Копейщик Владимир Дмитриевич: другие произведения.

Коллекция грез Люсьена-Сказителя. История 1: "Клинок Дракона"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 6.67*11  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Общий файл полностью вычитан, все нестыковки и ляпы убраны. Жду конструктивной критики.
    Обновлено: 27.12.2009.


  

Вступление

  
   ... как у вас с воображением? Хорошо, так себе, или отсутствует вообще? Только честно... значит, отлично, говорите? Ну-ка, давайте-ка проверим...
   Представьте себе, что вы стоите перед огромной картиной во весь ваш рост. На ней изображен... Океан. Не просто океан, а Океан. Понимаете разницу? Штормовой ветер дует с моря, волны огромными потоками накатывают на тонкую полоску берега... Эта самая полоска - не что иное, как камянистая насыпь, выступающая далеко вперед, в море. Насыпь эта - словно тропа, ведет к просторной и высокой башне, на вершине которой переливается причудливым рассеянным светом маяк.
   Представили? Отлично. Теперь прикройте глаза, и сделайте неспешный вдох... в лицо ударил холодный воздушный поток, окружающий мир заполнил шум прибоя... Чувствуете? А теперь просто сделайте шаг вперед.
   Вот мы и на тропе. Будьте внимательней, ветер сильный, шторм, как-никак! Быстрее, нужно добраться до маяка... осторожно, волна накатывает!
   Колотушку на двери видите? Стучитесь. Сейчас вам предстоит весьма интересное знакомство...
  
  

**

   Тяжелая деревянная дверь, обшитая кованными железными пластинами отворилась, и оттуда хлынул приглушенный свет. На пороге стоял... нет, зрение вас не обманывает, это самый настоящий бесенок. Ростиком примерно метр "с кепкой", покрыт коричневой шерстью, на голове пробиваются коротенькие рожки, а глаза горят багровым огоньком.
   - Добро пожаловать на маяк Семи Ветров, - чопорно поклонился чертенок. - Давненько уже к нам не захаживали гости... Чем обязаны визиту? - чертенок как мог улыбнулся, обнажив белые и острые клычки.
   - Шорка! Кого еще там демоны занесли? - послышался откуда-то издалека гулкий мужской голос.
   - Да вот, гости у нас, хозяин! - откликнулся бес, - одновременно делая шаг в сторону и прикрывая за вами дверь.
   - Гости, говоришь? - откликнулся хозяин. - Ну проводи в мой кабинет. Я приму их сразу, как освобожусь...
   Бесенок задвинул засов, поклонился еще раз, и прошептал:
   - Прошу вас за мной.
   Чертеныш ловко подпрыгнул на метра полтора, за спиной с легким хлопком распахнулись широкие кожистые крылья, похожие на "летучемышиные". Бес медленно поплыл в одну из дверей, указывая дорогу.
   Надо сказать, что изнутри помещение выглядит довольно просторным, намного более объемным, чем визуально снаружи диаметр башни маяка...
   Вот, наконец, и пришли. Кабинет представлял собой небольшое помещение, устланное теплыми коврами. Ближе к окну стоял резной, лакированный письменный стол, на котором было разложено несколько свитков. По другую его сторону возвышалось шикарное кресло с высокой спинкой и подручниками, вырезанными в виде голов какой-то хищной птицы.
   Чертенок тихонько облетел вокруг стола ( крылья схлопнулись, сложившись в подобие серого плаща), и склонил голову перед креслом в ожидании.
   Спустя мгновение, на канделябрах по правую сторону кресла вспыхнули тоненькими язычками свечи, а кресло окружило неясным голубоватым ореолом, пространство вокруг потеряло очертания, заколебалось и в кресле, словно из воздуха, соткалась фигура, облаченная в темную, расшитую золотыми узорами и неизвестными символами мантию.
   Хозяин башни откинул капюшон, явив свое обветренное, иссеченное шрамами лицо. Волос его длинный, цвета вороного крыла, аккуратно расчесан и прихвачен обручем.
   - Ну и зачем вы явились, хотел бы знать? Что бы вы мне там не предлагали - мне не интересно. Я предпочитаю заслуженный отдых... что? Вы здесь не для того, чтобы просить меня вернуться? Хм... Быть может, вас послал Кри-Шен за зельями ясновидения? Так они еще не готовы... нет? Хм, так чего вы собственно явились? А-а, понимаю, вы наверное по поручению королевы Мэллса, за амулетом? Я же уже говорил - деньги вперед! Как изволите оплатить заказ, так сразу возьмусь... Вы не от нее? Так вы просто в гости? Ко мне? М-м, это же совсем другое дело! - хозяин неожиданно тепло улыбнулся, поднимаясь из-за стола. - Редко кто захаживает в гости просто так, составить хорошую компанию, или послушать моих историй! - хозяин башни довольно потер ладони, обходя стол, и приближаясь к камину. - Тогда уж лучше в более комфортной обстановке, кхе-хе...
   Щелчок пальцами левой руки, и камин вспыхнул ярким веселым пламенем, оттуда сразу повеяло теплом, мгновенно согревшим весь кабинет. Перед камином появились два обитых кожей кресла.
   - Прошу, - протянул руку в пригласительном жесте чародей (а кто по-вашему это мог быть?). - Шорка! Приготовь нам глинтвейна, да пошустрей! И чтоб без своих дурацких шуточек, не то я тебя точно изгоню!
   - Не надо, хозяин! Я все сделаю, сию минуту! - чертенок крутанулся на месте, что-то хлопнуло, и он растаял в облачке дыма.
   - А-то повадился, понимаешь озоровать... то соли в травяной настой насыплет, то пиво прямо в бокале сквасит... а недавно так вообще одному коллеге дохлых жуков в вино подбросил... эй-эй, да не переживайте так, не посмеет он, - поспешил успокоить чародей. - Кстати, совсем забыл представиться: Люсьен Искра, архимаг Лиирна, к вашим услугам. Специализируюсь, как вы понимаете на пиромантии, но помимо я еще немного алхимик, и капельку артефактор... хотя, большинство знает меня как Люсьена-Сказителя. Догадываетесь, почему? Правильно, из-за моего хобби коллекционировать различные истории. Я их не только собираю, а так же умею и люблю их рассказывать... Желаете что-нибудь этакое? О-о, так вы здесь именно для этого? Тогда вы попали по адресу!
   В этот момент между креслами у камина сгустилось облачко дыма, и появился чертенок, держащий на вытянутой руке поднос с двумя бокалами глинтвейна. Маг принял из его рук один, второй чертенок протягивает вам... сами думайте, принимать или нет.
   - Молодец, Шорка! Свободен, понадобишься - позову.
   - Хозяин, я должен вам сообщить...
   - Э, не перебивая меня всякими глупостями, сколько раз говорить?
   - Но хозяин...
   - Заткнись, жертва чертополоха! Пшел вон! - маг отвесил чертенку смачного пинка, и тот обиженно исчез, оставив после себя облачко дыма, попахивающее серой. - Так-с, продолжим, - призадумался Люсьен. - Что же такое мне вам поведать? Предлагаете рассказать мою историю? Хм, может быть и расскажу, но не сегодня... отложим на другой раз.. Лучше уж подберу вам что-нибудь эдакое... Так, это не пойдет, вот это слишком грустно, а это - скучно... о вот, нашел! Весьма интересная и забавная история! Я назвал ее...
  
