Контровский Владимир Ильич: другие произведения.

Глава десятая. Выбор и эпилог

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Защита Пятой планеты рухнула сразу и вдруг. Голубой огонь затопил всю её поверхность, в его бушующих волнах тонули десятки и сотни тысяч тварей, а затем и сама планетная твердь хрустнула, как зажатый в клещах орех. Планета-убийца закричала. Конечно, кричала не сама её разрушаемая плоть, это выли в предсмертной муке миллионы Странных, но ощущение было именно таким.


   ГЛАВА ДЕСЯТАЯ. ВЫБОР
  
   Тишина... Тишина и покой, только необъятный поток солнечного света затапливает огромную комнату, скорее даже зал, до краёв. Теплый свет льётся сквозь высокие стрельчатые окна непрерывно, плещет по украшенным мозаичными панно стенам, по узорчатому мраморному полу, дробится в камне и снова сливается в единое целое. Камень по природе своей холоден, но сейчас он сделался тёплым, впитав щедро даримый солнцем свет, - по такому камню приятно ступать босыми ногами...
   Сознание, за столько лет - а особенно за последние месяцы и дни - привыкшее к непрерывному напряжению, к состоянию опасности и готовности противостоять этой опасности, никак не может воспринять и усвоить тот простой по сути своей факт, что Дороги Миров привели, наконец, к надёжно защищённому и уютному пристанищу, что можно перевести дух, и что нет ровным счётом никакой необходимости постоянно генерировать атакующие и защитные заклятья.
   Отбиваясь от былых товарищей по оружию, Эндар не очень пострадал. Погоня всенепременно пыталась взять его целым и по возможности невредимым, поэтому новых серьёзных ран он не заработал. Во всяком случае, осматривавшие его Целительницы не обнаружили ничего угрожающего.
   Обстоятельствами, сопутствовавшими его прорыву, Эндар имел все основания быть довольным. Он никого не убил, он просто достаточно успешно защищался, не совершая при этом непоправимого. И он прорвался - хотя, если бы не подоспела спасательная команда, ещё неизвестно, чем бы всё кончилось.
   А сейчас он ждал Натэну, и ожидание это было спокойным, тёплым и наполненным. Он чувствовал - она вот-вот появится, и осознание этого грело и ласкало. Кровь, боль, потери - всё это осталось где-то там, далеко позади, а впереди были только свет и тепло.
   И он услышал её приближение: шорох торопливых лёгких шагов по мраморным ступенькам ведущей наверх лестницы, еле различимый на самом пределе слуха. Эндар повернулся к дверному проёму, задёрнутому традиционным для Хранительниц жемчужно-голубым мерцающим пологом, и в то же мгновение чуть колеблющийся занавес дрогнул и раздался, пропуская Её...
   Казалось, они расстались в Закольцованном Мире совсем недавно - что такое десяток лет для сверхсуществ, измеряющих продолжительность бытия в очередном воплощении веками и тысячелетиями и владеющих в совершенстве всем (или почти всем) арсеналом методов Высшей Магии. Внешне Натэна ничуть не изменилась, - она была и осталась прекрасной (точнее не скажешь, язык слов скуден), - но внутренне... Наполненные событиями годы оставили свой след - в уголках её серых глаз поселился лёд, столь свойственный Амазонкам, и обозначились властность и жёсткость. Изначально присущие любой Голубой Валькирии качества получили своё развитие - дочь хозяйки домена сама стала истинной Звёздной Владычицей, и это наложило на неё неизгладимый отпечаток.
   Однако сейчас внешний вид Натэны никак не соответствовал её высокому положению в этом Мире. На ней была короткая светлая (не голубая даже) туника, открывавшая выше колен стройные загорелые ноги; длинные тёмные волосы собраны на затылке в спадающий на гибкую спину "конский хвост"; на ногах простые лёгкие сандалии. Никаких драгоценностей, даже непременная диадема - символ власти - отсутствует. Ни дать, ни взять - простая девчонка, каких не счесть среди дочерей любой Юной Расы, сбежавшая от нудных повседневных дел типа готовки-уборки-стирки на заветное свидание с милым дружком.
   Эндар улыбнулся этому невольно пришедшему на ум сравнению и шагнул ей навстречу, а голубая эскиня порхнула (не удержалась всё-таки от простенького заклятья, выигрывая миг-другой бесценного времени) к нему неуловимо-быстрым движением. Её лучащиеся радостью серые глаза оказались совсем рядом, кожей лица алый эск ощутил её тёплое дыхание и утонул, растворился, исчез...
   ...Миры дрогнули и замерли, вся Познаваемая Вселенная задержала свой вечный бег, - совсем как тогда, в их самый первый раз, - и даже всесильное Время потекло медленнее...
   ...Они лежали на роскошном ложе, тесно обнявшись и взаимопроникая друг в друга до самой сути. Ни слов, ни мыслей не было - время для них наступит позже. А сейчас они просто пили друг друга, пили жадно и неотрывно, овеваемые мягкими струящимися движениями прозрачного воздуха и омываемые потоками солнечного света...
   ...Им столько надо было сказать друг другу - но это всё потом, потом. Оставались дела, их никто не отменял, и оставались нерешённые проблемы, требующие решения, - но это после, после. Дороги Миров сошлись в одной точке, и точкой этой были этот Мир, этот дом-дворец, эта комната-зал и это великолепное ложе, сотворённое не для отдыха, но для любви...
   Ни Натэна, ни Эндар не смогли бы сказать, - спроси их об этом, - сколько же минуло реального времени, пока они хоть чуть-чуть утолили сжигавшую их жажду и хоть немного насытились друг другом. Но "всему на свете приходят сроки"*, и Натэна первой прервала тантрическое безумие. Сожаления не испытывали оба - всё ещё впереди, они наконец-то нашли друг друга и расставаться не собирались. За плечами обоих был опыт - зачастую горький - прожитых лет, столько в себя вместивших; они сделались мудрее и научились ценить и понимать. А дела - ну что ж, в жизни обязательно должно быть место и делам.
   ___________________________________________________________________________________
   * Строчка Владимира Высоцкого - ему ещё предстоит придти, через двенадцать тысяч лет.
  
   ...Ужин (за окнами темнело, наступал вечер, - правда, непонятно, вечер ли того самого дня, когда они наконец-то встретились, или же вечер дня следующего, - и ночь вот-вот должна была вступить в свои права) они готовили вместе. Смешно, но каждый настаивал на своём: Эндару непременно требовалось жареное мясо, а Натэна готова была удовольствоваться лишь ягодами и фруктами. Этим они (могущественные Маги!) напоминали обычных молодожёнов, которые - пока ещё - всецело следуют своим добрачным привычкам и пристрастиям. Но вот рубиновое вино из горных ягод устроило обоих.
   Они ели, молчали - время слов ещё не пришло - и почти неотрывно смотрели друг на друга, словно боясь поверить в то, что он (она) реальны, во плоти, а вовсе не в форме бесплотной фантомной копии. Впрочем, касаясь кончиком языка распухших от поцелуев губ, оба ясно понимали, что это не сон и не контакт на тонком уровне - призраки так не целуют.
   Покончив с едой (предоставить всё необходимое для своих физических оболочек эски могли бы и напрямую, энергетически, но так вкуснее), они поднялись, подошли к оконному проёму, за которым раскрывала свои необъятные крылья прошитая искрами звёзд Великая Изначальная Тьма, и обнялись - крепко-крепко. Нет, нашедшие друг друга не собирались снова предаться любви - времени теперь у них будет предостаточно - они просто стояли обнявшись, прислушиваясь к стуку своих сердец.
   А потом - за окнами было уже совсем темно - Натэна мягко отстранилась, и слова её были первыми словами, произнесёнными за весь этот долгий-долгий день (или дни?).
   - Подожди, Эн. Тут осталась одна формальность, - и она прикрыла глаза, притушив их мерцающий в полутьме зала свет.
   Эндар повернулся к ложу, убрал его движением сознания, а когда снова обернулся к Натэне, то в первое мгновение даже не понял, что произошло.
   Облик Магини разительно переменился. Исчезли легкомысленная туника и сандалии, исчез "конский хвост". Перед бывшим Властелином стояла Звёздная Владычица во всём своём великолепии, холодная и неприступная. Длинное голубое одеяние (не боевые доспехи, а парадно-официальное облачение) струилось-спадало до пят, волосы густой волной легли на плечи, перехваченные на лбу светящейся диадемой с пятью яркими голубыми карбункулами. С пятью - значит...
   Значит, Натэна не просто Владычица домена, но ещё и Королева объединения пяти таких доменов! Эндару вспомнилось, что творилось на другом краю Познаваемой Вселенной не столь давно: Карисса, Хетта и остальные-прочие, и нельзя сказать, что эти воспоминания были очень приятными. "Хвала Вечнотворящему, если здесь обошлось иначе! - подумал он. - Надо полагать, Тэна расскажет...".
   - Конечно, расскажу, только чуть позже, мой Маг, - тут же зазвучало в сознании эска. - Не беспокойся, у нас обошлось без крови - я не Карисса.
   "И то ладно. Моя жена - Звёздная Королева! Думал ли ты о таком всерьёз, бродячий Маг-беглец?".
   - Ещё не жена, - поправила его голубая эскиня, - но стану ею, и очень скоро. Если ты не против, конечно, - добавила она.
   Мыслефраза эта прозвучала очень серьёзно, без малейшей тени иронии или шутливости, и Эндар поспешил ответить - и тоже с полной серьёзностью:
   - Конечно же, нет, Тэна. Я прошу тебя стать моей женой - я очень долго ждал этого.
   - Я согласна, Эн, - мыслеслова Владычицы (да нет же, Королевы!) были тихи и торжественны, - но для начала мне надо ещё расторгнуть мой предыдущий брак - я это и имела в виду, когда говорила о формальности.
   Предыдущий брак - как он мог забыть... Он же видел мужа Натэны, видел ещё в Мире Сказочных, в том странном полусне-полувидении, и знал о существовании этого пресловутого мужа. Очень странно для эска, но Эндар ощутил при мысли об этом укол самой настоящей человеческой ревности.
   - А вот ревновать как раз и не следует, Маг, - на этот раз Натэна мыслеговорила суше и даже жёстче. - Мне нужен был этот брак - я хотела стать Владычицей. А кроме того, у меня поводов для ревности гораздо больше - ты ведь не изменял своим привычками даже по дороге сюда (явный намёк на несчастную Мерсену), так что... Прошлое принадлежит прошлому, Эн, а настоящее, и тем более будущее - только нам двоим, и никому бы то ни было ещё. И я... - но тут мыслеголос Голубой Магини смолк - на входной лестнице послышались шаги.
   Шаги эти были уверенными и отличными от лёгкой поступи Хранительниц - они явно принадлежали Янь-существу. Эндар невольно напрягся, но тут же расслабился, встретив чуть насмешливый взгляд Натэны.
   - А ты ничуть не изменился, Алый Воитель, - на этот раз Королева заговорила вслух, - всегда и везде готов к драке. Это хорошо...- задумчиво произнесла она и добавила. - Но сегодня драки не будет.
   Шаги замерли перед входом. Полог раздвинулся, и в комнату шагнул высокий эск-Маг в полном вооружении: гибкая кольчуга из отсвечивающего голубым металла, остроконечный шлем, длинный прямой меч на поясе. Вошедший выглядел спокойным, некоторую тревогу можно было заметить только в его глазах, да и то при очень внимательном рассмотрении. Молод (лет двести, не больше), силён, уверен в себе - как-никак, муж Звёздной Королевы.
   - Ты звала меня, Таэона? - спокойно спросил он.
   "Так вот как тебя теперь зовут, дочь Тенэйи... Вот только не знаю, что означает это твоё новое имя на древнем языке Хранителей..." - подумал бывший Воитель.
   - Облечённая Властью, - Натэна ответила Эндару мыслью, тогда как произнесённые ею слова предназначались вошедшему.
   - Да, я звала тебя, Эмиах.
   - Что-нибудь случилось? Произошло что-то важное?
   - И произошло, и случилось, - подтвердила Магиня. - Я намерена расторгнуть наш брак - как Владычица домена - и тем более как Королева Объединения Пяти - я имею на это право.
   - Но почему, Таэона? - Эмиах сохранял полное спокойствие, как и подобает эску, но заметно было, что он в полном смятении, и что спокойствие даётся ему совсем не просто.
   - Потому что наш брачный союз умер, - бесстрастно объяснила эскиня. - Для тебя не было тайной, что я тебя не люблю, - мы с тобой не совпали. Некоторая симпатия - да, но не более. Именно поэтому у нас с тобой не было детей. Это к лучшему - не возникнет в будущем никаких неясностей при смене Королевы. Пришёл тот, кого я долго ждала, и он - и только он! - будет отныне и навсегда моим супругом. - И с этими словами она подошла к Эндару и взяла его за руку.
   Наступила полная тишина - Натэна-Таэона великодушно предоставила Эмиаху некоторое время для того, чтобы придти в себя от изумления. Эндар был ошеломлён не меньше - не очень-то укладывалось в сознании недавнего Властелина средневекового Юного Мира, что женщина может вот так запросто указать мужчине на дверь, выставить его из своей постели и согнать с трона с таким предельным хладнокровием. Хотя Маг и сталкивался раньше (и предостаточно) с нравами и обычаями Звёздных Амазонок, но всё-таки...
   Королева (да, этот титул дочь Тенэйи носила по праву) заговорила снова. Голос её звучал по-прежнему ровно и бесстрастно, и слова падали холодными режущими льдинками.
   - Конечно, по законам эсков ты можешь вызвать его, - она коснулась плеча Эндара, - на поединок. Но я сильно опасаюсь, что в результате ты быстро превратишься в изначальную протоплазму, откуда вышло всё живое - все органические формы, известные нам в Познаваемой Вселенной. Я слишком хорошо знаю, на что способен этот Маг в бою. И кроме того, если ты даже - каким-то чудом! - и возьмёшь верх, то тут же сам получишь вызов - уже от меня. Я и на это имею право - как Инь-Ворожея, защищающая свою любовь. Но я не хочу твоей смерти, - ты всё-таки несколько лет был мне мужем, - и поэтому советую тебе просто уйти. Это будет наилучшее из всего, что ты можешь сделать.
   Эмиах молчал, мысли его метались. Он не прикрывался, и Эндар ясно читал то, о чём думал муж Таэоны (точнее, уже бывший муж). Были там и оскорблённое самолюбие Янь, и ревность, и обида, и откровенная злость - полный набор чисто человеческих чувств (хотя внешне это никак не проявлялось).
   та чужеземка, не имевшая никаких прав на трон своей собственной матери, змеёй вползла в мой домен, играла со мной столько лет, получила Приоритет, стала Королевой, а теперь, когда заявился Маг-бродяга, какой-то случайный былой тантрический партнёр, она так поступает с Наследным Принцем! Если бы только всё это можно было предвидеть...".
   Тем не менее, Голубой Маг продолжал молчать, только пальцы его сжали рукоять меча. Эндар уже подумал было, что драки всё-таки не избежать, но в этот момент Хранитель резко повернулся и вышел - только затрепетал входной занавес-полог. Эмиах отнюдь не струсил, нет. Он просто понял, - эски рациональны! - что любое другое его действие будет бессмысленным.
   - Вот и всё, - Эндару показалось, что Натэна испытывает облегчение, - я свободна, и ничто не помешает мне стать твоей женой.
   - И как это будет выглядеть... Таэона?
   - Для тебя, - поправила его эскиня, - я была, есть и останусь Натэной, как и ты для меня - Эндаром. Таэона - это моё тронное имя. Такое же тронное имя появится и у тебя, как только мы станем мужем и женой. Ну, скажем, Коувилл - Совладеющий Миром. Да уж, чего-чего, а имён у тебя - всех и не упомнишь! А что касается нашего бракосочетания - придётся подождать три дня. До истечения этого срока ни одна Звёздная Амазонка - даже Королева - не может вступить в новый брак, коль скоро перед этим она расторгла предыдущий. И это ещё ничего, а вот если бы ты сделал меня вдовой, ждать пришлось бы целый год, - это ещё одна причина, почему я не хотела поединка между тобой и Эмиахом. Он хороший боец, но против тебя, с твоей свирепой боевой магией... Я помню твои поединки с Торфином и с Аргентаром, и я не люблю ненужного кровопролития. Пусть живёт... А три дня - они пройдут быстро. Тем более что ночами мы будем вместе... - Натэна улыбнулась и прижалась к Эндару всем своим гибким и жарким (словно и не она только что роняла ледяные фразы) телом...
   Однако утром жених проснулся один - его невеста уже ушла.
   Что поделаешь - у Королев много дел, и к этому надо привыкать!
   Как надо привыкать и к тому, что теперь у Эндара будет новое имя - очередное, и дай Вечнотворящий, последнее: Коувилл, Совладеющий Миром.
  

