - Рокси, ты дома? - голос Бэлль за дверью в это позднее время был для меня вполне привычным, поэтому я лишь глаза от учебника по сглазам подняла и чуть пошевелила указательным пальцем, снимая с двери запирающие чары. По ручке двери с обеих сторон змейкой пробежался огненный сполох, беззвучно сигнализируя о том, что дверь уже не заперта и что открыла ее я, а не та же Мили. Впрочем, моей соседки в комнате не было, но я же не буду из-за этого менять заклинание, к которому давно привыкла...
   - Ку-ку, - дверь приоткрылась, и в проеме показалась чуть взлохмаченная голова девушки-практика. Сережка в брови на мгновение сверкнула, и я чуть улыбнулась. Вслед за Бэлль в проеме показалась не менее встрепанная шевелюра Джесси, и я удивленно приподняла брови. А он что тут делает?
   - Привет, Рыжая, - улыбнулся тот насмешливо. - Пригласишь в гости или мужчинам вход воспрещен? - осведомился он. Я увидела, как Бэлль пихнула его локтем, и улыбнулась.
   - Проходи, конечно.
   - Мужчина он, видите ли... - проворчала Изи беззлобно, тычком в спину вталкивая парня в комнату. - Не рановато ли? - съязвила она, проходя следом и закрывая за собой дверь. - На самом деле, он просто за мной увязался... - наябедничала подруга, невозмутимо забирая у меня из рук учебник. Отложив его на стол, она невозмутимо вытащила из кармана маленькую книжечку размером с блокнотик, провела над ним рукой, деактивируя заклинание уменьшения и торжественно вручила мне в руки толстенный потрепанный том с резной молнией на обложке. - Вот, принесла.
   Мы устроились втроем на кровати, и я с любопытством уставилась на учебник с заклинаниями по боевой магии, который был практически главной настольной книгой практиков.
   - Я уже готова головой о стенку биться, Рокси, - вздохнула Бэлль, пролистывая страницы учебника, лежащего у меня на коленях. - Вы не изучали поисковые системы? У нас сейчас идет курс занятий в дополнение к основному курсу, и я чувствую себя просто неучем каким-то. У Эйдена и Матти получилось с первого раза, даже у Джеса вылезло какое-то облачко непонятное, а у меня только резерв расходуется впустую...
   - Мы кроме поискового импульса ничего не изучали, - покачала я головой. - Это вообще не к нам относится. Усложненные и расширенные поиски по вашей части. Так что у вас не выходит? Я надеюсь, простейшие поисковые импульсы доступны вашим гениальным умам?
   - Изи, ты смотри - Рыжая что, шутит? - усмехнулся Джес, сделав удивленные глаза.
   - Я сейчас тебя за дверь выставлю, - проворчала я, покосившись на него. - Так что за раздел вы проходите? - я перевела взгляд на Бэлль, стараясь не обращать внимания на сопящего у плеча парня, насколько это было возможно.
   - Поисковые существа, создание стихийного образа, - подруга ткнула пальцем на нужный заголовок, прекратив беспорядочно листать учебный том. Я пробежалась взглядом по тексту - ничего особенного, стандартное стихийное заклинание всеобщего пользования. Оно даже мне вполне доступно, только особо и не нужно. Смысл заключается в создании аморфного существа, применив сочетание собственного резерва и присущей каждому стихии - получается, у каждого получится свое поисковое животное, способное находить и показывать дорогу по аналогии с гончей собакой. Размеры этого существа небольшие, резерва тратится тоже не так много - и чего тут сложного?
   - Если у Эйдена получилось с первого раза, как вы говорите, то с чего у вас не выходит? - поинтересовалась я, поднимая глаза от текста. - Тут же ничего сложного нет.
   Бэлль в ответ насупилась и понуро опустила голову, Джес пожал плечами.
   - Сама смотри, - сказал он, вытягивая вперед руку ладонью вверх. - Допустим, мне надо найти тебя. Дай мне свою заколку, например.
   Я стащила с волос резинку и положила ее на раскрытую ладонь Джесси. Спустя несколько секунд над резинкой закрутился небольшой смерч, определяющий его стихию, постепенно перешедший в нечто такое непонятное туманнообразное - сомневаюсь, что это нормальный исход этого заклинания.
   - У него хоть туман получается, а у меня только стихия реагирует и все, - ворчливо сообщила мне Бэлль. Джес встряхнул рукой, подкидывая резинку, и его туман мгновенно рассеялся. - Что я делаю не так?
   - Дай я попробую, - кивнула я в ответ, пробежавшись взглядом еще раз по активирующей фразе призыва, и раскрыла ладонь. Бэлль молча вложила мне в руку один из своих браслетов, и я кивнула в ответ. Призвать стихию проще простого, это каждый умеет еще с пеленок: для меня это небольшой файр размером с горошину, для воздушников вроде Джеса это легкий смерч, как я ранее видела, - а потом надо добавить в стихию собственный резерв, активируя одновременно заклинание призыва. Я мысленно произнесла фразу-активатор, файр над браслетом на мгновение полыхнул и вновь вернулся в прежнее состояние. Если ребята делают так же, понятно, что у них правда ничего не выходит.
   - Вы высвобождаете резерв просто так? - спросила я, рассеивая файр. - Смысл тогда в самой вещи искомого человека, если просто высвобождать резерв?
   - А если снять слепок ауры предмета? - предложил Джес, продолжая подкидывать мою резинку в руке.
   - Слишком муторно. Да и зачем усложнять? - отозвалась Бэлль, продолжая пробегать взглядом по тексту. - Ты на один слепок треть резерва потратишь... - Вы чего-то не учли... - покачала я головой, вновь повторяя заклятие.
Оценка: 6.04*19  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Lucrecia "Начало" (Проза) | | Н.Жарова "Выйти замуж за Кощея" (Юмористическое фэнтези) | | О.Обская "Люди в белых хламидах или Факультет Ментальной Медицины" (Любовная фантастика) | | Е.Елизарова "Ключ от твоего мира" (Попаданцы в другие миры) | | LitaWolf "Проданная невеста" (Любовное фэнтези) | | В.Свободина "Прекрасная помощница для чудовища" (Любовные романы) | | П.Роман "Арка" (ЛитРПГ) | | E.Maze "Секретарь для дракона" (Приключенческий роман) | | Дени "Матушка" (Боевое фэнтези) | | К.Лазарева "Запретный плод" (Любовные романы) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Котова "Королевская кровь.Связанные судьбы" В.Чернованова "Пепел погасшей звезды" А.Крут, В.Осенняя "Книжный клуб заблудших душ" С.Бакшеев "Неуловимые тени" Е.Тебнева "Тяжело в учении" А.Медведева "Когда не везет,или Попаданка на выданье" Т.Орлова "Пари на пятьдесят золотых" М.Боталова "Во власти демонов" А.Рай "Любовь-не преступление" А.Сычева "Доказательства вины" Е.Боброва "Ледяная княжна" К.Вран "Восхождение" А.Лис "Путь гейши" А.Лисина "Академия высокого искусства.Адептка" А.Полянская "Магистерия"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"