   В этот момент в дверь кабинета громко и требовательно постучали.
   - Ну что там еще? Шорка, ты разучился телепортироваться, что заходишь через дверь? С каких пор ты таким пунктуальным стал?
   - Это не я... я здесь, хозяин... - отозвался бесенок, прикинувшийся мебелью в противоположном от двери углу. - Это еще один ваш гость...
   - Еще один? Так почему ты молчал?
   - Хозяин, я пытался вас предупредить, но вы велели мне заткнуться и убираться...
   - Мда? - маг выглядел несколько сконфужено. Он щелкнул пальцами, и дверь перед новым посетителем распахнулась настежь.
   - Ух ты, Райсен! Наконец-то ты появился! - подскочил маг, хлопая по плечу стоявшего за дверью старичка. - Ну что, принес? Вижу, что принес! Великолепно! Испробуем тотчас же! Ах да...
   Маг наконец-то вспомнил о вашем присутствии, и теперь перед ним встала нешуточная дилема: с одной стороны он уже давно с нетерпением ждал этого человека, и теперь уже азарт подстегивал его с удвоенной силой, но с другой - он всегда был радушным хозяином, и никогда не обижал гостей...
   - Что же мне делать? - размышлял он вслух. - Может быть... а почему и нет! - улыбнулся он. - Мне нужно отлучиться, ненадолго, а вы, чтобы не скучать это время - просмотрите "помнящий" камень самостоятельно... это немного необычно, к такому нужно привыкнуть, но поверьте, оно того стоит! Помнящий камень хранит в себе чьи-то воспоминания в чистом виде, такими, как их переживали сами участники событий... Я сам таким образом пережил тысячи жизней, наблюдая за непосредственными событиями глазами их участников. Именно поэтому я так тщательно и собираю их - с моей коллекцией можно увидеть воочию тысячи занимательных и поучительных историй жизни разных существ, живущих в абсолютно разных миров спирали! Я дам вам "помнящий камень" содержащий историю, которую хотел вам рассказать. Уверен, вам понравится... Вот, держите. Положите камень перед собой, и внимательно смотрите в глубь него. Да, вот так. Готовы? В путь!
  
  
  
  

История первая: "Клинок Дракона"

  
  

1.