* * *

  
   Брак - дело серьёзное. Маги легко вступают в тантрические связи, зачастую мимолётные, но к браку на протяжении многих веков и тысячелетий отношение неизменно оставалось очень и очень серьёзным - у всех эсков. Именно в браке, - особенно в браке совпадающих Инь и Янь, - помимо создания физических тел, обеспечиваются наилучшие условия для новых воплощений продвинутых Душ с незаурядными способностями, и это самое главное. А уж если речь идёт о замужестве не рядовой эскини, а Звёздной Владычицы и Королевы Объединения Пяти Доменов, то тут без следования древнейшим традициям Магов-Хранителей Жизни не обойтись. Да, брак у эсков сильно видоизменился, и само понятие "семья" стало архаичным, но в основе начала Инь лежит Закон Продолжения Жизни, один из первейших законов Мироздания, и поэтому неудивительно, что у Голубых Амазонок с их матриархатом все брачные обычаи и обряды соблюдались более чем неукоснительно.
   Совпадение - редкость среди эсков (как и везде во Вселенной). Закон Парности суров - Душам-половинкам очень трудно найти друг друга среди воплощённых, и поэтому далеко не все эски заключают браки - зачем? Продолжение рода не сопряжено для владеющих магией с теми трудностями, которые испытывали перед лицом враждебного могущества Мироздания их далёкие предки-люди. Да и слишком часто браки - несмотря на тантрическую свободу обоих супругов - оказываются непрочными: совпадения бывают кажущимися. И всё-таки каждый эск надеется, что ему когда-нибудь повезёт - ведь времени у долгоживущих много.
   ...Три дня действительно пролетели незаметно. Событий не произошло никаких - Эндар просто отдыхал, наслаждаясь покоем и безмятежностью. Вечером приходила Натэна, и ночь укрывала их своим пологом. Они любили друг друга без надрыва - призрак расставания не висел больше меж ними - и говорили, говорили, говорили. Эндар рассказывал о подробностях своих странствий, - разрешающая способность амулета на огромных расстояниях была всё-таки ограниченной, и Натэна знала о том, что происходило с Магом, лишь в общих чертах, - а Таэона поведала о том, о чём Коувилл вообще не имел ни малейшего представления.
   Так Эндар узнал, как дочь Тенэйи стала Звёздной Владычицей (наделав на первых порах кучу ошибок - к счастью, не слишком серьёзных), и как пять равноценных больших (с числом-основой семь) доменов сумели мирно слиться в королевство, названное Объединением Пяти или просто Объединением.
   Иерархии Голубых Магов-Хранителей отнюдь не копировали древние монархии Юных Рас - принцип престолонаследия по праву рождения у эсков не применяется. Статус не даруется заслугами предков - это приз за способности тому, кто сам добивается этого статуса. И право любой Звездной Владычицы продолжать быть хозяйкой домена не безоговорочно - оно требует подтверждения. Бывало и так, что Владычица уступала место сопернице, превосходившей её по всем статьям, или уходила, подчинясь решению Синклита Мудрых своего домена, недовольного её правлением. Синклит же, в свою очередь, чутко прислушивался к мнению Магов сообщества (и не только Глав фратрий и Старших крыльев, но и всех остальных). Однако дети незаурядных Магов высокого ранга получали Приоритет - некоторое преимущество. Связано это было с тем, что среди детей Высших Магов процент ярких личностей - продвинутых воплощённых - очень высок в силу магических талантов их родителей, притягивающих инкарнации достойных Душ.
   Тем не менее, имелись исключения, и достаточно часто, - именно поэтому Натэна сменила материнский домен на чужой. Ни одна из трёх дочерей матери Эмиаха, несмотря на Приоритет, не имела шансов стать новой хозяйкой домена, и уставшая от своего воплощения Владычица искала выход. Власть - дурманящее питьё; и слишком часто вкусившие её упорно не желают с ней расставаться (пусть даже опосредованно - в своих потомках). А Тенэйя избежала другой, не менее неприятной ситуации: конфликта из-за всё той же власти между двумя своими равными по талантам и амбициям дочерьми. Став женой Эмиаха, Натэна успешно выдержала Испытание и заменила свою свекровь. Все остались удовлетворены: и Тенэйя, и Эмиах, и его ушедшая со спокойным сердцем старая мать, и получившие достойную правительницу Маги-Хранители, и сама Натэна - ведь домен Эмиаха по Инь-праву стал её доменом.
   Однако всё ещё только начиналось - слияние доменов голубых эсков в королевства набирало силу, и домен Натэны не остался в стороне. Молодая Звёздная Владычица одной из первых заметила происходящее и оценила ситуацию быстро и правильно: с одной стороны, ой как заманчиво, с другой - а ведь дело может кончиться и самой настоящей войной. Впрочем, эскиня размышляла недолго - давно ведь существует широко распространённая среди белых эсков практика выбора старейшин, так зачем же изобретать каменный топор?
   Натэна оказалась мудрее Кариссы. При объединении не возникло и тени конфликтной ситуации - всё разрешилось мирным путём, и это привлекло к Натэне симпатии большинства Магов не только её собственного, но и четырёх других доменов. То, что консолидация назрела, сомнений не вызывало, оставалось только решить вопрос, кто же именно станет во главе нового Королевства (сохранив при этом статус хозяйки своего домена). Натэна была самой молодой из пяти Владычиц, но именно она придумала, как сделать выбор (и это тоже заметили).
   Был устроен Экзамен: не просто магическое состязание, соревнование в колдовском искусстве, но и подробный просмотр личности каждой из соискательниц с использованием тончайших методов Высшей Магии. Зрителями и одновременно судьями выступали Главы фратрий всех пяти доменов, числом тридцать пять, и оценивалось всё - потенциальные возможности воплощённой Сущности, качества её Души, способности и наклонности, - а не только уровень владения чародейством и доступная мощь. Сила как таковая - необходимое, но недостаточное условие для того, чтобы стать первой среди равных: требуется ещё и совершенство. Сверхсуществ не обмануть заманчивыми обещаниями и красивыми словами: мысли не лгут, и тем более не может лгать "распахнутая настежь" Душа под изучающими заклинаниями могущественных Магов. Единственное, что осталось скрытым от судей, - кто же именно "обнажается" перед ними. Система инкогнито-чар - творение самой Натэны и Мудрых - обеспечила беспристрастность. Член жюри мог экзаменовать сам себя (кое-кто из Глав фратрий тоже выдвинул свою кандидатуру), даже не подозревая об этом.
   Экзамен оказался эффективным и жёстким - Владычицы двух из пяти доменов заранее отказались в нём участвовать, уступили без борьбы. Натэна сильно рисковала - не было никакой гарантии, что из семи претенденток лучшей будет признана именно она. И всё-таки победу одержала дочь Тенэйи - несмотря на свою молодость (а может быть, и благодаря этому). Ей отдали предпочтение девятнадцать Голубых Инь-Магов из тридцати пяти - большинство. Так Натэна стала Таэоной, а пять доменов Хранительниц Жизни - Объединением Пяти.
   Сложилась эта структура относительно недавно, в то время, когда Катри, Лесной Маг, уже был Властелином Пограничного Мира. Они оба - и Натэна, и Эндар - шли к власти, но пришли к ней разными путями и с разными конечными результатами.
   Объединение Пяти опекало значительную часть Привычного Мира Галактики (и не только одной этой Галактики) и несколько сотен сцепленных с ней Миров в иных Реальностях. Забот по шею, но в мягкой кошачьей лапке Таэоны скрывались острые коготки. Она не стала добиваться, подобно всё той же Кариссе, абсолютной власти. Ей вполне хватало коллегиального правления, когда все важные решения принимались Советом Пяти и Синклитом Мудрых, хотя решающий голос принадлежал Королеве - её голос имел больший вес в спорных ситуациях. Таэона также имела право - как старшая по признанному положению - поправлять, делать замечания и даже отменять те или иные решения любой из Владычиц Объединения, если те поступали, по её мнению, неверно. И она не преминула воспользоваться этим правом, когда одна из Звёздных Владычиц проморгала серьёзный выброс Зла в одном из своих подопечных Миров. Вспышку погасили общими усилиями, однако имели место заметные потери среди Амазонок, каковых могло не быть, окажись злополучная Владычица чуть более внимательной.
   И Таэона указала на это виновнице, причём достаточно мягко, однако та, раздражённая ощущением собственной вины, реагировала не совсем адекватно - мол, ты мне в прапрапра... годишься, и так далее, и тому подобное. Вот тогда-то Натэна и показала когти.
   Сменив тон, молодая эскиня резко и холодно дала понять провинившейся, что она, Таэона, не девчонка-ученица первых ступеней обучения, а признанная всеми Королева Объединения Пяти, и если Звёздная Владычица этого не понимает, то она, Владычица, может легко и просто перестать быть таковой, и Синклит Мудрых поддержит это решение Королевы. И что самое удивительное - виновная во всей этой заварухе хозяйка звёздного удела очень хорошо поняла Таэону и вполне искренне извинилась, пообещав впредь не допускать чего-либо подобного - небрежности или невежливости. Властвовать надо уметь - это искусство, искусство сложное и опасное.
   В итоге всего рассказанного Натэной-Таэоной Эндар понял, что авторитет Королевы в Объединении непререкаем, что она пользуется заслуженным уважением всех - или почти всех - Магов Королевства, и даже посмотрел на свою без пяти минут жену чуть-чуть другими глазами. Так вот какой ты стала, дочь Тенэйи и женщина его снов...
   ...Утром четвёртого дня, дня, когда они должны были стать мужем и женой, Эндара разбудило нежное прикосновение губ Натэны к его ещё сомкнутым векам. Он открыл глаза и встретил её улыбку - она смотрела на него так, как всегда и везде любящие смотрели, смотрят, и будут смотреть на любимых.
   Голубую эскиню окутывало нечто, напоминавшее чуть сгустившийся воздух. Одеяние её то становилось полностью прозрачным, и тогда совершенные линии великолепного тела Хранительницы ничто не скрывало; то уплотнялось, превращаясь в голубовато-белый утренний туман, прятавший за своей колеблющейся завесой вечную загадку влекущей женской красоты. Простое, но потрясающе действующее на Янь заклинание Инь-Магии...
   - Вставай, мой Маг. Сегодня наш день - надеюсь, ты не забыл об этом?
   - Я помню, моя Магиня, - в тон ей ответил Эндар и пружинистым движением поднялся с ложа.
   Завтракать они не стали - ограничились глотком маленькой толики Силы из безбрежного вселенского океана энергии, - зато подбор одежды потребовал времени. Натэна, стоя перед огромным - во всю стену - зеркалом, появившимся из глубины камня, с феерической быстротой меняла наряды. Сотворив очередной, она миг-другой вглядывалась в своё отражение, неудовлетворённо морщилась и начинала всё сначала. С цветом было ясно - белый, согласно древним традициям, но вот фасон... Ну какая же настоящая женщина, Магиня она или нет, вот так вот сразу выберет себе подходящее платье, тем более подходящее для столь важного и ответственного события?
   Эндару было проще: чёрные сапоги и чёрные брюки, и чёрная же, распахнутая на шее - чтобы был виден амулет - рубашка. В данном случае чёрный цвет не имел никакого отношения к мрачной символике Магов-Разрушителей: половинка мужского начала Янь амулета окрашена чёрным, тогда как капелька Инь - белым. Именно поэтому цвета одежд невесты и жениха у эсков издревле были белым и чёрным - соответственно.
   Покончив, наконец, с платьем, Натэна подошла к Эндару и придирчиво оглядела его с головы до ног. Оставшись довольной, эскиня протянула ему руку.
   - Пойдём. Нас ждут в Храме Инь.
   Окружающее завертелось, рассыпаясь фейерверком разноцветных холодных искр, и через несколько мгновений они оказались в Храме.
   Эндар не видел Храма снаружи, но внутреннее убранство святилища Инь поражало (хотя Мага удивить трудно) сообразностью и духом древности.
   Средних размеров зал окольцовывал по периметру ряд высоких колонн, подпиравших куполообразный голубой, таинственно мерцавший свод. Цвет самих колонн чередовался: чёрная - белая, чёрная - белая, а из-за них, из пространства между колоннами и стенами, лился тёплый живой свет, подобный солнечному. А в центре зала, на подковообразном возвышении, были установлены четыре кресла, на которых восседали четыре Голубые Хранительницы, четыре Магини в традиционном голубом, четыре Звёздные Владычицы четырёх из пяти доменов Объединения - пятым был домен самой Натэны.
   Взгляды всех четверых коснулись вошедших, а затем зазвучал мягкий, но полный магической Силы голос:
   - Подойдите, желающие стать женой и мужем!
   Говорила какая-то одна из Владычиц, скорее всего самая старшая по возрасту, но кто именно, разобрать было невозможно.
   Когда Натэна и Эндар послушно сделали несколько шагов и оказались в самом центре полукруга, образованного четырьмя креслами, та же Владычица заговорила снова:
   - Вы действительно хотите сделаться супругами? Вам на самом деле нужно делить не только ложе, но и всё остальное, из чего соткано бытиё: боль и радость, кровь и слёзы, труды и заботы, печаль и отдохновение? - Выдержав краткую паузу и дождавшись одновременно произнесённого Голубой Магиней и Алым Магом "да", она продолжила. - Да будет так! Да сольются ваши Дороги Миров!
   - Да будут ваши воплощения долгими и счастливыми, и наполненными светом!
   - Да родится новое, и да подарите вы Пяти Доменам достойную наследницу!
   - Да не произнесут уста Королевы слов - "я намерена расторгнуть наш брак"!
   Теперь говорили все Владычицы по очереди, и каждая произносила свою, предписанную ритуалом фразу. И наконец:
   - Перед лицом Вечности, пред ликом Вечнотворящего, перед всем Мирозданием: отныне вы, Таэона и Коувилл, Облечённая Властью и Совладеющий Миром, жена и муж!
   Тихо-тихо полилась трепещущая музыка, несущая древнюю магию Инь.
   В воздухе перед новобрачными возникли очертания светящегося круга, разделённого на две взаимопроникающие половины - белую и чёрную. Эндар протянул ладонь, и в руку ему послушно лёг амулет - точная копия того, что висел у него на шее. Эск повернулся к жене и надел амулет ей - Таэона лишь немного наклонила голову, чтобы Коувиллу было удобнее.
   Эндар опустился на одно колено (ты в царстве Инь, Маг!) и поцеловал руку Натэны. Тонкие пальцы Магини скользнули по его волосам, а потом она положила на плечи Эндара ладони, подняла его и крепко поцеловала мужа в губы...
   Подробностей свадебного пира Коувилл не запомнил, да и не старался запоминать - ему хватило ощущения искреннего торжества, переполнявшего пиршественный зал королевского дворца. Ни единая тёмная полоса не пятнала общую ауру собравшихся, ни одному недоброму чувству не было здесь места. Эмиах, скорее всего, уже покинул Миры Таэоны, в которых ему больше не было надлежащего места, а что касается остальных...
   За каких-то неполных десять лет невестка бывшей Владычицы этого звёздного домена Натэна сделалась Звёздной Владычицей сама, а потом стала Королевой Таэоной, завоевавшей расположение почти всех, за малым исключением (исключения всегда имеют место быть), обитателей Ключевого Мира - своеобразной столицы всей Грозди Миров, слагающих домен Голубых Магов-Хранителей Жизни. И даже её поступок - скоропалительный развод с первым супругом (а ведь именно брак с Эмиахом и позволил ей получить приоритетные права на статус Звёздной Владычицы) и поспешное новое замужество - не вызвал ни малейшего осуждения. В Инь-Мирах постулат "Любовь всегда права!" издревле считался аксиомой.
   Поэтому-то ликование всех присутствующих было неподдельным и ненаигранным - да и трудно быть неискренним в обществе владеющих магией. На торжество была приглашена вся магическая элита Объединения Пяти - Главы фратрий и Владычицы доменов, Мудрые, а также кое-кто из занимавших не столь высокое положение - Таэона имела настоящих подруг среди Валькирий рангом пониже. Всего в зале находилось более двухсот эсков - почти все Инь-Маги прибыли с мужьями или с избранниками, которым предстояло стать мужьями, - появиться на празднике бракосочетания Королевы с любовником считалось несколько неприличным.
   Было много цветов, музыки и вина. Эндар, чуть пригубив первый бокал, изумлённо посмотрел на молодую жену, которая лишь улыбнулась в ответ. Рубиновое вино из горных ягод, излюбленный напиток выходцев из Закольцованного Мира, оказалось настоящим, а не сотворённым. За те три дня, которые Эндар и Натэна обязаны были выждать перед церемонией свадьбы, Таэона успела связаться с матерью и получить от неё этот свадебный подарок.
   Были и речи, но пересказывать их содержание нет смысла: все они, так или иначе, сводились к одному - к пожеланию счастья. В общем, пир удался - в полном соответствии с ритуалами и традициями голубых эсков. И молодая чета, и гости уже несколько утомились праздновать, и пиршество приближалось к своему естественному завершению, когда странный и неприятный холодок пробежал в воздухе.
   Ощущение было такое, словно в жаркий летний день вдруг ворвалась струя стылого зимнего ветра, убивающего цветы. Смех и разговоры как-то разом стихли, и присутствующие на торжестве гости - Маги быстро чуют неладное - почти одновременно обернулись к дверям.
   На пороге пиршественного зала стоял гонец, и снедавшее его беспокойство можно было явственно различить даже без применения магии.
   - Королева, прибыли Алые, и они хотят видеть тебя - незамедлительно.
  

