Кондратов Александр Андреевич: другие произведения.

Новый мир. Королевская гвардия

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 8.45*10  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Бескрайние просторы мятежных земель. Огромная территория, некогда бывшая процветающим королевством, а ныне расколотая на сотни и даже тысячи мелких кусков, воюющих друг с другом. И именно эти мятежные земли Глеб, командуя собственной армией, должен объединить под одним флагом Белого Волка

  Глава 1.
  
  Из-за леса медленно, освещая небо первыми лучами, выкатывалось багряное солнце. Над травой неспешно рассеивался утренний туман, подступавший к самым стенам деревни Аридейра. Сонные караульные умудрялись спать стоя, облокотившись на свои длинные копья. Всё как всегда, лишь только за стенами раскинулся большой военный лагерь, а над домом барона развевался невиданные доселе стяг.
  Да, у меня теперь есть свой собственный флаг! Мы с Архимагом ещё недели три назад решили, что подданных нужно сразу приучать к новому символу, поэтому до самого последнего дня придумывали этот самый флаг. И теперь красивый стяг с изображением белой головы волка на чёрном фоне с белой же рамкой развевался над первой подконтрольной территорией.
  Уже третий день я находился в этом баронстве, закрепляя свою власть и решая местные вопросы, дабы при последующих завоеваниях не было проблем в самом тылу. А дел было много.
  Дорен Гиантр, бывший барон, а ныне управляющий, успел за достаточно долгий срок своего правления наладить жизнь, но баронство качественно выделялось лишь на фоне соседей, а на деле имело огромнейшее число проблем, которые нужно решать. То старый мост смыло после недавних обильных дождей, то железа не хватает на починку телег, то ещё что-то. Проблемы в общем-то мелкие, но решить их своими силами бывшему барону было сложно.
  - В общем, если учесть необходимые расходы на закупку провизии, то выходит такая сумма. - На следующий день после взятия баронства мой личный заместитель, сотник Керит Наирен, представил подробный отчёт о расходах и доходах.
  Да, работа главнокомандующим пусть небольшой, но армии, предполагала подобные обязанности, которые приходилось исполнять, благо, пока что всё было предельно понятно. Взятое мною согласно плану баронство было вполне самодостаточным, а основные расходы занимала закупка железа и провизии.
  - Думаю, нам стоит продолжить выполнение плана "Бастион" уже в ближайшие дни. - Продолжил говорить Керит, самый выдающийся по телосложению и даже красоте из всех величей.
  Что мне очень нравится, так это идеальное сходство величей с людьми. Всё отличие заключалось лишь в том, что средний рост величей был под два метра, а по телосложению они могли заставить почувствовать себя неполноценными многих тяжелоатлетов.
  - Как проходит установка станции? - Спросил я, откладывая в сторону бумаги.
  - Установка идёт с опережением срока, даже с учётом отправленных на помощь местному населению бойцов. Разведка территорий так же проходит в штатном режиме, проблем не предвидится. - Отчеканил чётким голосом велич. - Для установки станции место выбрано идеальное, поэтому обслуживание не будет отнимать много ресурсов.
  - Когда планируется завершение? - Поинтересовался я.
  - Портальный артефакт будет готов уже вечером, накопители и боевые артефакты будут готовы через два дня.
  - Отлично! - Обрадовался я, поднявшись из-за стола, за которым сидел. - Больше новостей нет?
  - Архимаг связывался со мной полчаса назад, просил передать, что первое соединение големов-гвардейцев готово приступить к выполнению боевой задачи, - улыбнувшись уголком глаза, сказал Керит, - так что как только портал будет готов, можно перебросить големов.
  За прошедший месяц мы с Валерием Кирилловичем обсудили предстоящий захват земель до мелочей. Разведсеть Архимага рыскала по мятежным территориям, выискивая армии противника и отмечая на карте все дороги, деревни и крепости. Карты были магические, так что на моей личной карте все изменения тут же отображались.
  Архимаг был не глуп, и давать мне всего лишь сто двадцать воинов на захват такой огромной территории не собирался. Только на первую часть плана, то есть на захват всех территорий до протекавшей в нескольких километрах отсюда реки, а в качестве гаранте верности земель архимаг выделял сотни боевых големов, силу которых я представлял.
  Да, бедному старику сейчас работать и работать. Мало того, что ему нужно готовить к грандиозной битве с эльфийскими магами, так ещё и в срочном порядке необходимо добывать все доступные магические накопители и создавать големов. Но если посмотреть в горящие глаза старика, то можно понять, насколько его оживило происходящее.
  А мне предстояли помимо управления образующимся государством изнурительные тренировки. Вербальная магия отнимала сил не меньше. Чем почти двухчасовая тренировка с Керитом, на которой он обучал меня бою на мечах, верхом, со щитом и без него. Если усилиться магическими амулетами, коих у нас было в достатке, то я становился очень сильным воином, но этого было недостаточно.
  - Господин главнокомандующий, последний вопрос, - отвлёк меня от размышлений голос Керита, - я проверил возможность атаки на два фронта. Это значительно ускорит выполнение первой части плана и позволит приступить ко второй части уже через двенадцать дней.
  - Но? - Вкрадчиво произнёс я, догадываясь.
  - На южном направлении обнаружены следы чёрной магии, возможно, там практикуется некромантия. - Пояснил почему-то напрягшийся воин.
  - Возможно ли более точно узнать, что нас там ждёт? - поинтересовался я.
  - Да, но это займёт несколько дней.
  - В общем, в любом случае придётся основными силами сначала на одном направлении атаковать, а потом на другом, - заключил я, - значит, так тому и быть. Это даже лучше, если лично я буду участвовать в захвате. Людей можно присмирить.
  - Это не люди, - поморщился велич, - люди - это вы и господин Кирва. А это всего лишь местное население.
  - В любом случае, это наши будущие подданные, - ответил я.
  Конечно, местные отличаются от людей. Они более низкого роста, худощавы, слабые. Но они ничем не отличаются от людей в плане внешности, то есть не имеют ярко выраженных отличительных признаков. В отличие от тех же зверолюдов с их полуживотным обликом. Так что лучше пресечь национализм в своём стане. - В общем, переведи основные силы разведки на южное направление и готовь обозы для похода на север. Готовь много, возвращаться будем по берегу реки через восточные земли и сразу на юг.
  - А как же необходимые для земель гарнизоны? - Спросил записывавший мои приказы воин. - Нам трудно будет вести такое большое войско.
  - Мы берём на север две сотни големов, а когда пройдём вот через это баронство, - я указал на карте бывшее восточнее Аридейры баронство, - пошлём сюда гонцов за остальными големами. Можно было бы, конечно, сразу всем войском пройтись по землям, чтобы это выглядело и как демонстрация силы, но мы значительно потеряем в скорости перемещения. И ещё, Керит - в ближайшие четыре дня нужно заготовить достаточно леса для строительства постоянного моста через реку на востоке от Аридейры, как только все баронства будут взяты.
  - Будет выполнено. Я могу идти? - Спросил воин, всё записав.
  - Да, - кивнул я и, как только заместитель покинул комнату, позволил себе вздохнуть и откинуться к стене, расслабившись.
  Как же непросто принимать важные решения! А ведь внешне нужно сохранять полное спокойствие и одним своим видом излучать уверенность. Чёрт, я слишком молод для всей этой кутерьмы! Так, ладно, нужно вернуться к работе.
  Пододвинувшись к столу, я посмотрел на карту той части континента, на которой были все мятежные земли. План "Бастион" предполагал захват всех этих земель, но в последние дни мы с архимагом решили, что нужно сосредоточиться на северном и западном направлении. У нас просто не хватит ресурсов для обеспечения всей территории бывшего королевства. Так что придётся захватить примерно две пятых территории, полностью заняв приграничье с демонами и тёмными эльфами.
  Но сейчас меня интересовал самый главный вопрос - где сделать столицу. Учитывая предстоящую войну, место должно быть в глубине земель, но при этом город должен находиться на важных торговых путях, часть которых, возможно, мне самому придётся создать. Город должен быть защищён самой местностью, иметь вблизи реку, а так же находиться в относительно богатых землях. И где такое место найти...
  Не отвергалась возможность постройки столицы с нуля, но это такие ресурсы... Впрочем, если заложить крепость на пересечении важных торговых путей и построить несколько трактиров, то город сам разрастётся. Но этот процесс затянется на десятилетия.
  - Господин барон, можно? - Постучавшись, в дверь заглянул Дорен.
  - Да, проходи! - обрадовался я возможности забить на дела. Сложив карту, прямо на глазах наполнявшуюся новыми подробностями, я отодвинул её в сторону и, сложив руки перед собой, в ожидании глянул на управляющего.
  - Я к вам по делу, - на лице бывшего барона отчётливо было видно недовольство. Не привык бедняга быть служащим. Дорен не стал садиться на стул, оставшись на ногах. - Честно говоря, это не совсем дело. Я просто хочу узнать - для чего вам наше баронство? Вы со своим поистине сильным войском захватили захудалое баронство, решаете его дела, вкладываете средства... для чего всё это? Ваших сил наверняка хватит для захвата более выгодных мест.
  - Хм, то есть, ты хочешь узнать наши планы? - Прищурившись, спросил я. Барон, надо отдать ему должное, даже бровью не повёл, сохранив каменное выражение лица. - Ну что же, думаю, отвечать на твой вопрос нет смысла. Через несколько дней ты всё поймёшь сам.
  - А что будет через несколько дней? - Спросил не унимавшийся Дорен.
  - Увидишь, - хмыкнул я и подвинул к себе карту, давая понять, что разговор окончен. Бывший барон поднялся и быстро покинул помещение, а я облегчённо выдохнул.
  И какой из меня король, если даже простой разговор с подчинённым отнимает столько моральных сил? А ведь по плану мне придётся не просто управлять государством, но и громко заявить о себе, вести переговоры с другими правителями. Эх... и почему нельзя просто открыть портал на Землю?
  
  ***
  
  И вот наконец-то пришло время для выдвижения в путь. Разведданные о местности, составе армий баронств, месторасположение всех важных объектов, включая добывающие предприятия, уже были мне переданы, после чего мы с Керитом внимательно их изучили, внесли поправки в маршрут и стали готовиться.
  Вечером второго дня от начала захвата через портальный артефакт, установленный на небольшом холме рядом с деревней и выглядевший как ровный каменный круг, окружённый колоннами, из замка архимага телепортировалась первая партия големов.
  Четыре сотни мрачных сильных воинов, двигавшихся идеально ровным строем, слаженно, как часовой механизм, вооружённые в качественные вещи и скрывавшие несуществующие лица под широким капюшоном - вот что увидели потрясённые жители Аридейры вечером. Спускавшиеся в багровых лучах закатного солнца ровные ряды воинов, не менее грозных, чем сотня всадников их нового барона.
  - Боги всемилостивые... - Прошептал потрясённый Дорен, стоявший рядом со мной в этот грандиозный момент у ворот Аридейры. С этого места всё было отлично видно и, честно сказать, даже я невольно взялся за оружие и отступил на шаг назад, ибо настолько грозной сил я ещё не видел.
  - Мой первый гвардейский батальон. - Похвалился я, зарабатывая себе очки уважения от Дорена.
  Вот големы вышли из портала, а вслед за ними появилась группа воинов в чёрных доспехах с нарисованным на нагрудниках белым волком. Их было достаточно много - один полутысячник, четыре сотника и двадцать взводных. Двадцать пять офицеров, которые и будут выполнять функцию надсмотрщиков. Без них големы бесполезны.
  Офицеры строевым шагом, неся в руках знамёна. Прошли каких-то две минуты, и передо мной ровным строем стояли четыреста двадцать пять солдат. Знамёна развевались на ветру, открывая любому любопытному образ благородного волка. И вот полутысячник, которого я узнал по шлему (В армии Кирвы каждый офицер имел особый шлем, одним видом говоривший о звании носителя), вышел вперёд и громким голосом отчеканил:
  - Господин главнокомандующий, первый гвардейский батальон по вашему приказу прибыл!
  - Вольно, солдат. - Махнул я ему рукой, приближаясь. - Сколько солдат готово для марша?
  - Все до единого, господин главнокомандующий! - Отчеканил вытянувшийся как по струнке офицер.
  Чёрт, непривычно, я даже не знаю, что в таких случаях говорить стоит. Хотя... я же тут самый главный, Валерий Кириллович официально сделал меня главнокомандующим, так что над всеми солдатами Архимага я имел абсолютную власть. Я всё это к тому, что каждое моё действие, если оно не откровенно глупое, будет воспринято как правильное, так?
  - Разбивайте лагерь рядом с лагерем моей сотни, устраивайте големов, а потом приходите ко мне в дом Дорена, Керит вас проводит, - стоявший тенью рядом с нами велич склонил голову, поняв приказ.
  Эх, жаль, что у меня сейчас всего лишь сто двадцать величей. Основное войско, полторы тысячи готовых к немедленной битве всадников, элиты рода величей, в данный момент находится в замке Кирвы, ждёт, когда первая часть плана "Бастион" будет выполнена. После этого начнётся игра нашей разведки.
  Но вообще я к тому, что хоть я и являюсь главнокомандующим, но командую всего лишь одной сотней. Так что раздавать приказы старшим по званию как-то не комильфо. Но это я так, дурю. Просто не привык к роли главнюка.
  И вот сейчас триста двадцать воинов, из которых двести деревянные, маршем покидают баронство. Наша цель - приграничная крепость, принадлежащая некому графу, чьи земли находятся за рекой, но как-то так сложилось, что часть приграничной территории, включая большой горный массив с богатыми месторождениями серебра (Кто бы сомневался) принадлежат именно этому графу.
  А поскольку горы за границей просто кишат разной нечистью, только от названий некоторых представителей которой у местных жителей начинается истерика, граф и возвёл крепость. Которая, к слову, является гарантом вассальной зависимости всей северной речной долины.
  Именно из-за того, что все баронства на севере подчинены графу, мы атаковали именно Аридейру, которая не была зависимой. Сразу бросать вызов сильному графу, имевшему своих людей в каждом вассальном городе, было глупо. Мы просто бы не закрепились. А так я, уже официально барон, просто расширяю свои владения. Политика, чтоб её.
  - Что будем делать с наблюдателями? - Спросил подъехавший ко мне Керит на третий час пути.
  - Пока что ничего, - покачал я головой, - разведчики уже следят за ними?
  - За каждым, - подтвердил Керит.
  - Тогда не трогай, но как только кто-то решит сбежать, разведка должна ликвидировать его. Сколько всего наблюдателей?
  - Семеро, - ответил воин.
  - Отлично, тогда четверых ликвидируй, одного скрытно бери в плен, а двух отпусти - они должны рассказать о нас графу. - И, хищно оскалившись, я продолжил. - У графа армия насчитывает почти восемьсот воинов и минимум четыре мага рангом выше магистра. Пусть соберёт их всех в месте, и вот тогда мы их прихлопнем. А наблюдатели после того, как всё расскажут, должны умереть.
  - Потери могут быть велики, - произнёс сомневающийся, но всегда выполнявший приказы велич. Он же не знает, что мы с Кирвой всё продумали до мелочей, в том числе и битву с войском графа. Проверив работоспособность блокирующего любую подслушивающую магию амулета, я сказал:
  - Графу для сбора войска потребует минимум восемь дней, а потом столько же нужно для перехода к единственной позволяющей перевести столько солдат через широкую реку переправе, находящейся на юго-востоке от Аридейры. Рядом с этой переправой есть отличные холмы, идеально подошедшие бы войску с сильной пехотой и кавалерией для обороны...
  - И именно через эти холмы идёт дорога к переправе, а мост, для которого вы просили приготовить лес, позволит нам занять место на сутки раньше графа, и при этом мы получим подкрепление из оставшихся в деревне трёх сотен големов! - Произнёс Керит, понявший суть простого, но в то же время стратегически гениального плана. Ещё бы, мы столько с Валерием Кирилловичем продумывали план быстрого и безболезненного уничтожения сил графа, что другого плана быть не могло в принципе!
  Так же планировалось, что три сотни големов за время нашего северного похода захватят оставшиеся на юге земли, но обнаруженные следы магии спутали все карты. Теперь до появления точных данных от разведки атаковать в этом направлении нельзя. Я уже связывался с Кирвой, и он готов предоставить мне двух сильных магов для захвата.
  М-да, несмотря на то, что Архимаг мне не доверяет, хотя полного недоверия за последний месяц удалось избежать, именно меня он посвящал во все планы, оставив офицерский состав величей в неведении, ограничившись общей информацией. Так что во всём континенте о плане "Бастион" и о готовящихся к войне эльфах знали всего двое, и эти двое являлись людьми.
  - Всё, привал, - приказал я и, не став дожидаться остальных, направил Ворона к удобной поляне рядом с дорогой. Всё согласно плану.
  Дойдя вопреки здравому смыслу до самого края поляны, я спрыгнул с коня и облегчённо выдохнул, опустившись на землю. Конь всхрапнул и подбадривающе заржал, топчась рядом со мной.
  - Да, дружище, не просто быть королём. - Конь насмешливо фыркнул, боднув меня в плечо. - Ну ладно, пока я не король, но тяжело уже сейчас! Доспех парадный на себе таскай, за осанкой следи, на мечах драться учись, магию учи, планы продумывай, города бери... как думаешь, надолго меня хватит?
  Конь заржал так, как будто хотел сказать: "Не ной, тебе ещё лет сорок править!". Всё-таки хороший у меня конь, хоть и наглый. Ладно, отдохнул пол часика, пора и вставать. Негоже главнокомандующему на окраине лагеря лежать. А вдруг похитить вздумают? Да и дела нужно решать, до крепости мы доберёмся к утру, а сейчас уже темнеет.
  Даже не ведя коня, ибо он сам шёл за мной, я дошёл до быстро поставленного в самом центре лагеря большого шатра, внутри которого собралось высшее офицерское командование - три сотника. Ждали только меня, хотя я ещё не успел добраться до шатра, как услышал отчаянную ругань. Даже интересно, с чего это вдруг взрослые мужики раскричались?
  - Что тут происходит? - Спросил я, войдя в шатёр намеренно тихо, нашептав специально изученное по совету Кирвы заклинание тихого шага.
  - А? - Керит, красный от напряжения, резко повернулся в сторону входа дабы узнать, кто такой наглый посмел помешать офицерам.
  Но, увидев меня, как-то побледнел, превратившись в розоволицего аборигена, дёргано выпрямился и громко отчеканил, вращая глазами так, что те едва из орбит не выпали. Таким незамысловатым образом сотник пытался привести в чувство не унимавшихся офицеров, ругавшихся самыми необычными словами. Я даже заслушался честное слово!
  - Здравия желаю господин главнокомандующий! - Громко произнёс Керит, отбросив безрезультатные попытки достучаться до сотников. Те сначала удивлённо посмотрели на Керита, потом соизволили почтить меня своим вниманием, побледнели пуще мое заместителя и, вытянувшись, запоздало выкрикнули, стукнув заодно кулаками по своим нагрудникам:
  - Здравия желаю господин главнокомандующий! - У меня даже уши заложило, как они орут! М-да, с такими горланами лучше не спорить - оглушат к чёртовой матери.
  - Господа, не соизволите ли посвятить меня в причины столько бурного обсуждения? - Максимально интеллигентно, держа осанку, спросил я, введя в ступор всех троих. Что, не ожидали от своего нового командира таких словечек? А ведь, как показывает практика, подобный стиль общения подчас более эффективен, чем ругань.
  Ругаясь, ты уравниваешь себя с оппонентом, при этом теряя большинство преимуществ. А официальный стиль, особенно подчёркнуто вежливый, пугает подчинённых, ибо говорит обо всей серьёзности предстоящего разговора. Когда нужно решить важные дела, подчинённые должны видеть перед собой, прежде всего, начальство, а уж потом кого-то ещё.
  - Прошу прощения, господин главнокомандующий, просто в ваше отсутствие мы с господами офицерами перешли к составлению плана взятия крепости. - Произнёс Керит, нарушив недолгую, но гнетущую паузу.
  - Хм, интересно, - намеренно медленным шагом я приблизился к большому столу посреди шатра, на котором были разложены карты местности вокруг крепости и подробные схемы самой крепости с указанием всех секретов.
  Я стал внимательно и без слов изучать карты, размышляя и при этом заставляя понервничать офицеров. М-да, кажется, я уже начинаю превращаться в монарха. Всё-таки не зря говорят, что власть, это самый сильный наркотик. И, должен признаться, мне нравится, что я впитываю в себя черты власть имеющего.
  - Просветите же меня, в чём состояло ваше несогласие. - Спустя пару минут произнёс я, окончательно рассмотрев карты. Собственный план атаки я примерно составил, хотя можно было переложить эту обязанность на офицеров, но в будущем за меня никто решать ничего не будет.
  - Позвольте я скажу. - Произнёс Керит и после моего кивка заговорил. - Господа сотники предлагают атаковать крепость с наскока в лоб, используя големов как щит от стрелкового вооружения крепости, а всадников для прорыва в стан противника через ворота, которые должны пробить големы.
  - У плана есть свои преимущества, - кивнул я, заставив уголки губ двух сотников дрогнуть. Керит порывался что-то сказать, но я жестом приказал ему помолчать. - Крепость будет взята быстро, а учитывая то, что атака планируется ранним утром, всегда бодрые големы сметут сонных защитников, коих всего сотня с небольшим. Но... вы же понимаете, что в таком случае наши потери будут слишком велики? Стационарные магические установки на башнях крепости предназначены для уничтожения любых существ вплоть до троллей, а магический прицел позволит им хоть и в небольших количествах, но гарантированно уничтожать наших солдат. Плюс, крепость просто кишит секретными проходами с бойницами, из которых нападающих просто расстреляют.
  - Да, но потери ведь неизбежны в любом случае. - попытался оправдаться сотник.
  - Потери неизбежны, да, но их объём важен. - Ответил я и, повернувшись к повеселевшему заместителю. - А что ты хотел предложить, сотник?
  - Я предлагаю не атаковать в лоб, а взять крепость к недолгую осаду, собрать камнемёты и с расстояния проломить ворота и уничтожить стационарные пушки. Пуская мы потеряем время, но избежим больших потерь.
  - А заодно всех известим о своём присутствии, - покачал я головой. Оказывается, просмотр в своё время разных тематических фильмов здорово помогает! И сейчас я это докажу. - Господа, наша армия обладает двумя основными преимуществами перед любым противником. Это манёвренность и разведка. Первое преимущество - используя выносливость величей и стойкость големов, мы можем за сутки преодолевать огромные расстояния. Второе преимущество - мы всегда осведомлены о действиях и силах противника, об особенностях местности и всех секретах. Наша разведсеть, работающая почти независимо от личной разведки Архимага Кирвы, имеет массу возможностей, включая боевые. Вы понимаете, куда я клоню?
  - Да, осада - плохой вариант, - опустив голову, произнёс Керит.
  - Лобовая атака не выгодна, - так же опустили голову два сотника. Эх, ни черта они не поняли, а ведь я надеюсь большей частью именно на них. Я только задам направление, а дальше дело за профессионалами.
  - Всё дело в том, что мы должны за несколько дней захватить все ключевые точки и разбить все военные соединения врага, при этом избегая больших потерь, - сказал я и посмотрел на лица слушавших офицеров, кивнувших в знак понимания. Тогда я продолжил. - Именно поэтому любые варианты с лобовой атакой или осадой отвергаются. Осада - это вообще дело самое последнее, всегда можно одержать победу лучшим способом.
  - И какой же лучший способ в данном случае? - Спросил Керит, сдвинувший брови к переносице.
  Внезапно лицо одного из сотников озарилось пониманием, и он тут же попросил слово. Я кивнул.
  - Я понял, к чему вы заговорили о нашей разведке и её возможностях! - Видя непонимающие лица остальных двух сотников, взявший слово офицер разложил карты и схемы на столе так, чтобы было всем видно. - В данной крепости у нас имеется два наблюдателя внутри и двое снаружи. Все они - магистры магии, искусные разведчики и боевые маги! И если они, используя свои возможности, ликвидируют имеющихся в крепости магов, выведут из строя стационарные установки и откроют ворота, то мы окажемся внутри крепости почти без боя, не получив ущерба от основной огневой силы противника!
  - Идеально! - В один голос воскликнули два других офицера. А Керит решил реабилитироваться, продолжив тему разведчиков. - К тому же сейчас близ небольшой деревни в нескольких километрах отсюда находятся ещё несколько наших разведчиков. Через ту деревню проходит дорога, по которой в крепость подвозят всё необходимое, и там же расквартирован военный резерв врага в составе тридцати всадников десяти копейщиков. Конница эта не носит тяжёлых доспехов, потому манёвренна и может уже через тридцать минут после начала боя ударить по нам и нашему обозу. Их тоже можно ликвидировать нашими разведчиками.
  - Надеюсь, ты не хочешь предложить им вступить в бой с солдатами? - Спросил я, усмехнувшись.
  - Нет, просто по дороге от деревни до крепости протекает небольшая, но глубокая, с крутыми берегами река, через которую есть только один мост. - Пояснил мой заместитель. - И в случае выдвижения кавалерии противника к крепости, разведчики могут уничтожить мост.
  - Дельная мысль! - Одобрили остальные офицеры. Я тоже кивнул, пряча улыбку.
  - Видите, всё решается очень просто, если использовать все свои преимущества. - Улыбнулся я. Офицеры кивнули. - Думаю, на этом моя миссия окончена. Вам я поручаю разработать точный план действий для разведчиков крепости, думаю, связаться с ними вы сможете. Керит, ты займись организацией диверсии моста. И ещё, господа офицеры. Нужно выделить один или два взвода для выдвижения к деревне. Мне нужно, чтобы она была под нашим контролем не позднее, чем крепость.
  - Будет сделано, господин главнокомандующий! - Сказал, отдав честь, офицер, командующий големами. - Могу выделить три взвода, чтобы перекрыть все подходы к деревне. Там наверняка есть наблюдатели и маги, которые попытаются скрыться при штурме.
  - Потеря шестидесяти големов не сильно скажется на штурме крепости? - Уточнил я на всякий случай.
  - Нет, господин, с учётом действий разведки штурм пройдёт гладко даже с минимальным личным составом. - Ответил второй сотник. - Я сейчас же свяжусь с находящимися в районе крепости разведчиками и согласую все действия.
  - Хорошо. - Кивнул я. - Думаю, детали вы решите и без меня.
  Покинув шатёр, я полной грудью вдохнул свежего вечернего воздуха, а на лицо невольно наползла улыбка. Как же всё-таки хорошо на природе! Запах жареного мяса, пение птиц, стрекотание, алое в закатном свете небо, две луны! Прелесть, да и только! Так, без ужина спать ложиться нельзя, а то завтра ни сил не будет, ни настроения. Так, где тут ближайшее мясо? Ага, вон рядом костёр, вокруг которого расселись два десятка величей, увлечённо разговаривавших друг с другом. Вот к ним я и пойду.
  - А ты можешь идти спать, - сказал я побредшему за мной Ворону. Тот фыркнул и ушёл, то ли обидевшись, то ли последовав совету.
  - Доброго вечера, солдаты! - Поздоровавшись с затихшими от удивления величами, я присел около костра на траву и спросил бодрым голосом, желая нарушить какую-то неловкую тишину:
  - Я с вами поужинаю, если вы не против. - Все промолчали. Хм. - Доброго кабанчика завалили! Это кто же такой охотник умелый?
  - Это я, господин главнокомандующий. - Неуверенно поднял руку молодой парень, из-за спины которого выглядывал самый простой лук, наверняка самодельный, ибо Кирва с таким непотребством не разрешил ходить.
  - Молодец! - Похвалил я, заставив парня покраснеть. М-да, вот что бывает с подчинёнными, когда начальство приходит. Они ведь меня до этого только на учениях и видели, когда мы учились взаимодействовать. Общение было только с Керитом, а остальные слышали только приказы. И это я хотел исправить. - Обещаю, как только завтра возьмём крепость, подберём тебе достойный лук.
  - С-спасибо, господин! - Парень вскочил на ноги и глубоко поклонился.
  - Да что ты, мы ведь не на параде. За ужином все равны, так что не стоит спину гнуть. - Успокоил я парня, да и немного расслабил остальных. А теперь разовьём успех. - Ну что, бойцы, готовы к завтрашнему бою?
  - Конечно! - Тут же зажглись воины, одобрительно ответив в разнобой, но примерно с таким смыслом.
  - А знаете, что лучше всего помогает перед боем и придаёт сил? - Спросил я вкрадчиво. Воины задумались, но ничего не придумали и отрицательно закачали головами.
  - Хорошая песня! - А что, во время великой отечественной войны сколько песен красивых пели, которые боевой дух и в землянках, и прямо на поле боя поднимали. Чем мы хуже? - Знаю я одну хорошую песню, думаю, вам понравится. Слушайте.
  И я спел известную многим песню из культового советского фильма про сменившего профессию Ивана Васильевича. Там солдаты пели, когда уходили на войну, красивую песню "Маруся". Её я и спел, правда, немного расстроился, что музыки подходящей не было. Но неожиданно, когда я пел второй куплет, со стороны соседнего костра раздался звук дудки. Мысленно улыбнувшись, я продолжил петь, наблюдая, как лица величей наполняются разнообразными эмоциями, а в глазах загораются весёлые огни.
  - Ну как вам? - Спросил я, допев. Величи загалдели, позабыв про всякую субординацию, но в общем всем понравилось. Тогда я решил ещё больше развить успех и крикнул в сторону соседнего костра.
  - Эгей, кто на дудке играл? Иди сюда!
  К нам чуть ли не бегом, едва не спотыкаясь, подбежал такой же молодой, как и все остальные, велич. Впрочем, величи только первые три года очень быстро развиваются, а потом до ста лет выглядят молодо. Интересно, а как Кирва подсчитал срок жизни и скорость старения величей? Впрочем, неважно.
  - Присаживайся, не стесняйся! - Сказал я парню, указав на свободное место рядом. Он уселся, опустив глаза вниз, словно провинился. - Да не бойся, мне просто очень понравилось, как ты подыграл на дудке. Сможешь ещё раз?
  - Да, господин главнокомандующий. - Кивнул он несколько дёргано, продолжая смотреть в землю.
  - Тогда вот как мы поступим, - начал я, - вы, величи, очень способный народ и я больше чем уверен, что слова песни вы запомнили. Так ведь? Отлично, тогда сейчас все вместе поём, а ты, парень, нам подыграешь. Если ещё дудари есть, пусть присоединяются! Эх, понеслась!
  Обожаю свой новый талант пробуждать эмоции песней. Всего лишь за пятнадцать минут я смог из суровых, беспрекословно выполняющих любой приказ машин сделать живых людей. Которые сейчас весело пели песни под музыку, смеялись и радовались жизни. В бою, перед столкновением армий, общая боевая песня под музыку не только поднимет боевой дух, но и напугает противника. Задел на будущее, так сказать.
  На этом я считаю свою миссию выполненной. По крайней мере, на сегодня. Поэтому я и ретировался незаметно, отыскал ворона, снял с его седла спальный мешок и улёгся среди спящих солдат, подложив сложенный плащ под голову. Завтра будет бой.
  
  Глава 2.
  
  Проснулся я от громкого звука. Кто-то очень активно дудел в трубу, будя всех. Слава богу, я высыпался быстро и поэтому не был сонным, хотя зевал поначалу отчаянно. Но ушат холодной воды, вылитый на голову, окончательно пробудил меня. Так, где Ворон?
  Отыскав своего коня, я направился к главному шатру, сейчас тщательно охраняемому неподвижными големами. Ворон ударил копытом об землю и фыркнул, глядя на истуканов. Не нравятся моему коню деревяшки, что уж тут поделать. Ну и ладно, мне его внутрь не тащить.
  - Господин главнокомандующий, всё готово для штурма! Разведчики ждут приказа для начала диверсий, все тревожные огни и колокола выведены из строя! - Чётким голосом отчитался Керит Наирен, уже одетый в массивную офицерскую броню.
  - Отлично, - похлопал я его по плечу одобрительно, - а теперь помоги мне надеть эту проклятую громадину!
  Я имел в виду свой особый доспех, парадно-боевой. Это было огромное нагромождение стальных чешуек и пластин, внешне выглядевшее очень красиво, особенно с нарисованным волком на нагруднике, но весившее под полсотни килограммов! Я эту хрень мало того, что вынужден буду на каждое важное сражение надевать, так ещё и надеть сам не могу! И в туалет не сходить, благо, Кирва научил меня заклинанию, нейтрализующему эту потребность на некоторое время.
  - Господин, думаю, в будущем стоит и вашему коню сделать особую броню. - Сказал Керит, когда мы вышли из шатра. Я предстал быстро собиравшемуся войску во всём своём командирском великолепии, в вороной массивной броне и со злым донельзя лицом.
  На слова моего заместителя Ворон с обидой боднул его в плечо с такой силой, что бедный велич упал на землю. А в доспехе встать трудновато, это не та нормальная броня, которую носят простые солдаты. Хотя она у нас есть, но понты, чтоб их, были обязательны. Хорошо хоть двигаться в них можно было, пускай и не быстро.
  - Лучше не зли его, - посоветовал я, помогая воину встать. - Он у меня обидчивый. Кстати, как там наблюдатели?
  - Уже ликвидированы, двое отпущены, а один взят в плен и ждёт, когда его допросят. - Ответил Керит.
  - Допрос поручаю тебе, займёшься им после штурма, - нагло отмазался я от дел. - Големы выдвинулись к деревне?
  - Сразу после ликвидации наблюдателей. - Кивнул Керит.
  - Отлично, тогда помоги мне залезть на коня.
  
  ***
  
  Стройными рядами, в быстром темпе войско, состоящее из ста двадцати всадников и ста сорока безустанных пехотинцев, двигалось к крепости. Уже отсюда можно было увидеть вершины далёких гор, у самого подножья которых и была крепость. М-да, нужно будет с этими горами что-то придумать, мне не очень хочется, чтобы мои подконтрольные деревни были уничтожены нечистью.
  Двигался в середине колонны, окружённый сорока величами, волчьими взглядами смотрящими по сторонам. Как бы мне не хотелось свободы, но придётся быть в окружении своих телохранителей, пускай это пока что не постоянное явление, а лишь временное, во время походов.
  План атаки уже был согласован, оставалось только его реализовать. Ну а поскольку всё равно времени было много, а делать в седле нечего, я держал в руках план крепости с уже нанесёнными на него направлениями движения войска, а так же с предполагаемым расположением противника.
  И тут я понимал, что моя "гениальность" в стратегии и тактике оказалась, по сути, ничем, ибо я сам продумать такой идеальный план не смог бы. Тут всё учтено! И расположение стрелков врага, и секретные проходы, и казармы, в которых находится основной гарнизон и которые должны быть окружены до того, как солдаты проснутся.
  Смотря на план, я старался запомнить всё до мелочей, попытаться воспроизвести в голове все действия и понять, почему именно в таких направлениях атакуют именно такие соединения.
  Да, кстати говоря, буквально этим утром выявился серьёзнейший недостаток нашего войска, а именно полное отсутствие, как стрелковых соединений, так и существенной магической поддержки. Конечно, в сотне были несколько низкоранговых магов, способных только на поддержание в рабочем состоянии простых амулетов из вооружения сотни, но этого было недостаточно. А противник располагал серьёзным количеством пусть и не достигавших даже уровня магистра, но всё равно опасных магов.
  - Господин, вы планируете атаковать вместе с войском или же останетесь в стороне? - Спросил ехавший рядом со мной Керит. Посмотрев на него, я ненадолго задумался и, вздохнув, ответил:
  - Как бы мне не хотелось геройствовать, но я просто не имею права рисковать своим здоровьем. Я войду в крепость, но только тогда, когда стены буду взяты, а солдаты начнут штурм донжона. - Ответил я. Хотя, честно сказать, очень хотелось бы атаковать вместе со всеми, но я бы просто мешался.
  - Разумно, - согласился заместитель, - а... вы уже выбрали, кто установит наше знамя на донжоне крепости?
  - Это сделаю я. Поскольку часть гарнизона крепости мы планируем взять в плен, а потом продать за выкуп графу, они должны запомнить, кто именно бросает вызов местным власть предержащим и насколько он силён. - Ответил я.
  На подобной ритуалистике настоял сам Валерий Кириллович. По его словам, все подчинённые и граждане образующейся страны должны видеть в своём правителе не войско с окровавленным оружием, а гордого и уверенного человека. И ещё он взял с меня обещание, когда под моей рукой будет достаточно земель, чтобы я нанял портных для создания себе как можно более богатой и статусной одежды. Мол, не пристало королю, который должен иметь влияние на политической арене, расхаживать в пыльных доспехах и в грязном плаще.
  - А вот и крепость, - тихо прошептал я, когда мы подошли к краю леса.
  Дальше дорога переходила в утоптанную каменистую землю и стрелой уносилась к черневшей вдалеке крепости. Это было достаточно необычное сооружение, имевшее вид одной большой каменной стены, перекрывавшей проход, пристроек, в том числе и донжоне, являвшихся частью стены, и символическая каменная стена, ограничивающая территорию крепости с противоположной ущелью стороны.
  Величи обладали острым зрением, а големы вообще в нём не нуждались, поэтому перемещались мы без факелов. Тёмные доспехи нельзя было разглядеть издалека, тем более, что поздней осенью солнце встаёт очень поздно. Единственное, что могло нас выдать - опущенные знамёна на копьях величей. Всего знамён было десять, так что основное количество воинов не были стеснены.
  - Ждём вашей команды. - Шепнул Керит.
  Оглядев замершее войско, я вздохнул, водрузил на голову свой парадный шлем, выглядевший достаточно грозно, если смотреть на меня в целом. Массивное "ведро" из металлических воронёных пластин, без забрала, но с небольшой полоской, проходящей аккурат перед моим носом. Шлем сужается к верху, где была закреплена кисть из длинных красных тяжёлых нитей, спадающих, словно коса, до самой шеи. Истинный полководец! Но ощущение идиотизма меня не покидало, хотя все величи офицеры в один голос утверждали, что я выгляжу грозно.
  Вздохнув, я выехал вперёд и, медленно обнажив меч, поднял его над головой. И, медленно опустив, указал на крепость остриём на крепость. Не понадобилось даже произносить слова. Земля задрожала, топот сотен копыт и ног был громким, как гром в тихую ночь. Сто десять величей клином рванули к медленно открывающимся воротам, а за ними, отставая лишь на несколько шагов, неслись големы, обнажившие свои изогнутые мечи.
  И лишь только я остался на возвышенности, на которой и обрывался лес и с которой открывался чудный вид на крепость. Рядом со мной остались десять величей, исполнявших роль телохранителей. Все остальные, включая Керита и сотников, атаковали вместе с войском. Ну что же, посмотрим, как будет происходить штурм.
  Издалека всё было видно достаточно плохо, но в общих чертах всё было понятно. За три минуты мои воины добрались до крепости, видимо, даже не заметившей атаки. Ещё бы, наверняка все караульные уже убиты или оглушены.
  Всё происходило, кажется, превосходно, но примерно через пять минут после входа солдат в крепость, в одном из окон донжона вспыхнул свет. А потом оттуда вырвался столб пламени, на несколько секунд осветивший всю крепость. Везде были мои солдаты! Да, думаю, штурм пройдёт намного быстрее и легче, чем предполагалось. Ну а теперь и мне стоит войти в крепость, хотя боязно!
  - Вперёд! - Приказал я и пришпорил Ворона, обиженно заржавшего, но послушавшегося.
  Все мои телохранители несли в руках знамёна, высоко поднятые после моего приказа. Двигаясь, они разошлись в стороны, образовав круг диаметров около десяти метров, в центре которого гордо ехал я. Эх, сейчас бы фотоаппарат, запечатлеть такой момент!
  Вошёл я в крепость как победитель. Ещё продолжались бои в коридорах донжона, но големы, невосприимчивые ко многим атакам, легко добивали последних защитников. Во дворе спешившиеся величи встали плотным полукольцом вокруг казармы. Хм, видимо, не получилось сразу захватить это здание и пленить воинов.
  - Господин, крепость захвачена, осталось около трёх десятков наёмников внутри казармы. Все маги ликвидированы, потерь нет. - Отчитался донельзя довольный Керит, подошедший ко мне сразу, как только я въехал во взятую крепость. Необычайное ощущение - я захватил крепость! Моя первая настоящая победа с настоящим врагом!
  - Вы предлагали оставшимся наёмникам сдаться? - Спросил я.
  - Пока нет, ждали вас и полной очистки донжона и стен от сопротивления, - ответил Керит, склонив голову.
  - Хорошо, - вздохнул я. Эх, предстоит ещё разговаривать с остатками солдат в казарме. Ну что же, сделаем это. - Керит, устанавливайте над крепостью знамёна и зажигайте огни, чтобы всем всё было видно.
  - Основной стяг вы сами установите? - Уточнил заместитель. После моего кивка он поклонился и ушёл, принявшись раздавать приказы. А я спешился и направился к всё ещё окружавшим казарму величам. Тут же были и два сотника големской гвардии. К ним я в первую очередь и подошёл.
  - Господа офицеры, я хочу, чтобы через две минуты все големы кроме необходимых для гарнизона построились во дворе. А тем, кто будут на стенах, дайте факела. - Потом повернулся к величам и громким голосом приказал. - Построиться! Отойдите от казармы на достаточное расстояние и постройтесь парадным строем!
  За что люблю величей и просто обожаю големов, так это за то, что без суеты, возни и бесполезных телодвижений всё делается быстро и правильно. Уже через три минуты во дворе были построены три коробки. Две из пятидесяти големов, и сто двадцать из величей. В свете горящих факелов, освещавших не всё, что только добавляло таинственности и грозности, войско смотрелось превосходно. А благодаря стоявшим на стене големам с факелами создавалось впечатление, что солдаты повсюду.
  Теперь мой выход. Проверив действие всех магических амулетов, я строевым шагом вышел вперёд, остановившись в нескольких шагах от казармы. В небольшие окна можно было увидеть лица испуганных воинов, не понимавших, что происходит, ведь каких-то полчаса назад они мирно спали.
  - Защитники крепости! - Громким голосом начал я, обращаясь к остатку гарнизона. - Сегодня ваша крепость пала! Мои солдаты не понесли и малейших потерь, полностью уничтожив ваш гарнизон! Подкрепление к вам не придёт, оно тоже уничтожено. Поэтому я, главнокомандующий этого войска, предлагаю вам сдаться. Тем, кто сложит оружие, я гарантирую жизнь!
  - Откуда нам знать, что ты не лжёшь? - Раздался из окошка чей-то сорвавшийся голос. Я улыбнулся и ответил:
  - Никак! У вас только два варианта. Либо вы складываете оружие, либо мои солдаты вас уничтожат. У вас десять секунд на размышления. Время пошло!
  Не успело пройти и пяти секунд, как из всех окон, бывших одновременно и бойницами, в меня полетели стрелы. Десяток стрел, пущенных опытными воинами, были смертельны для многих, в кого они летели. Но не для меня.
  Девять стрел со стуком отскочили от моего нагрудника не оставив и царапины, и лишь одна полетела мне в шлем, но тоже попала в лоб, защищённый сталью, отскочив без малейшего вреда для меня. Впрочем, даже если бы все стрелы попали точно в открытый участок лица, они бы не достигли меня. Не зря ведь Кирва пятнадцать лет обучается магии, и не зря он создал настоящую Магическую Машину, ведь благодаря его большому магическому ресурсу я обладаю таким магическим арсеналом, что меня не ранить и выстрелом из стационарной магической установки.
  - Ваши действия сейчас крайне глупы. - Продолжил я говорить. - Ни один из вас не сможет даже ранить меня. И даже если я в одиночку буду сражаться со всеми вами, вы проиграете.
  И в качестве демонстрации я, аккуратно и незаметно коснувшись амулета на моём поясе, я тяжёлым шагом приблизился к двери казармы. Хмыкнув на очередные отскочившие от доспеха стрелы, провёл бронированной перчаткой с заострёнными пальцами по двери, оставляя глубокие царапины, и резким ударом раскрытой ладони разорвал дверь на щепки, облаком влетевшие внутрь казармы.
  "Запомни, Глеб, у тебя в руках не просто игрушки - это настоящий аналог артиллерии. - Вспомнил я напутственные слова Архимага накануне нашего выступления. - Каждый амулет, который я создал ЛИЧНО для тебя, способен усилить тебя на порядки. Правильно используй их"
  - Как-то так. - Сказал я, медленно осматривая застывших с дрожащим оружием в руках защитников павшей крепости.
  При моём взгляде они отходили назад, некоторые спотыкались и падали, а у некоторых глаза наполнялись поистине животным страхом. Не переборщил ли я? Это ведь всего лишь наёмники, им что приказали, то они и делают. Но именно на них я создам себе репутацию.
  - Клянусь именем главнокомандующего, что ни один из вас, сложивший оружие, не будет без причины убит. Вы наёмники, или регулярные воины графа? - Спросил я.
  - Наёмники, - ответил выпрямившийся мужчина лет сорока, что для наёмника пенсионный возраст. - В крепости кроме магов все были наёмниками.
  - И много ли платил вам граф? - Используя появившуюся возможность вести дипломатический договор, спросил я.
  - Каждому по тридцать золотых в месяц, - ответил тот же воин, - господин...
  - Можно без титула. - Разрешил я.
  - Господин, мы все здесь приезжие и не хотим вмешиваться в дела господ. - Непонятно к чему начал собеседник. - Вам наверняка понадобится гарнизон для крепости, тем более, что не проходит и недели, как на крепость совершают набеги монстры с гор. А ваши воины слишком умелые, чтобы оставлять их здесь для гарнизона. Конечно, если вы не хотите, чтобы вся нечисть полилась в долину и уничтожила все города.
  - Хотите сказать, что тридцать наёмников сдержат всю нечисть лучше моих воинов? - Прищурившись, спросил я.
  - Мы всю свою жизнь посвятили борьбе с монстрами, мы способны даже таким числом без проблем удерживать врагов, - продолжал торговаться наёмник. Остальные, кстати говоря, даже расслабились, точнее, перестали тыкать в мою сторону своим оружием. - Мы все дорожим жизнью и не посмеем предать вас. Мы не настолько глупы.
  - Хм, - а что, может, действительно нанять их? Это избавит меня от необходимости оставлять большой гарнизон в крепости, но и добавит новую статью расходов. Хотя... тысяча золота в месяц - это не то, ради чего стоит переживать. Если учесть те суммы, которые обещал предоставить Кирва. - Возможно, я заинтересуюсь в ваших услугах. Если вы все прямо сейчас сложите оружие и выйдете наружу, клянусь, никто из моих солдат не причинит вам вреда, а мой заместитель заключит с вами долговременный контракт. Даю вам минуту на раздумья.
  С этими словами я покинул казарму. Стоило мне выйти, как я буквально кожей ощутил облегчённый вздох величей. Нарушить мой приказ и пойти за мной они не могли, поэтому серьёзно переживали за сохранность своего идола - человека. М-да, а ведь я уже начинаю привыкать к такому отношению, пусть и не так долго общаюсь с величами.
  - Через минуту всех, кто останется в казарме уничтожить. - Приказал я Кериту, к которому сразу же подошёл. - Со всеми, кто выйдет со сложенным оружием и решит остаться, нужно заключить контракт. Они будут охранять крепость, а так же сдерживать нечисть.
  - Господин, но ведь это слишком большой риск... - начал было Керит, но я его прервал.
  - В крепости останется взвод големов. - Керит облегчённо выдохнул. - Как скоро обозы будут здесь?
  - Телеги с провизией уже отсюда видно, а обозы со всем необходимым для установки станции будут примерно через час. - Ответил заместитель. - Минуту назад поступило сообщение от разведчиков, занявших позиции на мосту. Подкрепление перехвачено, а почти весь личный состав противников взят в плен. Разведчики взяли на себя ответственность и вместо подрыва стратегического моста организовали засаду, используя как раз проходивших через этот район големов, которых вы отправили к деревне.
  - Превосходная новость! - Обрадовался я. - Значит так, всех лошадей и оружие изъять и подготовить для присоединения к нашему обозу. Пленных допросить и удерживать до нашего подхода, после взятия города на севере. Всех военнопленных удерживать взаперти вплоть до захвата графства и окончательно закрепления на этой территории, надеюсь, ты помнишь об этом.
  - Да, господин, - кивнул велич. После недолгой паузы он спросил. - Скажите, а вы... думали над названием ваших земель? Даже баронство должно иметь официальное название, чтобы у вас был титул.
  - Я думал над этим, - вздохнув, сказал я, - к сожалению, даже с архимагом Кирвой мы не придумали достойного названия.
  И действительно, королевство не может быть безымянным. У всех существующих на континенте не только стран, но и у внутренних образований есть собственные название, флаги и даже гимны. А у нас только флаг есть, и то мы им заморочились из-за того, что без символа репутацией не обзавестись. А так у многих, кто столкнулся с нами, сохранится образ белого волка.
  Вообще, любое уважающее себя государство должно распространять репутацию по трём направлениям - язык, зрение и слух. Зрение - это флаг, который люди будут знать и понимать, что за ним стоит. Слух - это гимн, в том числе и гимн армии. А язык - это имя страны, которое является главнейшим из направлений.
  - Господин, я однажды слышал, как господин Кирва упоминал некое древнее государство Гардарика, существовавшее в вашем мире. Как по мне, это замечательное название для государства.
  - Хм, Гардарика, страна городов, - покатал я на языке название. - Я подумаю. Хотя сейчас рано заявлять о государстве, даже когда мы захватим все земли в долине реки, всё равно будем слишком малы даже для графства. Так что вернёмся к этому разговору после битвы с графом. Тем более наш уважаемый архимаг настаивает на том, чтобы я стал родоначальником новой династии и придумал ей достойное имя.
  - Понятно, - кивнул Керит, осознавший весь размах проблемы. Крепость брать легче, чем названия придумывать!
  - Раз так, можешь приступать к делу. Что делать с трупами ты знаешь. - Посмотрев в сторону казармы, на которую уже стали нацеливать копья, я увидел, как из дверей один за другим выходят наёмники. Тридцать два человека, точнее, представителя местного народа. Впрочем, чего себя путать, люди они везде люди.
  - Мы сдаёмся! - Подняв руки, громко крикнул тот воин, с которым мы разговаривали.
  - Можешь приступать к делу, - махнул я рукой в сторону наёмников, - если я понадоблюсь - буду на стене.
  И, развернувшись, я пошагал по направлению к донжону, рядом с которым и была лестница. Честно признаться, подъём дался мне нелегко. И пускай за последний месяц учений, на казённых харчах да в "царских хоромах", я неплохо увеличил свои силовые показатели, всё равно тяжело выносил ходьбу в броне главнокомандующего.
  
  ***
  
  Ущелье потрясало своим мрачным видом. Уходящее вдаль и терявшееся среди горных склонов, оно было бы идеальным изображением для небезызвестной книги "50 оттенков серого". Тут действительно были все оттенки серого, и ни единого другого цвета я не смог разглядеть.
  Но самое страшное - у подножия стены и вообще по ущелью были в обилии разбросаны тысячи костей. С высоты крепостной стены разглядеть их в подробностях было затруднительно, но я смог различить отдельные огромные черепа неизвестных чудовищ. Боюсь представить, каким размером были те монстры, с которыми боролись защитники этой крепости. А не зря ли мы столько людей вырезали?
  - Думаю, стоит беречь эту крепость, - шёпотом произнёс я, но даже так мне показалось, как шёпот громом раскатывается по ущелью. - К чёрту это ущелье!
  Развернувшись, я сделал два шага к лестнице, как вдруг из ущелья раздался душераздирающий нечеловеческий крик. Он был настолько громким, что возня во дворе крепости тут же затихла.
  Обнажив меч, я отошёл от края к центру широкой площадки, на которой была установлена стационарная пушка, ныне нерабочая. Площадка большая, так что в случае чего простор у меня есть.
  - Кель сина рон, - прошептал я и почувствовал, как кожу обволакивает защитная оболочка. Прошептав ещё одно заклинание, я заставил в свободной руке появиться мерно сияющий огненный шар, готовый в любой момент отправиться в полёт, только махни рукой.
  - Господин! - На стену вбежал Керит вместе с пятью величами, держащими наготове мечи. - Вам следует спуститься вниз!
  - Что это было? - Спросил я, не двинувшись с места.
  - Это гаргульи. - Сказал поднявшийся на стену следом за величами наёмник. - Нужно срочно запускать пушки! Стрелы гаргулье, что булавка броне!
  - Керит, возможно восстановить пушки? - Спросил я велича. Тот пожал плечами, попутно настраивая переговорный амулет. Наконец-то он подобрал нужное положение и громко заговорил:
  - Говорит сотник Керит Наирен! Срочно требуется восстановление стационарной техники! - Он замолчал, слушая одному ему слышный ответ. С каждой секундой лицо сотника мрачнело всё больше и больше. Наконец, он дослушал и произнёс. - Разведчики уничтожили накопители с пушек, восстановить можно только когда подъедут наши обозы, и то...
  Не успел он договорить, как дикий рёв раздался снова, но уже значительно ближе. Посмотрев наверх, я увидел три стремительно несущихся крылатых тела, пикирующих на нас. Их скорость была настолько велика, что я успел только поднять меч, прежде чем оказался сбит тяжёлым каменным телом.
  Магические амулеты жалобно задрожали от нагрузки, но защита выдержала. Я с громким скрежетом заскользил по полу. Меч отлетел в сторону, а руки сдерживали уродливое создание, активно взмахивающее крыльями.
  - Иди к чёрту! - Прорычал я, напрягая и без того усиленные магией мускулы. Тело тяжёлой гаргульи, лишь немногим меньше меня размером, поддалось моим усилиям и сдвинулось в сторону.
  Ценой невероятных усилий, зубовного скрежета и треска в костях я развернул гаргулью, удерживая злобное создание прямо над краем площадки. Внизу во дворе суетились воины, не знавшие, что делать. Бить в мою сторону невозможно, попадут в меня. Придётся мне самому...
  - Дейра шисс крей мана. - Заклинание окоченения, замедляющее противника. Ужасно непрактичное, немного сковывающее движение противника, но отнимающее много энергии и срабатывающее только при касании противника рукой.
  Гаргулья стала взмахивать крыльями медленнее, но всё равно напирала с большой силой, одновременно длинными кривыми когтями раздирая мою защиту. Ещё немного, и я наверняка услышу скрежет когтей по незащищённому магией доспеху, что будет значить для меня серьёзные проблемы.
  Повторяя заклинание раз за разом, я с ухмылкой наблюдал, как гаргулья всё медленнее двигается, становясь похожей на настоящее каменное изваяние. К счастью, мой запас магической энергии был достаточно большим, чтобы так его расходовать. И вот гаргулья едва дергала своими уродливыми каменными крыльями.
  - Прощай. - Коротко произнёс я, отпуская руки. Каменный монстр с большой скоростью полетел вниз и разлетелся от удара о каменистую площадку внутреннего двора на мелкие кусочки.
  Фух! Я думал, у меня руки отвалятся! Боюсь, теперь целый день придётся наполнять амулеты энергией, уж больно они прожорливые. Ну, хоть целым остался, и то хлеб. М-да, если такие чудища прорвутся в долину, то сомневаюсь, что деревни и даже некоторые города выстоят. Да, наёмники здесь обязательны, да и гарнизон стоит оставить большой.
  - Господин, уходите! - Прокричал Керит, с трудом сдерживавший напор двух гаргулий вместе с остальными величами. Слава богу, остальные солдаты уже спешат на помощь, хотя лестница на стену была довольно высокой.
  Ну что же, пока остатки магии в амулетах остались, почему бы не помочь величам, лишённым достаточной магической поддержки? Хотя тут больше рациональная сторона вопроса рассматривается, ведь чинить доспехи гвардейцев придётся с большими временными и ресурсными затратами.
  Подобрав меч, к счастью не упавший с площадки, я ухватился за него обеими руками и быстрым насколько это возможно в тяжёлых доспехах шагом поспешил к величам. Те достаточно успешно сдерживали натиск каменных чудищ, но наши мечи не были рассчитаны на каменоломные работы.
  - Познай силу настоящей стали! - Произнёс я на подходе и, замахнувшись мечом, со всей силы ударил по спине гаргульи.
  Не будь оружие усилено магией, сталь бы наверняка не выдержала. Но магия творит чудеса, извините за неловкий каламбур. Меч, оставив в воздухе яркий след, рассёк на две части каменного монстра, пробив даже камень площадки. Величи тут же воспользовались этим и слаженным рывком опрокинули третью гаргулью за стену. У неё уже были перебиты крылья, поэтому недолгое падение окончилось смертью монстра.
  - Керит, нам нужны наёмники. - Сказал я заместителю, пытаясь отдышаться.
  
  ***
  
  Твою дивизию, как же хорошо! Вот для чего нужны эти доспехи - чтобы, когда я их снял, испытывал такое наслаждение, что настроение сразу становилось хорошим.
  Сейчас я находился в донжоне крепости, очень внимательно изучая бумаги, и в это мне помогал Керит. М-да, не печатают в этом мире книги, так отыгрываются на бюрократии. Вот на кой чёрт кому-то нужен отчёт о потреблении каждый день гарнизоном крепости каких-то овощей или фруктов?
  К сожалению, изучать эти бумажки было необходимо, потому что могли отыскаться важные сведения. Радует лишь то, что эта волокита не должна затормозить нашего сегодняшнего победоносного похода. Сейчас в главном зале донжона, использовавшегося как приёмная для важных гостей (хотя откуда здесь важные гости?), величи оперативно сооружали станцию. Не зря заранее собрали самые необходимые артефакты, а уж возведение станции в каменном здании позволяет избежать затрат на фундамент.
  - Господин, посмотрите, любопытный документ. - Нарушил тишину заместитель, протянув мне подшитую стопку листов.
  "Отчёт по добыче золота, серебра и прочих руд".
  Хм, это действительно что-то интересное! Так, посмотрим... ага, это последние отчёты, за прошлый месяц... интересно, это где же умудрились за один месяц добыть столько золота, серебра и железа? Насколько я знаю, в ближайшей округе шахт нет. Либо меня память подводит, либо что-то здесь не так...
  - Скажи, Керит, точно в округе нет никаких шахт? - Спросил я заместителя, вернув ему документ. Больше там интересного ничего не было, исключительно цифры.
  - На наших картах в этом районе нет ни единой шахты, разведка тоже ничего не сообщала, - пожал плечами велич, - хотя, если судить по объёмам добычи, месторождения не только богатые, но ещё и с большим числом работников.
  - Думаю, нам стоит поговорить с наёмниками. - Решил я. - Кстати, сколько решило остаться на службе?
  - Двадцать девять, - ответил велич. - Позвольте, я лично займусь этим вопросом.
  - Ладно, иди, - махнул я рукой, - с бумагами я сам разберусь, их тут немного осталось.
  Велич поклонился и покинул кабинет, некогда принадлежавший местному начальству - магу достаточно высокого ранга, исполнявшего роль управителя крепости и, похоже, ещё и управляющего шахтами. Надеюсь, наёмники просветят нас по поводу шахт. Если удастся получить их под контроль, то это будет огромным финансовым притоком в казну.
  Так, ещё немного, и я просто повешусь! Или выброшусь в окно. Не понимаю тех людей, кто добровольно обучаются и работают на работах с бумажками! Хотя... если отсечь низший класс всяких писарей и тому подобного, то работа с бумагами подразумевает высокую должность. Неужели мне придётся каждый день с этими бумагами возиться?! А, блин, пойду лучше с мечом потренируюсь.
  Бегло проглядев оставшиеся бумажки и убедившись, что кроме цифр в них нет ничего интересно, я с кряхтением встал, потянулся, захрустев затёкшими костями, и отправился на выход. Пойду хоть узнаю, сколько мы поимели с захвата этой крепости.
  Выйдя во двор, увидел, как одну из пустовавших телег нашего обоза успешно наполнили оружием, доспехами и даже магическими артефактами, наверняка снятыми с ликвидированных магов. Отлично. О, а вон и Керит разговаривает с командиром наёмников. К нему я и направился. Велич заметил меня метров за пять и, приняв строевой вид, сделал широкий шаг в мою сторону, выпрямился и отчитался:
  - Господин главнокомандующий, как удалось выяснить, в глубине ущелья примерно в четырёх километрах вглубь находится ещё одна крепость. Она охраняется элитными войсками графа, включая четырёх магов уровня "магистр" и одного мага уровня "мастер". Крепость большей частью находится под землёй, снабжается через подземный проход, вход в который находится в крепости. - Керит замолчал, ожидая моей реакции.
  А как я мог отреагировать? Новости крайне важные, в том числе и стратегически. Нельзя в тылу оставлять такую группировку противника, особенно если учесть их прямо доступ к крепости, минуя опасное ущелье и стены. Вот только как мы сможем расправиться с магами? Воины противника меня не волнуют, величи сильнее любого опытного воина минимум втрое.
  - Собери в кабинете всех старших офицеров, а так же всех магов нашей армии, даже если это разведчики. - Приказал я и направился к донжону.
  
  ***
  
  - Ну что, господа офицеры и маги, у нас большая проблема. - Произнёс я, медленно переводя взгляд с одного присутствующего на другого. На столе вместо опостылевших бумаг была разложена общая карта, на которой был увеличен (Хвала магии) участок территории вокруг крепости в радиусе десяти километров. - Если верить словам командира наёмников, после нашего ухода у нас в тылу останется сильная группировка войск, способная за несколько минут вернуть крепость под контроль. Что вы на это скажете?
  - А что тут говорить? - Взял слово один из командиров гвардии големов. - Эту крепость нужно взять. Данная крепость стратегически важнее всех баронств, которые мы планируем взять в долине реки и если мы оставим её без внимания, то граф просто ударит нам в спину.
  - Поддерживаю, но тогда мы оказываемся связаны, - продолжил второй сотник, - получается, что мы не можем продолжить поход, не рискуя потерять тут же эту крепость. Но и штурмовать крепость не можем, потому что по подземному тоннелю не провести большого войска без серьёзных потерь, а в ущелье мы будем атакованы монстрами и так же понесём огромные потери.
  - Наша главнейшая проблема - гарнизон магов в крепости, - сказал Керит, - маги уровня "магистр" в принципе не предоставляют угрозы для велича-гвардейца, защищённого достаточным количеством амулетов. Но их четверо, плюс, маг уровня "мастер", поэтому в случае "громкого" штурма они сметут солдат.
  - Позвольте я скажу? - Раздался полушепчущий голос одного из трёх разведчиков.
  М-да, наши разведчики, точнее, разведчики, любезно выделенные из разведсети Кирвы, это поистине разведчики. Тёмные одежды без единой лишней детали, едва заметные ремешки, в которых прячутся смертоносные метательные ножи, отравленные иглы и всякие гадости. На поясе у каждого висит длинный кинжал, от которого веет сильной магией.
  Лица всех разведчиков спрятаны лицевой тёмной повязкой и глубоким капюшоном, хотя каждый разведчик, по словам Кирвы, видит на все триста шестьдесят градусов. Поистине, монстры разведки, которыми становились не только талантливые представители рода величей, но и искусные маги, воспитанные самим архимагом.
  Все трое разведчиков имели высшую степень ранга "мастер", то есть, им всего лишь немного не хватает для перехода на следующую ступень - архимаг. Хотя, конечно, даже сильнейший представитель ранга "архимаг" в подмётки не годится нашему Валерию Кирилловичу, который, как оказывается, называет себя Архимагом, подразумевая просто прозвище.
  - Да, прошу, - кивнул я.
  - Мы втроём вполне в силах, если в крепости находятся только названное число магов названного ранга, пробраться незаметно в эту крепость и ликвидировать магов.
  - Но? - Спросил я, догадываясь, что разведчик хочет ещё что-то сказать.
  - Если в той крепости находятся помимо магов ещё и дополнительные элитные войска, то мы можем если не понести потери, то с большей долей вероятности потерять возможности разведки, - пояснил велич.
  - Я тебя понял. - Кивнул я и задумался.
  Возможности, в принципе, хорошие. Конечно, командир наёмников мог если не обмануть нас, то просто не знать точной информации. Значит, это отправление своего сильно ограниченного и стратегически важнейшего ресурса на убой...
  - Значит так. - Определившись, сказал я, поднявшись из-за стола. - Операцию по захвату новой крепости начинаем ровно через полчаса. Разведчики идут вперёд и ликвидируют, или же связывают боем магический ресурс врага. Следом за разведчиками, с отрывом в три минуты, пойдёт отряд из десяти лучших величей. Я иду тоже.
  - Но, господин, вы не можете так рисковать! - Тут же воспротивился мой заместитель.
  В его глазах читалась неподдельное беспокойство, и я его понимал. Ну а как ещё может отреагировать семилетний (!) велич, всю жизнь боготворивший именно человека, на моё решение. Хоть величи развиваются физически и умственно очень быстро, это не отменяет отсутствия у них достаточного опыта.
  - Ты хочешь со мной поспорить? - Под моим взглядом велич стушевался, а я поспешил успокоить остальных, ибо они тоже величи. Только Керит, тот, с кем я больше месяца очень плотно общался, кто учил меня бою на мечах и взаимодействию в группе, имел возможность проявлять эмоции. - Я надену свои боевые доспехи и использую максимум магической поддержки, со мной в сопровождении будут десять лучших воинов войска, поэтому беспокоиться не о чем. На этом считаю совет оконченным. Господа офицеры, прошу вас сохранять в секрете подготовку к операции.
  