  
   Илериэль.
   Просыпаться утором почему-то ужасно не хотелось, но настырный солнечный лучик, закравшийся в покои на самой верхушке Древа Происхождения, решительно щекотал ее личико, будто шепча "ну же, вставай! Сегодня прекрасный день, и нельзя упускать ни одной его минуты!"
   Нехотя приоткрыв один глаз, девушка с огромной неохотой вытянула перед собой руку и дважды махнула ей, будто опустила в воду и попыталась поплескаться. Маленькие веточки, проросшие на крупных ветвях Древа (и составляющие собственно крышу покоев), зашевелились в такт движениям руки. Однако, вместо того, чтобы прикрыть узенькую щель, пропускающую солнечный свет, ветви остановились в положении, которое еще больше увеличивало зазор между ними. Солнечный луч, бывший изначально маленьким и тоненьким, стал ярким и широким, затопив собой все ложе нашей знакомой.
   Конечно, теперь уж вэрша* лысого поспишь! Девушка зажмурилась, прикрыла лицо ладонями, затем попробовала спрятаться под подушку, но в конце концов сдалась и неохотно покинула место своего отдохновения, в буквальном смысле сползая на четвереньках...
   - Алса! - простонала она тихо.
   - Чего желает лайлл'ин* Илериэль? - прошелестело тихо из ветвей.
   Алса - юная дриада, личный дух служитель, нашей героини, с рождения заботящийся об уюте в покоях. Она присматривала за хозяйкой, пока та не достигла возраста младшей юности, и находилась в пределах Древа Происхождения. Хотя в ее обязанности входило помимо всего прочего наблюдать за подопечной и докладывать обо всем Повелителю, юная дриада симпатизировала хозяйке, и предпочитала аккуратно пренебрегать этой самой обязанностью, ссылаясь на непредсказуемость и неуловимость Иллери.
   - Алса, мне сегодня так плохо, словно по мне гномий хирд протоптался... ты можешь помочь? Пожаааалуйста, - прошептала она жалобно.
   - Помогу конечно, куда я денусь, - послышался насмешливый голос, и прямо из пола мгновенно выросла маленькая фигурка дриады - напоминающая внешне девочку лет 13-ти. - Лайлл'ин вчера опять изволила до глубокой ночи тешиться каверзами и распиванием миоликса* со своими друзьями из младших домов? Ох, узнает Повелитель, тут и мне спуску не будет...
   - Перестань пожалуйста ворчать, до сих пор не узнал - не узнает и дальше, - пробурчала Иллериэль. - Лучше сними головную боль, а? А-то сама в таком состоянии боюсь - как бы не сотворила чего лишнего...
   Дриада бесшумно скользнула к хозяйке, положила ей на лоб и затылок свои крохотные ладошки и тихонько запела. Магия дриад вообще состоит из песен. Хотя Иллериэль считалась одним из самых одаренных студентов Алладара*, ей так и не удалось постигнуть странную целительную магию дриад.
   Головная боль тут же ушла, сменившись легким недомоганием, а затем вообще растаяла без следа.
   - Ты просто прелесть, - Иллери коснулась двумя пальцами губ и послала дриаде воздушный поцелуй. - Скажи, Алса, а ты не знаешь, чем сейчас занят отец, и почему так тихо вокруг... Подозрительно тихо.
   - Знаю... Повелитель сегодня с утра принимает гостей, насколько я слышала представителя рода Древа Имирус. Старший сын рода прибыл с предложением Салувиста*.
   - ЧТО?! - от возмущения голос Иллериэль сорвался на ультразвук, которому позавидовала бы и баньши. - И кому собственно преподносятся дары? Очень надеюсь, что моей царственной сестричке, потому что если это опять по мою душу...
   - Лайлл'ин, только пожалуйста, не делайте того же, что и прошлый раз, и во имя Священного Леса не поступайте опрометчиво! - взмолилась дриада. - Если в тот раз вам простили выходку, поскольку предложение последовало от представителей нежелаемого дома, и это сыграло на руку Повелителю, то в этот раз... может последовать серьезное наказание!
   - Ничего, переживут как-нибудь, - ответила эльфийка, в одно мгновение подскочив с ложа, и выпорхнув в комнату для омовений. Оттуда послышался ее голос, приглушаемый шумом воды: - а в тот раз ничего страшного не случилось! Подумаешь, младший сын дома Саэнни в штанишки наделал чуток, да шевелюрку опалил... Меньше бы хвастался, бил себя пяткой в грудь, что мол он сошелся в единоборстве с тысячелетним драконом Пламени, и еще и победил!
   - Но лайлл'ин... он бесчестный лгун конечно, только вы не считаете, что кастовать высший призыв близ сада утренних лилий, было по меньшей мере катастрофически опасно для вас в первую очередь, а потом уже для окружающих? Вы простите, но додуматься призвать Дракона Пламени Неугасаемого, который мог о одно мгновение испепелить половину гостевого дворца, да и Древо происхождения могло пострадать...
   - Но не испепелил же! - возразила лайлл'ин. - Я осознавала, на что иду! Драконы, в отличии от остальных существ, ценят прежде всего три вещи: честь, могущество, нерушимость слова. И именно в таком порядке! Я все очень хорошо обдумала, призвала дракона, и просто пересказала ему историю "великого драконоборца"... ну добавила при этом, что считаю его лгуном, и что меня зацепила явная ложь, которая оскорбляет драконов - самых могущественных и храбрых существ... Разумеется, бедолага едва спас свою хорошо прокопченную тушку! - последние слова она произнесла с нескрываемым ехидством, выходя из комнаты омовений закутанной в тоненькую практически прозрачную ткань цвета молодой листвы. Дриада ловким движением скинула с хозяйки это подобие парэо, усадила ее напротив себя совершенно обнаженную, и принялась натирать ее тело маслом из трав и кореньев.
   - Лайлл'ин, вы прекрасны как всегда, - со вздохом произнесла дриада. - Мне еще долгий срок предстоит до взросления. Какая же вы везучая...
   Илериэль и вправду была неописуемо красива: необычно высокая, стройная, гибкая как лук из дерева Истра, с тоненькой талией, мягкой бархатистой кожей, полными округлостями, приклеивающими практически мгновенно взгляд любого представителя сильного пола, правильными чертами лица, и красивейшими миндалевидными глазками, которые плавно меняли цвет от сапфирового, до изумрудно-зеленого, в зависимости от настроения их обладательницы.
   - Ой, Алса, ну не начинай, а? По мне - так лучше бы оставаться младшей как можно дольше, но увы... А-то все эти ухажеры и прилипалы уже на нервы действуют... "Вы прекрасны, лайлл'ин", "Позвольте вашу руку", "Ослеплен вашей красотой"... Дешевые комплименты, которые они одинаково сыплят как принцессе крови, так и цветочнице на улице, рассчитывая на быструю победу...
   - Но не все же одинаковы! - возразила драида. - Я уверена, в вашем окружении есть минимум один рыцарь, который искренне ждет знака внимания...
   - Еще не встречала ни одного, кто в душе восхищался бы так же, как на словах, - отмахнулась эльфийка. - Они забывают, что сам Наставник Мистраль обучает меня ментальной магии. Все потуги горе-обольстителей для меня - открытая книга... Скорей бы уже достигнуть возраста, когда смогу выбрать себе tessarinn*! Какая-то неделя осталась...
   - Лайлл'ин? У вас уже есть кто-то на примете?
   - Откуда, позволь спросить? Нет, конечно... я просто одарю своим вниманием какого-нибудь воина без амбиций, с благородной душой, вероятно из младших домов... Договорюсь с ним, что это "для вида". Ему это поднимет репутацию и уважение, а мне - поможет отвадить ухажеров вполне законным способом, сославшись на традицию. Ладно, отвлеклась я... От кого говоришь посольство? Дом Имирус? Насколько я помню, у этого рода очень сильная фобия по отношению к дроу, как результат инцидента пятьдесят лет назад... Хотя дроу по большому счету никто не любит. О, а это идея! Алса, подскажи-ка мне, где доспехи "Niminei*", что подарили мне как сувенир в позапрошлом году?
   - Лайлл'ин?! - отшатнулась дриада, сообразив, что именно задумала неугомонная хозяйка на сей раз. - Я... не делайте этого, пожалуйста, это может вызвать дипломатический скандал!
   - Ну что ты, я буду паинькой... честно-честно! Я буду молчать, как рыба, отвечать только если меня спросят, даже не буду нарушать запрет и пользоваться великим искусством! Ну, разве что если очень сильно припечет... но вот право выбрать наряд, в котором я выступлю в роли главного блюда на торжественной трапезе - у меня никто не отнимет!
   Иллери сделала жест рукой, и комплект доспехов воительницы-дроу плюхнулся прямо на ложе.
   На вид доспехи казались хрупким декоративным украшением: изящные, такие тоненькие, что отдельные их части можно легко согнуть или смять, сделанные из тоненького слоя металла "Дарлэ*"... но хрупкость эта была весьма обманчива, ибо доспехи эти выдерживали попадание стрелы, пущенной Истраинс* с пяти шагов, а стрелы эти пробивают комплект гномских доспехов навылет. Бюст доспехов был исполнен был в виде когтистых лап монстра, поддерживающий привлекательные округлости, отчетливо выступающие, подчеркнутые обтягивающим и обтекающим их "Дарлэ". Свойство этого материала было таково, что пластичность и упругость (стойкость) его были непостоянными величинами. Упругость доспехов была величиной, прямопропорциональной кинетической скорости и инерции предмета, направленного на деформацию его поверхности. Так, если аккуратно и нежно сжать грудь его обладательницы, он будет мягким и податливым, позволяя отклоняться от изначальной формы на один-два сантиметра - эффекта сопротивления не будет. Однако, если попытаться ударить облаченного в него ножом и кулаком, вложив в удар силу и скорость - нож скорей всего банально затупится об его поверхность, не причинив вреда.
   - Алса, помоги мне ... - принцесса кое-как протиснулась в узкий нагрудник, но не до конца правильно надела. - И как напыщенные самки дроу такое носят? - фыркнула она. Но наконец поняла, что не расстегнула одну застежку, из-за которой и мучилась все это время - комплект таки сел на нее. Причем сел идеально - будто специально для нее на заказ изготовлен...
   Шея была полностью закрыта, и, похоже, верхняя часть нагрудника уходила под шлем. Сам же шлем был так же закрытым, из под него виднелись только губы и подбородок, а все, что выше было полностью скрыто. Прорези для глаз не было и вовсе.
   Иллериэль с сомнением повертела его в руках, кое-как просунула голову, защелкнула шлем, и открыла глаза. Удивительно, но все было видно, причем очень хорошо! Даже лучше, чем обычно: она сумела разглядеть крошечных насекомых, снующих в темном углу покоев, хотя раньше даже вблизи их не замечала... эх, что ни говори, а доспехи и оружие дроу всегда умели делать...
   - Как я выгляжу? - спросила эльфийка, придирчиво оглядывая себя со всех сторон в импровизированное зеркало, висящее в воздухе.
   - Красиво... складывается впечатление, будто бы их делали точнехонько на вас, лайлл'ин!
   - Хм... эти доспехи очень гибкие и пластичные... Похоже в них влезет и корова. Так что скорее всего это просто такая специфика. Но мне нравится, как выглядит.
   В комплекте был еще и плащ из неизвестной ткани, обшитый серебристыми нитями в виде паутины, и паука, сидщего на левом плече, но она решила, что одевать его не будет. Вместо этого, она достала из гардероба плащ, подаренный Алменом Грозовым - человеческим магом, повелевающим ветрами. Этот чародей был очень знаменит, и уважаем, даже среди эльфов. Сама принцесса находила общество стихийника очень интересным, и могла часами беседовать с ним во время его визитов в Светлый Лес. Маг был очень образованным, хотя грубым и прямолинейным. Зато никогда никому не льстил, не хвалился своими деяниями, о которых другие воспевали баллады, и слова его никогда не расходились с делом.
   Подаренный плащ имел свойства повелевать стихией ветра, подобно хамелеону менял расцветку и текстуру, когда это было нужно хозяйке, позволял левитировать без особых напряжений или дополнительных заклятий, и имел еще кучу мелких полезных свойств. Когда принцесса его надела, он тотчас же принял расцветку угольно черного материала, под стать доспехам, казался сотканным из самой тьмы.
   - Ну вот, я готова... Скоро объявят прием в зале встреч, думаю, телепортируюсь прямо туда... - эльфийка улыбнулась, подобно школьнице, налившей учителю чернил на стул.
  