* * *

  
   Многоцветье одежд - Магини-Хранительницы вовсе не страдали патологической привязанностью к голубому, они оставляли цвет своей Расы для официальных церемоний, поэтому одеяния гостей переливались всеми цветами радуги, - разом застыло, замерло. Ни звука, ни шевеления...
   Само по себе прибытие исконных союзников не могло встревожить Звёздных Валькирий, наоборот, их появление стало бы приятным событием, но... Все в зале знали, кто такой Коувилл на самом деле, и как он здесь очутился - многие из подруг Натэны сами принимали участие в спасении беглеца, выхваченного из-под самого носа наседавшей погони.
   Никто не ожидал, что Воители вообще придут в Ключевой Мир домена Таэоны, и уж тем более неожиданной была формулировка "видеть тебя незамедлительно". Значит, дело серьёзное, коль скоро Алые Маги явно склонны к некоторому обострению отношений со своими древнейшими союзниками. Что же такое натворил этот пришелец, ставший мужем Королевы?
   Среди всеобщего мгновенного замешательства Натэна-Таэона сохранила полнейшее самообладание и хладнокровие. Она спокойно допила вино (только пальцы её чуть-чуть сильнее сжали тонкую ножку золотого бокала), поставила бокал и медленно, чётко и раздельно выговаривая каждое слово, произнесла:
   - Голубые Хранители Жизни всегда рады гостям, тем более таким, как доблестные Алые Воители, вместе с которыми мы не раз и не два бились с многоразличным врагом на Дорогах Миров. Однако, к моему глубочайшему сожалению, Королева Пяти Доменов никак не сможет незамедлительно встретиться с гостями - у Королевы Таэоны сегодня свадьба. Надеюсь, Алые Маги не будут настаивать на том, чтобы я отложила свою первую брачную ночь, или же на том, чтобы я приняла их именно этой ночью - прямо в своей спальне. Иди, - приказала она вестнику. - Пусть гости отдохнут после утомительного пути, а завтра мы с ними увидимся.
   Напряжение, царившее в зале, рассыпалось. Маги задвигались, и снова зазвучал смех. Спокойная уверенность Королевы передалась и всем остальным, а пустившая было ростки неприязнь к Коувиллу завяла на корню.
   А Натэна, терпеливо высидев положенное этикетом и ритуалом время (один лишь Эндар видел, чего стоит ей это терпение), поднялась и обратилась к веселящимся:
   - Я благодарна всем, почтившим своим присутствием мою свадьбу. Отдыхайте, пейте, смейтесь и любите - ночь длинна, и до рассвета далеко! А нам с Коувиллом пора.
   Брачная ночь была именно такой, какой и положено быть первой брачной ночи - казалось, Натэну ничуть не беспокоит внезапное появление нежданных визитёров. Однако утром всё переменилось: перед Эндаром предстала не пылкая и страстная Инь-Ворожея Натэна, но властная и холодная Звёздная Королева Таэона. Любовь - одна из важнейших составляющих многопланового бытия Магинь-Хранительниц - спряталась до времени, отступила вместе с ночными тенями, уступая место долгу Владычицы.
   - Теперь пора встретиться с твоими сотоварищами, - сказала она. - Следуя межрасовому этикету, принятому среди эсков, мы примем их на высшем уровне. Ты удивлён, Коувилл? Да, да, я не оговорилась - именно "мы". Со вчерашнего дня ты не только мой муж, но и законный соправитель Объединения Пяти, Совладеющий Миром. Так что говорить с твоими былыми соратниками мы будем вместе.
   Тронный зал дворца Королевы был почти пуст - кроме Таэоны и Коувилла, восседавших на двух установленных на ступенчатом возвышении вычурных тронах, украшенных древними магическими символами, в зале находилось лишь около трёх десятков Голубых Магов - четыре боевые семёрки. Хранители Жизни выстроились двумя шеренгами по обе стороны от покрытой пышным ковром, в котором гас звук шагов, середины тронного зала. Серебристые кольчуги и голубые плащи замерли неподвижно - почётный караул приготовился.
   Эндар чуть изменил свой внешний облик. Нет, эск не собирался прятаться от ищущих его - а в том, что причиной появления посланцев Ордена в Мире Натэны был именно он, Эндар, Коувилл не сомневался, - он просто подкорректировал внешность, исходя из своего нового, ещё непривычного положения.
   Одежда Соправителя почти полностью - лишь с некоторыми отступлениями - повторяла традиционное боевое одеяние Мага-Хранителя: гибкая, отливающая голубоватым серебром и не стесняющая движений кольчуга, прямой меч на поясе. Цвет плаща был голубым - Коувилл в какой-то мере стал приёмным сыном Голубой Расы, и с этим обстоятельством надлежало считаться. Сделавшиеся привычными за долгие годы мягкие сапоги Эндар оставил, а от шлема отказался - ведь ему предстоял не бой, а переговоры (во всяком случае, Коувилл надеялся боя избежать). Лицо бывший командир когорты также не стал менять, сохранив все его черты и все заработанные в бесчисленных схватках шрамы. Любой из знавших и видевших Эндара раньше узнал бы его без труда, без всякой магии, но Соправитель вполне сознательно шёл на встречу с Алыми с поднятым забралом. Ему нечего бояться, и таиться он не будет.
   Одеяние же Королевы выглядело подчёркнуто мирным - парадное, а не боевое. Текучая вода одежд не несла в себе ни единой угрожающей детали: ни меча, ни даже кинжала. Ничего лишнего Таэона не надела - только диадему Власти с пятью яркими камнями и амулет Инь-Янь (с ним теперь она уже не расстанется никогда).
   Все приготовления были недолгими - магия может многое, - и когда солнце едва поднялось над горизонтом, приказ Королевы уже был отдан исполнителям, и приглашение Таэоны без промедления доведено до Магов-Воителей.
   И ожидать их прибытия долго не пришлось - обе стороны явно спешили внести ясность в сложившуюся ситуацию. Прошло совсем немного времени с того момента, как дипломатическая машина завертелась, и тяжелые, сплошь покрытые резной вязью рун входные двери мягко и бесшумно распахнулись.
   В тронный зал вошли трое алых эсков: незнакомый Эндару Капитан и двое Ведущих - тоже незнакомые. Неторопливо, соблюдая этикет, они приблизились к ступеням возвышения. Капитан поднял руку в знак приветствия и заговорил:
   - Мы приветствуем Королеву Таэону, хотя предпочли бы появиться в её домене совсем по другому поводу. Жаль, что мы не смогли встретиться со Звёздной Владычицей ещё вчера, но мы понимаем обстоятельства. - Алый Маг не поздравил Таэону с бракосочетанием, и вряд ли это было сделано по недомыслию, скорее наоборот. Нехороший знак...
   - Мы все также приветствуем гостей, - последнее слово Натэна произнесла нарочито подчёркнуто, - мы всегда рады готовы видеть наших друзей у нас. - Голос Королевы звучало бесстрастно - как и подобает, - лишь на слове "друзей" Таэона снова сделала ударение. - Я вас слушаю, и очень внимательно.
   - Королева, - отличные солдаты, Воители были никудышными дипломатами; Капитан не стал тратить время на плетение вязи неоднозначных слов, - мы пришли за преступником. Нам нужен беглец и предатель, бывший когда-то Капитаном Алого Ордена, Маг по имени Эндар. Законы других Высших Рас следует уважать, Королева, а твои воины помогли ему избегнуть заслуженной кары - временно, как я очень надеюсь!
   В речи Капитана проскользнул отчётливо различимый оттенок наглости - не подобает напоминать Звёздной Владычице и Королеве азбучные истины, - но Таэона оставалась по-прежнему невозмутимой.
   - Во-первых, здесь нет бывшего Алого Мага по имени Эндар, - спокойно сказала она, - а есть Соправитель Коувилл, мой муж. Ты прав, Капитан, законы других Высших Рас следует уважать, а ты наверняка не можешь не знать, что наряду с Жизнью Голубые Хранители - всегда и везде, Капитан! - защищают Любовь. - Ответ Королевы был исполнен достоинства, Алого Воителя явно проняло, а Таэона между тем продолжала ронять отточенные фразы:
   - Мы не нарушали мира между нашими Расами, мы не выпустили ни одной стрелы, не применили ни единого атакующего заклятья. Никто из Алых не только не погиб, но даже не пострадал. Я просто забрала своё, то, что принадлежит мне - по Праву Любви! И во-вторых: ты назвал этого эска преступником. Мне хотелось бы услышать - из первых рук, - в чём же именно состоит его вина.
   Капитан оказался не так прост. Он быстро оправился от впечатления, произведённого на него резкой отповедью Таэоны, и его ответ прозвучал с достаточной степенью бесстрастности:
   - Мне почему-то кажется, что тебе хорошо известна его вина, Звёздная Владычица. Но я отвечу на твой вопрос, дабы не оставлять места неясностям. Ни одна из Высших Рас не смиряется с утечкой Знания - есть тайны, составляющие достояние только одной из таких Рас. Вы свято храните тайны Инь-Магии, Дарители оберегают секреты Посева Жизни и Привития Разума, Янтарные таят своё умение искать астральные Тропы, Разрушители - особенности воздействия Чёрного Яда. У Серебряных Всеведущих запретного для прочих Знания вообще не счесть, ну а мы, Алые Маги-Воители, скрываем принципы построения особо эффективных боевых заклятий. И это тоже закон для Высших, и ты наверняка не можешь не знать этого, - Воитель точно повторил слова Таэоны, обращенные к нему самому.
   - И кроме того, это не единственное, в чём обвиняется отступник, - с этими словами глава посольства встретился взглядом с Эндаром, и тот различил в глазах верного солдата Ордена не только холод, но и холодную ненависть. - Он убил Командора Аргентара, - мы прочли следы, - и это его второе преступление ещё тяжелее первого. Никогда ни один воин Ордена не поднимет руку на другого Воителя, на это способен только предатель и... - Капитан замолчал, подыскивая нужное слово, которое не было бы чёрным ругательством, - он всё-таки находился сейчас в королевском дворце, а не в казарме. Так и не отыскав его, Алый Маг коротко и жёстко подытожил:
   - Мы требуем выдачи беглеца, Королева Таэона, - кем бы он ни был здесь! В случае же твоего категорического отказа мы не можем гарантировать сохранение дружеских отношений между Орденом Алых Магов-Воителей и Объединением Пяти Доменов Голубых Хранителей Жизни. По нашим законам, по Кодексу Ордена, этот эск уже мёртв - его Кристалл Памяти в Пантеоне уничтожен, и такая же судьба ждёт и его воплощённую Сущность!
   По залу пронёсся лёгкий, едва различимый шорох-вздох, но на лице Таэоны не дрогнул ни один мускул, и аура Магини светилась по-прежнему ровно.
   "Ого! - пронеслось в сознании Эндара. - Надо же, какое серьёзное значение придаёт могущественнейшая магическая иерархия Познаваемой Вселенной моей скромной персоне! Хотя, конечно, не стоит переоценивать свою роль в истории - Орден просто не хочет создания прецедента, который может положить начало целой серии подобных случаев. Зато создан иной прецедент: Магистры пренебрегли неприкосновенностью Пантеона. Власть превыше закона - потому-то власти так упорно добиваются... Но неужели они готовы даже начать войну?".
   Отвечая на его мысли, вновь зазвучал голос Натэны, однако теперь в её голосе кроме льда появился и зазвенел металл, тот самый металл, из которого куют клинки:
   - Если я правильно поняла уважаемого гостя, - Королева умышленно не изменяла форму обращения к посланцам, - ты угрожаешь мне войной? Орден Алых Магов-Воителей собирается разорвать многотысячелетний мир и союз между нашими Расами из-за частного случая?
   - У меня нет полномочий на объявление войны, Королева, - Алый Маг всё-таки старался поддерживать видимость вежливости, - однако, согласно полученным мною инструкциям, я могу сказать, что Совет Магистров не остановится перед крайними мерами в случае твоего несогласия с нашими требованиями. И не следует уповать на то, что конфликт между Орденом и Объединением будет означать полный разрыв отношений между Алыми и Голубыми. Твоё королевство - да, оно примет волю верховной правительницы, но другие домены Хранителей... Разобравшись в сути вопроса, они не будут вмешиваться, а уж мы постараемся сделать так, чтобы они непременно разобрались.
   "Маленький камешек рождает камнепад, снежинка срывает лавину... Неужели мне, Эндару-Коувиллу, суждено стать этим злосчастным камешком?"
   Но Таэона отнюдь не сочла разговор законченным и вопрос решённым.
   - Похищение Знания... - медленно проговорила она. - Вы, Истребители, так кичитесь секретами вашей боевой магии...
   С этими словами Королева медленно подняла руку - так же медленно, как перед этим говорила, - и свела пальцы щепотью.
   Грянул гром. Белая вспышка, которую не спутаешь ни с чем, на долю мига ослепила всех находившихся в тронном зале. Громадная каменная статуя у дальней стены, изображавшая выгнувшегося дракона, исчезла - на мраморе пола не осталось и пылинки.
   - Узнаёте заклятье? - Алый Капитан был настолько ошеломлён, что не смог ответить. - Да, Абсолютное Оружие. И узнала я этот секрет не от моего мужа - это легко проверить. Наши собственные Мудрые не зря зовутся таковыми, и я думаю, не только Мудрые Пяти Доменов. Наивно полагать, что ваша тайна останется только вашей на веки вечные. Лук и стрелы открыли тысячи Разумных Рас независимо друг от друга - путь Познания един. Таким образом, - с полной невозмутимостью продолжала Таэона, - ваше первое обвинение утрачивает силу и смысл.
   И тут Эндар коснулся запястья жены - на второе обвинение он сам даст ответ.
   - Да, я убил Командора Аргентара, убил в честном бою, а не ударом в спину из-за угла! А теперь я хочу объяснить вам, почему я это сделал, - и Эндар развернул в воздухе перед ещё не оправившимися от изумления Капитаном и Ведущими полную картину того, что произошло в Случайном Мире - так, чтобы это видели и голубые эски.
   Когда видение закончилось и погасло, Эндар добил своих былых соратников несколькими рассчитанными фразами.
   - Подлинность всего явленного вам так же легко проверить магически, как и слова моей супруги. Я не изменник - Командор Аргентар был истинным изменником, злоумышлявшим против существующего порядка вещей и готовившим мятеж против Ордена. Поэтому я и убил его, и любой верный Кодексу Воитель на моём месте поступил бы точно так же. Я настоятельно прошу вас как можно скорее довести содержание виденного вами до сведения Магистров - ядовитые семена, посеянные Аргентаром, ещё могут дать отравленные всходы.
   Да, я покинул Алый Орден, - но не совсем добровольно, меня забросило на окраину Познаваемой Вселенной ударом Лавины Хаоса. Да, я не вернулся, когда вновь осознал себя в полной мере, и в этом виновен. Но я не крал и не передавал секретов нашей магии другим - этого и не нужно, Королева Таэона доказала вам это достаточно убедительно. И я считаю, - и вы, и Совет Магистров сможете оценить правоту моих слов, - что моё второе преступление полностью искупает первое.
   Я предотвратил мятеж и братоубийственную войну, которая обернулась бы реками крови и бессчётными жертвами - с нашей-то боевой магией! Я не отнял жизнь ни у кого из преследователей, которые гнали меня по Дороге Миров, как бешеного волка, - хотя мог бы. Разве так поступил бы предатель, разве он остановился бы перед убийством, коль скоро возникла угроза его собственному бытию? Я невиновен, и это моё последнее слово, Капитан.
   - Но тебе всё равно надлежит явиться на суд Магистров и выслушать их вердикт... - начал было посланник, но как-то неуверенно - в сознании верного солдата Ордена никак не укладывалось только что увиденное им. - Ведь лишь они могут решать судьбу...
   - Я останусь здесь! - перебил его Коувилл. - Свою судьбу я решу сам. Я более не Алый Воитель, я Соправитель Королевства Пяти Доменов Голубых Хранителей Жизни, и у меня свой Путь, отличный от Цели Ордена. Такое вполне укладывается в рамки законов, принятых среди эсков. Доказательства же моей невиновности - пожалуйста, моё сознание открыто: смотрите, переписывайте, передавайте Магистрам. И не стоит грозить нам войной - суть конфликта мы доведём до сведения всех наших соседей, Звёздных Владычиц сопредельных доменов, и постараемся сделать так, чтобы они непременно разобрались - твои слова, Капитан? - в этой самой сути.
   ...Когда Алые Воители удалились (не приняв приглашения к трапезе), ушли ни с чем (хотя почему же ни с чем, они ведь узнали столько для себя - и для Магистров - нового и интересного), и Королева с Коувиллом также покинули тронный зал и вернулись в свои покои, тогда Таэона снова стала Натэной.
   - Я очень испугалась за тебя, Эн, - тихо проговорила она, прижавшись к мужу всем телом, - и за тебя, и за весь мой народ. Война с Орденом Алых Магов - страшная вещь, мой Маг, но не могла же я, в самом-то деле, отдать им тебя!
   - Твой испуг совершенно не был заметен, Тэна, - Эндар коснулся кончиками пальцев её щеки, - ты держалась просто великолепно. А что до войны - так её не будет, моя Магиня! Поверь, я достаточно хорошо знаю образ мышления верхушки Ордена - Магистры, при всей их воинственности, осторожны и рассудительны, и вовсе не склонны принимать опрометчивые решения. Ситуация прояснилась, им не в чем более меня обвинять, да и забот у них теперь будет предостаточно - сеть заговора Аргентара обширна, насколько я мог понять. Я бы сдался, если бы твоим Мирам всерьёз угрожала истребительная война - моя жизнь не стоит стольких смертей.
   - Если бы мне, - сказала Натэна, глядя прямо в глаза Эндара, - пришлось пожертвовать тобой для спасения моих сестёр, то Объединению Пяти Доменов пришлось бы выбирать новую Королеву. Я не смогла бы пережить такую потерю.
  