  ***
  
  Вот они, мои любимые доспехи! В меру тяжёлые, удобные, не стесняющие движения, без парадных элементов доспехи - что ещё надо нормальному мужчине? Только отличный меч, благо, меня не заставили носить парадный меч. И поэтому, на фоне лучших доспехов, я владел своим самым первым в этом мире оружием, лишь только усиленным магией.
  Вход в подземный тоннель обнаружился за панелью в подвале донжона, изображавшей каменную кладку. Но при одновременном нажатии на две специальных каменных плитки на противоположных стенах подвала панель отъезжала в сторону, открывая тёмный провал тоннеля.
  Удивительно, но воздух из него шёл свежий, не пыльный и не затхлый. Значит, в действительности тоннелем часто пользуются. Да и на лестнице, уходящей вниз, видны следы пепла от факелов и земли. Пыли, повторюсь, почт не было.
  - Действуем согласно плану, - сказал я, стоя перед приготовившимися воинами, - разведчики по пути стараются деактивировать возможные ловушки и связывают боем магов в крепости, а мы с гвардейцами идём за ними с отрывом в три минуты и вступаем в бой против солдат графа. Всем всё ясно? Тогда пошли.
  Разведчики бесшумными тенями нырнули в тоннель, мгновенно растворившись в зловещей темноте. Величи, обладавшие совершенным ночным зрением, просто не замечали темноты, тогда как для меня она была практически непреодолимым препятствием. Но, хвала Кирве, я выучил заклинание на ночное видение. Зрение будет не ахти какое, но хотя бы в стены не буду врезаться.
  - Вперёд. - Приказал я, когда специальные карманные песочные часы трижды отмерили одну минуту.
  Я шёл в центре колонны, что и понятно. Подстраиваясь под быстрый, пусть и осторожный шаг разведчиков, мы передвигались достаточно быстро, не срываясь на бег. Уже спустя двадцать секунд ходьбы впереди забрезжил свет, и вскоре мы дошли до неизвестного светильника.
  Как оказалось, это была самая настоящая вентиляционная шахта, выходящая на поверхность и перекрытая железной решёткой из толстых прутьев. Именно из неё и веяло свежим воздухом. Мы прошли мимо неё, не замедляя хода.
  
  ***
  
  Спустя, примерно, час мы добрались до конца тоннеля. В какой-то момент он резко поворачивал вправо, где уже был освещён нормальными магическими светильниками. Впереди тоннель оканчивался массивной дубовой дверью, охраняемой двумя солдатами с короткими копьями и топорами. Доспехи у солдат были неплохими, но и выдающимися их назвать нельзя. Просто хорошая сталь.
  Так вот, оба охранника лежали около двери, а под их шеями растекались лужицы крови. Дубовая дверь тоже была не заперта, хотя и прикрыта. Из-за неё доносились приглушённые звуки боя, причём, далеко не простого. Разведчики дрались с магами.
  - В атаку! - Громко приказал я, и тут же все величи сорвались на бег.
  Впередиидущий просто сорвал дверь с петель ударом своего плеча, хотя та и была открыта. Как только величи входили в помещение, бывшее, похоже, складом, они тут же разбегались в стороны, обыскивая помещение и перекрывая выход.
  - Не задерживаемся! - Поторопил я, обнажая меч на ходу. - Наши братья сейчас нуждаются в помощи!
  И с громкими криками, не просто извещая всех, что мы пришли, но ещё и надеясь отвлечь на себя часть войска противника, мы побежали по коридору. Он разделялся на несколько проходов, в каждый из которых забегал один велич. Мы не задерживались, если в проходе или помещении не обнаруживалось противника, то пошедший туда велич просто нагонял нас.
  - Господин, вам не стоит идти впереди, враги могут вас ранить! - Крикнул бежавший сзади меня велич, но я его проигнорировал.
  И вот проход наконец-то окончился дверью, ныне запертой. Поскольку я бежал впереди, то мне и выпала честь пробить преграду. Активировав амулет силы, я разогнался и без проблем выломал вполне хорошую дверь.
  Мы выбежали на просторный двор, бывший под открытым небом. Посреди этого двора кипела ожесточённая битва между двумя десятками закованных в тяжёлые сверкающие латы воинами и тремя мужчинами с посохами, и нашими разведчиками. Бедным величам приходилось туго, несмотря на их магическую силу. Они ведь всё-таки не развивали магию открытого боя и подобные заклинания.
  - В бой! - Прокричал я, бросаясь вперёд. Ближайшего воина, не только обернувшегося в нашу сторону, я ударил мечом, не останавливаясь. Бежавшие следом гвардейцы добили его и продолжили бег.
  Вражеские солдаты уже повернулись в нашу сторону и те, кто не бился с разведчиками, а только оттеснял их, бросились на нас. Их было десятеро. Нас одиннадцать. Да ещё и я помогал себе магическими фокусами.
  Скороговоркой выкрикнув два заклинания, я бросил в двух бегущих именно на меня солдат огненные шары, бессильно разбившиеся об их доспехи. Но это несколько сбило противников, благодаря чему я получил преимущество.
  Взмахнув мечом, я диагональным ударом старался зацепить обоих противников. Один, используя инерцию, просто пригнулся, пропустив меч над головой и ударив своим коротким клинком меня в бок, не причинив вреда. А вот второй закрылся от моего удара щитом, который упал на землю двумя аккуратно разрезанными частями. Вместе с головой воина.
  Чёрт, здесь мне задерживаться нельзя, разведчики пусть и не были под тем же напором, что минутой раннее, но всё равно задыхались. Нужно хотя ы солдат ликвидировать, а с магами они разберутся.
  Взмахом меча, заставив отойти от себя бросившегося было вражеского солдата, я побежал вперёд. Набрав максимальную скорость, я выставил меч вперёд и, используя его как копьё, налетел на теснивших одного разведчика солдат. Мой меч вошёл точно в грудь одному солдату и разворотил плечо второму.
  Разведчик тут же воспользовался этим и невероятно быстрыми движениями, буквально на глазах едва ли не растворяясь в воздухе, он расправился с оставшимся противником. Быстро кивнув мне в знак благодарности, он бросился на помощь товарищу. Ну а я замер на месте. Так, что же мне делать?
  Можно побежать к величам гвардейцам и помочь разобраться с врагами, а можно вступить в бой с магами, что очень рискованно, но зато это окажет серьёзную помощь. Решено, помогу магам!
  Только я сделал шаг в их сторону, как в спину меня что-то с невероятной силой ударило, перед глазами всё завертелось, а в ушах раздавался исключительно оглушающий гром...
  
  ОТСТУПЛЕНИЕ
  
  Сирус Мериан, маг уровня "мастер", а по совместительству управляющий секретной добывающей колонией, используя весь свой потенциал и талант, подавлял удивительно сильного, но всё равно уступающего в искусности вторженца.
  Это какую же наглость надо было иметь, чтобы так наго напасть всего лишь втроём на охраняемое и секретное место! И, что самое поразительное, так это то, что незнакомцы с удивительной ловкость расправились с несколькими солдатами и за несколько секунд убили не успевших защититься помощников Сируса.
  Но тут уже Мастер показал, на что он способен. Он, один из сильнейших магов графства, просто не имел права проиграть каким-то разведчикам! И он показал свою мощь, в одиночку вытеснив едва сопротивлявшихся противников на задний двор, где вместе с помощниками и солдатами принялся уничтожать вторженцев.
  Неизвестные враги не могли сопротивляться больше пяти минут, но уже на третью минуту во двор, где и шёл бой, ворвался ещё десяток солдат в чёрных доспехах с изображённым на кирасах белым волком. Мастер не знал, кому может принадлежать это знамя, что его немало удивило.
  Впрочем, каких-то десять воинов, пусть и обвешанных амулетами, не смогут что-то изменить. Солдаты графа пусть и не сильнейшие воины, но их выучка и опыт, известная даже в далёких графствах, делала солдат на голову выше любого противника.
  Но вдруг что-то пошло не так! Сначала бегущий впереди всех воин одним ударом отрубил голову солдату, разрубив и его щит! Сирус почувствовал именно в этом воине огромное количество магии, не только снаружи, но и внутри. Это ещё больше потрясло мага, ведь он не знал таких глупцов, кто пожертвует драгоценным временем на обучение военному делу, бросив магию!
  - Прекрати сопротивляться, твоё поражение неминуемо! - Говорил Сирус вражескому магу, едва сдерживающему напор силы противника. На что тот лишь хмыкнул и ответил шепчущим голосом:
  - Ты даже не представляешь, кто нами командует.
  Мастер разозлился от наглости проигрывавшего противника и усилил напор, заставив того отступить на два шага назад. Сирусу было плевать, кто командует этими самоубийцами! Хотя... если это тот странный воин, просто окутанный магией, то, возможно, следует ждать сюрпризов. И они не заставили себя ждать.
  Громкий взрыв оглушил всех сражавшихся, а мощная взрывная волна подняла тучу пыли, заставившую противников в спешке отбежать друг от друга. Даже Сирус отступил, ибо почувствовал небывалый магический всплеск. А причина могла быть только одна. Эти глупцы, работники шахты, использовали предназначенную для сбивания гарпий и прочих существ магическую пушку для атаки по сражавшимся!
  Архимаг магическим рывком перенёс своё тело к сгруппировавшимся на одном конце двора своим союзникам. Не желая ждать, когда пыль осядет или когда враги атакуют, маг использовал простейшее заклинание воздушного потока и рассеял пылевое облако.
  Увиденное потрясло всех. И не понёсших никакие потери величей, готовых к бою, и сильно прореженных защитников крепости, и в особенности магов, у которых просто челюсти отпали.
  Посреди двора, окружённый ровным выжженным кругом, стоял воин. Шлем с его головы от мощного взрыва слетел и лежал в нескольких метрах от него, а сам воин стоял неподвижно, слегка склонив голову. Но самым шокирующим было то, что магический снаряд - длинной копьё, начинённое взрывающимися заклинаниями, - пробил тело воина насквозь, войдя в спину чуть левее позвоночника и выйдя из груди.
  Величи с ужасом видели, как кровь их главнокомандующего чуть ли не ручьём стекает по копью. Казалось, ещё немного, и их командир замертво упадёт. Но этого не происходило, и только разведчики и маги защитников видели полную картину происходящего.
  Если взглянуть магическим зрением, то можно увидеть, что воин просто сияет от переполнявшей его энергии! Пробуждавшаяся лишь единожды в полной своей мере, во время помощи водяным, эта энергия проснулась вновь, удерживая жизнь и разум человека. Больше всего энергии было в том месте, где проходило копьё, ведь оно взорвалось немногим позже пробивания тела человека.
  Внезапно воин выпрямился, подняв голову. Из его рта стекала тоненькая струйка крови, что делало его лицо донельзя страшным. Не в плане уродства, конечно... А глаза. Повернув голову, воин таким взглядом посмотрел на защитников крепости, что те невольно отпрянули. Глаза человека в прямом смысле слова горели пламенем, зрачки покраснели, а из белков выходил быстро рассеивающийся оранжевый туман.
  - Это... было... больно... - хриплым, но громким голосом произнёс воин, невероятно быстрым движением ухватившись за копьё.
  Мгновение, и все присутствующие в ужасе ахнули, ибо воин вырвал из своего тела копьё. Не успела железка звякнуть о пол, как раны на теле воина затянулись. Он с хрустом размял тело и сделал шаг в сторону оставшихся защитников. Но те, уже отступившие назад, и даже Сирус Мериан отступил, выдохнули облегчённо, когда воин остановился около своего меча и не пошёл дальше.
  Подняв оружие, он внимательно осмотрел его, и под взглядом воина меч стал накаляться добела! Ещё мгновение - и меч вспыхнул ярким пламенем! Воин медленно опустил меч, оставляя огненный след в воздухе. Сирус видел, как энергия быстро исчезает, впитываясь обратно в незнакомца.
  Ну а Глеб полностью исцелился.
  "Чувствую себя Евпатием Коловратом, только он погиб, а я жив" - Про себя усмехнулся Глеб. После выплеска внутренней силы он чувствовал себя на редкость бодро, а настроение было отличное. Именно поэтому едва не погибший главнокомандующий армией объединения произнёс, глядя на потрясённых защитников крепости:
  - Я даю вам возможность сдаться. Даю слово, что ни одному из вас не будет причинён вред без имеющейся на то причины. - И он показательно убрал в ножны свой меч, мгновенно погасший и принявший своё изначальное состояние.
  - Мастер, атаковать его? - Спросил шёпотом Сируса один из его помощников. Старый маг посмотрел на юного глупца и, покачав головой, ответил:
  - Мне моя жизнь дорога, хотя ты можешь попробовать. Если ума не хватает понять то, что сейчас произошло.
  - Но Мастер...
  - Он жив и здоров после прямого попадания из магической установки! - Маг отвечал исключительно ментально, ибо ругаться вслух было рискованно. Выплеснув эмоции, маг, опустив свой магический посох, уже вслух громко произнёс. - Я сдаюсь на милость победителей!
  Вслед за ним все воины опустились на колено, положив перед собой мечи. Это был знак окончательного и безоговорочного поражения.
  А Глеб думал только об одном:
  - Если Кирва узнает, что сейчас было, мне конец.
  
  Глава 3.
  
  - Глеб, чтоб тебя дракон разорвал, ты с ума сошёл?!
  Архимаг узнал. А как ему не узнать, если мой заместитель, чтоб его, был обязан уведомлять Кирву обо всех важных происшествиях. К сожалению, мне не удалось убедить Керита, что разорванные и окровавленные доспехи на мне - это так, ничего серьёзно. Не помогли даже доводы, что у меня ни малейшей раны на теле.
  - Валерий Кириллович, чего вы волнуетесь? Всё ведь закончилось благополучно, а часть вражеских солдат, включая мага уровня "мастер" перешли на нашу сторону и согласились продолжать нести вахту на стратегически важных шахтах. - Попытался я оправдаться хорошей новостью.
  Да, не зря мне пришлось терпеть боль. После демонстрации моих возможностей (От которых я сам чуть коньки не отбросил), противники тут же сложили оружие. А главный в этой крепости, некто Сирус Мериан, вообще присягнул мне на верность. Мои разведчики, к счастью практически не пострадавшие, а просто уставшие, смогли проверить ментально намерения мага. Он действительно хотел мне служить.
  Но Кирву такое прибавление в армии не убедило. Уж очень он боялся, что одна из ключевых фигур его плана, то есть я, внезапно исчезнет с шахматной доски. А это будет означать серьёзные проблемы.
  - Глеб, пойми, кроме тебя и твоего Искусства ничто не способно достаточно быстро воссоединить королевство! - Продолжал ругаться маг.
  Да, кстати, полезная штука, эти переговорные амулеты. Хрен кто на ковёр вызовет! А по телефону что угодно можно стерпеть.
  - А вы? - Спросил я. - Неужели вы не способны командовать войском, используя свой намного больший опыт, нежели мой?
  На том конце "провода" старик тяжело вздохнул, от чего у меня побежали мурашки по спине. Я ни разу не видел мага ни подавленным, ни испуганным, ни даже потрясённым, поэтому этот вздох, в котором чувствовалась боль, страх и... отчаяние... пробрал меня до глубины души.
  - Эльфы вышли на след моих разведчиков, и уже скоро они найдут того, в чьих руках находятся стратегически важнейшие документы, - ответил Кирва шепчущим голосом. - Я стараюсь им мешать по мере возможностей, но через месяц-полтора мне придётся столкнуться с элитой вражеской магической братии. Поэтому я сейчас изо всех сил стараюсь создать для тебя как можно больше големов и артефактов. Потом мне будет просто некогда.
  - А эти маги не выйдут и на меня? - Забеспокоился я. Сражаться с магами, как показала практика, мы пока не способны.
  - Их не заинтересуют дрязги каких-то недоразумных, поэтому они сконцентрируются на мне. - Пояснил Кирва. - Тем более, что на время нашего противостояния я с тобой не буду никак связан. Ни денежной поддержки, ни связи по амулетам, ни подкреплений. Поэтому поспеши с победой над графом. У тебя должно быть собственное графство до того, как я отправлю тебе последние войска.
  - Позвольте спросить. Величей вы мне тоже передадите? - Вопрос действительно важный. Каждый велич стоит двух, а то и трёх големов.
  - Всех простых солдат до единого. - Подтвердил мои надежды маг. - Ты получишь пять тысяч восемьсот величей воинов с семьями, но всё их снабжение, включая магические артефакты, будет на тебе.
  Да! Это замечательные новости! Получается, у меня будет шесть тысяч самых сильных воинов континента! С такой армией объединение королевства - вопрос времени. Правда, есть и другие значительные проблемы...
  - В общем, Глеб, я надеюсь на тебя, - произнёс Валерий Кириллович, - постарайся больше так не рисковать. И не забудь о поисках Хранителей. Возможно, их дары помогут раскрыть твою силу полностью.
  - Я всё понял.
  - Тогда до свидания. И поторопись, любая задержка может спутать карты.
  И маг отключился. Вздохнув, я вытер выступивший незнамо с чего пот со лба, убрал амулет и вышел из кабинета. За дверью, как и ожидалось, стоял Керит, склонивший голову. Стыдно? То-то же, а то взял моду - начальство сдавать!
  - Господин, у меня не был выбора, господин Архимаг лично приказал...
  - Всё в порядке, Керит, - я ободряюще похлопал его по плечу, - именно такие как ты больше всего ценятся. Мне, как выяснилось, был необходим разговор с Архимагом. И ты поступил так, как нужно, не поддавшись эмоциям. Я благодарен тебе.
  - Спасибо, господин главнокомандующий! - Обрадованный минувшей расправой заместитель вытянулся и отдал честь, словно мы были на официальном мероприятии.
  - Ладно, друг, пойдём. Насколько всё готово? - Спросил я, двинувшись к выходу из донжона.
  - Станция установлена, связь налажена, армия и обозы готовы выступить прямо сейчас, - ответил велич.
  
  ***
  
  Мы покидали крепость как триумфаторы. Конечно, не было ни звука оркестра, ни радостных криков или чего-то подобного. Просто за нашей спиной оставались две важные крепости, над которыми развевался образ белого волка, которые ещё утром принадлежали графу. А дальше нас ждут просто изнурительные переходы от одного баронства к другому. Не думаю, что нам смогут оказать хоть малейшее сопротивление.
  - Господин главнокомандующий, вот пленники. По вашему приказу мы допросили каждого, результаты предоставлены сотнику Наирену. - Отчитался разведчик, когда мы добрались до того самого моста, который хотели сначала взорвать.
  - Благодарю. - Кивнул я величу. - Все трофеи передайте переписчику.
  - Так точно, господин главнокомандующий. - Велич отдал честь и побежал раздавать команды нескольким големам, мёртвой хваткой держащим потрясённых при виде нашего войска солдат, мирно спавших ещё несколько часов назад в своих казармах.
  Несмотря на то, что передвигались мы достаточно быстро и от плана не отставали, я волновался. Складывалось чувство, что мы везде опаздываем. Возможно, на это повлияла задержка в крепости, не знаю. Но я опасался, что и в деревне, до которой мы доберёмся уже через час-полтора, придётся задержаться.
  Поэтому я подозвал Керита, ехавшего рядом, и сказал ему:
  - Напомни мне, каков гарнизон в деревне?
  - Десять наёмников-пехотинцев, плюс возможно столько же деревенского ополчения, хотя оно вряд ли есть. - Ответил заместитель.
  - Отлично. Тогда собери отряд из пятнадцати всадников, пусть они отправятся вперёд и возьмут деревню.
  - Господин, можно отправить наш авангард вперёд. Тридцать всадников вполне успешно возьмут деревню, а големы вокруг деревни перехватят любого. - Предложил велич.
  - Отлично! - Потёр я довольно руки. - Отдавай приказ и добавь, чтобы постарались никого не убивать. Максимум покалечить, но лучше просто взять в плен.
  В достаточно крупную деревню мы входили как победители. Конечно, никто нас не встречал с радостными криками, но и на вилы поднять не пытались. Вообще, местный народ на диво спокоен к смене власти. Видимо, это происходило настолько часто, что крестьяне просто перестали реагировать.
  Деревня на самом деле была крупной, что меня несколько удивило. Откуда на самой границе, в месте, где нет достаточно крупных городов, где не проходят и близко крупные торговые пути, и где нет даже достаточного количества пахотных земель - одни холмы и лес. Об этом я и спросил Керита, на что тот, проявляя завидную осведомлённость, ответил:
  - Местные горные хребты славятся своим богатством на драгоценные руды, поэтому сюда и стягивались различные рудознатцы и наёмники, услуги которых просто необходимы горнякам.
  - Стягивались? А сейчас не стягиваются? - Удивился я.
  - Насколько я успел узнать, граф взял под контроль эту деревню и ввёл огромные налоги на добычу любой руды, - пояснил заместитель, - в итоге, доходы населения значительно упали, люди стали разъезжаться, и в итоге деревня грозила вымереть, а граф бы вполне спокойно, не теряя репутации, поставил здесь крепость.
  - И зачем такой долгий путь? - Удивился я. - Если земли принадлежат ему, то мог бы и без оглядки на местных ставить крепости.
  - Всё дело в том, что большинство владений графа - это вассалы, тогда как окружающие его сильные соседи и без вассалов сильны и владеют обширными территориями, - сказал заместитель, - и если граф начнёт притеснять своих вассалов, то грозит потерять их поддержку и вообще лишиться независимости.
  - Интересное дело, - задумчиво пробормотал я, поглаживая всё отрастающую бороду, - получается, наш первый крупный противник сам по себе слаб? Это многое меняет. И что-то мне подсказывает, что основное войско графа составляют солдаты от вассалов.
  - Возможно, - не стал отрицать велич, - и что нам это даёт?
  - Это значительно меняет наши планы. - Покачал я головой, вздохнув. Видя непонимающее лицо заместителя, я пояснил. - Смотри, в данный момент мы для покорённого народа выглядим очередными захватчиками. Соответственно, наша власть держится исключительно на силе. А что будет, если мы уничтожим войско графа, состоящее из сынов подконтрольных нам земель? Нас возненавидят.
  - Но ведь мы не можем не вступать в бой, - сказал велич, нахмурившись.
  - Вот именно. - Вздохнул я снова. - Поэтому нужно что-то придумать. И как можно скорее. Почти наверняка придётся снова задействовать разведку...
  В деревне мы надолго не задержались. Все пленённые солдаты, за исключением офицеров, были выходцами из местного населения. Граф же присылал только управляющих, надзирателей и офицеров для командования ополчением. Поэтому первым очевидным шагом, после тщательного допроса, конечно же, было освобождение военнопленных.
  Дальше я провёл личный разговор с местным старостой. Не с управителем, нет, а именно с народным представителем. Из-за притеснений графа он имел достаточно ограниченную власть, в основном разрешая бытовые споры, но теперь я планировал сделать его главой деревни. Разговор вышел долгим, и в основном я занимался прощупыванием этого человека, оказавшегося вполне достойным.
  Перед разговором со старостой я ознакомился с частью основных документов, в основном касающихся расходов и доходов с этой деревни. Налоги были поистине грабительскими, но приносили существенные деньги владельцу деревню. Но, как выяснилось уже из разговора со старостой, сама деревня требовала материальных вливаний.
  Керит, с которым мы провели короткий разговор, предложил одну дельную мысль. Освободить население от налогов полностью, но и не вливать ни единой монеты. Пусть деревня сама себя обеспечивает, но единственное, что я требовал твёрдо - беспрекословное подчинение всех жителей деревни и старосты в частности моей власти. Никаких исключений.
  Вдобавок ко всему требовалось решить дело с добычей руд, ведь просто так оставлять это золотое дно было преступно. У меня уже появилось несколько идей, в том числе и создание собственного скупочного пункта в самой деревне, чтобы все добытчики имели возможность оперативно и по хорошей цене продать руду. И мне выгода, и им. Но это потом.
  - Значит так, - начал я произносить заключительные слова в разговоре со старостой, - сейчас вы созовёте всех жителей деревни и при всех признаете свою власть и объявите мои приказы. Их полный список вы получите от моего заместителя.
  - Я всё понял, господин, - кивнул мужчина лет пятидесяти, староста. - Можно один вопрос?
  - Конечно, - кивнул я.
  - У вас хватит сил победить графа? Просто если вы проиграете, то нас всех ждёт серьёзное наказание. - Староста был предельно серьёзен. И тут я решил прощупать почву.
  - Скажите, а граф призывал ваших мужчин для службы в своей армии?
  - Да, тридцать четыре мужчины служит в дальних землях графа, - подтвердил староста, - а те, кого вы отпустили сегодня, родом из тех земель, где служат наши мужчины.
  - Спасибо, я всё понял. - Кивнул я. - А теперь попрошу на выход.
  Всё прошло достаточно быстро, чему я был несказанно рад. Естественно, даже для такой мелкой победы мне пришлось надеть парадный доспех, броню для танка, чтоб её. Но в принципе я был очень доволен. Прибыльные земли, важнейшая информация и почти полное избавление от бумажной волокиты. Староста сам всё сделает.
  И в довершение ко всему, когда мы выходили из деревни по направлению к центру этого баронства, нас встретили амнистированные солдаты. Те самые сорок всадников, чьих коней вели вместе с обозом, благо, в местных казармах нашлось достаточно еды для них, и десять пехотинцев. Хотя, в нательных рубахах и простых штанах они все смотрелись одинаково.
  - Господин! - Вышел вперёд и присел на колено один из солдат, когда я жестом приказал колонне остановиться. - Позвольте обратиться к вам!
  - Что вам нужно? Только быстро, война не терпит промедлений, - произнёс я, натянув на лицо маску истинного короля - минимум эмоций, максимум надменности. Хотя самому было смешно.
  - Мы все... господин, мы хотим присягнуть вам на верность! - Неожиданно произнёс не поднимавший головы воин. - Мы слышали, что вы хотите одержать победу над графом. И мы бы хотели сражаться на вашей стороне в этой войне!
  - А что вам мешает просто вернуться домой? - Удивился я.
  - Граф семь лет назад издал указ, по которому любой солдат, без приказа покинувший место своей службы, объявляется дезертиром и подлежит суду. - Ответил воин. - Мы уже преступники, раз не мертвы. И... от имени всех бывших солдат гарнизона прошу вас принять от нас клятву верности и позволить сразиться с графом!
  - Что скажешь, Керит? - Повернул голову, спросил я.
  - Думаю, не стоит разбрасываться воинами, - ответил заместитель, - гарнизоны в городах долины достаточно объёмны, чтобы иметь подавляющее преимущество над графом.
  - Хм, ну что же... - я повернул голову в сторону замерших в ожидании амнистированных воинов. - Я приму вашу клятву прямо сейчас. Вы станете равноправной частью моего войска, примите законы моей власти и будете сражаться за мой флаг.
  - Мы согласны, господин. - Ответил не только стоявший на колене воин, но и бывшие за его спиной солдаты.
  Выйдя вперёд, я слез с коня, громко опустившись на землю. Мои массивные доспехи грохотали, как самый настоящий танк, но внешне увеличивали мои габариты, что было одним из самых важных качеств. Я возвышался даже над самым высоким из собравшихся мне присягать. К сожалению, отработанной процедуры принятия присяги у нас не было, но это же не повод отказываться от полусотни солдат?
  Все воины вышли вперёд и опустились на одно колено. На несколько минут повисла тишина, отчего я несколько занервничал, но тот воин, что говорил со мной перед этим, громко закричал слова клятвы:
  - Перед лицом богов, вверяя свою честь и жизнь на их суд клянёмся! С полной отдачей нести службу под флагом белого волка, сохраняя честь и доблесть настоящих воинов!
  - Клянёмся! - Прокричали все. Хм, а мне это нравится, хоть прямо сейчас записывать клятву.
  - Защищать владения своего феодала, его честь и имущество! - А вот это мне не очень нравится, но сойдёт.
  - Клянёмся!
  - Следовать законом, установленным феодалом, тщательно следить за их исполнением и карать провинившихся по всей строгости закона!
  - Клянёмся!
  Все присягавшие на верность встали, давай понять, что клятва окончена. Вот и отлично, а то долгие церемонии мне не очень нравятся. А теперь, видимо, слово за мной? Ну что же, скажем пару торжественных фраз, да и покинем наконец эту деревню.
  - Отныне вы все солдаты моего войска! И наравне с моей личной гвардией вы будете охранять честь и достоинство меня и моих подданных. Керит, займись распределением наших новых соратников.
  - Как прикажете, господин. - Кивнул сотник и, спрыгнув с коня, направился к новобранцам. Дабы не задерживать нас больше необходимого, он сразу направил их к оставшемуся в конце колонны обозу.
  И вот пополнившееся войско идёт дальше. Небо уже потемнело, солнце давно скрылось за вершинами гор, но войско неустанно двигалось вперёд. А заночевали мы уже во взятом городке Треимери.
  
  ***
  
  Весь север долины мы взяли меньше, чем за четыре дня, большую часть из которых тратили на установку пока что временных станций, а возвращались по берегу реки, захватывая оставшиеся баронства. Карта моих владений стремительно расширялась, а я уже мог назвать себя графом, пусть и с натяжкой. В войске остался всего один взвод големов, а остальные остались в захваченных центрах баронств и важных крепостях в качестве гарнизона.
  Но численность армии уменьшилась не сильно, ведь в каждом взятом городе находились солдаты, которые тоже не сильно хотели воевать, только желали вернуться домой. А если учесть, что с нами шли уже присоединившиеся солдаты, которым я пообещал хорошее вознаграждение после победы над графом, то армия моя увеличилась почти на две сотни воинов..
  Архимаг сообщил, что уже через три-четыре дня пришлёт мне ещё один батальон големов, чему я был несказанно рад, но больше бы обрадовался сотне величей. Мне они как-то больше нравятся, чем деревяшки. Впрочем, грех было жаловаться на пополнение армии в полтысячи умелых и исполнительных воинов.
  - Господин, что вы будете делать с войском графа? - Спросил Керит, когда размеренно шли по утоптанной дороге к Аридейре, бывшей совсем рядом.
  - Есть у меня одна мысль, - признался я, - за сколько вы сможете построить мост?
  - Если задействовать все силы, то за два-три дня, - ответил велич.
  - То есть, если мы начнём сразу по прибытии в деревню, то успеем построить переправу за несколько дней до того, как граф с войском подойдёт к выбранному нами для боя месту?
  - Да, - кивнул Керит.
  - Скажи мне, друг, а какое поселение с той стороны реки будет ближайшим к нашему мосту? - Уточнил я.
  - Албери, столица графства, - ответил не понимающих, куда я клоню, заместитель.
  - В нашей армии есть около полсотни тех, кто были единственными мужчинами в семье, а из-за призыва в армию им пришлось оставить на произвол судьбы свои семьи. - Сказал я, - И я хочу их демобилизовать, оставив им имущество и выплатив каждому по пять золотых. А теперь скажи мне, Керит, куда направится демобилизованный, спешащий домой солдат, в первую очередь?
  - Домой? - Предположил велич.
  - Он пойдёт в трактир и напьётся. Деньги есть, свобода дана, а скоро вернётся в семью. А теперь скажи мне, граф начал собирать армию?
  - Да, все вассальные земли дали ему отряды воинов, всего получилось около шестисот плохо вооружённых крестьян.
  - И где граф собирает свою армию?
  - В Албери, - всё ещё не понимая, что я хочу сказать, ответил заместитель.
  - У графа нет столько места, чтобы разместить в казармах такую армию, поэтому солдаты будут размещены на постоялых дворах города. Где уже вовсю будут отмечать демобилизованные солдаты, рассказывающие, какой хороший правитель противостоит графу, какой он щедрый и справедливый. Теперь понимаешь? - Спросил я заместителя.
  - Вы хотите таким образом подорвать боевой дух армии графа? Или, может быть, хотите, чтобы часть войска перешла на вашу сторону или отказалась биться вообще? - Догадался наконец-то велич.
  - Наконец-то, - выдохнул я облегчённо, - но остаётся самая главная проблема - маги. Граф имеет личное войско в две сотни элитных наёмников и почти десяток разношёрстных магов, среди которых есть и мастера. Конечно, мы можем собрать наших разведчиков в кулак и тем самым подавить вражеских магов и обеспечить себе уверенную победу, но это слишком рискованно.
  - Возможно, удастся организовать на них засаду, или же в бою атаковать силами вашей гвардии. Не думаю, что крестьяне и даже "элитные" войска графа нас хотя бы задержат. - Предложил Керит, но я покачал головой.
  - Нам предстоит это тщательно обдумать, поэтому жду всех старших офицеров и тебя завтра в полдень. - Сказал я. - А теперь ты мне скажи, что там с южными землями?
  - Разведчики буквально несколько часов назад вернулись в деревню и ожидают лично вас для разговора, - ответил Керит, сам удивившейся подобным поведением разведки.
  - Что-то серьёзное?
  - Один из разведчиков серьёзно ранен, двое отделались лёгкими ранениями. - Нахмурился Керит, положив руку на рукоять своего клинка.
  - Так, это уже интересно, - произнёс я задумчиво, - кто мог такое сделать с нашими разведчиками? Надеюсь, это не спутает нам планы.
  
  ОТСТУПЛЕНИЕ
  ТРИ ДНЯ НАЗАД, ЮЖНЫЕ БАРОНСТВА ДОЛИНЫ, РАЗВЕДКА
  
  Стандартный отряд из трёх разведчиков быстро, но с осторожностью передвигались по землям южного баронства, двигаясь по следу чёрной магии. С каждым километром эманации тьмы усиливались. Уже давно исчезли все птицы, животные если и попадались, то в крайне неприглядном виде.
  Бедные звери были кем-то садистски убиты, вскрыты и, что самое страшное, полностью обескровлены. К сожалению, разведчики небыли сведущи в чёрной магии и даже не знали всего разнообразия обитателей Лайдайи, чтобы понять, что их ждёт.
  Но этих величей не взяли бы в разведку, не будь они талантливыми следопытами и... убийцами. Им множество раз приходилось ликвидировать различных личностей в самых разных уголках континента, поэтому разведчики не боялись и были готовы к отражению любой атаки.
  В какой-то момент не только животные стали попадаться мёртвыми, но и сама природа стала умирать. Всё больше попадалось чёрных деревьев со скрюченными ветками, которые очень быстро вытесняли живой лес. А эманации чёрной магии всё усиливались. И вот лес расступился, а перед величами предстала деревня.
  Деревня была небольшой, на тридцать домов всего. Но сейчас там никого не было. Частокол во множестве мест был проломан, брёвна вытащены из земли и отброшены на большое расстояние, а почти от всех домов остались лишь обугленные остовы. Разведчики тут же обнажили клинки, приготовили атакующие заклинания и медленно вошли в деревню, где разделились для осмотра.
  Самым странным было то, что не было ни одного трупа. Следы крови были, попадались даже части тела, но самих тел не было. Зато были следы волочения, ведущие все в одном направлении - к западным воротам. Но разведчики продолжали осмотр деревни, выискивая малейшие детали, могущие оказаться важными.
  Один из разведчиков, двигаясь вдоль деревенской стены, замер. Прямо перед ним, словно цветок на пепелище, лежала молодая девушка. Она была одета в слегка испачканную белую ночную рубашку, её длинные светлые волосы точно подходили к бледной, как у больного, коже. Разведчик осторожно приблизился к телу и, коснувшись плеча девушки, перевернул её на спину.
  Девушка была на диво хороша, её тонкие, почти аристократичные черты идеального лица, без единого дефекта, совершенно не подходили к этому месту. Разведчик приложил руку к шее в том месте, где была сонная артерия. Пульса не было.
  Но, убрав руку от шеи девушки, разведчик увидел на своей перчатке следы свежей крови. Повернув голову тела, он увидел на шее, точно там, где проходила артерия, две глубоких дыры, словно девушку убили шилом. Но больше ничего интересного не было. Разведчик отошёл от тела и двинулся дальше.
  Он сделал только два шага и замер. Острый слух велича, усиленный тренировками и магией, уловил позади тихий шорох. Резко обернувшись и встав в боевую стойку, разведчик увидел стоящую на ногах мёртвую девушку, сверлящую его голодным взглядом красных глаз. Девушка зашипела, сгибаясь и открывая рот, в котором отчётливо были видны два длинных клыка.
  Со скоростью выпущенной из самого тугого лука стрелы девушка рванулась на разведчика, который сделал лишь один короткий шаг вперёд. Тело девушки пронеслось мимо него и упало, а голова отделилась от тела и покатилась по земле. На окончательно мёртвом лице застыла уродливая маска яростного хищника.
  - Внимание всем. - Разведчик взял амулет связи и связался со своей группой. - Остерегайтесь трупов, они могут оказаться маскирующимися монстрами.
  Убрав амулет, разведчик двинулся дальше. Через три минуты группа стояла около западных ворот, куда вели следы волочение. Дальше они по прямой уходили в одну сторону - в чёрный лес, за которым виднелись шпили крепости или замка. Группа уверенно двинулась по следам, сообщив другим группам о своём маршруте.
  На следующий день группа не вышла на связь.
  А в это время другая группа вышла на выжженный, ещё дымящийся участок дороги, просто усеянный телами. Перевёрнутые телеги, тела лошадей, изуродованные трупы и подавляющие эманации смерти. Разведчики стали осторожно приближаться к этому месту, когда амулет связи ожил:
  - Внимание всем. Остерегайтесь трупов, они могут оказаться маскирующимися монстрами.
  Разведчики удвоили осторожность и, приблизившись к ближайшему трупу, магическим усилием перевернули его на спину. Это был бледный, как все остальные, мужчина, на груди которого красовались четыре глубоких полосы, близких друг к другу. Похоже на удар когтями.
  Соблюдая осторожность, один из разведчиков достал кинжал и, приблизившись к телу, вонзил клинок в грудь трупа, туда, где было сердце. Точно, без промаха. И тут же мужчина ожил, широко раскрыл глаза с красными зрачками, закричал ужасным нечеловеческим голосом, обнажая длинные белые клыки, и осыпался прахом.
  И тут же все, до единого, трупы поднялись на ноги и дико закричали. Это были не нормальные разумные, но дикие звери, принявшие человеческий облик. Их было около трёх десятков, что не было обнадёживающим фактором для не дрогнувших величей, приготовившихся к бою.
  Но на них не стали нападать. Наоборот, монстры как-то жалобно зашипели и разошлись в стороны. Тонкий слух разведчиков уловил едва слышные шаги, приближающиеся со стороны леса. Профессионалы мгновенно определили, что приближалось два прямоходящих существа, весом как простой разумный. И точно, из леса, расплываясь, но не скрывшись от магического взгляда разведчиков, выплыли две фигуры.
  Выглядели они как представители местного народа, но имели бледноватую кожу. Одеты были в обычную походную одежду, без единой металлической вставки. Из оружия лишь жалкие рапиры на поясах. Эти двое незнакомцев, выглядевших как двое молодых мужчин, внимательно оглядывали разведчиков прожигающим взглядом красных глаз, неспешно приближаясь.
  Внезапно разведчики ощутили мощнейшее воздействие магии, причём, ментальной. И если бы они не были мастерами именно в этом направлении магии, то наверняка бы уже проиграли бой. А так вредоносное воздействие просто бессильно прошло мимо воинов, не рисковавших сразу атаковать.
  - Какой интересный ужин к нам пришёл! - Широко улыбнувшись, один из мужчин облизал губы. Второй посмотрел на него с недовольством и произнёс с такой интонацией, словно извинялся:
  - Прошу нас простить, но мы вынуждены убить вас дабы утолить свой вечный голод.
  Две фигуры на глазах растворились в воздухе, но это лишь так казалось, ибо на самом деле они так быстро двигались, что увидеть их было проблематично. Разведчики стояли спина к спине, готовые ко всему. Вот один стремительным взмахом кинжала отбил выпад рапиры, едва не разрубив клинок противника.
  И тут же на разведчиков посыпался град ударов, стремительных и смертельно опасных. Удары были очень быстрыми и сильными, от чего первые небольшие, но кровоточащие раны появились на телах величей.
  Так дальше продолжаться не могло. Один из разведчиков, поймав момент, использовал заклинание самостоятельного удара. Длинный кинжал, наполненный магией, сам нашёл врага и ударил точно ему в грудь. Монстр лишь успел ударить рапирой в ответ, а та пробила плечо велича, не причинив ему особого вреда. Это ведь не меч. А сам враг, застонав, на глазах задымился и через секунду осыпался на землю гнилыми костьми.
  Второй вампир отошёл в сторону, смотря на противников полными ненависти глазами. Осмотрев отошедших в сторону слуг, тупых существ, ни на что не годных, он коротким ментальным посылом приказал атаковать. И три десятка монстров, с громким яростным рыком, навалились на разведчиков.
  Те использовали весь потенциал своих мощных тел, развивая большие скорости и каждым ударом уничтожая одного противника. Активно использовалась магия, оказавшаяся эффективной. Но перед смертью монстры успевали оставить царапину на телах величей, которые стали уставать от потери крови.
  А стоявший в стороне мужчина, одуревший от запаха крови, пригнулся и молнией рванулся на ближайшего разведчика. Тот, сдерживавший напор сразу семи монстров, не успел среагировать. Мужчина выпрямил пальцы на руке и сильнейшим ударом ударил велича в бок, пробивая его насквозь. Разведчик от невыносимой боли выгнулся, от чего пропустил несколько очень болезненных ударов от мелких монстров, принявшихся раздирать раненого.
  А мужчина, отогнав от израненного и умиравшего противника мелких слуг, нагнулся и, втянув запах невероятно манящей крови, открыл рот, обнажив длинные клыки, и нагнулся к шее. Но остальные два велича, почувствовав критическое состояние товарища, не задумываясь активировали все свои боевые амулеты.
  Волна пламени испепелила их противников, не причинив вреда самим величам. А следующее мощное заклинание воздуха, имевшее подходящее название "таран" отправило склонившегося над величем монстра в полёт до ближайшего дерева. Бедное дерево переломилось пополам, а тело мужчины продолжило движение, проломав высохшие кусты и остановившись от удара об второе дерево.
  - Внимание всем! - Один из разведчиков, пока его товарищ использовал исцеляющие амулеты на раненого, связался по амулету со всеми группами. - Говорит группа два, мы атакованы группой монстров. Некоторые из врагов разумны и опасны! Один из нас серьёзно ранен, мы отступаем!
  Использовав на себя часть ресурса исцеляющего амулета чтобы остановить кровь, разведчик применил остальное на умирающего товарища, подарив ему ещё несколько часов жизни. Теперь бы только добраться до Аридейры, а там ресурса станции может хватить для спасение товарища.
  
  КОНЕЦ ОТСТУПЛЕНИЯ
  
  - Кто? - Глядя на изуродованное тело велича, живого только благодаря огромному магическому ресурсу станции и своим товарищам.
  - Неизвестные монстры, - ответил второй разведчик из группы, рука которого была зафиксирована на груди.
  Кто-то не просто сломал кости, но и оторвал часть мяса. От вида величей, которым оперативно присланный Кирвой лекарь оказывал посильную помощь, меня поначалу сильно испугал. Но теперь я чувствовал, как в груди разжигается пожар, а руки до крови сжимаются в кулаки.
  - Они сначала выглядели, как обескровленные трупы, но потом ожили и атаковали нас. За минуту до этого мы получили предупреждение об опасности трупов от другой группы, - продолжил рассказывать истощённый разведчик, - монстров было около трёх десятков. Но потом пришли некие другие монстры, выглядевшие, как нормальные разумные, но на самом деле бывшие такими же монстрами, только с разумом и огромной силой.
  - Обескровленные трупы, говоришь? - Задумчиво произнёс я. - Скажи, а у тех разумных монстров не было таких двух клыков на верхней челюсти?
  - Да, были, - кивнул разведчик. Керит, стоявший рядом со мной, спросил:
  - Господин, вы знаете, кто это был?
  - Догадываюсь, - произнёс я и присел на стул. Чёрт, вот только этого мне не хватало...
  Вампиры. Проклятые кровососы из старых легенд, активно используемые Голливудом последнее время. Если взглянуть на разведчиков, одних из самых опасных убийц, избитых и изуродованных, то можно с уверенностью сказать. Вампиры - это опасные твари, убивающие целыми поселениями ради крови, которые не заслуживают снисхождения.
  - Керит. Собери карательное войско. Мне нужно три сотни големов, архимаг ведь прислал подкрепление, и полсотни величей для личной охраны. - Сказал я заместителю, поднявшись со стула. Велич, естественно, начал противиться:
  - Господин, вы не можете снова рисковать своей жизнью! Посмотрите на разведчиков! - В глаза Керита читалось непреклонное противление. Да как он смеет! Это мои воины едва не погибли, это мои земли и это я здесь командир!
  - Ты не смеешь противиться моему приказу. Или ты пойдёшь против меня? - В глазах всех бывших здесь величей читался настоящий ужас. Пойти против человека для них всё равно, что съесть собственных детей. Ну, может не так, но общий смысл такой.
  - Но господин...
  - Керит, я тебе сказал, что беру с собой три сотни големов, которые плевали на любую ментальную магию с высокой колокольни, и пятьдесят величей, которые будут сопровождать лично меня. Разведчиков было трое - врагов тридцать два. И я не думаю, что южное баронство кишит нечистью.
  - Да, прошу прощения... - Керит покорно склонил голову.
  - Господин главнокомандующий! - В помещение вошёл велич. Он тоже служил в разведке. - Третья группа не вышла на связь. Они не отвечают даже на ментальные позывы.
  Посмотрев на всех затихших величей, я взглянул в глаза Кериту, который поднял голову, и голосом, не терпящим никаких возражений, произнёс:
  - Теперь ты видишь, что мы обязаны немедленно выдвинуться на юг. Оставшиеся здесь големы вполне справятся с постройкой моста, а против трёхсот пятидесяти солдат нашего войска не устоит ни один монстр.
  - Да, господин. Позвольте мне мобилизовать солдат?
  - Иди, и чтобы через час войско могло отправиться в путь.
  
  Глава 4.
  
  - И всё же, господин, вам не стоит вступать в бой, - снова начал Керит, когда мы уже двигались по территории южного баронства и приближались к территории, в которой взяла власть чёрная магия.
  - Если потребуется, я не только вступлю в бой, но буду биться один. - Произнёс я. Что-то у меня хреновое настроение, как-то резко реагирую. Ну да поделом, не будет приказы оспаривать.
  Дороги были не ахти какие, но хотя бы было сухо, что не могло не радовать. Сейчас мы двигались к ближайшей деревне, в которой последний раз и была пропавшая группа. Как же хорошо, что они сообщили, где находятся и куда собираются, а то я даже не представлял, где их искать.
  С каждым пройденным километров я всё сильнее ощущал давление. Это не было похоже на атаку врага, да это и не была атака. Просто от окружавшей нас тёмной энергии становилось очень нехорошо, особенно тем, кто обладает магическим даром и не умеет им пользоваться.
  Кони волновались и нередко отказывались идти дальше, движение всё больше замедлялось, и лишь только мой Ворон был спокоен, изредка дёргаясь от резких звуков. Не он один волновался, сама атмосфера этого места пробуждала невероятное желание развернуться и уйти как можно дальше.
  Примерно за полтора километра до нужной деревни пришлось остановиться. Кони отказывались идти дальше, величи с трудом удерживали их, а несколько лошадей и вовсе едва не перевернули телеги с провизией. Так что пришлось свернуть с дороги и встать лагерем в поле, на небольшой возвышенности, которая была достаточно удобна для лагеря.
  - Господин, идти дальше всем войском мы не имеем возможности. - Высказал очевидное Керит.
  - Я знаю, - кивнул в ответ, и по уже практически выработанной привычке стал раздавать приказы, - собери мне всех тех, кто владеет магией, всех разведчиков кроме трёх, которые останутся охранять лагерь, и сотню големов. Мы не должны останавливаться в одном шаге от цели. Ты останешься в лагере и примешь командование на себя. Возражения не принимаются.
  - Вы пойдёте с войском? - Уточнил заместитель.
  - Да. Мы проверим деревню, в случае необходимости очистим её от врагов и постараемся очистить от магии.
  - Вы думаете, это возможно? - С сомнением спросил Керит. М-да, к сожалению, он магией не владеет и теорию не изучал. А мне пришлось, поэтому я кое-что понимал.
  - Такая высокая концентрация магии возможна лишь при наличии некого артефакта, который, обычно, не очень маленький. - Пояснил я. - В случае с тёмной магией возможно жертвоприношение. Ну или просто там творят свои дела сильные маги. Поэтому я и собираю всех магов.
  - А если лагерь будет атакован?
  Чёрт, об этом я не подумал. Впрочем, я оставляю трёх разведчиков, големы легко покрошат и тысячу монстров, а величи защищены амулетами. Так что переживать не о чем, да и в случае чего мы просто придём на помощь.
  - Не беспокойся, вы справитесь. - Подбадривающе похлопал я велича по плечу.
  Керит отправился собирать войско, а я, проверяя всю свою экипировку, вышел к краю лагеря и присел на землю. Небо заволокли густые облака, отбрасывающие мрачные тени на и без того мрачный мёртвый лес. Да ещё и поздняя осень добила природу. В этой полосе достаточно тепло, поэтому снега не выпадет, но холод и сонливость природы всё равно удручают.
  Как же я всё-таки устал. Эти погони, битвы, смерти... как долго человек, не привыкший к подобному, сможет выдержать? Боюсь, что даже после битвы с графом мне придётся недельку отходить. А если учесть, что и выпить нельзя по человечески, да и нечего, то приходится всё выносить самому.
  - Господин, - бесшумно подошедший сзади Керит заставил моё сердце пропустить удар.
  - Ещё раз так подойдёшь, и я точно поседею, - бубня, я поднялся с земли и повернулся к Кериту. За его спиной уже были готовы к выдвижению солдаты. Три сотни големов с командирами и две группы разведчиков по три человека в каждой. Замечательно.
  - По вашему приказу, воины построены и готовы к выдвижению. - Закончил Керит.
  И мы выдвинулись в путь. Двадцать големов впереди, по десять слева и справа, и шестьдесят сзади. А в центре шёл я вместе с девятью разведчиками. К сожалению, маг из меня не самый лучший, поэтому всё дело было поручено разведчикам. Сейчас они, воздействуя своей силой на пространство над деревней, пытаются вычислить источник тёмной энергии.
  - Господин, мы нашли его, - произнёс один из разведчиков. Голос его не выражал ни единой эмоции, впрочем, как всегда, но мне было понятно, что каждый из разведчиков предельно истощён. Теперь мы без магической поддержки.
  - Удалось ещё что-то узнать? - Спросил я.
  Мы уже вплотную подошли к деревне, поэтому все до единого обнажили своё оружие. Первые големы расходились в стороны группами по двадцать голов под командованием офицера, тут же принявшись обшаривать деревню. Я же с разведчиками отправился прямиком к единственному относительно целому месту в деревне - небольшой избе в дальнем конце.
  - Господин, там слишком высокая концентрация тёмной энергии, позвольте мы войдём первыми, - около запертой и целой двери в избу разведчики остановились. Опять заботу проявляют. Впрочем, я только за, когда это уместно! В этой проклятой избе и в самом деле слишком высока концентрация магии.
  Три десятка големов в два кольца окружили избу и были готовы встретить любого противника или беглеца. Всё, можно начинать. Отойдя назад, я встал в стойку, занеся меч и, переглянувшись с разведчиками, кивнул им.
  Один из разведчиков с силой ударил в дверь, едва ли не с косяком выбив его. Но за мгновение до того, как дверь влетела внутрь, этот велич ушёл в сторону. Все замерли, ожидая чего угодно. Но пока всё было спокойно.
  Группа из трёх разведчиков быстро проникла в помещение. Тучи всё сгущались, уже накрапывал первый дождик, так что ни единого солнечного лучика не проникало вглубь избы. Стоило разведчикам сделать первый шаг в помещение, как их поглотила поистине едва ли не осязаемая темнота. От этого по спине даже холодок пробежал.
  Прошло несколько секунд, но ничего не происходило. Неужели пронесло? Так, ждём ещё пять секунд, если первая группа не выходит, заходят следующие. Потом я. Артефакт внутри здания в любом случае нужно достать и уничтожить. Так, всё, вторая группа пошла...
  Раздавшийся взрыв оглушил меня так, что всё тело задрожало. Изба взорвалась, вспыхнув тёмным пламенем, мгновенно исчезнувшим, но на несколько метров в стороны отлетели бывшие внутри здания разведчики. Но самым страшным было то, что все три велича были объяты невиданным чёрным пламенем, не собиравшимся униматься.
  Других разведчиков, не успевших зайти внутрь, отбросило волной на несколько метров в стороны, но лишь я остался на месте, защищённый магией. Встряхнув головой, я привёл себя в чувство и, перехватив меч поудобнее, посмотрел вперёд.
  Посреди оставшегося от дома пепелища стояла женщина. Её возраст был неопределим и колебался от двадцати пяти до пятидесяти. На ней были рваный старые одежды, висевшие лохмотьями, волосы её так же висели грязными лохмами, спадая до пояса. Женщина стояла, слегка согнувшись и опустив голову, при этом водя руками перед собой. А вокруг неё витала огромная энергия тьмы. Чёрт, как же это место пропавшая группа разведки упустила?!
  - Помогите раненым, я с ней разберусь! - Крикнул я поднимавшимся разведчикам, указав на горящих величей.
  Внезапно ведьма (по-другому не назвать) резко вскинула голову, вперившись в меня взглядом сумасшедших глаз с почерневшими зрачками. Её рот растянулся в широкой улыбке, и растянулся почти буквально до ушей. Занеся руки назад, она быстрым движением выбросила их вперёд.
  Мне в грудь словно врезался бронепоезд! Удар был таким, что меня потащило назад. Я тормозил ногами, но это не сильно помогало, лишь на земле оставались глубокие следы от моих тяжёлых сапог. Мать твою, это уже ни в какие ворота!
  - Жалкий мальчик! - Голосом, так же не поддающимся определению возраста, словно убаюкивая, произнесла ведьма. - Ты думаешь, что твои жалкие куклы смогут меня остановить?
  - Офицер, отойдите назад и унесите раненых! - Крикнул я сотнику, командующими големами.
  Тот кивнул и стал быстро раздавать приказы. Непоколебимые големы быстрыми прыжками отошли назад, офицеры, отдав приказы, помогли отнести только что потушенных, но бывших без сознания раненых величей назад. Так что я остался с ведьмой один на один.
  - Скажи мне своё имя, чтобы я знал, чьё имя записать в список убитых мной тварей! - Крикнул я ведьме, делая шаг вперёд. Та, запрокинув голову назад, дико захохотала, сотрясаясь и едва ли не сотрясая саму землю.
  - Смешной мальчик! - Взмах рукой, и снова на меня несётся волна энергии, от которой я ушёл перекатом.
  - Это ты убила людей и создала вампиров? - Спросил я, выдерживая голос твёрдым и двигаясь вперёд.
  - А тебе-то что? - Спросила ведьма, отправив в меня очередную волну энергии, от которой и уклоняться-то почти не пришлось.
  - Я владею всеми баронствами севернее этих земель в долине, и буду владеть этими землями. И я не стану терпеть бесчинств на своей земле и убийство моих крестьян! - В порыве злости я взмахнул рукой.
  Пыль от земли поднялась в воздух, мусор раскидало в стороны, а ведь отшатнулась назад, как от сильного толчка. Это что же... я смог применить магию? Без слов заклинаний? Твою дивизию, да это же прорыв! Только бы понять, как я это сделал.
  - Твои крестьяне уже наполнили мою армию, а скоро и твои воины впитают в себя мощь Тьмы! - Ведьма уже не смеялась. Её лицо исказилось в жуткой гримасе ненависти и злобы. Ведьма стала похожа на семидесятилетнюю старуху, что реально пугало. Но не сильно, когда в твоих руках меч, а на теле доспех.
  Ведьма закружилась на месте, изящно изгибая руки, а вокруг неё стала накапливаться невероятной мощи тёмная энергия. Лицо ведьмы стало стремительно чернеть и искажаться, становясь похожим на какую-то древнюю африканскую маску жреца. Ну, такая аналогия, почему-то именно она мне пришла в голову.
  Я почувствовал, как и вокруг меня стала концентрироваться энергия. Но не тёмная, а... иная. Она не была похожа ни на магию Кирвы, ни на магию моих разведчиков, ни на какую-либо другую магию. Но я сердцем ощущал, что это - моя сила, моя мощь!
  Перейдя на бег, я стал стремительно приближать к ведьме, уже в реальности объятой тёмным пламенем, не причинявшим ей вреда, но дарящим невероятную мощь. Но было видно, что энергия берётся не из ничего, а вытекает обильным потоком из одного единственного места в груди. Из того места, где должно быть сердце.
  Активировав все свои амулеты, прошептав усиливающее заклинание, я забежал на пепелище, оттолкнулся от земли и в прыжке со всей силы ударил мечом. Ведьма, видя меня, замахнулась рукой с отросшими до невероятных размеров когтями и ударила в ответ.
  Вспышка. Рёв подавляющей все чувства энергии. Ощущение локального конца света, дыхание смерти на затылке и матерные слова, которые проносились лишь в голове, ибо рот беззвучно кричал...
  И всё. В один незримый миг всё прекратилось. Энергия тьмы втягивалась в пробитое моим мечом и сверкающее сердце, как в очень мощный пылесос, плечо обжигало сильной болью, и только руки крепким хватом держали рукоять меча.
  - Вот и всё, - прошипел я в чёрное лицо ведьмы и, провернув меч, вырвал его.
  Короткая вспышка света, и вернувшееся в нормальное состояние тело женщины упало на землю. Удивительное дело - женщина была жива! Пускай лицо её мертвенно-бледного оттенка, тело невероятно худое, но грудь женщины медленно поднималось в слабом дыхании. Так, это уже интересно. Тёмная магия практически не ощущается, а то, что есть больше похоже на пятна.
  - Офицер! - Крикнул я сотнику, засевшему за полуразрушенной стеной одного из домов. - Берите тело и в кандалы. Когда придёт в сознание, нужно немедленно блокировать любые попытки колдовства. Позже допросим.
  - Слушаюсь, господин главнокомандующий! - Ответил сотник.
  Убрав меч, я развернулся и пошёл прочь от пепелища. Нужно ещё амулеты восстановить и заполнить магией, а то как-то даже не солидно без магической защиты ходить. Да и плечо болит, когтистая тварь попалась...
  Вдруг то же плечо, которое ведьма пробила когтями, вспыхнуло сильной болью. В тот же миг вспыхнули острой болью бедро и грудь. Чёрт, больно-то как...
  - Господин, в укрытие! - Услышал я чей-то крик.
  А что в укрытие? Уже три стрелы в тело словил, генерал хренов. Только вот что странно. Боль есть, кровь есть, а сознание не теряю! Во рту уже появился металлический привкус от крови, заполнявшей пробитое лёгкое, но даже перед глазами круги не пляшут, хотя ещё недавно хватило бы и смачной оплеухи.
  - Занять позиции, приготовиться к обороне! - Приказал я, выдёргивая стрелу из груди. Из раны густо полилась тёмная кровь, а рана на глазах затянулась. Но неприятное ощущение крови в дыхательных путях раздражало.
  Ко мне подбежал десяток големов, вставших плотной стеной. Использовать солдат, пусть и неживых, как щит? Хм, странно. Так, к чёрту всё, я ведьмы не испугался, что мне, каких-то лучников бояться, что ли? У меня за спиной почти полтысячи солдат!
  - Разойтись! - Приказал я мгновенно исполнившим приказ големам. Выдернув из бедра и плеча стрелы, хромая, двинулся к офицеру, об чей щит со стуком ударилась очередная стрела. - Кто атакует, сотник?
  - Не знаю, господин главнокомандующий! - Ответил офицер. - Но их не меньше десятка, бьют, как настоящие профессионалы. Ни одного промаха.
  - Потери есть? - Спросил я, шагнув вперёд. Метившая в меня стрела ушла мимо.
  - За исключением раненых ведьмой воинов потерь нет. - Ответил сотник. - Господин главнокомандующий, прикажите атаковать.
  - Рано. - Покачал я головой. - Займите позиции в укрытии и ждите.
  Отдав приказ, я похромал к разведчикам, засевшим в какой-то полуразрушенной избушке. Тут же были и обгоревшие величи, которые выглядели очень плохо. Хотя в целом их состояние было относительно нормальным, помощь стоит оказать как можно скорее, иначе у бедняг появится ещё один повод носить маску на лице.
  - Атакуют, - тихо произнёс один из разведчиков, обнажая кинжал. Я тоже, использовав на себя исцеляющее заклинание, приготовился к обороне.
  В деревню тут же словно ураган ворвался. Десяток теней, двигавшихся с невероятной скоростью, перемещались по деревне, сбивая с ног големов и атакуя офицеров, стойко сдерживавших напор. Один из нападавших понёсся на нас, а я успел различить лишь нечёткий образ мужчины.
  - Чёрт! - Выругался я, когда неизвестный сильным ударом кулака в грудь опрокинул меня на землю, выбив воздух из лёгких.
  Атакующий переключился на разведчиков, но те хоть и были истощены магически, но всё ещё оставались первоклассными воинами. А шесть первоклассных воинов - верная смерть для одиночки. Три секунды жёсткого обмена ударами, и, потеряв свою сверхскорость, неизвестный враг отшатывается от моих бойцов, зажимая раненую руку.
  - Живым! - Пытаясь восстановить дыхание, сказал я. - Живым брать!
  Неизвестного врага быстрыми ударами в голову вырубили и положили около стены. Два велича помогли мне встать, а я, с трудом выговаривая слова, прочитал лечебное заклинание. Живительная волна прошлась по телу, возвращая мне нормальное состояние. Чёрт, больно ударил, скотина скоростная!
  - Помогите големам, я не хочу лишиться солдат. - Приказал я разведчикам. Четверо рванулись в бой, лишь двое остались подле меня. Охраняют? Ну что же, я не против, а то в следующий раз вместо кулака меня могут мечом ударить. И тогда никакая магия не спасёт.
  Бой не собирался утихать, неизвестных нападавших всё прибывало, первые сражённые големы уже упали на землю. Мои заклинания не находили своей цели, всё-таки попасть по невероятно быстрому противнику достаточно сложно. Нужно подкрепление.
  Взяв в руки амулет связи, я активировал его. С той стороны тут же "подняли трубку".
  - Господин, мы уже спешим к вам! - Сказал Керит. - Лошади успокоились, мы будем через две минуты! Держитесь!
  - Да не ори ты так, - поморщился я, - поспешить стоит, у нас скоро всех големов покрошат.
  Отключив амулет, я ухватился за меч двумя руками и, видя несущегося мимо нас врага, со всей силы взмахнул клинком. Враг увидел мой удар и упал на колени, наклонившись назад. Теряя скорость, он заскользил по земле, пропуская клинок над собой. Но стоявший рядом со мной велич с силой ударил кулаком по противнику, опрокидывая того на спину.
  - Молодец, - похвалил я, ухватывая за ворот вампира.
  А это был именно вампир. Бледная кожа и клыки убеждали меня лучше всего о принадлежности врага к роду кровососному, а нечисть я не люблю. Поэтому, подняв вампира на ноги, я с силой ударил его спиной об стену дома, потом коленом под дых и, подняв голову вампира, довершающий удар кулаком в висок. Готов.
  Сзади меня послышался звон стали и частые шаги. Разведчики, со скоростью молнии орудуя кинжалами, сдерживали одного вампира. Это был высокий статный мужчина лет пятидесяти, в богатом доспехе на теле и длинным широким мечом в руках. Вампир орудовал клинком с мастерством опытнейшего воина, так что я не сомневался, что моим величам недолго осталось.
  - Моих людей бить? - Концентрируя усилием воли энергию в руке, я стал читать заклинание воздушного тарана. В руках тут же появился хорошо ощутимый комок плотно сжатого воздуха, а благодаря сконцентрированной энергии он наполнился очень большой силой. - В стороны!
  Разведчики слаженно, уклоняясь от вражеских ударов, бросились в стороны. Вампир хоть и был невероятно быстр, но понял наш манёвр только тогда, когда заклинание отправило его в продолжительный полёт. Тяжёлое тело врага ударилось в один из домов, окончательно разрушив его.
  Где там это проклятое подкрепление?! Големы с офицерами уже собрались в одном месте, едва сдерживая напор, один из взводных зажимает глубокую рану на груди и едва стоит на ногах. Ещё немного, и среди величей появятся первые жертвы, что просто недопустимо! Это мы пришли карать, а не они!
  - Всем офицерам сгруппироваться! - Приказал я громко, усилив голос магией. - Големы, всеми силами защищать раненых!
  Приятно быть главнокомандующим, даже куклы слушаются. Так, а что там с вампиром, которого я неплохо так приложил магией? Я не хочу, чтобы мне или моим солдатам ударил в спину такой сильный враг. Там, где ныне под грудой обломков дома лежал вампир, уже отчётливо виделось шевеление - невероятно сильный противник пытается выбраться! А у меня как назло нет возможности усилиться за счёт амулетов.
  Подойдя близко к этим развалинам, я ухватился за большое бревно и, напрягая все свои мускулы, с трудом сдвинул его в сторону, отчасти открыв вампира. Будучи придавленным ещё большей кучей мусора, он лежал, руками упираясь в бревно, сдавливавшее ему ноги. Когда он увидел меня, то тут же попытался ухватиться за горло.
  Движение было очень быстрым, но не настолько, как ещё минуту назад. Всё-таки удар магическим заклинанием - это не шутка. Да и стоявшие подле меня разведчики не дремали, а по скорости они немногим уступали пусть и раненому, но вампиру. А я, прикоснувшись кончиком своего меча к горлу противника, произнёс:
  - Не дёргайся, кровосос, если не хочешь ощутить всю прелесть перерезанного горла. - Вампир сверкнул на меня взглядом полных бессильной злобы красных глаз, но дёргаться перестал.
  - Господин! - Сзади раздался взволнованный голос Керита. Не прошло и пятилетки! - Вы в порядке? Вам нужна помощь?
  - Со мной всё в порядке, - ответил я, скрывая улыбку.
  Приятно, когда о тебе заботятся, а ещё приятнее, когда врага наказали. Полные сил величи без проблем нейтрализовали и захватили в плен всех вампиров, это я видел уже отсюда. Связанных кровососов ставили на колени в ряд неподалёку от нас.
  - Достать его и связать. Допрашивать будем прямо здесь. - Приказал я. Вампир, зашипев аки гадюка, которой на хвост наступили, произнёс, словно выплюнул:
  - Проклятые прихвостни! Вы победили в битве, но наш род никогда вам не сдастся!
  - А вот это мы сейчас и обсудим, - произнёс я спокойно, потом повернулся к Кериту и сказал, - переправь сюда всё наше обеспечение и всех солдат. Скоро мы должны выступить по направлению к тому замку. По поводу этого замка информации новой нет?
  - Нет, господин, - покачал головой Керит. Потом, указав на окровавленное плечо, спросил. - Вы ранены? Позвольте, я приведу медиков.
  - Не стоит, это просто кровь, - я показательно провёл рукой по плечу, демонстрируя, что даже шрама нет. - Поспеши с обозом, я не хочу потерять обеспечение, когда цель так близка.
  Поклонившись, заместитель ушёл раздавать приказы, а я стал наблюдать, как величи сноровисто ведут связанного и не пытающегося вырваться, видя окружившее площадку, где собрали всех пленённых, вампира. По внешнему виду он выглядел представительнее своих сородичей, имел шикарную массивную броню с полустёртым львом на нагруднике. Думаю, предстоит очень интересный допрос.
  И вот, в окружении сотни воинов, готовых в любом момент разорвать кого угодно, я стоял перед одиннадцатью вампирами. Большая часть из них была без сознания, но, как оказалось, ни одного вампира не было убито. Тяжело раненные были, а убитых ни одного. Потрясающий результат, должен отметить.
  - Итак, позвольте представиться, - начал я, глядя в глаза бывшим в сознании вампирам. Многие из них были молоды, но я не мог с уверенностью сказать, что даже Кирва их старше. - Меня зовут Глеб, я главнокомандующий армией Гардарики, а по совместительству новый владелец этой земли. Вы догадываетесь, почему мне лично пришлось прибыть в эти земли?
  Вампиры молчали. В их глазах читалось если не удивление, то непонимание точно. Чего это они? Ладно, неважно, продолжим:
  - Ранее я получал информацию об использовании в этих землях чёрной магии, а накануне узнал, что один из моих воинов серьёзно ранен, а трое пропали без вести после нападения вампиров. И стоило мне только прибыть, как меня атаковала ведьма, использовавшая очень сильную чёрную магию. Пришлось и её нейтрализовать, - глаза вампиров округлились, лишь главный сохранял каменное выражение лица. - А теперь скажите, что мне с вами сделать? Вы атаковали нас и меня лично, значит, мне следует вас казнить. Но что-то мне подсказывает, что вы можете меня переубедить.
  - Если ты не лжёшь по поводу ведьмы, то мы будем говорить, - после недолгого молчания, всё-таки произнёс главный вампир.
  - Хорошо. Приведите её! - Приказал я величам. Те уже через пять секунд привели пришедшую в сознание достаточно молодую женщину, испуганно дёргавшуюся при виде воинов. А стоило её вывести к вампирам, как ведьма закричала и пыталась вырваться.
  Вампиры потрясённо смотрели на бившуюся в припадке колдунью, не веря своему счастью. Похоже, я поступил очень правильно, приведя её сюда. После немой сцены, нарушаемой лишь выкриками ведьмы, которую пришлось успокаивать хлёсткой пощёчиной, главный вампир произнёс, посмотрев мне в глаза:
  - Это вы победили её?
  - Да, мне пришлось вонзить свой клинок в её сердце, впрочем, как видно, это не сильно помогло. - Хмыкнул я, глядя на здоровую женщину, на чьей одежде красовалась большая дыра от моего меча. - Похоже, она вас очень рада видеть.
  - Эта ведьма больше семисот лет истребляла нашу семью, - заговорил вампир. - Со времён королевства наш род жил в этих землях, а некогда мы были приближены к королевской семье, но сейчас от былого величия остались лишь руины. Но даже после этого мы продолжали поддерживать порядок на наших землях, некогда бывших герцогством.
  - И что же случилось, что целая семья вампиров потеряла столько могущества? - Спросил я.
  - Она с нами случилась. - Чуть ли не рыкнув ответил вампир, недвусмысленно клацнув зубами в сторону повисшей на руках величей ведьмы. - Семьсот лет назад эта ведьма затуманила разум части наших братьев и заставила их восстать. После этого кровь лилась рекой, деревни и целые города вырезались отступниками, командовавшими ордами тварей, созданных чёрной магией.
  Ведьма неожиданно улыбнулась и дико захохотала, снова забившись в конвульсиях. М-да, не завидую я двум величам, которым приходится держать эту ненормальную. Хорошо хоть магии в ней не чувствуется, да и то на ведьму нацелены десятки клинков.
  - Твои любимые кровососы сами ко мне пришли, - всё ещё улыбаясь, произнесла ведьма. Вампир клацнул зубами от злобы, но сдержался, - с какой же радостью они принимали силу великого Господина, который в любом случае подчинит и ваш жалкий род, и твою жалкую армию.
  Последние слова адресовались уже мне. Так, а вот эту наглость я прощать не намерен! Мне плевать, кто её господин, до тех пор, пока она убивает мирных людей и творит чёрную магию в моих землях, я буду нещадно бить эту ведьму и всех её прислужников.
  Краем сознания я ощутил, как пробудившаяся энергия вновь растекается по телу. Но на этом я не концентрировал внимания. Мгновенно приблизившись к ведьме, я сжал её горло мёртвой хваткой и стал медленно поднимать вверх, пока ноги ведьмы не стали бессильно болтаться в воздухе.
  - Я уже победил тебя, и мне это не составило труда. И твой господин падёт от моей руки, если осмелится вторгаться в мои земли и нарушать мои законы. Тебе ясно? - Ведьма, судорожно пытавшаяся расцарапать мою защищённую руку, внезапно задрожала всем телом.
  Её глаза закатились, из рта пошла пены, а из горла вырывался лишь предсмертный хрип. Выпустив пальцы, я заставил тело умирающей непонятно от чего ведьмы упасть на землю, где она продолжила биться в припадке.
  - Её господин забрал плату за могущество. - Прокомментировал происходящее вампир.
  - И что это за плата? - Поинтересовался я, отходя от дёргающейся ведьмы.
  - Душа. - Ответил коротко вампир. Но от этого ответа стало не по себе, а по спине побежали мурашки.
  Просто... тот, кто даёт силу в обмен на душу, однозначно ассоциировался с одним существом - с Дьяволом. Если это действительно он, то не подписал ли я себе смертный приговор, пообещав его прикончить? Впрочем, какая разница? Кирва обещал, что его замок неуязвим даже для богов, так что можно укрыться там, если вдруг что.
  - Ну что же, в бездну ей и дорога, - произнёс я, - так что, продолжим разговор? Так вот, мои разведчики сообщили, что им удалось убить ещё и одного вампира. И тут дилемма. Если этот вампир был членов вашей группировки, то я вынужден прибегнуть к самым суровым мерам. Если же нет, то между нами возможен диалог.
  - За последние дни мы не несли никаких потерь, значит, вы убили отступника, - без сомнений произнёс вампир, глядя мне прямо в глаза. Чёрт, а взгляд у него тяжёлый.
  - Допустим. Ещё вопрос - тот замок вдалеке принадлежит вам? - Указал я на видневшиеся отсюда шпили.
  - Да, это наш родовой замок. - Кивнул вампир.
  - В том направлении недавно отправились трое моих воинов и пропали. Они у вас? - Снова спросил я.
  - Те три странных воина, вооружённых одними ножами и владеющими магией? - Уточнил вампир. И ведь ухмыляется ещё, зараза! Хочет показать, что мои воины для него ничто? - Они сейчас в нашей темнице, целые и почти невредимые. Возможно, они будут отпущены, а возможно убиты.
  - Ты смеешь мне угрожать? - Нахмурился я. - Все земли долины принадлежат мне, и любое неподчинение будет караться. Прямо сейчас я могу убить тебя, твоих сородичей, а через час сравнять замок с землёй. И торговаться со мной не стоит, здесь я закон, и я исполнитель.
  - Ты слишком юн, чтобы указывать мне, - снова усмехнулся вампир. Я почувствовал, как от ярости снова пробуждается энергия, но подавил её. Не пристало главнокомандующему поддаваться эмоциям.
  - Раз так, тогда мне придётся убить вас всех и потом убить всех в замке. Мне неподконтрольные противники не нужны. Керит! - Одного выкрика хватило, чтобы понятливый заместитель поднял руку, приказывая стоявшим за спиной вампиров величам обнажить мечи и занести их над пленными.
  - У тебя есть последний шанс спасти себя и свою семью, - сказал я нахмурившемуся вампиру, обнажая свой меч. Придётся самому стать палачом.
  Вампир посмотрел мне в глаза, убеждаясь в серьёзности моих намерений, переглянулся с остальными вампирами. В их глазах читалась такая гамма эмоций, что даже у меня рука дрогнула. Ну ничего, величи не пожалеют. Главный вампир, тяжело вздохнув, замолчал на некоторое время и произнёс:
  - Я согласен на твои условия. Мы примем твою власть и подчинимся законам, но только в том случае, если вы обеспечите все условия для жизни моей семьи.
  Я не удержался от улыбки. Сработало! В общем-то, несложная комбинация помогла мне избежать ненужной крови, да и сохранить жизни пленённым разведчикам. Не думаю, что в случае бойни вампиры пожалели бы пленников. Посмотрев на Керита, я едва заметно кивнул и тот, понимая мой намёк, приказал убрать оружие.
  - И почему всегда приходится доводить до крайности? - Спросил я вслух и приказал развязать верёвки на руках вампира. Тот, получив свободу, поднялся на ноги, потирая затёкшие запястья.
  - Я собираюсь прогибаться под трусливого правителя, - пояснил вампир и, протянув мне руку, представился. - Меня зовут Гремиран дель Дивириан, бывший герцог анд Кириден.
  Пожав ему руку, что послужило превосходным жестом налаживающегося сотрудничества, я ответил:
  - Очень приятно. Ну что, Гремиран, изволь проводить нас в свой родовой замок. И да, тебе придётся сменить герб.
  - Да будет так. - Окончательно признал мою победу вампир.
  