  

* * *

   Велинир.
   ...путь до Светлого Леса как всегда казался долгим и скучным, и эта дипломатическая миссия не была исключением. Слакшшш*, будь я один, или на худой конец хотя бы вдвоем с братцем - телепорт решил бы все проблемы... К сожалению, непонятно кем придуманные правила обозначают телепорты как признак дурного тона, да и всю эту свиту телепортом не протащишь.
   - Принц Велинир, ваш брат просит вас поторопиться, мы уже почти что достигли Светлого Леса, нужно соблюдать протокол...
   Ррр... как же достали эти протоколы, традиции, правила и все к ним относящееся... Как хорошо было бы плюнуть на всю эту муть, и остаться помогать мастеру Керралу с его исследованиями глубин Бездны! Ведь раньше отец плевать хотел на то, чем занимается его младший сын, ненаследный принц - хоть на голове стой, только под ногами не путайся! А теперь вот, едва я успел дожить до младшей юности - самого интересного периода жизни дроу - отдал меня в обучение своему другу детства - Шаэрту тир Солтэрру, якобы учиться дипломатии и межрасовым отношениям.
   - Велинир, ну где тебя вэрши носят? - окрикнул властный низкий голос. А вот это уже Маэлинир, любимый братец чтоб его в болото вечной вони головой вниз уронили...
   - Да здесь я, иду...
   - Давай быстрее, переоденься, как подобает отпрыску королевской династии, а не эту хламиду мага-недоучки!
   Конечно строгие черные одежды, медальон, и жезл в руке делали меня похожим на ученика боевого мага дроу, каковых обычно нанимают в качестве сопровождения, но уж никак не на принца...
   Тьфу, ненавижу слово `отпрыск'... Ассоциируется со струей, пущенной против ветра...
   - Велинир, ты что оглох? - о, братец даже построение нарушил, подъехал ближе, чтобы излить на меня праведный гнев. - Ты нас опозоришь! Эльфы всегда придерживаются церемоний и протокола. От этого зависит успех нашей дипломатической миссии! Переодевайся, живо! И займи место справа от меня!
   - Ты решил отдать мне место Кайтеш? Я-то думал, что это она твоя любимица...
   В глазах Маэлинира промелькнули искорки бешенства. Кайтеш - капитан Niminei, сопровождала моего братца практически везде, как тень. По слухам - даже в постели. Красивая, высокая, стройная, а фехтовальщица - таких поискать... Только вот характер у нее не лучше чем у Баелин Мироук, моей преподавательницы по бестиологии - восмитысячелетней старой девы, рядом с которой и баньши - ангел во плоти...
   - Прибереги свое красноречие для расшаркиваний с эльфами, - брат сделал жест рукой, и отвесил мне подзатыльник телекинезом. - Вернемся домой, я тебе припомню твой длинный язык! - прошипел он. - Живо, чтоб через минуту занял свое место! - он развернул дирка* и ускакал вперед.
   Кое-как на ходу стянув с себя шмотки, я упаковал их в седельную сумку, достал оттуда рубаху и штаны, с прослойками из "дарлэ", тонкую золотую диадему с изумрудом - знак ненаследного принца, перстень-печатку с личным гербом дома и перчатки... Да, не смотря на то, что стоит несусветная жара, протокол требует носить перчатки. Эх...
   Светлый Лес послушно расступался перед нами, дорога расширилась настолько, чтобы можно было проехать без потери строя. На "Перекрестке Мира" нас традиционно ждали: племянник Повелителя, ИО министра иностранных дел, и восемь Истраинсов, исполняющих обязанности конвоя... в смысле почетного сопровождения.
   - Приветствую вас, да будет Вечная Ночь милостивой и благосклонной! - Начал встречающий ритуальной фразой. - Пусть Тысяча Ликов Хаоса хранят вас...
   - Да хранит вас свет звезд под сенью Вечноживущего Леса! - ответил Маэлинир ритуальным приветствием эльфов.
   Ну, сейчас начнется... перечисление всех титулов, родословной вплоть до зарождения вселенной, хвалебные речи... Дай-ка я лучше вспомню, что же у меня пошло не так во время последнего опыта с призывом. И ведь все сделал правильно, четко как описано в учебниках и рукописях. Только вместо вызываемого духа - хранителя знаний, на зов явилась туча пикси*... Ох и лютовал тогда отец! Не на шутку расшалившихся пикси потом всем дворцом отлавливали, а меня на месяц отправили на северную границу - форпост Террк, помогать тамошнему алхимику. Хотя, честно сказать - там мне очень даже понравилось, а мастер Соэли нарадоваться на меня не мог. За одну неделю я извел у него в доме тараканов, которых он тщетно пытался вытравить уже больше пяти лет. Причем извел нестандартным, но отнюдь не менее действенным способом - призвал парочку мелких бесов, излюбленные лакомства которых - насекомые... Целую неделю особняк алхимика выполнял роль орочьего стола* для этих чертят, а под конец мастер попросил меня не изгонять их, вместо этого он надел на них ошейники власти, и оставил как домашних животных. Конечно, отцу он сообщил, что все это время загружал меня всякой работой, и так сказать проводил воспитательные и поучительные беседы... Ага, счазз. Немало времени я провел так сказать "в тылу врага"... А именно - выезжал из форпоста на дирке, и двигал в сторону пограничного поселения степных орков, обычно прикупив пару бурдюков гномьего эля - столь обожаемого орками. В один мой бурдюк вмещалось около бочонка - тут мне здорово помогла пространственная магия, изучаемая по тем же самым книгам. Благо еще, что отец не прознал, его бы кондрат хватил от такого "вопиющего падения"... Зато от орочьих шаманов я узнал много всякого интересного. Например, научился нескольким заклятиям и молениям духам, которые хоть и примитивны - но зачастую ой как эффективны, особенно в бою (особых приготовлений не требуют) и пригодиться могут еще не раз. Мне подарили амулет младшего шамана, научили им пользоваться для обращения к духам, а еще я изучил свойства всех растений и кореньев, которые они используют для изготовления своих зелий...
   Тычок локтем вбок отвлек меня от размышлений. Оказывается, пока я предавался воспоминаниям, церемония приветствия уже давно прошла, и мы потихоньку продвигались дальше, к Древу Происхождения, олицетворяющему Священный лес и богиню Светлых, у подножия которого обычно эльфы принимают гостей.
   - Удивительно, что за все это время ты не выкинул какого-нибудь из своих дурацких фокусов, - шепнула мне Кайтеш, едущая по правую руку от меня.
   Видимо, она злилась, что на время церемоний я занял ее любимое место возле братца.
   - О, ты соскучилась по моим проделкам? Прости, не сегодня, и... не для тебя. Боюсь, вдруг братец приревнует...
   - Уж не тебя ли? - фыркнула амазонка, одарив меня презрительным взглядом. - Подрасти сначала, а-то на фоне листвы Леса тебя не рассмотреть совсем, такой зеленый. Смотри, как бы тебя твой собственный дирк с крокодилом не перепутал, и не сбросил из седла.
   Таак, чувствую, что во мне просыпается пакостник... Скорей бы уже добраться, и пройти все эти церемониалы - иначе могу не сдержаться... Впрочем, можно ведь чуть чуть... для поднятия боевого духа, так сказать... Никто не заметит.
   Я сложил руки на груди, и запел себе под нос песенку, услышанную мной в орочьем лагере. Со стороны напоминает мычание раненой коровы, только более тихое... Песня эта символизирует весенний гон, плодородие, пробуждает в окружающих эм... инстинкты, способствует зачатию потомства. Орки используют ее на манер кхм... конского возбудителя. Хотя, я думаю, подойдет и для дирка... Теперь ограничим действие только одним объектом... готово.
   Дирк Кайтеш приостановился, издал утробный звук. Взгляд его поймал в прицел самку единорога, на которой восседал племянник повелителя. Под действием дурманящей мелодии, дирк отклонился от строя, вырвался вперед, игнорируя все попытки наездницы осадить его, поднялся на задние конечности, а передние закинул на круп ничего не подозревавшей "единорожихи". Ой, что быыло!!
   Испуганная самка единорога равнулась вперед, так же встав на дыбы, в отчаянной попытке освободиться. Несчастный эльф, растерявшийся от такой неожиданности, не удержался и слетел наземь, причем нога его осталась в стремени его упряжи, и единорог потянул его за собой. Благо - по траве, и деревьев и пеньков по дороге не попадалось... Возмущенный таким резким отказом дирк всхрапнул, копнул землю и ринулся следом, не обращая внимания на натягивание узды и попытки остановить его со стороны " Niminei".
   Аккуратно развеяв последствия "весенней песни", я изо всех сил изобразил удивленное лицо, стараясь придать ему достоверности, и как можно большей убедительности...
   ... Братец и его э... телохранительница рассыпались в извинениях перед утратившим "товарный вид" эльфом, который выслушивал их с кислой миной на лице. Когда мы продолжили путешествие, Маэлинир наклонился ко мне и вполголоса спросил:
   - Как думаешь, с чего это вдруг дирк мог польститься на самку единорога?
   - Сам вот гадаю, - ответил я как можно увереннее, с безразличием в голосе, глядя при этом вперед на дорогу.
   - Мда, забавно вышло, не находишь? - продолжил братец вкрадчивым голосом.
   - Забавно будет - если мы успешно выполним поручение повелителя, вернемся и сможем об этом рассказать при дворе, - ответил я с осторожностью и деланным опасением в голосе, решительно показывая, что не понимаю, откуда ветер подул. - А пока что - лучше быть осмотрительнее, и не допускать таких досадных ситуаций, дабы не поставить миссию на грань срыва...
   Интересно, поверит или нет? Брат пронзил меня взглядом холодных синих глаз, но ничего не добавил. Ффу, кажется пронесло...
   - Забыл тебе сказать, - добавил братец уже более спокойно, - отец попросил меня на досуге заняться твоей физической подготовкой, и особое внимание уделить фехтованию...
   Только не это! Сатхаш* его раздери, ну зачем скажите нужно заниматься фехтованием, если есть магия? Какой смысл долго махать полуржавыми железками и потеть как индюки, когда (в теории) можно парочкой словечек и пассов разворотить половину Светлого Леса. Настроение тут же испортилось, но я еще не подозревал, каких размеров свинью подкинет мне братец...
   - ...а так, как времени на это у меня, подозреваю, не будет - я попросил Кайтеш позаниматься тобой. Начало тренировок с завтрашнего утра. И еще, - проговорил он, доставая из кармана тоненький браслет, и протягивая мне, - на тренировки будешь одевать вот это.
   Я окончательно приуныл: теперь уж филонить, симулировать да и всячески помогать себе магией - не получится, этот браслетик судя по всему ни что иное как артефакт-гаситель, развеивающий любые чары, и отрезающий нити ауры от сознания.
   С такими вот нерадостными мыслями добрались мы наконец до подножия Древа...
  