* * *

  
   ...Мироздание живёт и развивается по Закону Цикличности, по одному из базисных Законов Бытия. В полном соответствии с этим законом день сменяется ночью, лето - зимой, за рождением следует смерть, предшествующая новому рождению. Зажигаются и отгорают звёзды, угасая в положенный срок, творятся и рушатся бесчисленные Миры в бессчётных Реальностях, и периоды вселенских потрясений сменяются временами покоя и затишья.
   Свадебное путешествие Таэоны и Коувилла не было просто данью традиции - Королева показывала Соправителю его Миры во всём их многообразии и неповторимости. И Миров этих было столько, что Эндар невольно изумлялся, как это Хранительницы умудряются следить за всем (или почти за всем) происходящим в этих Мирах, следить постоянно и внимательно.
   ...Планетные системы Привычного Мира Галактики и звёздные скопления соседних галактик, Смежные Миры в паутине иных измерений. Миры юные, едва народившиеся, и Миры, отмерившие миллиарды лет существования. Миры необитаемые, куда ещё не снизошла Жизнь (а то и вовсе непригодные для жизни - черновики), и Миры, где жизнь уже расцвела пышным цветом, увенчанная блистающей короной Разума.
   Удивительное разнообразие живых форм, от знакомых до невиданных, и расы Носителей Разума на всех ступенях Восхождения - от каменных топоров до гиперпространственных двигателей, от невнятного бормотания шаманов до изящных заклинаний магов. Бронзовые мечи полудиких племён, едва начавших строить первые городища, и атомные бомбы техногенных цивилизаций, стоящих на пороге проникновения в Дальний Космос.
   Просветление сознания и взросление Первичных Матриц - Душ, религии - от наивных до жутких - и магия, Истинная Магия, входящая в бытиё и становящаяся обыденной и привычной. Развитие магических Миров Звёздные Владычицы отслеживали с особым тщанием, настоящее чародейство - слишком опасная игрушка для неготовых.
   Постоянное внимание не означало непременного вмешательства Хранительниц во всё происходящее - Разум не сможет нормально развиваться, если каждый его шаг контролируется и поправляется. Дитя должно научиться ходить самостоятельно, не держась за руку матери, а синяки и ссадины есть непременный атрибут роста. Разум изначально свободен, а чрезмерная опека способна убить эту свободу.
   Проявления Вселенского Зла неизбежны, и Маги-эски не только не будут встревать в заурядную уличную драку, но даже не предпримут активных действий в случае вторжения в мирные края полчищ дикарей, заливающих кровью и устилающих трупами целые страны (за исключением особых случаев). С птичьего полёта не видна трагедия муравья...
   Говоря языком Технолидеров, "для активации системы реагирования требуется достижение контролируемым параметром уровня срабатывания", а проще - только в том случае, если Зло превышало допустимые пределы и превращалось в угрозу серьёзную, тогда (и только тогда!) Звёздные Владычицы - персонифицированная сила возмездия - имели право вмешаться и вмешивались. Закон Равновесия незыблем, а критерии оценки допустимого Зла неведомы и непонятны людям, и никак не укладывается в человеческом сознании, почему зачастую мерзавец и негодяй благоденствует, а добродетель влачит убогое существование. В традиционном же "пути Господни неисповедимы" мало утешения...
   Эндар, став Коувиллом, получил редчайшую возможность увидеть изнутри, как именно функционирует созданная Голубыми Магами-Хранителями невероятно сложная система опеки Жизни. И работала эта машина бесперебойно и чётко, чутко реагируя на малейшие изменения "объекта контроля". Совершенство вселенского "механизма" Звёздных Владычиц заставило бы любого Технолидера тут же удавиться от безысходной зависти первым же попавшимся под руку куском электрического провода.
   А Натэна, раскрывая перед мужем всё новые и новые Миры своей (и его) вотчины, ни на миг не забывала о другой цели их путешествия по Дороге Миров - она подбирала подходящее время и место для зачатия ребёнка. Их дитя должно быть незаурядным само по себе - дочь Первой Королевы будет иметь Приоритет при наличии равной соперницы, но во всех прочих спорных ситуациях право стать Второй Королевой ей придётся доказывать.
   И Таэона отыскала требуемое - Мир, пропитанный волшебством, где соответствующая область Тонкого Мира отличалась высокой концентрацией Совершенных Душ.
   Они зачали наследницу - эски нисколько не сомневались в том, что их первенцем будет девочка, - под звёздным небом с девятью разноцветными лунами, в шатре из листвы и веток, на ложе из душистой травы. Неумолчно гремел водопад, и звучали в ночи таинственные голоса загадочных обитателей леса...
   Через положенный срок девочка увидела солнечный свет, и взгляд её серых (как у матери) глаз был удивительно осмысленным и серьёзным - обычно новорождённые так не смотрят. По заключению Синклита, ребёнок обладал серьёзнейшими магическими задатками - после необходимого обучения дочь Таэоны обещала стать одной из сильнейших Магинь всего Объединения Пяти Доменов. Просмотр Ленты Реинкарнаций показал, что Первичная Матрица, воплотившаяся в созданном родителями древнейшим способом теле, видела больше сотни схождений в Миры, причём добрая половина воплощений была воплощениями в магических существах - в эсках и эххах (и не только). Натэна имела все основания быть довольной - они с Эндаром сумели подарить бытиё достойной наследнице.
   ...Шло время, текло себе безмятежно и бестревожно. Страницы дней складывались в главы месяцев, образуя книги годов. Фолианты лет выстраивались на полках Вечности в ряды веков и вереницы тысячелетий. Бег потока времени различен в разных измерениях - эски ориентировались на своё стандартное время. В Ключевом Мире Натэны минуло около сорока стандартных лет, и за все эти годы не произошло ничего такого, что могло бы всерьёз нарушить установившийся ритм жизни Королевства и его обитателей.
   Звёздная Принцесса превратилась из ребёнка в девочку-подростка, а затем и в совершенную в своей красоте девушку. В выборе Пути ни сама Энна (Принцесса носила пока детское имя, данное ей при рождении), ни её родители не сомневались - девушка училась истинному владению магией. Прогнозы Мудрых относительно её колдовских возможностей оказались точными: далеко ещё не закончив обучения, Звёздная Принцесса с изумительной лёгкостью оперировала сложнейшими системами заклятий, повергая в восторженный трепет всех без исключения Учителей.
   А Коувилл и Таэона привели в Мир брата Энны. У мальчика ещё не было имени, но Эндар (в Объединения его иногда называли Фиолетовым Магом - из-за смешения алого и голубого цветов магии) уже видел сына стоящим во главе элитного отряда Магов-бойцов, составленного исключительно из юношей. Времени для обучения будущих воинов у Коувилла было теперь предостаточно, а сам бывший Алый Воитель (памятуя собственный горький опыт) считал, что погибать в бою - это всё-таки удел мужчин. Спору нет, Звёздные Валькирии великолепны в битве, но... Не хватит ли Инь-смертей, виденных Эндаром на Дорогах Миров? Он ещё более укрепился в этой мысли, побывав однажды в Случайном Мире. Маг, которого когда-то звали Властелином, ходил в этот Мир намеренно - ему захотелось постоять там на одном холме...
   Цветок на могиле Мерсены сохранил всё своё великолепие, словно расцвёл только вчера, и Коувилл постоял немного перед последним пристанищем спасшей ему жизнь Молодой Колдуньи, обновляя заклятье.
   Эндар и Натэна хранили верность друг другу - редкое явление среди эсков (тем более - Высших Магов), не упускавших возможности предаться тантрическим утехам вне супружеского ложа. Более того, Фиолетовый Маг, доселе равнодушно относившийся к факту существования многих сотен своих детей, испытывал к детям Таэоны - Энне и Малышу - чувства, очень похожие на настоящие отцовские. Королева и Соправитель не любили расставаться, они оба испытывали настоятельную потребность постоянно находиться рядом, а если и разлучались - по необходимости, - то редко и ненадолго. Их звали Звёздной Парой не только из-за статуса.
   Эмиах покинул Миры Объединения. Говорили, что бывший муж Натэны ушёл к Викингам - Искатели охотно принимали тех, кому по тем или иным причинам не сиделось дома, - и след его затерялся на Дорогах Миров.
   А к королевской чете нежданно-негаданно заявился желанный гость: ни кто иной, как Жёлтый Маг Свард собственной персоной, и встреча старых друзей была по-настоящему тёплой и радостной.
   Свард сделался Таном после расставания с Эндаром, а теперь стал Ярлом, водившим по Дорогам Миров целый полк - свыше семисот Магов. Янтарного эска интересовала одна область Миров Пяти Доменов, расположенная ближе к окраине Познаваемой Вселенной. Там, на Краю, из мрачной утробы Хаоса рождались новые Миры, и Вечных Бродяг тянуло хоть одним глазком взглянуть на эти Миры - взглянуть первыми.
   Ярл и Звёздная Пара пришли к соглашению, по которому Сварду предоставлялось исключительное право исследовать всю сферу Миров Объединения Пяти, взамен предоставляя Таэоне возможность получать всю представляющую интерес информацию из первых рук.
   И был пир, обернувшийся настоящим праздником, на котором было много вина, веселья и непринуждённого флирта. Свард и Эндар сидели рядом, и в разгар празднества Соправитель обратил внимание на стройную девушку и плечистого парня, очень похожих на Сварда и ещё на кого-то, но на кого именно, Фиолетовый Маг никак не мог вспомнить.
   - Гард и Эрита, мои дети, - сказал Свард, заметив интерес Эндара.
   - А твоя досточтимая супруга...- произнеся эти слова, Коувилл вдруг ясно понял, что задавать этот вопрос не следовало.
   - Сигрид... - по суровому лицу Ярла пробежала еле заметная тень. - Она осталась там, в проклятом Мире Обители...
   Сигрид... А Эндар и не знал, что она была женой Сварда, - Звёздные Викинги весьма сдержанны в том, что касается их личных отношений.
   Избегая неприятных воспоминаний, Ярл поведал Эндару о том, как Янтарные достигли Миров Алых, и о том, как всё необходимое было доведено до сведения Совета Магистров. Бывший Алый Воитель не ошибся в своих расчётах - Орден должным образом отреагировал на полученное сообщение.
   В Мир Обители было послано шесть когорт, и все воины поредевшей дружины тогда ещё Тана Сварда пошли с ними. Обитель выжгли дотла, а Оголтелые были безжалостно истреблены. Сопротивления они почти не оказали - мстители превосходили сектантов численностью и боевым умением, а сил инициировать новую Волну Серебряные Маги-изгои набрать не успели.
   Оголтелые предпочли спасаться бегством, рассеявшись по бесчисленным Мирам, однако упорства в преследовании ни Алым, ни Янтарным было не занимать - они гнали обречённых несколько лет, пока не перебили всех до единого. Извещённое обо всём сообщество Всеведущих отреклось от былых собратьев и даже помогло выслеживать беглецов.
   А затем Познающие ушли в очередную настоящую Волну Слияния, численность их сократилось в несколько раз; и сейчас редко-редко можно было встретить на Дорогах Миров фигуру старца в серебряно-платинового цвета плаще с капюшоном.
   Эндар не знал о судьбе Обители, хотя лет за десять до Сварда в Ключевом Мире побывал ещё один посланец Ордена - Эленгар, знакомый Эндару по битве у Пылающего Мира. Ведущий синтагмы стал Капитаном, и возложенную на него миссию нельзя было считать неприятной - в отличие от миссии другого Капитана, явившегося к Королеве Таэоне в день её бракосочетания.
   Дело Эндара пересматривалось Магистрами, и, после некоторых споров, беглый Маг был оправдан. Последней каплей, переполнившей чашу и качнувшей весы правосудия в пользу бывшего Капитана, оказалось, как ни странно, принесённая Свардом весть о существовании отвратительной секты Оголтелых. Викинг рассказал о том, кто именно первым напал на след дьявольского гнезда, и как они бились в Обители, оплачивая жизнями Магов дополнительную информацию. И, конечно, благодаря Эндару были вырваны посеянные Командором Аргентаром зубы дракона (хотя на это потребовалось немало лет, сеть заговора отличалась очень высокой степенью конспирации). Как бы то ни было, Эндара признали невиновным - он мог теперь даже вернуться в Миры Алых без малейшей опаски.
   И всё-таки Эндар расстался с Эленгаром холодно, - хотя, в отличие от предыдущего визита, на этот раз гость разделил с хозяевами пир, - Коувилл знал, как не любит верхушка Ордена менять свои решения. Кроме того, одну неприятную весть Эленгар всё-таки принёс - ушёл Хэнэр-шо. На Учителя пало подозрение - Аргентар был его Учеником, и одним из любимых, - и Наставника, несмотря на все его былые заслуги, намеревались подвергнуть выворачиванию наизнанку. Старый эск предпочёл Уход позору, а был ли он замешан в заговоре властолюбивого Командора - Вечнотворящий ведает. "Как странно, - подумал Коувилл, - Добро и Зло идут рука об руку... Уж кому-кому, а Хэнэру я никак не желал такой участи..."
   Эндара не слишком тревожила прохладность сложившихся отношений с Алыми Магами - пусть их. Главное - он более не объявленный во всевселенский розыск преступник, и угроза войны не висит над Королевством Таэоны. Случись же что-нибудь очень серьёзное, требующее вмешательства Алых, - например, появление чего-либо подобного Пожирателям Разума, - Орден отринет все мелочные обиды и последует велению Долга - в этом бывший Воитель не сомневался.
   Зато со Свардом всё было понятно и просто, без недомолвок, и сразу после пира Эндар попросил Ярла навестить Пограничный Мир и Мир Памяти Шоэр - Янтарного Мага и самого очень интересовало, как там обстоят дела, ведь с этими Мирами связано столько воспоминаний! Эндар хотел отправиться и сам, но Таэона решительно воспротивилась - слишком далеко. Королева не могла надолго оставлять свои подопечные Миры, а отпускать мужа одного она просто опасалась - Хаос его знает, что взбредёт в голову той же Хетте?
   Свард вскоре возвратился, и принесённые Искателем вести оказались в целом весьма утешительными.
   Королевой Шести Доменов действительно сделалась Хетта, однако её тяжёлая ручка пришлась по вкусу далеко не всем - от Королевства отпали домены Марин и Дагги; и у Хетты хватило ума не доводить дело до откровенного принуждения, чреватого войной.
   Пограничный Мир избежал тотального опустошения - после Исхода карать там было уже некого. Хаур-Волк - гнев Звёздных Владычиц его миновал - благополучно скончался на склоне лет в собственной постели (редкая смерть для средневекового Властителя!), и в Хам-а-Хери успешно правили его потомки. Магические сообщества Видящих и Хурру распались: лучшие аколиты ушли с Властелином, а от Алтаря и Храма сохранились лишь величественные, окутанные мистической тайной развалины.
   Место прежних магов - по-иному и быть не могло в Мире, богатом естественной магией, - занял Клан Ведьм, мало-помалу распространивший своё влияние на оба континента. Голубые Хранительницы взирали на это благосклонно: ведь всё шло обычным путём, без посторонних "возмущающих факторов", да и то, что отныне в Пограничном Мире чародейством владели носительницы начала Инь, вполне устраивало Звёздных Валькирий.
   А в целом жизнь этого Мира протекала согласно стандартной схеме - сталкивались в океане боевые корабли хамахерийцев и южан, периодически выплёскивались из глубин Леса и Пустыни разбойные шайки варваров-грабителей, набеги их отражались - когда успешно, когда не очень. Обычное средневековье, неизбежная ступень становления Юной Расы Носителей Разума. И жили в этом средневековье легенды о схождении в этот Мир Бога, принёсшего утраченное ныне Знание...
   Беглецы, выведенные Катри в Мир Памяти Шоэр, выжили - к вящему удовлетворению Эндара. Численность населения возросла в десятки раз; люди освоили всё плато - они добывали руду и плавили металл, сеяли хлеб и строили города. Редкие вторжения летающих тварей из низин отбивались почти без потерь - этому (как, впрочем, и многому другому) в немалой степени способствовало магическое умение учеников Властелина. Молодые Маги достойно справились с возложенной на них задачей; и недалёк уже был тот день, когда людям предстояло спуститься с плато в джунгли.
   Местные Владычицы зафиксировали, конечно, появление новой владеющей магией Расы, однако не усмотрели в их деятельности ничего тревожащего и посему не беспокоили обитателей Мира Памяти Шоэр своим излишним вниманием. У Владычиц вообще хватало более важных забот - количество новых Королевств Голубых Хранителей Жизни в Познаваемой Вселенной исчислялось уже десятками. Одни оказались неустойчивыми и распадались почти сразу же после появления, другие (подобно Объединению Пяти Доменов) проявили завидную жизнеспособность и становились в один ряд с сильнейшими магическими сообществами эсков.
   Чем заняты галактиане, Эндара не очень интересовало. Достаточно было того, что они по-прежнему отрицали магию и уповали на могущество техники, деятельность же отдельных их сект не выходила за рамки любительской. Иногда звездолёты и даже целые эскадры Лидеров появлялись в районах Галактики, находившихся под контролем Объединения, но Владычицы Контакта избегали, наблюдая за действиями техногенщиков со стороны. Голубые Маги совсем не были против распространения экспансии Технодетей на цивилизации, пошедшие по пути науки и техники, но решительно пресекали любые попытки влияния галактиан на магические Миры (впрочем, таких Миров в Галактике - раз-два и обчёлся, а технологиями проникновения в Параллельные Реальности Технолидеры, слава Вечносозидающему, не владели).
   "Решительно пресекали" отнюдь не означало, однако, применения силы по отношению к кораблям Лидеров. Хранительницы действовали испытанными методами, принятыми среди Магов, - они искривляли траектории полёта крейсеров Технодетей и прятали магические Миры под завесой необнаружимости: например, рядом с Миром Памяти Шоэр галактиане появлялись дважды, но так и не заметили самой планеты.
   Несколько раз за эти годы в Миры Объединения приходили Зелёные Дарители Жизни - наступало их время, и Маги-Садовники безошибочно это чуяли. Они сеяли жизнь в созревших для этого Мирах, а в одном из них привили Разум - одной Разумной Расой во Вселенной стало больше. Проверяли Дарители и свои прежние посевы и всходы, хотя обычно ответственность за дальнейшее нормальное развитие Жизни и Разума возлагалась уже на Хранительниц.
   Разрушители не слишком беспокоили Королевство Таэоны. Это не значило, конечно, что чёрные эски совсем отказались от своих Проникновений, но действовали они очень осторожно, исподволь, предпочитая менее защищённые Миры. Однако Звёздные Владычицы всех пяти доменов Объединения держались настороже - Неистребимое Зло есть Неистребимое Зло.
   Серые же Твари исчезли бесследно. Отдельные их шайки, стаи и даже орды встречались на Дорогах Миров ещё сколько-то лет, но, в конце концов, лишённые источника пополнения, хищники были поголовно уничтожены. Проверка, произведённая Алыми Воителями, показала, что Горловина и Большое Гнездилище исчезли, растворились в волнах Вечного Хаоса, и только отдельные небольшие участки изменённого Пространства-Времени - жалкие останки некогда грозных Бастионов - напоминали о том, что некогда существовало в этой части Мироздания.
   В магические Миры Пяти Доменов в свой черёд мигрировали эххи, и тут уже голубые эски никаких препятствий не чинили - Сказочные владеют своим собственной магией, и им всегда найдётся место в Мирах, развивающихся по магическому пути. Отношения с эххами у всех Магов исстари сложились ровные, и незначительные конфликты случались крайне редко. Эски и Сказочные не мешали друг другу - наоборот, они делали одно и то же дело.
   Казалось бы, все беды и тревоги остались где-то далеко позади, Натэна и Эндар были счастливы. Понятие "счастье" по сути своей неопределённо, однако некие общие критерии всё же существуют и у людей, и у эсков: живи и давай жить другим, радуйся жизни и любви и расти детей, делай то, к чему лежит сердце, - и что никому не мешает, наоборот, помогает, - и не делай того, что противно твоей натуре. Жизнь Мага длинна, а когда Душа устанет пребывать в данном тебе в этом воплощении теле, уйди одновременно с тем (или с той), кто сопровождал тебя на всём твоём долгом пути по Дорогам Миров - уйди с лёгким сердцем...
   Казалось бы, самое время поставить точку в Рукописи Памяти Звёздной Пары - Эндара и Натэны, созданных друг для друга и нашедших друг друга, - ведь у них всё хорошо!
   Но всё дело в том, что почти никогда ни человеку, ни эску, ни даже богу или демону не удаётся поставить точку тогда, когда он этого захочет, - есть куда более могущественные силы. Будущее вероятностно, и видеть его наверняка даже Магу дано только тогда, когда он уже не в силах что-либо изменить - когда выбор уже сделан.
  