  Глава 5.
  
  К замку Кириден мы шли по окружной дороге, ибо наше большое войско не могло пройти через бездорожье. Даже на дорогах, выходящих из деревни, телеги застревали, и нам приходилось серьёзно замедляться. К счастью, дорога, которую мы выбрали, проходила по возвышенности, была твёрдой и сухой, поэтому даже лишние километры не брались в расчёт.
  Войско шло растянувшейся колонной. Впереди шли вампиры, бывшие нашими навигаторами. Возглавлял шествие главный вампир, а остальные пусть и были освобождены, но передвигались в окружении моих солдат.
  К сожалению, пришлось отказаться от использования разведки, ибо её личный состав серьёзно поредел и истощился. Раненых перевозили вместе с обозами, остальные шли среди солдат, не выделяясь и медленно восстанавливая силы. Я же, двигаясь пешим ходом и ведя коня под уздцы, находился в авангарде колонны.
  Честно говоря, меня просто съедало любопытство. Что представляют собой эти вампиры? Уж больно разнятся они со сказочными кровососами, хотя характерные клыки совпадают с каноническими. Но устойчивость к свету, относительная человечность кровососов и их, как ни странно, адекватность заставляли относиться к ним, как к совершенно неведомым существам.
  - Как думаешь, Керит, удастся нам из них извлечь хоть какую-то пользу? - Спросил я заместителя, по обыкновению следовавшему вместе со мной.
  - Не знаю, господин, это от вас зависит, - перевёл стрелки заместитель, - но, как мне кажется, нужно сделать всё возможное, чтобы вампиры подчинялись вашей власти. Южные рубежи Гардарики (Ишь ты, прижилось название, похоже) совершенно не защищены, населения нет, мы даже не сможем узнать, если кто-то решит вторгнуться через юг. А вампиры - это первоклассные бойцы и, как ни печально это признавать, пока что превосходят даже величей по уровню боевых способностей.
  - А не рискованно оставлять в тылу кровососов? - Засомневался я. - Им же кровь нужна, а если все деревни на юге вырезаны, а так оно и есть, то они начнут охотиться на жителей Аридейры и окрестностей. И тогда у меня будут огромные проблемы.
  "Не бойся, мы не станем убивать людей" - Внезапно раздался в моей голове узнаваемый голос главаря вампиром, преспокойно шедшего впереди. Так, вспоминаем уроки ментальной магии...
  "Во-первых, без спроса в чужую голову лезть не стоит. Во-вторых, как вы выживите без крови?" - Резонный вопрос.
  "Мы долгими столетиями жили вместе с людьми и не имели никаких проблем. Нам для жизни достаточно несколько литров крови в месяц, а кроме этого мы спокойно употребляем обычную пищу" - Пояснил вампир.
  "Допустим, но больше не подслушивай" - Остудил я свой пыл. - "По этому поводу мы переговорим, когда прибудем в замок"
  "Если вообще прибудем" - С какой-то странной интонацией раздался ответ в моей голове.
  - Керит, что-то не так! - Засуетился я, положив руку на клинок.
  - Что? - Не понял заместитель, тоже схватившись за рукоять меча. Но ничего не происходило. Войско шло прежним темпом, опасности заметно не было, лишь офицеры стали напряжённо поглядывать по сторонам, мгновенно уловив наше напряжение.
  "Что ты имел в виду?" - Догадался я спросить главного вампира. В голове кто-то хмыкнул, а потом антикварный мужчина ответил:
  "К колонне движется большая толпа трэллов. И ими кто-то движет" - Пояснил вампир.
  - Керит, объявляй тревогу, к нам движется враг. - Хмуро приказал я, взбираясь на коня.
  Заместитель мгновенно принялся раздавать приказы офицером, объяснив обстановку. Основное войско остановилось, наш авангард развернулся и отправился назад, солдаты окружали обозы как самое ценное. Главное, чтобы вампиры не решили нам в спину ударить, хотя запас магической энергии у меня достаточен для применения парочки огненных заклинаний. От огня вряд ли кто-то сможет уберечься.
  "Ты уверен в своих словах?" - Спросил я вампира, сравнявшегося со мной. Он посмотрел на меня снизу вверх, а как будто сверху вниз, и холодным стальным голосом произнёс:
  - Я никогда не ошибаюсь в таких вещах. Их не меньше четырёх сотен и, скорее всего, с ними все вампиры отступники. И я сомневаюсь, что твоё войско сможет справиться с этой армией.
  - Армией? - Усмехнулся я. - Толпа псевдо разумных монстров похожа на армию меньше, чем мой клинок на узду. И тебе не стоит недооценивать моих солдат, и тем более недооценивать меня. Хотя, думаю, отступники могут создать некоторые проблемы.
  - Ты слишком самоуверен, - хмыкнул вампир. - Неужели ты думаешь, что со своим жалким войском сможешь одолеть полтысячи кровожадных монстров, возглавляемых опытными воинами?
  - В любом случае, всё решит битва, - ответил я и, пришпорив Ворона, отправился к собравшимся кольцом солдатам.
  Стоило мне только приблизиться, как навстречу вышел Керит, обнаживший свой клинок, и с хмурым видом сообщил:
  - Господин, примерно в полутора километрах на юго-западе обнаружена большая группа монстров. Армия готова к отражению атаки.
  - Благодарю, Керит, - кивнул я ему и, обнажив свой меч, прошёлся вдоль рядов своих воинов и замер с той стороны, откуда ждали нападения. Что интересно все вампиры оказались за пределами кольца, впрочем, они не обижались. Самое главное, чтобы они на виду были.
  Впереди раскинулось просторное ровное поле с низкой травой, растущей на каменистой почве. Вдали поле заканчивалось густым кустарником, переходящим в лес. И уже через минуту кусты затряслись, топот сотен ног заставил землю мелко дрожать, а меня сильнее сжать свой меч. И вот из кустов вышли вампиры.
  Это были не те монстры, труп одного из которых я видел в деревне. Это были обычные вампиры, которых, скорее всего, Гремиран называл отступниками. Их было около трёх десятков, что меня совершенно не обнадёживало. Они шли вперёд неспешным шагом, но создавалось впечатление, будто они парили над землёй. Их гордая аристократичная походка никак не вязалась с ордой ужасных тварей, вышедших нестройной толпой сразу за ними.
  - Ну что, впечатляет? - Спросил подошедший ко мне Гремиран, где-то раздобывший меч.
  - Да, есть немного, - ответил я, перебирая в уме заклинания, бьющие огнём, - они часом не собираются говорить с нами, а то атаковать парламентёров мне не хочется.
  - Они пришли за кровью. - Коротко ответил вампир.
  Раз так, не будем терять времени. Видя, как атакующие вампиры обнажили свои мечи, я убрал свой и, прикрыв глаза, стал медленно двигать руками, нашёптывая при этом заклинание огненного шара. Самое простейшее и слабейшее заклинание из стихийной школы, тем не менее, при правильном использовании может оказаться самым смертоносным. А с моим запасом энергии и подавно.
  Завершая заклинание, я мысленно коснулся того внутреннего "сердца", в котором содержалась вся моя сила и весь мой дар. Архимаг пытался научить меня это делать, но, видимо, меня нужно было сначала ударить посильнее. Впрочем, ничего нового.
  Щедро зачерпнув энергии, которой хватило бы на десяток мелких заклинаний, а всю её влил в завершённое заклинание огненного шара, за секунду до этого отправляя в полёт. Для энергии расстояние не помеха, но мне бы не хотелось, чтобы на расстоянии вытянутой руки от меня вспыхнул огромный огненный шар.
  - Чтоб меня!.. - Потрясённо выдохнул я, открыв глаза.
  На врагов нёсся огненный шар, диаметром около полуметра, но он не был огненным. Заклинание просто сияло, излучая во все стороны испепеляющий жёлтый свет. Это было самое настоящее солнце, только маленькое и огненное!
  Враги замерли, видя несущуюся угрозу. А через несколько секунд шар врезался во что-то невидимое и взорвался волной ревущего всепоглощающего пламени. Кажется, с энергией переборщил. Судя по ощущениям, на ещё один такой подвиг мне сил не хватит. Да и после такого энергетического выброса что-то голова кружится.
  Пламя ревело никак не меньше минуты, а его свет затмевал то бедное солнечное свечение, что смогло проникнуть сквозь тучи. И вот пламя стало быстро уменьшаться, оставляя после себя мёртвую выжженную землю. Но когда огонь полностью исчез, я увидел, что ни один враг не пострадал!
  Перед вражеской армией стояла женщина, чем-то напоминавшая побеждённую мной ведьму, только выглядела она... лучше, что ли. Вместо лохмотьев на ней была вполне себе хорошая одежда, плотно облегавшая тело, волосы спадали до лопаток ровными рыжими прядями, и только лица не удавалось отсюда рассмотреть, но я был уверен, что женщина выглядит молодо.
  Она стояла метров на пять ближе к нам, чем остановившиеся вампиры, вытянув руку вперёд. Это она голой рукой остановила моё заклинание?! Нет, невозможно. А что там, в магическом плане? А, ну всё понятно. Она поставила мощную защиту из чёрной энергии, которая и остановила мою атаку.
  - Ты видишь? - Спросил вслух нахмурившийся вампир, щуривший свои красные глаза.
  - Эту ведьму? - Уточнил я.
  - Не совсем. У неё одежда слегка обгорела, - уточнил вампир. Что он имеет в виду? Погодите, кажется, я понял!
  - Ты хочешь сказать, что...
  - Ещё одной атаки она не выдержит, - закончил за меня вампир.
  Эх, да только энергии осталось максимум на шар вдвое слабее предыдущего. Нет, энергии у меня больше, но если я полностью истощусь, то можете забыть обо мне на неделю, пока я буду в отключке. Но и слабым заклинанием снова атаковать нельзя, она сразу поставит защиту. Похоже, придётся вступить в ближний бой. Я обнажил свой клинок, без слов сообщая о предстоящем столкновении.
  - Сколько ещё ведьм прячется в этих землях? - На всякий случай уточнил я у вампира.
  - Я думал, что не более одной, - признался тот. - Видимо, проблема намного серьёзнее, чем мы предполагали.
  - В любом случае, если вы хотите избавиться и от ведьм, и от отступников, то вам придётся вступить в бой, - сказал я, внимательно следя за замершими врагами. Что-то они задумали... - Что они задумали, как думаешь?
  - Понятия не имею, но ничего хорошего.
  Так, до врагов метров сто, плюс минус пятьдесят метров. На коне я преодолею это расстояние секунд за пятнадцать, мои солдаты за двадцать секунд. Вампиры и того быстрее. Не будет ли лучше атаковать? Хотя мы на возвышенности, заняли удобную позицию. Нет, придётся дожидаться вражеского хода.
  Ждать долго не пришлось. Огромная толпа монстров пришла в движение, стала набирать скорость, несясь в нашу сторону. Твою мать, это не есть хорошо!
  - Господин, уйдите! - Крикнул Керит, стоявший где-то в толпе готовых к отражению атаки величей.
  - Да знаю я! - Рявкнув, направил Ворона в сторону.
  Заведя коня в тыл войску, я спешился и направился к передовой. Земля ощутимо сотрясалась от топота, отчётливо слышалось голодное рычание сотен монстров. Вот сейчас всё и решится. Вампиры, как и я, отошли назад, а впереди встали плотными рядами величи с мечами наготове, прикрывающиеся щитами. За этой линией стоят големы, готовые отразить атаку по флангам и, при необходимости, атаковать противника во фланги и даже окружить его.
  Монстры стали быстро взбегать по склону, несколько растягиваясь. Четыреста врагов... и это без вампиров отступников и ведьмы, которые пока что стояли на отдалении и ничего не предпринимали. Первые монстры уже упали мёртвыми, не поколебав невероятно сильных величей.
  Монстров было очень много, и они стали обтекать величей, но тут же нарвались на големов. Я тоже атаковал врагов, мысленно подавив и тень мысли о том, что дерусь с обычными крестьянами, а не с монстрами. Мои амулеты уже были в рабочем состоянии, но я пока берёг их до боя с главным противником.
  "Твои солдаты удивительно сильны, - раздался в голове голос, - думаю, они и без нас справятся"
  "Ты хочешь выйти из боя?" - Напрягся я. Только этого мне не хватало.
  "Нет. Я хочу атаковать отступников, но без твоей помощи мы понесём большие потери" - Пояснил вампир.
  "Хорошо. Погоди несколько секунд" - Попросил я и, перейдя на обычный голос, крикнул сотникам, командующим големами.
  - Переходите в атаку, нужно уничтожить этих тварей как можно быстрее!
  - Так точно, господин! - Ответил сотник.
  Спустя секунду големы стали напирать на врага, вытесняя его и активно вырезая монстров. Да, вот здесь деревяшки эффективнее всего. На укусы им плевать, силы и скорости достаточно, чтобы устроить кровавую баню неразумным монстрам. В таком случае можно не ожидать проблем от этой толпы.
  "Выдвигаемся" - Сказал я мысленно Гремирану и стал обходить сражавшихся.
  Спустившись с холма, мы двинулись шагом к смотревшим в нашу сторону врагам. Три десятка вампиров и ведьма против одного слишком наглого человека и одиннадцати вампиров. И на что мы надеемся? Впрочем, рисковать я просто так не собирался, поэтому десяток величей готов прямо сейчас прорваться через монстров и поспешить к нам на помощь.
  "Отступники слишком самовлюблённые, чтобы атаковать слаженно и вместе. Поэтому если мы будем помогать друг другу, то справимся с ними" - Раздался в голове голос вампира.
  "Хорошо, но если хоть один из вас осмелится меня предать, то все эти земли будут испепелены" - Предупредил я.
  "Мы заинтересованы в тебе, по крайней мере, сейчас" - Сказал вампир, словно бы это могло меня убедить.
  - Так, так, так! Сам герцог решил почтить нас своей компанией! - Нагло заявил один из вампиров, когда мы приблизились. Посмотрев на меня, он широко улыбнулся, обнажая внушительные клыки, и произнёс. - Это нам подарок? Как любезно с вашей стороны!
  Я почти его не слушал, переглядываясь с ведьмой. Она пыталась прожечь во мне дыру своим жутковатым взглядом, но и я не сдавался. Но каков же соблазн прямо сейчас ударить по ней всем своим арсеналом. Но это не поможет, мне нужно время для сильной, способной пробить защиту, атаки.
  - Странная аура, - произнесла ведьма, перебив не замолкавшего вампира. - Кто ты?
  - Я владелец всех земель долины на севере и очень хочу присоединить к своим владениям и эти земли, но твои щенки мне мешают. - Ответил я ведьме, презрительно ухмыльнувшись, произнося последнюю фразу. Простейшая провокация, посмотрим, что эти вампиры собой представляют.
  Гремиран прав, они слишком самовлюблённые. И при этом не способные себя сдержать. Сразу два вампира, яростно оскалившись, рванулись на меня. Видать, с ведьмой своей они не общались по мыслесвязи, потому что она наверняка увидела, как я усилился амулетами. Вампиры даже не использовали свои мечи, атакуя подобно диким шакалам, обезумевшим от голода.
  Рывок вперёд, и мои руки сжимают глотки обоих вампиров. Это напомнило мне стычку с горгульей, пытавшейся своими когтями разодрать меня и мои доспехи, только у той когти были внушительнее. Подняв вампиров над землёй, я со всей силы сжал руки, глядя при этом в глаза ведьме.
  Раздался хруст, нагрузка на руки исчезла, а на землю упали два рассыпавшихся прахом скелета. А вы что думали, главнокомандующий не позаботится о своём подавляющем превосходстве?
  Вампиры отступили на шаг назад. Из можно понять, столько лет истребляли народ, не способный дать отпор, а из-за чёрной магией одерживали победы и над своими бывшими родственниками, а тут какой-то "мешок с кровью" без проблем ломает шеи двум сородичам.
  - Какому богу ты поклоняешься? - Спросила ведьма, чьё лицо, кстати, довольно молодое, даже не дрогнуло после маленькой демонстрации силы. Но вопрос её сбил меня с толку. Какие к чёрту боги, мне что, заняться нечем больше, кроме как религию местную принимать?
  - Я не поклоняюсь ни единому богу, - ответил я, чем вызвал удивлённые взгляды от всех вампиров, даже от союзников. А что тут такого? Или у них не развит атеизм? Впрочем, мне-то какое дело?
  - Ты идёшь против богов? - Спросила ведьма. У меня начинает создаваться впечатление, что я на допросе. В конце концов, сколько можно?
  - Я преследую исключительно свои цели, и любой, кто мешает мне, даже если это бог, будет моим врагом. - Всё, вопрос закрыт. - А теперь я говорю. Ты и твои щенки истребили людей, обратили их в монстров и заставили атаковать моё войско. Два твоих вампира пытались атаковать меня. Что это значит? Это значит, что вы идёте против меня, и мне придётся уничтожить вас всех.
  - Ты думаешь, у тебя хватит сил одолеть старшую жрицу? - Улыбнулась ведьма, а за её спиной стала клубиться тьма, образуя то ли крылья, то ли ещё что. В любом случае, это значит лишь одно. Бой.
  Скороговоркой проговорив нужные слова, я ударил ведьму по ногам воздушным кулаком, опрокидывая противницу на землю. Вампиры в тот же миг бросились друг на друга, сойдясь в нешуточной битве. Следя за ведьмой, я высоко поднял свой меч и взмахнул им. Величи должны были увидеть сигнал.
  Ведьма, лёжа на земле, окуталась пеленой тьмы и исчезла. Чёрт, это мне не нравится! Но паниковать нельзя. Как говорилось в учебнике по магии, ни одна телепортация не может произойти незаметно. Всегда виден след. Поэтому нужно сконцентрироваться и понять, куда отправилась ведьма.
  Чёрт, ровно мне за спину! Отпрыгнув вперёд, я ощутил, как по спине прошлись длинные когти, неплохо так продавившие магическую защиту. Ведьма, появившаяся из тьмы, захохотала и снова исчезла. Концентрация... понял, куда она отправилась!
  Развернувшись, я согнул колени и ухватился за меч обеими руками. Через секунду в воздухе стала клубиться тьма, из которой появилась длинная когтистая рука. Удар! Да, попал! Как же ведьма зашипела, вы бы слышали! Как будто гадюке на хвост наступил. Но ведьма снова скрылась во тьме.
  Только я хотел сконцентрироваться, как на меня набросились сразу пятеро вампиров! Их удары были сильными и стремительными, я просто не успевал отвечать. Пришлось использовать превосходство в массе и просто навалиться на одного из противников, обхватив его шею. Резко развернувшись, я выставил тело вампира вперёд, как щит.
  Его соратники, даже не задумавшись, пронзили своими кленками тело товарища и едва не задели меня, благо, я успел отпрыгнуть. Но тут же получил удар по спине когтями вынырнувшей и снова скрывшейся во тьме ведьмы. Ну, хоть величи спешат...
  - Господин, мы немного задержимся! - Раздался голос Керита. Посмотрев в его сторону, я увидел, как величи, по колено погрузившиеся в каменистую(!) землю, отмахиваются мечами от странных существ, похожих на ходячую груду камней.
  - Ты ничтожество... - раздался тихи голос ведьмы, непонятно откуда шедший. Чёрт, я не могу и с ней драться, и от вампиров отбиваться! У меня сейчас сдохнет защита!
  Пришлось напрягать мышцы изо всех сил, перемещаясь с места на место, сминая вампиров, не успевших увернуться, и при этом, стараясь избежать ответных ударов. Вампиров, казалось, меньше не становилось, а моя защита всё слабее и слабее. Всё, я без защиты.
  Тут же на доспехах появились царапины, в некоторых местах кольчугу разрубали когти ведьмы, оставляя на теле глубокие раны. Сказать, что больно, это ничего не сказать. Но я пытался отбиваться от врагов, и даже кого-то задевал мечом. Вампиров было четверо, и били они со всех сторон.
  Ушёл от удара одного и контратакой заставил его отойти, принял на крепкий наплечник рубящий удар вампирского клинка, но третий вампир пробил мне плечо, а четвёртый вонзил свой клинок мне в правую ногу, пробив кость.
  В глазах потемнело от боли. Всё тело обмякло, нога в одно мгновение онемела. Сквозь мутную пелену, застлавшую глаза, я видел лившуюся ручьём собственную кровь. Нога стала быстро синеть, что меня ну очень сильно обнадёживало. Да ещё и ведьма передо мной появилась, сука...
  - Ты просто червяк, подобных которому я давила сотни лет и ещё столько же буду давить. - Произнесла ласкающим голосом ведьма, приблизившись ко мне и, подняла мою голову, коснувшись подбородка.
  Заклинание огненного касания. Очень эффективное в ближнем бою заклинание, активируемое всего лишь тремя короткими словами. Но я слишком слаб, чтобы успеть ударить ведьму, пока та не увернётся. Чёрт...
  "Мы поможем тебе" - Раздался тихий голос, похожий на шелест листвы в саду от лёгкого порыва ветра.
  Из земли вырвались тонкие жгуты, обвившие тело ведьмы. Та, удивлённо воскликнув, заклубилась тьмой, заставив эти жгуты, оказавшиеся самыми обычными корнями, быстро иссохнуть и опасть. Но время я получил. Собрав в кучу большую часть оставшейся энергии, я очень тихо произнёс слова заклинания и, закричав, ударил засиявшей пламенем рукой ведьму в грудь.
  Вспышка пламени была короткой, но очень мощной. Ведьма буквально засияла изнутри, и даже закричать не успела, как огненный взрыв обратил её в облако пепла. Это последнее действие отобрало у меня остаток силы, но сила воли не давала сознанию погаснуть. Упёршись руками в землю, я глубоко задышал и, взяв меч, попытался встать.
  - Господин! - Раздался рядом голос Керит, и тут же сильные руки ухватили меня и помогли подняться.
  Победа была за нами. Гремиран и восемь оставшихся в живых вампиров добивали последних отступников, войско на холме разделалось с последними монстрами, кучей сваленными у подножия. И, похоже, кроме двух вампиров мы никого не потеряли. Ну, если и меня не считать.
  - Вам нужна помощь, - сказал Керит.
  - Да что ты говоришь... - хрипло ответил я. - Я далеко не уйду...
  Лёгким порывом ветра принесло удивительный запах весенних цветов и свежей листвы. И это в выжженном месте. Да и лес неподалёку явно не мог так благоухать. Тогда откуда запах?
  - Не может быть... - раздался сдавленный голос Гремирана, отошедшего на два шага назад.
  К нам приближалась девушка. Это было юное создание, возможно, совсем ребёнок. Она была почти полностью раздета, а её тело прикрывала тонкое полупрозрачное платье. Длинные светлые волосы спадали до самого пояса, а озорные зелёные глаза внимательно смотрели на меня. Удивительно, но все до единого вампиры испуганно отшатывались от этой девушки. Опять ведьма что ли?
  - Я не ведьма, - улыбнувшись, произнесла вслух девушка. Голос был звонким и приятным, что согласовалось и с внешностью девушки. - Я Хранительница местных лесов, Иллана. Ты очень сильно помог мне и остальным Хранителям, человек.
  - Человек? - Окончательно охренел бедный Гремиран. Да, не было у вампира печали, пока я не заявился.
  - Мы знаем, как ты помог водяным, и очень благодарны, что помог и нам. Из-за чёрной магии лес стремительно гибнет, как и Хранители. Но теперь мы наконец-то можем вздохнуть спокойно! Спасибо тебе! - Эмоционально поблагодарила девушка.
  - Это всё очень хорошо... - я закашлялся, сплёвывая сгустки крови и силясь не потерять сознания, - но мне немного нехорошо...
  - Ах, да, прости меня! - Стала извиняться девушка. А вот дальше произошло то, чего ожидать никто не мог.
  Наклонившись ко мне, она подняла мою голову и поцеловала. Это... было необычно, так скажем. По всему телу распространилась лёгкость, сердце забилось, как отбойный молоток. И заглушилась боль, чему я был несказанно рад, а в голове поселился туман.
  Мысли замедлились, глазами сами собой закрылись, и лишь краем сознания я понял, что засыпаю. Или помираю? А чёрт его знает, сил у меня уже никаких не осталось, поэтому сопротивляться не буду...
  
  ***
  
  - Господин, - Раздался тихий голос заместителя.
  - Чего тебе? - Спросил я сквозь сон, переворачиваясь на другой бок. И чего ему неймётся? Я же его не будил, когда не надо.
  - Господин, мы прибыли в замок Кириден. - Не унимался заместитель. Кириден? Какой к чёрту Кириден? Погодите... я вспомнил! Вампиры, ведьмы, Хранительница!
  Распахнув глаза, я рывком поднялся на ноги, от чего закружилась голова. Но я устоял на ногах и, смотря в глаза заместителю, возмущённо спросил:
  - Какого... почему меня сразу не разбудил?
  - Я будил, но вы меня послали к чёрту. - Ответил заместитель. М-да, вот же исполнительный, послушался, отстал. Хорошо хоть не отправился к чёрту, как я ему сказал, а то где потом велича искать?
  - Ладно, проехали, - махнул я рукой и только сейчас догадался осмотреть себя.
  Доспехов на мне не было, тело покрывала обычная одежда из плотной ткани. Комфорта никакого, но зато не с голым задом. Так, а что там с ногой? Помнится, рана была серьёзная, я от неё чуть копыта не отбросил. Впрочем, когда хранительница целоваться полезла, я от удивления чуть не помер.
  Задрав штанину, я осмотрел то место, где по идее должна быть повязка или, если меня подвергли ударной дозе целительной магии, шрам. Но нога была идеально чистой, не испорченной даже шрамом. И при этом я спокойно стоял на двух ногах, хотя некий дискомфорт всё-таки был. Видимо, бегать, как раньше, мне не удастся. Хотя, кто его знает.
  - Слушай, Керит, ты не знаешь, на кой чёрт ко мне Хранительница целоваться полезла? - Спросил я заместителя.
  Кстати говоря, находился я в просторной комнате, несколько пустоватой, но вполне себе неплохой. Лежал до этого я на просторной кровати, а все мои вещи, за исключением разве что парадных доспехов были в этой комнате и лежали аккуратной кучей на стуле у кровати. Как ни странно, но я лучше и комфортнее себя ощущал в кольчуге и плотном кожаном жилете с металлическими вставками, чем даже в красивой и удобной одежде.
  - Она сказала, что передала вам дар Хранителя. Сказала, мол, вы сами должны знать, что это такое. - Ответил Керит.
  Отлично, теперь не ещё шарады разгадывать, что именно мне даёт дар Хранительницы. С даром от Суорика всё было понятно, он водяной, и дар относится к воде, поэтому я спокойно дышу на глубине, аки Ихтиандр, а заклинание школы воды даются мне легче всего и эффект у них значительно сильнее, чем должен быть.
  А чего ждать от хранительницы леса? Что, если не дай бог, ногу мне отрубят, у меня тут же деревянный протез вырастит? Хотя, если подумать... нога у меня исцелилась, хотя рана жесточайшая, шрамов нет, похоже, вообще нигде (обидно, это же всё-таки память и "украшение мужчины"). Значит, у меня теперь хорошие способности к магии исцеления?
  - Сколько я был в отключке? - Полностью экипировавшись, спросил я заместителя.
  - Чуть больше суток, господин. - Ответил велич. - Кстати, Гремиран просил вас прийти к нему сразу, как вы это сможете.
  - Вампиру не терпится дела решить? - Хмыкнул я. - Ладно, сейчас сходим, только я очень голоден. Война войной, а обед по расписанию. Правильно я говорю?
  - Сейчас как раз в большом обеденном зале все старшие офицеры и вампиры обедают. Мы можем сразу направиться туда. - Предложил заместитель.
  - Дельная мысль. Пойдём, а по пути расскажешь, что вы тут успели натворить.
  Натворить, как выяснилось. Величи практически ничего не успели. Не считая нескольких зачисток оставшихся после побоища монстров и преследования последних отступников. Вот что значит сила! За день разрешить многовековой конфликт! Только уж больно мне вся эта миротворческая деятельность дорого обходится. Нужно создать какой-нибудь комитет по раздаче звездюлей всем мешающим нашим делам личностям.
  Керит уверенно вёл меня по коридорам замка, выбирая нужный поворот из десятка возможных, то спускаясь по лестнице, то поднимаясь. Замок поистине был лабиринтом, но мой заместитель, демонстрируя удивительную осведомлённость, уверенно преодолевал его.
  И вот коридоры перестали петлять, и мы вышли в длинный коридор с высокими сводчатыми потолками, ведущий к большой двустворчатой двери. На стенах висели самые разнообразные картины, изображавшие лица незнакомых мне личностей, пейзажи или кровавые баталии. Что интересно, картины были удивительно хорошего качества, их даже можно спутать с фотографиями.
  - Прошу, господин. - Керит остановился, пропуская меня вперёд. Хмыкнув, я упёрся руками в дверь и открыл её, входя в зал.
  Это было огромное помещение с потолками метров пятнадцати в высоту. По площади этот зал можно было бы сравнить с половиной футбольного поля, если это не выйдет преуменьшением громадных размеров зала. Под потолком висели огромные люстры, ныне не горящие. Наверняка магией включаются, со свечками на такую высоту особо не полазаешь.
  На фоне всего этого обеденный стол на три десятка персон смотрелся как нельзя скромно. Хотя в другой обстановке этого нельзя было бы сказать. Стол был застелен белоснежной скатертью, на которой в обилии стояли самые различные яства, причём, вся еда была в серебряной посуде. Серебро достаточно легко определить, особенно магу, поэтому я с уверенностью вычеркнул ещё один миф об уязвимости кровососов к серебру.
  - Приветствую вас. - Гремиран, оторвавшись от еды, встал из-за стола и изобразил поклон. Этикет, будь он неладен. - Мы очень рады видеть вас в добром здравии и просим разделить с нами этот скромный обед.
  - Благодарю вас, я с удовольствием приму ваше любезное приглашение, - аж самого тошнит от этой светской "ритуалистики", но что делать. В высшем свете этикет так же обязателен, как чистка зубов по утрам.
  За столом все сидели тоже специальным образом. Во главе стола был, как и положено, Гремиран, а по обе стороны от него расселись вампиры, занявшие все ближайшие места. Мои сотники все сидели с другой стороны стола, где такое же главное место было незанято. В это место я и сел, Керит же сел на место справа от меня.
  Чёрт, теперь ещё и обедать надо по этикету. Я так никогда не наемся, а голод мучает сильнее боли! Но, судя по всему, вся эта показная любезность и этикет - лишь способы проверить меня. Для местных обитателей я некто неизвестный, командующий большой армией. Теперь осталось показать, что я отношусь к высшему свету так, как подобает будущему королю.
  Не зря меня Кирва муштровал с этим долбаным этикетом. Какое блюдо нужно есть первым, какие приборы для этого использовать, и как при этом сидеть. Зря я решил одеться в доспехи, всё-таки для обеда больше подошла бы именно простая одежда. Хотя у меня нет богатой одежды, поэтому я бы смотрелся на фоне вампиров, нарядившихся как на свадьбу во всё самое лучшее, мягко говоря, бедно.
  И ещё я помнил святое правило местного этикета. За любой подобной трапезой никогда не решаются дела, официальные или личные. Поэтому, как бы мне этого не хотелось, придётся дождаться окончания обеда, или когда закончит Гремиран, чтобы наконец-то приступить к делам. У нас ещё битва с графом в ближайшие дни состоится, времени терять мы не можем.
  Обед, к моему великому счастью, длился недолго. Примерно через полчаса Гремиран встал из-за стола и, произнеся длинное предложение, возвещавшее об окончании обеда, повернулся ко мне и сказал:
  - Я бы хотел обсудить с вами некоторые дела, вы ничего не имеете против посещения моего кабинета для этого?
  - Я с радостью приму ваше предложение, господин Гремиран. - Кивнул я, поднимаясь из-за стола.
  Слава богу, а то я думал, что никогда не поговорим. Гремиран направился на выход из зала, ведомый двумя вампирами, которых я не припомню, значит, они не участвовали в битве с отступниками. Я поднялся из-за стола и направился за вампиром, коротким жестом приказав Кериту следовать за мной.
  После недолгих блужданий по коридорам замка, мы добрались наконец до кабинета Гремирана. Войдя внутрь, я увидел поистине музейное помещение в том плане, что этот кабинет нёс в себе долгие столетия истории, поражающие своей старостью и насыщенностью. Именно так я ощутил себя внутри этого кабинета.
  Просторное помещение с отделкой из дорогого красного дерева, заставленное старой, что можно было понять одним магическим взглядом, мебелью из всё того же красного дерева. Большие окна едва прикрыты пышными велюровыми шторами тёмно-красного цвета с золотым шитьём, массивный стол и невероятно красивый резной шкаф довершали образ кабинета, заполняя пустоту и наполняя её чем-то таинственным и величественным.
  И только сейчас я понял, как необычная одежда Гремирана, смотрящаяся несколько нелепо на нашем фоне, влилась в обстановку кабинета, слилась с ней в идеальной гармонии. И только мы с Керитом, подобно пятнах грязи на роскошном шёлке, находились в этом кабинете, где быть не имеем права.
  Именно такие чувства вызвал кабинет, словно он был живым существом, влияющим на разум любого вошедшего сюда. Не зря вампир когда-то давно был герцогом, ибо только старый умный политик и правитель мог создать кабинет, который вместо него подавляет собеседника и демонстрирует превосходство владельца.
  Вот только с нами это не пройдёт, ибо мы победители, а этот кабинет, если переговоры пройдут худшим образом. Поэтому я проследовал за вампиром, не дождался приглашения и сел в большое кожаное кресло, которое стояло перед столом хозяина кабинета. За моей спиной, встав чуть справа, остановился и замер. Гремиран сел на своё кресло, а сопровождавшие его вампиры, подобно моему заместителю, встали за спиной вампира. Их лица были каменными, словно здесь присутствовали големы из моего войска.
  - Что ж, господин Гремиран, начнём переговоры. - Первым взял я слово, чем продемонстрировал главенство и нарушил этикет. Хотя плевать я хотел на этикет, когда это мне не вредит, конечно же.
  - Так и поступим. - Кивнул вампир. - Сначала я хотел бы спросить, как мне к вам обращаться правильно.
  Я сам очень сильно волновался из-за этого вопроса. Конечно, на протяжении всего своего пока ещё недолгого приключения, я мог бы использовать свою фамилию, ибо одно лишь короткое имя звучит слишком несолидно. Но мне эта фамилия была противно, потому что она не была моей. Её мне присвоили в детдоме, чтобы заполнить графу в личном деле, так что заморачиваться никто не стал.
  Но в то же время я не мог остаться без фамилии, особенно сейчас, когда приходится быть главнокомандующим армии и правителем королевства, которое вскоре должно образоваться. Не может быть будущий король просто Глебом. Представьте, главная площадь какого-нибудь большого города, толпа народа, собравшегося перед помостом. Над толпой развеваются большие флаги с белым волком, и тут выходит просто Глеб.
  А ведь это идея! И символично выйдет, и звучное имя появится! Тем более, что на большинстве местных языков "белый волк" звучит очень величественно.
  - Называйте меня Глеб Белый Волк, барон Гардариканский. - Наконец-то мой титул приобрёл длину и величавость! Хорошее всё-таки название предложил Керит для королевства. - Можно просто Белый Волк.
  - Белый Волк, значит? - Хмыкнул вампир едва заметно, и снова надел маску деловитости. - Тогда, господин Белый Волк, давайте обсудим условия вступления наших земель в ваше баронство. Во-первых, меня интересует статус моей семьи, а так же те обязанности, которые вы хотите на нас возложить.
  - Изначально я хотел сделать это баронство равнозначным остальным территориям, но из-за того, что всё население уничтожено, я присоединяю эти земли к баронству Аридейра. А вас я хочу нанять на постоянную службу для охраны этих земель от вторжения любых неприятелей. - Высказал я свои намерения.
  - Да, ещё никогда наша семья не скатывалась до роли обычных наёмников, - вампир внешне не изменился лицом, на его голос звенел холодом стали. - К сожалению, эти условия для нас категорически неприемлемы.
  - И чего же вы хотите? - Спросил я, предчувствуя непростой разговор.
  Вампир не ответил и выдвинул один из ящиков своего стола. Спустя секунду в его руках оказалась толстая книга с плотной, укреплённой железом обложкой. Вампир положил её бережно на стол, маленьким ключом открыл два замка на книге и раскрыл её. Страницы книги красовались изящными картами незнакомых мне земель, я лишь едва успевал прочитать подписи на картах, которые мне ни о чём не говорили.
  Гремиран бережно перелистывал страницы, остановившись на той, которую искал. Осторожно перевернув книгу, чтобы я мог спокойно посмотреть карту, изображённую на странице, вампир дал мне несколько секунд, чтобы я рассмотрел её.
  Карта была до боли мне знакома, казалось, что я видел её совсем недавно, только в несколько другом виде. И ведь точно, это карта мятежного королевства, только с чётко расчерченными границами, толстыми у гор и соседних государств, и тонкими внутри королевства. А то место, откуда я начал вторжение, было частью крупной территории, раза в четыре большей, чем территория графа, которого я разобью через несколько дней.
  - Этой карте, как и самому атласу, шестьсот лет. - Продолжил говорить Гремиран. Потом указал на территорию, которую я рассматривал. - Это герцогство Кириден в своих исторических границах. Моя семья правило этой землёй дольше, чем просуществовало королевство, и только после предательства связавшихся с чёрной магией вампиров мы потеряли всё. И это меня совершенно не устраивает.
  - Вы хотите, чтобы я вернул вам титул? - Догадался я. Ничего себе, губа не дура! Может мне вампира ещё королём назначить, когда королевство объединится? - Вы понимаете, что это слишком щедрый дар для тех, кому я не обязан ничем?
  - Конечно, понимаю, - кивнул вампир, - и я также понимаю, что даже статус наёмников - это жест доброй воли от вас. Поэтому я не прошу никакого социального статуса, по крайней мере, сразу. Но вы должны понимать. Я больше ста лет занимал одну из высших должностей в королевстве, моё герцогство всегда процветало, и даже самостоятельно существовало после распада страны. Поэтому в обмен на должность управляющего герцогством, когда ваши земли достаточно разрастутся, я и вся моя семья принесём клятву верности и перейдём под вашу власть.
  - Назначать на такие серьёзные должности незнакомых, напавших на мой передовой отряд существ, уж извините за такое некрасивое название, я не могу. - Покачал я головой и посмотрел вампиру в глаза. - Но я не могу учесть ваши заслуги в прошлом, хотя мне придётся поверить вам на слово...
  - Прошу прощение, что прерываю, - вампир поднял руку и, снова выдвинув ящик стола, достал папку из настоящего золота, в которой были аккуратно сложены выделяющиеся магическим излучением бумаги. - Это официальные документы, подписанные королём и подтверждающие мой статус. Если позволите, я переведу.
  - В этом нет нужды, - слегка улыбнулся я, аккуратно открывая папку и вчитываясь в слова. Перед глазами на мгновение заплясали звёзды, но они быстро пропали, позволив мне прочитать слова.
  Одно удовольствие читать старые документы! Всё кратко, всё понятно, никаких лишних слов! А в наше время даже при покупке бытовой техники договор сложнее пишут. И значительно непонятнее. Вот только как я могу быть уверен в подлинности сего документа?
  Кирва говорил, что документы в этом мире помимо подписи и печати заверяют специальным магическим ключом, который становится всё сложнее, в зависимости от статуса подписывающих. Мне очень трудно судить верно, но магический ключ на всех документах одинаков и очень сложен
  - Хорошо, я признаю вас бывшим герцогом и прошу прощения за мою недоверчивость. - Вернул я вампиру папку, дочитав последний документ. Их было немного, но каждый был очень важным. - Итак, если учесть ваш богатый опыт, то единственным препятствием для исполнения вашего требования остаётся лояльность. Поэтому предлагаю такой вариант. Как только я установлю свою власть над ближайшим графством, то назначу вас на должность управляющего этим графством ровно на месяц. По истечении этого срока я ознакомлюсь с результатами и решу вашу дальнейшую судьбу. Это всё, на что я могу пойти в данный момент.
  - Меня эти условия вполне устраивают, но только в том случае, если ваши люди не будут чинить мне препятствий. - Кивнул вампир.
  - Мои люди препятствия будут чинить, но только в том случае, если ваши действия перейдут границу, - хмыкнул я, - значит, я назначаю вас управляющим графством ровно на месяц, а вы присягаете мне на верность. Свобода действия вам будет предоставлена, но только в пределах моих интересов. Вы согласны с этим?
  - Придётся согласится, тем более, что ваши воины уже установили какой-то артефакт во дворе замка. И я сомневаюсь, что при моём отказе вы просто так покинете замок. - Прищурился вампир.
  - Вы правы, эти территории уже мои, какое бы мнение на этот счёт не имели другие, - ответил я нагло, довольный своим превосходством. - Значит, с этим вопросом мы всё решили. Мой заместитель подготовит необходимые документы, которые мы подпишем в конце переговоров.
  - Отлично. Тогда перейдём к следующему вопросу, хотя это больше откровенный разговор. - Вампир наклонился чуть вперёд и приглушённым голосом произнёс. - Скажите честно, без всей этой политической шелухи и этикета. Я понял, что вы не планируете останавливаться ни на соседнем графстве, ни вообще на графствах. Скажи начистоту, - вампир даже перешёл на "ты". Удивительный процесс, - где те границы, в которых ты хочешь остановиться? Какой власти ты жаждешь?
  Задавать такие откровенные вопросы - это ва-банк. Ну что же, тогда и мы ответим тем же, и посмотрим, у кого на руках карты выше. Так же наклонившись к вампиру, заставив занервничать своего заместителя, я ответил полушёпотом:
  - Мои границы заканчиваются там, где начинаются границы демонов и орков. Если придётся, мои границы продвинутся дальше. - Вампир удивлённо двинул бровями, но промолчал. - Моя цель - собрать если не все, то большинство мятежных земель под своей властью. И я хочу сделать эту власть крепкой. Добавлю лишь, что это лишь один из пунктов моего плана, но главную цель ты узнаешь только в том случае, если докажешь верность, тут всё строго.
  Отстранившись от вампира, я откинулся на кресле, слегка наклонил голову набок и нормальным голосом произнёс:
  - Господин Гремиран, я надеюсь, все главные вопросы мы решили? Я удовлетворил ваше любопытство?
  - В полной мере, господин Белый Волк, - Ответил вампир, натянув на лицо маску официоза. Короткий эпизод откровенности остался в прошлом, теперь только дело. - Думаю, все мелкие вопросы решат и без нас. А теперь позвольте приступить к документам.
  
  ***
  
  После подписания всех документов, разрешавших абсолютно все вопросы касательно статуса вампиров и южных баронств. По ним Гремиран после захвата мной графства занимает должность управляющего, а вампиры из его семьи, с которыми я практически не общался, будут охранять мои южные границы.
  Возвращались мы в Аридейру через телепорт. Честно говоря, уходили мы в спешке. Разведка сообщила, что в графстве были наняты все наёмники, а войско графа готовится к выдвижению. Уже ходят слухи, что граф собирается сделать с наглыми захватчиками земель, которые он честно подчинил. Уже через два дня он подойдёт к месту битвы, а у нас мост ещё не готов.
  В любом случае битва состоится.
  
  Глава 6.
  
  Мы уступали графу в численности войска, но число решает только в том случае, если качественного перевеса нет. Но каждый мой солдат стоит сотни крестьян ополченцев, а наёмники не любят помирать, даже за хорошие деньги. Поэтому я был полностью уверен в своей победе.
  Но я волновался. Ещё бы, это моя первая крупная битва! Если не считать боя с вампирами, но это была не битва, а так, зачистка. И, несмотря на лёгкую хромоту и потерянную возможность стать олимпийским чемпионом по бегу, я был очень доволен результатами. Новый Дар от хранителей, территории, древние вампиры, присягнувшие мне на верность - вот что позволяло закрыть глаза на некоторые неприятности.
  Мост через реку был практически достроен. Река была не такая широкая, чтобы стройка затянулась, да и глубокой она не была. Вся проблема была в сильном течении, которое мешало закреплять опоры. Но некоторые умельцы из местного населения, которых смог отыскать Дорен Гиантр, очень нам помогли, объяснили как что делать и как-то незаметно взяли на себя роль прорабов.
  В итоге мост был построен за день до момента битвы. Территорию на другой стороне реки уже давно прочёсывали разведчики, которые ликвидировали или нейтрализовали наблюдателей графа. Я не имел права рисковать даже в мелочах, поэтому граф не должен узнать ни о реальном месте битвы, ни о численности и вооружённости наших войск.
  Из докладов я узнал, что ополчение графа начало волноваться. Демобилизованные и доставленные на другой берег реки воины успешно распространили слухи о моей силе, и, надеюсь, справедливости. У меня катастрофически мало войск, чтобы даже контролировать немаленькую территорию графства, и уж тем более захватывать следующие территории, поэтому местное ополчение очень важное.
  - Господин, можем выдвигаться? - Спросил Керит, когда всё моё войско, численностью в пятьсот пятьдесят големов, полторы сотни ополченцев и сто двадцать величей построилось перед мостом.
  - Да, Керит. - Кивнул я. Сотник стал громко раздавать приказы, а я пришпорил коня и первым двинулся по мосту. Хорошая переправа получилась, правда, узкая, больше четырёх коней в ряд не пройдет, но зато она есть.
  До нужного места идти пришлось около четырёх часов, хотя можно было и быстро, но наш темп не выдерживали ополченцы. Даже при медленном марше они заметно устали, что меня совершенно не радовало. Но, главное, что мы всё-таки дошли.
  Место битвы. Дорога, проходящая через большие холмы с пологими и крутыми склонами. Идеальное место для засады. Дорога достаточно широкая, поэтому войско противника не растянется, и окружить его будет легко. Боевой дух графского войска низок, так что вряд ли нам будут противостоять до последней капли крови. Всё должно закончится идеально.
  - Керит, напомни мне, куда ведёт эта дорога? - Спросил я заместителя, когда наш командирский лагерь устроился на одном из холмов, с которого открывался чудный вид на окрестности, а заодно и на поле боя.
  - На севере к Албери, столице этого графства, а на юге к землям другого графства. Эта дорога - торговый путь, который связывает южные земли, богатые плодородными землями, и северные земли, в которых очень много месторождений и лучшие мастерские в пределах тысячи километров. - Ответил Керит. У него не голова, а какой-то квантовый процессор! Как он столько запоминает?
  - То есть, захватив графство Албери, мы фактически получаем полный доступ к торговому пути, возможность устанавливать пошлины и даже перекрыть этот путь? - Удивился я. Как такая важная информация могла ускользнуть?! Это же многое меняет. - Почему раньше не сообщил?
  - Это стало известно совсем недавно. В этом сезоне вплоть до весны торговцев крайне мало, поэтому мы и не узнали. Прошу простить мою оплошность. - Склонил голову заместитель.
  - Это не ты виноват, - похлопал я его по плечу, - это наша нихрена не налаженная система сбора информации. Ничего, и эту проблему мы решим, главное, чтобы военная разведка не подводила.
  Посмотрев напоследок на красивое рассветное небо, я поднялся с земли, поправил доспехи и, махнув рукой Кериту, начал спускать к дороге. Там уже собрались двадцать величей, готовых к отправлению. Ждали только нас.
  На совете офицеров мы решили, что стоит перед боем отправить к графу группу парламентёров. Данный шаг вряд ли мог заставить графа сложить оружие, но зато мы официально объявим о своих намерениях, в том числе касательно солдат. Одно дело, когда народ идёт драться с неизвестным захватчиком, а другое дело - борьба за власть. Тут простому крестьянину делать нечего, и он это знает.
  А мы своим визитом всем скажем, что не хотим кровопролития, а только ухода графа с должности. Очень сомневаюсь, что народ так любит своего правителя, что будут за него до крови стоять. С такими налогами, которые он установил даже на вассальных территориях, можно представить, как трещит по швам переполненная казна. Или карманы самого графа.
  - Керит, только не говори мне снова, что это опасно. - Предупредил я заместителя, открывшего было рот, запрыгнул на Ворона и уселся в седле. - От твоей заботы я начал думать, что не главнокомандующий, а ребёнок. И это при том, что я тебя как минимум впятеро старше.
  - Как прикажете, господин, и всё-таки вам стоит позаботиться о своей защите. - Ответил велич, запрыгивая на своего коня.
  - Вот это другое дело, - кивнул я и улыбнулся. - Не бойся, амулетов на мне больше, чем во всём графстве. Даже если они все вместе на меня набросятся, я смогу сбежать. Хотя с таким конём и амулетов не нужно, да, Ворон?
  Конь всхрапнул и мотнул головой. Да уж, последнее время ему несколько скучновато. Раньше даже гонки по улицам города устраивали, от волны мусора удирали и просто с бандитами рубились, а сейчас только ходить приходится. В бой я не вступаю, ибо незачем, а подо мной всё-таки боевой конь. Хотя потерять его я не хотел совершенно, всё-таки единственная память о Рикависе с его дружелюбным народом, да и подарок Доринера. Интересно, что же всё-таки произошло в этой деревне? Но что я знаю точно, так это то, что эльфы заплатят за уничтожение деревни кровью.
  - Все готовы? - Спросил я солдат. Они дружного ответили "Да". - Тогда поехали, граф нас уже заждался.
  Разведчики сообщили, что большое войско графа, численностью почти в тысячу человек, встало привалом в двадцати километрах на севере. Встали они совсем недавно, и явно надолго. По словам разведчиков, командиры графа рвут и мечут, пытаются навести военный порядок там, где он не возможен в принципе. Короче, у графа сейчас полный... беспорядок.
  Расстояние мы преодолеем быстро, в пределах одного часа, благо, дорога хорошая. И вот небольшой отряд тяжеловооруженных всадников, под флагами Гардарики, едва ли не галопом отправился на переговоры.
  Итак, это моя первая парламентская миссия. Будем набираться опыта! Главное, чтобы граф не решил нас прикончить, а то у него магов столько, что мои амулеты разрядятся через минуту максимум. Не хочется понапрасну народ убивать, ведь мне, чтобы выиграть время, придётся огнём бить. А огонь у меня, если вспомнить бой с ведьмой и вампирами, бьёт по площади.
  - Господин, вам стоит перейти в центр отряда, - произнёс Керит, когда нам оставалось несколько минут пути, а дым от костров привала видно было очень чётко. - Нас могут принять за атакующих, поэтому лучше избежать ненужного риска.
  - Не думаю, что это возможно. Мы идём медленно, с флагами и сложенным оружием, атаковать нас глупо. Если они нас атакуют, это будет значить только то, что граф очень хочет сразиться и потерять всё войско. Не самый умный ход с его стороны, и это очевидно даже для самого глупого солдата в его войске, - ответил я, хмыкнув. Вряд ли граф настолько глуп, чтобы атаковать парламентёров. Если он вообще есть среди солдат.
  Не знаю, как так получилось, но внятной информации по графу разведчики предоставить не могли. Вроде бы он есть, но не факт, что это действительно граф. Всё-таки с его стороны опрометчиво, даже при сообщении о нашей наглой экспансии его территорий, бросаться вместе с войском на неизвестного противника.
  Что странно, почему граф не решил провести разведку с помощью магов? Если не поступает сведений через разведку, а сведения не поступали, моя контрразведка работает как часы, наверняка стоит насторожиться и попытаться использовать другие средства для сбора разведданных.
  Ну и чёрт с этим графом, всё одно не сегодня-завтра он окажется в кандалах. А сейчас сконцентрируемся на главной задаче - переговоры. На подходе к лагерю противника наш отряд плавно, не замедляя хода, перестроился, а я вместе с заместителем оказался в его центре. Стоит отметить, что у войска противника оказались наблюдатели и караулы, поэтому примерно за пятьсот метров до лагеря о нас сообщили с помощью сигнальных огней.
  Когда мы уже подошли к большой поляне, на которой стоял лагерь врага, нам навстречу вышла большая группа солдат. Их было около ста, все пешие. Каждый из воинов вооружён очень хорошо, на зависть ополченцам. На мой пока что непрофессиональный взгляд бойцы носят отличную экипировку, только единства в ней не замечалось. Словно каждый воин взят из отдельного войска, и только сейчас они оказались под одним флагом. Наёмники.
  Наёмники нахмурились при виде нашего отряда, ибо двадцать всадников на могучих и явно дорогих вороных конях, в тяжёлых чёрных доспехах, тип которых не знаком не только в здешних краях, но и вообще на западной половине континента. Кирва ради технологии изготовления этих доспехов едва душу гномам не продал! Шучу, конечно, мой дорогой соотечественник просто спёр секрет вместе с носителем. Похитил кузнеца-мастера, выудил из его головы всю нужную информацию, влил в головы величам, менталист хренов, а потом наслаждался видом вооружённого лучшими доспехами войска.
  А ещё наёмников смущал наш флаг - чёрный, с белой головой волка. Флаг не имеет сложных деталей, а для флагов этого мира такое решение очень нестандартное, мягко говоря. Но, флаг получился грозный, нечего сказать. Волк везде животное благородное, олицетворяющее силу, и мои всадники тому подтверждение.
  И только трое (Чёрт, нужно выучить название местного народа, а то так и хочется назвать их людьми) выделялись на фоне серьёзных хмурых солдат. Все трое выглядели блаженными и холёными, сразу видно - начальники. Один был высоким, лет пятидесяти, сидел на самой крупной лошади из трёх. Хотя эта лошадёнка была намного мельче коней моих воинов, и уж точно уступала Ворону.
  Второй был низеньким и толстым, одет в расшитые золотыми узорами одежды с богатым меховым воротником. Ручки этого человека нервно теребили поводья, которые он наверняка впервые взял в руки. На его голове была большая меховая шапка. Она прикрывала голову человека едва ли не до носа, поэтому смотрелся толстяк очень комично.
  Ну а третьим оказался воин. Настоящий мужчина, за тёплыми мехами одежды которого пряталась тяжёлая кольчуга. На боку висит большой полуторный меч. Этот меч едва ли не тяжелее моего клинка, что говорит о большой силе воина. Его лицо богато украшено шрамами, а взгляд говорил о богатом опыте битв за его спиной. Повезло графу с таким кадром, ох как повезло. Впрочем, у меня целая рота и офицерский взвод бойцов, не уступающих ничем.
  - Кто вы такие, и зачем пришли к нашей армии? - Высокомерно, задрав подбородок едва ли не выше носа, спросил тот, что был посередине, на самой высокой лошади. Граф, по всей видимости.
  Это у него армия? Смешно, её богу смешно! Даже моё войско - это и близко не армия. Разве что у Кирвы наберётся армия. У него всего четыре корпуса солдат, каждый корпус по две тысячи солдат. Нет, всё равно для армии маловато.
  Я выехал вперёд, как самый главный. От нашего манёвра наёмники схватились за оружие, а мне пришлось жестом приказать величам убрать оружие. Параноики, хотя такая паранойя меня более чем устраивает. Дождавшись, пока солдаты успокоятся, я заговорил.
  - Меня зовут Глеб Белый Волк, барон Гардариканский. - Нет, всё-таки хорошо звучит! - Прошу вас представиться тоже.
  - Меня зовут граф Морри Албери, и это мои земли ваши бандиты нагло захватили! - Брызжа слюной, ответил скрипучим голосом граф, тот, что на высокой лошади.
  - Прошу прощения, что мои солдаты доставили вам столько неудобств. - Пряча улыбку, ответил я. - Нам нужно было сразу взять Албери и не тратить время на мелкие баронства.
  - Это наглость! - Возмутился граф. Его компаньоны тактически молчали. - Неужели ты думаешь, что сможешь со своей шайкой бандитов победить моё подготовленное войско? Бой продлится не дольше десяти минут, из которых восемь минут я буду смотреть, как твои разбойники трусливо убегают!
  Граф засмеялся и посмотрел на остальных. Толстяк поддержал его сдержанным смехом, а воин лишь недовольно глянул на своего начальника и снова начал рассматривать моих солдат и меня в частности. А граф всё-таки дурак, так что волноваться мне не стоит. А ополченцы-то подбираются к нам, любопытство сильно в народе, каким бы он не был.
  - Граф, за моей спиной семьсот элитных солдат и две сотни ваших "обученных воинов", которые мечтаю вернуться к своим семьям. И я им это позволю сделать сразу же после того, как завтра войду в Албери. - Ответил я ровным спокойным голосом, при этом слегка улыбаясь. После того, как я назвал численность войска, солдаты заметно напряглись. А воин, который наверняка занимает должность военачальника, хищно улыбнулся. - Я взял всю долину с отрядом в сотню бойцов за несколько дней, большую часть потратив на дорогу. И не понёс никаких потерь. А гарнизон магов в вашей секретной крепости, которая ныне поставляет золото в мою казну, победил лично я вместе с небольшим отрядом своих воинов. Боюсь, граф, ваша единственная надежда спасти свою жизнь и жизни своих воинов - сдаться. Я не кровавый тиран, казнить никого не буду без достойного повода.
  - Неужели ты думаешь, что поверю в эту чепуху? - Рассмеялся граф, но его никто не поддержал. - Мои разведчики не заметили и сотни бойцов, так что не надо врать, бандитский главарь!
  - Оскорблять парламентёра и будущего графа очень недальновидно, господин Морри. - Не дрогнул я лицом. Успею ещё насладиться победой. - А ваши разведчики, да упокоятся их души, больше никому ничего не смогут доложить.
  Я замолчал, наслаждаясь потрясённым видом солдат и пунцовой мордой графа. Толстяк заметно занервничал, начал теребить узды недовольной лошади, на его лбу выступили капли пота. Оно и понятно, такие чиновники могут только паразитировать на власти, и поэтому любую опасность для своего "носителя" воспринимают очень эмоционально.
  - Граф, я прибыл вместе с одним из отрядов своей личной гвардии не просто так. Граф! - Я повысил голос и, пройдясь взглядом по окружившим нас воинам, громко заговорил, чеканя каждое слово. - Я, Глеб Белый Волк, главнокомандующий армией объединения, барон Гардариканский официально предлагаю вам сдаться! Если вы сдадитесь, я гарантирую от своего имени вашу безопасность и безопасность каждого вашего подчинённого, кто сложит оружие! От вашего налогового гнёта я уже освободил несколько баронств, а так же освободил от службы тех воинов, которые больше всех нуждались в семье. И я освобожу так каждого, кто решит уйти домой! Даю вам несколько секунд на размышления, граф!
  Войско графа зашевелилось, воины зароптали. Сам граф, решив не торопиться с ответом, стал шептаться со своими советниками. Воин что-то говорил ему на повышенных тонах, а толстяк заискивающе вставлял слова в монолог воина, раздражая того до предела. Всё это время я стоял неподвижно.
  Спустя полминуты, когда мне надоело ждать, я громко заявил:
  - Граф, ваше время вышло. Не испытывайте моё терпения, уже завтра мои флаги должны развеваться над Албери. - И всё это с лёгкой улыбкой. Граф побагровел. Рявкнув на своих советников, он посмотрел на меня ненавидящим взглядом и, срываясь на визг, закричал:
  - Убить этого подонка! Маги, превратите его в пыль!
  Всё, граф окончательно дискредитировал себя. Никому не позволено убивать послов, кем бы они ни были. Он и так слишком много себе позволял, оскорбляя меня, поэтому мне ничего не остаётся, кроме как показать последствия таких необдуманных шагов.
  Часть воинов из наёмников взяли в руки луки и, натянув их, чуть ли не залпом выстрелили в меня. Стоит ли напоминать, как эффективны стрелы против меня? Напомнить захват Аридейры? Вот тут примерно так же было, только стрелы вспыхнули сразу после того, как наёмники выстрелили.
  Это произвело впечатление, нечего сказать. Мне остаточно было укоряюще покачать головой, чтобы стрелявшие воины отшатнулись назад и отбросили в сторону любые помыслы об атаке. А в рукопашной схватке нас одолеть даже не пытались, да и кто первый бросится в бой, за кем пойдут остальные? Вот и вот.
  А вот дальше началось самое интересное. Раздвигая магией людей в стороны, вперёд вышли три мужчины лет сорока со стандартными посохами в руках. А следом вышла молодая девушка, перед которой воины сами отшатывались, при этом стараясь удрать подальше. У неё не было посоха, одежда была самая обычная, и всё, что было в ней необычного - удивительно спокойный взгляд с оттенком любопытства.
  - Граф, неужели из-за вашей трусости драться будет столь милая особа? - Улыбнулся я и поклонился девушке, изображая вежливость. Я даже слез с Ворона, вышел вперёд и, взяв руку удивившейся девушки, поцеловал её. - Красавица, не попадалось ещё мне такого прекрасного бриллианта, как вы. Позволите узнать ваше имя?
  - Меня зовут Исмина. - Улыбнулась девушка, изобразив реверанс.
  - Какое замечательное имя! Исмина, неужели вы действительно вступите в бой с нами? Мы же не сможем сражаться из-за вашей красоты!
  - Прошу прощения, господин Белый Волк, но мне придётся немножко вас избить. - Улыбаясь, ответила девушка, слегка склонив голову.
  Девушке было на вид лет шестнадцать, её длинные золотистые волосы заплетены в тугую косу и спадают до самой поясницы. Девушка на удивление мила, даже странно, что она забыла в войске такого графа. Да и остальные маги как-то подозрительно на нас поглядывают, концентрируя магию. Да и в девушке чувствуется немало сил.
  - Мисс, когда я разберусь с вашими коллегами, вы не откажете мне в небольшом ужине на фоне заката? - Спросил я с улыбкой, отходя назад.
  - Если от вас что-нибудь останется, то конечно, я буду весьма рада. - Ответила девушка, улыбнувшись.
  Всё, с любезностями закончили, теперь пора показать, что такое человек и на что он способен.
  