* * *

   Шшара-кхар-эр
   Я сидел на краю, и смотрел вниз. Я всегда так делаю, когда жду возвращения Рра-Кр-Аррга, или просто Арга, как я люблю его звать. У меня тоже такое же длинное и зубодробительное имя - Шшара-кхар-эр, но простенькое Эр теплее для моей души.
   Арг говорит, что сегодня важный день в моей жизни. Сегодня я должен впервые попробовать на вкус Ветер! По этому случаю он вернется с одним из старейших, который будет проводить церемониал.
   До сегодняшнего дня я не покидал родной пещеры, расположенной, как мне говорили, на высоте примерно тридцати секунд падения. Почему секунд? Ну, мы ведь не привыкли исчислять расстояния, как эльфы или люди, у нас нет определенной меры длинны, мы все измеряем в направлении/времени. Так удобнее, ведь у каждого из нас очень сильно развито чувство пространства и направления. Даже сейчас, если я закрою глаза, и прислушаюсь к миру вокруг, я чувствую, как в маленькой норке в дальнем углу пещеры копошится мышь, у которой недавно родилось шесть детенышей, хотя и не могу заглянуть в саму нору. Арг говорит, что у меня талант все схватывать на лету, и для своего возраста я уже очень многому научился. И вот сегодня наконец долгожданный для меня день! Я попробую на вкус Ветер, и смогу путешествовать на небольшие расстояния, пока не окрепну и не научусь добывать себе пропитание сам. Эх, скорее бы! Арг обещал, что познакомит меня с остальными, меня будут учить премудростям, а в конце я сделаю выбор своей стихии, и стану взрослым!
   О, что это у нас на востоке? Две крупные точки приближаются... Наконец-то Арг вернулся! Так, нужно вспомнить как правильно себя веси в момент ритуала...
   Я внимательно вглядываюсь в даль, а в груди чувствую как сердце бьется от нетерпения! Ух, скорей бы!
   Хм, что-то странное... Это не Арг. И вообще не мой брат по крови... Это... другие.
   - Хозяин, посмотрите туда! Вы это видите?
   Похоже, что эти существа - как бы из двух состоят... Одно маленькое - сверху, а второе - крупное, размером всего раза в два меньше Арга, но намного крупнее меня...
   - Ух ты! Детеныш дракона! Еще даже ни разу не летавший! Какая удача! Так, берем его и возвращаемся назад, в замок! К Императору в другой раз слетаем!
   Ой-ей, это наверное люди... они что, всерьез хотят забрать меня отсюда? Ну нет уж!
   Быстро разворачиваюсь, чтобы убежать вглубь пещеры, но меня опутывает какая-то странная штука... Она вся светится зеленым, и жжется ужасно! Я рычу, шиплю, пытаюсь перекусить эту странную сеть... Ну не рыба же я, в самом деле, чтобы меня сетями ловить!
  