* * *

  
   - Моя Королева, в Мире Жёлтой звезды происходит что-то нехорошее. - Селиана, Глава фратрии Птицы из собственного домена Натэны была встревожена; беспокойство читалось не только в её ауре, но и на лице, и в чуть более порывистых, нежели обычно, движениях статной фигуры голубой эскини.
   - И что же именно, Селиана? - Таэона сохраняла свою обычную невозмутимость - в Объединении десятки и сотни обитаемых Миров, и в каждом из этих Миров нет-нет, да и происходит что-нибудь нехорошее.
   - Мы отметили странные возмущения в естественном магическом фоне, и оттенок проявившегося откровенно неприятный, - пояснила Селиана, - если не сказать угрожающий. В этой стандартной планетной системе Привычного Мира Галактики нет владеющих магией рас, там присутствуют только природные потоки вселенской колдовской энергии - стихийные. И вдруг следы магии управляемой! С моего ведома туда была направлена боевая семёрка для обычной контрольной проверки, и вот тут-то и началось самое странное - смотрите.
   "Система Жёлтой звезды, - подумал Коувилл, - знакомое место. Доводилось бывать в этих краях, лет этак двести назад - стандартных лет, разумеется. С тех пор, как Дарители создали на Третьей планете настоящего человека, на самой этой планете минуло около тридцати тысяч местных лет. А так - ничего особенного, окраина Галактики - периферия, звезда - жёлтый карлик, десять планет, из них зелёные эски сочли перспективной только Третью - и сделали свою работу ещё в незапамятные времена. Потом привили Разум - сейчас там бронзовый век вперемежку с неолитом, первые города и первые государства соседствуют с дикими племенами, расселившимися в основном в северном полушарии. И Селиана права, серьёзной магией на планете и не пахнет. Но Глава фратрии Птицы очень сильная Магиня, с хорошим чутьём, - она не станет поднимать тревогу по пустякам. Недаром она должна вот-вот возглавить Синклит Мудрых всего Объединения - вполне заслуженно...".
   Тем временем одна из стен растаяла, и на её месте начала разворачиваться череда картин-видений - подробная запись происшедшего в системе Жёлтой звезды совсем недавно. Таэона, Коувилл и Селиана обрели возможность видеть глазами тех, кто побывал там непосредственно.
   ...Семёрка вышла в обычный космос недалеко от центрального светила - плюющийся протуберанцами косматый огненный шар занял значительную часть картины видения. Затем звезда сместилась - в поле зрения вплыл желтоватый контур прокалённой солнечной яростью Первой планеты.
   - Ничего примечательного, - пояснял мыслеголос. - Условия очень жёсткие - слишком высока температура на поверхности. Планета может служить пристанищем разве что Огненным Духам. Следов магии не фиксируется.
   Окутанная непроницаемым одеялом плотных облаков Вторая планета сменила Первую - и снова ничего из ряда вон выходящего.
   - Простейшие формы жизни. Разум отсутствует. Искажений магического поля нет.
   Третья планета - обитаемый мир. Здесь семёрка Валькирий задержалась - базируясь на единственный спутник планеты (безжизненный каменный шар, сплошь изрытый метеоритными кратерами), Маги предприняли несколько вылазок, облетев Третью со всех сторон и кое-где опускаясь на её поверхность. На голубом силуэте планеты теплились огоньки очагов Жизни, наделённой Разумом, - огромный материк занимал большую площадь Северного полушария, обширной своей частью, соединённой с основным массивом суши узким перешейком, простираясь до экватора и дальше к югу. Племена разумных обитали во многих точках - на востоке континента, на юге (на треугольнике вонзившегося в океан полуострова), немного западнее, между двумя могучими реками, и ещё западнее, по берегам Серединного моря. Здесь были уже первые города, первые государства и первые цари. Разбросанные искорки усеяли и остальную часть суши, но уже с незначительной плотностью - первобытные сообщества, кланы охотников и кочевников.
   Жизнь расцветала и на другом, значительно меньшем континенте, отделённом от основного широкой лентой воды. Состоящий из двух частей, материк этот тянулся почти от полюса до полюса; Разум пустил свои корни и там, но с гораздо меньшей интенсивностью - время городов здесь ещё не наступило.
   Зато на огромном острове в океане, между двумя основными континентами, развитие Юной Расы Носителей Разума претендовало на некоторую степень совершенства. Города из камня, возделанные поля, сотни и тысячи парусно-вёсельных кораблей, бороздящих океан во всех направлениях. Величественные храмы - жрецы местных богов уже владели кое-каким Знанием, в том числе знаниями первичных основ магии.
   - Наделённая Разумом Жизнь развивается без существенных отклонений, по общим историческим стандартам. Значительных всплесков магии не отмечено. Степень владения колдовскими знаниями крайне незначительна.
   - Мы постоянно наблюдаем за этим Миром - Восхождение этой человеческой расы типично, они даже ещё не определились с выбором Пути. Могу сказать почти наверняка, - голос Селианы звучал уверенно, - источник магического возмущения не здесь.
   Голубой шар медленно уходил в глубь видения, а Эндар вдруг поймал себя на очень странном ощущении, непонятном и необъяснимом. Ему вдруг показалось, что эта голубая планета совсем скоро сыграет очень важную роль в его жизни, и не только его, но и в жизни Натэны. Впрочем, такое дополнение отнюдь не удивительно - вот уже сколько лет Коувилл и Таэона не отделяют себя друг от друга...
   Четвёртая планета - красноватая пустыня без конца и края.
   - Вероятны следы древней жизни, но очень размытые. Некоторое время тому назад имели место посещения планеты скаутами Технолидеров, они даже пытались устроить здесь свою станцию. В настоящее время ни Разума, ни магии не наблюдается.
   Пятая планета - примерно такого же размера, как Третья или Четвёртая. Каменный мир, полуразрушенные горы и скалистые равнины - ни воды, ни жизни. Но что-то явно присутствует - и Натэна, и Эндар почувствовали это одновременно.
   - Мы ещё вернёмся к Пятой, Королева, - снова заговорила Селиана, и голос её чуть дрогнул, - только немного позже. Остальные пять планет системы Жёлтой звезды неинтересны: газовый гигант Шестой (в недрах его атмосферы под чудовищным давлением газ превращается в жидкость), Седьмая, украшенная кольцами из захваченных небесных камней и льда, Восьмая, Девятая и Десятая - ледяные миры, владения вечного холода и мрака. Ни жизни, ни разума, ни магии... Облетев дальние планеты, семёрка возвратилась на орбиту Пятой. Шестеро остались в открытом пространстве, наблюдая за Пятой со всех сторон одновременно, а Предводитель Кореад - хороший Маг, я знала его ещё со времён ученичества, - пошёл вниз, к поверхности каменного мира. Сейчас я покажу, что было дальше...
   Перед эсками медленно поворачивался однообразный пейзаж - камень, камень и ещё раз камень. Ничего, кроме камня - скалы, нагромождения каменных глыб, одиноко стоящие утёсы. И вместе с тем - едва уловимое ощущение присутствия чего-то странного и зловещего, как будто из-под камней за тобой следят чьи-то недобрые (и разумные!) глаза...
   - И вот... - проговорила Глава фратрии Птицы и замолчала.
   Всю панораму поверхности Пятой планеты внезапно и мгновенно поглотила, заполнила непроницаемая сплошная темнота - словно резко выключили свет. И в этой молниеносно упавшей тьме прозвучал мыслекрик Кореада, пронизанный отчаяньем и болью, - так кричат в момент смертельной опасности или гибели:
   - Уходите! Все! Ухо-о-о-д...
   Видение исчезло - всё без остатка залил чернильно-бархатный, сочащийся злобой мрак...
   - И что дальше? - Таэоне не удалось скрыть за привычной бесстрастностью эсков свою обеспокоенность.
   - Дальше? А дальше не было ничего, Королева. Все шестеро Хранительниц, естественно, кинулись на крик. И они не обнаружили ни малейшего следа, ни тени сознания Кореада. Маг пропал - исчез бесследно, как будто его одним движением проглотила какая-то дьявольская пасть. Амазонки исколесили всю Пятую планету вдоль и поперёк (не опускаясь, однако, на её поверхность), но так и не отыскали никаких зацепок. Кстати, они не видели и самой тьмы, поглотившей Предводителя, - её видел только он, видел изнутри, недолго... Заклятья Познания безмолвствовали, а ощущение того, что за тобой наблюдает нечто непонятное, ушло. Это самое Непонятное притаилось, заснуло или даже вовсе сгинуло, унеся с собой свою жертву...
   Единственное, что можно сказать наверняка, - был чудовищный по силе выброс магической энергии, организованной по неизвестному нам принципу - словно спрессованное во времени разрушительное извержение вулкана огромной мощности. Эски пробыли у Пятой ещё три дня, но так и не заметили ничего нового. И тогда они решили возвратиться и вернулись, принеся с собой печальную и тревожную весть. Это всё, - закончила Селиана.
   Картина чёрного неба с мириадами звёзд угасла, уступив место камню стены. Все трое: и Таэона, и Коувилл, и Селиана молчали - слова были не нужны. Потом Королева заговорила:
   - Спасибо, Глава фратрии Птицы. Мы с Коувиллом подумаем - ты свободна... до вечера. Вечером мы будем говорить: Главы всех фратрий моего домена - ведь беда пришла в наш домен - и Владычицы всех остальных доменов. Похоже, ты не ошиблась, беда эта серьёзная, и касается она всех нас...
   - И что ты обо всём этом думаешь? - спросила Натэна мужа, когда Селиана удалилась. - Очередное проявление Неведомого?
   - Очень на то похоже. Да, Неведомого, но, ко всему прочему, опасного Неведомого! Меня не покидает ощущение, что Кореада убили - а его убили - сознательно. Если это так, то мы имеем дело с разумными носителями враждебной магии. Я не могу припомнить ничего подобного... Может быть, спросить твоих Мудрых? Пусть покопаются в древних записях!
   - Обязательно, Эн. Хорошо бы обратиться к Познающим, но их после Слияния осталось мало, и многие древнейшие знания Ушедшие унесли с собой. Но в любом случае попытаться стоит.
   - Знаешь, Тэна, мне пришла в голову одна мысль - мне надо побывать там самому. Не стоит чересчур уповать на других. На эту нехорошую планету необходимо полюбоваться вблизи, иначе может случиться так, что мы получим ответы на наши вопросы тогда, когда уже будет слишком поздно.
   Королева помолчала, потом медленно кивнула.
   - Согласна. Только не ходи один - это неразумно. И... будь осторожен.
   - Обязательно буду, - пообещал Эндар. - Но что с тобой? - спросил он, заметив матовую бледность, разлившуюся по лицу Таэоны.
   - Мне как-то... нехорошо.
   Нехорошо? Более чем странное выражение для не знающей болезней могущественной Голубой Магини...
  