  ОТСТУПЛЕНИЕ.
  
  Керит обнажил свой меч раньше, чем наёмники даже подумали о стрельбе из луков. Мгновенная реакция на малейшие изменения в обстановке делала велича опаснейшим противником, но в этот раз его реакция не понадобилась. Главнокомандующий едва заметно прошептал заклинание испепеления стрел, которое само находит летящие стрелы и уничтожает их.
  Противники больше не рискнули стрелять. Ещё бы, даже Керит в одиночку мог покончить со всеми наёмниками меньше, чем за двадцать секунд. Но эта миссия была не карательной. Господин хотел продемонстрировать силу и полное безразличие к власти графа.
  А вот дальше началось самое интересно. Острый взгляд сразу заметил странное движение в войске. Словно могучие корабли под широкими парусами, пять магов двигались вперёд, рассекая толпу солдат, словно их и не было. Четверо мужчин и одна девушка. К сожалению, Керит магией не владел, но разведчики тут же связались с ним и доложили, что главная опасность - девушка. В ней чувствовался особый магический дар, похожий на силу Хранительницы, спасшей господина в бою с вампирами.
  Удивительно, но господин, тут же заметив девушку, чей образ выбивался из атмосферы войска невинностью и детской нежностью. Но, как это обычно бывает, внешний вид не совпадал с реальностью. Вот только господин решил иначе, тут же принявшись заигрывать с этой девушкой, как с самой простой девушкой. Да, она красива, но не настолько же!
  Представление длилось недолго. Вот господин отошёл от девушки, взяв с неё обещание сходить на ужин после боя. А дальше началось то, чего сердце воина жаждало больше всего. Господин из любезного ухажёра превратился в матёрого волка, одним своим взглядом пробирая до костей.
  Господин смотрел на магов, а те воины, на которых случайно попадал взгляд готового к убийству воина, крепче сжимали мечи и пытались отойти назад. Керит не переживал, все четыре мага низкого уровня, господин без проблем одержит над ними победу. Но вот девушка внушала опасения, ибо возможности её были неизвестны.
  Маги, резко взмахнув посохами, атаковали господина. Воздух едва заметно задрожал, что говорило о большой силе атаки. Лица магов удивлённо вытянулись, ведь простой по их мнению воин, даже с амулетами, не мог выдержать их атаки. Но господин показательно встал в расслабленную позу, закинул руки за голову и, дождавшись окончания атаки магов, громко произнёс:
  - Господа, а когда мы начнём битву? Я начал скучать, похоже, придётся самому всё решить. - С этими словами господин стал медленно обнажать свой меч, что удивило магов. Никто не использует холодное оружие в битве с заклинателями, только зачарованное. Но меч господина пусть и был закалён магией, но зачарований не имел. Вся сила была в амулетах.
  Поставив вперёд левую ногу, господин плавным движением занёс меч, ухватившись за него двумя руками, встал в стойку и, замерев на мгновение, сделал резкий прямой выпад в сторону одного из магов. Несмотря на то, что маг был в двадцати метрах от господина, из его груди вырвался багровый фонтан.
  - Вот это я понимаю атака, для разминки подойдёт, - спокойно, даже немного легкомысленно произнёс господин. - Товарищи маги, я не люблю хвастаться, но чуть меньше недели назад в меня выстрелили из стационарной магической пушки. Хоть эта штука и пробила мою защиту и тело насквозь, я всё равно остался на ногах и даже не нуждался в помощи лекарей. А заклинатель уровня "мастер" сдался и теперь спокойно служит мне. Предлагаю вам сдаться, тогда мы обойдёмся без крови.
  - Вы забыли про меня, господин Белый Волк. - За магов ответила девушка, чьи глаза буквально запылали. Зрачки окрасились огненно-рыжим цветом, а по юной коже девушки заплясали языки пламени, совершенно не обжигая её.
  Господин бросил на неё короткий взгляд и, словно отмахиваясь, ударил заклинанием. Это, похоже, был воздушный кулак огромной силы, потому что даже по Кериту ударило сильной волной воздуха. А бедную девушку, едва успевшую поставить вспыхнувшую магическую защиту, отбросило назад. Все наёмники и граф с советниками упали на землю, как маленькие дощечки, в которые любил играть Архимаг Кирва и называл их домино.
  - Как же не хорошо вмешивать в разговор, не правда ли, господа маги? - Глеб снова посмотрел на магов, которые едва устояли на ногах после сильной атаки господина. - Итак, что вы решили? Поверьте, я ценю достойных подчинённых, а за верную и честную службу богато награждаю.
  Маги дрогнули. Посмотрев на пытавшегося выбраться из-под своей свернувшей шею лошади графа, визжащего, как истеричная баба на базаре, маги опустились на колено и втянули вперёд руки с посохами. Сдались. Ещё бы, после того, как господин отправил одной единственной атакой самого грозного мага в войске графа, даже сам граф захочет сдаться.
  - Керит, прими наших новых товарищей. - Приказал господин, обернувшись назад на войско, не дрогнувшее даже под порывом магического ветра. - А я пока разберусь с дамой, негоже её бросать просто так.
  Господин словно волнорез направился к поднимавшейся девушке, пытавшейся замедлить его движение. Но это были самые простые заклинания школы огня, от которых господин отмахивался мечом, как от назойливых насекомых. И вот, пройдя без препятствий к девушке, он подал ей руку.
  - Мисс, вы должны мне ужин. - Произнёс он. Девушка посмотрела на него и дала руку. Но стоило господину взяться за неё, как девушка буквально воспламенилась и ударом кулака, превратившегося в маленькое сжатое солнце.
  Вспышка огня, опалившая волосы на головах лежавших и пытавшихся отползти наёмников, немного ослепила, но Керит увидел, как господин подлетел в воздух и, ударившись об землю, покатился к копытам своего невозмутимого коня. Велич забеспокоился, не пострадал ли господин, но тот к удивлению всех собравшихся громко засмеялся, легко поднявшись на ноги.
  Его одежда даже не опалилась, а разведчики, следящие за состоянием здоровья господина, сообщили, что магическая защита ослабла, но продолжает функционировать. Не так просто пробить лучшую защиту, которой занимался лично Кирва.
  - Это была самая жёсткая пощёчина в моей жизни! - Продолжая смеяться, произнёс Глеб.
  А девушка, продолжая гореть, медленным шагом направилась к нему, готовясь к новому удару. Она была готова испепелить всех здесь, ведь до сегодняшнего дня ни один маг не мог отмахнуться от неё, как от надоедливой мошки. И никто не выдерживал одной из самых сильных атак, а этот незнакомец ещё и смеётся!
  - Госпожа Исмина, неужели вы так не хотите сходить со мной на ужин? - Спросил он.
  Девушка на ходу закружилась, разжигая вокруг себя пламенный шторм. Наёмники уже давно благоразумно сбежали, и даже визжащего графа уволокли. Огненный шторм начал сужаться, но силы только набирал, превращаясь в мощное огненное сверло. Совершив последнее движение своего опасного танца, девушка ударила этим сверлом.
  Господин, несмотря на очень опасную атаку, от которой даже гвардейцы отошли подальше, даже не шелохнулся. И ни один из тысячи присутствовавших на поляне воинов не мог догадаться, что произойдёт дальше.
  Глеб не был дураком, ведь он сам перед захватом первой крепости произнёс фразу, которая определила политику всей армии Гардарики на долгое время. Всё решается очень просто, если использовать все свои преимущества. А сейчас Глеб обладал подавляющим преимуществом перед магом огня, и это преимущество ему подарили водяные. Дар воды, способность дышать под водой и очень мощные заклинание этой школы.
  Огненное сверло с шипением ударило в плоский широкий диск, возникший перед Глебом. Природа вокруг буквально наполнена водой, так что проблем с этим не было. А полезное заклинание стихийной защиты, усиленное бесценным даром, стало несокрушимой преградой на пути атаки противницы.
  Огненное сверло с шипением развеялось, но защита не дрогнула. Даже пар не поднялся. Глеб улыбнулся и резким движением руки отправил водный диск навстречу приблизившейся девушке. Спустя несколько секунд, когда шипение прекратилось, потрясённому войску предстала картина обычной юной девушки, облитой водой и, казалось, сейчас разревётся.
  Нет, её было обидно, но не до такой степени.
  
  КОНЕЦ ОТСТУПЛЕНИЯ
  
  Вот и всё, битва завершена. Конечно, я планировал немного другое, но получилось всё поистине великолепно. Основная сила графа, наёмники, в страхе разбежались. Переборщил я немного с энергией. Всё-таки больше трёх четвертей энергии вложил в воздушный кулак. Повезло, что девушка имела талант в магии огня, я всё-таки водяным не зря помогал.
  - Керит, прикажи войску выдвигаться сюда, думаю, мы уже победили. - Иногда приходится корректировать планы. И хорошо, когда это можно сделать.
  Так, теперь можно поговорить с девчонкой, а то, бедняга, разревётся ещё. Это же всего лишь подросток, у которого гормоны совпали с магическим даром, что вылилось в немаленький замес. Интересно, а графа я случайно не прихлопнул? Было бы жаль, он наверняка много интересного мне сможет рассказать.
  Подойдя к замершей на месте и слегка дрожащей девушке, я приобнял её за плечи и повёл к величам. На улице уже даже не осень, а девчонка вся мокрая. Пришлось даже своим плащом её укрыть, но переодеться ей необходимо. Не хватало ещё, чтобы меня обвинили в простуде ребёнка.
  - Ну что, больше не будешь в доброго дядю огнём кидаться? - Спросил я с улыбкой, дойдя до величей. - Надеюсь, что нет, а то придётся ещё водой окатить. Керит, помоги её, а то простынет ещё.
  Передав совсем не сопротивлявшуюся девушку заместителю, я взял ворона за узду и вывел вперёд, подальше от величей. Потом, ругаясь сквозь зубы на всё, что в голову приходило, забрался на седло коня, встав. Я реально встал на седло! Хорошо хоть Ворон не решил меня сбросить, а то конфуз бы получился. На кой чёрт я залез сюда? Так вокруг толпа напуганных солдат, которые от испуга ещё набросятся на нас, так что лучше сразу порядок навести. Усилим голос магией:
  - Господа ополченцы и наёмники! Я понимаю, вы очень любите своего графа, - немного сарказма не повредит, - и готовы все вместе помереть за своего любимого правителя, а подлого захватчика, который предлагает вам свободу от военной службы и бессмысленных смертей, вы хотите на колья поднять. В любом случае решать вам, только сейчас сюда идёт моя армия, наёмники и ваш граф сбежали, а маги перешли на мою сторону. Поэтому у меня предложение. Всем, кто сложит оружие, я обещаю свободу и возвращение домой с небольшой премией в пять золотых каждому.
  Спустившись на землю, я посмотрел в глаза подошедшему Кериту и сказал ему:
  - Разберись с теми, кто сдастся, и постарайся навести порядок. Нам тут ещё часа два минимум сидеть, ждать войска.
  - Как прикажете, господин. - Кивнул Керит и, поколебавшись, спросил. - Скажите, вы изначально планировали такую победу? Люди сломлены, командование сбежало, маги сдались. Лучшего мы бы и со всей армией не добились.
  - Честно говоря, дружище, всё само собой так получилось. - Я подмигнул заместителю, который совсем не поверил мне и слегка улыбнулся, подтвердив это. - В любом случае, всё закончилось очень даже удачно. Я потренировался в магии и немного в дипломатии, хотя переговорщик из меня получился тот ещё.
  - Ну не скажите. Вы спровоцировали графа на атаку, что выставило его в неприятном свете, а вас сделало жертвой подлости. Потом за несколько минут вы победили всех магов графа и напугали до смерти его войско. Даже если мы своими силами сейчас начнём их убивать, никто нам не окажет сопротивление. Вы победили малой кровью. - Умеет всё-таки Керит хвалить. Причём, не будем скромничать, обоснованно.
  А теперь пойду-ка я наводить порядок в ополчении графа. Ополченцы уже не десятками - сотнями складывали оружие, так что у меня в распоряжении несколько сотен пусть и не самых лучших, но солдат. Всё их обеспечение досталось нам, разведчики оперативно перегородили дороги деревьями, а лошадей присмирили магией. Красота! И пусть местный бог войны даст мне в будущем такие же победы!
  
  ОТСТУПЛЕНИЕ
  
  "В десяти километрах к северу от границы с Албери, графство Отриа, столица, в кабинете графа"
  
  Граф Отриа, высокий воин, который разменял уже шестой десяток, хмурил испещрённое десятками шрамов лицо, слушая доклад своего первого советника. С каждым словом глаза графа разжигались азартным пламенем, а губы растягивались в довольной усмешке. Когда советник закончил, граф подошёл к большому окну, посмотрел на живущий активной жизнью город, представил въезжающие в ворота телеги с богатыми трофеями и ещё шире улыбнулся.
  - Значит, граф Албери со всем войском отправился к южным границам? - Переспросил граф и сжал рукоять висевшего на поясе меча.
  Старая привычка, матёрый волк, переживший битв больше, чем кто бы то ни было, любивший избавиться от суетных управленческих дел и схлестнуться в кровавой схватке с достойным противником, всегда хватался за меч, предвкушая битву.
  - Да, господин. - Склонил голову советник. Щуплый старик, которому лет было столько, сколько не было солдат в личной гвардии графа. Тем не менее, советник с возрастом только заострил свой ум. - Кто-то захватил его земли в долине реки и выдвинулся на столицу графства. Говорят, он очень силён.
  - Давно я от тебя не слышал подобных фраз. - Удивился граф Отриа. - А где же твоя осведомлённость? Неужели твои хвалёные разведчики облажались?
  - Граф, клянусь, с моими разведчиками не сравнится никто, но даже они не смогли подобраться ближе чем на двадцать перестрелов* (*Перестрел - расстояние полёта стрелы, обычно 200 метров) к этому войску. - Старик склонил голову чтобы скрыть злой оскал.
  За двадцать лет управления внешней разведкой богатого сильного графства Отриа, старик не проваливал ни одной разведывательной миссии. Это просто было невозможно! Скорее всего, именно самомнение стало причиной не только провала, но и гибели двух разведчиков! Старик надеялся, что это не он провалился, а неизвестное войско обладает слишком большой силой даже для Отриа, хотя откуда такой армии возникнуть в этих окраинных землях?
  - Хотя бы примерно удалось оценить их потенциал? - Спросил граф Отриа, мысленно уже сражавшийся.
  Не с войсками графа Албери, нет. У этого пустоголового, но тугокошельного болвана Албери нет ни одного достойного воина в войске, да и не войско у него, а толпа бездарных крестьян, которым лишь бы землю пахать. А в неизвестном войске, каким бы оно не было, мог отыскаться тот, кто задаст жару старому непобедимому воину.
  - Армия не велика, не больше восьмисот мечей, но количество магов неизвестно. - Начал отчитывать старик. Вот тут он мог реабилитироваться в глазах графа, потому что на неизвестного противника он нарыл достаточно много. Даже издалека можно рассмотреть многое. - Во всех крепостях и городах долины он оставил по два десятка неживых солдат. Такие не сравнятся ни с одним опытным воином, но войско графа Албери перерубят без потерь.
  - Удивительно. - Граф Отриа обнажил меч и взмахнул им. Он всем нутром чувствовал скорое веселье и хотел лишь подтвердить свои предположения. - Продолжай, не тяни!
  - Не могу утверждать точно, но вроде как главнокомандующий этого войска смог за два дня разобраться с тёмной магией на южных границах долины. - Старик посмотрел на графа, ожидая реакции, но тому было всё равно. Опытный воин немного знал о чёрной магии, но заветное слово "победа" сказало ему достаточно. - Армия обладает очень большим магическим ресурсом, они установили несколько стационарных порталов.
  - Эти тряпичники мне не угроза. - Отмахнулся граф. Он не очень любил магов, зато очень любил побеждать. И поэтому в его войске нашлось место не одному десятку заклинателей не самого низкого ранга.
  Старик не был так самоуверен. Несмотря на то, что боги не доверили ему таинственного магического дара, старик знал о магии очень много. И очень хорошо знал, что портальная магия - это очень сложная система, и только самые сильные маги способны переноситься порталом. А стационарные порталы - это утерянная технология, которую просто невозможно было возродить. Так думал старик до недавнего времени.
  - Господин! - В кабинет, постучавшись, вошёл командир одного из разведотрядов, отправленных наблюдателями а Албери. - У меня очень важные новости!
  Разведчик рассказал всё о провалившихся переговорах между графом Албери и неизвестным полководцем и что из этого получилось. Ни граф Отриа, ни первый советник не могли поверить в услышанное, хотя каждый понимал, что это чистая правда. Но то, что парламентёрская группа из двадцати тяжеловооруженных всадников одержала победу над тысячным войском графа, которое сдалось почти без боя - это невероятно, чтобы в это можно было поверить.
  - У тебя всё? - Спросил граф, когда разведчик закончил. Тот кивнул, и граф сказал. - Можешь идти. А ты, советник, прикажи войскам собираться. Я хочу, чтобы уже к завтрашнему утру мы подошли к границам Албери.
  - Сколько солдат готовить? - Уточнил старик.
  - Всех, кроме гарнизонных. Посмотрим, кто к нам в гости заявился!
  
  Глава 7.
  
  - Господин, граф скрылся. - Внезапно произнёс Керит, прослушавший доклад разведки.
  - Как? - Удивился я. - У него что, крылья выросли? Хотя даже с крыльями от наших разведчиков тяжело уйти.
  - Графа встретила группа сильных магов. Они атаковали разведчиков и скрылись. - Пояснил заместитель.
  - Насколько сильны маги?
  - Несколько магистров высокого ранга и два мастера.
  Плохие новости. Магистров ещё можно одолеть без потерь, а вот мастера - это серьёзная угроза. С одним мастером мы уже встречались, хотя тогда всю его силу я так и не опробовал, но разведчики неслабо пострадали. Хотя теперь у меня под рукой есть несколько магов, правда, не очень лояльных, и тёмная лошадка - девушка Исмина, чьи магические способности не были похожи ни на что.
  Она ехала рядом с нами, на специально выданной лошади. Держалась девушка в седле уверенно, а вот от разговора уходила. Её можно было понять. Представьте, вас считают сильнейшим магом, боятся, почитают, а тут приходит какой-то хрен с горы, раздают звездюлей твоим сильным друзьям и разбирается с тобой, как с надоедливой мошкой. Для подростка это сильный удар.
  Но я не любил, когда что-то от меня скрывали, а это что-то может оказаться очень важным. Поэтому чуть ли не приказом я заставил девушку рассказать о себе, точнее, о своих способностях.
  - Меня называли рождённой в стихии, такие как я, рождаются крайне редко. Моей стихией оказался огонь. Ещё в детстве, когда мне было три года, я... сожгла свой дом вместе с родителями. По закону меня следовало казнить, но граф Албери не позволил. Он сказал, что за своё преступление я буду обязана служить ему до конца жизни, я и служила. Обучалась у наёмных учителей, и ещё в двенадцать лет достигла уровня мастера. - Девушка замолчала, опустив глаза. Воспоминания дались ей тяжело. Ещё бы, такое даже мне бы тяжело было переварить. Иногда я даже радуюсь, что ни черта не знаю о своих родителях. Так даже спокойнее.
  - А сейчас ты какого ранга? - Спросил я.
  - Мастер, но высшей ступени. Просто учителя более высокого уровня стоят очень дорого, а графу и этих моих сил хватало. - Пояснила девушка, несколько повеселев. Точнее, она просто стала менее грустной.
  - Странно, судя по тем налогам, которые граф сдирал с вассалов, у него казна должна быть полной. - Удивился я и высказал свои мысли вслух. Со стороны графа глупо терять такую возможность, как маг с уникальным талантом.
  - У него не казна полная, а собственный карман, - фыркнула девушка, - и он наверняка сейчас пытается удрать вместе с ней.
  - Неужели? - Удивился я. - Может быть, ты знаешь, где у него золото припрятано?
  - А чего тут знать? В имении его, что в десяти перестрелах от Албери на восток. - Ответила девушка так, словно это было и так всем известно.
  - Слышал, Керит? - Повернулся я к заместителю. Тот кивнул. - Соберёшь всех наших магов и две дюжины всадников. Отправимся вперёд, нельзя дать графу сбежать со всей добычей. А Исмина нам дорогу покажет. Правда ли?
  - А у меня есть выбор? - Хмыкнула та. Дети, чтоб их.
  - Тогда выдвигаемся вперёд. Керит, ты останешься с войском. И никаких возражений, ясно тебе?
  - Ясно, конечно, - вздохнул велич. - Я уже привык,
  - Правильно сделал, - улыбнулся я, - ты ведь мой заместитель, вот и будешь замещать на посту командующего. А за меня не переживай, мне полезно будет с магами размяться.
  - И всё-таки не забудьте про амулеты. - Добавил Керит и ретировался. Всадников собирать.
  - Скажите, господин Белый Волк, а вы какого ранга? - Спросила девушка.
  - Что ты имеешь в виду? - Не понял я.
  - Ну, вы маг какого ранга?
  - А, ты в этом смысле. - Дошло до меня. Всё-таки для меня ранг - это в первую очередь звание в армии. Вот я и удивился, Исмина же знает, что я главнокомандующий. - Честно говоря, я сам не знаю. Магии меня учили только общей теории, а дальше я сам. Так что извини, ответить тебе не могу.
  - А как же вы без учителя научились так... - Исмина изобразила мой жест, который я использовал с заклинанием во время недавней драки. Боем это не назвать.
  Кстати, все до единого ополченцы, кто не сбежали, присягнули мне на верность. А уж когда моё войско, семьсот элитных солдат, пришли к месту, то ни у единого не возникло даже помысла о том, чтобы мне противиться. Тому, у кого под началом такая мощная армия, кто в одиночку побеждает сильных магов, случайно побив полторы сотни наёмников, лучше верно служить.
  - Понимаешь, магия - это хорошо. Но добрый меч куда надёжнее. - Нашёл я неуклюжий ответ. В принципе, я мечу действительно больше доверял, чем магии. Хотя разумом понимал, что магия сильнее и эффективнее, но магия - это что-то эфемерное, а меч вот он, крепок, остёр и не раз спасал мне жизнь.
  - Странный вы. - Сказала Исмина, задумчиво опустив голову. - Таких не бывает.
  - Каких? - Полюбопытствовал я. Интересно всё-таки, за кого меня считают.
  - Вы вроде бы молодой, но шрамов много, армия большая, магия ну очень сильная, а взгляд... - девушка замолкла на последнем слове, чем просто-таки зажгла моё любопытство до невероятной силы.
  - А что не так с моим взглядом? - На губы сама собой наползла улыбка.
  - Когда вы со мной любезничали, у вас взгляд был как у кавалера. Так, что ли. А когда сражаться начали, то я видела, вы взглядом чуть ли не убивали. Жёсткий, суровый, взгляд настоящего воина, настоящего мужчины. - Ребёнок, ей богу. Как можно от одного единственного взгляда так впечатлиться? И я её на ужин хотел пригласить? Хотя выглядела она перед боем постарше, это я потом узнал, что её всего шестнадцать лет. - А сейчас у вас взгляд деловой, даже азартный. Вы совсем не боитесь магов графа, хотя они сильны.
  - Ты бы спросила у моего заместителя, как меня пытались убить в одной крепости, тогда и поймёшь, почему я магов не боюсь, - улыбнулся я.
  - А что случилось? - Ожидаемо спросила Исмина.
  - В меня из стационарной пушки выстрелили. Точно не помню, вроде "Скорпион". - Ответил я и с улыбкой наблюдал за реакцией ребёнка. - Насквозь меня пробила, и даже взорвалась, но особого вреда не причинила.
  - Но... как такое возможно?! - Девушка на удивление легко поверила в то, что я сказал, и очень удивилась. Даже, я бы сказал, мой рассказ её впечатлил очень здорово. - Даже тролли не выдерживают попадания из пушки, она спокойно каменных гаргулий сбивает! Вы просто не могли выжить! Или вы восстанавливались долго? Точно, наверняка вы очень долго...
  - Неделю назад в меня выстрелили, - ответил я, с наслаждением руша придуманное Исминой оправдание моей живучести.
  - Как вы выжили? - Спросила девушка. Что интересно, она уже реально относилась ко мне, как к своему новому начальнику. И её можно понять, кандидатура моя намного притягательнее, чем граф.
  - Меня многие пытались убить, но так получалось, что из многих битв я выходил с новым шрамом, оставляя за спиной несколько трупов. - Ухмыльнулся я, вспоминая все свои стычки. Вспоминал только те, что выпали на мою долю до встречи с Кирвой.
  Эльфы в Рикависе, бандиты у зверолюдов вместе с их здоровяком Когтем, бандиты, големы... как же хорошо было! Ни ответственности, ни грандиозных планов, зато свобода, добрый конь под седлом, девушка красивая... эх, интересно, встречусь я с ней ещё раз или нет? Посмотрим.
  - Видишь ли, Исмина, такого как я не только мало убить, нужно ещё тело сжечь, пепел по пылинке в разные стороны континента развести и меч точить, потому что я всё равно вернусь, - и подмигнул.
  А всё-таки приятно производить впечатление на кого бы то ни было. А уж выглядеть в чьих-то глазах если не всемогущим, то сильным невероятно приятно. Всё, не буду больше собой хвалиться, а то кто-нибудь да треснет по голове, чтобы не зазнавался.
  Спустя несколько минут ко мне подъехал Керит с двумя десятками величей. Рядом с ними тенями шли шестеро разведчиков, на которых Исмина посмотрела испуганно. Я бы тоже, если б не знал, кто это, за меч схватился от испуга. Всё-таки силу в человеке видно сразу, а внешний вид зачастую её только увеличивает.
  - Задача вам ясна? - Спросил я отряд. Величи кивнули. - Отлично, тогда мы выдвигаемся прямо сейчас. Нужно всё сделать и вернуться раньше, чем войско дойдёт до Албери. Исмина, покажешь дорогу. Всё, в путь!
  
  ОТСТУПЛЕНИЕ
  
  Пока ещё граф Албери уже был в своём имении вместе с двумя советниками, от которых, как он думал, проку никакого. А какой и вправду от них толк, если они не смогли придумать, как победить двадцать жалких разбойников?! Вот так думал граф, оправдывая свой позор глупостью советников.
  - Поторапливайтесь, идиоты! - Ругался граф на слуг, перетаскивающих сундуки и лари из потайной комнаты в главный зал, где уже собрались все маги.
  Граф очень злился, что приходится бежать в спешке и использовать вороватых слуг, ведь каждая монетка в несметном богатстве графа была им с большим трудом украдена из казны! Ничего, скоро он уйдёт телепортом из этого места в Атессу, где у него давно подготовлен большой дом.
  И всё-таки граф невольно восхищался неизвестным вторженцем и нещадно завидовал ему. Его стать, сбруя, оружие, телохранители, магическая мощь - дай боги каждому великому правителю такие качества. Но ни одним из них граф Албери не обладал, но гора золота спокойно заменяла ему не только талант и силу, но и совесть.
  И ещё одной большой головной болью графа была необходимая плата за работу магам. А платить ой как не хотелось, тем более, что цена была очень высока. Но граф надеялся, что когда он уйдёт в страну демонов, маги не успеют за ним и погибнут от рук бандитов. Да, так и должно быть!
  И вот последний ларь с драгоценностями был перенесён в главный зал, где уже образовалась высокая гора богатств. Граф едва ли не слюну пускал при виде всего этого великолепия, и уж как желали получить это золото его "верные" советники и говорить не стоит. Маги же всегда мечтали поживиться, так что всё в порядке вещей.
  - Всё готово? - Граф спросил магов напряжённо. Ему не хотелось в последний момент всё потерять, хотя враги остались далеко позади.
  - Да, - кивнул главный из магов, старик ранга мастер едва ли не высшей ступени. - Вот только ваше спасение далось нам тяжело, да ещё портал открывать. Это всё очень затратно, поэтому мы хотели бы прямо сейчас получить полагающуюся нам плату за превосходную работу.
  - Превосходную?! - Вспылил граф. - Вы позорно не вступили в бой, когда можно было убить наглого засранца! Это из-за вас мне пришлось бежать, как последнему трусу! Это вы ещё должны мне деньги!
  - Ах ты старый пень! - Заругался ещё один маг. - Да зачем ты нам сдался?! Я просто заберу сейчас золото, а тебе голову откручу.
  Граф похолодел. Угроза мага - серьёзная вещь. А в тот момент, когда ни войска, ни припрятанного золота нет, граф бессилен.
  - Действительно, братья, зачем нам спасать этого старого хрыча, если мы спокойно можем разделить золото и уйти? Вместе мы сильнее любого выскочки, так что бояться нам нечего! - Поддержал идею коллеги ещё один маг.
  Остальные одобрительно загудели и хищно посмотрели на бледного графа. Его в какой-то степени даже жалко, ведь столько трудов, столько лет воровства оказались бесполезными. Надо было сразу бежать, а не тащиться с армией в этот проклятый поход.
  И тут внезапно большие двустворчатые двери в зал взорвались облаком щепок, и в зал вошёл ещё один маг. Сирус Мериан, сильнейший маг среди присутствующих, тот, кто обязан графу Албери всем, что имеет. Должностью, богатством, поддержкой. Граф воспрял духом. Сейчас маг ему поможет, ведь остальные его уважали и боялись!
  - Господин Мериан, какими судьбами? - Спросил один из магов-бунтаре й.
  - Видите ли, из-за вас мне пришлось оторваться от работы и срочно прибыть сюда дабы решить очень большую проблему, - ответил в своей привычной манере маг, оглядев с улыбкой присутствующих.
  - Сирус, разберись с этими мятежниками! - Взвизгнул граф. Маг посмотрел на него брезгливо и цыкнул.
  - Не мешайте, вы тут больше ничего не решаете.
  От этих слов граф совсем потерялся, он просто не мог понять, что происходит. Но в гнилом сознании бесполезного мужчины теплилась надежда, что всё ещё разрешится хорошо. А вот маги не боялись, скорее, напряглись и сильно обнаглели. Всё-таки толпа против одного, пусть и сильного мага - это сильно. Тем более не настолько Сирус был их сильнее.
  - Сирус, тебе лучше проваливать отсюда, пока жив. - Заявил один из "мастеров".
  - Неужели? - Маг даже бровью не повёл. - А то что?
  - Думаешь, мы тебя одного не убьём? - Захохотал маг. Остальные тоже засмеялись. Даже Сирус.
  - А я не один. - Ответил Сирус, широко улыбнувшись.
  Все тут же замолкли. И в этой почти кладбищенской тишине раздались тяжёлые шаги, приближающиеся к залу. В уничтоженных дверях показалась тёмная фигура, быстро превратившаяся в закованного в тяжёлые чёрные доспехи молодого воина очень большого роста с большим мечом в руках.
  Маги разом отшатнулись, а граф пытался без магии превратить в мышь и сбежать отсюда. И только Сирус сохранял спокойствие, зная, что вошедший не причинит ему вреда. А тем временем гость прошёл мимо Сируса, слегка кивнув ему, вышел к магам и, сняв шлем, громко представился:
  - Меня зовут Глеб Белый Волк, граф Гардариканский. Господа, с вашей стороны очень любезно собрать моё золото в одно место. Думаю, стоит приказать моим людям начать загружать золото в телеги. - Голос молодого парня, которого любой из присутствовавших магов был старше минимум втрое, вывел из себя обезумевших от богатой наживы заклинателей.
  - Да как ты смеешь, мозгляк?! Думаешь, этот предатель тебе поможет? - Завопил один из магистров, тот, что поглупее.
  - Поможет? - Удивился парень и повернулся к Сирусу. - Скажи, мне нужна твоя помощь?
  - Нет, господин, вы вполне справитесь сами. - Улыбнувшись, ответил Сирус.
  - Вот видите, мне его помощь не нужна, - покачал головой парень. И тут же внезапно прямо посмотрел в глаза ближайшему магу, прожигая того едва ли не насквозь отяжелевшим взором. - А вот вам помощь понадобится. К вашему сожалению, в магах я не нуждаюсь. Поэтому придётся вам послужить смазкой для моего клинка.
  Маги не успели возмутиться невероятной наглостью парня, как в помещение ворвался мощный ветер. И всё бы хорошо, но этот ветер состоял из десятков заклинание воздушного клинка. Таким заклинанием был убит один из магов в недавней битве, и эти заклинания подняли в воздух кровавую взвесь.
  Все до единого магистры упали, разрубленные сильнейшим заклинанием. А сильнейшим оно было потому, что Глеб вложил в заклинания почти всю свою энергию. Выжили только два мастера, и то потому, что успели наложить магическую защиту. Вся сила атаки была во внезапности, но Глеб предполагал и то, что кто-то выживет.
  - Сирус, поговори со своими коллегами. - Сказал он, не поворачивая головы.
  Заскучавший по хорошему магическому бою Сирус обрушил на двух мастеров град ударов. Два мага уже были уставшие, разведчики Глеба успели их потрепать прежде, чем отступили. А заклинания воздушного клинка и вовсе едва не лишили магов последней энергии. Поэтому Сирус просто добивал противников, которые всё ещё сопротивлялись, но это была не более чем агония.
  - Как жаль, что граф погиб в этой кровавой схватке, - покачав головой, произнёс Глеб, смотря на разрубленное тело бывшего графа Албери. А сам при этом думал, когда успел сойти с ума, если так спокойно воспринимает расчленённые тела. - Ну и ладно, главное, что золото сохранилось. Керит!
  - Да господин? - Ответил переговорный амулет.
  - Ты ещё не добрался до Албери?
  - Нет, господин, нам ещё часа три пути, - ответили "на том конце провода".
  - Отлично, встретите нас с большой добычей, подготовь телегу, - посмотрев на внушительную груду золота, Глеб поправился, - две телеги.
  - Богата добыча? - Голос Керита был весёлым. Вообще велич становится всё больше человечным, как заметил Глеб. И чувства заметнее проявляются.
  - Ещё как, граф нам оказал очень большую услугу. - Хмыкнул Глеб.
  Сирус закончил с последним магом, добив его заклинанием, вызывающим кровоизлияние в мозг. От него легко защититься, но обессиленный маг уже не имел сил. Зато смерть быстрая и почти без мучений и внешнего непотребства.
  - Поздравляю, господин Мериан, отныне вы полноправный член моей армии. - Произнёс Глеб официальным тоном.
  - Рад служить Белому Волку! - Ударил себя кулаком в грудь Сирус.
  А Глеб тем временем достал ещё один амулет связи и, активировав его, дождался, когда в "трубке" раздастся голос:
  - Господин Белый Волк?
  - Можешь собираться в дорогу, Гремиран, графство взято.
  
  КОНЕЦ ОТСТУПЛЕНИЯ
  
  Добычу мы взяли очень большую, тут даже спорить не пришлось! Одним золотом только семьдесят тысяч! На такие деньги можно вооружить до зубов пятитысячное войско, и на каждого ещё по хорошему коню купить, да и то останется. В эти моменты я радуюсь, что для этого мира пока что гость. Ведь всех искушений не знаю, золото тратить мне некуда, поэтому и подворовывать смысла не вижу. Хотя все до единой монеты - мои, так как трофеи.
  Сируса Мериана, которого пришлось оперативно перебросить к нам, я не обидел, он ведь хорошо мне помог. В одиночку я бы с магами не справился, а задействовать стратегически важных разведчиков опасно. Они и так слишком часто принимали участие в битвах магов, из-за чего стали намного менее эффективными. Да и мне хватило едва не погибшей группы. Поэтому дал магу богатое вознаграждение в виде всех магических приспособлений побитых магов и пятисот золотых монет.
  И вот наше большое войско, после изнурительной дороги, добралось наконец-то до славного города Албери. Честно говоря, меня городишко не впечатлило. Я думал, что город с населением в двадцать тысяч человек будет... богаче что ли. В любом случае, я никак не ожидал увидеть сотни мелких деревянных лачуг за городской стеной, которая представляла собой каменную ограду всего трёх метров высотой. Для города это ничто, а для врагов совсем раз плюнуть.
  Впрочем, уже внутри городской стены начинались каменные дома, низкие, но всё равно каменные. А среди них, на небольшом холме, возвышался большой замок, единственное внушительное строение во всей округе. Хотя замок на мой неискушённый взгляд был совсем не боевым, и гражданским. В том смысле, что это была не крепость, а просто жилое помещение для высокопоставленных лиц. Ни тебе башен для техники, ни надёжных ворот, ничего. Кошмар.
  В центре города была большая площадь, вместившая в себя всех ополченцев, перешедших под мою власть. Праздные зеваки тоже собрались большой толпой, что и не мудрено. Не каждый день свергают власть графа, чья семья правила тут, как я узнал, почти полторы сотни лет. Впрочем, никто против не был.
  И вот, перед лицом всех собравшихся, я торжественно отпустил с военной службы всех ополченцев, кто не изъявил желание продолжить службу, и выплатил обещанные деньги, чем поднял свой авторитет среди народа на много пунктов. А когда узнал, что годовое содержание всего графства обходится казне в жалкие двенадцать тысяч золотом, то так же прилюдно объявил об освобождении всех жителей от налогов на год.
  Дела навалились как-то неожиданно. Не успел я расположиться в удивительно бедном замке графа, как прибыл Гремиран. Бывший герцог спешил поскорее приняться за работу, что мне очень понравилось. Чудесная возможность избавить себя от бумажной волокиты.
  Вампир не одобрил моё желание избавить жителей от налогов, потому что каждый год они приносили почти тридцать тысяч золотом. Огромные деньги. Но я был непреклонен, да и отказываться от своих слов не могу при всём желании. Впрочем, когда Гремиран узнал о тайной крепости, где добывается золото, сразу взял свои слова назад.
  Хотя вампиру я и не доверял, он был единственным, кто мог взять дела на себя. Величи просто физически не могли управлять графством, ибо они воины, а не правители. Я сам тоже не мог тратить драгоценное время на это. Местных управленцев набирать опасно. Так что вампир оказался единственным выходом из этой ситуации.
  - Господин! - В кабинет, где я в этот момент обсуждал с Гремираном перспективные пути развития экономики, ворвался мой заместитель. Таким бестактным он никогда не был, из-за чего я забеспокоился.
  - Что случилось, Керит? - Забеспокоился я. Неужели жители взбунтовались? Если это так, то...
  - Северную границу графства перешло большое войско! Больше восьмисот вооружённых пехотинцев, вдвое меньше кавалерии, замечены также телеги с осадной техникой. - Заместитель был крайне возбуждён, видимо, опасность слишком высока.
  Чёрт, как же не вовремя! До границы не больше сотни перестрелов, уже к обеду враг подойдёт к Албери, а за это время мы не успеем толком подготовиться, а битву будем вынуждены принять в чистом поле. Чёрт!
  - Известно что-нибудь о магических силах врага? - Задал резонный вопрос Гремиран. Пусть он вопреки вежливости задал вопрос вперёд меня, я не обиделся. Вопрос правильный.
  - Ничего. Всё, что известно, это то, что сам граф Отриа ведёт войско. - Ответил заместитель.
  - Неужели? - Я невольно оскалился. Вот же привычка появилась, всегда при удаче хищно скалюсь. Впрочем, мне это не мешает. Повернувшись к вампиру, я спросил. - Гремиран, ты не против, если завтра границы твоей ответственности захватят ещё и графство Отриа?
  - Вы так уверены в победе? - Спросил вампир, хотя вопроса в его голосе не чувствовалось. Вампир улыбался, предвкушая возвращение своего прежнего титула, а уж в моей победе он не сомневался. Ну и добро.
  - Керит, выводи войска из города, располагайтесь в поле. Чтобы уже через час были заградительные валы и ров! Ясно?
  - Так точно. - Заместитель развернулся и отправился исполнять приказ, но я его окликнул и добавил:
  - Всадников из города не выводи, а лучше спрячь их. Мне нужен мощный резерв.
  - А вы?..
  - Я пойду вместе с войском. - Хмыкнул я.
  
  ***
  
  Мы серьёзно уступали противникам. У нас преимущество лишь в качестве пехоты, но големы - не панацея, хотя в лобовом столкновении они кого угодно превратят в фарш с минимальными потерями. Но у противника маги, проклятая туча кавалерии и осадная техника, которую вполне можно использовать против вражеской пехоты.
  Из ополченцев у меня согласились остаться на службе всего лишь полторы сотни, но их я не буду использовать в бою. Они будут лишь пушечным мясом, поэтому ополчение больше пригодится в городе в качестве стражи. Велик соблазн был использовать в бою разведку, ибо с магами мне будет трудно совладать, но тогда мне грозят потери. А Кирва за своих разведчиков с меня шкуру сдерёт.
  Но вот то, что меня действительно пугало - реальные потери среди величей. До тех пор, пока Кирва не отдаст мне пять тысяч солдат, каждый велич будет дороже целой роты наёмников. К сожалению, мне, как полководцу, придётся привыкать к смертям.
  Горожане торопливо укрывались в своих домах, не рискуя выходить на улицы. Делали они это достаточно сноровисто, видимо, не один раз графство пытались ограбить, и некоторые попытки были удачными.
  Глядя на быстро возводящих укрепления величей, установивших три трофейных магических пушки, я размышлял. Ведь этот граф Отриа знал наверняка, что графство ослабло! В стане графа были предатели? Возможно, но в любом случае граф Отриа атакует в идеальный момент. Только он не учёл одного - я слишком быстро и без потерь разбил графа Албери и сейчас мои воины полны сил и соскучились по настоящей битве!
  - Господин! - Один из сотников подошёл ко мне, когда я, сидя верхом на возбуждённом Вороне, внимательно изучал горизонт. Уже скоро, в ближайшие часы, войско противника выйдет на большое поле, в центре которого стоял город Албери. - Все укрепления сделаны, рвы прокопаны на четыреста метров. Мы готовы к бою.
  - Отлично, офицер! - Похвалил я.
  Отлично, благодаря хитроумной сети рвов и валов моё войско получит возможность сражаться как спартанцы в ущелье, без риска удара во фланг, вот только мы ударить во фланг врага сможем запросто, ведь такую сеть укреплений многократно изучали и обкатывали на учениях. А благодаря големам укрепления раскинулись на очень большое расстояние. Я начинаю искренне любить этих бездушных созданий!
  Поморщившись от очередного взрыва, величи пристреливали пушки, поставленные на высокие валы, которые защити надстройкой от стрел и мелких магических ударов, я задумался. Я обладаю маленьким для графства отрядом магов. Несколько магов уровня "магистр" и два "мастера".
  Сируса Мериана пришлось задержать в Албери до битвы с Отриа. Вдобавок пришлось поговорить с Исминой, которая поначалу очень не хотела вступать в бой. Депрессия, видите ли, у неё. Тогда я пригрозил ей небольшой порцией ледяной воды. Эх, как она подорвалась-то!
  Очень жаль, что на проработку стратегии и её реализацию у нас было очень мало времени. Так что план боя был создан едва ли не на коленке. Мало того, что противник обладал едва ли не троекратным численным превосходством, так ещё и магическое преимущество на его стороне. И атаковал он наверняка не без плана. Но, будем надеяться, мы приготовились вполне хорошо.
  - Идут, господин. - Раздался голос наблюдателя из амулета.
  И действительно, по дороге, уходящей на север, шли ровные ряды солдат. Закованные в одинаковые, но простоватые доспехи солдаты, прикрывающиеся небольшими круглыми щитами, в руках они держали короткие копья. Выходя на поле, они выстраивались ровными рядами в двух перестрелах от нас, чтобы даже магические выстрелы не достали до них.
  За многочисленной пехотой вышли всадники. Вот они откровенно разочаровали. Лошади низкие и толстые, предназначены не для активных боевых действий, а для неспешного перевоза небольших грузов на большие расстояния. Всадники не обладали крепкими доспехами, ограничились кольчугами и кожаными жилетами, а в качестве оружие носили копья и длинные сабли.
  После них, под прикрытием ещё сотни пехотинцев, вывезли на телегах магические пушки. Шесть дорогих, но не сильно эффективных пушек на специальных телегах, которые заодно служили площадкой для стрельбы, нужно было только закрепить на земле эти установки. И вместе с пушками, верхом на красивых, но не боевых лошадях, выехали два десятка магов.
  Маги больше впечатлили. В руках магические посохи, служащие сильными амулетами, на телах накидки с узором, который говорил о статусе мага. Так, разведчики лучше видят, слушаем доклад... раз, два, три... восемь мастеров и двенадцать магистров. Серьёзная угроза. Правда, у большинства мастеров ступень низшая, то есть это фактически сильные магистры. Но всё же это сила.
  И вот, когда войско ровными рядами построилось перед нашими укреплениями, вперёд выехал всадник на высоком гнедом коне. Всадник этот был силён, ростом едва ли не с меня, а в плечах точно шире. На поясе у него висел широкий прямой меч, а из-за спины выглядывал ровный круг широкого щита. Броня у всадника тоже была хорошей, а поперёк нагрудника были нарисованы несколько цветных полос. Граф Отриа собственной персоны.
  - Я пришёл на бой! - Раздался громкий, усиленный магией голос старого воина. Граф, несмотря на отделявшее нас расстояние, смотрел точно мне в глаза. Воин, настоящий. И опасный. - Я вызываю самого сильного воина твоего войско на поединок! Если ты победишь, мы уйдём! Ну что, не боишься бросить мне вызов?
  - Господин? - Раздался голос Керита. Он ждал моего решения. А я думал. Но думал недолго.
  - Меня зовут Глеб Белый Волк, я главнокомандующий войском и я принимаю твой вызов! - Ответил я усиленным голосом. Обнажив меч, я направил коня к графу. Тот двинулся мне навстречу.
  Пока мы приближались друг к другу, я внимательно изучал противника. И вывод был неутешительный - я просто ничтожный воин в сравнении с графом Отриа. Это матёрый волчара, у которого шрамов на теле больше, чем я прожил лет. Или даже месяцев. Мне с ним не тягаться, но кто сказал, что я обязан использовать исключительно собственную силу?
  - Приветствую вас, новый граф Албери. - Обозначил кивок он.
  - Я граф Гардариканский, Господин Отриа. - Ответил я, поправив. - И от всего сердца хочу вас поблагодарить.
  - Это за что же? - Хмыкнул в усы воин.
  - Как же? Вы лишили меня необходимости самолично атаковать ваше графство и тратить на это своё время, придя со всем своим войском в мои земли. К вечеру мои границы значительно расширятся. - И вежливая улыбка на лицо. Граф не дрогнул ни единым мускулом.
  - Вы слишком самоуверенны для того, у кого за спиной всего лишь полтысячи солдат.
  - Каждый мой солдат способен превратить в фарш десяток ваших воинов, - ответил я, - но не станем понапрасну тратить время на пустые разговоры. С вами в бой я вступать не буду, это так же пустая трата времени. Я даю вам шанс сдаться. Сложите оружие, и тогда не повторите судьбу графа Албери и последовавших за ним магов.
  - Позвольте спросить, что же вы сделали с магами и графом? - В глазах графа Отриа проскользнуло любопытство.
  - Я собственноручно убил их всех. - Маленько хвастовства не помешает. - К вашему сведению, мой магический ранг выше, чем у любого вашего мага. Поэтому прямо сейчас я способен убить вас и несколько сотен ваших воинов, но если вы решите принять бой, дам вернуться вам к войску.
  - Пусть так, но вы приняли мой вызов. - Сказал граф, и молниеносным движением обнажил клинок.
  Звон стали, и я едва успел отбить стремительный выпад противника. Сила заполнила моё тело, от чего мой блок больше был похож на атаку. Граф удивлённо дёрнул бровями, когда мой клинок даже не шелохнулся во время блока. Но граф был слишком опытным, чтобы позволить разуму отвлечься.
  Обманный выпад влево, и клинок графа ударяет в мой правый бок, бессильно соскользнув об защиту. Я ответил неуклюжим, но сильным косым ударом, от которого граф уклонился прямо в седле, но мой меч оставил глубокую рану на крупе его коня. Взбесившееся животное стремительно понеслось прочь, на счастье графа, к войску. Отриа ловким движением выпрыгнул из седла и, повернувшись спиной к войску, взмахом меча приказал атаковать.
  - Приготовиться! - Приказал я по амулету связи, быстро возвращаясь к своим позициям.
  Кавалерия графа Отриа попыталась броситься за мной в погоню, но нет такого коня, который обгонит Ворона. И пусть даже моему коню придётся нести на себе мою тяжёлую тушу. Какой же добрый подарок Доринера!
  За спиной слышался топот тысячи ног, но я перепрыгнул первую линию рва раньше, чем противники преодолели половину пути. Но для наших пушек этого было достаточно. Первый залп взорвал землю под ногами противника, а взрыв поразил не меньше трёх десятков воинов. Мало. Да и враги подводят неустойчивую в этом поле технику на позиции.
  - Господин, когда нам атаковать? - Спросил Керит, засевший с всадниками в городе.
  - Жди приказа, Керит. - Ответил я. - Приготовиться!
  Големы слитным движением двинулись вперёд. Пятнадцать големов, перегородивших проход между двумя большими валами, выдвинулись на десять метров вперёд, другие пятнадцать големов сделали вперёд всего три шага.
  Волна вражеской пехоты, движимая общим боевым настроем, не успела остановиться перед первыми рвами. Крики упавших и затоптанных в сбившемся строе солдат были заглушены боевым кличем добравшихся до голема солдат. Но тут их ждало разочарование. Ни единая кукла не испугалась клича, а когда они легко уклонились от копий пехотинцев и сильными движениями превратили в фарш сразу три десятка пехотинцев, боевой дух противника тут же снизился.
  - Артиллерия! - Командовал я, забравшись на специальный вал, с которого открывался чудный вид на битву. - Целиться на третью справа вражескую пушку! Внимание! Огонь!
  Слаженный выстрел, и земля вокруг закрепившейся телеги противника взорвался настоящим фонтаном. В голове раздался отчёт наблюдателя:
  - Минус один оператор, установка не пострадала.
  Плохо. Враги уже начали ответную стрельбу, но попробуй попади под обстрелом в небольшие мишени на незнакомой местности. Один из снарядов, начинённый замораживающим заклинанием, вообще ударил в вал рядом с линией столкновения. Големы холод проигнорировали и просто отступили назад, чтобы из не задавила толпа и не завалило трупами, а вот нескольких пехотинцев заморозило.
  Стоп, а это что! Твою мать, как мог не заметить!
  Граф Отриа, вопреки моему мнению, совсем не сделал ставку на прорыв в лоб моей линии. Такое ощущение, что он знал о неприступности моих големов, потому большая часть его пехоты ловко обошла рвы и штурмовала ближайшие насыпи. Тут големы серьёзно проигрывали, тем более, что занявших высоты солдат вражеские маги метко сбивали слабыми заклинаниями.
  - Третья сотня, занять оборону по левому флангу! Четвёртая сотня, атакуйте по правому флангу! Вторая сотня, будьте готовы к отражению атаки! - Командовал я, несколькими заклинаниями сбросив в ров особенно наглых противников.
  Так, а где кавалерия? Чёрт, не вижу! По мне стали стрелять стрелами и магией, от чего обзор значительно снизился, хорошо хоть защита не давала пострадать ни мне, ни Ворону. Но где эта проклятая кавалерия?! Чёрт, вон она! Всадники обогнули с левой стороны наши укрепления и быстро спешили к тылам. Ещё немного, и они достигнут оставленной в резерве сотни големов, готовых к атаке магов и магических установок.
  - Керит! Не дай кавалерии добраться до нас! - Приказал я по амулету.
  Так, теперь пора контратаковать. Нужно одолеть вражеских магов, тогда победа будет делом времени. Видя, как сотня величей построились клином и врезались в толпу вражеских всадников, разбрасывая их как игрушечных, я улыбнулся и, переглянувшись с приготовившимся Сирусом, кивнул.
  Отлично, сейчас задача магов - отвлечь на себя вражеских коллег, а моя задача - оказать им всяческую поддержку. Пришпорив коня, я спрыгнул с вала на ровную землю и поскакал в сторону по загодя сделанному небольшому коридору между насыпями. Срезав мечом нескольких успевших добраться до сюда врагов, я добрался до внешней линии рвов и выскочил на свободное поле.
  - Давай, друг, как можешь быстро! - Попросил я Ворона, направив его к магическим установкам врага.
  Одна из них уже догорала, но другие пять, пристрелявшись, успешно обстреливали мои позиции, уничтожив уже две пушки. Очень плохо! Да ещё граф Отриа догадался поставить две сотни солдат в охрану. И что-то мне подсказывает, что здесь не только пехота.
  Несильной воздушной волной я опрокинул бросившихся мне наперерез десять пехотинцев, троих посёк мечом и вплотную подобрался к пушке. Операторы, простые инженеры, бросились в рассыпную, но в живых я оставлять никого не был намерен. Они ведь могли вернуться к пушке и возобновить стрельбу, а уничтожать технику я не собирался.
  Операторов было всего двое, поэтому надолго я не задержался. Не замедляя коня, я рванулся к следующей пушке, сразив ещё нескольких солдат. А дальше начались неприятности.
  Из толпы пехоты вперёд вышел маг с посохом, мастер, и ловким движением вздыбил землю под копытами коня. Но Ворон оказался умнее и за секунду до этого с силой оттолкнулся ногами и отправился в большой прыжок. Не теряя времени, я ударил полюбившимся мне огненным шаром с большой мощью по магу. Огненная волна растеклась об его задрожавшую защиту, испепеляя десятки пехотинцев.
  Но маг уцелел. Вот только не успела огненная волна исчезнуть, как я уже приблизился к магу и со всей силы ударил его мечом. Усиленное магией оружие спокойно преодолело защиту и рассекло надвое бедного заклинателя. Не останавливаясь, я налетел на оставшихся пехотинцев, которых практически не считал, пронёсся сквозь их строй, как раскалённый клинок через снег, но операторы уже успели сбежать. Пришлось ударить по пушке, уничтожим основной механизм, отвечающий за точность и силу полёта снаряда.
  - Ворон, в сторону! - Крикнул я, дёргая за поводья. Конь стремительным толчком отпрыгнул почти на два десятка шагов в сторону, и как раз вовремя.
  Операторы трёх оставшихся установок решили не дожидаться своей участи и уничтожить захваченные пушки вместе со мной. Удивительно точные выстрелы разорвали в щепки пушку, около которой я только что был, один из снарядов пронёсся совсем рядом со мной, но улетел дальше, угодив в толпу разбегавшихся пехотинцев. Ни я, ни Ворон не пострадали.
  А вот теперь я покажу вам, засранцы, как по своим товарищам стрелять! Пришпорив коня, я начал набирать большую скорость, на ходу уклоняясь от стрел и болтов. Вражеские стрелки в отчаянии стали стрелять в коня, но разве я дурак и не защитил коня чуть ли не лучше, чем себя? В общем, третья установка была захвачена без потерь.
  А вот дальше стало не очень хорошо. К вражеской пехоте подоспела подмога от основного войска, из леса вышел незамеченный разведкой (Убью за такую оплошность!) резерв противника в числе двухсот тяжеловооруженных всадников. Чуть ли не катафрактарии, чтоб им пусто было! Да ещё и сам граф Отриа решил почтить меня своим присутствием. В итоге я оказался окружён.
  - Должен признать, господин Белый Волк, вы очень неплохо сражались. - Граф был до предела возбуждён, его ноздри раздувались как у взбешённого быка, грудь поднималась в такт тяжёлому дыханию, а одежда была усеяна щепками.
  Похоже, големы не перенесли встречи с вражеским полководцем. Вот только я выглядел всяко страшнее графа Отриа, тут спорить бессмысленно. Во-первых, с моего меча даже сейчас обильно стекала кровь нескольких десятков врагов, левая перчатка слегка обгорела от испепелившего многих врагов огненного шара, и выражение моего лица крайне злое. А другого быть и не может, когда тебя окружили две сотни солдат, каждый из которых норовит проткнуть копьём.
  - Ваши действия говорят лучше слов о том, как вы впечатлены моими боевыми навыками. - Ответил я, обведя руками дрогнувших солдат. Даже два мага затесались сюда. Впрочем, это даже лучше, моим заклинателем легче справиться будет. - И что же вы решите, граф? Попытаетесь меня убить?
  - Глупо пытаться убить окружённого заклинателя. - Хмыкнул Отриа. - Тем не менее, шансов выбраться живым вы не имеете. Поэтому я предлагаю сдаться.
  - Граф, неужели вы всё-таки осознали бесплодность ваших попыток меня победить? - Широко улыбнулся я. Граф сначала не понял, а когда до него дошло, он громко засмеялся. Его поддержали почти все солдаты, но больше всех смеялся маг уровня "мастер". Так заразительно смеются, но мне придётся им испортить настроение через несколько секунд.
  - Вы обладаете уникальным чувством юмора, Глеб Белый Волк. Разве вы не видите? Вы проиграли, ваше жалкое сопротивление сметут через несколько минут, вы сами в плену. Сдавайтесь. - Последние слова граф произнёс жёстким тоном. Но я в ответ лишь ухмыльнулся и предложил графу посмотреть на поле боя. Тот глянул и с улыбкой увидел, как его войско продвинулось вглубь укреплений.
  - Граф, численность армии решает исход битвы только в том случае, если оба полководца одинаково талантливы или одинаково глупы. - Произнёс я и достал небольшой амулет связи.
  Стоило мне его активировать, как каждый погибший голем взорвался с огромной мощностью. Убить голема - не значит лишить его тело всей энергии, а Кирва давно придумал, как использовать весь её потенциал. Специальное заклинание, активируемое только по приказу полководца и только у мёртвых големов, обладает огромной силой и бьёт по врагам помимо убийственных щепок ещё и воздушными иглами. Смерть гарантирована любому в радиусе пяти метров.
  Узкие коридоры сделаны не только для удобства обороны. Атакующие не имеют возможности разбежаться по сторонам, и поэтому вынуждены атаковать плотным строем, тем более против големов иная тактика и не срабатывает. Разве что проблемы могли создать быстрые всадники, но и они попались в ловушку. Керит не упустил никого, но, по моей просьбе, постарался обойтись полоном, а не убийством.
  Полегло почти всё вражеское войско, не считая тех, кто окружил меня. Хотя и это войско представляло огромную опасность. Но я предусмотрел всё. Вот только об этой предусмотрительности не знал даже Керит, и по этому незнанию пытался отговорить меня атаковать в первых рядах войска.
  - Первая сотня. - Громко, чтобы слышал и стиснувший в бессильной ярости зубы граф. - Боевая готовность! Керит, построиться перед первой линией рва!
  В тридцати метрах от нас земля вздыбилась, и сто големов, ждавших своего часа, быстро поднялись на ноги и встали в боевую стойку. Солдаты, окружавшие меня, частью перестроились, но никто не решался прорвать хлипкую с виду линию големов. Все уже догадались, чем грозит смерть любого неживого солдата.
  Остатки армии графа Отриа в страхе убегали, и их я не останавливал. Жалкие несколько десятков перепуганных воинов могут только отнять время. А теперь пора завершить придуманный за несколько часов план.
  - По закону жанра я должен сейчас рассказать вам свои планы, и я это сделаю. - Улыбнулся я, глядя в глаза графу. - Как только я узнал, что вы пересекли мою границу, а так же выяснил численность вашей армии, в моей голове созрел план. Про то место, где вы потеряли большую часть своего войска, я говорить не стану. Зато расскажу про другое.
  Перед боем я проехался по полю и отметил подходящие места для размещения ваших машин. - Похлопал по пушке. - этих мест было много, но я знал, с какой стороны вы идёте, и понял, где нужно строить своё войско, чтобы ваши машины были установлены там, где надо. - Земля вокруг Албери неровная и вязкая, поэтому магические пушки установить можно было только в определённых местах. - Рвы и валы я соорудил на большом расстоянии, чтобы не дать вам возможности построить армию с невыгодного для меня направления.
  - Если вы знали места для размещения моих пушек, почему не уничтожили их своими? - Прищурился граф.
  - Вы правы, мои пушки могли легко уничтожить в первые минуты боя все ваши установки. Но мне нужно было, чтобы вы убедились в собственном артиллерийском превосходстве надо мной и не стали разделять армию и магов. - Ответил я. - Ваши маги удивительно легко поддаются на блеф, всего лишь семеро легко погибших големов убедили их в своей безнаказанности, поэтому они слишком глубоко проникли в укрепления, где их ждала засада. Тут неприятностей не произошло. Но вернёмся к пушкам. Я заранее определил, какая именно ваша установка будет уничтожена, и с какой стороны буду атаковать я, чтобы именно в этом месте вы меня окружили. Я не дурак и просто так лезть вглубь вражеского войска не стал бы. Но здесь сотня моих големов.
  - А что если бы мы решили прорваться с боем через ваших големов и сбежать? - Спросил граф. Ответ на этот вопрос он сам знал, но хотел услышать его от меня.
  - Когда я принял ваш вызов и приблизился к вам, я получил возможность увидеть силу всех ваших магов и обнаружить того, кто обеспечивал вашу защиту, - я кивнул на нахмурившегося мага рядом с графом. - Только этот маг оставался бы при вас во время боя и обеспечивал бы вашу защиту. Как думаете, граф, вы просто так не попали под удар сильных заклинаний, н приняли на себя много слабых?
  - Вы истощали меня, - догадался маг.
  - Верно. Я оставил вашему магу часть энергии, чтобы вы были уверены в своей безопасности и решили лично поговорить со мной и предложить сдаться. - Хмыкнул я. - Вы очень любите честный бой, граф, и вряд ли бы решили избавиться от меня с помощью своих копейщиков. Так что я был уверен, что вы решите поговорить со мной.
  - А если бы я не решил? - Нахмурился граф.
  Он понял своё поражение, ведь Керит с сотней всадников заняли позицию за рядом големов, а потерявшие всего лишь шесть десятков големы полукругом выстроились перед нами. Граф окружён, а внезапное его поражение дало мне времени на гарантированное уничтожение вероятности бегства графа. Проще говоря, я сделал всё так, чтобы граф не смог сбежать.
  - Вы бы решили, ещё перед боем я увидел в вас большое желание проверить меня в реальном поединке. Ваш маг в ментальной магии очень слаб. - Пояснил я. - Я ничего не забыл? Ах да, вы меня смогли удивить своим резервом. Я уж подумал, что вы сможете сбежать, но этого не случилось.
  - За всю свою жизнь я не встречал такого полководца, как вы, - признался граф и показательно убрал свой меч в ножны, - вы победили, господин Белый Волк, граф Гардариканский. И какую же вы нам судьбу уготовили? Учтите, если любой мой воин готов биться до последнего.
  - Не сомневаюсь, граф, но я не хочу убивать ваших людей. - Покачал я головой. - Я не стал вам предлагать сдаться сразу, чтобы не вызвать подозрений, но сейчас самое время для этого. Граф Отриа, я официально предлагаю вам сложить оружие и перейти вместе со своим войском под мою руку, принести присягу и служить под флагом Белого Волка.
  - Вы не просто так говорили, что ваши границы расширяться, - проговорил граф, - я должен был догадаться. Вы не хотите просто пограбить оставшееся без присмотра графство, а собираетесь подчинить его себе?
  - Да, господин Отриа. Более того, я предлагаю вам сохранить свою титул и полномочия, вы останетесь тем же графом Отриа за малым исключением. Над вами буду стоять я, а на карте вы станете частью Гардарики.
  