   - Какой красавец! Отличным будет верховым драконом, когда вырастет, только сначала приручить и подчинить нужно... Так, держи вот этот конец, крепи к ошейнику грифона... Вот так, да! Замечательно!
   Как я не цеплялся за стены и пол родной пещеры, удержаться не смог: меня вырвало как пушинку, и потянуло прочь от дома...
  
  

* * *

   Илери.
  
   Тихонько левитирую, спрятавшись на фоне листвы Древа, и наблюдаю за повелителем и "многоуважаемыми" гостями. Как я и ожидала, посланцев из западной границы, исконных владений клана Древа Имирус, выряженных в одежды с символикой тотемного дерева, провели в палаты "Звездной ночи", где обычно принимают особо важных гостей. Казалось бы - что такого уж важного, клан-вассал прислал представителей, каковых обычно принимают в неформальной обстановке, в основном в кабинете отца на верхушке Древа происхождения... Но опять же, чертова политика: Дом этот считается вторым по могуществу и положению после правящего дома, к тому же имеет заслуги перед кровью династии... Когда-то, в прошлом, старший сын главы дома вроде бы спас жизнь повелителю, и теперь их всегда приветствуют по всем правилам, как героев, или как дипломатические делегации иных могущественных рас, дроу например...
   При мысли о дроу, я не сдержалась, и хихикнула вслух, предвкушая кислые лица этих "посланничков", от вида моего наряда...
   Коротенькое слово, и вот я снова в своих покоях. В пределах тени Священного леса телепортация столь же легкое дело, как просто подумать.
   Повинуясь мысленному приказу, плащ придал моим одеждам вид изящного длинного, светлого балахона, в каковом принято присутствовать на приемах.
   - Лайлл'ин, - прошептала дриада из листвы, - я разузнала все, что вы просили. В общем... Дары преподносят вам. Повелитель намерен укрепить союз с домом Имирус... Вас хотят выдать замуж за старшего сына главы Дома.
   Я почувствовала, как в моей душе закипает гнев. Это надо же! Вот так просто, без моего согласия! Я даже этого жениха в глаза не видела ни разу! Мама бы этого не позволила!
   Захотелось сразу двух вещей: заплакать и... сбежать.
   - Лайлл'ин, не расстраивайтесь так! Вас же просто обручат, до официального замужества еще далеко! Вам еще не менее ста пятидесяти лет до полной зрелости! А это все таки время...
   - Алса, хватит меня успокаивать, будто ты не знаешь, что свадьба в конце этого срока - не больше чем просто формальность! А по традиции для всех - я уже буду замужем!! Как я ненавижу политику, эти все древние традиции, провались они гномам в нужник! - мой голос сорвался на рыдание, а по щекам потекли предательские слезы.
   - Принцесса... - я почувствовала как на плечи легли тоненькие теплые ладони дриады. - Не расстраивайтесь, за сто пятьдесят лет всякое произойти может! Обстоятельства могут измениться... да и в данный момент согласия еще никто не дал - повелитель еще совещается со старейшинами, а я...
   - Спасибо тебе, Алса, - я протянулась и обняла дриаду в ответ. - Никогда не забуду твоей помощи... видимо, моя горячая беззаботная закончилась, и жизнь выставила мне за нее счет. Но, по крайней мере...
   Посреди покоев замелькал воздух, принял очертания человеческого тела... Высокая фигура, облаченная в доспехи из чешуи Белого Дракона, золотой обруч, проглядывающий из-за длинных платиновых волос. Яркие серо-зеленые глаза, меняющие цвет, похожие на мои собственные...
   - Иллери, как тебе спалось сегодня, девочка моя?
   Слава богам и демиургам я успела смахнуть слезы и набросить легкую иллюзию.
   - С добрым утром, повелитель, да хранит вас свет звезд под сенью Великого Древа! - почтительно склоняю голову, нарочито подчеркивая строгость протокола.
   - Ну, зачем формальности, мы же одни, - отец приблизился, обнял меня за плечи, а я осталась стоять мраморной статуей.
   Ну не умею я притворяться, будто ничего не знаю, будто все хорошо! Не умею и все тут! Особенно с теми, кто мне ближе всех...
   - Разве одни? - намеренно иронизирую, только бы не потерять контроль, только бы выдержать...
   - Ты про Алсу? - повелитель улыбнулся. - Я же знаю, что вы с ней душа в душу, и думаю, при ней можно опустить формальности. Кстати, помня, что тебе хотелось повидать владения драконов, посмотреть на Драконью Гряду, я приготовил тебе сюрприз! Но об этом позже. Сегодня мы принимаем посольство, и заключение союза очень важно для нашего Дома. Мне нужно, чтобы ты присутствовала на торжественном приеме, каковой начнется через полчаса. О, гляжу ты уже даже в подходящем наряде... И пожалуйста, без твоих фокусов, ладно? Не надо никаких призывов, изощренной магии и словесных острот, которыми твоя прелестная головка так богата. Договорились?
   - Даю тебе слово, отец, что ничего из перечисленного тобой я не позволю себе, - произнесла я как можно аккуратнее.
   - Вот и чудно, - откровенно улыбнулся повелитель, будто бы с облегчением. - Жду тебя в палатах "Звездной Ночи". Будь умницей...
   Едва фигура повелителя растаяла в воздухе, я развеяла иллюзию на лице и плюхнулась на свое ложе, откинувшись на спину.
   - Лайлл'ин... - дриада подобно дуновению ветерка скользнула ко мне и погладила по голове. - Не расстраивайтесь, пожалуйста... Время есть, что-нибудь придумаем!
   Я не ответила. Мне уже было все равно - будь что будет. Приложив усилие, поднялась, и легким движением заставила одежду вернуть свой первоначальный вид. Еще раз придирчиво осмотрела себя в зеркало.
   - Ну и видок у меня, прямо как у эльфенка, у которого веаллин* отняли...
   Легкое тонизирующее заклятие мгновенно убрало красноту глаз, припухлость век, возвращая моему лицу нормальный вид. Я отодвинула завесу, сняла с со стойки Пылающую Звезду, выигранную мной на турнире Алладара, и прикрепила к поясу (на удивление для нее оказалась очень удобной петля на левом боку). Подумав, добавила магический клинок, зачарованный "гашением инерции". Все, можно присоединяться к гулянке... И постараться сделать ее запоминающейся!
   На небе вспыхнула зеленая звезда - знак того, что торжественный ужин в честь знатных гостей начинается. По правилам хорошего тона, считается положительным, если девушка опаздает... незначительно. Думаю, минут десять - ведь не так много?
  