* * *

  
   Фиолетовый Маг скользил над самой каменистой поверхностью Пятой планеты.
   Совет Владычиц доменов и Глав фратрий, по сути дела, кончился ничем - во всяком случае, никто не смог высказаться с достаточной определённостью. Мудрые пока тоже безмолвствовали, и ответа от Серебряных не было. Поэтому поддержали предложение Соправителя о повторном рейде к Пятой планете системы Жёлтой звезды. Правда, кто-то предложил было обратиться к Янтарным Викингам Ярла Сварда, но тут Коувилл отказался наотрез. В душе Эндара жило чувство вины перед Искателем, вины за гибель Сигрид. Бывший Алый Воитель твёрдо решил идти сам - он больше не будет прятаться за чужие спины. Именно поэтому и к поверхности планеты, таившей в себе мрачную загадку, он направился один, оставив сопровождавших его Амазонок (по настоянию Таэоны Соправителя сопровождал целый клан - сорок девять Магов) вне пределов планетарной атмосферы.
   Коувилл отнюдь не ринулся навстречу опасному Неведомому очертя голову, отбросив разумную осторожность, - эскорт держал его на некоем подобии магической "страховочной верёвки", готовый в любое мгновение выдернуть Соправителя в случае возникновения угрозы. Эндар не касался камня, он летел. Ощущения наблюдения не было, однако эск почему-то не сомневался - доверять своему чутью Коувилл научился давным-давно, и чутьё это ещё ни разу его не подводило, - стоит ему коснуться подошвами сапог планетной тверди, и Неведомое проснётся и ударит с силой взведённой пружины тяжёлого охотничьего капкана. А он обязан как можно дольше оставаться незамеченным, его задача сегодня не бой, - он должен узнать и вернуться. Магия здесь имелась, и очень мощная магия, хотя сейчас она впала в какой-то анабиоз.
   Первый сюрприз ожидал Эндара, как только он обогнул невысокую каменную гряду и оказался над относительно ровным участком почвы, сплошь устланной разнокалиберными обломками камня.
   Прямо посередине каменной "поляны" лежал металлический блин почти правильной округлой формы, толщиной в палец, не больше, и несколько десятков шагов в поперечнике. Что это такое, подсказала магия - перед Соправителем валялись жалкие останки корабля-скаута Технолидеров. Такие "летающие тарелки" стартовали с борта крейсеров, исследующих незнакомые планеты. Значит, Технодети побывали не только на Четвёртой, но и на Пятой планете системы Жёлтой звезды (вероятнее всего, что и на всех остальных). И именно здесь их скаут нарвался на нечто такое, что превратило его в раскатанный лист металла, и, судя по всему, превратило очень быстро. Что стало с экипажем - понятно. Весёленькая планета, ничего не скажешь...
   Следующий сюрприз, на который Маг натолкнулся всего через несколько минут дальнейшего полёта, оказался куда более неожиданным и куда более неприятным - между двух скалистых пиков, напоминающих исполинские клыки, бессильно свисало истерзанное драконье тело.
   И Коувилл узнал Крылатого, узнал по знакомым очертаниям его ауры, хотя аура эта была смятой - Дракона поверг магический удар - и сплошь исполосованной тёмными шрамами боли. Это был он, его старинный приятель, с которым они свели знакомство ещё в Мире Сказочных и встретились позднее в Пограничном Мире. Сознание эхха ещё трепетало - жизнь не совсем покинула могучее существо.
   Эндар описал широкий круг, внимательно всматриваясь в безжизненный каменный хаос, и замер у самой поникшей головы Дракона.
   Крылатый, философ и романтик, какая нелёгкая занесла тебя сюда, в это злое место? Здесь ведь нет ни столь любимых тобой рыцарей, ни их замков, ни восхищающихся их подвигами прекрасных дам, ни менестрелей, воспевающих эти самые подвиги. Тебя привело любопытство, так свойственное всем представителям твоей древней и мудрой Расы? Или ты прилетел на запах магии, рассчитывая встретить привычное, а вместо этого встретил беспощадного и страшного врага, который одолел твоё собственное чародейство и сокрушил твою несокрушимую броню? Враг этот действительно могущественный - об этом можно судить хотя бы по мгновенной гибели Кореада - и одержимый жаждой убивать, убивать всё равно кого - Мага, галактиан или Дракона, который, несмотря на всю свою грозную внешность, никогда не был Носителем Зла.
   Все тело эхха было измолото, как будто Дракон попал под невероятной силы камнепад - вот только простая каменная лавина не причинила бы ему ни малейшего вреда. Во многих местах бронированная чешуя лопнула и глубоко вдавилась в плоть, словно Крылатого били исполинскими дубинами. Кости переломаны, и могучие перепончатые крылья порваны, но эхх ещё жив - если корабль галактиан уничтожили много лет назад, то на Дракона напали совсем недавно, незадолго до появления здесь Эндара. Эск осторожно коснулся медленно угасающего сознания Крылатого, и фиолетовый, сплошь залитый кровью глаз эхха медленно приоткрылся.
   - Это ты, Маг... Хорошо, что это ты... - прошелестело в мозгу Коувилла. - Зло... планета-убийца... Здесь обитают они... Странные... Каменнолапые... Редко случается... такое... Беспризорный Разум, не творение... Дарителей... Сами... спонтанно... Они не терпят иных... не могут... Только лишь... убивают... Останови их, Маг... Очень большая опасность... для всех Разумных... - Дракон смолк, жизнь покидала его, убегая быстрой струйкой, как вода из продырявленного сосуда. Можно было бы попытаться исцелить его, но Соправитель опасался, что времени для этого ему не дадут - Неведомое медленно просыпалось, и ползли меж камней тягучие и липкие нити чужой злой магии.
   - И ещё, Маг... Отправь меня... домой... Я хочу умереть там, в Мире... Сказочных... у себя... заклятье... в моей памяти... давно... я знал, что может... случиться такое когда-нибудь... Останови Каменнолапых... Они становятся всё сильнее... Их магия... непримирима... Угроза, большая угроза... - и тяжёлые веки Крылатого сомкнулись.
   Исполнить просьбу умирающего товарища - долг воина. Эндар начал быстро листать гаснущее сознание Дракона в поисках заветного заклинания. Одновременно он переписывал всё относящееся к самым последним событиям, к тому, что произошло здесь, на Пятой планете системы Жёлтой звезды после того, как Крылатый пришёл сюда. Содержимое памяти было малоразборчивым, искажённым злой магией, но ничего - пусть Мудрые Хранителей поломают свои многознающие головы над этой криптограммой. Есть, нашёл! Теперь чуть-чуть плеснуть Силы, толчок... Пусть лёгким будет твой путь, эхх, принявший лик дракона...
   Очертания изуродованного тела Дракона растаяли, а в спину Мага упёрся тяжкий взгляд - Странные заметили пришельца. Громадные каменные зубья, между которыми только что висел умирающий Крылатый, с хрустом и скрежетом сошлись, сокрушая друг друга, - посыпалась пыль и мелкий щебень. Будь Дракон ещё здесь, его неминуемо разрезало бы пополам.
   Эндар взмыл вверх и с высоты окинул взглядом всю поверхность Пятой планеты, находящуюся в его поле зрения.
   Каменная шкура планеты-убийцы вздрагивала, словно под ней перекатывались могучие мышцы или бродили неведомые чудовища. Шатались скалы, с невысоких гор скатывались грохочущие плети камнепадов. Щупальца чужой магии шарили окрест - Коувилл дважды стряхивал липнущую к нему мерзкую дрянь. Страховка напряглась - Хранительницы там, за небом, тоже почувствовали неладное. Но мало-помалу каменный ветер стихал, Странные потеряли след. Они ещё не вошли в полную силу, но обязательно войдут, - Эндар имел возможность убедиться в прозорливости Крылатого, эххам-Драконам ведомо многое.
   А вот он, Совладеющий Миром, узнал ещё далеко не всё нужное, хотя кое-что уже прояснилось - спасибо тебе, Дракон! - и поэтому уходить ему рановато. В магическое битве главное - это знать, на что способен твой враг, а этого-то знания как раз и недоставало. Вы снова решили задремать, Странные? Но меня это не устраивает, и я, пожалуй, осмелюсь нарушить ваш сон!
   Фиолетовый Маг метнулся вниз. Он не бросался в неизвестное наобум - холодный расчёт всегда был неотъемлемой составляющей боевого умения Алых Магов-Воителей. Соответствующий приказ прикрытию был отдан: Коувилл не имел права погибать - он обязан донести до своих всё узнанное, в том числе и то, что он ещё только собирался узнать.
   Эндар нырнул в клубящееся, напоминавшее дым облако - пыль от рушившихся скал ещё не успела осесть, - и встал обеими ногами на плоский, казавшийся таким прочным камень.
   Первые несколько мгновений ничего не происходило. Но затем каменистая почва ощутимо дрогнула, и по всей поверхности Пятой планеты, до самого горизонта и дальше, прокатился глухой утробный рёв - хозяева проснулись окончательно.
   Боевая слаженность Звёздных Валькирий не подвела. Мага резко дёрнуло вверх, отделяя его от обманчивой тверди спасительным расстоянием. А там, где он только что стоял, распахнулась чёрная бездна, ненасытная пасть, и в глубине этой тьмы что-то неясно шевелилось, передвигались какие-то смутные тени.
   Коувилла буквально обожгло потоком чужой магии, переполненным ненавистью к другим и свирепым желанием убивать этих самых других. Тьма бурлила, как закипающее варево, выбрасывая во все стороны жгучие капли. Эндар поднялся ещё выше, так, чтобы видеть почти всё полушарие планеты, и ударил - прямо в колышущуюся непроницаемо-чёрную мглу врезался сияющий клинок.
   От рёва начали рушиться горные цепи. Чёрные провалы распахнулись ещё в нескольких местах, и оттуда поползли-полезли жуткие создания - Странные или, как их назвал Дракон, Каменнолапые, обретали внешний облик.
   Амёбообразные существа, сложенные из каменных глыб, и человекоподобные твари с рассечёнными щелью рта безглазыми лицами, с несколькими хватательными конечностями (тоже из камня), какие-то каменные змеи и вовсе неописуемые нечты - всё это извергалось чёрными безднами и растекалось по всей поверхности планеты-убийцы.
   От тяжкой поступи кошмарных монстров содрогалось всё, от горных вершин до недр проклятого мира, а в темноте рождающих тварей нор проступили багровые сполохи подземного огня, огня, который и давал этим Сущностям странное подобие жизни и способность колдовать. Некоторые чудища подпрыгивали и с грохотом падали обратно - Каменнолапые чуяли чужого и жаждали стереть его в пыль. Они ещё не умели летать - но они научатся, и скоро научатся этому искусству.
   Поток каменной магии густел. Коувилл рубил тянущиеся к нему щупальца и несколько раз бил сам, проверяя степень воздействия на Странных различных боевых заклятий. Абсолютное Оружие действовало безотказно, неплохо работала и Цепная Молния Распада - от Порождений Недр только осколки летели, но в целом Каменнолапые оказались очень устойчивыми и хорошо защищёнными своим коллективным магическим полем. И их было очень много - десятки и сотни тысяч, если не миллионы. Бойцу-одиночке, даже сильному бойцу, здесь делать нечего - нужны совместные усилия сотен (если не тысяч) Магов.
   И когда давление вражьей магии возросло настолько, что уже грозило разорвать связь Соправителя с прикрывавшими его голубыми эсками, Коувилл отступил, прекращая ненужное противоборство. Фиолетовый Маг шёл вверх, легко пронзая слои атмосферы и разрывая колдовские путы, которые на него уже пытались наложить. Кишевшая отвратительными каменными существами поверхность Пятой планеты осталась далеко внизу, а впереди распахивались объятья звёздного неба, чернота которого не была угрожающей.
   Рой голубых искр сомкнулся вокруг Совладеющего Миром - Хранительницы явно вздохнули с облегчением. Но когда они уже уходили за Барьер Миров, направляясь домой, в сознании Эндара окончательно сложилась мысль, вызывавшая смутное беспокойство с того самого момента, когда эск увидел умирающего Дракона.
   Все - почти все, - с кем он так или иначе контактировал в Мире Сказочных много лет назад, мертвы. Серебряного Епископа, Техномага Иридия и Командора Аргентара Коувилл убил сам - так сказать, собственноручно. Покончили с собой Алый Воитель Гейртар и Целительница Аэль, а теперь встретил свою судьбу и Крылатый... Кто остался? Осталась только Натэна и... и он сам, бывший Алый Маг по имени Эндар, а ныне Соправитель Объединения Пяти Доменов Голубых Хранителей Жизни Коувилл.
   Эндар усилием воли погасил умозаключение - сейчас не до этого. Впереди был бой, и бой очень трудный - с таким врагом мира не будет. И поэтому никаким расслабляющим своей фатальностью мыслям места быть не должно.
  

* * *

  
   - То, что удалось вызнать Соправителю Коувиллу, поистине бесценно, - Голубой Маг из Мудрых обращался к четырём десяткам Хранительниц, Владычицам доменов и Главам фратрий и старался, чтобы слова его были предельно точны. - Мы сопоставили его рассказ с текстами древних манускриптов и поняли, что столкнулись с редчайшим явлением в Познаваемой Вселенной.
   Так называемый Беспризорный Разум проявляется крайне редко. Такой Разум не есть продукт деятельности Зелёных Магов-Дарителей Жизни, исполняющих своё Предначертанное. Причины таких вывихов не ясны ни нам, ни, я думаю, даже Всеведущим. Но, тем не менее, такое случается - иногда, и с этой данностью волей-неволей приходится считаться.
   Беспризорный Разум обладает целым рядом крайне неприятных особенностей, и самое основное - он абсолютно эгоистичен и нетерпим к любым иным, отличным от него самого разумным формам. Совместное существование с другими для спонтанного Разума просто исключено - он не приемлет ничего, кроме самого себя.
   Каменнолапые - одна из страшнейших ипостасей Беспризорного Разума. Если верить имеющимся у нас сведениям, подобная форма проявлялась раньше всего лишь однажды, много миллионов стандартных лет назад, во времена Древних и Чуждых, далеко отсюда, на другом краю Познаваемой Вселенной. Имеющиеся у нас данные скупы, известно только, что Древние приложили немало усилий для того, чтобы обуздать Сорвавшихся-с-Цепи - примерно так можно перевести на наш язык название той расы Странных.
   Беспризорный Разум вообще - Каменнолапые в особенности! - изначально владеет очень сильной магией, причём магия эта приспособлена к быстрому самосовершенствованию. Я - то есть все мы, Мудрые, - полагаем, что скоро, особенно по меркам долгоживущих эсков, Порождения Недр научатся летать, а затем выйдут в межзвёздное пространство и обретут способность проникать в Параллельные Реальности. Они питаются исключительно чистой магической Силой, хотя на первых порах Странные черпают энергию внутреннего огня Пятой планеты, способны генерировать общее магическое поле, устойчивы к почти любому оружию и к атакующим заклятьям - кроме сильнейших, и вдобавок наложенных значительным числом Магов одновременно.
   Договориться с ними невозможно - Странные просто не будут ни с кем вести никаких переговоров. Их можно только уничтожить, другого выхода не существует. И истребить их надо как можно скорее, пока они не превратились во вселенскую угрозу - тогда их сокрушение будет стоить очень дорого. Уважаемое собрание, - Голубой Маг-Хранитель церемонно поклонился, - я постарался быть краток, время дорого, но надеюсь, что изложил вам суть вопроса достаточно ясно. А теперь вам решать, Звёздные Владычицы.
   Он отошёл от середины зала к своим коллегам, и остальные Мудрые - ещё один Маг и три Магини - короткими кивками подтвердили правоту всего сказанного их собратом.
   Все молчали, и тогда заговорила сидевшая на троне Королева Таэона:
   - Я думаю, дополнительные вопросы не нужны - всё ясно. Хотя нет, один вопрос есть у меня самой. Как вы считаете, Мудрые, сколько у нас осталось времени до того, как Каменнолапые выйдут на Дороги Миров?
   - На этот вопрос очень трудно ответить с достаточной точностью, Королева. Развитие у Странных протекает неравномерно - они могут сотни и сотни лет оставаться почти на одном уровне, а затем вдруг в кратчайшие сроки делают головокружительный рывок и становятся совершенно иными, с принципиально новыми способностями и возможностями. Я бы не терял ни часа, - Маг обменялся взглядами со своими коллегами, и те согласно кивнули, - мы ведь не знаем, когда зародился Беспризорный Разум на Пятой планете. Каменнолапые весьма умело прятались, пока не достигли определённого мастерства в магии. Так что точное время нового их всплеска совершенствования не назовёт никто. Может быть, он произойдёт через десять или даже через сто лет, а может быть - завтра.
   - Спасибо, Мудрый. Теперь я готова выслушать мнение любого из присутствующих и ваши соображения, но только конкретные, общих рассуждений достаточно - пора действовать.
   И так как все Звёздные Владычицы по-прежнему хранили молчание, осмысливая услышанное и не торопясь высказываться, Таэона продолжила:
   - По сути своей ситуация ясна - мы находимся в состоянии войны с Каменнолапыми. Я говорю это не только как Королева Объединения, но и как Владычица домена, на территории которого произошло Проявление. Потери есть уже с обеих сторон, причём с нашей я посчитала бы не только голубого эска Кореада, но и пилотов скаута Технодетей, и представителя Расы Сказочных, Дракона. А у них - те, кого уничтожил Коувилл во время своей разведки боем. Так что драться или нет - это вопрос решённый. Я хотела бы услышать, как драться, какой придерживаться стратегии, и какую выбрать тактику, чтобы расправиться с Каменнолапыми с наименьшими потерями. Поэтому попрошу Синклит, - она перевела взгляд на пятерых Мудрых, - высказывать свои комментарии прямо по ходу дискуссии, незамедлительно и вне очереди.
   - Можно попытаться изолировать Пятую планету, - предложила Владычица одного из двух дальних доменов, включавших в себя почти исключительно Миры сцепленных с Привычным Миром Реальностей. - Мы можем отгородиться, а тем временем известить Алых. Воители не станут уклоняться от своего Долга, несмотря на то, что у нас с Орденом были... некоторые трения в прошлом.
   - Мы не сможем удерживать Странных неопределённо долго, - возразила Таэона. - Рано или поздно они усовершенствуются настолько, что прорвут наши заслоны, как бумагу, и разольются по всем пяти доменам и дальше. И я не уверена, что даже всех сил Объединения хватит для успешного противостояния, если мы позволим этой каменной нечисти набраться знаний и магического умения.
   А что до Алых Воителей - да, их необходимо поставить в известность, и мы это сделаем. Но я не рассчитывала бы на их немедленную помощь, и вовсе не потому, что у нас с ними были "некоторые трения в прошлом". Магистры сначала всё взвесят и обсудят, и только потом... Не забывайте, сёстры и братья, время на Пятой планете, собственное время Каменнолапых течёт быстрее. Пока мы здесь дискутируем, там пройдёт месяц-полтора, и лишь Вечнотворящий знает, какого уровня достигнут Странные за этот период. А если у них как раз начнётся всплеск совершенствования? И что тогда? - Королева оглядела присутствующих, и Маги опускали глаза под её испытующим взором. - Молчите? Тогда я скажу - они покинут свои пределы и первым делом проглотят всю систему Жёлтой звезды. Спору нет, Алые Маги-Воители, появись они в достаточном числе, испепелят всю эту планетную систему вместе с Порождениями Недр и... вместе с Юной Расой Третьей планеты. Или вы забыли о том, что там есть развивающаяся Разумная Жизнь? Но, скорее всего, до этого дело не дойдёт - людей уничтожат Каменнолапые. Бронзовый меч - ничто против владеющего магией живого камня. Нет, стратегия пассивного сдерживания для нас неприемлема - надо атаковать.
   - Но прямое вторжение на Пятую чревато серьёзными потерями, Королева. Странные там у себя дома, они смогут бить нам в спину, и основной источник их магической силы - подземный огонь планеты - у них под рукой. Вот если охватить планету со всех сторон значительными силами, - скажем, несколько тысяч Магов, - и выманить врагов на поверхность... Мы могли бы расстреливать их издалека, не вступая в ближний бой, - Владычица другого домена придерживалась гораздо более решительного образа действий, она говорила кратко и по существу, как и просила Таэона.
   - Не получится, - подала голос Селиана. - Странные уйдут под защиту пластов планетарной коры, усиленной магией, и ответят. Если Коувилл почувствовал их чародейство в атмосфере, то почему бы Каменнолапым не дотянуться и до орбиты?
   - Селиана права, - сказал Эндар, и взгляды всех присутствующих немедленно обратились на Фиолетового Мага, - не получится. Пятую планету придётся уничтожать полностью, вместе со всеми её милейшими обитателями.
   Наступило молчание. Голубые Маги прекрасно понимали, что такое вполне возможно - при соответствующей концентрации сил. Разрушить планету - незащищённую - может и один достаточно умелый Маг, просто для это потребуется очень много времени: надо наносить последовательные удары, один за другим, оставляя на планетной тверди глубокие язвы, пока не будет достигнут известный критический предел, и небесное тело не развалится. Одинокий дровосек в состоянии срубить могучее дерево, если будет махать топором с рассвета до заката, но у целой бригады лесорубов работа пойдёт гораздо быстрее. А если к тому же ожидается, что "дерево" будет активно сопротивляться топорам...
   - И как же ты собираешься её уничтожать? - когда дело касалось серьёзных вещей, Таэона переставала быть любящей женой и становилась только Королевой. - Абсолютным Оружием?
   - А почему бы и нет? - поднял бровь Эндар. - Звёздные Валькирии владеют этим оружием достаточно умело, а корректировать совокупное заклятье я буду сам. Такого врага лучше всего уничтожить насовсем, - закончил он, сжав кулак.
   - Это, конечно, справедливо, и твоё предложение, Коувилл, выглядит весьма заманчиво. Но есть один нюанс - Пятая планета очень хорошо защищена магически. Нет, я думаю, что у нас вполне хватит сил сломать защиту Странных, пусть даже придётся бросить в бой не тысячи, а десятки тысяч Хранителей, но нам неизвестен предел прочности этой самой защиты. Значит, нам надо рассчитывать заклинание заведомо превосходящей силы, способной преодолеть любое сопротивление - полагаю, у Синклита достаточно информации для оценки максимально располагаемой Каменнолапыми мощи на данный момент. Но тогда может случиться так, что защита тварей поддастся гораздо раньше, и часть вложенной в заклятье Силы окажется излишней. В результате в плоти Мироздания образуется гигантская дыра, в тысячи раз превышающая по своим размерам диаметр Пятой планеты. Конечно, ткань Вселенной всё равно сомкнётся, затянет рану, но как такое отзовётся на прочих планетах системы Жёлтой звезды, прежде всего - на Третьей? - Королева вновь обвела взглядом всех присутствующих. - Орбита её наверняка изменится, а это чревато природными катаклизмами - потопами, землетрясениями, оледенением. Может случиться и ещё худшее - планета вовсе сойдёт со своего проторенного небесного пути и либо начнёт падать в жаркие объятья светила, либо удаляться от него в холод и мрак. Там живут люди, а мы - мы прежде всего Хранители Жизни, и мы не имеем права подвергать Юных возникшей в результате наших же действий угрозе.
   - Но Королева, - сказала кто-то из Глав фратрий, - только в наших доменах множество Обитаемых Миров, а сколько их всего в Познаваемой Вселенной? Жизни эсков ценнее, и к тому же не факт, что применение нами Абсолютного Оружия вызовет такие катастрофические последствия. И мы...
   - Ты не поняла, Глава фратрии Ветра, - прервала её Таэона. - Повторяю: мы Хранители Жизни. Ты, кажется, сама мать, так вот: ты оставишь на дороге ребёнка только потому, что из чащи леса лезет чудовище, и тебе надо прежде позаботиться о самой себе? Мне очень жаль, что Главе фратрии приходится объяснять такие простые и всем известные вещи. Любая Жизнь бесценна, особенна та, которая не умеет ещё сама себя защитить! Пятую планету надо разрушить, в этом я полностью согласна с Коувиллом, но делать это придётся осторожнее. Будет неизбежный риск - что ж, я пойду на него сама. От вас, Мудрые, я жду уточнений, касающихся степени возможного противодействия Каменнолапых. Главам фратрий моего домена надлежит немедля собрать все разосланные по сопредельным Мирам боевые отряды. От остальных доменов мне пока потребуется по одной фратрии - думаю, что двадцати пяти тысяч Магов хватит для того, чтобы одним ударом превратить Пятую планету в метеоритную пыль. На этом всё. О времени Начала я извещу. - Таэона поднялась, давая понять, что Совет окончен.
   Удалившись к себе и оставшись одни, Эндар и Натэна некоторое время молчали. Мысли их были открыты друг для друга, и слова им не требовались. Коувилл понял, что задумала Таэона: в магическом арсенале Звёздных Владычиц издревле имелись специфические заклинания, предназначенные исключительно для разрушения крупных материальных объектов. Заклятье раздирало гравитационное поле, одновременно разваливая слои материи, слагающие небесное тело. Но были и некоторые особенности, вызывавшие известное опасение. Заклинание должно быть тщательнейшим образом сфокусировано, - если оно налагалось многими Магами, - и требовало конечной корректировки. При этом корректировщику приходилось находиться в непосредственной близости от цели, а если цель эта оказывалась хорошо защищённой магически, то...
   Кроме того, действие заклинания сопровождалось сильнейшим побочным эффектом (тем более мощным, чем больше Силы вкладывалось в заклятье), вызывавшим временное искажение магических потоков и даже их остановку. Образно говоря, в окрестностях разрушаемого объекта магия на некоторое (правда, не очень длительное) время слепла и глохла, а для привыкших к чародейству эсков такое смерти подобно. Опасно, очень опасно, но...
   Но Натэна права, это единственный более-менее аккуратный способ покончить со Странными. Безопасный для всех, кроме того - или тех, - кто будет корректировать, направлять остриё заклятья, чтобы оно сработало с максимальной эффективностью. И Эндар уже знал, кто именно будет это делать, - их с Тэной мысли, мысли единого целого, были открыты друг другу.
   Таэона перестала бы быть Таэоной, если послала бы кого-нибудь другого вместо себя на это смертельно опасное предприятие. А он, Эндар-Коувилл, перестал бы быть самим собой, если бы оставил свою единственную, подаренную Судьбой женщину одну. В конце концов, ей же одной просто не справиться: ведь наверняка придётся не только нацеливать грандиозное по мощи заклинание, но и отбивать контрудары Каменнолапых.
   - А может не надо, Эн? Я возьму кого-нибудь из своих подруг - ту же Селиану.
   - Это даже не смешно, Тэна. Кто из твоих подруг лучше меня прикроет Таэону от злой магии, пока Звёздная Королева будет направлять карающий меч возмездия? А если оставить напыщенность - неужели ты всерьёз думаешь, что я отпущу тебя одну? Наоборот, я лучше сам пошел бы с кем-нибудь ещё, но только за эти годы я узнал все чёрточки твоего неукротимого характера - ты своих решений не меняешь, и Долг для тебя - не пустой звук. Я же не только Соправитель, я прежде всего - твой муж, и я очень хорошо помню, как ты говорила с явившимися за моей головой посланцами Алого Ордена, и что нам желали в Храме Инь во время нашего бракосочетания. Мы с тобой единое целое, Тэна, а целое не рвут пополам!
   Натэна не ответила, только прижалась к Эндару и укрыла своё лицо на его груди. Гордая и властная Звёздная Владычица на какой-то краткий миг перестала быть эскиней, Инь-Магом и Королевой - она превратилась в обыкновенную женщину, которой было тепло от ощущения того, что её любят и не бросают в труднейшую для неё минуту.
   У них оставался ещё час-полтора до неотложных дел, и Натэна с Эндаром решили подарить это время друг другу. Могущественные эски-Маги, они, тем не менее, ещё не осознали до конца, что свой общий Выбор они уже сделали.
  