  ***
  
  - Господин, можно войти? - В дверь спальни осторожно постучались, и раздался приглушённый голос Керита.
  - Что там ещё? - Проворчал я, поморщившись от боли в голове. Что-то я за сегодня устал, да и, похоже, приболел. До вечера придётся отлёживаться, хотя пятки так и чешутся. Отвык я от безделья.
  - Господин Гремиран хотел с вами поговорить, по поводу официального объявления будущей политики Гардарики. - Пояснил прошмыгнувший в комнату Керит.
  - Это так важно? - Вздохнул я.
  - За сутки вы разгромили два графства и захватили их, соседние графства стоят на пороге создания военного альянса против вас.
  Твою дивизию, опять война? Я и так иду с опережением графства, мы с Кирвой планировали взятие второго графства, которым было не Отриа, а другое, только через полторы недели. Валерий Кириллович и так мне целый час мозги грузил, отчитывая за внеплановую битву. Пришлось сослаться на плохое самочувствие и отключиться.
  - Зови Гремирана, - махнул я рукой. И тут же в дверь вошёл вампир. Специально ждал, пока я разрешу, что ли? Вот же чёрт клыкастый. Посмотрев на него, я прокашлялся, выпил тёплый травяной отвар, и махнул рукой. - Говори, что там за проблемы.
  - Наёмники и рабочие опасаются, что вы от них избавитесь. Вдоль границы с горами не хватает крепостей, внешние границы не оборудованы сигнальными вышками, готовится военный союз, советник графа Отриа требует указаний по поводу налоговой политики, ещё нужно решить вопрос с размещением и обеспечением армии...
  - Погоди! - Прервал я перечислявшего вампира. - А что там с армией? У меня всего сто двадцать живых солдат, не считая офицеров.
  - После прошедшей битвы почти три сотни добровольцев попросились на военную службу. Я решил, что вам необходима армия и принял их. И ещё оставшиеся солдаты графа Отриа ждут указаний. Всего около тысячи солдат, из которых вооружены только солдаты графа. - Пояснил Гремиран.
  Не хило. Хотя я не против такого большого пополнения, но ведь солдаты не обучены, взаимодействие не отточено, система приказов и ранжира не налажена. Дел до-хре-на! Хотя... разве я не король? А если я король, пусть и будущий, так пусть меня делает свита! Точнее, делает ЗА меня, желательно, всё.
  - Гремиран, с налоговой системой разберись сам, постарайся обеспечить постоянную прибыль и развитие экономики. - Нормальная задача. - Керит, на тебе армия. Проведи чистки офицерского состава, собери отряды по нашей системе, определи необходимые затраты и предоставь отчёт Гремирану. Вы оба можете нанимать себе помощников, я не против. Да, и последнее. Пригласите ко мне Сируса Мериана и Исмину. У меня для них важный разговор.
  Оба уникальных по своей сути подчинённых кивнули головами и быстро покинули спальню. А через десять минут, когда я задремал, в дверь снова постучались. Выругавшись, я ещё раз использовал не сильно помогающее заклинание исцеление, поднялся с кровати, поправил кольчугу... Да, я лежал в броне! Короче, пошёл сам открывать дверь.
  Стоявшая за дверь девушка ойкнула, увидев моё бледное лицо, а Сирус лишь покачал головой. Я махнул им рукой, разрешая войти, закрыл дверь и взялся за решение новой важной задачи.
  - Вы догадываетесь, зачем я позвал именно вас? - Я слегка прищурился. Развлекаться мне никто не запрещал. Исмина пожала плечами, а умный и догадливый Сирус предположил.
  - Вы хотите решить вопрос с магами в вашем войске. - Логично, в принципе, догадаться не сложно.
  - Да, вы правы. Вам двоим, как сильнейшим магам в моём войске, я хочу поручить создание специальной организации. Вы должны составить список всех моих магов, определить потенциал каждого и в соответствие с этим решить, кого отправить в гарнизоны, а кого в армию. Сирус, ты будешь управлять этой организацией, а ты, Исмина, должна будешь командовать боевыми группами заклинателей на учениях.
  - Я? - Удивилась девушка. - но почему именно я?
  - Ты больше остальных подходишь, а Сирусу незачем тратить время на это. - Пояснил я.
  Решение это не спонтанное, ещё во время боя я заметил, как девушка приняла на себя командование магистрами и быстро навела порядок. Её уважали, да и скромностью боги девушку не испортили, поэтому она подходила на должность командира больше всего. Точнее, на должность боевого командира.
  - Твой потенциал, Исмина, нужно реализовывать, если ты хочешь в тридцати годам достичь ранга "Повелитель" и возглавить в перспективе всю магическую братию в моих землях.
  - Повелитель? - Потрясённо переспросила девушка. - К тридцати годам? Вы уверены в этом, господин?
  - Поверь, я знаю твой потенциал очень хорошо, - вообще-то после второго дара Хранителей я смог намного лучше видеть магические энергии, а так же определять предел развития магов. Сирус, к примеру, может ещё на пару ступеней подняться и даже стать Архимагом, а вот у Исмины будущее очень большое. - Я постараюсь руководить большинством учений, а так же буду лично тебя тренировать.
  - Вы сделаете меня архимагом? - Девушка подалась вперёд, а в глазах её вспыхнуло пламя надежды. Давно она хотела преодолеть ранг мастера.
  - Я хочу сделать из тебя воина, чтобы ты могла побеждать даже Архимага с уклоном в магию воды. - Ответил я.
  Снова повторюсь, качество воинов намного важнее, чем их число. Какой толк от очень сильного мага, если он всё что и умеет, как тупо бить по площади сильнейшими заклинаниями? Нет, мне нужны те, кто овладеет самой суть Искусства, научатся максимально эффективно использовать свои силы и смогут научить этому других. Мне нужна Гильдия магов, первая в этом мире.
  - Это всё? - Спросил Сирус.
  - Ты, Исмина, можешь идти. - Девушка покинула помещение, оставив меня наедине с мастером. - Для вас у меня есть более важное и требующее быстрого выполнения задание. Вы ведь специализируетесь на артефактах, именно поэтому вас сослали в крепость, а не расположили в войске.
  Лицо мага аж почернело от ярости, он плотно сжал кулаки и, не сдержавшись, со всей силы ударил рукой в стену. Вроде маг, хлипкий, а камень немного раскрошил. Вот что ярость с людьми делает. Эх, мне бы с сотню легендарных берсерков, я бы так развернулся!
  - Эти недоумки не могли понять, что в артефактной магии будущее! - Выкрикнул маг. Я, похоже, нажал ему на больную мозоль, причём, ножом, да ещё повозился в ране кривым ржавым крюком. - Они предпочитали голую собственную силу уникальной магии артефактов, у которой безграничные перспективы! В будущем никто ни один маг не сможет сравниться с артефакторами!
  - Я вас понимаю, Сирус. - Кивнул я, пряча улыбку. - Но ведь когда-то первобытные разумные существа так же смеялись над изобретателями, но достаточно посмотреть на гномов, чтобы понять, как они ошибались.
  - Вот именно! - Обрадованный поддержкой маг снова повысил голос. - В артефактах будущее! Но, - тут маг успокаивается. - почему вы подняли эту тему?
  - Сирус, я хочу, чтобы ты выбрал всех магов, способных к артефактной магии, и стал обучать их. Мне нужны маги, способные создавать магические артефакты, зачаровывать оружие и броню, развивать магическую промышленность. Вот, посмотрите, - Я снял с шеи один из подаренных Кирвой амулетов и протянул его Сирусу. Тот взял артефакт бережнее, чем мать берёт на руки новорождённого ребёнка.
  Стоит ли описывать лицо Сируса? Просто представьте, что вы всю жизнь о чём-то долго мечтали, но вас это в жесточайшей форме запрещали, а потом в один миг всех тех, кто мешал, убрали из вашей жизни. А добрый дядя не только дал вам то, о чём вы мечтали, но дал даже то, о чём вы мечтать не могли. Вот такое лицо было у Сируса.
  - Это просто невероятно! - Прошептал Сирус. - Такие искусные магические потоки, такая сила, невозможно! Скажите, это какой-то древний артефакт?
  - Нет, Сирус, этот амулет и много таких же по силе сделал один единственный архимаг всего несколько недель назад. - Ответил я, потрясши бедного Сируса сильнее, чем девятибалльное землетрясение остров Хонсю. - И этот архимаг не имел ни древних книг, ни какой-либо помощи кроме собственных сил. И этот архимаг совсем не под артефакты заточен, скажем так.
  - Но тогда как? - Не понимал Сирус.
  - Сирус, ты можешь создать такой артефакт! И я предлагаю тебе всяческую поддержку, готов развивать твой талант и платить достойно. - Произнёс я, разжигая огонь в маге, который вдвое старше меня. Никогда бы не подумал, что до такого дойду. - Создать такой артефакт и даже более сильный вполне возможно, причём, в короткие сроки, ты легко сможешь. Нужно только приложить несколько усилий.
  - Я думал, что такое невозможно, но раз просто архимаг смог, то и я смогу! - Заявил Сирус, и в его слова я более чем поверил.
  - Ты можешь выбрать себе территорию за городом в своё владение, Гремиран выдаст тебе средства на постройку всех необходимых зданий, а Керит Наирен предоставит всех магов, кто тебе понадобится. - Подбодрил я мага.
  Тот прямо сейчас был готов отправиться работать, исследовательская душа. И мне его талант очень пригодится, я ведь помню, на кого скоро ляжет обеспечение артефактами пять тысяч величей. А решение вопроса у меня под самым носом, и я не собираюсь его упускать.
  - Можешь прямо сейчас идти работать, Гремирану скажешь, что я одобрил твою работу и предоставление средств на неё. - Похлопал я мага по плечу. - Можешь идти.
  Сирус быстрым шагом покинул спальню, а я наконец-то спокойно выдохнул. Достав из-за пазухи записную книгу, которую завёл на второй день после начала обучения у Кирвы. Маг говорил очень много, и всё было важным, поэтому я решил записывать важную информацию и задачи в эту книгу. Зато не забуду.
  Но всё-таки с чего это я так разболелся, и почему мне не помогают ни заклинания, ни даже дар Хранительницы? Как бы плохим не обернулось.
  
  Глава 8.
  В главе не произойдёт ничего интересного, зато будет рассказано о решении важных вопросов и о решении, которое во многом решило будущее Гардарики.
  
  Такой движухи местные не видели никогда, это уж точно! По улицам сновали сотни солдат и рабочих, грязные дороги утоптали чуть ли не до каменной твёрдости, а дел сделалось столько, сколько не сделал покойный граф Албери за всю свою жизнь.
  Гремиран, наконец-то вернувшийся на свою привычную работу, заметно старался успеть всё, при этом сделать дела качественно. Под его полномочия попало и графство Отриа, что, судя по всему, неустанного вампира совсем не напрягало. О таком работнике можно только мечтать, тем более, что всю разведку и армию я передал под ответственность верных величей, поэтому проблем вампир создать не мог. По крайней мере, существенных.
  Вечером следующего после захвата графств дня со мной связался Кирва. Судя по голосу, маг был крайне взволнован и уставший. Словно извиняясь, он рассказал о своём провале. Подробности я опущу, но всё свелось к тому, что эльфийская магическая братия вычислила, где находится замок Архимага, и готовится к уничтожению опасного места.
  Новости были более чем плохие. Нет, Архимаг легко выстоит под осадой и десять лет, и сорок, вот только из-за этого планы приходится сильно изменить. Как сказал Архимаг, все величи уже выдвинулись своим ходом к моим землям и прибудут примерно через неделю. Портал использовать нельзя, потому что эльфийские маги могут легко проследить, откуда и куда кто-то перемещался.
  Из-за этих бес сомнения важнейших новостей я был вынужден созвать экстренный совет. В него входили все важнейшие лица Гардарики, и это понимали те, кого я пригласил на подобное собрание в первый раз. На совете был я, Керит Наирен, Гремиран дель Дивириан, Сирус Мериан, а так же, кто бы подумал, граф Отриа.
  Да, основу совета составили те, кто ещё несколько дней назад выступали против меня, а уж про графа и говорить не стоит. Но за их лояльностью мы следили тщательно, Кирва постепенно передавал мне группы разведчиков, которых в моём войске уже стало четыре с половиной десятка, а благодаря их ментальным способностям можно было следить за сомнительными личностями. Пока что всё было в порядке.
  - Я созвал этот совет потому, что мои планы серьёзно корректируются, и это касается каждого из вас. - Оглядев внимательным взглядом всех присутствующих, я продолжил. - Через неделю через земли графства Отриа со стороны гор пройдут двенадцать тысяч величей, из которых пять тысяч - гвардейцы.
  - Величи? - Не понял Гремиран. "Новички" пока что не в курсе всех подробностей, так что придётся пояснить.
  - Величи - это народ, служащий мне, и которому служу я. Керит Наирен! - Велич поднялся. - Это мой заместитель, велич и сотник моей личной гвардии. И через неделю весь народ величей прибудет в Гардарику, а это значит, что мы должны за эту неделю успеть очень многое.
  - Вы не хотите посветить нас в ваши планы, господин Белый Волк? - Озвучил общую мысль граф Отриа. - Раз уж вы пригласили нас на совет и внесли в круг доверенных лиц, то мы имеем право знать, что ждёт нас.
  - Вся информация, которую я сейчас вам предоставлю, абсолютно секретна и за любую попытку её распространения ждёт смерть не только предателя, но и тех, кому он хотел рассказать информацию, даже если он не успел. - Лица всех стали предельно серьёзными. Ни древний вампир, ни пожилые воин с магом не сомневались в том, что сейчас они услышат что-то настолько важное, о чём они даже не догадываются.
  - Я клянусь жизнью и смертью в том, что ни единое ваше слово не будет мною передано кому бы то ни было. - Поднялся со своего места Отриа. Его жест повторили Гремиран с Сирусом, и даже Керит, дабы не отрываться от коллектива, поклялся.
  - Да будет так. - Кивнул я и начал длинный рассказ, начиная то информации о готовящейся войне, заканчивая последней информацией от Кирвы. В конце я произнёс. - Тот человек, который смог добыть ценнейшие сведения, вместе с которым мы составили спасительный план объединения мятежных земель, сейчас подвергается смертельной опасности. Эльфийские маги вычислили его и в ближайшие дни начнут битву на уничтожение. Обо мне и Гардарике врагам пока что не известно ничего.
  - Погодите, вы сказали человек? - Зацепился за слово Сирус.
  - Да, господа, вы не ослышались. У начала плана спасения стоит человек, существо из легенд, обладающий невероятной мощью. Но даже он не способен одержать победу над эльфами без помощи. Для тех, кто ещё не в курсе - я тоже человек. - И я замолчал, изучая реакцию присутствующих.
  Гремиран уже знал, кто я, но информацию о ещё одном человеке его тронула. Сирус, похоже, догадывался, кто я, поэтому его реакция была такой же, как и у вампира. Но больше всех мягко говоря удивился граф Отриа. Он уткнулся невидящим взглядом в стену, и только прерывистое дыхание говорило о том, что граф - не статуя.
  - А информация о готовящейся войне подтверждена? - Задал резонный вопрос Сирус.
  - Она получена из похищенных документов из самой столицы эльфийского государства, - ответил я, - нынешний Патриарх умудрился подчинить себе все эльфийские рода и создать единое государство. И с этим в его руках собралась огромная сила. И я хочу вам рассказать, на что готов Патриарх.
  Я рассказал историю о Рикависе. Сказал, что я был в этой деревне и почти успел получить помощь самого Старейшины, как эльфы попытались похитить меня, в результате чего я прикончил сына Патриарха, а после моего ухода из деревни, обозлённые остроухие существа сравняли деревню с землёй. Подробности о странном существе я опустил.
  - Так открыто оскорбить Старейшин эльфы не позволяли себе никогда. - Произнёс Гремиран.
  - Да уж. - Хмыкнул граф Отриа. - Похоже, нам придётся вам поверить, господин Белый Волк.
  - Как вы понимаете, после того, как я вам всё рассказал, у вас просто нет иного выхода, кроме как помочь мне реализовать планы. - произнёс я.
  - Но создание государства - это дело на десятилетия. - Засомневался Сирус.
  - Не в нашем случае. - Хмыкнул я. - Скажите, когда графства разобщены, смогут ли они создать союз против меня? Когда каждый велич - это непревзойдённый воин, когда мои разведчики способны почти на всё, и когда войском командует человек. Кстати, Сирус - я магии начал учиться впервые месяц назад.
  Всё, маг наш. Для него человек, за месяц достигший большего в магии, чем та же Исмина за свою жизнь, практически равен богу. И с таким лучше союзничать, тем более, что этот самый человек сдержал своё слово и помогает всеми силами Сирусу Мериану в развитии его таланта. Керит едва заметно мне кивнул, подтверждая мои мысли.
  Естественно, что я проверял прямо сейчас каждого присутствующего. Двадцать один разведчик тщательно следили за мыслями присутствующих, поэтому я лишал себя риска быть преданным. Сирус Мериан и не думает о предательстве.
  - Господин, я хочу предложить вам свою кандидатуру в качестве командира любого из объединения войск. - Снова встал граф Отриа. - Я с двенадцати лет участвую в боях, а моё графство возникло, когда я в двадцать один год объединил несколько баронств всего с сотней добровольцев. Вряд ли вы найдёте командира лучше меня.
  - Он говорит правду, - раздался едва слышный голос в моей голове, - граф не намерен вас предавать.
  Спасибо, разведка! Что бы я без вас делал!
  - Граф, мы обсудим это несколько позже, а сейчас нужно решить главный вопрос. Мы должны решить, как именно пойдут последующие захваты земель, и возможно ли их невоенное присоединение.
  В общем, на совете мы несколько часов, перепортив несколько карт, определяли планы действий. Граф Отриа и Сирус Мериан настаивали, что нужно продолжить атаки на север и восток, чтобы захватить самые прибыльные земли, дающие к тому же драгоценный военный ресурс - железо.
  Гремиран и Керит же настаивали на южном направлении, аргументируя это тем, что любой армии нужно обеспечение, а наши земли, и все северные и восточные территории вынуждены закупать провизию у южных соседей. А в случае больших столкновений цена, тем более зимой, может вырасти в десятки раз.
  Но никто не спорил, что нужно дождаться прихода большого каравана величей, обучить магов взаимодействию с обычными солдатами. Короче, нужно подготовиться. Гремиран и граф Отриа оказались очень опытными политиками, а в планировании долгосрочных стратегий им уступал даже Кирва со всем своим офицерским штабом.
  Мне удалось зацепить всех присутствующих тем, что для них было очень важным. Сирус Мерина за поддержку в развитии артефактной магией мне душу продаст, граф Отриа за возможность вновь возглавить армию и провести победные походы, так же готов на всё. Ну а Гремиран желал вернуть свой титул и былое влияние, что я ему так же дам.
  Перед этим советом мне пришлось очень серьёзно поговорить с Керитом, чтобы тот не докладывал о моём решении Кирве. Маг будет очень разочарован и зол из-за того, что я раскрыл важнейшую информацию не только посторонним личностям, так ещё тем, которых я знаю всего несколько дней. Велич согласился, что Архимагу незачем перед важными битвами волноваться.
  После окончания совета, когда все гости разошлись, а за каждым последовала группа разведчиков, я провёл ещё один разговор с Керитом, только разговор этот касался лично меня. А точнее моего грандиозного усиления.
  - Что ты узнал по поводу Хранителей?
  - Сколько всего Хранителей я точно не знаю, но их не так уж и много. - Ответил Керит. - Я нашёл информацию о нескольких хранителях. Хранители пресных вод, морей, лесов, полей, воздуха, огня, подземных недр, грозы и света. Дар вы получили от хранителей пресных вод и лесов.
  - Так, с этим понятно. Теперь скажи, до какого хранителя нам сейчас проще всего добраться?
  - Скорее всего, это хранители полей. - Ответил заместитель. - Эти хранители похожи на гномов, только ростом не больше десяти сантиметров, часто перемещаются на полевых мышах. Вот только как их найти я не знаю.
  - Погоди, у меня кажется появилась идея.
  
  ***
  
  Мерный стук копыт, нарушающий природную тишину, раздался у берега стремительной небольшой речушки с идеально чистой водой. Спрыгнув с Ворона, я отпустил того и приблизился к воде. Если сейчас всё получится, большие победы мне обеспечены. Даже если атаковать буду я один.
  Сняв с себя всю броню и одежду, я оставил на себе только короткие штаны. Вздохнув, стал медленно входить в ледяную воду. Дно круто уходило вниз, поэтому через два шага я провалился почти по грудь в ледяную воду! А ведь на улице зима! Да и болезнь никак не хочет меня отпускать. Но дело важнее, если что, привлеку магов для исцеления.
  Прикрыв глаза, я медленно погрузился в транс, отрешившись от всех чувств и эмоций. Но я удержал крохотную часть сознания, с помощью которой и стал действовать. Пробудив в себе энергию, значительно увеличившуюся в объёме за последние дни. Усилием воли я заставил энергию растечься по моему телу и медленно покинуть его пределы, впитываясь в стремительно обтекающую меня воду.
  А дальше самое главное. Сконцентрировавшись на собственных мыслях, я прогнал все посторонние слова и медленно позвал.
  - Хранители воды, человек взывает к вам.
  Словно мантру я повторял эти слова, не знаю сколько, но много энергии стало уходить только на то, чтобы поддержать мой организм в нормальном состоянии. И вот наконец я уловил ответный позыв, слабый, но через несколько секунд он повторился, значительно усилившись. Всё, пора возвращаться в реальность.
  Открыв глаза, я едва не упал от обрушившегося на меня холода. Но я устоял, а вскоре на водной глади стали заметны спины крупный рептилий. Вот они, мои родные, получилось! Получилось, чтоб мне пусто было!
  Сделав несколько шагов назад, я выбрался на берег и сел на холодный песок. Впереди из воды показались три головы водяных, отличавшихся от памятных обитателей крупного озера более бледной чешуёй и крупными гребнями на спинах. Тем не менее, это были водяные, Хранители пресной воды, которых я уже не боялся.
  - Ты звал нас, человек, и мы пришли. - Произнёс удивительно человечным голосом один из водяных. Он даже выбрался на мелководье, где вода была ему по колено, и, опираясь на прямой железный посох, поклонился. - Мы знаем, как ты помог нашим братьям на востоке и названным сёстрам неподалёку. Зачем ты позвал нас, человек?
  - Мне нужна ваша помощь, - не стал я ходить вокруг да около, - я преследую очень важную цель, поэтому мне жизненно важен каждый дар каждых Хранителей. И я готов оказать любую помощь в ответ.
  Водяной, почесав чешуйчатый подбородок, задумался надолго. Несколько минут водяной молчал, а я вынужден был чистой энергией согревать своё тело. Слишком уж холодно было. Интересно, а нет в мире хранителя холода? Мне бы его дар очень пригодился.
  - Скажи мне, человек, какую цель ты преследуешь? - наконец выдал водяной.
  - Эльфы готовят большую войну, они хотят истребить всех разумных на континенте. И я хочу помешать им, а для этого мне нужна ваша помощь, Хранители. - Произнёс я максимально серьёзно.
  - Ты должен знать, человек, что Хранители никогда просто так не давали Даров простым смертным, пусть это и человек. - Произнёс водяной. Точнее, такого не было уже несколько тысяч лет. Ты и так получил слишком много Даров, человек, тебе этого хватит.
  Водяной развернулся и собрался было уплыть, но тут мной завладела какая-то невероятная злость. Да как какая-то жаба смеет решать, чего мне хватит, а чего нет?! Я вообще-то их мир пытаюсь спасти, а не свой!
  - А вам хватит нескольких лет жизни, водяной? - Спросил я, вскочив. Жаба обернулась и посмотрела на меня.
  - Что ты имеешь в виду, человек?
  - Вы и сами знаете, что я имею в виду! - Вспылил я. И даже не заметил, как в моих руках оказался меч. Привычка, чёрт подери. - Я проиграю войну, а эльфы уничтожат всех разумных. А знаете что это значит? Они выжгут степи, истребят всю живность, чтобы враги умерли с голоду, отравят воду и обрушат горы, чтобы рухнули древние крепости! Если тебе плевать на народы континента, подумай о своих сородичах. Остроухие никого не пощадят, их цель - остаться единственными разумными существами на континенте. И к вашему несчастью Хранители тоже разумны и подлежат уничтожению.
  Водяной внезапно увеличился в размерах, его рыбий жир превратился в бугры мускулатуры, а гребень увеличился так, что каждая кость была больше, чем добрый кинжал. Водяной богатырским шагом приблизился ко мне и выросшей лапой схватил за горло, подняв высоко над землёй. Я не атаковал, тем более, что задушить меня водяной не мог.
  - Что ты несёшь, человек?! - Зарычал мутировавший Хранитель. Так вот какие они, Хранители, когда обладают полной силой. Потрясающе!
  - Своим замшелым мышлением ты обрекаешь на смерть себя и своих сородичей! - Чуть ли не рычал я в лицо монстру, выросшему до трёх метров в высоту. - Ты не можешь даже причинить мне вреда, а что сможешь сделать против многотысячной армии тех, кто учился убивать всех, кроме эльфов?
  - Эльфы хранят Древо Жизни, они не посмеют уничтожить его! - Возразил водяной.
  - Великое Древо может и уцелеет, но всё за пределами их леса будет уничтожено! Так решил сам Патриарх! А армия уже собирается, можешь узнать у Хранителей, живущих в землях эльфов!
  - Они действительно готовят армию, - как-то сразу ответил водяной. Неужели они уже в курсе? - Но мы не знали, для чего. Даже Хранителям ведомо не всё. Человек, твой род когда-то сравнялся могуществом с богами, неужели ты хочешь вернуть те времена? Ты хочешь силы?
  - Я хочу мира. - Ответил я. - И если для этого мне придётся обрести могущество, значит, так тому и быть. Но я готов даже покинуть этот мир после того, как одержу победу над эльфами, но одержать эту победу без помощи Хранителей я не смогу. Решай, водяной, какая судьба ждёт этот мир.
  Хватка на моей шее разжалась, и я упал на песок. Водяной умудрился поднять меня высоко над землёй, силач хренов. Но теперь он вновь стал маленького роста, так что, похоже, всё хорошо. Посмотрим, что он скажет.
  - Я не могу взять на себя ответственность за судьбу мира, - ответил водяной серьёзным тоном, - но я могу поговорить со всеми знакомыми Хранителями и вместе с ними решить, что делать дальше. Но пока дам тебе совет. Выбери любого разумного, кто обладает магическим даром. Это должен быть разумный с чистой душой и светлыми помыслами, иначе вместо помощи мы только навредим тебе. Приведи выбранного тобой мага через неделю в это место на рассвете. Я сделаю его посвящённым, он сможет видеть Хранителей и общаться с ними. Он станет твоей рукой в общении с нами.
  - Я вас понял, и благодарю за это, - поклонился я водяному.
  - Всё зависит от тебя, человек. Если ты подведёшь, то лишишься не только Даров, но и жизни. - Произнёс водяной и исчез в бурном течении реки.
  Вот так закончились переговоры с Хранителями, в результате которых я немного приблизился к решению важнейших проблем. Вообще, в идеале, я хотел наладить максимально полный контакт с Хранителями. Было бы замечательно, чтобы за определённую плату они давали нам богатый урожай, помогали рыбакам с уловом, не давали людям заблудиться в лесах. Прелесть!
  
  ***
  
  Прошла неделя.
  Дела в графстве Гардарика шли замечательно. Благодаря таланту и опыту Гремирана была налажена налоговая система, он успел создать систему распределения всех добывающихся ресурсов. Даже положил мне на стол проект собственного монетного двора. Вроде как золото у нас есть, и мы можем начать печатать подходящие для международного обмена по весу монеты, но с уникальным узором и флагом Гардарики. Проект перспективный, но я отложил его до лучших времён. Рано.
  Так же Гремиран договорился с некоторыми южными баронствами о поставках по оптовой цене больших объёмов провизии, что решило большую проблему. Ведь прибыл огромный караван с двенадцатью тысячами величей, из которых пять тысяч тут же встали в строй. Я намеренно забраковал все предложения скрытно перевести армию, предложив обратный вариант - чуть ли не парадом перевести солдат через графства к Албери.
  Так и сделали. Перевезя отдельно мирных величей в Албери, мы провели масштабный парад. В это время я специально приказал всей нашей разведке обеспечить беспрепятственное проникновение наблюдателей из соседних графств на нашу территорию, чтобы каждый увидел масштабное действо. А этот парад был поистине великим для всех моих соседей.
  Представьте, вооружить и содержать одного всадника полным комплектом доспехов, даже простых, стоит больше, чем заиметь троих пехотинцев. Для графства армия в полторы тысячи солдат, из которых едва ли полтысячи всадников - это большая сила. Да что далеко ходить, графство Отриа до печального для него боя с моими солдатами имело одну из самых сильных армий на сотни километров.
  И вот представьте, что открыто идёт пять тысяч всадников, чьи кони считались бы даже в самых развитых странах не иначе, как королевскими, а доспехи были одинаково крепкими и массивными. Если бы я платил жалование каждому величу столько, сколько полагалось бы подходящему по параметрам воину, моих денег хватило бы разве что на три сотни. А пять тысяч всадников под моими флагами, под флагам полководца, за день захватившего армией менее чем в тысячу мечей два графства, испугали всех соседей до единого.
  Буквально на следующий день после парада ко мне заявились послы от десятка графств. Соседи спешили заключить выгодные союзы или хотя бы узнать возможность откупа от ограблений. Ведь как думает рядовой граф? Захватить графство можно, но удержать крайне тяжело, поэтому неизвестный правитель решит их ограбить, ограничившись двумя немаленькими графствами. Идиоты.
  Наплевав на всякую дипломатию, я каждому послу выдал грамоту, подписанную лично мной. Каждый крупный сосед получал предложение о добровольном переходе под мою власть и мои законы, а в случае отказа передвигалось в списке будущих завоеваний на первые места. Гремиран не одобрил подобной наглости, ведь это могло подтолкнуть соседей по карте к созданию военного альянса, а вот граф Отриа и Керит убеждали меня как можно быстрее начать экспансию.
  Решена была отчасти и другая важная задача. Я выбрал того, кто станет посвящённым и поможет мне наладить контакт с Хранителями. Я пошёл на очередной риск и выбрал Исмину. Молодая девушка, за последние дни пережившая больше события, чем за всю свою жизнь, восприняла новость удивительно спокойно, хотя волнение в ней ощущалось. Для неё это было лишь очередное событие, часть цепочки невероятных происшествий, которые случились с моим появлением. Тем более после вампира-управителя мои высшие чины ничему не удивлялись.
  - Господин, но что мне придётся делать потом? - Спрашивала девушка перед посвящением.
  - Ты будешь помогать мне налаживать контакт с местными Хранителями, - ответил я, - я многого не знаю, но ты сможешь легко общаться с любыми хранителями, и они тебя будут слушать больше, чем даже меня.
  - То есть, я стану главнее вас в чём-то? - Усмехнулась наглая девушка. Зараза!
  - Не забывай, что это мне пришлось разговаривать с Хранителями и выбивать эту должность, и это я выбрал тебя. - Спустил я с небес на землю юную заклинательницу, - и что бы ты ни думала по этому поводу, каждое твоё слово на переговорах с Хранителями будет утверждено мной. Никакой вольности.
  Процедура посвящение прошла удивительно скучно. В условленном месте, роще в самой глуби местного леса, собрались десятка два разнокалиберных хранителей, каждый из которых коснулся своей энергией Исмину. Действие заняло всего минут пять, после чего все магические существа спешно разошлись.
  Но просто так отпускать их я не собирался. Хотя пока что решил повременить. Нужно было определить, что именно мне понадобится от Хранителей и с чем ради этого придётся расстаться. А девушка пару дней приходила в себя после встречи с высшими существами. В итоге это направление я отложил до лучших времён, скорее всего, до весны.
  А теперь перейдём к военным действиям, точнее, к их самому началу...
  - Итак, господа, все вы знаете, для чего мы собрались. - На девятый день после громкого появления Гардарики на международной арене, а точнее после взятия двух графства, я собрал совет.
  На него были приглашены все высшие военные чины. Тысячники и пятитысячник от новоприбывших величей, я, Керит и граф Отриа. Последний присутствовал потому, что пока не дал повода усомниться в своей лояльности, тем более, что он кроме армии ничего не потерял после своего поражения, да и свой полководческий талант смог реабилитировать при планировании военных действий.
  - Сегодня мы должны решить несколько важнейших задач. - Продолжил я потом кивнул новым офицерам. - После прибытия пополнения перед нами встали несколько проблем. Во-первых, мы просто не имеем возможности разместить ни солдат, ни их семьи. Во-вторых, огромное количество денег уходит только на то, чтобы обеспечить провизией новоприбывших. В-третьих, на носу создание враждебного военного альянса, который грозит нам вторжением более чем десятитысячной армией.
  - Не думаю, что с вашими силами это такая уж большая угроза, - произнёс граф. Да, на совете не было жёсткой градации, и высказаться мог каждый. Только никто никого не перебивал.
  - Граф, вы смотрите исключительно на поле боя и не видите общей карты, - ответил я, - скажи, Керит, чем обернётся для наших соседей подготовка десятитысячной армии?
  - Большинство враждебной армии составят ополченцы, для обеспечения этого войска враги как минимум израсходуют все свои запасы провизии и железа, а как максимум потратят огромные средства на закупку провизии у соседей, что вызовет не только огромный рост цен, но и серьёзное уменьшение добычи после нашей победы. Не говоря уже о серьёзных временных потерях и разорениях деревень и городов. - Произнёс мой заместитель относительно короткую, но достаточно полную речь. После неё ни у кого не осталось сомнений в важности текущего вопроса.
  - Поэтому, дорогие мои офицеры и полководцы, я хочу в ближайшее время взять под контроль четыре соседних графства. - Сказав это, я стал наслаждаться потрясающим зрелищем. Единственный местный житель, граф Отриа, мягко говоря, охренел от услышанного.
  Ещё бы! Для него эта новость равносильна тому, как если бы жители Латвии узнали о том, что их военное руководство планирует захватить всю Прибалтику, Польшу, Калининград и даже Санкт-Петербург. Немыслимо, согласитесь. Вот так примерно и воспринял всё граф Отриа. Взяв короткую паузу, чтобы все поняли намеченные планы, я продолжил, а Керит по моему знаку развернул на большом столе, за которым мы сидели, огромную интерактивную карту. Благодаря магии, каждый офицер видел только Гардарику и окрестные территории, поэтому понимание достигалось очень быстро.
  - На этой карте вы можете увидеть все укрепления, поселения наших врагов, а так же любые особенности рельефа, - продолжил я, - итак, давайте определимся. Мы имеем три важнейших направления. На северном направлении территории, отвечающие за снабжение большинства земель железом и изделиями. Иначе говоря, север - это промышленность. Второе направление на юге. Там сконцентрированы все сельскохозяйственный богатства, южные земли являются практически единственным экспортёром провизии. Важность этого вы сами понимаете. Но главнейшим направлением является Восток.
  - Позвольте я догадаюсь. - Вновь заговорил граф Отриа. - Восточные графства сосредоточили в себе основную военную мощь, включая сильнейших магов. Большинство северных и южных земель находятся под вассальной зависимостью у Востока, так же только восточные графства поставляют магические установки. Ну и самое главное - через ближайшие восточные земли можно выйти на главные торговые пути земель. Вдобавок, только на востоке есть удобные пути для перехода через горные хребты.
  Да, на востоке расположилась длинная горная система, чем-то напоминавшая Урал. За тем исключением, что протяжённость этих гор была самой большой на всём континенте. Они фактически отделяли большую западную часть континента от остального мира. И только несколько восточных графств были "воротами", через которые проходили основные торговые пути. Именно благодаря этому восток был богатейшим и сильнейшим направлением.
  Конечно, и через другие земли были переходы сквозь горы, но они были слишком отдалёнными от основных направлений и слишком опасными, поэтому не пользовались большой популярностью.
  - Господин, северное направление так же имеет огромную важность. - Взял слово Керит. - Двигаясь на север, мы вскоре получим не только основную военную промышленность, но и выход к морю. Должен добавить, что даже на одних морских торговых караванах мы сможем получать огромную прибыль, особенно если учесть близость к нам государства демонов.
  - Каждое из направлений предельно важно, - подвёл итог пятитысячник. Имени его я, к сожалению, не помню. - Но я хочу отметить, что мы вовсе не обязаны глубоко продвигаться по каждому направлению. К примеру, до весны вполне достаточно захватить вот этих одиннадцать графств, - офицер указал на карте территории, окружавшие нас со всех сторон. - Таким образом мы избавим себя от необходимости больших закупок провизии и железа, а при взятии западных крепостей обеспечим защиту территорий.
  - С пятью тысячами не удержать столько земель. - Взял голос тысячник. Он, как и остальные, выглядел молодо, но я помнил, что из присутствующих величей он самый старший. - Нам придётся набирать рекрутов не только из местного населения, но и пользоваться услугами наёмников. А это большие финансовые затраты.
  - Не забывайте ещё о магах, - добавил другой тысячник, - хотя в нашей армии достаточно сильных заклинателей, которые пришли вместе с караваном и уже принимают участие в создании организации по вашему приказу, из-за серьёзного расширения границ мы будем вынуждены распылить их и армию. А это большой риск.
  - Значит так. - Взял слово я, прерывая разгорающийся спор. - Прямо сейчас нужно наметить те границы, в которых мы должны оказаться к тому времени, как выйти на международную политическую арену в качестве королевства.
  Моё предложение остудило пыл завоевателей, сконцентрировав их на стратегически важном вопросе. Я не зря именно сейчас поднял его. Наметив те границы, которых будет достаточно для объявления себя королевством, мы сможем определиться и с первыми завоеваниями. И вот тут ощутимую помощь оказал граф Отриа, понимавший в местных понятиях больше, чем мы все вместе взятые.
  И он рассудил так. Раз мы должны создать королевство, то оно должно иметь сильную самодостаточную экономику. Для этого нужна сильная промышленность, а это север. Дальше, для ведения длительной войны и удержания больших территорий мы должны озаботиться золотыми запасами, а это восток.
  В итоге граф Отриа, пользуясь большими возможностями магической карты, нарисовал на ней те границы, которые нам подошли бы. В них вошло всё северное побережье вплоть до гор, большая часть восточных территорий и небольшой кусок юга. Насчёт юга граф честно признался, что придётся серьёзно вложиться. В указанном им месте, в месте слияния двух больших рук, нужно построить надёжную крепость, которая станет гарантом безопасности южных земель. Проект одобрили все.
  - Граф, скажите, почему вы решили присоединить только часть вот этого графства, не затронув столицу? - Поинтересовался заметивший важный момент тысячник. Граф усмехнулся в усы и, подобно ребёнку, стал пояснять.
  - Это графство живёт за счёт работорговли. А столица является не столько крепость, сколько одним большим базаром, где товаром будут рабы. Учитывая устанавливаемые господином Белым Волком законы, работорговля будет запрещена, а Гардарика получит серьёзнейшего врага в криминальном мире. - Видя, что присутствующие не понимают опасность этого, граф продолжил. - Работорговцы владеют огромными деньгами, а рабы и их работники распространились по всем мятежным землям. И вот теперь скажите, много ли будет стоить нам продажа работорговцами ценнейшей информации на сторону, а за достойную плату мы получим диверсии на многих стратегических объектах. И, возможно, вторжение крупной армии. Не исключено, что даже армии демонов. Те за деньги на что угодно пойдут. Но зато в указанном графстве есть более важный объект - крепость, стоящая на двух берегах крупной реки. Через эту реку сплавляют лес, и путешествуют большие торговые флотилии.
  - А мы не получим даже при такой небольшой агрессии в сторону графства криминальных врагов? - Засомневался пятитысячник.
  - Их главарей не интересуют проблемы графа, если они не касаются интересов самих главарей. - Покачал головой граф Отриа.
  Он удивительно осведомлён для простого провинциального графа. Впрочем, мне не раз докладывали ещё до победы над графом Албери об умелых, но провальных попытках лазутчиков, пришедших с севера, проникнуть в наше войско. Не исключено, что это была разведка графа Отриа.
  - Благодарю вас, граф, за такой подробный рассказ. - Произнёс я со всей искренностью, на которую был способен. - А теперь вернёмся к более близким по срокам действиям.
  - Господин, я бы хотел обсудить...
  В общем, совет затянулся часов на двенадцать, никак не меньше. Мы обсудили очень многие вопросы, касающиеся недостатков нашей армии. Был поднят вопрос о практически полном отсутствии любых стрелковых соединений в армии, недостаток тяжёлой пехоты, которая должна сдерживать врага. Плюс, определяли политику набора на службу рекрутов, которая должна решить вопрос местных гарнизонов и недостатка численности армии.
  Решив все вопросы, я занялся оставшимися делами. Всё, что я собирался сделать - собрать команду заместителей и руководителей, которые будут отвечать за работу и без моего непосредственного руководства всей государственной системы. И во многом я достиг успехов. Поэтому получил уйму свободного времени, которое давно занял важнейшим планом.
  Я готовился к поединку с эльфийскими магами.
  
  Глава 9.
  
  На семнадцатый день существования Гардарики всё и началось. Из-за серьёзного недостатка времени было принято решение о немедленном начале захвата трёх восточных графств. Выбраны были те, которые идеально подойдут в качестве плацдармов для передвижения войск на север и северо-восток.
  Эти графства пусть и обладали большими армиями, но они были распределены по всей территории, и хотя некоторые графы предусмотрительно стянули к моим границам больше половины наличных сил, это только облегчило мне задачу.
  Поставив офицерам установку не унижаться до осад, я со спокойной душой подписал и заверил собственной печатью (Гремиран подсуетился) с изображением волка документы, подтверждавшие действия. Один экземпляр забрал Гремиран, а второй спрятали в укромное место в качестве вечной действующей копии. Если что, для потомков останется много информации.
  Командиром войска из тысячи трёхсот величей был назначен граф Отриа. В случае его вредительских поступков, командование возьмёт на себя заранее утверждённый втайне от всех сотник, граф будет уволен с должности, в том числе и лишён титула. Ну а если он поступит так, как следует, несомненно, не останется без достойного вознаграждения.
  Тремя другими армиями командовали пятитысячник и тысячник. А вот Керит остался в Албери в качестве командующего оставшимся в городе войском, но в основном, его обязанностью было соблюдение порядка в моих землях и наблюдение за работой Гремирана и нанимаемых чиновников.
  А вот потом у меня состоялся важнейший разговор с Сирусом Мерианом и Исминой. С ними мы обсудили полномочия, которые я обеспечиваю Сирусу, в том числе в создающейся организации, будущей гильдии магов. Но помимо этого я обсудил с магами, как дальше будем строить отношения с Хранителями.
  Сирус был немало удивлён новостью о том, что я не просто продумываю работу в этом направлении, но и достиг немалых успехов в общении с ними. И в доказательство тому два Дара и статус посвящённой у Исмины. И вот что мы решили.
  Никаких договоров с Хранителями не заключать и решений важных в моё отсутствие не принимать. Я постараюсь держать связь и как можно чаще обсуждать важные вопросы, но не знаю, долго ли это продлиться и вернусь ли скоро. Возможно, даже не вернусь вообще.
  Но вернёмся к теме Хранителей. В моё отсутствие, как бы долго оно не длилось, Исмина при поддержке Сируса должна налаживать контакт с магическими сущностями, постараться наладить с ними тёплые по отношения. Чтобы к тому времени, когда мне понадобится помощь Хранителей, "солома уже была подстелена".
  Вот и всё. Решив все вопросы и заверив Керита в том, что отменить решение не могу, я верхом на Вороне отправился к установленной в гостевом зале замка станции. Портал уже активирован, связь с замком Архимага подтверждена. Провожали меня со всеми почестями, но малым кругом.
  В зале присутствовал Керит Наирен и Гремиран дель Дивириан. Всего двое, но они, к сожалению, были самыми доверенными лицами. Точнее, Кериту я доверял больше, чем кому бы то ни было в этом мире, а Гремиран, будучи в курсе многих дел и занимая важнейшую после меня руководящую должность, должен знать причину моего ухода.
  Перед отходом я всё им рассказал, умолчав лишь главную причину моей рискованной авантюры, которая и была главной, но в неё даже я не сильно верил. Пока что. Но всему своё время.
  - Господин, вы уверены, что ваше вступление в противостояние не принесёт ущерба Гардарике? - Засомневался Керит, не изменив своей привычке напоследок забивать голову важными вопросами.
  - Керит, если господин Кирва будет отрезан от нас, то эльфы в любом случае принесут слишком много ущерба Гардарике. - Вновь повторил я фразу, не один десяток раз сказанную на обсуждении. - Гремиран, я надеюсь на тебя. Отсутствовать я буду неизвестно сколько, и к возвращению хочу, чтобы Гардарика была самодостаточным герцогством. Если ты сможешь добиться этой цели, клянусь, я верну тебе титул Герцога и передам большой надел земли.
  - Я помню ваше обещание, господин Белый Волк. - Кивнул, слегка улыбнувшись, вампир. - Обещаю, в ваше отсутствие всё будет сделано в лучшем виде, и ваши планы не будут нарушены.
  - Я надеюсь на это. - Кивнул я. Вздохнув, я сунул руку в свою сумку и осторожно извлёк закреплённый печатью, в том числе и магической, свёрнутый документ и протянул его Кериту. - Вот, этот документ вскроешь на военном совете и гласно объявишь. Не раньше, и не позже. Ну всё, господа руководители, пожелайте мне удачи!
  - Удачи! - Отозвался Керит.
  - Да помогут вам боги. - Поклонился вампир. Вздохнув, я потянул за узду коня и вошёл в засиявший портал.
  
  ***
  
  Замок не изменился совершенно. Всё те же мрачные монументальные стены, высоченные башни и сияющий как никогда магический барьер. Сиял он, правда, только в магическом плане. В закатном свете замок смотрелся поистине мрачно, настолько, что даже легендарный граф Дракула позавидовал бы.
  А всё потому, что ни из единого окна не лился свет. Величи все до единого покинули замок. В последний момент Кирва решил переправить и магов в Гардарику, что стало для меня приятной, но неожиданностью. И натолкнуло на некоторые мысли.
  Осматриваясь по сторонам, я просто ждал. И правда, буквально через две минуты, передо мной засиял яркой вспышкой портал, и на плато вышел Архимаг собственной персоны.
  Он изменился с нашей последней встречи. Седина окончательно захватила его волосы, и даже многодневная борода блестела белизной. А ведь Валерий Кириллович до этого даже с щетиной не был замечен. А уж круги под глазами и впалые щёки красноречиво говорили всё, что не сказала седина.
  - Глеб, ты хоть понимаешь, как рисковал? - Сходу набросился на меня с обвинениями советский заклинатель.
  - Валерий Кириллович, портальный след от моего перемещения развеется уже через двадцать минут. - С улыбкой ответил я. Что ни говори, но соотечественника я был рад видеть. - И сразу предупреждаю ваш вопрос. Я прибыл вам помочь, и уходить до уничтожения эльфийских магов не намерен.
  Маг лишь вздохнул и одним щелком пальцев перенёс меня в свой кабинет. Ворона он наверняка тоже не забыл, хотя в пустом замке бросать коня страшно. Но сейчас главное не это.
  - Глеб, раз уж ты прибыл, то должен знать, с кем мы столкнулись, - Архимаг живо забегал по кабинету, вытаскивая на свет магический множество бумаг.
  Большинство из них оказались фотографиями, правда, сделанными с помощью хитрого магического устройства, очень похожего на первобытный фотоаппарат. И на каждом снимке оказались запечатлены неизвестные маги остроухого происхождения.
  - К сожалению, мне слишком быстро обрубили все возможности, поэтому многих подробностей я не успел выяснить, - словно не видя здоровенной кучи документов и снимков, пожаловался Архимаг. М-д, если это без подробностей, то боюсь представить, как выглядел бы стол Валерия Кирилловича с полной информацией. - В общем, Патриарх каким-то образом смог по твоему следу выйти на меня. Его маги быстро пришли к выводу, что ты сбежал с моей помощью, и, похоже, даже инцидент в Рикависе готовы списать на нас.
  - Вы умеете заинтриговывать. - Отметил я, опустившись в большое дорогое кресло.
  - После того, как я лично пресёк любые попытки проникнуть на территорию замка и обосноваться группе разведчиков-заклинателей в окрестностях, всё затихло. - Продолжил маг, передав мне снимки небольшого плато, на котором были заметны следы боя.
  Воронки в прочной скале, обломки от больших льдин и каменных копий (Легко угадываются боевые заклинания Кирвы) и тела трёх убитых магов. Снимки их в упор я долго не разглядывал. Всё-таки Валерий Кириллович не заморачивался со способами уничтожения врагов, поэтому от вида их тел даже опытного патологоанатома замутит.
  - Но буквально две недели назад в защитный барьер был нанесён слаженный удар четырёх Архимагов стихийной специализации. Такие кадры в эльфийском магическом братстве редкость. - Валерий Кириллович усмехнулся. Видимо, его совершенно не убедила атака магов. - От их удара даже один накопитель, и тот опустел всего на треть. И маги поняли всю сложность проблемы, поэтому к делу привлекли вот этих личностей.
  Маг передал мне достаточно мутные снимки нескольких возрастных магов. Мне их лица ни о чём не говорили, но я постарался запомнить их в подробностях. Было понятно даже по их одежде, что это элита магической армии Патриарха. Что и подтвердил Кирва.
  - Эти трое - высшее руководство эльфийской организации, занимающейся исключительно военным направлением. Властелин воздуха, и два повелителя. Огня и жизни. Вот они и уничтожили моих разведчиков, перекрыли мне информационный канал и вынудили эвакуировать всех величей. - Архимаг разозлился, похоже, на самого себя, что позволил каким-то остроухим так себя унизить.
  - А где они сейчас? - Спросил я.
  - Неподалёку, вон, посмотри на ту гору, - Архимаг подошёл к окну и указал на горный массив неподалёку. Я помню те места, часто тренировался в них в управлении магией. Там очень много ровным мест, а на плато можно разместить хренову тучу артиллерии и солдат. Отличное место для противостояния Кирве. - Эти трое, включая группу из более чем полусотни магов, из которых три десятка мастеров, готовятся к прорыву моего барьера. Глеб, скажу честно, - Архимаг посмотрел мне в глаза с нескрываемым стыдом, как будто маг виноват во всех моих бедах, - барьер не выдержит. Даже если я использую энергию, накопленную в рамках проекта "Союз".
  - Они настолько сильны? - Потрясённо спросил я. Преодолеть заслон, в котором энергии столько, что если её всю использовать в одном заклинании огненного шара, то можно испепелить всё государство демонов... кто на такое способен?
  - Не переживай, вся суть в том, что их атака будет сконцентрирована. Они просто ударят в одно место, а даже такого небольшого прорыва в барьере достаточно, чтобы беспрепятственно ударить по незащищённому замку. - "Успокоил" меня Валерий Кириллович.
  - И что вы собираетесь предпринять?
  - А вот тут слушай, что я придумал! - В глазах старого заклинателя вспыхнуло яростное пламя.
  
  ОТСТУПЛЕНИЕ
  
  - Здравствуй! Здравствуй, друг мой четвероногий! - Ворон вздрогнул от внезапно раздавшегося голоса. А потом ударил копытом туда, где только что стоял внезапный посетитель.
  - Ещё раз так меня напугаешь, я тебе достоинство твоё откушу! - Пообещал Ворон, принимая человеческий облик. Перед ним стоял низкорослый бородатый мужчина, явно старый опытный воин. Вот только не был он тем, кем хотел казаться. Доринер собственной персоной!
  - Какие мы злые! - Усмехнулся гном, но знавший его тысячу лет Ворон заметил нотки усталости, которые не скрыть никакой иллюзией. - Ничего, скоро ты от меня отдохнёшь.
  - Что происходит? - Ворон не на шутку забеспокоился. Должно произойти что-то невероятно важное, чтобы Доринер не только устал, но и делал плохие прогнозы.
  Гном не ответил, лишь взмахнул рукой, в которой тут же появился длинный чёрный клинок с лавовыми прожилками. Вот только эти прожилки во многих местах застыли мёртвым камнем. И не слышал даже чуткий Ворон ни единого вскрика пленённой души. А сам клинок стал отливать странным фиолетовым цветом.
  - К сожалению, Час близится. - Вздохнуло древнее существо, принявшее облик гнома. - Я же тебе говорил, дурья твоя голова, что ни разу вечный Хаос не ошибался. И никто ещё не смог его обмануть.
  - Значит, нам пора покидать этот мир? - Вздохнул Ворон. Ему начало нравится то, что происходит в этом молодом, но таком интересном мире!
  - Большую часть моих сил уже Хаос уже забрал. - И в доказательство своих слов гном сделал попытку превратиться в трёхметрового непобедимого воина. На глазах Ворона из воздухе возникли пластины доспехов, но это только показалось. Они тут же рассыпались магической пылью, растворившейся в магическом поле. - У меня не хватает сил даже забрать с собой сущность этого монстра.
  - То есть, ты обрекаешь этот мир на гибель? - Вздохнув, спросил Ворон. Если поглотивший столько душ демон останется в этом мире, то он рано или поздно вырвется на свободу. И никто не сможет его остановить.
  - Ну почему же, разве твоего нового хозяина Хаос обделил предсказанием? - Прищурился гном.
  - "Озарит его величие мировой переворот" - это не значит, что всё будет хорошо. - Покачал головой Ворон. - А вот появление демона в этом плане точно озарит гибель всего живого. Или ты что-то знаешь?
  Гном лишь ухмыльнулся и, заставив меч вернуться туда, где он и был, в Преисподнюю. За всё время своего существования даже сам Доринер не знал всего, что было уготовлено им самим. Как так вышло, знал разве что Хаос, но древнему существу приходилось подстраиваться под это.
  - Насчёт демона даже не переживай, - махнул рукой гном, полностью успокоив своего старого друга. Если Доринер так сказал, значит, всё будет хорошо. Но вот для кого хорошо - тут гном не уточнил. - Ты мне лучше расскажи, что за драка тут намечается?
  - Да вот местные диктаторы решили избавиться от людей. - Хмыкнул Ворон. Его подобные мелкие заварухи не сильно волновали.
  - А что здесь делает Глеб? Я же знаю, что планировалась битва между этим старым человеком и магами. - Удивился гном, подтверждая, что не всё ему ведомо.
  - Я сам удивился, когда он просто взял и прибыл сюда. - Ухмыльнулся Ворон. - Впрочем, удивляться не приходится, ты же сам когда-то сказал, что с его непредсказуемостью лучше ожидать всего того, чего произойти просто не могло.
  - Ну да, ну да, - хмыкнул гном. Ему нравился этот человек, и очень уж Доринер не хотел, чтобы Глеб погиб после высвобождения демона. И пусть мир уцелеет, но про человека древнее существо не знало.
  - Скажи мне, что ты просто так пришёл навестить старого друга. - Попросил Ворон. - А то есть у меня подозрение, что ты что-то задумал.
  - Не я, а эльфы. Я просто пришёл рассказать тебе, что эти чудики придумали. Ты такого даже в кошмарном сне предположить не мог!
  