  
   * *
   Как всегда, застолье было организовано с размахом. Множество гостей, представителей разных кланов, сидели за огромным общим столом, а за куда меньшим - Повелитель, и приближенные, а так же особые гости. Место справа от повелителя пустовало, что несколько раздражало последнего: опять эта девчонка сама себе на уме! Как бы и впрямь не выкинула чего! Хотя, она пообещала, а обещания она обычно держит. Это немного успокоило повелителя, он повернулся к сидящей по левую руку красивой молодой эльфийке, и спросил шепотом:
   - Как считаешь, Иллери скоро появится? Может стоило послать за ней? А-то как бы не...
   - Не волнуйтесь, Светлейший... Вы сделали все, как я вам говорила?
   - Да. И хотя, с виду, она обрадовалась, я почувствовал в ее душе какие-то... волнения. Не могу сказать, с чем это связанно, она у нас вундеркинд, имеет степень по магии разума, и закрывается даже от меня... Но все равно, опасения внушает...
   - Если вы взяли с нее обещание - то не волнуйтесь, ничего она не сделает. Слишком перечитала историй о "благородных драконах", и "рыцарях драконьего дыхания", коими грезит даже наяву. Данное слово она сдержит, даже если пообещает появиться голой прилюдно...
   Повелитель скривился, как от кислого лимона, но не ответил.
   Вторая перемена блюд - обычно во время нее начинается легкий разговорный гамбит - перебрасывание шутками, поддевками, или просто - разговор обо всем и ни о чем. И разговор давно бы начался, только представители Дома Имирус сидят мрачнее тучи, и время от времени косятся на сидящих напротив дроу - угораздило же это демоново посольство явиться именно сегодня, когда повелитель ожидал их на день позже... Обстановка накаляется буквально каждую секунду, дроу хоть и не понимают причины такого отношения к себе, но неприязнь чувствуют. И Иллери как назло опаздывает!
  
  
   **
   Итак, время пришло, пора подавать главное блюдо сегодняшнего вечера - младшую принцессу, гарнированную покорностью, и приправленную данным обещанием! Только вот блюдо это придется не всем по-вкусу...
   Я порылась в памяти, выуживая из пыльных ее уголков уроки по "Плетению теней" и "Первому имени Хаоса" Впервые в жизни, я телепортируюсь, применяя чуждую для меня магию Хаоса. Конечно, мудрейшие Алладара говорят, что эта сила не слушается лл'ин, тем не менее, кое-что из "Первого Имени Хаоса" я уже пробовала - проблем не составило. Втайне от наставников, конечно же...
  
  
   **
   Первым нарушил молчание старший сын Владыки дроу - Маэлинир, обратившись к повелителю:
   - Склоняю голову перед вашей мудростью, Светлейший. Позвольте поинтересоваться, как в данный момент обстоят дела на границе со степными орками, доставлявшими вам и вашему народу столь неприятные затруднения?
   Повелитель тактично улыбнулся, благосклонно кивнул, и ответил:
   - Благодарю, значительно лучше, ваша помощь в разрешении конфликта была неоценимой. Светлый Лес не забудет нашим Темным Братьям оказанной поддержки, - дал ответ Повелитель ритуальной фразой благодарности.
   Дроу хотел спросить что-то еще, но в это мгновение...
   - Нижайше прошу меня простить, - подал голос сидящий напротив представитель дома Имирус, - а ее высочество, лайлл'ин Иллериэль, почтит ли сегодня нас своим присутствием? Нам доставляет несказанное удовольствие лицезреть Повелителя и его прелесных лайлл'ин вместе, за одним столом, ибо сие переполняет благоговением как, пример для подражания всему Светлому Лесу...
   Дроу тихо зашипел, рука стиснула рукоять клинка. Да уж, не любят они, когда их перебивают... высокомерия у них, поболее, чем у детей Священного Леса будет. Повелитель улыбнулся, с усилием пряча раздражение под маской благорасположения.
   - Иллериэль должна прибыть с минуты на минуту, она сегодня говорила мне, что ожидает вечернего приема с нетерпением, дабы явиться гостям во всей красе... - ответ Повелителя остался недосказанным...
   Магические светильники дрогнули, и в зале потемнело ровно наполовину. Причудливое звездное небо -- красивейшую иллюзию, нанесенную на потолок зала мастером прошлых времен, затмило неясной темной дымкой. Тени, отбрасываемые предметами вокруг стола повелителя, поползли, будто кто-то перемещает источник света, затопили собой пустое кресло Иллери, которое само по себе отодвинулось назад. Когда они пересеклись, в точке их соприкосновения всколыхнулась объемная Тень, сгустилась, и приняла форму женской фигурки.
  
  
   **
   Еще секунда, и вот я уже стою возле отца, довольно улыбаясь ошеломленным гостям. Признаться, они похоже ожидали явление самого дьявола, а это всего лишь я...
   Церемонно наклоняю голову, и произношу торжественным голосом приветствие на языке дроу:
   - Примите мои искренние пожелания здравствовать вечно под исконной Тенью, и, да будет Вечная Ночь милостивой и благосклонной!
   Светильники загорелись ярче, освещение зала восстановилось, но тишина стояла гробовая. И среди этой тишины громом грянули... хлопки в ладоши одного единственного гостя.
   - Лайлл'ин, примите мое искреннее восхищение - вы неподражаемы! - произнес уверенный, хорошо поставленный голос, принадлежавший сидевшему по левую сторону... ДРОУ?!!
   Мои глаза бегло пронеслись по гостям, а сердце провалилось в печенку. Кажется, я даже покраснела, и едва не застонала вслух! Это же надо - так обделаться!
   Я окинула беглым взглядом говорившего, и на ум пришли ассоциации: сильный, самоуверенный, привык повелевать. Арххалл*, не иначе... впрочем, об этом можно с уверенностью сказать, всего лишь глянув на диадему. Кроме него за столом присутствовали еще четверо: дроу помладше, с ехидным выражением лица и хитринкой в глазах, судя по обручу - тоже арххалл, не меньше. По левую сторону сидела красивая даже по эльфийским меркам дроу, о чем можно судить по бросаемым изподтишка взглядам придворных. Судя по экипировке - " Niminei ". Теперь понятно, почему такой ажиотаж к моему спектаклю, я же вылитая копия этой... только в шлеме. Однако! Во взгляде девушки я не увидела ни презрения, ни ненависти, ни даже издевательской усмешки, наоборот - сочувствие и симпатию. Остальные двое дроу - судя по гербам домов на плащах на груди - представители старшей знати темных эльфов, а проще говоря - свита. Любопытно, чем обязаны визиту сразу двух принцев крови? Такого на моей памяти еще не случалось...
   - Нам очень льстит теплый прием, оказанный Светлыми Братьями, ибо зерно надежды на улучшение отношений между нами, воистину упало в благодатную почву... - продолжил толкать речь арххалл.
   Представители дома Имирус сидели мрачнее грозовой тучи. Я буквально кожей чувствовала накал атмосферы за столом. Отец улыбнулся, кивнул дроу, и обратился ко мне:
   - Благодарю тебя за отличное представление в честь наших гостей, займи свое место рядом со мной, дочь моя... - а голос его прямо источал медовую сладость... что говорило о крайней степени бешенства. Похоже, эту выходку мне так просто не спустят...
   Сестренка, сидящая напротив, укоризненно посмотрела на меня, и едва заметно покачала головой.
  