* * *

  
   Таэона и Коувилл висели в межзвёздной пустоте, укрытые материализованной оболочкой - подобием космической лодки. Точнее, внутри бота находились не они сами, а их точные копии - телесно Королева и Соправитель пребывали в это время в своём дворце в Ключевом Мире, погружённые в странное состоянии не-жизни и не-смерти. На такой тактике настоял Эндар - риск был слишком велик, чтобы подвергать ему Звёздную Королеву, а с точки зрения боевой эффективности фантомные дубли, поддерживаемые могучей магией Синклита и лучших Магов Объединения, ничуть не уступали оригиналам. Правда, полной гарантии безопасности не было - возможности противника оставались неясными, - но разве в ходе магической войны может идти речь о каких-то надёжных гарантиях?
   Бот медленно приближался к Пятой планете, диск которой занимал уже полнеба. Планета-убийца беспокоилась; Странные не теряли времени даром - их магия явно стала совершеннее с того момента, как здесь побывал Фиолетовый Маг. Каменнолапые чувствовали приближение врага и готовились - эски ощущали шевеление злого чародейства.
   Бот шёл к Пятой, а по обе стороны плоскости эклиптики, за миллионы миль от планеты, тысячи Магов формировали две гигантские структуры. Выстраиваемые в строгом соответствии с законами магической симметрии, когда каждая составляющая занимает своё, однозначно определённое место, исполинские полусферы мало-помалу принимали вид двух невероятных размеров параболических зеркал, в общем фокусе которых находилась цель.
   Предводительницы выравнивали строй своих бойцов, Вожди кланов контролировали построение семёрок, Старшие крыльев отслеживали правильность боевого порядка кланов, Главы фратрий подправляли симметричность крыльев. Владычицы всех доменов, входящих в состав Объединения, тоже были здесь. Могущественные Магини не остались в стороне, они пришли с отборными отрядами и теперь руководили обеими группировками - по двое в каждой. Основываясь на расчётах Синклита Мудрых (над ними корпело несколько десятков лучших Магов), Натэна задействовала десять фратрий - шесть своих и по одной из других доменов - двадцать четыре тысячи эсков, по двенадцать тысяч на полусферу. Никогда ещё Объединение не собирало в одной точке Познаваемой Вселенной столь значительных сил - но ведь никогда раньше Королевство Пяти Доменов и не встречалось с такой угрозой.
   Звёздные Валькирии пили щедро льющуюся сквозь Вселенную энергию, копили её для того, чтобы выплеснуть в единый миг всесокрушающим потоком. И поток этот, точнее, два потока, должны быть абсолютно точно направлены навстречу друг другу - тогда, и только тогда цель будет разрушена. И поэтому-то Таэона и Коувилл и находились сейчас в своём утлом боте здесь, в опасной близости к планете-убийце, - копии и оригиналы были неразрывно связаны.
   Диск Пятой занял уже почти всё поле зрения. Поверхность планеты жила: скопища каменных тварей передвигались по ней в разных направлениях, собирались в концентрические кольца вокруг одиноких горных вершин, и тогда над этими вершинами оживала, мелко подрагивая, пелена магии. А из недр, подчиняясь неслышным командам, лезли и лезли всё новые и новые толпы Каменнолапых.
   Бот-оболочка, конечно, был прикрыт маскировкой и слоем защиты, - об этом Коувилл позаботился в первую очередь, - но у эска не было никакой уверенности в том, что их не обнаружат, и что защита выдержит направленный удар магии Странных. Концентрация и плотность чародейства обитателей злой планеты неуклонно возрастали, и, похоже, вопрос уже ставился так: кто успеет ударить первым?
   Королева, сидя в сотворённом для удобства - в бою важна любая мелочь! - кресле и полуприкрыв глаза, принимала сообщения о степени готовности и о времени, потребном для завершения подготовки. Она не отвлекалась ни на что иное - весь контроль за действиями Каменнолапых взял на себя Эндар. Фиолетовый Маг находился в состоянии напряжения, но это не причиняло ему никаких неудобств - боевое напряжение было привычным для того, кого теперь звали Коувилл.
   Бот дрогнул - пространство вокруг завибрировало. Над местами скоплений Странных высветились толстенные столбы бурлящего тёмно-вишнёвого пламени. Огненные колонны быстро росли, вытягивались вверх, удлинялись - планета-убийца ощупывала окружающее многочисленными цепкими пальцами. Завеса магии вокруг Пятой уплотнялась, окутывая весь планетарный шар, - Каменнолапые ставили свою защиту. Они ещё не увидели крохотный бот у верхних слоёв атмосферы; Странные действовали, скорее всего, интуитивно, но интуиция, надо отдать ей должное, не подводила Каменнолапых.
   - Мы почти готовы, - в бою эски общаются исключительно мыслями, слова чересчур медлительны, - степень аккумулирования Силы близка к расчётной.
   Сообщение предназначалось Таэоне, но они с Коувиллом сейчас составляли единое целое, и Маг тоже услышал доклад.
   - Почти - величина неконкретная. Сколько ещё требуется времени? Каменнолапые, несомненно, что-то почувствовали, они обеспокоены, - тут же отозвалась Натэна. - Уточните!
   - Сто одиннадцать... Сто десять секунд... - ответ последовал незамедлительно - Звёздные Валькирии были хорошими воительницами и понимали всю важность точности.
   Поверхность обиталища Странных вскипела, превращаясь в подобие огненного озера. Планета-убийца плевалась пламенными брызгами, выбрасывая в окружающее пространство десятки и сотни ярящихся огненно-красных смерчей. Каменнолапые били наугад, они не видели противника, - в военном искусстве такое называется "стрельбой по площадям".
   Слепящий поток огня прошёл недалеко от бота. Мимо...
   - Восемьдесят восемь... Восемьдесят семь... - бесстрастно звучало в сознании обоих Магов, - восемьдесят шесть...
   От планетной тверди один за другим начали отделяться громадные каменные шары. Значит, "беспризорники" уже научились летать... Уродливые глобулы с выпирающими острыми гранями величественно парили, поднимаясь всё выше и выше. Извергаемый Пятой планетой поток магии густел, растекаясь в межзвёздной пустоте; вместо одних угасавших огненных вихрей рождались другие.
   - Семьдесят один... Семьдесят...
   Огненный ливень иссяк. Но стая каменных шаров - сотни и сотни глыб - поднялась уже высоко и продолжала подъём.
   - Шестьдесят два... - и тут бот ударило. Шаривший вокруг себя в полной темноте титан наконец что-то нащупал.
   - Пятьдесят четыре...
   Заполнившие небо Пятой планеты формы начали лопаться, оборачиваясь лавинами камней. Сам по себе удар камня не страшен, защита отразит его с лёгкостью, но сейчас каждый - каждый! - из каменных обломков был начинён магией, и к тому же обладал аналогом системы самонаведения.
   - Сорок пять...
   На лбу Натэны выступили бисеринки пота, пальцы Звёздной Владычицы сжали ладонь Коувилла. Мириады живых камней летели к ним, обнаружив врага.
   - Тридцать девять...
   Медлить и дальше уже нельзя. Мелкие обломки сгорят на щите, но вот крупные... А уклониться трудно - камни несутся отовсюду.
   - Тридцать три...
   Пространство вокруг бота расцветилось фейерверком ярких вспышек. Цепная Молния Распада собрала обильную жатву - Эндару хватило малой толики энергии, накопленной тысячами Голубых Магов, а на эффективности основного заклинания такое незначительное заимствование Силы никак не отразится.
   - Двадцать семь...
   До магического слуха обоих эсков донёсся торжествующий рёв - Странные теперь знали точно, что враг здесь, что он пришёл, и что он силён. Гибель многих сотен собратьев ничуть не обеспокоила Каменнолапых, наоборот, только распалила их ненависть к другим.
   - Двадцать один...
   Небесные камнепады рушились со всех сторон. Эндар перемещался в пространстве, стараясь, по мере возможности, не слишком удаляться от точки коррекции, уходил из-под ударов, уклонялся, но живые камни снова и снова упрямо разворачивались, безошибочно нацеливаясь на хрупкую скорлупку.
   - Восемнадцать...
   Смертоносный каменный хоровод сомкнулся. И тогда Коувилл коротким, сотни раз опробованным в действии заклятьем швырнул бот в гиперпространство - на кратчайший миг - и тут же снова вынырнул в Привычный Мир Галактики, только чуть в стороне от смыкавшегося кольца.
   - ...дцать...
   Каменные глыбы с грохотом врезались друг в друга, будучи не в силах затормозить свой бешеный разбег, вспыхивали и распадались. Высвободившаяся Сила хлестала в пространство, как кровь из ран, и оба Мага торопливо черпали её, пополняя собственные энергоресурсы.
   - Восемь... Семь...
   Назад! Скорее назад, к той единственной точке, на которую ориентирована сейчас вся исполинская сила, собранная тысячами и тысячами Хранителей там, в чёрной межзвёздной пустоте!
   - Пять... Четыре...
   Очередной шар породил новую лавину, покатившуюся на Эндара с Натэной, но Фиолетовый Маг боевым инстинктом понял - на этот раз Странные не успеют дотянуться до бота раньше, чем ударит сжатая в чудовищную пружину вся магическая мощь Звёздных Владычиц.
   - Два...
   Таэона и Коувилл сплели пальцы рук, помогая друг другу, - и просто для того, чтобы лучше ощущать друг друга...
   - Ноль!
   Каменнолапые не успели. В черной пустоте родился голубой свет - водопады света одновременно обрушились на Пятую планету с двух сторон. Удар наносился через иные измерения, поэтому оказался мгновенным - свету не потребовалось преодолевать миллионы миль пустоты. Но в самый последний миг Таэона - и Коувилл - поняли, что удар не соосен. Отклонение было совсем незначительным, но достаточным для того, чтобы защищённая планета приняла его вскользь, отклонила, отвела чуть в сторону. Да, планета-убийца волчком закрутится вокруг своей оси, разрушения на её поверхности будут поистине чудовищными, погибнут тысячи и тысячи - миллионы! - Странных, но сама планета уцелеет, не распадётся, и тогда всё придётся начинать сначала...
   Но именно на этот случай и находился у Пятой планеты крошечный бот с двумя эсками-корректировщиками. Натэна и Эндар понимали друг друга с полумысли, они оба знали, что и как надо делать. И оба Мага одновременно щедро выбросили весь свой аварийный запас Силы, подправляя и совмещая голубые острия. И их совокупной Силы оказалось достаточно - не с избытком, но вполне.
   Летящие каменные шары разваливались. Их магия вливалась сейчас в планетарную защиту, в общее магическое поле, и грозные глобулы осыпались на поверхность планеты грудами мёртвого камня.
   Мир содрогнулся. Две лавины голубого пламени, совершенно точно направленные навстречу друг другу, гигантскими тисками сжали пружинящую защиту Злой Планеты.
   Странные сопротивлялись отчаянно, пустив в ход все свои колдовские ресурсы и вычерпывая до дна энергию внутреннего огня планеты-убийцы. На какой-то краткий миг две противоборствующие Силы замерли в состоянии неустойчивого равновесия, а потом...
   Мудрые не ошиблись, рассчитывая предел сопротивления Порождений Недр. Более того, противодействие Каменнолапых далеко не достигло расчётного максимального уровня.
   Защита Пятой планеты рухнула сразу и вдруг. Голубой огонь затопил всю её поверхность, в его бушующих волнах тонули десятки и сотни тысяч тварей, а затем и сама планетная твердь хрустнула, как зажатый в клещах орех.
   Планета-убийца закричала. Конечно, кричала не сама её разрушаемая плоть, это выли в предсмертной муке миллионы Странных, но ощущение было именно таким.
   Поверхность рассекли глубокие трещины. Планета теряла свою правильную форму, рассыпалась, из чёрной глубины трещин хлестали потоки раскалённой магмы. Разодранное в клочья поле тяготения не склеивало больше фрагменты материи, и громадные куски небесного тела медленно расходились в стороны, дробясь и разваливаясь на обломки.
   А затем был взрыв. Тысячи, десятки и сотни тысяч осколков, различных по величине и форме - от песчинок до глыб величиной с крупный планетный спутник, - брызнули во все стороны, разлетаясь по произвольным орбитам, хотя большинство ошмётков раздавленного шара остались там, где миллиарды лет бежала сквозь Первородную Тьму Злая Планета. Минуют тысячелетия собственного времени системы Жёлтой звезды, и между орбитами Четвёртой и Шестой - теперь она станет Пятой - планет сформируется из останков планеты-убийцы пояс астероидов...
   Но самого конца Эндар и Натэна уже не видели. Искажённый поток магической энергии подхватил их утлый бот, - Эндару показалось даже, что он снова попал под Лавину, - завертел, как щепку в водовороте, и швырнул куда-то сквозь чёрную пустоту конвульсивной судорогой.
   Свет погас, и упало беспамятство.
  