  КОНЕЦ ОТСТУПЛЕНИЯ
  
  Архимаг неожиданно замер и прислушался к своим ощущениям. Простоял он так несколько минут, превратившись в самое настоящее каменное изваяние, но вот жизнь вновь вернулась в его тело.
  - Странно, такое ощущение, что кто-то проник под барьер. - Пробормотал маг.
  - Ты уверен? - Напрягся я, схватившись по привычке за клинок. Но вокруг всё было спокойно, и даже интуиция молчала.
  - Нет, похоже, просто показалось. Я с этими эльфами скоро в дурдом попаду! - Маг в сердцах ударил кулаком в стену.
  В общем, дела были плохи, как я понял. Архимаг очень сомневался, что даже вдвоём мы сможем сдержать натиск вражеских магов. Но больше всего Валерий Кириллович переживал из-за того, что мне теперь просто невозможно незаметно выбраться из замка. Точнее, я не смогу использовать телепорт, чтобы вернуться к своим обязанностям главнокомандующего. А пешком я никогда не дойду.
  Усевшись за стол мага, мы стали размышлять. Никаких спасительных идей в голову, как назло, не приходило, и даже крепкий коньяк не помогал. Противник слишком силён и, похоже, даже проснувшийся во мне полководческий талант тут не помогал.
  Просидели мы так до ночи, а потом разошлись спать. Утром со свежей головой может что-то и придумаем. Перед сном я навестил Ворона в конюшне, убедился, что с ним всё в порядке, и ушёл. Но спать мне долго не пришлось.
  Ночь была тёмной, обе луны блестели лишь едва заметными полосками. Тишина в горах была такой, что даже тихий шорох упавшего камешка вдалеке можно было расслышать. И тем не менее проснулся я только от ужасного грохота.
  Вскочив с кровати, я подбежал к окну и обомлел. Защитный барьер взрывался сотнями взрывов, огненных, ледяных и самых разных. Взрывы покрыли почти весь магический купол, словно его пыталась преодолеть целая дивизия при поддержке артиллерии и авиации! Хорошо хоть по новой привычке я спал в доспехах и при оружии, чтобы в случае чего быть готовым к бою.
  - Глеб! - Раздался голос взволнованного Архимага в моей голове. - Остроухие хотят нас обмануть! Бегом в подвал!
  Уточнять что-либо я не стал, вряд ли Валерию Кирилловичу сейчас удобно со мной говорить. И точно, словно в подтверждение моих мыслей раздался оглушительный грохот. Мельком глянув в окно, я увидел зависшего воздухе Архимага и большой огненный цветок, расцветший за барьером.
  Обнажив клинок, я со скоростью гепарда на охоте понёсся вниз. На широкой лестнице перепрыгивал через целые пролёты, хотя в доспехе это было трудно, но времени было мало. Но что могло произойти в этом проклятом подвале? Там, насколько я помнил, просто арсенал и склад с провизией. Все главные магические приспособления Архимаг спрятал там, где даже ни один велич не был.
  Не успел я спуститься на первый этаж, как раздался очередной взрыв, и стена передо мной взорвалась облаком обломков. Оно накрыло меня, а какой-то очень крупный кусок ударил мне в грудь, отбросив назад. Больно, блин! Да ещё эта мелкая крошка всё лицо изрезала! Повезло, что глаза не пострадали. Надо бы шлем завести себе.
  - Искать сердце замка! - Раздался чей-то тонкий голос на незнакомом языке. Хотя, благодаря Кирве, я всё понимал. Эльфы.
  Сквозь звон в ушах я услышал топот десятков ног. Вторженцы разбежались по коридорам, несколько побежали вверх по лестнице, потоптавшись по мне. Чёрт, я вообще король или где?! Я маг, или погулять вышел?! Какого хрена какие-то мутанты чернобыльские вообще смеют проникать в ЭТОТ замок и топтаться по МНЕ?!
  - Стоять! - Громко, подобно ревущему льву, воскликнул я на чистом русском, резко поднимаясь. Пробудившаяся энергия прогнала оглушение и головокружение, наполнила мышцы небывалой силой, а сердце пламенной яростью.
  Несколько эльфов из тех, кто не успел разбежаться по коридорам замка, обернулись и мгновенно атаковали. Их движения были искусными, мечи острыми, а взгляды серьёзными. Настоящие бойцы. Но это всего лишь воины, что они смогут сделать против защищённого сильнейшей магией меня? Тем более после того, как меня камнем накрыло, я додумался активировать амулеты.
  - Отступаем! - Воскликнул один из эльфов, когда эльфийские клинки бессильно отскочили от моего тела, а мой меч разделил идеальным разрезом позвоночник одного из воинов.
  - Не успеете, проклятые! - Ухмыльнулся я и ударил полюбившимся мне воздушным клинком вперёд, прикончив самого прыткого из врагов.
  Моё тело стало разгоняться до огромной скорости, недоступной ни одному обычному человеку. Но с магией становится всё возможно. Эльфы, ещё не до конца осознавшие, с чем они столкнулись, пытались сражаться. Но всё, что им бы помогло, это уклонения от моих атак. Вот только дважды уклониться ни у кого не получалось. Меньше чем за пятнадцать секунд восемь эльфов было убито.
  - Откуда здесь пехота? - Вслух спросил я, смахивая с клинка кровь. Недолго думая, побежал по лестнице наверх. С первых этажей враги никуда не денутся, ведь наверх есть только два подъёма. Здесь и в башне Архимага, но в неё не попасть из этих коридоров.
  Эльфы далеко уйти не успели, а может, и специально ждали меня. Стоило мне подняться на второй этаж, как что-то с силой ударило меня в бок и потащило по коридору несколько метров. Не успел я даже остановиться, как один из эльфов без доспехов сверкнул молнией, оказавшись прямо передо мной. Замахнувшись, он с огромной скоростью ударил меня в грудь кулаком, объятым электричеством.
  Удар был силён. Моя защита выдержала, но вот пол и стены вокруг покрылись сетью глубоких трещин, а меня вогнало в пол на несколько сантиметров. Эльф ударил снова, слабее, но трещины расползлись до самого потолка. Не видя ничего от кругов перед глазами, я вслепую ударил мечом.
  На лицо упало несколько капель, а на меч обвалилась тяжесть обмякшего тела. Открыв глаза, я увидел выпучившего глаза эльфа. Мой меч пробил ему блок и вырвался из шеи, а с такой раной выжить просто нереально. Хотя маг ещё дёргался, но это была просто агония умирающего тела.
  - Думать надо было. - Прошипел я, стряхнув с меча мага и поднявшись. Посмотрев на вставших в боевой строй десяток эльфов, я повторил, но громко, на эльфийском языке. - Надо было думать, на кого вы нападаете! А теперь простите, мне нужно решить несколько вопросов с вашими товарищами.
  Я сорвался на бег и побежал по лестнице на второй этаж. Спустя две секунды до моих ушей донёсся хлюпающий звук и предсмертный крик десяти эльфов. Магия магией, а от трёх воздушных клинков не спасёт и мастер. Вот только энергии это дело жрёт больше, чем КамАЗ дизель.
  Так, что они там говорили? Сердце замка? Что это значит? Чёрт, похоже, придётся бежать в подвал, как Кирва и просил. Надеюсь, старик продержится сколько нужно, а уж я там постараюсь что-нибудь придумать.
  Задыхаясь от тяжести доспеха, я пронёсся по длинным коридорам, изредка ударяя небольшими огненными шарами по встречающимся воинам. Странно, если эльфы знали, что тут сильный маг, то почему не защитили своих воинов? Похоже, они думали, что пока маг будет драться с эльфийской элитой магии, замок останется без защиты.
  Так, вот спуск в подвал. Массивная, обитая железом дубовая дверь валялась щепками на лестнице, а впереди зияла большая дыра. Вот же эльфы, а ещё презирают других! Мы-то во время штурма только двери ломаем, а эти все стены порушили! Ладно, в сторону возмущение, ещё успеется.
  В подвале, просторном помещении, уходящем глубоко вниз, в скалу, было шумно. В просторном зале, где когда-то размещались стойки с оружием и доспехами, которые (стойки) грудой обломков лежали у стен, сиял большой портал, в который продолжали входить десятки эльфов помимо тех, кто уже перешёл.
  Их было около сотни, и все как на подбор в крепких доспехах, в каких некогда были те, кто напал на меня в Рикависе. Но на воинов мне было наплевать, для мага они лишь пушечное мясо, но с ними были и заклинатели. Магический взгляд легко выцепил в толпе вооружённых эльфов "островки" сосредоточения энергии. Семеро заклинателей высокого ранга. Зашибись, блин!
  - Опасность! - Быстро заметили меня, выглядывающего с лестницы.
  Ну что же, придётся устроить бойню. Прикрыв глаза, я взмахнул руками, проигнорировал десятки стрел, ударивших в защиту и едва не опрокинувших меня на спину, и прочитал заклинание огненной волны. И влил в это заклинание почти всю свою энергию.
  Весь зал залило пламя, в сравнении с которым напалм - это бенгальский огонь в действующем вулкане. Весь зал до самой последней щели заполнило пламя горячее, как само солнце, и даже цвет его стал белым. Лишь чудом, или же по какому-то закону, пламя было только передо мной, и на один язык огня даже не приблизился ко мне. Хотя от невероятного жара я едва не спёкся на месте, благо, огонь исчез через несколько секунд.
  Весь зал превратился в горн доменной печи, раскочегаренной до предела. Всё, что могло сгореть, сгорело до пепла, и даже пепел, похоже, сгорел. От портала не осталось и следа. Ох что-то мне подсказывает, что и по ту сторону кому-то бороду подпалило!
  Сгорели даже доспехи и мечи. Всё, что осталось - это два мага, которые едва стояли на ногах. Но от резкого порыва ветра - воздух заполнял опустевшее помещение - оба мага упали. Впрочем, как и я.
  Ноги подломились, как стволы высохших деревьев в ураган. Я только и смог, что прикрыть руками лицо перед тем, как с грохотом нагревшихся доспехов рухнуть на каменный пол. Предупреждал же Кирва, что нельзя так резко всю энергию выбрасывать, тем более, когда столько энергии - это почти твой предел.
  - Идиот. - Раздался в голове знакомый голос, и тут же от пола в моё тело стала перетекать сила. Немного, но достаточно, чтобы прийти в себя. Не зря Кирва говорил, что весь замок пропитан дружественной силой! А с ней никто не страшен!
  Поднявшись на ноги, подобрал меч и медленно, борясь с дрожью в теле, направился к магам. Те ползли друг к другу, надеясь вдвоём защититься. Похоже, все сильнейшие маги дерутся с Кирвой, а мне достались только "Мастера" да "Магистры". Ведь даже Архимаг легко бы защитился от моей атаки, просто подобрав стихийную защиту. А не использовал бы собственную энергию.
  - И не надейтесь, - сказал я по-эльфийски, слабым заклинанием отбросив чей-то магический посох, к которому тянулся один из магов, в сторону.
  - Проклятый пёс! - Выругался один из магов. Я наступил ему сапогом на грудь и надавил, не давая дышать.
  - Не мы вторглись в ваши дома и не мы пытаемся убить хозяев. - Ответил я. - Боюсь, дорогие мои остроухие друзья, за вашу наглость придётся применить самые серьёзные меры.
  - Патриарх не простит смерть своих верных слуг! - Фанатично выкрикнул второй. И тут меня прорвало. Из горла вырвался дикий, почти нечеловеческий смех, от которого проигравшие маги чуть не померли. Страшно, ядрён компот!
  - Ваш Патриарх уже пытался поймать меня. За это я убил его сына. - Глаза магов расширились так, что, казалось, сейчас выпадут из глазниц и покатятся по горячему полу. Маги знали про тот случай.
  - Тебя ждёт расправа, человек. - Почти без эмоций проговорил один из магов и опустил голову на пол, прикрыв глаза. И в этот момент на его груди вспыхнул один из магических амулетов. Не успел я понять, что произошло, как эльф на глаза стал высыхать и рассыпаться прахом.
  - Да восславит меня Патриарх! - Произнёс второй маг, на которого я наступил, но покончить жизнь суицидом не успел. Я просто сорвал с его груди амулет и отбросил его в сторону.
  - Поучиться бы вам у наших разведчиков. - Покачал я головой укоряюще. - Пилюли намного эффективнее. Ну да ладно. Товарищ маг, ты не против, если я ненадолго уйду? Мне ещё с твоими начальниками поговорить надо.
  И, не дождавшись ответа мага, я ударил его кулаком в лоб и осторожно, дабы случайно не прикончить, магией перенёс в дальний угол зала. Пусть полежит, а потом мы с ним потолкуем. Наверняка он что-нибудь интересное расскажет.
  Пол внезапно дрогнул, с потолка посыпалась каменная крошка, а где-то неподалёку раздался гулкий взрыв. Чёрт, я же про Валерия Кирилловича забыл! Побежав к выходу, я связался с магом по ментальному каналу. Сначала Кирва не отвечал, но, когда я уже стал всерьёз опасаться за его жизнь, мне ответили.
  - Глеб, я сейчас немножко занят. - Голос Архимага слегка дрожал. В этом хорошего нет ничего.
  - Я иду к вам! - Выбежав в коридор, я побежал к выходу из замка.
  - Нет! - От громкости крика мага мне заложило уши, хотя это была всего лишь мыслесвязь. Чёрт, да что такое?! - Бегом к моей башне! Они пытаются прорваться в мою лабораторию! Там все накопители, артефакты и портал! Если они хотя бы немного нарушат потоки энергии, от ближайших гор останется лишь воронка!
  - Понял! - Ответил я, ускорившись. Мне не очень хотелось, чтобы замок был уничтожен, но ещё меньше хотелось, чтобы какие-то твари испортили портал на Землю. Мне не очень хочется десять лет всю энергию отдавать на него, да и просто столько ждать не хочу.
  Как только мне оставалось всего несколько шагов до больших ворот, стена прямо рядом со мной взорвалась, а меня снова отбросило к стене, но в этот раз я устоял на ногах. Не глядя, я ударил в дыру серией самый смертельных заклинаний, благо, замок щедро отдавал мне свою энергию.
  - Проклятый маг! - Выругался кто-то, и тут же длинное жало фиолетового копья пробило насквозь стену, едва не задев мою голову.
  Отскочив назад, я вызвал порыв ветра и развеял пыль, чтобы тут же увидеть эльфа. Он не был похож на тех, кого я уложил в подвале. Нет, этот эльф был другим, хоть и воин. Гладкие фиолетовые чешуйки брони, плотная фиолетовая кольчуга, шлем без единой щели для глаз, но самое главное - короткое копьё с жалом наконечника и меч. Всё было фиолетовым, но самое страшное - аура врага сияла чернотой. Это значит лишь одно.
  Убийца магов. Специально обучаемый с раннего детства эльф, служащий в личной службе самого Патриарха, он учился убивать только магов. Его доспехи были выкованы из особого сплава эбонита и драконьей кости, который не просто не поддавался любому магическому воздействию, но и уничтожал все заклинания. И энергию.
  Кирва рассказывал мне о таких накануне. Он боялся, что Патриарх пожертвует пару Убийц для ликвидации Архимага, но точной информации не имел. И, кажется, я догадался, что произошло сейчас.
  Маги массивным рассеянным обстрелом барьера вынудили Архимага покинуть замок и вступить в неравное противостояние. Атаковавшие из портала войска должны были ликвидировать любое сопротивление замка, а так же найти сердце замка. И вот тут Убийца, которому после зачистки не пришлось бы опасаться чего либо, должен был привести в негодность оборонную систему замка, и тогда Архимагу конец.
  Но на меня эльфийские стратегии рассчитаны не были. Уничтожив пехоту и слабую магическую поддержку (Слава богу, мой объём энергии растёт в геометрической прогрессии), я фактически вынудил Убийцу магов вмешаться в бой. В бой с магом. К несчастью для меня.
  - Жалкий колдунишка! - Наслаждаясь своим превосходством, произнёс убийца, медленно надвигаясь на меня. Чёрт, против его копья мои доспехи, что тряпки, да и меч не выдержат. Плохо. - Ты уже думал, что победил? Должен тебя расстроить, та пехота - это просто пушечное мясо, которое помогло найти тебя!
  - Должен и тебя расстроить, но ты тоже пушечное мясо. - Ухмыльнулся я и атаковал.
  Огненная волна заполнила коридор, но Убийцу наверняка не коснулась. Но мне этого и не нужно было. Я быстро отступал назад, выжигая весь кислород в коридоре. И, пока огонь не пропал, стал бить воздушными клинками по стенам и потолку, выбивая облака каменной крошки.
  Магический взгляд помогал увидеть неспешно двигающееся в мою сторону чёрное "пятно", неуязвимого воина. Который, впрочем, ещё не осознал моего плана. Не дав ему возможности найти меня, я вбежал в ближайшую дверь. За ней оказалось хозяйственное помещение. Отлично, это место идеально подходит.
  Стены не были помехой для моего взгляда. Затаившись, я дождался, пока "чёрный" убийца приблизится ко мне, и со всей силы ударил мечом в стену. Меч не так давно разрубил каменную гаргулью, так что ему стоит пробить тонкую каменную стенку? Воин, он на то и воин, чтобы простые уловки на него не действовали, но даже он не смог ожидать, что маг мечом(!) ударит по нему сквозь стену.
  Чёрное "пятно" замерло на месте, дёрнувшись от удара. Мой меч дёрнулся, значит, я попал. Воин стал отступать назад, ведь меч выдернуть он не мог, оставалось только самому слезть с клинка. Не получится, урод!
  Я вплотную подошёл к стене, вонзая меч глубже. Ну что же, похоже, в мою копилку трофеев добавился...
  Чёрт! Как?!
  Замерев, я просто смотрел на пробившее мою грудь фиолетовое жало. Убийца сам нанизался на мой клинок и пробил стену в ответ. И попал в меня. Чёрт, больно то как... заклинания исцеления бессильно исчезали, да и вообще вся моя энергия куда-то испарялась. Больно...
  Выпустив меч, я отступил назад, заскрежетав зубами от невыносимой боли. Кровь обильно потекла из груди, заполнила пробитое лёгкое, не давая вздохнуть. Странное чувство. Ты вроде жив, знаешь, что способен исцелить даже отрубленную руку, но умираешь, захлёбываясь собственной кровью.
  В коридоре раздался грохот упавшего железа. Убийца тоже готов. И почему я не озаботился стрелковым оружием? Как было бы легко, с арбалетом и бронебойным болтом! Выстрелил, и нет врага. Да что сейчас говорить.
  Чёрт, что за хрень?! Я что, ребёнок, чтобы от порезанного пальца в слёзы кидаться?! Подумаешь, лёгкое пробито! Позвоночник цел, горло цело, ноги целы, значит, можно сражаться! Сплёвывай кровь да руби эльфов!
  Перевернувшись на спину, я попытался встать, но тут тело скрутило в сильном кашле. Перед глазами потемнело, я уж подумал, что всё, конец. Но кашель прекратился, взор прояснился, а я смог встать.
  Вместе с кровью из тела вытекала и жизнь, поэтому я без жалости оторвал большой кусок от поддеспешной рубахи, скрутил его в плотный рулет и воткнул в рану. Ах, чёрт, как будто углём под кожей провели! Но жизнь дороже, а так рану заткнул, кровотечение хотя бы с одной стороны тела прекратил.
  Подойдя к стене, взялся двумя руками за рукоять меча и, вздохнув, вырвал клинок из стены. На лезвии меча остались следы тёмной крови. Точно, попал я по убийце. Надеюсь, он мёртв.
  Опираясь о стенку, вышел из комнаты и, осторожно переступив через тело, под которым растекалась лужа крови, пошёл к выходу. Всё это время я пытался применить заклинание, но след от фиолетового клинка ещё не исчез, хотя энергия постепенно возвращалась в тело. Когда впереди уже замаячил выход из замка, заклинание смогло остановить кровь и постепенно стало восстанавливать меня.
  - Глеб, ты где, чтоб тебя?! - Раздался в голове голос Архимага.
  - Уже иду. - Постаравшись придать мысленному голосу уверенность и силу, чтобы Валерий Кириллович не волновался.
  Из-за большой кровопотери я чувствовал себя разбитым, но энергия вновь наполнила моё тело, поэтому я смог вернуть себе боевые возможности. Выбежав из замка, я глянул на филиал ядерной войны, развернувшейся на соседней горе, оценил размах битвы магических гигантов и рванул к башне Архимага, где разворачивались нешуточные бои.
  Архимаг оказался предусмотрительным и придержал несколько големов, начинённых сильнейшими заклинаниями, при себе. И эти големы сейчас сдерживали натиск большого эльфийского войска. Бойцов было немного, но все как на подбор в тяжёлых доспехах, и несколько сильных магов из-за спин солдат расстреливают деревянных кукол.
  До башни Архимага было около ста метров. И я побежал, но уже через несколько шагов на меня откуда-то сбоку налетел отряд солдат. Всё бы ничего, но я лишился магической защиты, а собственную наложить не успевал, да и не была она такой прочной. А солдат было пятеро.
  Отбежав назад, дабы не быть окружённым, я ударил чистой энергией эльфам по ногам, но устояли все. Следом я тут же зашептал заклинание воздушного кулака, но эльфы стремительной атакой сбили меня. Их клинки оставили глубокие порезы на моём теле, но и я своим мечом смог хоть и не убить эльфов, но двум я разрубил клинки.
  Хорошо подготовленные, обученный воины ничуть не уступали в ближнем бою магу. Я держал их на некотором расстоянии благодаря слабым заклинаниям, а они не давали мне применить более серьёзные. И постепенно окружали.
  Внезапно откуда-то сбоку раздалось громкое ржание, и чёрное массивное тело налетело на эльфов, сбив их. Не растерявшись, я тут же посёк их всех клинком. Никакой жалости. Они пришли убивать.
  - Ворон, дружище, живой! - Радостно похлопал я здорового и целого коня по массивной шее. Конь не был запряжён, он это не помешало мне забраться на него и направить к башне Архимага.
  Чтобы не допустить прежней ошибки, я сразу нашептал заклинание воздушных клинков. Оставалось только взмахнуть рукой, и смертоносные лезвия разрубят моих врагов, но я ждал. Дорогу нам больше никто не преграждал, и через несколько секунд я добрался до врагов.
  Големы были почти все уничтожены, и даже их последующие взрывы не причинили серьёзного вреда нападавшим. А вот ударивший в спину воздушный клинок просто разрубил семерых пехотинцев, но бессильно сполз об защиту магов. Спрыгнув с Ворона, который тут же помчался прочь, я встал против заклинателей.
  Шесть эльфов. Судя по их одеждам, против меня встали пять мастеров и два архимага. Это очень большая сила. Но на моей стороне преимущество в энергии и подавляющей мощи заклинаний. А вот эльфы обладают большим опытом магических боёв, а так же способны бить заклинаниями и без долгих слов и жестов. Да и заклинания их значительно искуснее моих.
  - Интересно, это что же за ничтожество осмелилось убить солдат Патриарха? - Спросил один из архимагов, презрительно скривившись.
  - Вы, жалкие остроухие слабаки, вторглись на чужую территорию, - ответил я с большим презрением и даже насмешкой. Посмотрим, как они отреагируют, - я уже уничтожил всех ваших пехотинцев, сопровождавших их заклинателей и убийцу магов. Такого богатого урожая я давненько не собирал!
  - Жалкий недоразумный! - Разозлился другой архимаг. - Ты даже не представляешь, кому противостоишь!
  - Мне достаточно знать лишь ваше количество, чтобы выкопать могилу достаточной глубины. - Оскалился я.
  И тут же на магов обрушился ураган воздушных клинков. Я не был дураком, чтобы понадеяться на такое слабое для подготовленных магов заклинание. За этой атакой я скрыл ещё одно действие, которое должно мне помочь победить.
  На меня в ответ обрушился шквал заклинаний. Не зря мы с Архимагов изучили весь состав нападающих! Точнее, тех, о ком было известно, а эти маги входили в их число. Короче, я знал специализацию каждого из семёрки магов, поэтому легко смог защититься.
  Водный экран легко выдержал огненные заклинания, а следующий за ними воздушный клинок я просто разрубил собственным мечом. Удивительно, что после попадания в доспех убийцы магов, меч всего лишь лишился магической энергии, а сами заклинания уцелели. Так что я смог перед боем вернуть оружию его настоящую мощь!
  А теперь контратака. Воздушный укол, заклинание более высокого ранга, чем воздушный клинок, имело большую силу благодаря тому, что площадь поражения была небольшой. Проще говоря, вся сила заклинания концентрировалась в воздушном шипе, который пробил защиту одного из мастеров и ранил того в плечо. Два других заклинания развеялись об защиту архимагов.
  Отпрыгнув назад, я ударил мощной огненной волной. Маги, естественно, тут же закрылись, а архимаг, обладая специализацией в магии воздуха, сильным воздушным потоком развеял пламя. Но времени мне хватило, чтобы окутать себя пологом невидимости и активировать "сюрприз".
  Под ногами магов взорвался один из амулетов, который архимаг с гордостью именовал дымовухой. Этот амулет испускал множество мелких пылинок, наполненных магией под завязку. Энергия тратилась только на то, чтобы не дать пыли развеяться, но это была лишь меньшая часть. Благодаря своей большой наполненности магией пылевая взвесь ослепляла заклинателей, не давая им разглядеть даже в упор ни мага, ни магический предмет.
  Керит научил меня бесшумно передвигаться даже в доспехах. А ещё он научил меня бить точно, без промаха и наверняка. И пусть я не видел магов, зато легко мог их услышать, поэтому смело вошёл в облако пыли. Два тихих шага, укол, и тело одного из мастеров падает на землю. Я тут же ухожу в сторону, уклоняясь от ударов других магов, прислушиваюсь и стремительным рывком нападаю на ближайшего врага.
  Минус два. Осталось три мастера и два архимага. Пока те не догадались выйти из облака, я убиваю ещё одного мастера, того, которого ранил воздушным жалом, но дальше успеваю лишь легко ранить вырвавшегося из смертельной завесы мага.
  И вот против меня всего четыре мага. Только теперь они не считают меня лёгкой целью и больше не подставятся. Впрочем, это они так думали. Оба мастера, решив держаться рядом, друг с другом, когда выбежали из завесы, оказались ровно там, где лежала парочка уничтоженных, но не взорвавшихся големов.
  Не став смотреть на кровавый фонтан, я повернулся к архимагам, которые теперь меня могли видеть, ведь, к сожалению, магическая завеса не держится дольше минуты. Эльфы были предельно серьёзны, и уже не смели воспринимать меня, как ничтожество. Вот только для этого им пришлось потерять всю свою боевую группу.
  - У вас не осталось ни единого шанса, - заговорил я, медленным шагом приближаясь к магам. Те даже не попятились. Смелые ребята, я бы наверняка испугался того, кто уничтожил пятерых магов всего лишь на один ранг слабее меня.
  - Твой жалкий союзник скоро умрёт. - Хищно улыбнувшись, проговорил один из магов. - Сильнейшие маги Патриарха легко разберутся с наглым одиночкой.
  - Если это сильнейшие маги вашего трусливого Патриарха, то я буду рад ослабить ваше войско, - ухмыльнулся я и обрушился на магов всей своей силой.
  Выброс чистой энергии заставил магов сосредоточиться на защите. Я ударил по магам множеством воздушных клинков, которые, к моему удивлению, били без необходимых слов заклинания, но этому я только обрадовался. Энергии я вкладывал в каждый удар немногим меньше необходимого для преодоления защиты архимагов. Магией мне их не подавить, но зато я могу выиграть несколько секунд, пока те подберут подходящую тактику боя.
  Один из архимагов догадался о моём плане и ударил по мне почти без прицела каким-то заклинанием, вызвавшим вспышку света. Мне пришлось отбежать в сторону, не глядя ударив всеми пришедшими в голову заклинаниями, чтобы только не дать магам подготовить ильное заклинание.
  Используя выигранное время, я ударил сильным воздушным кулаком по поверхности плато перед собой. В воздух тут же поднялся фонтан каменных брызг и пыли, на некоторое время скрывший от моих глаз магов. Понятное дело, что совсем спрятаться у меня не получится, но я рассчитывал на рефлексы. Как вы поступите, если перед вами земля взорвётся? Естественно, отшатнётесь. И маги не были исключением.
  Видя магов, отходящих назад, я ударил каждому под ноги воздушными клинками, чтобы только не дать им времени. А вот себе я времени выиграл. Пробудив в себе всю энергию, которая только могла храниться в моей душе, я стал читать одно из сложнейших заклинаний из подаренной Кирвой книги.
  В книге все заклинания разделялись на ступени сложности, используя привычное для всего магического братства разделение на ранги. Так вот, в книге обнаружились заклинания даже для магов уровня "Повелитель" или "Владыка". То есть, заклинания, теоретически способные сокрушить даже замковую защиту Кирвы. И одно из этих заклинаний я прямо сейчас применил.
  "Астральный двойник". Заклинание ранга "Повелитель", почти безвредно для мага высасывающее из него весь энергетический запас и создание из этого неотличимой ни для одного мага копии. Иначе говоря, на "радарах" врагов появляется ещё один маг, который тоже атакует. К сожалению, двойника легко уничтожить, но только если понять, что это двойник. Обычно такое заклинание, как писали в книге, использовали маги, имеющие поддержку группы союзников. Потому что после применения этого заклинания, маг больше не мог вести бой.
  Но не в моём случае. Заклинание вытянуло только ту энергию, что уже была во мне, не коснувшись замковой силы, поэтому я стал быстро восстанавливаться. Но архимаги, уверенные в том, что противник у них только один, сосредоточились на двойнике, который очень быстро ушёл подальше от меня.
  Я же затаился, накапливая силу. Попытка у меня может быть только одна. Архимаги, к их чести, очень быстро справлялись с двойником. Что интересно, двойник даже создавал некую иллюзия материального тела, которую не отличить от настоящего мага, решившего использовать заклинания отвода глаз. Поэтому эльфы обмана не заметили.
  Всё! Ну, сволочи, сейчас вы узнаете, как русский человек может ответить агрессорам! Я тихо стал приближаться к архимагам, стоявшим близко друг к другу для лучшей защиты. Так, ещё несколько метров, ещё чуть-чуть... они меня не замечают, превосходно! И вот я почти вплотную приблизился к стоящим спиной ко мне магам.
  - Получи, фашист, гранату! - Выкрикнул я, как некогда в таверне Рикависа, и ударил.
  В спины обоих магов ударили сразу несколько наполненных энергией под завязку воздушных жал, а для гарантированного поражения хотя бы одного из магов ударил тому в спину клинком.
  Погибли оба. Один из архимагов взорвался фонтаном брызг, а в его груди появилась огромная сквозная дыра. Маг замер, так и не осознав, что он умер, но мой невозмутимый двойник тут же ударил по магу огненными шарами. А второй маг ещё пытался рыпаться, хотя даже развернуться не мог из-за пронзившего его грудь широко меча.
  - Я запомнил, сколько вас, и выкопаю глубокую могилу. - Прошептал я магу на ухо и резко вырвал меч из его тела.
  Посмотрев на стоявшего на отдалении двойника, сохранившего всего лишь десятую часть энергии, я быстро прошептал обратное заклинание. Двойник исчез, а остаток энергии вернулся в моё тело, подарив незабываемое ощущение наслаждения. Превосходно! Итак, что мне осталось?
  - Архимаг, вам помощь нужна? - Спросил я Валерия Кирилловича. Вдалеке уже не было "ядерной войны", а так, локальная перестрелка с применением нескольких РСЗО.
  - Глеб, уходи, - произнёс маг усталым голосом, - мне не совладать с ними. Тут... ещё повелитель и властелин...
  - Своих не бросаем, я не для того сюда прибыл! - Возмутился я и жёстко выругался на мага, причём, по ментальной связи. Чтобы слышал и не надеялся, что я его отпущу!
  Оборвав связь, я громко засвистел. Несколько секунд ничего не происходило, отчего моё сердце стало биться чаще, а дыхание сбилось, но вот из-за стены полуразрушенного замка выбежал целый и невредимый вороной конь, громко заржавший мне. Жив, чертяка! Чёрт, как же я рад!
  - Давай, дружище, всего два врага осталось! - Конь не останавливался, проскакав мимо меня, но на ходу запрыгнул на него. Отработанный манёвр, экономящий много времени и сил.
  Подгоняя коня, я понёсся по плато, но не напрямик к месту битвы Архимага с врагами, а в сторону. Там, где архимаг сражался, несколько недель назад мы с величами отрабатывали взаимодействие. Учения проводили. Поэтому я знал, по какой дороге быстрее и безопаснее всего добраться до врагов.
  Гора казалась такой близкой, но я приближался к ней слишком медленно, хотя загонял коня до предела. Минута за минутой близилась развязка - смерть Кирвы, которую я пытался предотвратить, но не успевал! Но тут эльфы сами сделали мне подарок.
  Когда я добрался до подножия горы, раздался оглушительный взрыв. С горы, минуя меня, посыпался массовый камнепад, а с одного из плато вниз полетел огненный шар, разбившийся об камни подножия. Огонь рассеялся, и я увидел Кирву. Старик был избит и уставший, но он ещё мог противостоять. Его защита спокойно сдержала и огонь, и падение, но эльфы не собирались так просто отпускать мага и полетели с горы вниз, левитируя и осыпая мага градом заклинаний.
  Спрыгнув с коня, я повернулся к верному животному и сказал:
  - Беги отсюда. Беги, как только можешь. Этот бой не для тебя. - И подтолкнул коня в сторону, благо, Ворон быстро понял меня и помчался прочь от места битвы, уходя за гору.
  А я, скрывшись за грудой осыпавшихся валунов, ждал. Вести бой с летящим врагом я не могу, но и те могут лишь замедлить своё падение, а не летать. Оставалось надеяться, что Кирва сможет продержать достаточно долго.
  Внезапно обстрел истощённого мага прекратился. Эльфы мягко опустились на выжженную площадку и встали напротив едва стоявшего на ногах человека. Кирва истекал кровью, но серьёзных ранений не имел, а замковая энергия, потраченная в огромных количествах, продолжала перетекать в меня и Валерия Кирилловича.
  - Сдайся, маг. - Проговорил голосом мужчины лет пятидесяти один из магов. Эльфы просто любят потрепаться, или же они хотят захватить неприступного мага живьём?
  - Русские не сдаются! - Знакомо для меня, но непонятно для эльфов произнёс Кирва. На чистом русском языке. Вот она, крепость русского духа! Держись, маг, я уже здесь!
  - Ты жалок. - Усмехнулся второй маг. В темноте его лица не разглядеть, но по голосу ему не больше тридцати лет. - Твой замок горит, союзников ты не имеешь. У тебя просто нет ни единого шанса на спасение.
  - Мой замок ещё способен обороняться! - Улыбнулся Кирва и оскалился. - Кроме вас двоих никто не уцелел. Мертвы все ваши подчинённые, все ваши воины и даже убийца магов! А моя смерть ничего не решит, всё равно вы не сможете привести свои кровавые планы в исполнение!
  - Неужели? - Старший маг понял, что имеет в виду Кирва. И слова врага заставили эльфа засмеяться. - И кто нам помешает? Гномы? Демоны? Орки? Эти ничтожные псы не способны даже на то, чтобы навести у себя в странах порядок. Никто не остановит нашу великую армию!
  Нагло. Даже странно, что старый и наверняка опытный маг, который, я более чем уверен, имеет большое политическое влияние, так высказывается. Либо он уверен в своей безнаказанности, либо это какая-то игра. И здесь где-то подвох. Который я не могу увидеть, чёрт возьми!
  Молодой эльф, ещё секунду назад смеявшийся над беззащитным магов, внезапно замолчал. Ещё бы не замолчать, когда у тебя из груди торчит клинок. Понадеялся на свою слабую защиту? Думал, почти проигравший маг не сможет её пробить? А, может, Кирва просто успел истощить мага.
  Я применил новый способ удара. Подняв в воздух свой меч с магическим усилением, я сконцентрировал вокруг него огромное количество энергии, а перед остриём клинка создал заклинание воздушного шила. И ударил. Мощное заклинание, ударившее в одну точку, и разрубающий даже гранит клинок, с огромной скоростью ударивший в ту же точку - идеальная комбинация. Маг уже мёртв.
  - Что за?.. - И где опыт мага? Настоящий воин вместо того, чтобы оборачиваться, быстро бы покинул своё место и атаковал чем-нибудь, чтобы защитить себя от атаки неизвестного врага. А этот просто стал оборачиваться!
  В общем, я с разбега в прыжке ударил кулаком мага в голову. Защита легко сдержала удар, но физика подействовала. Маг оторвался от земли и едва не упал на землю. А следом на него с двух сторон обрушились заклинания, которые могли ударить только по одному противнику, но с большой силой.
  Эльф пытался защититься, но Кирва разразился градом смертоносных заклинаний. Против одного противника Валерий Кириллович справится легко, и уже через две минуты к нашим ногам упал обессиленный эльф. Не глядя на его обожжённое тело, я подошёл к трупу второго мага и забрал свой клинок.
  - Вот и всё, - выдохнул маг, носком своего сапога перевернув тело эльфа на спину.
  Внезапно эльф распахнул глаза и, захохотав, чётким голосом произнёс:
  - Вы просто идиоты! Настоящего Владыку никто не может одолеть! - И тут же тело, не перестававшее хохотать, стало иссыхать и рассыпаться невесомой пылью. Кирва нахмурился, не понимая происходящего, а я догадался.
  - Валерий Кириллович, это "Астральная копия"!
  Не зря я подробно изучал всю книгу. Астральная копия - это на порядок более сильное заклинание, чем то, что использовал недавно я, которое создаёт настоящего двойника, живое существо, способное на всё то, на что был способен создатель. Нас едва не уничтожила копия.
  - Глеб, смотри туда! - Архимаг в ужасе указал пальцем на горящий замок. Около уцелевшей башни возникла из воздуха фигура мага, с большим посохом в руках. За спиной мага сиял портал.
  - Ты проиграл, маг! - Голос далёкого мага добрался даже до нас во всей своей громкости.
  Не успели мы отреагировать, как маг взмахнул вспыхнувшим сотней молний посохом, и огромный электрический разряд толщиной с вековой дуб ударила в основание башни. Тысячи молний обволокли башню, просто испепеляя её. И то, что была спрятано в ней.
  Вражеский маг скрылся в портале за миг до того, как свет молний затмила вспышка настоящей ядерной бомбы. От света незащищённая одеждой кожа покраснела и покрылась волдырями, глаза обожгло нестерпимой болью, и буквально за секунду зрение полностью покинуло меня.
  Страх не успел мелькнуть, как в грудь ударила волна огромной мощи. Ни невероятной силы грохот, ни боль, ничего не ощущалось. Боги сжалились над простым человеком и лишили его сознания, чтобы даже усиленное Даром тело не испытывало адских мук. А дальше темнота...
  
  Глава 10.
  
  ОТСТУПЛЕНИЕ
  
  Керит не мог позволить своим господам, людям, просто так погибнуть. И, вопреки мнению Глеба, велич оказался достаточно хитрым и смекалистым, чтобы подбросить в сумки уходящего господина маяк. Это небольшой амулет, на который модно настроить портал и переместиться даже большим войском.
  Но велич не спешил нарушать прямой приказ и ждал. Возможно, помощь армии и сильных магических сил не потребует, а внезапное перемещение принесёт большое количество проблем. Вряд ли Глеб простит прямое нарушение приказа, тем более, что он очень злился, когда велич даже слово говорил против.
  Величи спали очень мало, а в свободное время предпочитали заниматься образованием. Какими бы они высокоразвитыми не были, возраст и опыт решали всё. Величи искусны в бою не потому, что владеют воинскими навыками, а потому, что обладают высокой скоростью, реакцией и силой, а так же быстро учатся на своих ошибках. Но они не мастера.
  То же самое касалось и мирных профессий. Величи обладали почти абсолютной памятью, поэтому изучали все науки, которые только могли изучить в замке Кирвы, языки и диалекты, юриспруденцию разных стран и географию. В скорости обучения с величами никто сравниться не может, но всё равно опыта даже у самого умного велича не хватает.
  Именно поэтому Керит Наирен не спал ночью, а изучал трофейную литературу. Не важно, были ли это бесполезные романы или бесценные учебники, всё равно велич был способен усвоить всё и в полной мере.
  Юный во всех смыслах этого слова велич, на плечи которого впервые свалилась ответственность за огромное в местных масштабах уже почти создавшееся государство, читал сразу две книги одновременно, одновременно вращая в обеих руках несколько маленьких шариков. Этому его научил управитель баронством Аридейра Дорен Гиантр, удивившийся низкому военному мастерству сильнейших воинов ближайших земель. Говорит, очень развивает не только мышление, но и уровень владения оружием. Особенно метательным и скрытным.
  Читал велич тоже в полной темноте, но не столько из-за того, что ночное зрение избавляло от необходимости использовать светильники, сколько ради развития собственных теневых навыков. Зрение величей не могло испортится без физического вмешательства, например, вражеского клинка, а вот развиться могло. Разведчики давно обнаружили, что после ночного зрение развивается приспособленность глаз величей к темноте. Самые опытные тихушники способны различить тлю на листьях дерева в ста метрах от них.
  Но тут зрение подвело велича. Приспособившись к почти полной темноте, оно стало фактически беззащитным к свету. И мгновенная яркая вспышка белого света, который ненадолго победил ночь, просто ослепила его и ещё многих величей, так же занимавшихся своими ночными делами.
  - Тревога! - На одних рефлексах ослеплённый велич активировал переговорный амулет. Этот амулет связывал заместителя сразу со всеми высшими офицерами и магами войска величей, но пока что он был настроен только на тех, кто был в пределах графства Гардарика.
  Велич протёр слезящиеся глаза, часто заморгал и смог-таки вернуть частицу зрения. Но ночную тишину нарушали лишь отдалённые приказы офицеров и беготня гарнизона. Не было битвы, шелеста клинка вражеского убийцы в комнате или чего-то подобного. Врага не было, или же он искусно скрывался.
  Мысли велича метались подобно десятку зайцев, за которыми погнался хитрый лис. Совершенно разные направления, которые, почему-то, не могут дать верного ответа. Была ли вспышка отвлекающим манёвром, или же это был отголосок чужого боя - неважно. Войско было готово к бою, и Керит тоже.
  
  ***
  
  - Так, значит, враг не обнаружен? - Громко спросил Керит. Он, как и множество высших офицеров и простых воинов, стоял во внутреннем дворе замка.
  - Нет, господин, - покачали головой офицеры. Они говорили разные слова, но смысл был един.
  Керит боролся с фонтаном различных эмоций. Неопределённость, обида на собственную информационную слабость, ярость и даже отчаяние. Последнего было меньше всего, но даже оно присутствовало. И эти эмоции мешали принять верное решение, или хотя бы понять, что же произошло.
  - Господин, разрешите обратиться? - К офицерам подошёл один из величей-рядовых. Многие офицеры покосились на "мелкого" с недовольством, но Керит на автомате кивнул головой. - Я сегодня был в дозоре, на внешнем периметре города. И я видел, откуда шёл свет.
  Офицеры разом умолкли, и даже мысли у них замолчали. Никому из сильным воинов и искусных магов не пришло в голову просто опросить дозорных, что именно они видели. Нет, вопросы были, но спрашивали исключительно одно: "Враг замечен? Враги есть?".
  - Что ты видел? - Сдержав желание наброситься на солдата, схватить его за грудки и вытрясти всё, что он знал, спросил Керит.
  - Вот с той стороны, из-за гор сначала вспыхнул свет, а потом там буквально несколько секунд виднелся огненный шар. - Ответил велич, уверенно показав направление, откуда пошёл свет.
  "А ведь господин бы сразу вызнал бы у солдат, то они видели" - подумал Керит, и вдруг замер с отпавшей челюстью. Впервые за эту ночь Керита осенило, он внезапно понял всё. Такое озарение наступало крайне редко, но обычно решало множество проблем. И Керит понял, особенно потому, что знал географию.
  Источником вспышки был замок Архимага Кирвы, куда накануне отправился для битвы с эльфами Глеб Белый Волк.
  
  ***
  
  - Господин, портал стабилизировался, можно переходить. - Доложил один из магов. Но Керит не рисковал и сначала отправил вперёд группу разведчиков. Те, к счастью, через несколько минут вернулись и доложили, что опасности нет.
  - Значит так. - Начал распоряжаться Керит. Это уже было его привычным делом, ведь господин часто перекладывал на своего заместителя организаторские обязанности. - В портал пойдёт сначала группа сильнейших магов, чтобы стабилизировать и усилить портал, а после две сотни солдат пешими. Если угрозы не будет, через час выдвигается ещё три сотни солдат.
  Ослушаться никто не смел. Согласно правилам, которые успел установить Архимаг и Глеб Белый Волк, в отсутствие верховного главнокомандующего полное командование на себя берёт старший после него по рангу. Причём, не по военному, а по гражданскому статусу. Ведь Керит, будучи сотником, был главнее любого пятитысячника в графстве.
  Именно поэтому Керит переправился на ту сторону портала, чтобы руководить магами. Приказы уже розданы, поэтому единственное место, где нужен был заместитель главнокомандующего, это замок Кирвы. Но когда Керит перешёл через портал, то мысленно поправился - не замок, а останки. Причём останки не замка, а горы, где стоял замок.
  Ошибки быть не могло, Керит, как и все другие величи наизусть знал все дороги вокруг замка, окружавшие его горы и возвышенности. В общем, место было точным - замок Кирвы. Вот только от замка не осталось ровным счётом ничего, ровно как и от большей части горы, на плато которой стоял замок.
  В горе чётко виделась большая воронка, но самое интересно, что сама гора не разрушилась окончательно, а устояла, а вершина превратилась в огромный каменный козырёк, нависший над глубокой ямой - воронкой. Тем не менее, это совершенно не испугало ни кого из величей, разве что маги на всю жизнь запомнили, как выглядит место битвы сильнейших магов мира.
  - Господин... - один из архимагов смотрел на воронку диаметров больше нескольких километров(!) и, сглотнув, спросил. - Неужели господин Архимаг и граф...
  - Даже думать не смей! - Жёстко оборвал мага Керит, сердце которого тоже предательски пропускало удары при единой мысли о гибели людей. - Ты знаешь могущество Архимага, а я ещё видел силу господина Белого Волка. Их невозможно победит, тем более в обители Кирвы. Скорее всего, враги подорвали магические накопители. Но даже это не повод думать плохо о наших господах, не так ли?
  - Да, господин! - Маг повеселел. Уверенный и спокойный голос заместителя самого главнокомандующего, графа Гардариканского, Глеба Белого Волка успокоил всех, кто уже перешёл по эту сторону портала.
  Керит посмотрел на портал и удивился. Портальный маяк, достаточно хрупкий амулет, который легко разрушить в боевых условиях, каким-то образом оказался цел и лежал на одном из немногих ровных выступов внутри кратера. Такие выступы - это выход прочных горных пород, которые ослабевший взрыв уже не смог уничтожить, а только слегка подровнял. Но дело в другом.
  Не мог амулет просто взять и оказаться в этом месте! Ну не мог. А если и мог, то только в том случае, если его принесли сюда после взрыва. Но принести один амулет на выступ крутого склона кратера как минимум странно. Да и кто это мог сделать?
  - Господин, посмотрите туда. - Указал один из магов на большой завал в четырёхстах метрах от портала.
  Судя по всему, один из склонов гор, разрушенный взрывом у основания, обрушился сотнями тысяч валунов и завалил большой участок кратера. И именно там, посреди огромных камней, стоял знакомый вороной конь, усердно долбивший копытом какой-то камень. Сердце велича забилось быстрее, он понял - это шанс!
  - Срочно всех туда! - Приказал Керит и, спрыгнув с выступа, умело побежал по камням к завалу.
  Конь, увидев подмогу, громко заржал и запрыгал на месте, привлекая к себе внимание. Когда Керит добрался до коня, тот ткнул велича в плечо и, не умолкая, ухватил зубами его за ворот жилета и потащил к тому месту, где только что усердно долбил копытом камень.
  - Здесь? - Спросил Керит, когда конь соизволил выпустить его. Ворон замотал своей большой головой, однозначно говоря "Да!". Именно с восклицательным знаком, так усердно конь мотал головой.
  Сотник не стал дожидаться, пока подоспеют остальные величи, и сам принялся расчищать завал, отбрасывая далеко в сторону небольшие камни и сталкивая вниз камни крупнее. Но расчищать завал от целого горного склона - работа не для одного, и даже не для десятерых силачей.
  
  ***
  
  Больше часа величи, при помощи магии и собственных немалых сил разгребали завал, сталкивая камни вниз. Те с грохотом скатывались по склону кратера, разбиваясь о такие же крупные валуны. И вот удача наконец-то улыбнулась им.
  Керит, который впереди всех убирал камни, хекнув, поднял большую гранитную плиту и отбросил в сторону. Чтобы тут же замереть в неверии и каком-то суеверном оцепенении. Из камней торчала рука. Хотя из-за каменной пыли, обильно смешавшейся с кровью, это было трудно понять, но велич не ошибался - это была рука! Правая рука, на безымянном пальце которой красовалось кольцо-печатка с узнаваемым образом волка.
  - Маги! - Охрипшим голосом позвал Керит. Запыленные, уставшие физически и морально, маги тут же подбежали к своему господину, который нашёл главного начальника. - Осторожно вытаскивайте его. И срочно вызывайте всех заклинателей, кто есть! Всех, до единого! Мы не можем потерять Белого Волка!
  Аккуратно, буквально каждый миллиметр выверяя с тщательностью ювелира, признанного мастером своего дела за аккуратность и точность, маги передвигали каждый валун. Рука стала видна до локтя, потом до плеч, а вскоре показалась и голова графа, которого жители подконтрольных земель стали называть Сильным за его достижения в политике и на поле боя.
  Кровь, казалось, покрыла тело графа полностью. Маги были в смятении, хотя не решались показать это своему господину. Ведь Глеб Белый Волк, по всем признакам, был мёртв. Его сердце не билось, лёгкие не впитывали воздух, а обгоревшее едва не до костей тело даже немного не двигалось. Граф Гардариканский погиб.
  Но вот что странно. Маги до сих пор видели ауру графа, знакомую до мельчайших подробностей, но бледную, дрожащую, как пламя тонкой свечи на сквозняке. Казалось, ещё одно случайное дуновение - и пламя погаснет. Но огонь продолжал трепыхаться, хотя свеча, казалось, больше не могла гореть.
  - Господин Керит, - решился сказать архимаг, когда даже простые воины понимали, что перед ними мёртвое тело. - Аура господина белого Волка и... его душа всё ещё держатся в теле. Возможно, это состояние мёртвого сна* (*Так в мире Лайдайе называли состояние комы), но мы не уверены. Тут нужна помощь заклинателей Жизни высших рангов.
  - Значит, ему ещё можно помочь, - бездумно глядя в спокойное неподвижное лицо господин, Керит фанатично прокручивал в голове эти слова, а его губы невольно нашёптывали их. Но внезапно Керит осознал, что своим стразом он только тратит драгоценное время, приближает страшнейшее, поэтому тут же заявил стальным голосом, прямо глядя магам в глаза. - Нам нужны Хранители.
  
  ***
  
  - Вызывали, господин Наирен? - В кабинет графа, где временно находился Керит, вошла Исмина, постучавшись. Велич посмотрел на неё сонным взглядом, что для велича было поистине невероятным, и тихим, усталым голосом сказал.
  - Проходи, присаживайся. - Девушка, видя состояние начальника, тихой мышкой прошмыгнула в кабинет и скромно присела на большое, не под её маленькое тело, кресло. Керит посмотрел на неё взглядом, от которого по телу побежали мурашки, а в горле невольно встал липкий комок страха, и произнёс:
  - Я знаю, что господин Белый Волк недавно назначил тебя посвящённой. И ты выполняла его приказ налаживать контакт с Хранителями. - Исмина кивнула, а велич спросил. - Каких успехов ты достигла?
  - Ну, многого я не сделала, всё-таки прошло всего несколько дней, вдобавок пришлось выступать вместе с армией на восток, - начала было девушка но, увидев взгляд начальника, потупилась и ответила, - я успела пообщаться только с Хранителями лесов, поскольку господин Белый Волк просил начать именно с них.
  - И что? - Поторопил велич.
  - Сейчас, пока снег ещё не сошёл с полей и лесов, Хранители не вошли в силу и помочь не могут, но они согласились договориться. Как они сказали, благодаря помощи господина Белого Волка, которую он им оказал три недели назад, - с того момента, как величи нашли бездыханное тело господина, уже минуло несколько дней.
  Керит и раньше бы вызвал Исмину, но на восточном направлении шли ожесточённые бои за две важнейшие крепости, а Исмина была основой магического кулака. Но после побед она тут же поспешила в Албери, где её помощи ждал не столько усталый Керит, сколько лежащий в покоях господин Белый Волк.
  Маги окончательно решили, что господин жив, но не телом, а душой. Именно поэтому его организм медленно восстанавливал повреждения, дыхание восстановилось почти сразу после того, как тело достали из-под камней, кости медленно срастаются, да вот только аура предельно истощена. И никакая лекарская помощь не помогает. Но ясно одно - рано или поздно господин очнётся. И Керит желал, чтобы это было рано, поскольку военный совет сам не может решить важнейшие проблемы.
  Военный союз против Гардарики, продовольственная блокада от юга, и вооружение большой армии севером - это лишь меньшая часть проблем, которые решить может талантливый полководец. А таланта Белого Волка никто не оспаривал, особенно граф Отриа. Поэтому без грамотного руководителя Гардарика грозила не только перестать расширяться, но и развалиться под внешним и внутренним давлением.
  - Скажите, господин Керит, а когда я смогу поговорить с господином Белым Волком? - Спросила Исмина, нарушив повисшую тишину.
  - Это зависит от тебя, - произнёс, вздохнув, Керит, - господин Белый Волк после большой битвы сейчас находится не в самом лучшем состоянии. И только от тебя, точнее, от Хранителей зависит, когда господин Белый Волк сможет вернуться к делам.
  - Всё настолько серьёзно? - Удивилась девушка. Для неё Белый Волк был тем, кто способен в одиночку справиться с сильнейшими магами, а командуя армией, одержать победу над любой армией. Девушке было тяжело представить, кто должен был сражаться с Белым Волком.
  - Господин сражался с войском эльфов, в котором были маги ранга "Владыка" и "Повелитель". - Ответил Керит, а девушка умолкла. Даже она, не видя магов выше уровня "Мастер", представляла мощь сильнейших магов. - После этого боя господин сильно обессилел, и помощь Хранителей, как ты сама понимаешь, жизненно необходима. Нужно как можно быстрее вернуть Глеба Белого Волка к делам.
  - Я понимаю, - кивнула девушка. Она понимала, что значит потеря руководителя в условиях войны, да и руководитель такого уровня большая редкость. - Что мне нужно сделать?
  - Для начала запомни - никто не должен знать ни об одном слове, произнесённом здесь. Нельзя давать нашим врагам повода.
  
  ***
  
  Припорошенная липким снегом поляна была окружена надевшими свои пушистые зимние шубы деревьями. По веткам бродили зимние птички, заяц или лисица то и дело пробегали где-то неподалёку, оставляя цепочку маленьких следов. С неба падали редкие пушистые снежинки, укрывавшие свежие следы.
  На поляне стояла девушка, одетая не по погоде легко, но ей, как "рождённой в огне", на холод было наплевать. Особенно сейчас, когда дело толкало в спину, думать о холоде было просто глупо.
  Девушка, казалось, просто бездумно стояла посреди поляны, слегка пошатываясь, но внутренне она взывала к Хранителям. И те откликнулись.
  На снегу стали появляться многочисленные следы, перед которыми раздвигались ветви деревьев. Всё бы хорошо, но следы оставляли те, кого простой взгляд увидеть не мог при всём желании. Зато Исмина видела.
  Вокруг неё собрались два десятка Хранительниц, чего раньше никогда не было. Обычно девушка встречалась с одной-двумя дриадами, и приходили только те, на чьей территории была девушка в момент призыва. А сейчас собрались все те, с кем она общалась в разных уголках графства, и даже те, кого Исмина не видела ни разу в жизни.
  - Не говори ничего, посвящённая, мы всё знаем. - Взяла слово молодая девушка, которая, с виду, была даже моложе Исмины, но на самом деле была старее, чем сам Гремиран.
  - Откуда? - Удивилась Исмина, но тут же потупилась. Ей слова не давали. Впрочем, дриада не обиделась.
  - Нам многое ведомо, малышка, и нашим братьям из западных гор. - Снисходительно улыбнулась дриада. Но тут же она посерьёзнела, ибо тема не касалась ничего весёлого. - Всё, что я скажу тебе сейчас, ты должна будешь дословно передать Белому Волку и его главным руководителям, даже самые незначительные слова. Признаться честно, когда водяной передал нам слова человека, мы восприняли их настороженно и всё-таки пошли на серьёзнейший шаг в такой ситуации - разрешили ему выбрать посвящённого. Тебя. Но на днях произошло нечто, что окончательно убедило нас в необходимости сотрудничества с Белым Волком.
  - Но ведь битва произошла несколько дней назад, и за все прошедшие дни вы только сейчас говорите это, - удивилась Исмина. Она не была глупой и сразу поняла, о чём толкует дриада.
  - До этого нам нужно было многое обсудить, да и вам тоже. - Дриада улыбнулась, а Исмина поняла, что без Белого Волка Гардарика почти беззащитна. Впрочем, с Хранителями и сам граф вряд ли справится. - Наши горные братья рассказали, что происходило в горах. И даже поговорили с нашими кровными сёстрами в Священном Лесу.
  - Эльфы? - Исмина знала, в чём корень всех бед, ей Керит рассказал о виновниках состояние Белого Волка.
  - Да, именно они, - дриада нахмурилась. Ей не нравилось, что какая-то смертная её перебивает, но злиться на мелочи сейчас было глупее всего. - Глеб Белый Волк оказался прав - эльфы готовят большую армию для войны, истощают земли, проводят жуткие опыты с Великим Древом, а этого мы никак не можем пропустить. Именно поэтому Хранители созывают новый Совет, на котором решится судьба континента. И Белый Волк должен там присутствовать. Поэтому мы поможем вытащить его из-за Кромки. Да и вам это необходимо. Поэтому предупреди всех - завтра на рассвете мы прибудем в ваш город.
  - Я поняла, - Кивнула Исмина. И, увидев, что Хранители начинают уходить, решилась и спросила. - Скажите, а правда ли, что взрыв был чудовищной мощи? Я слышала только, что взрыв разрушил часть горы, но в это как-то...
  - Взрыв уничтожил две горы и почти полностью разрушил ещё несколько. А кратер в длину больше, чем тебе идти до города. - Ответила холодным тоном дриада и растворилась в лесу.
  
  КОНЕЦ ОТСТУПЛЕНИЯ
  
  Белый Волк вернулся!
  
  Тепло.
  И Холодно.
  Невероятно темно и ослепительно ярко.
  Воздушная лёгкость и тяжесть вновь рухнувшей на безвольное тело горы.
  И внезапное погружение в яростный водоворот вновь вернувшихся чувств, мыслей, переживаний и огня бьющегося сердца! Обжигающее чувство в лёгких от глубокого, судорожного вздоха, за который я, казалось, пытался вдохнуть столько воздуха, чтобы больше никогда задыхаться.
  На грудь опустилась нежная ладонь, настойчиво опустившая меня обратно на кровать. Но нет, я больше не лягу! Я не хочу вновь вернуться в ту пронизывающую насквозь тьму! В тот бездонный мрак, который не просто обтекал тебя, но и растворял в себе, превращал всю твою суть в частицу этого мрака. Я не хочу туда!
  - Успокойся, человек, ты туда не вернёшься. - Раздался голос молодой девушки. Нежный голос, настойчивый и мягкий одновременно. Он убаюкивал, расслаблял вновь наполнившиеся силой мышцы, которые, я точно помню, полностью сгорели.
  Широко раскрыв глаза, я испугался, что не увижу ничего. Откуда мне знать, что великая сила одной из главных дриад способна даже зрение восстановить? А ведь перед тем, как мрак поглотил меня, я помнил ту невероятную боль, и вспышку, от которой мои глаза и тело до самых костей просто сгорело.
  Потолок. Знакомый потолок в моей личной спальне в замке Албери. Вот только часть потолка загораживали обеспокоенные знакомые лица. Керит, Гремиран, Исмина, Сирус...
  Сердце предательски сжалось, впервые с того момента, как вновь забилось в груди. Нет, надежда в нём ещё оставалась, но вот разум... разум говорил, что это всё-таки случилось. Хотя, может?..
  - Нет, господин, - как-то угадав мои мысли, Керит сокрушённо покачал головой.
  - Ну что же... - хрипло произнёс я. И говорить я могу. Превосходно! - Да отпусти ты меня!
  Дриада от удивления даже отшатнулась. Ещё бы, кто осмелится повысить голос на Хранительницу, которая, вдобавок, и жизнь спасла. Но мне не нравилось, что она не даёт мне пошевелиться, хотя я был бесконечно благодарен Хранительнице. Хм, удивительно, даже после неизвестно насколько долгой комы, я умудрился сохранить возможность быстро соображать.
  - Прошу прощения, Хранительница, - тут же извинился я, но всё равно сел на кровати. Окружавшие меня личности попытались было мне помешать, но я цыкнул на них. И в их глазах, как ни странно, читалось не обеспокоенность, а облегчение. Соскучились, чертяки?
  - Ничего страшного, Белый Волк, - дриада тут же натянула маску невозмутимости. Ну и хрен с ней. Знали бы вы, как я рад избавиться от уничтожающей душу неподвижности! И тут же, ощущая небывалую силу в организме, похоже, полностью здоровом, я приступил к делам.
  Поднявшись с кровати, я оценил свой внешний вид, какая-то пижама, да и то по пояс, нашёл взглядом привычную броню, стал натягивать её, попутно говоря:
  - Керит, через полчаса я хочу иметь полную военную сводку за все дни, пока я был... без сознания. Гремиран, так же через полчаса отчитаешься по экономике. Исмина, - но, посмотрев на Хранительницу, внимательно изучавшую меня взглядом умудрённой опытом женщины, я проглотил слова, которые хотел сказать, точнее, изменил их. - Хранительница, вы не против, если я с вами тоже переговорю через полчаса? Есть у меня чувство, что вы мне хотите что-то сказать. Тогда вы, - посмотрел я на Керита с Гремираном, - придите через час.
  - Эм... Господин, вы уверены, что стоит сразу приступать к делам? - Деликатно поинтересовался вампир.
  - Гремиран, я ведь могу и ещё пару дней в кровати полежать, дел не касаясь. - Все до единого, кроме сдержанной Хранительницы, тут же запротестовали. Эх, как приятно к жизни вернуться! - То-то же! Так, Сирус, у тебя тоже ко мне дело?
  - Да, - кивнул маг, - но, я так думаю, лучше мне прийти к вам через час? Или полтора?
  - Правильно. - Хмыкнул я, глядя на улыбающегося мага. О, а ведь я уже оделся! Только как-то одежда великоватой кажется. Похоже, сгоревшее тело аукнулось мне. - Исмина, тебе стоит поприсутствовать, когда я буду говорить с уважаемой Хранительницей.
  - Белый Волк, тебе стоит восстановить силы. - Подала голос Хранительница. Видать, нехило она удивилась. Ничего, со мной поведётся, и не к такому привыкнет. Тут-то всего лишь тот, кто ещё недавно был полуживым трупом, душой уже отправившимся в Великое Ничто, за три минуты после своего воскрешение раздал указаний всем, даже ей.
  - Со мной всё в порядке! - Заявил я, шагнул к двери, но голова внезапно закружилась. Это было всего лишь привыкание организма к нагрузкам, а все присутствующие в комнате бросились ко мне. Настойчиво оттолкнув помощничков, я хмыкнул и, выпрямившись во весь свой богатырский рост, произнёс громко и чётко, без оттенка хрипоты. - Белый Волк вернулся!
  
  Глава 11.
  
  БОЛЬШАЯ ВОЙНА.
  
  - Значит, Хранители решили поддержать меня? - Хмыкнул я, выслушав дриаду, которая, как оказалось, в иерархии Хранителей занимает далеко не последнее место. Даже мой старый знакомый Суорик, и тот ниже стоит.
  - Да, Белый Волк. - Кивнула дриада. А я всё пытался привыкнуть к своему новому имени. Не так-то это просто, тем более, что это имя я выдумал сам чуть меньше месяца назад. - Окончательно мы это решили, когда погибло несколько десятков наших горных братьев после твоей битвы с эльфами.
  - Ясно, - кивнул я и задумался. Всего размаха силы Хранителей я, к сожалению, не знаю, поэтому не могу придумать, как их эффективно использовать. Пока что на ум приходит исключительно разведка и диверсии. - Скажи, Хранительница, а ваши горные братья не могут найти... тело моего товарища?
  Кирву величи, до сих пор продолжавшие возиться в том месте, где не так давно стоял замок архимага, так и не нашли. Всё, чего им удалось добиться, это найти несколько амулетов, которые не взорвались во время большого взрыва. Магии в тих накопителях столько, что хватит на вековую подпитку большого портала, поэтому находка, несомненно, ценная. Но я бы в сотню раз больше обрадовался, если бы величи нашли пусть даже мёртвого Архимага.
  - Нет, человек, твоего товарища нет в горах. - Покачала головой дриада. - Скорее всего, взрывом его тело было полностью уничтожено.
  М-да, я имел основания доверять словам Хранительницы, ведь её горные братья, какая-то очередная нечисть, смогла отыскать почти сразу после моего воскрешения мой меч, который взрыв отбросило чуть ли не на несколько километров. Оружие несколько пострадало, но его быстро починили.
  - Хорошо. Скажи, Хранительница, вы только на словах будете оказывать мне поддержку, или мы заключим союз? - От моих слов дриада нахмурилась.
  Она вообще привыкла за свою долгую, как я узнал, жизнь находится в почёте, а её слово было чуть ли не истиной в последней инстанции. Поэтому ей не нравилось недоверие какого-то человека. С водяными всё было гораздо проще. Но вообще я спросил не просто так. Обещание помощи не обязывает к оказанию этой самой помощи, а вот официальный союз, да ещё с Хранителями - это гарантированная взаимная поддержка без возможности отступиться от своих слов.
  - Я не имею права от имени всего Совета заключать такой важный союз, но от своего имени и имени своего племени я могу это сделать. - Пошла на уступок дриада.
  Она протянула мне свою ладонь с зажатым между пальцами небольшим ножиком. Знаю, что это значит. Вот с этого и надо было начинать! Я сжал тонкую нежную ладонь Хранительницы своей загрубевшей лопатой, и дриада начала говорить на своём языке, которого я, к сожалению, не знал, слова клятвы. Для чистоты ритуала дриада повторила слова на языке местного народа, чтобы присутствующая Исмина смогла подтвердить честность союза.
  - Клянусь оказывать всяческую поддержку Хранителям твоего племени по всей территории континента, где я смогу это сделать. - Произнёс я коротко в ответ. Для дела многих слов не нужно.
  И тут дриада с удивительной для такого внешне хрупкого создания силой сжала мою руку, второй ухватилась за рукоять ножика и резко вытащила острые предмет. Ладонь обожгло небольшой болью, но потом я ощутил странное тепло, исходящее от ладони Хранительницы. Наши энергии смешивались вместе с кровью, окончательно и бесповоротно заключая союз.
  - Всё, Белый Волк, теперь ты доволен? - Спросила дриада, отстранившись.
  - Более чем, - улыбнулся я, - а теперь расскажи мне, дриада, какую помощь ты хотела оказать нам весной, и почему этого нельзя сделать раньше.
  За прошедшие полчаса я большинства важных вещей не успел узнать, и потому чувствовал себя либо отсталым, либо дураком. Конечно, никто и в мыслях не мог упрекнуть мен за такой пробел в информации, но я сам не принимал никаких оправданий. Судя по тому, как Керит быстро отправился за высшими офицерами для собрания военного совета, случилось что-то очень важное. А тут ещё с Хранителями все точки над "ё" расставить надо.
  - Мы можем превратить твои поля в самые плодородные земли этой части континента, - ответила дриада, а на моё лицо вновь наползла довольная улыбка. Вот оно, решение продовольственной проблемы! - Но в обмен я хочу, чтобы ты полностью прекратил вырубку леса.
  - Кхм! - Я аж подавился, хотя, казалось бы, нечем. Дриада совсем охренела?! Она хочет меня по миру пустить? - Хранительница, видишь ли, без леса мои крестьяне лишатся крова, не смогут чинить телеги и инструменты, топить печи чтобы не замёрзнуть или просто приготовить еду. Люди не смогут чинить и строить дома, без леса графство через несколько месяц будет уничтожено!
  - Моё условие такое, и изменять его я не собираюсь. - Заявила высокомерно дриада. Как будто и не было союза! Впрочем, союз не обязывал к безвозмездной помощи.
  И тут во мне проснулись торгашеские корни. Я стал яростно торговаться, искать компромиссы, угрожать и давить на жалость. Не знаю, что из этого помогло, но мы нашли решение. В обмен на рекордные урожаи я обязуюсь в первый месяц весны высадить несколько тысяч саженцев различных деревьев.
  Место тоже выбрали, благо, карта была под рукой. Забраковав все поля, которые я планировал отдать под пахоту, выбрал отдалённые участки. Это были заброшенные вырубки, очень большие поляны, пустующие места в различных участках леса и графства, которые не имели никакой стратегической важности.
  - Надеюсь, мне не придётся ходить и поливать все эти саженцы? - Хмыкнул я.
  - Не беспокойся, мы сами позаботимся о деревьях. - Ответила довольная Хранительница. Ещё бы, наверняка её сила как-то зависит от состояния природы. А несколько тысяч новых деревьев - это нехилое усиление.
  Время, когда на полях внезапно начнётся небывалый рост посевов, тоже выбрали. Первая неделя после схода снега. Земля будет насыщена влагой, а это самое благодатное время для всех сельхоз дел. На мой неискушённый взгляд, конечно.
  - Думаю, нам стоит обсудить остальные дела позже. - Произнесла Хранительница. - Мне неприятно находится в этой рукотворной пещере, поэтому я вернусь домой. Не забудь про своё обещание, Белый Волк.
  - И ты тоже. - бросил я вслед растворившейся в воздухе дриаде. - Ну ладно, авось не забудет. Так, Исмина, ты всё внимательно слушала?
  - Да, господин. - Кивнула притаившаяся в углу девушка. Для неё было несколько непривычно видеть, как кто-то не просто на равных разговаривает с Хранительницей, причём, далеко не последней, но ещё и ставит ей условия.
  - Я назначаю тебя официальным послом от Гардарики к Хранителям. - Произнёс я, заставив девушку удивлённо захлопать глазами. Ещё бы, должность посла от государства - это тебе не какой-то мелкий чиновник или даже офицер армии. - Все вопросы с этим мы уладим в процессе, а пока можешь расслабиться. Кстати, как твои успехи в магии?
  - Запас силы растёт, как вы и говорили, - Исмина наконец-то получила возможность похвастаться своими успехами. Да и мне интересно было, в самом ли деле она продвинулась вперёд, или же нет. - Конечно, в боях было рискованно истощать себя почти до предела, но энергии теперь у меня больше процентов на двадцать.
  - Отлично! - Обрадовался я. Сильные маги в условиях войны как авиация или мощная артиллерия - на вес золота. - Если с Хранителями всё будет идти гладко, то я тебе раздобуду самого лучшего учителя магии огня.
  - Да? - Обрадовалась девушка и буквально расцвела. - И кто же это?
  - Драконы.
  
  ***
  
  - Итак, господа, я ознакомился с результатами ваших действий и в целом остался доволен. - Собравшиеся офицеры тут же расслабились. Начальство ругаться не будет. А вот и хрен вам! - Но меня смутило несколько моментов. Господин Отриа, скажите, почему вы до сих пор не взяли две стратегические крепости на своём направлении?
  - Господин Белый Волк, так ведь прошла всего лишь неделя! - Справедливо возмутился военачальник.
  - Неделю назад вы уже вошли в соседнее графство, и за целую неделю взяли лишь один небольшой острог и два города. И почему-то за последние три дня ваши отряды не перешли какую-то мелкую реку и не взяли под контроль оставшуюся часть графства. Неужели вы заставите меня усомниться в вашей компетентности? - Граф побледнел, но быстро взял себя в руки и чётко, как и подобает офицеру, ответил:
  - Господин, по ту сторону реки ещё до нашего вторжения были возведены дозорные башни и размещены несколько сотен лучников. При любой попытке преодолеть реку мы могли понести потери, причём, слишком большие, чтобы так рисковать, поэтому я разработал план. - Граф достал из-за пазухи небольшой свиток и передал его мне. Это оказалась карта с десятком разноцветных стрелок. - Я разработал обманный манёвр, с помощью которого удастся отвлечь часть войск противника и развернуть почти без сопротивления мост на мелком берегу. После этого бой закончится в первые часы, а крепости падут уже через три дня. Почти все воины графа сейчас сдерживают наши силы у реки.
  - Граф, надеюсь, вы не подведёте меня. Это графство не настолько важно, чтобы так долго в нём задерживаться. - Произнёс я, разрешив графу облегчённо выдохнуть. А потом переключился на остальные направления, но там всё было лучше. - Господа, против нас уже сформирована военная коалиция. И вы можете себе представить, сколько туда вошло графств, и какие силы они собрали.
  - По последним данным, в коалиции семь графств, а численность карательной армии приблизилась к шести тысячам. - Ответил глава разведки. Я посмотрел на него и, покачав головой, сказал:
  - Разведка работает замечательно, но с запозданием. К собравшейся вот в этом месте, - я обвёл указкой один из крупнейших городов наших соседей вместе с окрестностями, - армии с южного и западного направления выдвинулись дополнительные силы. Господа офицеры, как вы думаете, если нас атакует двенадцатитысячная армия до того, как мы займём важнейшие точки на карте и приготовимся, сможем ли мы без невосполнимых потерь одержать победу?
  Офицеры притихли. Для них объём возникшей проблемы оказался слишком большим, чтобы быстро сориентироваться. Я лишь вздохнул тяжело. А вот если бы я не очнулся, не поговорил с Хранительницей и не вызнал у неё о перемещениях врага, справились бы офицеры? Боюсь, что нет.
  - В связи с этим, я объявляю об открытии нового направления. - От моих слов офицеры удивлённо выпучили глаза и даже подались в мою сторону. Новость слишком странная, ведь намного логичнее было бы стянуть силы к действующим направлениям, а не открывать новое. - Я вместе с небольшим отрядом из восьмисот конных воинов, без обозов, отправлюсь на юг. Значит, смотрите, как мы поступим.
  Показывая на большой карте запланированные перемещения, я сам удивлялся, почему такого удивительно простого и выгодного манёвра мы не придумали раньше. Видать, после недельного коматоза моя голова работает на двести процентов.
  Я предлагал стремительной атакой взять небольшой бастион на юге, в котором пусть и был гарнизон, но не настолько большой, чтобы из-за него переживать. Используя собственные магические силы, которые уже достаточно восстановились, я пробью ворота, создам панику в гарнизоне, а величи быстрой атакой займут укрепление. Всех до единого солдат я планировал вырезать.
  Следом, задержавшись лишь для пополнения припасов, мы отправимся к главному городу графства. Там вряд ли успеют узнать о нас, всё-таки кони величей могли преодолеть почти без проблем расстояние, половина которого была не под силу местным лошадёнкам. И где же Архимаг раздобыл таких замечательных животин?
  Город берём быстро, не отвлекаемся на уничтожение гарнизона. Через ворота проникаем в город, атакуем центр графства - замок графа. С собой я беру нескольких сильных магов, которые помогут быстро уничтожить магическую силу графа и его самого. После этого два десятка величей возвращаются в Албери с захваченной казной, а остальной войско отправляется на восток, берёт крепости, уничтожая гарнизон, проходит раскалённым клинком сквозь три графства и атакует на север.
  А на севере расположены три графства, которые в ближайшие дни должны захватить мои военачальники. Которые, к слову. Имели немало вопросов по моему плану, который отменять или изменять я не собирался. По крайней мере, кардинально.
  - Господин, но зачем атаковать самые укреплённые точки? Вы же можете просто пройти по территории графства, уничтожить вражеское войско, если оно преградит вам дорогу, и намного раньше атаковать с юга нужные нам территории. - Вопрос задал пятитысячник. Вопрос, согласен, резонный. Но я помимо военачальника, как ни крути, был политиком, поэтому мыслил несколько шире.
  - Скажите мне, в каких отношениях между собой находятся наши южные соседи? Они в союзе, в дружественных отношениях, или же они просто торгуют между собой? - Все, естественно, подтвердили последний вариант. - А как поступят соседи с внезапно потерявшим свой щит из мечей соседом, лишившимся не только силы, но и правителя? Правильно, они попытаются если не разграбить его, то в жёсткой форме воспользоваться им. А за такой лакомый кусочек, как несколько обезглавленных графств, наверняка решат побороться многие соседи. И вряд ли они друг с другом поладят в этом вопросе.
  - Кажется, я начинаю понимать, - хмыкнул Отриа. - Вы хотите внести смуту в южные графства, чтобы они в боях за выгодный кусок рассорились между собой и, в идеале, потеряли часть военной силы.
  - Правильно, граф, - кивнул я удовлетворённо, - мы, по сути, бросим кусок мяса в клетку с голодными псами. И всё, что требуется нам, это вовремя отдёрнуть руку.
  - Покинуть графства, - "перевёл" понятливый и опытный военачальник граф Отриа.
  Повезло мне заполучить перед провозглашением себя графством таких грамотных руководителей и опытных политиков, как Гремиран и Отриа. С ними я смогу добиться больших результатов. А в случае предательства они просто умрут.
  - Именно. В самом идеальном сценарии мы, во-первых, избавимся от южной угрозы, во-вторых, устрашим соседей, в-третьих, избавимся от опасных магов, в-четвёртых, пополним казну. - Эти четыре пункта удовлетворили каждого военачальника. - Ну а последний выгодный момент, это всё-таки то, что мы продолжим двигаться на восток.
  
  ***
  
  - Гремиран, надеюсь, у тебя хорошие новости? - Взмолился я, когда после третьего часа переговоров (и моего воскрешения, к слову говоря) в мой кабинет вошёл Гремиран.
  - Большей частью, - успокоил меня вампир, улыбнувшись своей жуткой клыкастой улыбкой.
  - Излагай, - вздохнул я, откинувшись на кресле.
  - Может быть, я позже зайду? Вам вряд ли стоит так резко приступать к работе после прихода в сознание. - Внезапно решил проявить заботу вампир. Как будто не знает, что я вряд ли отложу дела на потом. Не привык я к этому. Тем более, я уже отложил дела на недельку, и вот во что всё вылилось.
  - Садись уже, кровосос бюрократический. - Хмыкнул я, махнув рукой на кресло. - Ну, чем порадуешь?
  - Прошло не так много времени, поэтому я пока что приготовил планы для экономического развития графства. Конечно, проблемы создаёт присоединение новых территорий, но это не такая уж большая проблема. - И вампир положил мне на стол кипу бумаг, исписанных мелким почерком. М-да...
  - Пойми, Гремиран, это для тебя проблема небольшая. - Начал я читать наставления существу, которое старше меня в двадцать пять раз. - Но я хочу, чтобы моё графство, а потом и королевство было не просто государством с очень умными руководителями, на которых всё и держится. Я хочу, чтобы и после моей смерти, и после смерти моих правнуков королевство процветало. И это можно сделать только одним способом. Догадаешься, каким?
  - Думаю, я лучше выслушаю вас. - У моих офицеров и управителей, похоже, сложился стереотип обо мне. Мол, меня нереально предсказать, поэтому многие предоставляют мне слово постоянно. Это иногда бесит.
  - Нам нужна система. - Произнёс я на злобу всем утопистам. - Представь себе корабль. Этот корабль при первом своём капитане бороздил просторы океана, легко выдерживал даже самые страшные бури. И вдруг капитан умер. Корабль от этого станет плавать хуже? Он перестанет держаться на воде? Нет, просто капитан поведёт его другим курсом, но корабль по-прежнему будет замечательно плавать.
  - Вы понимаете... - Гремиран аж подавился, а в его глаза читался неподдельный ужас, - вы хотите лишить власти аристократов и монарха?
  - Нет, я хочу, чтобы государство процветало и при плохих управителях. - Покачал я головой. - Корабль без капитана плыть не будет, но корабль должен быть прочным, быстрым и устойчивым в шторм.
  - Кажется, я понял, - вздохнул вампир, - но если государство выдерживает и плохих правителей, значит, власти у этих правителей слишком мало.
  - Именно так. - Кивнул я. - Гремиран, запомни самое главное, что я обязательно внедрю в систему. Ни герцоги, ни графы, ни бароны - никто не имеет права иметь собственную армию. Охранники на службе - пожалуйста. Но никаких солдат, наёмников или тому подобного.
  - А кто же будет защищать королевство? - Спросил вампир, до которого дошло, что диалог выйдет тяжёлым. И не для меня.
  - Ты что-нибудь слышал про регулярную армию?
  
  ***
  
  К чёрту все государственные дела! К чёрту бумажки! К чёрту вдалбливание в головы закоренелых консерваторов истин, которые должны послужить фундаментом государства! Я больше не хочу сидеть в этом душном кабинете, в каменных стенах и решать мелкие дела, с которыми мои работники и сами управятся.
  Именно из-за желания вырваться на свободу, ощутить себя вновь живым, я и придумал план "прогулки" по южным графствам. А уже обнаружившийся во мне полководческий талант превратил моё желание в мощный военно-политический манёвр.
  Керита, вопреки возражениям, я оставил в графстве. Пусть учится за порядком следить, потом пригодится. Тем более, что на нём сейчас лежит большая ответственность - он занимается обучением ополчения, которое в будущем должно стать основой моей регулярной армии, о которой я больше часа рассказывал упёртому Гремирану.
  Помимо восьмисот величей я взял с собой Сируса Мериана. Не только потому, что он сильный маг, но и по его просьбе. Очень уж он хотел проверить в деле свои наработки в плане артефактной магии. Я не возражал, тем более его действия вписывались в план. Хотел ещё взять Исмину, но та была очень нужна на востоке.
  Взял нескольких магов из числа величей. Два мастера высших ступеней и два архимага. Можно было взять тяжёлую артиллерию, повелителя по специализации "земля", но он должен был заниматься гражданскими делами. Вообще, очень полезно иметь сильного мага, который почти без проблем может грязную разбитую колею превратить в мощёную камнем дорогу. Да и защищать графство в отсутствии главных сил предстоит именно ему.
  И вот, в условиях полной секретности, не следующий день после моего воскрешения, чуть позже полуночи, восемьсот быстрых конных воинов выдвинулись на всех парах на юг. И как же я рад, что все до единого величи, будь они хоть магами, хоть кем, всё равно были обучены военному делу. Поэтому маги нисколько не задерживали нас.
  Во главе колонны ехал я, рядом со мной старшие офицеры, а маги распределились по всей растянувшейся на двести метров колонне. К сожалению, после того, как дриада превратила из куска обгорелого переломанного мяса (Судя по комментариям тех, кто видел меня в этом неприглядном состоянии, экспонаты Кунсткамеры значительно красивее) полного сил меня, я потерял большую часть мышечной массы. Тело отвыкло от седла, руки от меча, и даже на лице щетина только-только начинала пробиваться, как будто мне было лет шестнадцать.
  Хотя, признаться честно, лицом я стал действительно моложе. Мягкая, нежная, чуть ли не женская кожа на лице не была обветренной, зубы, что мне больше всего понравилось, были идеально здоровыми и ровными. Волосы, кажется, стали несколько темнее, хотя это не факт. Но зато магическая сила значительно выросла.
  Интересно, вот если я не только смогу одержать победу в войне с эльфами, но и выжить и сохранить королевство, получится ли у меня вот так вот молодиться и прожить долгую жизнь? А что, интересно было бы установить рекорд по сроку пребывания на престоле.
  Границу пересекли быстро. За час до того, как колонна приблизилась к ней, вперёд отправились два мага. И оба архимаги. Именно поэтому мы пересекли границу спокойно, а сигнальные вышки не подняли тревогу. В живых никого не оставляли, время гуманизма прошло.
  И вот первая на нашем пути крепость. Рассветать даже не начало, небо заволокли облака, поэтому свет лун не доходил до земли. Это несколько оправдывала сонных часовых на крепости, которые не смогли обнаружить чёрных всадников в чёрных доспехах в сумерках. Ну, ничего, мы им дали свет.
  Не используя магию, дабы не привлечь внимания возможных магов в крепости, я и оба архимага подкрадывались под самые стены достаточно крупной крепости. Мы прокрались вдоль стены к участку с башней, где почти не было часовых, да и увидеть нас было трудно. И мы с магами стали двигаться прямо по стене, только меня подталкивали маги, ибо я магией воздуха так хорошо не владел.
  И вот мы подобрались к верхнему краю башни, где на ровной площадке, сидя рядом с сигнальным костром, несли вахту, а по факту дремали с открытыми глазами. Они даже не проснулись, когда мы без единого звука обнажили кинжалы и аккуратный ударом в почки моментально прикончили часовых.
  - Господин, можно попробовать отсюда прикончить других часовых, - предложил один из магов, кивнув на оставшиеся после убитых простенькие луки.
  - Нет, слишком рискованно, - покачал я головой, - сейчас мы поступим так. Я двигаюсь вдоль правой стены и быстро убиваю караульных, второй двигается по левой стене, а третий пойдёт вперёд и прикончит незаметно засевших на второй башне часовых. Всё ясно? Работаем.
  Посмотрев на стену, по которой неторопливо расхаживал один из часовых, который держал в руках факел. Ещё двое смотрели вдаль, облокотившись на зубцы стены. Всего трое. Не так уж и много, хотя в казармах крепости, по некоторым данным, не меньше полутора сотен солдат. Но они не создадут нам трудности.
  Вздохнув, я перемахнул через край башни, на лету прочитал заклинание парения, немного замедлил свой полёт и тихо приземлился точно за спину одному из караульных. Левая ладонь заткнула рот, а вторая кинжалом перерезала горло бедному караульному. Аккуратно опустив задёргавшегося часового, я повернулся к остальным и рывком приблизился ко второму.
  Перерезав горло часовому, я просто столкнул его со стены. Второй, услышав возню, повернулся в мою сторону, но не успел открыть рот, как я метнул кинжал. Клинок по самую рукоять вошёл в грудь часового. Я быстро подскочил к нему и коротким ударом в горло покончил с последним караульным на этом участке стены.
  Аккуратно положив тело на холодный камень стены, я посмотрел туда, где маги успешно покончили с другими караульными. Удовлетворённый их успехом, я полез на башню. Последнее укрепление с караульными. И даже не удивился, обнаружив дремлющих солдат. Ну что же, они так и не проснулись. Лёгкая смерть.
  Посмотрев на магов, которые условными знаками показали, что всё прошло чисто, я подошёл к краю башни, посмотрел в лес, где ждали сигнала солдаты и нашептал заклинание огненных шаров. В моих руках зажглись два огонька, которыми я нарисовал в воздухе круг, перечёркнутый посередине.
  "Если кто-то попытается поднять тревогу - убивайте" - Сказал я телепатически магам и стал осторожно спускаться, морщась от нарастающего грохота сотен копыт. В атаку шли не все величи, а специальный отряд зачистки из двухсот солдат. Остальные неспешным маршем двигаются к столице этого графства.
  Опустившись на мягкую землю, я оглянулся и, держась тени, пошёл к запертым на тяжёлые засовы воротам. Их тоже караулили двое часовых, проснувшихся от непонятного грохота. И оба ожидаемо приникли к смотровым щелям, пытаясь разглядеть в ночной темноте приближающуюся конницу.
  Бесшумно обнажив меч, я двумя быстрыми ударами прикончил часовых и, активировав слабые усиливающие амулеты (мои были уничтожены в бою с эльфами, а отнимать амулеты у величей я не стал) собственного изготовления, стал отпирать засовы. Тяжелые деревянные перекладины, обитые железом, двигались с трудом и громким скрипом, но даже если кто-то из крепостных проснётся и поднимет тревогу, будет поздно. Конница уже здесь.
  Отодвинув все засовы, я отбежал от ворот и распахнул их сильным ударом воздушного кулака. И буквально через двадцать секунд в крепость стали забегать всадники, тут же разбегавшиеся по периметру. Часть занимала стены и небольшие постройки, кончая с последними караульными, а остальные спешивались около казарм и донжона, и ровным строем входили внутрь.
  Я не стал слушать предсмертные крики гарнизона и пошёл прочь из крепости. Около ворот, как и уговорено, остались два велича, которые привели под уздцы моего верного Ворона. Вы даже представить себе не можете, с каким счастьем, с какой детской радостью я встретил своего верного друга. Даже после слов Керита, что конь мой жив, я всё равно переживал. И лишь встретившись с ним, окончательно успокоился.
  
  ***
  
  - Господин, гарнизон уничтожен, потерь нет. Трое легкоранены, но маги уже ими занимаются. Можем сразу выдвигаться. - Отчитался старший офицер через несколько минут, после вторжения в крепость.
  - Отлично, уходим. - Кивнул я и, забравшись в седло, отправился к дороге.
  За мной двинулся ровный строй трёх сотен всадников, а за нашими спинами оставалась горящая крепость. Можно было вообще разрушить крепость, но я не разрешил. Эти земли в будущем станут моими, поэтому уничтожать казённое имущество было нельзя. А вот сжечь сотни трупов было просто необходимо. Да и если кто-то выжил, то пожар может исправить эту нелепость.
  Двигались мы вперёд быстро, почти не жалея коней. Они выдержат, а нам нужно нагнать основную колонну за несколько часов до того, как она доберётся до столицы графства. И кони успеют отдохнуть, и я смогу оценить масштаб проблемы. Вряд ли нам дастся легко такой крупный город.
  За что я не любил южные графства, так это за их размеры. Основываясь на торговле сельскохозяйственной продукции, местные царьки ценили земли. Если на севере было плевать, какой размер земли, лишь бы хватило места для пары крепостей и десятка кузниц, на востоке земли измерялись в деревнях и городах, а не гектарах, то тут важна была именно пахотная территория.
  Честно говоря, я с огромнейшим трудом сдерживал желание не просто ограбить город, но и захватить его вместе с графством. Виноградники, плодородные поля, сады и просто красивые места - разве это не мечта? А ведь настоящий Юг здесь даже не начинается. До настоящей земли обетованной километров четыреста как минимум. Но что такое четыреста километров для армии, когда есть хорошие широкие дороги и куча провизии в окрестных городах?
  
  ***
  
  - М-да, тут придётся повозиться. - Хмурился я, изучая город.
  Меня не испугала достаточно хлипкая стена, которая пусть и была каменной, но была вряд ли надёжнее обычного глиняного ограждения. Меня не волновали даже большие гарнизоны на этой стене, в конце концов, мои величи в атаке и в защите превосходят сильнейшего воина местного графа в разы. Меня взволновал сам город.
  Заняло поселение большой кусок поля на низине. Для крепости не самое выгодное расположение, но для торгового города сойдёт. Всё дело в том, что город был очень плотно застроен. Ограниченный стеной участок был даже не четвертью от всего города. За стеной раскинулись тысячи небольших каменных и деревянных домов. Улицы были узкими и ломанными, для конницы настоящее проклятие.
  Я делал ставку на стремительность атаки и отхода, но, похоже, придётся придумать что-то другое. Либо спешить воинов, что грозит серьёзными потерями во времени и в личном составе, либо провернуть мой любимый приём. Диверсии. Вот только это должны быть умные диверсии, которые помогут нам и серьёзно помешают врагам. Именно помешают, а не навредят.
  - Что будем делать, господин? - Спросил один из офицеров.
  Всё наше войско укрылось неподалёку отсюда в чащобе большого леса, непонятно почему не вырубленного под пахоту. Но это место оказалось идеальным для сокрытия большого войска. Поэтому я спокойно мог выехать на пригорок и оглядеть город. У меня флага с собой нет, так что горожане, тем более, утром, не заволнуются.
  - Скорее всего, придётся мне и нескольким магам выдвинуться вперёд, - вздохнул я, - позови обоих мастеров и группу разведчиков. Потом жди сигнала и атакуй.
  - Воинам спешиться? - Спросил офицер.
  - Нет, атакуем конницей. - Покачал я головой. - Слушай, как надо сделать.
  Рассказав офицеру план атаки, я дождался свою боевую группу из пяти сильных магов, которых, в принципе, по внешнему виду не отличить от воинов, и отправился быстрым ходом к городу.
  Единственной относительно удобной дорогой в городе была та, в которую переходил торговый тракт. Но даже на ней могли свободно проехать только пять-шесть конных величей. Можно и теснее, но тогда потеряется скорость и боевая сила.
  Наш отряд гордо ехал мимо покосившихся лачуг и полуразрушенных домов, высокомерно игнорирую всех зевак. В основном вокруг были нищие или бедняки, у которых хватало мозгов уйти с нашего пути. Но до городских ворот добраться мы не успели. Нам навстречу выехал экипаж, окружённый шестью внушительными конниками, которые, впрочем, даже на фоне легковооружённых магов выглядели бедно.
  И вот тут нам не захотели уступить дорогу. И мы этого не могли сделать, потому что здесь дорога значительно сужалась, и деться нам было некуда. А вот экипажу достаточно было проехать назад несколько метров, чтобы позволить нам проехать. Но разве так легко всё решается?
  - Уйди с дороги. - Выехал вперёд один из охранников экипажа.
  - Вам это сделать будет проще, - ответил я, - не задерживайте нас.
  - Ты не понимаешь, воин! - Нахмурился охранник. - Мы везём самого графа, и если не хочешь себе больших проблем, то уйди с дороги!
  - Да мне плевать, вези вы хоть герцога, хоть бога, - м-да, тут я со своей наглостью слишком сильно палился. Но кто ожидает от разведчиков такой наглости? Значит, подумают другие, мы просто проезжие знатные воины. - Вам отъехать назад намного удобнее, а мы не собираемся разворачиваться. И пугать нас не стоит, у вас во всём городе не найдётся отряда, который справится хоть с одним моим воином.
  - Что происходит? - Раздался возмущённый старческий голос, и из повозки, или как там эта крытая дребедень называется, выбрался граф.
  Честно говоря, граф мне понравился. Пусть на вид ему и было много лет, даже очень много, он выглядел настоящим воином. Лицо и непокрытые ладони испещрены шрамами, взгляд прямой и жёсткий, а стать воинская, с которой даже граф Отриа не сравнился. Про "усохшего" меня и говорить нечего.
  - Господин, не беспокойтесь, я сам разберусь... - начал было охранник, повернувшись к графу и склонив голову, но старик недовольно ответил:
  - Ты даже со своей женой справиться не можешь, хотя она из южанок, - охранник нахмурился, но покорно склонил голову, не осмеливаясь возразить. А граф тем временем повернулся в мою сторону, - уйди с дороги, юнец. Мне не хочется надирать тебе задницу.
  Как грубо! И это граф? Впрочем, для воинов не существует цензуры. Но я не собирался уступать, тем более, что граф вот он, фактически в моих руках!
  - Дедуль, сел бы ты в свою тележку, а то кости, небось, болят, - съязвил я, ухмыльнувшись. Старик лишь ухмыльнулся. Ему наглость понравилась, что ли?
  - Мои кости крепче самой лучше стали, а у тебя, мелкий, ещё молоко на губах не обсохло. - И ведь старик имеет право так говорить. Выгляжу я очень молодо, а полное отсутствие шрамов и хрупкая комплекция дополняют образ изнеженного сопляка. Тьфу!
  - Я давно смыл это молоко кровью, старик, - хмыкнул я, - и не хочу вновь пачкать свой меч.
  И я показательно обнажил меч. Но не просто, а нагло, лёгким движением, вращая клинком с лёгкостью. Не все мне мышцы сгорели, слава богу, да и дриада как могла пыталась восстановить меня до состояния, в котором я был накануне битвы с эльфами. В общем, мечом я владел с привычной лёгкостью.
  Графские охранники схватились за мечи, а мои сопровождающие даже не шелохнулись. Не в мечах их сила, но граф принял и мой жест, и невозмутимость моих воинов за высокомерие. Старик плавно обнажил свой внушительный клинок и, подобно настоящему мастеру, сделал несколько показательных движений, плавных, как движения леопарда перед атакой.
  - Хочешь скрестить клинок с мастером? - Ухмыльнулся граф. Как-то он странно себя ведёт для графа, приказал бы своим дуболомам со мной разобраться и всё. Или тут какой-то секрет?
  - Я признаю ваше мастерство и не хочу понапрасну тратить время, - произнёс я и показательно зажёг в руке большой огненный шар, от которого непривычные к подобного рода вещам лошади охранников отшатнулись и задёргались. Пришлось погасить. - Уйдите с нашей дороги, граф.
  Но старик не ответил мне, хмурым взглядом посмотрев мне за спину. Обернувшись, я увидел атакующую полутысячу величей. Неужели время подошло? М-да, с диверсией облом случился. Но на неё я изначально и не рассчитывал. Видать, придётся брать город силой. Ну и ладно, правда, потери могут быть...
  - Извините, граф, но придётся нам изменить тему разговора, - произнёс я и сделал жест рукой.
  Тихушники за доли секунд взяли в руки метательные ножи и идеальным броском с двух рук моментально прикончили всех шестерых охранников. Граф отступил, прикрывшись мечом. Ножи он легко отобьёт, впрочем, как и стрелу, но граф не маг.
  - Зря вы такую маленькую охрану взяли, граф, - покачал я головой, - или вы привыкли к безопасности?
  - В моём городе никто не осмелится напасть на меня, - произнёс старик. Странно, но у меня создавалось впечатление, что он чего-то ждал. И тянул для этого время. Помогли мои тихушники, у которых на подобные вещи нюх.
  - Господин, к нам движется небольшая группа. Скорее всего, это маги. - Произнёс едва слышно разведчик. Но я всё услышал.
  - Граф, вы считаете, что вам помогут какие-то заклинатели? - От моих слов граф нахмурился, но самообладания не потерял. А я повернулся к двум мастерам и приказал громко. - Покажите графу, как мы относимся к его магам.
  Мастера ухмыльнулись и синхронно взмахнули руками. Перед ними засиял небольшой белый шарик размером с бильярдных. Маги внезапно выбросили руки вперёд, и шарик превратился в толстый луч белого света, ударивший в дома. Хлипкие здания взрывались обломками, а где-то вдалеке вспыхнул взрыв. Вот где были маги.
  - Господин, заклинатели достаточно высоких рангов. - Произнёс невозмутимо один из мастеров.
  - Ничего страшного, подмога подошла, - хмыкнул я. Первыми от всех атакующих величей до нас добрались два архимага, опередив остальных на пару минут. Им я сразу и сказал. - Разберитесь с магами. Но только не на дороге.
  Все четверо магов кивнули, ловко и быстро отвели коней в сторону от дороги, привязали и, подтолкнув себя какими-то заклинаниями, отправились туда, где готовились к атаке вражеские заклинатели. Почти сразу в небе стали вспыхивать огненные шары, а в городе стал разгораться пожар. М-да, похоже, этому городу достанется больше, чем я предполагал.
  Не став больше тянуть время, я двумя аккуратными воздушными кулаками ударил старика по голове, вырубив его, подхватил оседающее тело на ходу и, перекинув через седло, помчался к воротам. Рядом скакали тихушники, а на небольшом отдалении догоняющие величи.
  На городской стене воины засуетились, стали бить стрелами, но даже те отскакивали от нашей магической защиты. В ответ и я, и тихушники стали бить большими огненными шарами. Затраты энергии небольшие, удар слабый, но огонь вызывает панику, поджигает одежду и деморализует врагов.
  Приблизившись к воротам, мы, не замедляя хода, ударили воздушными кулаками. Точнее, я ударил им, а тихушники применили что-то более изящное, но очень убойное. Хлипкие ворота разлетелись щепками, и мы ворвались во внутренний город. Вот тут я получил возможность оценить сердце города во всей его красе. Постройки исключительно высокие и широкие, дороги - вымощенные и широкие, а праздных зевак нет. Здесь живёт только местная элита.
  Вопреки ожиданиям, наша четвёрка понеслась не к замку графа, а ко вторым городским воротам, благо, дорога до них была прямой и шла вдоль стены, поэтому мы заодно уничтожали вражеских стрелков. Против магии нам ничего не могли противопоставить.
  Выбив ворота, я увидел, как с окраины города сюда понеслись остальные величи. Удар с двух фронтов поможет быстрее захватить ворота и ускорить грабёж. Я не собирался оставить без внимания местную элиту, у которой в домах наверняка есть много золота. Подобный сценарий мы с офицерами обсудили заранее, поэтому атакующие величи ни при каких обстоятельствах не уничтожали грузовые телеги. На чём нам добро увозить?
  
  ***
  
  Покинули город мы через три часа после вторжения. К сожалению, без потерь не обошлось. В результате битвы магов, какое-то заклинание ударило в колонну величей и убило семерых воинов, ещё нескольких ранило. Благо, вражеские маги оказались не такими сильными, как величи, поэтому бой закончился быстро, пусть несколько десятков домов полностью было полностью разрушено, а разбушевавшийся пожар грозил уничтожить весь город.
  Не знаю, кем меня назовут после этой достаточно кровавой акции. Да и по большому счёту мне было плевать. В этом мире понимают только силу, и только силой и кровью можно добиться многого. И теперь ни у кого не останется сомнений в том, что я буду идти до конца, чего бы мне это не стоило.
  Граф быстро сознался, где казна. Больше потому, что он надеялся, что я сдержу обещание и покину город сразу же после того, как обчищу графские запасы. И я сдержал слово. Граф, правда, не знал, что к тому времени мы разграбили почти весь город (не считая бедняков, их мы не трогали).
  Сорок три велича отправились домой вместе с двенадцатью телегами, которые вели бедняки из местных. В основном это были те, у кого телеги и забрали, но я поклялся, что отпущу каждого из них с хорошим откупом. Да и что такое несколько золотых для дюжины бедняков, в сравнении с большими богатствами? Гремиран обрадуется такой добыче.
  Ну а я, вместе с остальными величами, отправился дальше. Эти дни местные запомнят на всю жизнь. Такой бойни они не видели никогда. А все мои соседи десять раз подумают, прежде чем пытаться мне противостоять. Да я и сам не хочу больших смертей, мне ведь ещё армию создавать. Поэтому и стараюсь сейчас максимально запугать всех соседей, чтобы потом добиться бескровных побед.
  
  ***
  
  До нужного графства наше войско добралось только на исходе третьего дня. За это время мы одержали девять побед. Таких поражений местные не знали последние столетия, это уж точно. Только по самым скромным подсчётам мы уничтожили четыре тысячи воинов, из которых полторы тысячи были обученными наёмниками.
  И при этом мы потеряли почти четыре десятка величей. Мне было очень грустно отправлять в Албери телеги с "грузом 200", но это война. Четыре десятка в обмен на четыре тысячи - это ничто. Никто не одерживал столь героических побед. И самое главное - я не потерял ни единого мага, хотя кое-где бои грозили обернуться провалом. Ну и ещё с добычей ушло сто пятьдесят величей. Итого у меня осталось пять с половиной сотен воинов.
  Когда мы вошли в графство, где армия под командованием пятитысячника заглохла в осаде большой крепости. В этом же графстве оставался нетронутым главный город, где тоже был большой гарнизон и крепость, поэтому без подмоги величи возились бы здесь очень долго. А всё потому, что у нас катастрофически не хватало осадной техники и тяжёлой артиллерии - магов.
  - Господин, к вам гонец из Албери. - Сказал офицер спустя два часа после нашего входа в графство.
  - Пусти его, - кивнул я, заинтригованный. Ещё ни ко мне не посылали гонца, тем более в охваченное войной графство. Даже интересно, что такого случилось.
  Ко мне под эскортом, хотя гонцом оказался совершенно безопасный для меня велич, подвели всадника. Он склонил голову, не спрыгивая с седла, и протянул в руках большой свиток с графской печатью. Это гарантировало неприкосновенность документу и кровавое наказание нарушителям.
  - Благодарю. - Кивнул я.
  Сорвав печать, я развернул свиток и стал читать письмо. Почерк Гремирана я узнал сразу, и с первых слов понял, что это именно письмо, а не официальное послание. Так, опустим различные эпитеты и привычный для вампира многословный канцелярит, и получим вполне себе нормальное занятное чтиво.
  "Доброго времени суток, Глеб Белый Волк. Твои славные победы впечатлили меня и принесли тебе большую славу среди мирных жителей нашего и многих других графств. А легенды о целых караванах, везущих горы серебра и золота, долгие века будут передаваться из уст в уста. И эти легенды забудутся намного раньше, чем иссякнет наша казна. Нам теперь хватит денег на долгие годы, даже если люди не будут платить налогов, а мы будем отстраивать целые города.
  Но я пишу не столько потому, что впечатлён вашими успехами, сколько их нужды. Наша казна рвётся от наполнивших её богатств, и это напряжения захотели ослабить наши северные соседи. Через графство Отриа прошло трёхтысячное войско и постепенно двигается к Албери. Повелитель Земли максимально затруднил их путь, и теперь на месте дорог непроходимые топи, а в ночном лагере врагов утром недосчитываются нескольких десятков солдат. Но это лишь оттягивает неизбежное, да и Повелитель на пределе.
  В ближайшие дни Албери будет взят. Осада не продлится и нескольких часов. И я очень прошу вас поторопиться с делами на востоке и вернуться с войском к Албери.
  Гремиран дель Дивириан"
  Вот как-то так. И меня не столько волнует само вторжение, сколько то, что мы проморгали подготовку этой армии. Хотя они могли собраться в поход и атаковать в то время, когда я уже сам был в походе. Но ведь разведка оставалась. Эх, им ещё учиться и учиться.
  - Отправляйся к господину Гремирану и скажи ему, что я скоро прибуду. - Сказал я гонцу. Тот поклонился и, развернув коня, галопом помчался прочь.
  - Что-то серьёзное, господин? - Спросил офицер.
  - Опять враги, - ответил я и, повернувшись к войску, громко прокричал, - нам нужно спешить! У ворот Албери стоит враг и в ближайшие дни захватит и графство, и всё то, что мы захватили за этот поход! Поэтому нам нужно поторопиться, друзья! Вперёд!
  И я пришпорил коня, набирая скорость. Меня нагонял нарастающий гул сотен копыт, большое войско всё быстрее приближалось к важной цели - крепости в месте слияния двух небольших рек. Именно там стояло моё войско, которое никак не может захватить чёртов кусок камня.
  
  ***
  
  - Господин главнокомандующий! - Встречать нас выехал сам пятитысячник. - Мы ждали вас. И я очень надеюсь, что вы поможете нам подавить сопротивление в той крепости.
  Крепость действительно впечатляла. Она стояла на высоком берегу реки, и даже с суши подход к ней был в крутым. Войско величей встало длинным лагерем, отрезав крепости сухопутный путь, а несколько отрядов по берегам рек лишили гарнизон крепости любой возможности покинуть своё укрепление. Но дальше дело не двинулось.
  - К моему глубочайшему сожалению, вы только что признали свою некомпетентность. - Ответил я пятитысячнику, выезжая на коне к границе лагеря. - Это всего лишь жалкий кусок камня, который не может остановить меня. И я очень удивлён, что он задержал вас.
  - Наш противник собрал в крепости всех магов, включая большую наёмную силу. А без больших потерь мы не можем даже подступиться к этой крепости. - Склонил голову пятитысячник, признавая свой проступок, не упустив возможности оправдаться. Хотя это оправдание вполне себе достойное.
  - То есть, господин офицер, вы хотите сказать, что столица графства сейчас без магической защиты? - Спросил я, а на моё лицо сама собой стала наползать победная улыбка.
  - Да, господин. - Подтвердил велич.
  - Тогда слушай мой приказ. Сворачивай лагерь и готовься к выдвижению на столицу. Да, и приведи ко мне всех магов.
  Офицер тут же отправился исполнять приказ, а я подозвал к себе четырёх магов, которые сопровождали меня в походе по югу. А через две минуты подошли ещё трое. Два мастера и один архимаг. Вот теперь у нас огромная магическая сила! И я покажу, что такое артиллерия! Наши противники ощутят то же, что ощутили на себе немцы под ударами БМ-13 "Катюша"!
  - Значит слушай мою команду. - Начал я говорить магам. - Нам нужно одним ударом уничтожить крепость или хотя бы серьёзно повредить её. Желательно, с максимальной смертностью среди гарнизона. У вас есть идеи, как это сделать?
  - Есть множество заклинаний, чья сила зависит исключительно от количества энергии, - начал один из архимагов, - достаточно двум из нас поддерживать заклинание, пока остальные вольют в него свою энергию, а потом мы просто ударим по крепости. Заклинание нашей объединённой мощи не сможет остановить даже повелитель.
  - Мы такое применяли в бою в городе, - пояснил один из мастеров.
  Да, тогда удар был впечатляющим. Несколько десятков уничтоженных домов и нехилая оплеуха магам. И это лишь два мастера били, и то не в полную силу. А что будет, если ударят четыре мастера, три архимага и один непонятно кто с большим запасом энергии?
  - Отлично, тогда не будем терять времени, - решил я, - начинаем.
  Маги кивнули, а два архимага вышли вперёд. Перед ними появился маленький белый шар, постепенно растущий в размерах. Я вместе с остальными магами подошли к архимагам и, сконцентрировавшись, стал вливать свой запас энергии в заклинание. Отдавал силу я щедро, но оставил себе половину. Мне ещё у Албери драться, да и резерв должен быть.
  - Огонь! - Воскликнул я, когда поток энергии в заклинание иссяк.
  Земля вокруг нас просто выгорела, воздух плыл и искажал реальность, и только восьми заклинателям это было нипочём. Вокруг нас сконцентрировано столько энергии, что даже жалкие попытки магов крепости сбить заклинание проваливались - их заклинания просто рассеивались.
  Услышав мою команду, архимаги, чьи лица покрылись бусинками пота, закричали, их мускулы и жили напряглись. И вот они толкнули вперёд огромный белый шар, чей свет не ослеплял, но затмевал солнца, не обжигал, но раскалял всё вокруг. Эдакий физический парадокс.
  Шар превратился в тонкую нить, протянувшуюся до ворот крепости. Одно мгновение, и шар оказался под самыми стенами крепости. Но на этом не всё. Он стал расти и излучать мощный жар и яркий свет, звук ревущей энергии заглушил крики сгораемых заживо воинов, но это лишь предисловие. Шар увеличился в диаметре на несколько метров, на секунду замер, и взорвался.
  Мощной волной меня отбросило на несколько метров назад и проволокло по земле, шатры лагеря унесло ещё дальше, и только убежавшие во время создания заклинания лошади избежали удара. Зато величей потащило по земле, как игрушечных солдатиков в мощный ураган. Надеюсь, никто не пострадает.
  Держась за землю, я посмотрел туда, где несколько секунд назад была крепость. Сейчас там ревел огненный шторм, чьи пламенные потоки расходились всё шире и грозили добраться до нас. Но в один момент пламя просто развеялось, словно его и не было, а поток воздуха хлынул в опустевшее место.
  Крепости больше не было. Высокий берег уничтожило взрывом, а в небо взвивались облака испарённой речной воды. Устье превратилось в широкий круглый кратер, постепенно заполняемый водой. Хорошо что моё войско стояло вдвое дальше, чем могла бить стрела, в полукилометре, поэтому нас не задело. А вот тех, кто был в крепости... что ж, их жаль, но они сами не смогли помешать нам или банально защититься.
  - Господин пятитысячник, - позвал я военачальника, когда поднялся и отряхнулся. Велич достаточно быстро прибежал ко мне. - Думаю, вы готовы выдвигаться к столице графства. Только выделите мне четыреста пятьдесят солдат. Вам и оставшегося войска хватит.
  
  Глава 12.
  
  ОТСТУПЛЕНИЕ
  
  Мирелийский каган очень внимательно выслушивал отчёт своего первого советника, который, по обычаю, стоял на коленях перед великим. С каждым словом своего подчинённого каган, пожилой потомственный воин с красивым волевым лицом, которое даже старость не испортила, всё шире ухмылялся.
  - Северные графства согласились на наши условия и признали вассальную зависимость, - закончил советник и замер, ожидая слов господина.
  - А что эти чёрные всадники? - Ни каган, ни его люди никогда не слышали о войске в чёрных доспехах, поэтому назвали их просто.
  - Они не возвращались в эти земли, господин, - ответил советник. - Как доложила разведка, войско ушло на север, в помощь другому такому же чёрному войску.
  - Этих чёрных всадников много? - Каган, как истинный степняк, уважал не просто силу, а конную силу. Для него даже самый умелый воин, не умеющий ездить на лошади и бить из лука на двести шагов, это просто ничтожество.
  Каган считал ничтожествами почти всех своих соседей, причём, делал это открыто и имел право. Много столетий род кагана ходил опустошительными походами на соседей, которые вместо того, чтобы научиться воевать, стали прятаться за высокими стенами крепостей.
  В Мирелийском Каганате тоже были крепости, но встречать врага каган предпочитал в поле, где степнякам не было равных. Вот только за последние года соседи предпочитали откупаться от кагана, а старый воин всё сильнее съедал себя жаждой битвы. И, похоже, появился не просто враг, а тот, у кого сундуки ломятся от награбленных богатств.
  - Они рассредоточены на сравнительно небольшой территории в несколько дневных переходов, и всего их около пяти тысяч, не считая слабого ополчения, - ответил советник.
  - Ха, да это же не войско, а так, отряд! - Каган засмеялся, хлопнув себя по коленке. Его войско насчитывало два десятка тысяч всадников, лучших стрелков и воинов юга.
  - Они за три недели захватили территории в пятую часть от нашего Каганата, господин, - возразил советник максимально деликатно, а то за излишнюю дерзость можно и волос по самую шею лишиться.
  - В былые времена мы за несколько дней грабили целые страны, а тут всего лишь жалкий кусок земли, - презрительно хмыкнул каган.
  - Господин, они именно захватили, а не ограбили. - Произнёс советник, выделяя последнее слово. - Деревни и города не тронуты, но везде есть солдаты и чёрные флаги с белым волком.
  Каган изогнул бровь в удивлении. Для него, правителя большой богатой территории, у которой под вассальной зависимостью было ещё больше земель, было странно, что некое войско захватило небольшую территорию и остановилось. Хотя не остановилось, если бои идут до сих пор, но ни деревни, ни города незнакомцы не грабят, словно они не воины, а бездушные куклы, которые выполняют только приказ господина.
  По словам советника, эти воины очень хорошо подготовлены. В любой местности, при пешем или конном переходе, галопом или рысью, пешком или бегом, воины сохраняли слаженность движений. Их доспехи были слишком тяжелы даже для конного боя, но советник утверждает, что эти воины постоянно ходят в этой броне, как будто она ничего не весит.
  - Удалось узнать, кто ими правит? - Спросил каган.
  - Сначала мы предполагали, что правитель - это древний вампир, не покидающий одного из захваченных городов, - начал советник, а по его лицу катились крупные капли пота. Разговор с каганом - это отличная возможность умереть, причём, шансы на это очень велики. - Но недавно мы обнаружили ещё одного воина в чёрных доспехах. И его приказы выполнял даже древний вампир.
  - Вот как? - Удивился каган.
  - Это мальчишка лет шестнадцати от роду, безусый и едва выдерживающий вес доспехов. Судя по тому, что удалось узнать из подслушанных разговоров, это некий Белый Волк, серьёзно пострадавший после большой битвы. И только недавно вернувшийся в строй сразу, из постели.
  - Это интересно, - хмыкнул каган, - я сам в шестнадцать лет одержал свою седьмую крупную победу. Есть что-то ещё интересное про него?
  - Этот Белый Волк командовал войском из восьми сотен, разграбившим северные земли, и ещё он очень могущественный заклинатель. - Ответил голосом без единой эмоции советник. - По словам разведчиков, он одним заклинанием уничтожил крепость, которую несколько дней не могло взять полуторатысячное войско.
  - Эти черви любят прятаться за своими стенами, - презрительно произнёс каган, обдумывая слова своего советника.
  Большое войско, идеально подготовленное, под командованием шестнадцатилетнего мальчишки. Они не южане, и мало похожи даже на северян, значит, армия прибыла издалека. По некоторым данным, со стороны гор, куда боялся сунуться даже самый сильный полководец. Горные твари сожрут любое войско с потрохами и оружием. Вряд ли войско пришло оттуда, но другие версии ещё глупее.
  Наверняка в народе ходят слухи об этом незнакомом войске, но каган мало интересовался досужими домыслами. Хотя сейчас это мог оказаться самый ценный источник информации. Надо спросить у этого советника, а то он от испуга скоро к праотцам отправится.
  - Что в народе говорят? - Советник громко глотнул, словно его только что заставили в кипяток нырять. Но он, с ощутимой дрожью в голосе, ответил:
  - Господин, народ склонен преувеличивать... - под прожигающим взглядом кагана, советник затараторил, выливая всё, что знал, - люди говорят, что это войско из самого Пекла. Стрелы сгорали прямо в руках тех, кто хотел выстрелить в любого из солдат. Их господин, по слухам, одним заклинанием победил полуторатысячное войско с десятком сильных заклинателей. И при этом пощадил всех, чтобы потом... забрать души.
  - Чего только на базаре не расскажут! - Засмеялся каган. - Зови писаря!
  Советник вскочил, как ужаленный, и, кланяясь, спиной вышел из большого богато украшенного зала. А вскоре его место занял зашуганный парень лет двадцати, держащий в руках небольшой раскладной столик, бумаги и чернильницу. Быстро разложив всё это перед каганом, парень стал ждать. А правитель подбирал слова.
  - Значит, пиши. - Каган по привычке встал и стал расхаживать из стороны в сторону, ибо только так его посещали умные мысли. - Я, Великий Каган Мирелийский...
  
  КОНЕЦ ОТСТУПЛЕНИЯ
  
  - Приглашаю Белого Волка разделить вместе со мной светлый праздник Луноокой Богини. Со всем уважение, Великий Каган Мирелийский Йасет Куркайрэ. - Закончил я читать письмо, оказавшееся официальным приглашением. Слушавшие внимательно Гремиран и Керит задумались, но практичный вампир быстро выдал:
  - Отказывать не стоит, это будет кровная обида. - Тут я его понимал. Дипломатия - штука сложная.
  - А что это за праздник такой? - Поинтересовался Керит.
  - Степной праздник нового года. По их поверью, именно в этот день Луноокая богиня превращается в Светозарную богиню, а снег сходит с полей. - Пояснил всезнающий вампир. Полиглот хренов. - По традиции, во всём Каганате объявляются двухдневные гуляния, а сам Каган приглашает в свой дворец всех самых влиятельных дворян, а так же представителей других государств.
  - И что мне там делать, на этом празднике? - Хмыкнул я, ибо приглашал Каган только меня. - Во-первых, я понятия не имею об их традициях, во-вторых, как этот каган узнал о нас? И в-третьих, мне нужно составлять военные планы, а не гулять два дня.
  Вампир вздохнул так, словно он сейчас пытался втолковать полному дурачку, что фантики от конфет нужно выкидывать, а тот его не слушает и продолжает набивать свои карманы бесполезной разноцветной шелухой.
  - В эти два дня заключаются самые главные договоры, а самому празднику уделяется всего лишь одна ночь. - Вот теперь понятно. Дипломатическая встреча, а не праздник. - И для нас это идеальная возможность обезопасить южные границы, заключить торговые соглашения, распространить влияние на юг...
  - Всё это замечательно, Гремиран, но ничего, что я в словесной дипломатии почти полный ноль? - Хмыкнул я. - Вот с армией заявиться к столице Каганата и захватить её, это я могу. Но не договариваться, тем более, там все до единого наверняка те ещё акулы дипломатии.
  - Вас никто не заставляет ехать одного, - произнёс вампир, - вы можете собрать посольство из сотни охранников и нескольких ближайших помощников, которые будут иметь право подписи и переговоров от вашего лица.
  - Я догадался, на что ты намекаешь, - произнёс я, поднимаясь. - Когда там этот праздник?
  - Через три дня, - ответил вампир.
  - Ну что же, пиши тогда ответ, что мы согласны. Ты ведь знаешь их язык? Вот и отлично. А потом будешь думать, во что мне одеться на этот праздник.
  
  ***
  
  Наконец-то наши восточные границы передвинулись ровно на три графства! Я уж думал, что придётся самолично проехаться по всем проблемным местам и снести врагов "тяжёлой артиллерией". Но не понадобилось. Граф Отриа провернул какую-то хитрость, и в итоге меньше чем за сутки наголо разбил врага и занял столицу графства. В третьем баронстве всё закончилось на полдня позже.
  Войска пришлось оставить в этих графствах, ибо на востоке продолжала собираться мощная коалиция. В неё входили всё новые земли, которые испугались такого быстрого расширения Гардарики, и из-за этого поход откладывался. Никак не могли договориться, кто главный, и откуда начать вторжение.
  В общем, недели две как минимум у нас есть. Поэтому я со спокойной душой поехал в Мирелийский Каганат.
  Как и было сказано, я собрал посольство из ста с лишним человек. Сто величей под командование Керита - охрана и заодно демонстрация силы войска. Пришлось взять и Гремирана, ибо он один стоил всей моей ватажки в дипломатии. Семьсот лет как-никак, да ещё неизвестно, сколько он Герцогом был.
  Выехать пришлось буквально на следующий день после получения письма. Только дорога до столицы Каганата, города Дерентер, занимала не меньше суток. Но это если обычным ходом, но мы коней почти не жалели, поэтому преодолели это расстояние чуть больше чем за полдня. Правда, моя пятая точка, отвыкшая от седла, превратилась в кусок дерева, перевитого нервами, которые сразу долбил дятел и грыз короед. Благо, парочка заклинания привели меня в норму.
  Готовились к отправлению в огромной спешке. Гремиран пытался одновременно и найти мне подобающую для статуса одежду, и подходящие дары для кагана, и написать мне восхвалительно-сдержанную речь для праздника. И только благодаря вампирской скорости он всё успел.
  С меня содрали мой любимый доспех и заставили надеть перешитые под меня графские шмотки. Они оказались достаточно удобными, хотя внешне выглядели несколько вычурно. То ли золота многовато, то ли рожей я не вышел для такой одежды, но статусная одежда шла мне значительно хуже, чем привычные доспехи.
  Чтобы добраться до границы Каганата, пришлось проехать через те графства, которые я на днях разграбил. Были некоторые опасения, что нам попытаются отомстить, но лишь позже я узнаю, что Каган подчинил себе эти графства, сделал их вассалами, и, фактически, напрямую стал граничить со мной. В любом случае, каждый встречный спешил убраться с нашего пути, ибо пепелище там, где недавно был большой город, ещё даже не остыло.
  Вскоре после того, как я пересёк границу, нам навстречу выехал большой конный отряд из полутысячи лёгких конников. Вооружены они были, с нашей точки зрения, предельно легко - короткая кривая сабля, массивный составной лук, колчан с полутора десятком стрел и лёгкая кольчуга. Степняки одним словом.
  Поначалу я очень удивлялся, как это степная империя оказалась так близко к нашим границам, ибо мы всё-таки на холодном севере. Но потом посмотрел на карту и понял, что Каганат находится далеко от нас, но имеет очень много вассальных территорий. Да и столица Каганата слишком близко к северной границе.
  - Нас послал Великий Каган для сопровождения вас, господин. - Произнёс, видимо, главный этого отряда.
  Ехать в окружении полутысячи опытных конных воинов - это, несомненно, большой риск. Но Каган своего слова не нарушил, и нас не посмели тронуть даже самые отмороженные разбойники. Только сначала наши сопровождающие почти не спешили, видимо, чтобы не истощать наше посольство. Тогда мне пришлось договариваться, чтобы наш большой отряд поехал с большой скоростью.
  Степняк сомневался в том, что наши могучие кони выдержат долгую скачку под тяжёлыми латниками, но я убедил воина, что всё в порядке. Так и произошло. До Дерентера мы добрались почти за сутки до праздника, а наши кони устали заметно меньше, чем степные скакуны.
  И вот тут стоит рассказать про славный город Дерентер. Честно говоря, такого великолепия мне ещё не доводилось видеть! Высокие белокаменные стены, шпили и золотые купола храмов, блестящие своды прекраснейших дворцов, широкие мощёные улицы и чистота. Город был снабжён канализацией, по всему Дерентеру встречались прекраснейшие фонтаны, даже в эти холодные дни работающие. А дома... это не дома, а настоящие белоснежные дворцы! В Большом городе, который был внутри стены, каждый дом - это уникальный архитектурный ансамбль, вобравший в себя все шедевры местных архитекторов и скульпторов! И все эти дома были одновременно и отдельными прекрасными мирами, и частью одного большого мира.
  - Город прекрасен. - Сухо, внимательно изучая постройки, произнёс Гремиран. - А когда-то здесь была полузатонувшая в болоте крепостица.
  - Неужели? - Поразился я, смотря на великолепие садов. Это прекрасное место!
  - Это место когда-то было частью огромной Империи, и всегда, сколько я себя помнил, здесь были самые лучшие сады и виноградники, а лучшие вина до сих пор хранятся в погребах моего замка. - Произнёс Гремиран, погружаясь в воспоминания. - А конкретно в этом месте было большое болото, потому что здесь очень много источников. И так было вплоть до развала королевства.
  - Видимо, нужно было что-то развалить, чтобы построить такой великолепный город, - хмыкнул я, внутренне клянясь себе когда-то, если не погибну в войне, отстроить себе более красивую столицу. Нет, она будет больше, прекраснее и величественнее!
  - Возможно, - вздохнул вампир, а через мгновение его лицо стало непроницаемым. Древний вампир вновь превратился в холодного уверенного политика. М-да, неужели и мне грозит когда-то стать таким?
  Большая часть сопровождающих ушла ещё у ворот города, а остальные, около двухсот воинов, продолжили нас сопровождать, взяв в кольцо. Впереди шла сотня, освобождавшая дорогу, по флангам сотня, и сотня сзади. Хотя на таких широких прямых улицах спокойно разъедутся и два таких посольства, как наше.
  - Господин, сейчас внимательно следите за всем. - Шепнул мне вампир. - Отныне каждое действие, ваше или их, будет важным дипломатическим элементом.
  Нас под эскортом вели ко дворцу, как я сначала подумал, но метрах в двухстах от величественного многоэтажного здания, своими шпилями подпиравшего небо, сопровождающие нас смуглолицые степняки свернули в сторону и поехали по кольцевой дороге, мимо жемчужин города - домов высшей знати и посольств других государств.
  Я ожидал, когда же мы всё-таки остановимся. Двигались мы долго, я уж начал думать, что нам просто устроили экскурсию, но вот степняки слаженно остановились, мои величи, окружавшие меня, Гремирана и Керита ровной коробкой на зависть остальным остановилось так же слаженно, даже кони будто шли "нога в ногу, копыто в копыто".
  Остановились мы с левой стороны улицы напротив ограждённого высоким белокаменным забором трёхэтажного широкого здания. Оно так же было уникальным, как и остальные, и понравилось мне сразу. Даже вид ровных расцветавших вершин деревьев, верхушек статуй и последних этажей здания был великолепен. Гремиран, судя по всему, тоже остался доволен.
  - По старой традиции, статус дипломатов определяет воротами в их посольство. - Шепнул он мне на ухо. - Посмотрите, ворота в наше посольство из дорогого южного дерева, окованы золотыми полосами с узором. Каган нас уважает, что даже для меня удивительно.
  - Почему же? - Хмыкнул я. - Ты слышал, что говорили наши сопровождающие?
  Ещё бы он не слышал. Вампир обладает острейшим слухом, с которым даже моё подслушивающее заклинание не сравнится. А наши сопровождающие обсуждали, кому какие земли достанутся от новых вассалов Каган. Тех графств, которые я разграбил. Что это значит? А это значит, что благодаря мне Каган расширил свои земли на север и захапал далеко не бедные территории.
  Вампир понял, о чём я говорил, и удовлетворённо кивнул. И тут же принял вид максимально важный и высокомерный, словно это он был графом, главным послом от Гардарики, а не я. Впрочем, а куда мне с моим безусым лицом строить из себя важного? Даже грозные шрамы пропали! И какой из меня граф?
  Удивительно, но встретивший нас у ворот посольство возрастной мужчина в богатых широких одеждах, помощник советника Кагана, как шепнул мне Гремиран, узнал графа не в единственном одетым как подобает аристократу Гремирану, а в высоком воине в обычных доспехах.
  - Добро пожаловать в Дерентер, господин Глеб Белый Волк, барон Гардариканский! - Низко поклонился этот встретивший нас степняк, когда я, незаметно применив исцеляющее заклинание, спрыгнул с седла. Моему примеру последовали остальные.
  - Благодарю, - сдержанно кивнул я в ответ, - с кем имею честь говорить?
  - Я помощник первого советника Великого Кагана Йасета Куркайрэ, господин Белый Волк. - Вновь поклонился помощник советника. Что интересно, ни он, ни один из жителей города, которых я увидел из-за спин охранников, не были толстыми. Генетика такая, али все здесь привыкли работать? - Позвольте сопроводить Вас в Ваше посольство, господин Белый Волк. Мне поручено разместить Вас и оказать всяческую помощь по подготовке к празднику. Прошу следовать за мной. А ваши телохранители могут занять гостевой дом.
  - Добро. - Сказал я и кивнул Кериту. Тот без слов, одними жестами, приказал большей части величей свернуть по мощёной дорожке к притаившемуся за деревьями небольшому каменному домику. Хотя в таком "домике" и две сотни величей свободна разместятся.
  Сам Керит, как и десять обязательных телохранителей, остались при мне. Ворота за нами закрыли с внешней стороны, и на территории посольства остались только мои подчинённые, и помощник первого советника.
  Он подвёл нас к дому и, распахнув большие двустворчатые двери, посторонился, пропуская меня первого в дом. Только я сделал шаг, как на меня навалилась громада полупустого здания. Хорошо освещённое нутро здания подавляло своими размерами и пустотой. Почти не было мебели, голые стены изредка скрывались небольшими гобеленами, и только даже ковров на полу не было.
  Я посмотрел на Гремирана, но тот успокаивающе кивнул. Видимо, заселять послов сопредельного государства в полузаброшенное здание здесь принято. Впрочем, вампир сам всё расскажет.
  Помощник советника принялся водить нас по длинным коридорам здания, показывая, какая комната для чего служит, где расположены мои личные покои, где могут поселиться мои представители, а где лучше разместить телохранителей. Последние, как ни странно, могли поселиться даже в той же комнате, что и я. И это нормально, любой значимый политик за десять лет своего правления переживает не меньше сотни разнообразных покушений, и я наверняка вскоре переживу своё.
  - Благодарю, господин помощник первого советника. - После экскурсии и смотра прислуги, я поблагодарил мужчину. Он мне понравился, держится на самой грани уважения и преклонения, при этом, не склоняясь в сторону последнего.
  - Каган поручил мне помочь вам подготовиться к празднику. - Поклонился помощник советника. - Поэтому мне предстоит помочь вам подготовить всё самое необходимое для большого праздника. А сейчас разрешите откланяться, мне стоит поспешить к Кагану и доложить ему, что вы поселились в соответствие со всеми нормами.
  Я даже не знал, что на это ответить, и моя палочка-выручалочка, древний кровосос, взял слово.
  - Премного благодарен вам за помощь, господин помощник первого советника. - Гремиран поклонился степняку, который, к моему веселью, был по статусу выше древнего вампира. - Передайте Великому Кагану, что мы весьма благодарны ему за тёплый приём, и не сочтите за труд передать скромные дары от графа Гардариканского.
  Вампир сделал короткий жест, и сопровождавшие нас величи, несшие все наши многочисленные вещи, в том числе и богатые дары для Йасета, вышли вперёд, держа в руках два богато украшенных самоцветами золотых ларя - один большой и самый тяжёлый, а второй поменьше и легче.
  По второму жесту вампира, величи открыли лари. В первом, тяжелом, оказалось несколько крупных разнообразных драгоценных камней, от редких голубых алмазов, до бесценных чёрных сапфиров, которые были в ларе в виде пары абсолютно симметричных многогранных камней весом по десять грамм каждый.
  Эти камни стоят столько же, сколько это посольство. А остальные самоцветы - это дорогая мебель и роскошные гобелены с коврами для этого посольства. Дар более чем щедрый, и именно поэтому мы преподносим его сейчас, а не во время праздника, когда Каган должен был отблагодарить нас ответным подарком. Вряд ли он бы нашёл что-то равноценное.
  Во втором ларе был кинжал. Им пожертвовал Гремиран, едва ли не со слезами на глазах рассказывавший, что таких кинжалов было выковано всего два десятка много столетий назад для королевской семьи, но по удивительному, просто необычайному стечению обстоятельств, все двадцать кинжалов оказались в закромах вампира! Завхоз кровососущий, блин.
  Самое интересное, что и эти кинжалы считались реликвией. Это были единственные кинжалы, выкованные величайшим мастером древности, чьи изделия до сих пор даже у гномов считаются шедеврами. Кинжал выкован из редчайшей стали, по свойствам многократно превосходившей булат. По словам вампира, этот кинжал невозможно нагреть даже в кальдере вулкана и охладить во льдах. Уникальнейший узор - это настоящая легенда в словах и картинках, и на каждом кинжала она разная.
  Тот кинжал, который вампир оторвал от сердца для даров, носил имя Тала-Унэё, процветание в переводе с мёртвого языка, и нёс в себе историю о победе древнего короля над тёмным полубогом, грабившим королевство. После этого король захватил горы золота и самоцветов, всё раздал жителям королевства и привёл страну к процветанию.
  Бесценные дары помощник советника воспринял так близко к сердцу, что едва от инфаркта не свалился. Он и представить не мог, что только что созданное графство на не таких уж и богатых землях могло не просто найти такие бесценные сокровища, но и преподнести их в дар.
  А я воспринимал это по одному принципу. Если что-то настолько дорого, что не имеет цены, то оно просто создано для дара!
  - Премного благодарен, господин Белый Волк, я лично прослежу, чтобы ваши дари в целости и сохранности предстали пред очи Великого Кагана как можно скорее. - И ведь не врал.
  Такие ценные вещицы прикарманит только идиот, ведь их продажа невозможна, а последствия просто ужасны. Фактически, это кровная вражда с Йасетом и Белым волком, а так же возможная война.
  - Я могу выделить для вас десятерых своих лучших воинов, чтобы вы не боялись за сохранность наших даров. - Предложил я, но тут возразил Гремиран, только очень тактично.
  - Господин, думаю, многоуважаемый помощник советника приложит достаточно сил для этого важного дела, - и дипломатичная улыбка.
  - Хорошо. - Кивнул я. - Тогда мои воины помогут донести вам дары туда, куда вы скажите.
  - Благодарю, господин Белый Волк! - Степняк поклонился глубже, чем кланялся до этого.
  Четверо моих воинов, два из которых просто охраняли ценнейший груз, покинули здание вместе с помощником советника, а я наконец-то спокойно выдохнул. Порадовавшись низкой цене мебели, а дорогая мебель ТАК выглядеть не может, я прямо в доспехах упал в ближайшее кресло и шумно выдохнул.
  - Гремиран, давай ты сам будешь с ними разговаривать! - Взмолился я. Вампир лишь слегка улыбнулся, наслаждаясь своей важностью. Павлин полумёртвый блин.
  - К сожалению, господин, для налаживания дружеский взаимоотношений вам придётся лично беседовать с Каганом. - Произнёс вампир, хотя я и так это понимал, просто где-то глубоко в душе таилась надежда, что удастся избавиться от этой лицемерно-подлизывающейся обязанности. Всё, хочу быть крутым королём и посылать по известным каждому русскому координатам всю эту дипломатию!
  - Скажи, кровопийца, а не переборщили ли мы с дарами? - Гремиран проигнорировал то, как я его назвал. Я последние дни твёрдо решил вывести из себя невозмутимого Гремирана, обзывая его на расовой почве. Некрасиво, конечно, но должен же я хоть как-то вымещать накипевшее. - А то посчитает ещё этот Каган, что мы ему дань или откуп заплатили, потом ещё потребует и обидится, если не дадим.
  - Нет, господин, - несколько снисходительно улыбнулся Гремиран, - я всё рассчитал, и наши дары воспримут именно так, как нужно.
  - И что же ты удумал в этот раз? - прикрыл я глаза и откинул голову, обратившись в слух.
  - Во-первых, ваша одежда. Вы не просто так приехали в доспехах. Я беспокоился, что вы решите сразу надеть парадную одежду, но вы, к счастью, предпочли доспехи. А когда посол приезжает в боевой броне и при оружии, даже полный дурак в дипломатии понимает, что это знак независимости. - Пояснил вампир.
  - А во-вторых? - Поинтересовался я.
  - Во-вторых, в числе умеющих право говорить от вашего имени в посольстве я, вампир. Всем ясно, кем я являюсь, и если вы назначили такого, как я, своим приближённым, то это значит лишь одно - вы способны подчинить даже нечисть, и не боитесь держать древнего вампира при себе. И либо вы полный дурак, либо имеете за собой большую силу, и вряд ли уступите своим принципам и страху. - Улыбнулся вампир своей клыкастой ухмылкой, а я невольно вздрогнул.
  - Надеюсь, ты не заставишь меня вновь ломать тобой дома, - парировал я, - это всё?
  - Ещё ваша охрана. Если посол приезжает с охраной из более чем полусотни мечей, значит он демонстрирует свою независимость и готовность применить силу. - Добавил вампир. - Ну а вы привели сто двадцать своих личных гвардейцев.
  - Всю королевскую гвардию, - хмыкнул я. Вообще, именно эта сотня, точнее, рота была вручена мне сначала Кирвой, и за всё время рота Керита и по совместительству моя личная гвардия не понесла никаких потерь. - Получается, мы всеми правдами продемонстрировали свою силу и независимость. А вдруг Каган обидится или примет это как вызов? Вон он как быстро прибрал к рукам три графства. А мы никак столько же несколько дней взять не могли.
  - Если это так, то мы бы это сразу поняли хотя бы по поведению этого помощника советника. - Возразил вампир. - Думаю, господин Белый Волк, пора нам размещаться. Скоро нужно пойти к мастерам и приобрести всё то, что необходимо для приглашённого на важное событие государя.
  - Вот ты этим и займись, - сказал я, поднимаясь, - а я пойду спать. После стольких часов в седле я готов на голой земле спать, а тут целые покои.
  - Только не забудьте, нам ещё нужно отрепетировать речь! - Бросил мне в след Гремиран. Но я уже взбегал по лестнице на второй этаж.
  Поднявшись в свои покои, единственное обставленное место, я приказал сопровождавшим меня величам остаться в гостевой комнате моих огромных покоев. Правда, пришлось подождать, пока они перенесут в спальню мои многочисленные вещи, которые мне собрал Гремиран. Чего там только не было...
  Подумав, я не стал снимать всю броню. Снял только панцирь, массивную чёрную кирасу из тяжёлых стальных пластин, и лёг на чистую кровать прямо в грязной потной кольчуге. Ничего, потом уберут, а сейчас я хочу спааать...
  