* * *

  
   Неуправляемый бот падал, падал, как брошенный в пропасть камень. Две искорки разума теплились под тонкой защитной оболочкой, но полёт-падение они не контролировали. Третья планета системы Жёлтой звезды - Голубая планета - уже распахивала свои объятья перед падающей с небес крошечной искусственной скорлупкой.
   Оболочка выдержала внешние воздействия, возникшие при стремительном перемещении бота, вызванном искажением магических потоков - побочным эффектом Заклятья Разрушения. Внутри оболочки сохранились условия, достаточные для поддержания жизнедеятельности белковых организмов, и только поэтому Эндар и Натэна были ещё живы.
   Пятая планета, планета-убийца перестала существовать. Голубой огонь всласть попировал на её останках, облизал каждый обломок и начисто выел малейшие следы Беспризорного Разума. Странные прекратили своё существование, погибли все до единого, разделив судьбу своей планеты. Звёздные Владычицы могли быть довольны - потерь не было. Вот только оборвалась связь с Таэоной и Коувиллом, но это не страшно! Скорее всего, их лодку отбросило куда-то в сторону, но её непременно отыщут - как только проснётся магия.
   Однако на деле получилось иначе. Избыточная энергия заклинания оказалась слишком велика, пропорционально возрос и побочный эффект. Магов отбросило к самой верхней кромке атмосферы Голубой планеты, отбросило почти мгновенно - странный фокус искажённой магии, - и никому из Хранительниц и в голову не пришло искать их так далеко. И что хуже всего, их перетянуло - в Ключевом Мире остались дубли, а оригиналы переместились сюда, в бот.
   Притяжение Третьей планеты уже наложило свою властную длань на оказавшееся в сфере его воздействия крошечное небесное тело, и теперь оболочка падала в атмосферу, всё ускоряя и ускоряя своё падение.
   Эндар пошевелился. Боль пронзила физическое тело Мага - ведь теперь он находился в боте целиком, - сознание мутилось и не подчинялось. С огромным усилием Коувилл повернул голову - Натэна лежала в кресле с закрытыми глазами, но веки её трепетали, эскиня была жива. Пальцы их оставались переплетёнными, и ладонь Таэоны хранила тепло жизни.
   - Тэна...- беззвучно позвал Эндар. - Всё хорошо, Тэна... Мы победили, и теперь всё будет хорошо...
   - Эн...- отозвалась Натэна. Она открыла глаза и чуть повернула голову, встретившись взглядом с Эндаром. - А... где это мы? - мысленно спросила Магиня и тут же всё поняла. - Переброс-совмещение, Хаос его проглоти...
   Через прозрачную переднюю часть бота-оболочки ясно различался громадный голубой шар планеты с синевой океанов и зеленовато-буро-жёлтыми пятнами континентов. Голубая планета - Третья планета системы Жёлтой звезды. Так вот куда их занесло...
   Эндар привычно потянулся к Силе - и осёкся. Магия молчала, ни единой её звенящей струйки не ощущалось в окружающем. Искать источник магической энергии сейчас было так же бесполезно, как пытаться найти воду в прокалённых солнцем песках Великой Пустыни Пограничного Мира. Всё тот же побочный эффект Заклятья Разрушения. Интересно, сколько это будет длиться?
   Впереди уже не было больше ничего, кроме светящегося голубым светом силуэта Третьей планеты - планеты, которую они спасли. Бот падал, падал стремительно и неотвратимо, и не было сил задержать его самоубийственный бег. Им - Натэне и Эндару - оставалось только ждать, ждать чуда. Или магия пробудится раньше, чем оболочка сгорит в плотных слоях атмосферы, или же их отыщут - ведь поблизости тысячи Магов - и протянут руку помощи.
   Внутри оболочки стало ощутимо теплее - воздух за бортом делался всё плотнее, он оказывал всё большее сопротивление неудержимому падению бота, и обшивка неумолимо разогревалась.
   - Ну что ж... Уходить всё равно когда-нибудь придётся, - эта мысль была общей для обоих, - так уж лучше уйти вдвоём, в один и тот же миг, с сознанием хорошо сделанного дела...
   - Ещё не конец, Тэна...
   - Ещё рано ставить точку, Эн...
   А их утлый кораблик всё падал и падал, и от стремительности падения начинала медленно кружиться голова. Очертания морей и суши на голубом лике Третьей планеты становились всё отчётливее, но оба понимали, что до поверхности планеты им не долететь живыми - огонь убьёт их гораздо раньше. Если бы только жива была магия, если бы было, где зачерпнуть Силы - хоть немного! Эски давно покинули бы сделавшуюся раскаляющейся тюрьмой оболочку, птицами нырнули в прохладные струи воздуха и опустились бы на твердь спасённой ими планеты там, где им захочется, и тогда, когда они сочтут это нужным.
   Но магической энергии не было - ни капли. А оболочка от нагрева приобрела уже тёмно-красный цвет, но абсолютный металл держал - пока держал. Вот когда он раскалится добела...
   По поверхности Голубой планеты медленно ползла ночная тень. Тьма затопила уже большую часть самого большого материка и продолжала своё извечное движение с востока на запад. А над океаном, разделявшим континенты, и над огромным островом посередине этого океана ещё царил свет дня. Но и туда придёт ночь - в назначенное ей время.
   И тут перед Эндаром - нет, перед ними обоими! - поплыла череда видений, и оба Мага узнали виденное когда-то - давным-давно, на Пире Победителей в Закольцованном Мире Звёздной Владычицы Тенэйи, когда пальцы Натэны и Эндара встретились впервые.
   ...Звёзды, чернота межзвёздного пространства, лавина голубовато-жёлтого огня и медленно распадающаяся на куски выжженная планета...
   Да ведь это уже было, и было совсем недавно! Это же конец планеты-убийцы!
   ...Огромный обломок небесного камня, исполинская глыба, величественно вплывающая в атмосферу голубой планеты. Яростные языки пламени грызут её каменные бока, но глыба слишком велика, она рушится в океан недалеко от берегов большого острова, густо населённого людьми...
   ...Громадные океанские волны, со свирепой яростью падающие на берег. Разваливающиеся башни, стены, белые храмы и дворцы погибающего города... Утлые деревянные судёнышки, размётанные бушующими водяными горами... И лица гибнущих людей, искажённые смертной мукой... И уходящая под воду земля...
   А вот это ещё только будет. Обломок планеты-убийцы ещё не долетел до Третьей планеты, люди на острове ещё живы, более того, они даже не подозревают о том, что их ожидает. И сам остров стоит незыблемо, презрительно отряхивая со своих каменных боков океанскую пену...
   Но Пятая планета будет продолжать убивать даже после своей собственной смерти.
   За какие-то доли мгновения оба поняли, что на этот раз они видели не вероятностное, а истинное будущее, причём будущее ближайшее. Такое случается только тогда, когда видящий будущее уже не в силах что-либо изменить...
   ...Скрежет разрываемого корпуса звёздного корабля, ощущение отчаяния и бессилия... видимая в разрывах облаков поверхность какого-то Мира (не какого-то - Третьей планеты, Голубой планеты), тошнотворное ощущение неуправляемого падения с огромной высоты... И те же самые тонкие пальцы, судорожно переплетённые с его пальцами...
   Неужели и это истинное будущее? Неужели и это случится - и совсем уже скоро? Разум отказывался смиряться с неизбежностью, он не понимал и не принимал этой неизбежности, не хотел её принимать.
   Жара становилась нестерпимой. Оболочка помутнела, утрачивая свою прозрачность от нагрева. Каким-то краешком сознания Эндар уловил скользнувшую где-то на пределе досягаемости тёплую струйку оживающей магии, потянулся к ней из последних сил...
   Поздно.
   Обшивка бота со скрежетом лопнула, и внутрь оболочки ринулись бешеные языки пламени.
   - Жаль, мы так и не успели дать Малышу имя...
  
  

Э П И Л О Г

  
   ОТКРОВЕНИЕ ВТОРОЕ
   ТОЛКОВАНИЕ СНОВ
  
   Жрец давно забытых ныне сумрачных богов стоял на плоской вершине ступенчатой пирамиды-зиккурата и смотрел в ночное небо, запрокинув бритую голову. Обнесённое глинобитными стенами и тесно застроенное крытыми тростником хижинами городище давно погрузилось в сон, не спали только стражники и такие, как этот жрец: Следящие-за-Небом.
   За стенами, совсем недалеко, - шёпот волн слышен даже здесь, на вершине пирамиды, - размеренно несла свои воды могучая река, одна из двух рек, что давали жизнь всей земле. Город был тёмен и тих, лишь изредка мигали одинокие огни факелов в руках воинов ночной стражи. А человек смотрел с пирамиды в чёрное небо - он слушал...
   "...И был Вечный Хаос, откуда вышло всё Сущее и куда оно уйдёт, когда придёт Срок; уйдёт, дабы возродиться вновь, и так без Конца и Начала. И было Мироздание, сотканное из мириадов взаимопроникающих Миров, тесно связанных между собой.
   Были и есть Миры, разделённые неизмеримыми безднами Пространства, но и только - достичь их можно, двигаясь в этом пространстве, весь вопрос лишь в скорости перемещения и во времени. У каждого Мира своё солнце, своя звезда, и россыпь этих звёзд украшает чёрный бархат неба. Миры эти далеки, но дойти до них сумеет научившийся ходить - если, конечно, захочет идти.
   Были и есть Миры, которые и бесконечно далеки, и совсем рядом. Они невидимы, неосязаемы, неощутимы, но они есть. Они сцеплены в единое Целое и пронизывают друг друга, как петли неразрываемой верёвочки в ловких руках фокусника. Они привязаны к любому из Привычных Миров, как тень к её обладателю. Точнее, как множество теней, отбрасываемых одним и тем же предметом, который освещён с разных сторон. Вот только трудно сказать наверняка, что есть тень, а что есть то самое существующее, которое отбрасывает эту тень, - все Миры равнозначимы.
   И этих Миров можно достичь, надо только научиться летать. Так ползущий по плоскости муравей может взлететь в голубое небо, если вдруг обретёт крылья. И все Миры разделены и окружены тончайшим Нечто, которое называют и гиперпространством, и Астралом. И дорога сквозь него и мгновенна, и бесконечна - всё зависит от тебя самого, от уровня твоего Познания и умения. Но ведь дорогу осилит только идущий, не так ли?
   ...И был Великий Разум, вечно созидающий и вечно познающий самоё себя. Капли этого Разума, струясь через всю Познаваемую Вселенную, оплодотворяют готовую к принятию Разума Жизнь, и расцветают в Мирах цветы Жизни Разумной, совершенствующейся и познающей, и обогащающей всё новым знанием Великий Разум.
   И вращаются в вечном круговороте мельчайшие капельки Разума, как водяная пыль над поверхностью бьющего фонтана хрустальной чистоты, как водяная вуаль, в которой рождается радуга.
   И было множество наделённых разумом рас, и каждая из этих рас проходила свой Путь, долгий ли, краткий ли. И расы эти странны и многоразличны, и только в легендах живут тени существ, почитаемых сказочными.
   И были Расы, достигшие высших ступеней познания, когда ненужной игрушкой становятся и каменный топор, и сложная машина. Умелой руке не нужен инструмент - Разум способен воздействовать на Мироздание сам по себе. Так незащищённая и мягкая плоть ладони рушит кирпич без молота.
   И было то, что именуется Магией, и владели ей Высшие, идущие Дорогами Миров...
   ...И были те из Высших, чьим цветом стал зелёный, а осознанной Целью - Помощь в распространении Жизни и наделении её Разумом. Зелёные Дарители, Садовники Жизни, суть проводники воли Созидающего Мирового Разума, нашедшие своё Предначертание и Путь. И присущее им число - девять.
   Были те, чьим цветом сделался голубой, а Предназначением - Опека Жизни. Долгий, долгий путь прошла Раса Хранителей, и вело их женское начало Инь, и домом им стала вся Познаваемая Вселенная.
   Были те, чей цвет - алый, а Путь - Защита Сущего. Трудна дорога Алых Воителей, и редко встречают они занавес Круга Бытия в тёплом уюте дома, ибо они суть Щит и Меч Высшего Разума. Их место там, где приходит угроза, и данное им число - тринадцать.
   Были те, чьим уделом стало искание. Рождаются и умирают Миры, неисчерпаема фантазия Творящего, и идут тропами Мироздания Жёлтые Искатели, Вечные Бродяги, и сталкиваются с Неведомым, и прокладывают дорогу Зелёным и Голубым, и призывают в случае нужды Алых. И цвет их - янтарно-золотистый.
   И были Познающие, Всеведущие, Отрешившиеся - много у них имён. И цвет их - серебристо-белый, и число - пять-семь-девять, и Путь их - Слияние. И стоят они над всеми бедами и заботами Мироздания, ибо одержимы своей Целью - Предельное Познание и Конечное Слияние с Вечнотворящим, возврат в его Лоно.
   И были Чёрные, чей Путь - Разрушение, ибо нет света без тьмы, тепла без холода и жизни без смерти. И нет им по Вселенскому Равновесию конечного предела: и Дарители, и Хранители, и Воители способны лишь ограничивать их деяния, но не стереть Разрушителей без следа и памяти со скрижалей Вселенной. И число их - девять, и Цель - Зло...
   И цвет, и число - суть магические понятия-символы, занесённые в древние рукописи. Алый цвет - цвет крови, хлещущей из перебитых беспощадной сталью жил. Зелёный - цвет первой молодой листвы, проклюнувшейся после долгой зимы. Голубой цвет - цвет неба, что служит изначальным кровом для тысяч и тысяч разумных рас - человеческих, сказочных и ещё многих иных, коим несть числа. Чёрный цвет издревле служит символом Зла, которое неистребимо; серебряный - мудрости (таков цвет волос прошедших долгий путь старцев). Золото же и янтарь..."
   Жрец вздохнул, сел у каменной ступеньки на плетёный из тростника стул - дерево здесь, в Междуречье, поистине бесценно, - и придвинул к себе медную доску с аккуратно выложенными на ней небольшими прямоугольниками из сырой глины. Из-под острой палочки, зажатой в проворных пальцах, побежали цепочки значков-символов - через много-много лет они станут клинописью. Пройдя жар печи, пластинки обретут твёрдость, и выдавленные на них знаки сохранятся на века и тысячелетия - если, конечно, обожжённая глиняная страница не хрустнет под грубым сапогом очередного завоевателя и не превратится в кирпичное крошево под развалинами.
   "Знамения страшны, и возвещают они гнев богов. С небес падают звёзды, и тьму ночи рвут сполохи голубого пламени. Пророчества предрекают ужасное - потопы и землетрясения, и гибель многих. Остается только взывать к богам, умоляя их смягчить разгневанность и не карать нас столь жестоко. Однако боги так часто остаются глухи к молениям смертных..."
   Жрец оторвался от своих записей и снова посмотрел в тёмное небо. Как раз в этот миг упала ещё одна звезда. Яркая, она прочертила свой огненный путь через черноту ночи и угасла.

К о н е ц

...а может быть, только начало?

  
  

Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"