  ***
  
  - Гремиран, ты уверен, что нам нужно покупать настолько дорогую бесполезную хрень? - Поинтересовался я, изучая массивную золотую карету, украшенную золотыми же узорами. Внутри она была обита бархатом и дорогой кожей, но всё выглядело несколько... излишне роскошно. Да и цена кусалась.
  - Господин, вы должны соответствовать не только своему статусу, но и дарам, подаренным Кагану, - ответил настойчиво вампир, придирчиво изучая каждый сантиметр приглянувшейся ему кареты.
  Нет, карета была роскошной, и даже если бы рядом с ней стоял самый настоящий Ferrari, она выглядела бы роскошнее. И по цене не уступила бы. Но тратить на одну только карету, да ещё на специальную тройку белых лошадей, очень большие деньги. Конечно, я догадывался, что Гремиран неспроста взял с собой два больших сундука, набитых золотом и серебром. Но внутри меня тлела надежда, что хотя бы один сундук вернётся домой в Албери и сохранности!
  - А ты уверен, что нам даже торговаться не стоит? - Использовал я последнюю попытку.
  - Не стоит вам опускать свой статус до рыночного торгаша, - хмыкнул вампир и подозвал стоявшего на отдалении мастера. Этот мастер выглядел максимально надменно, носил исключительно золото, но напоминал самого исключительного павлина, или даже петуха. Ну уж очень забавно смотрелся! - Уважаемый, мы покупаем эту карету.
  - Замечательно, господин! - Алчно улыбнулся мастер и потёр руки. - Тогда давайте рассчитаемся сразу, чтобы, так скажем... покрыть возможные риски.
  - Ты хочешь сказать, что господин Белый Волк пустится до воровства этого ущербного куска пыли с колёсами? - Гремиран включил всё своё природное обаяние, проявляющееся, почему-то, в страхе окружающих. Бедный мастер едва от инфаркта не помер на месте, особенно когда увидел удлинившиеся клыки моего управителя.
  - Н-нет, господин! - Пропищал он. Гремиран тут же принял обычный невозмутимый вид и предложил пройти в кабинет мастера и заплатить за карету. Величи с большим сундуком отправились за ними, а я остался изучать карету.
  Это ведь далеко не единственная наша покупка за сегодня. Мы уже были у ювелира и накупили столько всяких цепочек-колец-браслетов, что я себя чуть ли не принцессой почувствовал. Но Гремиран чуть ли не с угрозами заставил меня не просто это купить, но ещё и нацепить на себя, чтобы, так сказать, привыкнуть к новым украшениям.
  Тот ювелир нас надолго запомнит, ведь мы ещё купили и золотую кольчугу, вышитую золотом поддоспешную одежду, дорогие сапоги, золотой пояс с символическим парадным клинком, которым даже в зубах ковырять стыдно, но на праздник при Кагане нельзя приносить боевое оружие.
  Город гудел. Народ массово готовился к празднику, на площадях размещали большие временные палатки и домики, из которых будут продавать закуски, крепкие напитки. То тут, то там мелькали разномастные клоуны, которые, к моему удивлению, были магами. Ибо жонглировали огненными шарами и делали тому подобное.
  К сожалению, праздник увидеть мне не суждено. Как только солнце коснётся краем далёкого горизонта, я вместе с Гремираном и Керитом отправлюсь на купленной карете ко дворцу Кагана. Официальное приглашение мне уже принёс помощник советника, который хотел было помочь нам подобрать всё необходимое, но Гремиран не доверил какому-то прохиндею такое важное дело.
  - Всё, господин Белый Волк, в ближайшие часы карету вместе с лошадьми и возницей доставят к посольству! - Вампир буквально сиял. Видать, наслаждался возвращением к большой политической жизни и роскоши. Да вот только я на этом празднике аристократов был лишним.
  Да, на меня навалилась хандра. Вся эта беготня по мастерским, раздражающие блики от золота, пестрящие самоцветы - всё это угнетало меня. И ведь даже в тренировочном поединке с Керитом не выплеснуть эмоции, я ведь уже и помылся, и нарядился. Осталось только накрасится, блин...
  - Вот и всё, господин. - Выдохнул вампир, купив в лучшем в городе винном магазине, или как тут это полуподвальное заведение называлось, самую дорогую бутылку вина урожая времени детства дедушки Гремирана. Потому что стоило это вино едва ли не дороже, чем карета.
  - А на кой чёрт нам этот золотой напиток? - Поинтересовался я отстранённо.
  - По древней легенде, Луноокая богиня, когда была смертной, испила из кубка вина, в которое обратилась кровь древнего дракона, прекратила многовековую зиму и стала Светозарной богиней. С тех пор степняки в праздник дарят друг другу вино. Каган не исключение. - Пояснил вампир. - А поскольку это наша первая дипломатическая встреча, мы должны сразу обозначить наше стремление наладить дружественные отношения с Каганатом. Не думаю, что местные аристократы позволили себе потратиться на столь дорогое вино. Тем более, Каган известен своей любовью к изысканным винам.
  - Ещё бы ему не любить, вот это вино стоит, - я прикинул в уме, сколько мы с войском награбили в походе, и уверенно выдал, - три четверти груженной серебром и телеги! Ты нас по миру пустишь, кровосос власть имущий!
  - Торговые привилегии с Каганатом принесут нам намного больше, и это если не считать возможной военной помощи. - Возразил вампир. - Или вы опять будете жертвовать своими уникальными воинами?
  - Не думаю, что Каган так легко согласится предоставить нам военную помощь, - хмыкнул я.
  - Не волнуйтесь, я уже продумал аргументы, - ухмыльнулся вампир, - всё, пришли. Теперь можно заняться этикетом и речью.
  
  ***
  
  Вечер. Алые блики заходящего солнца гуляли по золотым крышам великолепных храмов и роскошных дворцов, отражаясь на лицах радостных жителей города и гостей, приехавших из самых отдалённых городов только для того, чтобы встретить замечательный праздник в самом прекрасном городе Великой Степи.
  Но весь этот праздник жизни я видел лишь из зашторенного окна своей новой, пахнущей только золотом, кареты, проезжая по опустевшей улицы той части города, которая не была открыта для праздных зевак, и поэтому кордоны солдат перегородили все подъезды сюда.
  К дворцу Кагана съезжались экипажи знатных людей Каганата и приглашённых послов. Я собственной кожей ощущал внимательные взгляды всех проезжавших мимо нас аристократов, и поэтому просто закрыл окно, откинувшись на дорогой кожаной скамье. Прикрыв глаза, я тяжело вздохнул и попытался представить, что вокруг лишь покой. И нет никого, кто бы...
  - Не волнуйтесь, господин, проблем возникнуть не должно. - Выдернул меня из состояния гармонии вампир. Керит тактично помалкивал. Что интересно, телохранителям разрешали носить при себе оружие, но лишь длинные кинжалы.
  - Да я-то не волнуюсь. - Хмыкнул я. - Подумаешь, впервые в жизни выйду в высший свет, буду говорить с правителем огромного Каганата о важнейших делах, на каждой мелочи могу проколоться. И чуть что - война.
  - Именно поэтому я осмелюсь взять на себя право большинства переговоров. С высшей знатью я и сам смогу договориться, а для правителей в неофициальной обстановке этикета не существует.
  - Спасибо, Гремиран. - Поблагодарил я вампира. И тут же, стараясь вернуть себе нормальное состояние, ухмыльнулся и подколол бывшего герцога. - Ты только всю кровь из аристократов не высасывай, а то манией величия заболеешь. Придётся тебя в яму на неделю сажать.
  Керит хмыкнул, а вампир улыбнулся своей широкой клыкастой улыбкой - привычным уже ответом на мои подначивания. Действительно очень жуткая улыбка, от неё ночью помереть можно. А вот мой заместитель каждый раз, хотя всеми правдами старался это скрыть, веселился, наблюдая за нами.
  Карета остановилась, раздался приглушённый диалог между возницей и гвардейцами Кагана, и спустя десяток секунд мы вновь двинулись в путь. Всё, мы въехали на территорию дворца. Скоро возница остановится у парадного входа, в первых рядах, выделенных для самых важных лиц, и можно выходить.
  - Господин, вы запомнили, с кем в первую очередь нужно танцевать на балу? - Спросил вампир.
  - Да помню я. Найти дочерей Кагана, выбрать самую красивую и пригласить её на танец. Если опоздаю - выбрать кого-то из высших аристократов. - Ответил я, как первоклассник, которого родители наставляли перед первым сентября. - Ты вот скажи мне, Гремиран. Вот Каган степняк, войско у него степное, а какого хрена и город такой красивый и цивилизованный, и праздник какой-то не степной?
  - Мирелийский Каганат достаточно долгое время укрепился в своих границах, а род Йасета предпочитает развитие голой военной мощи. Во все поколения Каганы не жалели денег на иностранных мастеров, которые занимались всем - строительством городов и крепостей, выковкой инструментов и оружия и многое подобное. Так постепенно прижились и обычаи иностранцев в среде высших аристократов. Страшно сказать, теперь власть и сила хана измеряется не только в головах его стада и саблях войска, а в развитости городов и богатстве земель.
  - Дурдом какой-то. - Хмыкнул я, и тут карета остановилась. Ну, вот и всё. На ближайшую ночь я не Глеб, попаданец с земли, исполняющий великую цель, а Белый Волк, граф Гардариканский.
  Выйдя из кареты, я выпрямился во весь свой богатырский рост (степняки мне редко даже до подбородка доставали), следом Керит, телохранитель, который вроде как должен выйти первым, но я не мог больше сидеть в этой тесной кибитке, а последним Гремиран. Вдохнув в полную грудь свежего воздуха, перемешанного с запахом вина и фруктов, я облегчённо выдохнул. Красота!
  - Господин Белый Волк, позвольте мне сопроводить вас. - Ко мне подошёл богато одетый слуга, низко поклонившийся.
  Я хотел было ответить, но под прожигающим спину взглядом Гремирана проглотил слова и кивнул. Слуга развернулся и, идеально выпрямившись, отправился к открытым парадным воротам. Справа от меня встал Гремиран, слева Керит. Держа идеальную осанку, я принял вид максимально высокомерный и надменный, как и подобает аристократу. Хотя движения были непривычно лёгкими, ибо даже золотая кольчуга весила ничтожно мало, а большего из брони носить не требовалось.
  Мы прошествовали по огромной галерее, вдоль стен которой выстроились гвардейцы в тяжёлой парадной броне с красными плащами. Так мы дошли до ещё одних ворот, перед которыми пришлось остановиться. Сопровождавший нас слуга вышел вперёд и громко, на весь большой праздничный зал, заполненный аристократами, проговорил:
  - Граф Гардариканский, Глеб Белый Волк! - И тут, как и положено, я спокойным размеренным шагов вышел вперёд и, стараясь не обращать внимания на десятки внимательных изучающих взглядов, стал спускаться по лестнице. Чуть позже вышли Керит и Гремиран.
  В дальнем конце зала возвышался на пьедестале большой трон, на котором восседал сам Каган. Он мне чем-то напомнил графа Отриа, только вот чем... прямой взгляд с лёгким прищуром, спокойные показательно медленные движения, обманчивая расслабленность. Воин. И не просто воин - полководец.
  От ворот до трона был свободный коридор, охраняемый двумя десятками гвардейцев со стягами Каган в руках. Я прошествовал мимо них и подошёл к трону самого Кагана, не сводившего с меня внимательного взгляда.
  Сидел Каган не один. Справа от него и чуть сзади, на меньшем троне восседала красивая женщина лет тридцати, хотя во взгляде чувствовались больше прожитых лет, намного больше. Остановившись у подножия трона, я уважительно поклонился сначала Кагану, потом его жене, и, выпрямившись, прочитал заученную до дыр поздравительную речь.
  Каган слегка изогнул бровь, когда я начал говорить на чистейшем Мирелийском наречии, и принял это благосклонно. А я ещё раз от всей души поблагодарил Кирву за то, что он вложил мне в голову столько знаний. Цены им нет.
  - И в качестве скромного подарка на пресветлый день Луноокой богини хочу преподнести вам коллекционное вино. - Стоявший сзади меня на колене Гремиран выпрямился, не поднимая головы, и передал мне футляр я бутылкой вина.
  Один из гвардейцев подошёл ко мне и взял футляр. Достав небольшой амулет, он прислонил его к футляру и, убедившись в чём-то, спокойно преподнёс вино Кагану. Тот открыл футляр и, достав бутылку, внимательно изучил надписи на ней. Лицо Кагана озарила довольная улыбка, он бережно положил бутылку обратно в футляр и передал его своему гвардейцу со словами:
  - Отнеси в мою личную коллекцию. - Повернувшись ко мне, Каган произнёс. - Благодарю вас, господин Белый Волк, за такой ценный подарок и за ваши бесценные дары. Надеюсь, это лишь начало наших тёплых дружеских отношений. Скоро начнётся праздник, и я надеюсь, что вы останетесь на него.
  - Вашей милостью я предпочту присутствовать на всём мероприятии. - Поклонился я. Не глубоко, а уважительно, не сводя глаз с Каган, как равному. И он это понял и улыбнулся. - А теперь, если позволите, я присоединюсь к остальным гостям.
  - Конечно, - благосклонно кивнул Каган, а я всей своей многострадальной спиной ощутил десятки прожигающих до души взглядов.
  Сохраняя невозмутимость, я ушёл в сторону и прошёл мимо гвардейцев к левой части зала, где были только самые высшие аристократы. Гремиран мне чётко вбил в голову, что я должен себя поставить сразу выше многих и повернуть налево.
  Я подошёл к дальней стене зала и, взяв в руки хрустальный фужер с дорогим вином у проходившего мимо официанта (хотя тут они как-то по-особому называются) и, игнорирую чужие взгляды, задумался о чём-то отвлечённом. Ибо иначе этого не выдержать.
  - Всё прошло замечательно, господин, - шепнул мне Гремиран, - вы бы видели их взгляды! Такого удара по самолюбию местные аристократишки не переживут.
  - Ты уверен, что это хорошо? - Засомневался я. - Ещё начнут козни строить, это они горазды.
  - Никто не осмелится пойти даже скрытно против того, кто преподнёс дары Кагану стоимостью больше, чем их поместья, и кто не пожалел двадцати тысяч на подарочное вино для Кагана.
  - Сколько?! - Возмутился я, но тут же осёкся, вернув себе прежний высокомерный вид. Стараясь не шевелить мимическими мышцами, я сказал вампиру. - Я тебя заставлю самого гулять по нашим соседям и отрабатывать эту бутылку.
  - Не беспокойтесь, господин, это вклад в наше будущее, тем более для Гардарики это не такая уж большая трата. - Хмыкнул вампир, наслаждаясь тем, что здесь, на официальном приёме, я не смогу его мечом отходить. И даже отругать.
  Постепенно в зал входили всё новые и новые аристократы, но их уже не одаривали таким пристальным вниманиям, как меня. Даже сейчас, когда прошло несколько минут после того, как я пришёл, эти смуглолицые выкормыши государства не спускали с меня внимательных взглядов.
  Постепенно я погрузился в свои мысли, размышляя о военных планах. В голове плотно засела тактическая карта с подробностями. И я даже почти полностью проработал план быстрого захвата северных земель, когда в бок меня ткнули локтём. Вернувшись в реальность, я увидел подходящего ко мне мужчину лет пятидесяти. Можно было бы сказать. Что у него за одежда, но для меня, что одежда аристократов, что лица степняков - всё одинаковое.
  - Доброго вам вечера, господин Белый Волк. - Кивнул мне мужчина, говоря на ломаном северном наречии. Его сопровождал один степняк, сверливший моих сопровождающих подозрительным взглядом. - Меня зовут Айсан Кэркирэ, я большой хан и третий советник Великого Кагана.
  - Приятно познакомиться, господин Айран Кэркирэ. - Кивнул я, проговорив на чистом Мирелийском языке. - Можете не утруждать себя, я прекрасно владею вашим языком.
  - Это замечательно. - Улыбнулся мужчина. - У вас удивительно чёткое произношение для северянина.
  - Я знаю много языков. - Ответил я улыбкой.
  - Удивительно для столь юного правителя, - вновь улыбнулся хан.
  - Вы не смотрите на моё лицо, мне довелось не так давно пережить большую битву, а сильная магия исцеления случайно подправила мою внешность. - Хан слегка изогнул бровь, сомневаясь в способности даже очень сильной магии серьёзно исправить возраст. Но он ничего по этому поводу не сказал.
  - Я слышал, господин Белый Волк, что с вашим графством перестали торговать вассалы Великого Кагана, а вы за это уничтожили самолично все их войска. Позвольте мне узнать лично от вас, правда ли это? - Конечно, не очень вежливо спрашивать подобное, но Гремиран ментально разрешил мне ответить. Серый кардинал хренов.
  - Видите ли, мне не очень понравилось, что на востоке слишком долго держалось сопротивление, поэтому я и решил ударить с фланга, но так совпало, что на моём пути оказались эти несчастные земли. - И добродушная улыбка. Граф так же улыбнулся в ответ. Он, прирождённый степняк, как никто другой понимал саму суть военных походов и одобрял их.
  - А ещё я слышал, господин Белый Волк, что против вас собирается огромная армия, - вот же чёртов хан. Словно издевается! Но Гремиран всеми силами успокаивал меня, говорил, что это нормально. Мысленно, естественно. Просто меня пробуют на зуб.
  - Да, господин Кэркирэ, армию собирают, и я этому очень рад. - Видя удивлённый взгляд хана, я пояснил. - Враги избавляют меня от необходимости самостоятельно ходить по их землям и выкуривать трусов из крепостей.
  Хан остался доволен моим ответом. Мы обменялись ещё парочкой вопросов, поговорили на отвлечённые темы и, оставшись довольными друг другом, попрощались ненадолго. Хан ушёл по своим делам, а я наконец-то выдохнул, пусть и незаметно.
  - Вы хорошо держались, господин, - подбодрил меня Гремиран, - ещё несколько таких разговоров, и можно считать начало вечера хорошим.
  - Не нравятся они мне, - процедил Керит, осматривая недоверчивым взглядом окружавших нас аристократов, - нутром чую, они хотят нас убить.
  - Это нормально, - отмахнулся вампир, - без жажды власти и желания прикончить соперника невозможна никакая власть и, соответственно, никакое государство.
  Велич остался недоволен ответом, и с большим трудом сдерживался. Я понимал, как он хочет схватиться за свой кинжал, которым он пользовался не хуже, чем своим клинком. Даже я боролся с желанием схватиться за свой бесполезный парадный клинок, которым разве что от воробьёв можно отбиться, и то не факт.
  
  ***
  
  За прошедшие часа полтора ко мне подходили раз десять, и каждый раз задавали одни и те же вопросы. Сначала узнавали про мою "прогулку" по территориям новых вассалов Кагана, потом про коалицию против Гардарики, а в конце уже переходили к делу, хотя и его касались краем. Как я сам догадался, все эти аристократы - владельцы больших земель, главные поставщики разных товаров или главная боевая сила Кагана. И они обозначали своё положение с намёком на возможное сотрудничество. Плюнув на все попытки запомнить имена, я попросил Гремирана озаботиться этим.
  Но вот последний из гостей, некий важный франт, принц большого королевства на востоке и официальный посол от этого королевства при Каганате. Ох, такую наглую самодовольную физиономию я долго не забуду! Буду вспоминать на застольях, когда разговоры зайдут о весёлых историях.
  А всё дело в том, что припёрся этот франт с двумя высокими по местным меркам воинами, которые даже Кериту, который был всё-таки немного ниже меня, не доставали макушкой до носа. Но до тех пор, пока они заметили нас, вели себя так, словно это они здесь главные, впрочем, черты не переходили.
  Каган встретил его с кислой физиономией на лице, что немало удивило принца. Ох как тот распинался, говорил о сотрудничестве между королевством и Каганатом (делая упор на королевство), а потом преподнёс Каганы бутылку "лучшего вина из самих погребов короля", которое, внимание... Каган приказал разлить для вечера.
  Как же ощутимо пошла волна наслаждения от Гремирана! Он ведь наверняка знал, что лучше нашего вина не найти, и именно поэтому он настоял на раннем приезде во дворец. И я себя застрелю, соберу пистолет и застрелю, если Гремиран не знал об этом принце!
  "Господин, я слишком долго правил герцогством, чтобы пропускать такие возможности" - Раздался в моей голове голос вампира, в котором буквально ощущалось наслаждение своей маленькой победой.
  " А ты уверен, что нам стоит так унижать беднягу?" - Засомневался я, но сам остался доволен провёрнутой вампиром хитрости. М-да, кому-то поле боя, а кому-то дипломатия и интриги.
  "Его королевство входит в ваш план покорений" - Коротко и понятно ответил вампир.
  Каган объявил начало бала, в зал вышли, пристроившись в углу, музыканты, свет слегка приглушили, создавая приятную и даже несколько уютную атмосферу. На потолке затанцевали фигуры из света, они двигались в такт музыке и явно имели магическую природу.
  - Господин, не упустите момент, - подтолкнул меня вампир, указав в сторону трона. Каган поднялся с него, подал руку своей жене, и тут из неприметной двери вышла молодая девушка.
  Она была очень красива даже на мой взгляд. Её степные черты лица были удивительно гармоничными, фигуре позавидовали бы любые голливудские звёзды. Платье на ней не было громоздким, нет. Оно было словно невесомая вуаль, укрывавшая прекрасный цветок. Словно бутон белой розы, оно распускалось от талии к плечам. И ниже оно превращалось в невесомый полупрозрачный водопад, смотревшийся потрясающе.
  В отличие от аристократок и статных дам девушка носила очень мало украшений. В её красивой, незамысловатой причёске, пряталась бриллиантовая диадема, на шее красовалось прекрасное колье, а голые плечи слегка прикрывались невесомой фатой из прямых тёмных волос. Несомненно именно так должна выглядеть дочь влиятельного и достойного Кагана.
  - Гремиран, а ты уверен, что я лицом вышел? - Дал я заднюю с перепугу.
  Глядя на дочь Кагана, я внезапно ощутил, как золото моей одежды стало не блестящим, а слепящим, нежная нетронутая битвами и щетиной кожа показалась отвратительным студнем, и огромный рост превратил меня из статного воина в неприглядную оглоблю. Такое я ощущал лишь единый раз в своей жизни и, как ни странно, тоже в этом мире.
  - Так, Белый Волк, если ты испортишь всё то, что я ночами планировал, я подниму восстание и спрячу все деньги. - Прошипел вампир, толкая меня в спину.
  И я ему поверил. Вздохнув, я зашагал привычным для меня размашистым шагом к спустившейся под ручку с Каганом девушке. Каган увидел приближающегося меня, и на его лице мелькнула короткая улыбка, но внезапно я опоздал.
  - Какая приятная встреча! - Откуда-то внезапно вынырнул униженный принц, словно забывший про это. - Господин Йасет, вы позволите пригласить вашу дочь на этот танец и на все последующие?
  Лицо девушки скривилось, но сжавшаяся рука Кагана на её запястье, и оно разгладилось, и девушка улыбнулась, хотя это выглядело натянуто. Но Каган, изобразив на лице доброжелательность, ответил:
  - Если только на один танец, принц, дочь мне ещё нужна на этом вечере. - И улыбка. А принц-то как зубами заскрипел! Не привык, видать, чтобы ему отказывали.
  Взяв за руку девушку, принц повёл её к центру зала, где уже кружились в танце несколько пар. М-да, опоздал я немного. Ну и ладно, значит, придётся приглашать кого-то другого, если вообще приглашать.
  - Ещё раз добрый вечер, господин Белый Волк. - Задумавшись, я не заметил, как ко мне подошёл Каган. Но Гремиран натаскал меня неплохо, поэтому я быстро принял невозмутимый вид и ответил:
  - Добрый, господин Куркайрэ, Великий Каган... - Начал было я перечислять титулы степняка, как тот махнул рукой:
  - Бросьте, мы же не на официальном приёме. Сейчас праздник, и на одну ночь можно забыть про все титулы. - Мне этот Каган нравится всё больше! - Можете называться меня просто господин Куркайрэ.
  - Хорошо, - кивнул я.
  - Или я ошибаюсь, или вы хотели пригласить мою дочь на танец? - Поинтересовался Каган, глядя на танцующих, а конкретно на одну пару.
  - Так и есть, господин Куркайрэ, - не стал врать я, - к сожалению, я несколько опоздал.
  - Этот танец далеко не последний на сегодня, и я уверен, что на следующий вы сможете пригласить мою дочь.
  Похоже, Гремиран оказался прав. Каган правильно понял и наши дары, и всё остальное, поэтому может пойти на сближения. Это будет хорошо, а то воевать со столько сильным соседом я вряд ли смогу. Кстати про дары...
  - Понравились ли вам мои дары, господин Куркайрэ? - Спросил я, смотря на лицо Кагана. Оно ни сколько не изменилось.
  - Ваши дары великолепны, господин Белый Волк, - посмотрел мне в глаза Каган, и даже при его росте казалось, что мы на равных, - настолько ценных вещей мне ещё не преподносили. Могу ли я думать, что эти дары станут началом наших дружественных отношений?
  - Конечно, господин Куркайрэ, Гардарика полностью готова к сотрудничеству. - Ответил я, изобразив небольшой поклон.
  - Могу предположить, что вам этот вопрос задавали не один раз, но всё-таки ответьте. Вы собираетесь расширять свои владения? - Такого вопроса мне не задавали, да и он был слишком откровенным. Даже подслушивавший наш разговор Гремиран и тот завис. Пришлось отвечать мне.
  - Мои интересы простираются далеко на север и восток, до самих гор и моря. - Ответил я. Даже непроницаемое лицо опытного Кагана, и то исказилось в удивлённой гримасе, как будто я сейчас сказал, что буду ездить на лошади вверх ногами.
  - Это достаточно большие территории, я бы даже сказал огромные, - совладал с собой Каган, - вы уверены, что сможете проглотить такой большой кусок?
  - Не беспокойтесь, Каган, с самого начала я рассчитывал именно на такой кусок, - ответил я и спрятал улыбку, отпив из фужера приятного игристого напитка.
  - Что же, я могу предположить, что вы достигнете своей цели, - ответил дипломатично Каган.
  "Всё, мы дожали его" - Раздался тут же довольный голос Гремирана. - "Я прочёл его мысли. Каган сложил ваши невероятные победы, скорость захвата земель и ценность даров, которые мы ему преподнесли. Он считает, что за вами стоит большая сила, господин Белый Волк, поэтому в случае чего остережётся идти с нами на конфронтацию"
  "Надеюсь, ты прав" - Ответил я мысленно, а вслух произнёс:
  - Я привык добиваться своих целей, господин Куркайрэ.
  - Это похвально для столь юного правителя. - Хмыкнул Каган. М-да, точно, мы постепенно перешли от дипломатического разговора, к неформальному общению. И мне это больше нравится.
  - Моя внешность - побочный эффект сильнейшей целительной магии, - ответил я, - на самом деле я старше. Я уже встретил свою двадцать восьмую весну. - Так местные привыкли обозначать свой возраст.
  - Удивительно, - Каган действительно удивился.
  И я его понимал. Одно дело - говорить с необычным для своих лет шестнадцатилетним пацаном, который разбрасывается дорогущими вещицами напропалую, и совсем другое - с уже достаточно опытным мужчиной, полководцем и воином, политиком, который хочет наладить отношения со своим южным соседом.
  Мы помолчали, глядя на танцующих. Но вскоре в музыке послышались тягучие нотки, и музыканты медленно закончили какое-то классическое произведение, наверняка тоже "импортное", возможно даже от таких политических гигантов, как демонического государства. Пары стали расходиться, кавалеры вели дам под руку туда, откуда их "взяли". Не был исключением и некий нагловатый принц, ну совсем не подходивший своей холёной рожей к прекрасному лицу дочери Кагана.
  - Вот, господин Куркайрэ, возвращаю, как и обещал. - Принц поклонился Кагану и, бросив на меня оценочный взгляд, тут же спросил. - Вы позволите, если я снова потанцую с вашей дочерью?
  - Прошу прощения, но следующий танец своей дочери я пообещал господину Белому Волку. - Ответил ухмыляющийся степняк, а я в это время подал руку девушке.
  Та была достаточно высока для степняков, но мне едва доставала макушкой до плеча. Её необычные для степняков голубые глаза мгновенно оценили мой внешний вид, и девушка осталась недовольна. М-да, с золотом всё-таки переборщили.
  Глядя ей прямо в глаза, я вывел её в центр зала, и в этот момент заиграла новая музыка... в которой я с огромным удивлением узнал вальс! Чёрт, я всё больше склоняюсь к мысли, что ни я, ни Кирва не единственные люди на Лайдайе. Впрочем, какая сейчас разница? Добрый танец не должен прерываться ненужными мыслями.
  Вальс я танцевать умел. Возможно, не так хорошо, как хотелось бы, но Гремиран на всякий случай научил меня десятку разнообразных танцев и сотне отдельных движений, из которых мой мозг сам выстраивал танец. Не зря же я воин.
  Нежно сжав ладони девушки, я, слушая музыку, стал двигаться, уводя за собой партнёршу. Она умело ставила ноги туда, куда надо, а я лишь смотрел в её голубые глаза. Ноги сами двигались так, как надо, ведь я воин, и моему телу не нужно ждать команды. Оно само движется так, как нужно.
  - Вы хорошо танцуете, господин Белый Волк. - Произнесла на середине танца девушка. Так, надо вспомнить, как её зовут. Чёрт, не помню.
  "Айанна Куркайрэ" - Подсказал Гремиран, наверняка потирающий свои руки. Всё идёт по его плану.
  - Не так мастерски, как вы, госпожа Айанна. - Специально не назвал по имени рода. Намёк вполне понятный.
  - Вы подарили моему отцу одно из самых дорогих вин Каганата. Неужели вам некуда девать золото? - Чёрт, похоже, я неприятен девушке. Прокол. Надо исправлять.
  - Золото приходит и уходит, а добрые взаимоотношения важнее. - Ответил я, слегка улыбнувшись. У меня и для вас приготовлен подарок, и я очень надеюсь, что вы примите его благосклонно.
  - Посмотрим, - ответила неопределённо девушка. Мы продолжали кружиться в центре зала, но других я почему-то не видел. Твою же... мы одни танцевали! А все остальные на нас смотрели!
  "Спокойно" - Тут же вмешался Гремиран. - "Не сбивайся с ритма. Наплюй на этих толстосумов, и продолжай дело".
  - Скажите, чем же я вас так обидел, что ваши слова для меня холоднее северного ветра? - Спросил я напрямую.
  - На вас золота больше, чем у меня в сундуке, - ответила после короткой паузы Айанна. Так вот оно в чём дело!
  - Видите ли, я не мог себе позволить прийти в стали на этот праздник. - Начал я. - Разве понравилось бы вашему отцу, если бы я приехал не в карете, которую специально пришлось купить для этого праздника, а верхом на своём верном вороном коне? Если бы вместо бесполезного куска золота и драгоценных камней на поясе пришёл со своим большим мечом, которым срубил голов больше, чем здесь гостей?
  - Не думаю, - слегка нахмурилась девушка.
  "Она представила, как танцевала бы с вами одетым в доспехи. От вас воняет конским потом, отваливается грязь, а с меча капает густая кровь" - Веселился вампир. Ему мой ход понравился. Вот тут стоит доверять кровососу, он мысли читает, как я любую книгу на местном наречии. Без проблем.
  "Вот спасибо, кровопийца, специально для тебя нацежу своей кровушки" - И оборвал ментальную связь. Пусть теперь скалится, сколько влезет!
  - Я знаю про то, что ваш великий отец любит изысканные вина, и просто не мог не подарить ему самое лучшее. - Продолжил я. - А те дары, которые я ему преподнёс, бесценны. Именно поэтому они мне не нужны.
  - В смысле? - Не поняла Айанна.
  - Бесценные вещи для того и нужны, чтобы дарить их, я ведь прав? - Улыбнулся я. - Вместо того, чтобы они собирали у меня пыль, пусть собирают пыль у вас, но мы бы были в добрых взаимоотношениях.
  Девушка замолчала, обдумывая мои слова. Интересно, мне кажется, или танец действительно затянулся? Как-то это странно.
  "Каган решил дать вам время поговорить" - Опять вмешался вампир. - "Он рассчитывает на то, что его дочь произведёт на вас хорошее впечатление"
  Вот лис старый!
  - Скажите, а ваша жена не расстроилась из-за того, что вы её не пригласили? - Спросила девушка.
  - Какая жена? - Не понял я. - Моё сердце, как и место рядом с троном свободно, и даже фавориток нет.
  Судя по всему, мой ответ девушку не удивил. Видать, просто узнавала, женат я или нет. Обдумать это я не успел. Почти сразу после моих слов музыканты сыграли последние ноты, и вальс закончился.
  Нежно держа руку Айанны, я неспешным шагом направился к Кагану. По его неподвижно вежливому лицу нельзя было понять, что он думает, тем более, что в мысли Кагана даже Гремиран проникнуть не мог, но я надеялся, что всё хорошо.
  - Прошу, господин Куркайрэ. - Передал я изящную ладошку Айанны Кагану. - Ваша прекрасная дочь замечательно танцует.
  - Благодарю, господин Белый Волк, - улыбнулся Каган.
  - Господин Куркайрэ, разрешите мне пригласить вашу дочь на следующий танец? - Вклинился в разговор принц. Как неприлично. Но полезно для меня, как ни странно.
  - Если позволите, я предпочту праздновать среди гостей. - Улыбнулась девушка, вежливо отказав принцу. Который, похоже, обиделся, развернулся и, уходя, просил на меня испепеляющий взгляд.
  - Отец, если ты не против, я покину ваше общество. - Улыбнулась девушка и, дождавшись кивка отца, отправилась напрямик к группе каких-то молодых и достаточно весёлых, судя по всему, ребят.
  - Что же, господин Белый Волк, если мы остались одни, то можем обсудить пару вопросов. - Произнёс Йасет и неспешным шагом направился к неприметной двери за троном. Я оглянулся на Гремирана, который едва заметно кивнул, и пошёл вслед за Каганом.
  За дверью оказался длинный, хорошо освещённый коридор, заканчивающийся где-то впереди другой дверью. Каган, чья широкая спина маячила передо мной, произнёс:
  - На празднике не очень удобно разговаривать, а я бы хотел разрешить с вами несколько важных вопросов перед завтрашними официальными переговорами. С глазу на глаз. - Каган посмотрел на меня серьёзным взглядом и, пройдя ещё несколько шагов, остановился около одной из десятка одинаковых дверей. Отперев её ключом, каган вошёл в тёмное помещение.
  Мои глаза отвыкли от темноты за время праздника, ибо слишком много было блестящих предметов, но за те недели ночных вылазок и боёв, за десятки применений заклинания ночного видения я научился быстро привыкать к темноте и неплохо видеть в ней.
  Это было простое помещение, без обилия мебели. Комната была небольшой, даже я бы сказал маленькой для кабинета, но в ней был и стол, и кресла. Каган щёлкнул пальцами, и на столе вспыхнул небольшой магический светильник, загнавший тьму в самые дальние уголки помещения.
  Мы присели, и каган, сложив руки на груди и откинувшись на кресле, спросил:
  - Господин Белый Волк, и мы, и наши государства друг для друга совершенно незнакомы. Признаюсь честно, я не знаю, что от вас ждать, а ваши дары ещё больше удивили меня. Даже самые богатые и преданные данники не могли мне преподнести столько щедрых подарков.
  - Господин Куркайрэ, все мои дары я преподнёс вам исключительно в знак доброй воли, но в случае непредвиденных обстоятельств я вполне спокойно могу их вернуть, - не удержался я от неприкрытой угрозы. Конечно, угрожать сильному правителю с таким же сильным войском, у которого людей в армии больше в несколько раз, несколько безрассудно. Но я решил максимально открыто и прозрачно обозначить свою позицию. - Ваш Каганат является одним из самых сильных государств на юге, но далеко не самым сильным. И ваша политика убеждает меня, что союз Гардарики и Мирелийского Каганата максимально удобен и выгоден.
  - Неужели? - Изогнул бровь степняк. - И что же в моей политике вас так привлекло?
  - Начать хотя бы с того, что у вас просто нет союзников и друзей. - Хмыкнул я. - Нет, у вас есть партнёры, к примеру, то самое королевство, посол и принц которого танцевал с вашей дочерью в начале праздника, не находится в списке ваших врагов исключительно потому, что является единственным вашим поставщиком железа, дерева и других военных ресурсов. И вам приходится терпеть их наглость и грабительские налоги на поставки.
  Каган смерил меня подозрительным взглядом, словно я сейчас не вытащенные Гремираном и стабильно поставляемые в мою голову знания пересказал, а что-то невообразимое. Ещё примет меня за какого-нибудь экстрасенса недобитого.
  - Вы удивительно осведомлены о моих делах. - На лице Кагана отразилась подозрительность НКВДшника, допрашивающего врага народа. - И что же вы собираетесь мне предложить?
  - С чего вы взяли, что я хочу вам что-то предложить? - Ухмыльнулся я.
  - Иначе для чего вся эта дипломатия? - Хмыкнул Каган. М-да, его не проймёшь.
  - Вы правы, господин Куркайрэ. У меня есть для вас множество предложений, но сначала один единственный вопрос. Как вы смотрите на то небольшой пересмотр торговых соглашений?
  
  Глава 13.
  
  Спустя два часа долгого разговора по душам, мы с Каганом вернулись в праздничный зал. Как раз сейчас заканчивали свои представления маги, развлекавшие гостей удивительными иллюзиями салютов, сказочных животных, салютов, фонтанов и тому подобного. Гости были в восторге, да и Гремиран, судя по его рассказу, тоже оказался впечатлён. В его время подобного не было.
  - Господин Белый Волк, надеюсь, вы отлично проведёте праздник. - Улыбнулся мне Каган. - Если позволите, я вернусь к своей семье.
  - Да, господин Куркайрэ. - Кивнул я, достаточно искренне улыбнувшись. Наш разговор прошёл отлично, и в целом мы остались довольны друг другом. А я окончательно убедился в том, что Каган Йасет - замечательный человек и умный политик. - Я тоже вернусь к своим товарищам, а то меня наверняка потеряли.
  - В таком случае, до встречи.
  - До встречи. - Окончательно поклонился я и решил вернуться к Гремирану с Керитом.
  Мои подчинённые, судя по всему, активно участвовали в празднике. Гремиран степенно беседовал с какими-то стариками около дальней стены, неспешно попивая вино из бокала. Обнаружив моё возвращение, Гремиран, не прерывая своего светского разговора, сказал мне ментально:
  "Это одни из самых влиятельных аристократов, если позволите, я бы не стал прерывать разговор"
  "Конечно, только не сильно увлекайся, а то наобещаешь им..."
  "Не переживайте, все обещания и возможные сотрудничества встраиваются в наши возможности и политику" - Обнадёжил меня вампир. Ну что же, надеюсь, его уверенность не на пустом месте возникла.
  Тогда я начал глазами искать Керита, и, удивительное дело, нашёл его в окружении молодых аристократов. Керит что-то им увлечённо рассказывал, помогая себе размашистыми жестами, что при его комплекции выглядело забавно. Но слушавшие его молодые парни, при их росте похожие на детей, окруживших своего учителя или наставника, что-то отвечая и изображая различные выпады. Видать, воины делились опытом. Тут тоже мне мешать не стоит.
  Вздохнув, я повернулся к стене, решив провести остаток вечера в одиночестве. Может, это даже и лучше, хоть немного отдохну от всех этих высокопарных слов и лицемерных ухмылок. Но местные боги, видимо, что-то подозревая, подстроили мне подлянку.
  - Добрый вечер. - Раздался голос снизу, но прежде я увидел чернявую макушку. Есть всё-таки неповторимая прелесть в высоком росте!
  Наклонив голову, я увидел принца. Того самого, которого умудрился несколько раз поставить на место, при этом совершенно не рассчитывая на это. Вот только у принца, судя по его пренебрежительно-брезгливому выражению лица, на этот счёт было совершенно иное мнение.
  - Добрый, господин... - Чёрт, а имени я его не знаю. Или не помню.
  - Передал анд Кристрайт. - У него ещё и имя забавное, что ты будешь делать.
  Конечно, на том местном диалекте, на котором изъяснялся принц, его имя ничего не значило. Кстати, с чего это он со мной не на языке Каганата говорит? Хочет на место поставить? Облом, господин принц!
  - Господин Кристрайт. - Произнёс я. - У вас ко мне дело, или вы из вежливости решили засвидетельствовать своё присутствие?
  Это очень грубая фраза. А толку мне лебезить перед ним? Гремирана рядом нет, одёрнуть меня он не сможет, поэтому я имею полное право говорить так, как хочу. А в данном случае я совершенно не имею желания говорить с этим вот... аристократом.
  - Могу я предположить, что ваша грубость связана с холодным отношением к вам госпожи Айанны? - Ухмыльнулся гаденько сопляк. Я же даже не дрогнул лицом, только позволил себе лёгкую тень иронии на лице.
  - Будьте уверены, отношение мне дочери уважаемого Кагана вполне благожелательное, - хмыкнул я, - впрочем, даже если она отнесётся ко мне с безразличием, это не столько важно. Я прибыл решить дела с многоуважаемым Каганом Куркайрэ, а не с его прекрасной дочерью.
  - Что же, советую вам не радоваться дежурной вежливости Кагана, - вместо гадкой ухмылки, на лицо принца наползла маска надменности и презрения, - он не станет иметь дела с какими-то оборванцами, которые смогли отобрать у достойных людей ценные вещи.
  - Правильно ли я понимаю, господин Кристрайт, вы оскорбили меня? - Без единой эмоции спросил я и, дождавшись презрительной ухмылки принца, продолжил. - В таком случае, я имею полнейшее право вызвать вас на дуэль. И сколько бы вы не выставили вместо себя дуэлянтов, мой меч пронзит ваше гнилое сердце!
  Последние слова я прошептал принцу в ухо, дабы никто из мимо проходящих гостей не услышал того, что не предназначается для чужих ушей. К моему удивлению, принц даже чуть-чуть не забеспокоился за сохранность своей тушки, а наоборот, широкого улыбнулся и, напрягая связки, громко произнёс.
  - Простолюдин не имеет ни малейшего права вызвать на дуэль аристократа! - И уничижительный взгляд. Это ты зря, сопляк, я и без меча смогу прикончить сотню таких, как ты.
  Вокруг как-то всё затихло. Разговоры, как и приятная музыка стихли, и все уставились на нашу парочку. При этом принц удивительно спокойно выдерживал взгляды гостей, которые смотрели на него сочувственно, презрительно и даже насмешливо. Мало кто их степных влиятельных аристократов воспринимал меня несерьёзно.
  - Вы меня прилюдно оскорбили, принц, назвав простолюдином! - Так же громко, ибо мой голос даже после полного восстановления остался громким и сильным, произнёс я. Повернувшись к Кагану, которого я без проблем нашёл среди аристократов, я спросил. - Господин Великий Каган Йасет Куркайрэ! Прошу вас стать свидетелем оскорбления в мою сторону со стороны принца Передала Кристрайта и позволить мне немного омрачить столько светлый праздник кровью этого наглеца.
  - Какой-то бандит не имеет права вызывать на дуэль принца! - Возмутился сопляк. - Какой бы титул он себе не придумал!
  - Со всем уважением, господин Кристрайт, Глеб Белый Волк является графом Гардариканским, равным мне по титулу и статусу. - Ответил мрачный Каган. - И я не вижу никаких преград перед поединком.
  - До смерти. - Добавил я.
  - До смерти. - Согласился Каган.
  Лицо принцу вытянулось, словно бы ему только что рассказали, что его титул был временным, и теперь нужно освободить место у трона. Принц бросил короткий взгляд в сторону и успокоился, даже ухмыльнулся. Посмотрев туда, я ничего не заметил.
  "Там его гвардейцы" - Пояснил Гремиран. - "Зря вы затеяли этот конфликт. Слишком многое на кону"
  "Отношениям между Каганатом и королевством этого засранца конец" - Парировал я. - "Каган будет только рад законно и чужими руками избавиться от надоедливой фигуры"
  "Ваше дело, только я не уверен, что ваша физическая форма и оружие позволят одолеть подготовленного опытного воина" - Не унимался Гремиран.
  "Если принц струсит, я выставлю Керита" - Ответил я. На меня право замены бойцы тоже распространяется. - "А вот после я сам избавлюсь от этой гнили".
  - Ну что же, господа, если ваше решение окончательно и никто не передумает, - Каган сделал паузу, давая нам возможность отказаться от дуэли. Молчание было ему ответом. - тогда прошу во двор, ибо пачкать кровью тронный зал я не позволю.
  "Я решу вопрос с обмундированием" - Произнёс Гремиран, и фигура вампира быстро направилась к выходу.
  Большая толпа заинтересованных аристократов из числа мужчин двинулась на выход из зала, во внутренний двор, а женщины остались на празднике, наслаждаясь тишиной и музыкой. Пока мы шли, принц что-то нашёптывал своему широкоплечему охраннику, косясь на меня. А я шёл в окружении влиятельных аристократов, коротко спрашивавших меня, так ли я уверен в своей победе. Я коротко отвечал "Да". А потом со мной решил поговорить сам Каган.
  - Вы так и не последовали моему совету хорошо отдохнуть. - Хмыкнул Каган, нахмурившись.
  - Мне помешали. - Коротко ответил я. - Мне бы самому хотелось насладиться столь светлым праздником, да вот некоторым захотелось поупражняться в оскорблениях.
  - Надеюсь, вы знаете, что делаете. Я бы не хотел, чтобы некоторые наши договорённости, - Каган покосился на Айанну, которая пожелала насладиться бойней между своими ухажёрами и шла рядом. - Провалились.
  - Не беспокойтесь, господин Куркайрэ, завтра мы с вами всё окончательно утвердим. - улыбнулся я. - Вот только сначала я бы решил размяться. Эти золотые игрушки мне порядком надоели.
  Кагану понравились мои слова. А вот его наблюдательная дочь, похоже, подслушавшая разговор, тут же пристала к отцу, что ещё за договорённости, и почему этот парень, который макушкой потолки пачкает, на неё кивал? Каган ни слова не сказал, а Гремиран, нагло прочитавший мысли Кагана (мои без спроса уже нельзя читать, ибо в магии я продолжаю упражняться), сказал:
  "Господин, я за время вашего отсутствия со столькими ханами договорился, что уже через год доход графства увеличился бы в четыре раза минимум. Но то, что провернули вы, превзошло всё!" - Древний кровосос был в шоке от того, что мы решили с Каганом.
  "Он сам предложил, в качестве абсолютного гаранта нашего будущего союза" - Хмыкнул я, покосившись на Айанну.
  "Ну что же, это замечательно. Кстати, я уже сообщил оставшимся в посольстве воинам, скоро доспехи и ваш любимый меч будут у ворот дворца". - Закончил Гремиран и вновь вернулся к разговорам с всякими ханами. Интересно, я когда-нибудь научусь их различать? Я, конечно, всё понимаю, но уж больно непривычно видеть все эти степные лица.
  И вот мы вышли во двор. На широкой вымощенной площадке тут же разместилось с сотни две гвардейцев Кагана и столько же из оставшихся снаружи личных охранников других ханов, из которых было немало сильных магов. Снаружи угроза нападения была как никогда велика.
  Аристократы окружили небольшой круг метров десять в диаметре, в котором остался я с Керитом, и принц со своим охранником. Не дожидаясь его слов, я произнёс:
  - Ну что, принц, осмелитесь обнажить свой клинок, или же прикроетесь своим подчинённым? - Ухмыльнулся я.
  - Мне незачем пачкать достойную сталь кровью бродяги. - Презрительно хмыкнул принц и добавил. - У которого, к тому же, не нашлось ничего лучше краденой блестяшки.
  И в этот момент через толпу, ведомый гвардейцами Кагана, прошли два велича, которые принесли в руках мою броню. Любимую кольчугу, пояс, меч... моя прелесть! Вот теперь мне даже охранник не страшен.
  - В таком случае мой уважаемый сотник сам разберётся с этой мелочью, а вас я попрошу подготовиться к бою. - Произнёс я и покинул круг, махнув величам со сбруей рукой.
  Один из них, перед тем как пойти за мной, передал знакомый клинок сотнику. Послышался шелест вынимаемого из ножен клинка и восторженный вздох молодых аристократов. Дети жаждали представления, в котором будет участвовать такой колоритный персонаж, как Керит. Но я смотреть на это не буду.
  Каган предоставил мне и принцу, всё-таки решившему переодеться в боевую броню, небольшие помещения неподалёку. Естественно, они находились на расстоянии.
  Как только я ощутил на своих плечах тяжесть настоящей дорогой стали, я в руку лёг родной клинок, в котором каждая мелкая зарубка напоминала о сражениях, начиная с первого города зверолюдов, где я прикончил шайку бродячих грабителей. Такой клинок не позволит хозяину умереть. Тем более хозяин подстраховался.
  Убедившись, что в помещении никого нет, я прикрыл глаза и, открыв сердце своей силы миру, зашептал призывные слова. И всего через несколько секунд воздух в каменном помещении без единого окна зашевелился, волосы растрепал холодный ветер, и раздался голос, который можно приписать как молодой девушке, так престарелому мужчине.
  - Ты, наконец, позвал меня, человек. - Произнёс голос. Открыв глаза, я увидел перед глазами полупрозрачный силуэт.
  - Время пришло, дух. - Хмыкнул я. - Как и было уговорено, забирай мою силу. И дай свою.
  - Знаю, человек, - прошептал дух.
  Моя энергия стала стремительно утекать. Это было страшно, словно саму душу опустошали, но дух не наглел. Забрал три четверти силы, зараза! А потом силуэт, насыщенный непревзойдённой силой, коснулся моей груди. И в душу вернулась энергия, но совершенно иная!
  Тело наполнилось небывалой лёгкостью, каждое движение не отнимало силы, а наоборот. Для проверки, я закружился на месте, взмахивая клинком. Мир вокруг словно замедлился, а я двигался с обычной скоростью. Подбросив кинжал вверх, я наблюдал, как он, словно в космосе, медленно поднимается в воздух. Как же я был быстр! Ну ладно, не будем тратить силы.
  - Благодарю, дух, можешь возвращаться. - Искренне поблагодарил я Хранителя. Силуэт растворился в воздухе, а резкий порыв ветра распахнул дверь, в которую тут же вбежали обеспокоенные величи. Медленно вбежали...
  - Выходим. - Старался я растягивать слова, ибо наполнявшая меня сила действовала в полной мере. Замедлив шаг, я шёл вровень с воинами и вскоре вновь оказался в круге.
  На земле лежало изуродованное тело охранника принца, лишённого обеих рук и головы. Достаточно отвратительное зрелище, но меня больше волновала глубокая длинная рана на груди моего сотника. Тот выглядел так, словно и не было раны, воспринимая суетившихся лекарей, как назойливых рук.
  - И зачем ты поддался? - Намеренно надменно спросил я сотника, стараясь говорить нормально. Керит, уловив моё скоростное подмигивание, подыграл.
  - Хотелось дать ему небольшой шанс, ну а в итоге слегка почесал грудь. - Самоуверенно ухмыльнулся сотни, приняв правила моей игры. Умный велич, зря, что молодой!
  - В следующий раз заканчивай всё быстрее, а то сам будешь свои доспехи чинить. - Ответил я, заодно намекая возможным злопыхателям на то, что в случае чего чья-то другая голова может покатиться по брусчатке.
  Принц был предельно серьёзен, но на его лице и тени испуга не было. Настолько уверен в своих силах? Впрочем, его можно понять. На моём лице ни следа от шрамов, кожа лишь слегка загрубела от долгих походов, а за всё врем боёв никто так и не смог оставить на мне шрамов. Не больше шестнадцати лет на вид, мышц не так много, а рост в бою не аргумент. Ну что же, кого-то ждёт разочарование.
  - У вас есть последний шанс отказаться от своих слов, господин Белый Волк. - Больше для галочки сказал Каган, взявший на себя роль секунданта. Я покачал головой. - Ну что же, тогда прошу. Бой до смерти одного из дуэлянтов.
  Каган поднял вверх руку с кинжалом. Обычай местный, когда правитель опустит руку, начнётся дуэль, на которую у меня поистине грандиозные планы! Надеюсь, всё выгорит.
  "Я не могу уследить за вашими мыслями" - Пожаловался Гремиран, видимо, решив прямо перед поединком поговорить.
  "Ничего, потерпишь" - Отмахнулся я, наблюдая, как невероятно медленно опускается рука с кинжалом.
  В бой. Принц не стал бежать вперёд, а медленно двинулся вперёд. И сам держался он, как и подобает искусному мечнику, и меч держал так же. Уверен, реши я атаковать с обычной скоростью, меня тут же превратили в мясные ломтики. Но теперь балом правил я.
  Рванувшись вперёд, я с весельем стал наблюдать, как принц медленно двигает мечом. А я уже преодолел расстояние между нами, взмахнул десять раз клинком и вернулся на своё место раньше, чем первые капли крови упали на землю. Принц пошатнулся, непонимающе смотря вперёд. Я уже стоял в десяти метрах перед ним, вот только за две секунды умудрился оставить десять небольших ранок на теле врага.
  - Это магия! - Воскликнул принц. Каган, нахмурившись, посмотрел на стоявшего рядом с ним старичка с посохом, но тот покачал головой.
  - Всё честно. - Ещё бы! Магию Хранителей никто вычислить не в состоянии! Ну, кроме Исмины.
  Да, я вёл нечестную игру. Но когда я победно её закончу, получу такой приз, который оправдает меня перед совестью. Впрочем, моя совесть целиком и полностью одобряла эти средства. Ей тоже гадёныш не нравился.
  - Знаете, принц, по легендам, древние мастера меча, чтобы показать своё мастерство, не просто убивали противника. Они истощали его сотнями мелких ран, каждая из которых не смутит даже начинающего мечника. Но сотни этих ранений противник не переживал. - Принц закричал, дико и яростно, и просился на меня. Искусно, не наобум. Вот только от этого толку не было никакого.
  Наслаждаясь своим превосходством, я побежал вперёд, оставив длинную глубокую царапину на щеке принца. Делая шаг от принца, я успел ещё дважды взмахнуть клинком, оставив на второй щеке принца и на его плече по царапине.
  Принц не успел остановиться, как мой клинок поднял в воздух ещё несколько кровавых брызг. И вновь я замер, в жизнь немного ускорилась.
  - Вам, принц, уготовлена участь стать наглядным примером моего мастерства. - Никто из окружавших нас двоих не смел проронить и слова. А принц из-за раздражающей боли и бессилия впал в отчаянную ярость, пытаясь зацепить ранить меня.
  Я его истязал как мог. Десятки ран появлялись за секунды, тогда как я оказывался в нескольких шагах от противника. Но когда победа была близка, я ощутил, как сила покидает моё тело. Жизнь стала ускоряться слишком быстро, а принц ещё был жив, хотя в отчаянии бросился из круга в надежде спастись. Вот он, последний шанс.
  Используя остаток силы Хранителя, я рванулся вперёд и, понимая, что не успеваю, выставил клинок вперёд. Принц, не добежав немного до границы, налетел намой клинок. Меч дёрнулся, а окровавленное тело полетело вперёд и рухнуло на брусчатку, орошая камни потоком крови из перерезанного горла.
  - К сожалению, трусость противника иногда не даёт возможности продемонстрировать всего величия искусства клинка, - вздохнул я, за разочарованием скрывая усталость. За скорость пришлось платить собственной силой, причём, далеко не магической. Повернувшись к потрясённому Кагану, я произнёс. - Господин Куркайрэ, прошу вас официально засвидетельствовать мою победу.
  - Да, господин Белый Волк, - кивнул Каган, быстро принявший невозмутимый вид. Подойдя к истекающему кровью принцу, чьё мёртвое тело билось в агонии, Йасет приложил два пальца к шее Передала. Потом встал и, кивнув, громко подтвердил. - Принц мёртв. Глеб Белый Волк защитил свою честь. А теперь, господа, попрошу вас вернуться в зал. Полночь уже близко.
  Гвардейцы Кагана споро уволокли мёртвые тела, а мы пошли во дворец. Аристократы, оправившиеся от вида невероятного по меркам любого здравомыслящего воина боя, поздравляли меня с блестящей победой, деликатно расспрашивали, к какой школе принадлежит мой стиль боя, как долго я ему обучался, и кто меня учил. Я же не менее деликатно всех посылал... в библиотеку. Пусть поищут знания, может, хоть к литературе приобщатся.
  Каган, как и подобает истинному воину и политику, чьи договорённости не пошли прахом, искренне радовался за меня, но выведывать секреты моего стиля не стал. Тайна мастера, как и политическая или врачебная тайна, чтится свято. Вот только меня смущало это восхищение, ибо я бился исключительно нечестно, пользуясь силой Хранителя.
  Да, я перед отправкой в Каганат учёл многое, и поэтому не преминул возможностью договориться и с Хранителями. После недолгого разговора с Исминой, которая успешно осваивала свою должность посвящённой, я решил договориться с Хранителем ветров. В итоге я имел возможность в обмен на большое количество собственной энергии стать непобедимым быстрейшим воином всего континента.
  Праздник возобновился с новой силой. Больше не было того, кто серьёзно раздражал всех ханов, вдобавок Каган, дабы успокоить заволновавшихся аристократов, объявил одну из наших с ним договорённостей, которая касалась больших поставок железа по даровым ценам. Более точно этот вопрос уже обсудит Гремиран на будущих переговорах, а пока хватило и этого, чтобы меня зауважали ещё больше.
  Айанна с Каганом куда-то пропала и появилась только перед самой полуночью. Судя по тем полным различных и не всегда положительных эмоций, которые на меня бросала девушка, Йасет ей всё рассказал. Ну что же, тем лучше.
  Музыка медленно притихла, все огни погасли, погрузив зал в таинственный романтический полумрак, разрываемым голубым светом одной из небесных лун. Я словно попал в другой мир, благородное золото на аристократах в свете луны превратилось в небесный металл, благодаря поставленным у окон зеркалам на потолке зала засиял свет луны.
  Почти не слышно было разговоров. У всех гостей в руках появился бокал с вином, и я не стал отрываться от традиций. Мои доспехи в лунном свете не стало чем-то невероятным, как одежды аристократов, но даже видевшая не один бой сталь из грубого мужского металла превратилась в нечто воздушное, облачное. И это меня сильно выделяло на фоне других, и даже вино в моих руках, то самое, которое я подарил Кагану и которое тот разлил в бокалы для своих родных, оказалось голубым. Поистине сказка!
  В центр зала вынесли большие песочные часы на высокой подставке, чтобы каждый мог видеть спешащие вниз песчинки. Гости стояли, затаив дыхание, некоторые молчаливо отсчитывали оставшиеся секунды, а я позволил себе полностью расслабиться, раствориться в атмосфере праздника и следить за часами не как за причудливой игрушкой, а как за таинственным артефактом, несущим в себе вековые традиции и таинственные легенды.
  - Господин Белый Волк, - раздался сзади тихий шёпот, который я услышал удивительно чётко и ясно.
  - Госпожа Куркайрэ, - обернувшись, я улыбнулся дочери Кагана.
  Она стояла, смотря мне прямо в глаза. А с замиранием сердца искал в её взгляде хоть оттенок недовольства, обиды или презрения, но нет, в эту чудную, новогоднюю ночь случались чудеса, и девушка улыбнулась. Искренне, по-доброму, и эта улыбка заставила моё сердце биться чаще. Что это? Неужели я так сильно расслабился, что не смог избежать хватких объятий самого таинственного душевного чувства?
  Последние песчинки падали вниз, а мы не отрывали друг от друга взглядов. Уже остались позади все разговоры, танцы, дуэли. Существовало лишь одно единственное мгновение, в которое превратился долгий безмолвный диалог. И вот часы отсчитали последние секунды уходящего степного года, тишина разорвалась торжественным рёвом сотен музыкальных инструментов, голубой мрак озарили ярчайшие вспышки магических салютов. Гости Кагана и все жители Каганата, горожане, заполонившие улицы Дерентера, коснулись губами своего бокала, с каждой каплей выпитого вина уходя из прошлого в будущее.
  Не отрывая взгляда от Айанны, я сделал несколько небольших глотков, полностью опустошив бокал. Дочь Кагана сделал то же, и когда наши бокалы опустели, она внезапно приблизилась ко мне. Повинуясь чувственному порыву, виновником которого был то ли праздник, то ли невероятное вино, то ли разум или само сердце, наклонился и соединился с Айанной в страстном поцелуе.
  Разум взорвался каскадом самых невероятных эмоций, а последние мысли были о том, что этот праздник нового года я не позволю себе пропустить никогда.
  Как и гласила древняя степная легенда, с этим праздником наступает рассвет. Во всём.
  
  Эпилог.
  
  Горизонт заполонила казавшаяся бесконечной полоса пыли. Тысячи коней били землю, неся вперёд быстрее ветра своих наездников, чьи сердца трепетали в невероятной эйфории. Ничто не сравнится с той свободой, которую дарит стремительная скачка верхом на верном коне, когда ветер бьёт в лицо, наполняет лёгкие.
  Доспехи конников блестели на солнце, проникавшее сквозь пылевые облака, из обнажённых сабель можно было создать настоящий стальной лес. Волна коней, безудержная и непокорная, внезапно остановилась. Бесконечные ровные ряды воинов, прижавших по обычаю сабли к плечам, замерли, и только их великие полководцы могли позволить себе выехать вперёд.
  Семеро всадников, разных, как снежинки, они стояли вместе, глядя вперёд, на выстроившиеся ровными стальными рядами толпы потрясённых от вида великой силы врагов. Пехота, жалкая мишень для непобедимых в поле всадников, росших в степи, немного разбавлялась тяжёлой конницей, от которой толку тоже немного. Даже самые сильные кони под всадниками в стали никогда не сравнятся со стремительными степными конями с их лёгкими наездниками.
  Но это правило не касалось чёрного островка в могучем степном войске. Не уступавшие опытным степнякам ни в чём всадники в чёрных доспехах с нарисованным на нагрудниках ликом белого волка взирали на врага, как на очередную небольшую проблему на пути их великого военачальника.
  Семеро всадников, один из которых был крупнее своих союзников, молча смотрели вперёд. Шестеро были теми, кого далёкие от бескрайних южных просторов жители называли рождёнными в степи. Их казавшиеся золотыми в свете весеннего солнца доспехи, выкованные из прочнейшей стали, сабли, оставлявшие идеально ровный разрез даже на камне после удара, были под стать своих носителей. Гордых, опытных ханов, одержавших победу не в одном бою.
  И седьмой всадник, чьё бледное лицо не имело ни единой степной черты. Конь высокий, чёрный, мускулистый, был способен нестись быстрее самого стремительного коня даже под грузом своего высокого наездника. Броня всадника чёрная, как и у его воинов, но волк, изображённый на чешуйках панциря, оскалил полную острейших зубов пасть, его шерсть вздыбилась, а длинные, как кинжалы убийц когти словно готовы были разорвать врагов. Волк под стать командиру.
  Молодое лицо не носило отпечатка ни единой эмоции, разве что лёгкий прищур глаз, пытавшихся разглядеть далёких врагов, оставлял небольшие морщинки. Единственное, что отличало военачальника от него же месяцем ранее, была золотая гравированная серьга в левом ухе, обозначавшая статус большого хана. Вторая серьга в том же ухе, более узкая и изящная, заменяла обручальное кольцо и говорила, что воин женат. На правой руке, под перчаткой и бронёй, пряталась длинная узорчатая татуировка и кольцо с печатью в виде волка. Это всё говорило о статусе графа Гардариканского и Преемника Кагана.
  Великий Каган Йасет Куркайрэ не имел сыновей, и единственным шансом продолжить династию, была дочь Айанна. По законам степи даже женщина могла продолжить род, особенно если она принадлежит к правящей ветви рода. Поэтому будущие дети девушки будут наследниками власти Каганата и Гардарики.
  - Враг слаб духом. - Произнёс один из ханов, зорким взглядом изучая построившихся противников.
  - Их много, но наши воины стоят десятка таких войск. - Добавил второй.
  Каган посмотрел вперёд твёрдым взглядом, покосился на бывшего справа от него Белого Волка, который кивнул и положил руку на меч, и стремительно обнажил свою саблю, подняв руку высоко вверх. Быстрый взмах, и волна всадников понеслась по полю к врагам. Жалкие противники ощутят всю ярость Великой Степи!
  
  ***
  
  В это время далеко, в уютных стенах дворца Дерентера в своих покоях сидела юная девушка, которую с недавних пор окружали десятки охранников. Многие из телохранителей были неизвестного для местных рода, носили всегда чёрную броню с волком на нагрудниках. И что бы кто ни думал, а эти воины были самой надёжной защитой для бесценной девушки.
  Но большая часть телохранителей осталась за дверью покоев, а оставшиеся за дверью спальни. Девушка сидела на своей кровати, и единственными её собеседниками были двое. Воин из числа гвардейцев Кагана и молодой лицом сильный маг. Маг сидел, прикрыв глаза и положив руку на живот замершей девушки.
  Он сидел так долго, а девушка нервничала всё больше и больше. Наконец, маг открыл глаза, слегка улыбнулся и произнёс:
  - Вы беременна, госпожа!
  Девушка не ответила. Она молча встала, медленно вышла на просторный балкон, взглянула далеко вперёд. Где-то там, за горизонтом, сражались родные для неё люди. Любимый отец и тот, кому она отдала своё сердце. Тот, кому она стала женой по желанию отца, но не была против этого. Тот, чьего ребёнка она носила под сердцем.
  Девушка улыбнулась.
Оценка: 8.45*10  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  С.Шавлюк "Начертательная магия" (Попаданцы в другие миры) | | М.Эльденберт "Поющая для дракона" (Любовная фантастика) | | К.Марго "Женская солидарность, или Выжить несмотря ни на что" (Любовные романы) | | В.Роман "Вопреки всем запретам" (Современный любовный роман) | | В.Крымова "Королевские игры" (Приключенческое фэнтези) | | Л.Петровичева "Обрученная с врагом" (Романтическая проза) | | Ю.Чернышева "Судьба из комнаты напротив" (Молодежная проза) | | Н.Любимка "Власть любви" (Приключенческое фэнтези) | | Е.Кариди "Навязанная жена" (Любовное фэнтези) | | И.Смирнова "Одуванчик в тёмном саду" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"