  
   * * *
   Велинир.
  
   Приемы у Светлых эльфов всегда отличались однообразием, и жестким негласным протоколом, согласно которому чуть ли не темы и направления общения задаются переменой блюд. Скууучнооо! С каким бы удовольствием я сейчас... Но что это? В воздухе повеяло магией, причем, если не ошибаюсь - "Первое имя Хаоса"!
   Я почувствовал, как братец весь напрягся, Аластир* плавно сдвинулся на его поясе так, чтобы можно было мгновенно выхватить. Я бы тоже насторожился, но Кайтеш наоборот откинулась назад, и довольно улыбнулась, демонстративно скрестив руки на груди, значит можно не волноваться - что что, а опасность она нутром чует.
   Когда начались спецэффекты, я и сам понял, что именно мне показалось знакомым - это часть ритуала представления кандидаток в "Niminei"! Юные девы дроу должны продемонстрировать идеальное владение как магией Хаоса, пластикой тела (в танце), так и мастерством обращения с клинками. Все действо имеет название "Танец лунного луча". Я всего один раз присутствовал при церемонии, когда получил кхм... приглашение от одной из кандидаток... Это тоже традиция - Niminei, успешно прошедшая испытание и ритуал представления получала статус при дворе Владыки, и считалась взрослой, даже если она еще не достигла возраста младшей юности. Это давало ей право назвать tessarin... или же выбрать любого воина из числа присутствующих, чтобы разделить с ним ложе. Правда последней привилегией пользовались редко, и в большинстве случаев дочери дроу просто договаривались с тем, кому симпатизировали. Вот как-то и я получил такое приглашение. Впрочем, об этом я не пожалел - хороша чертовка!
   Но, если не ошибаюсь, здесь, в светлом лесу, ритуал этот исполняется впервые... и кем! Светлой Эльфийкой! Да еще и лайлл'ин! Не сомневаюсь, что у братишки, и всех присутствующих челюсти упали и болтаются где-то в районе колен.
   Маэлинир поднялся со своего места и откровенно захлопал в ладоши, начав произносить пламенную речь. Позер. Решил повернуть ситуацию себе на пользу, чтобы выиграть несколько баллов форры в предстоящей дипломатической гонке... Черта с два у него выйдет - вон как бесится Светлейший, Хранитель Звездного света, и тэ дэ и тэ пэ. Хотя он и пытается спрятать злость за маской благорасположения, меня таким не проведешь... слишком похож на моего собственного отца, испытывающего гнев во время дипломатических приемов, на которых он только и может, что прятать под улыбкой добродушия оскал злости...
   Но вот младшая принцесса получила от Повелителя позволение сесть, и устроилась в кресле напротив своей сестры.
   От моего внимания не ускользнул интересный момент: похоже Повелитель, старшая лайлл'ин, и особенно сидящие напротив нас эльфы вне себя от бешенства. И если причину агрессии Повелителя еще можно предположить, то что же так злит этих вот?
   Ждать ответа на этот вопрос пришлось не долго. После третьей перемены блюд, и буквально перед началом четвертой - один из эльфов поднялся и сделал знак рукой. Все присутствующие умолкли, и взгляд присутствующих обратился к нему.
   - Склоняюсь перед вашей мудростью, Повелитель. Аскитрель, старший сын и наследник дома Имирус, с благословения звезд, просит всех присутствующих стать свидетелями важнейшего события в его жизни...
   В воздухе повисло тяжелое ожидание. Я пристально вгляделся в каменные лица лл'ин, сидящих напротив нас. Они, похоже, сидят на иголках, ожидая, каковой же будет реакция Светлейшего Повелителя.
   - С благословения звезд, милостью Духа Древа Происхождения, и во славу крови лл'ин - пусть Аскитрель делает свой шаг, - твердо ответил тот.
   Хм, интересно, интересно! Таким ритуалом начинается как правило три возможных действа. И наиболее вероятное...
   Один из эльфов встал из-за стола, торжественно обошел его, задрав голову к потолку будто павлин, приблизился к младшей лайлл'ин, опустился на правое колено, преподнося небольшую шкатулку, поблескивающую драгоценной отделкой, искрящейся бликами от магического освещения.
   - Прекраснейшей и ослепляющей лайлл'ин, чья дивная красота и острота ума давно превратилась в легенду среди нас, преподношу сей скромный подарок в надежде на благосклонный взгляд и согласие подарить мне несколько минут под тотемным деревом...
   Я едва сдержался, чтобы не присвистнуть! Ничего себе! Предложение руки и сердца, причем, дочери правящего Дома!
   - Благодарю за оказанную мне честь, Аскитрель, - произнесла принцесса, поднявшись со своего места. Она улыбнулась, склонила голову, и приняла из рук эльфа шкатулку. - Я уделю вам время под сенью Древа происхождения - сегодня на закате, и дам свой ответ, - принцесса положила руку на сердце и склонила голову в легком поклоне.
   Зал загудел - вокруг началось обсуждение произошедшего события, отовсюду посыпались тосты и поздравления, адресованные как принцессе, так и этому смельчаку - я бы в жизни не решился на такое! Теперь понятно, откуда такое напряжение...
   Спустя некоторое время, все поднялись из-за столов, как это обычно бывает - разбились на небольшие группы, и разбрелись по разным углам, а кто-то и вовсе наружу, посмотреть на звезды и подышать воздухом Священного Леса. Столы убрали, заменив их небольшими подставками, заставленными фруктовыми вазами, и сосудами, наполненными миоликсом.
   Повелителя как обычно окружила толпа ищущих благосклонности, просителей и прочей шушеры. Брат наполнил себе бокал, приблизился к одной из диковинок - скульптуре, изображающей юнную эльфийку, с интересом рассматривая ее. В одной руке она держала шпагу, а в другой - эльфийскую флейту... Хм, что же она символизирует? Что-то до ужаса знакомое...
   - Прошу вас уделить мне немного своего драгоценного внимания, - отвлек меня от размышления тихий голос сзади. В отражении блестящей поверхности сосуда с миоликсом я разглядел фигуру Кайтеш, и ухмыльнулся.
   - Скучно, говорят, нынче вечером? Братишка не может уделить тебе внимания, и ты решила взяться за меня? Извини, ты не в моем вкусе, - съехидничал я.
   Вообще у нас с Кайтеш была негласная холодная война: я считал, что она не пара моему братцу, а она - что я сую нос в дела, меня не касающиеся. И мы никогда не упускали возможности сделать маленькую гадость один другому, если предоставляется случай...
   Странно, что-то она молчит, и не отвечает. Не поверю, что эта ехидна дар речи потеряла. Поворачиваюсь к ней злорадно улыбаясь...
   Девушка рывком сняла шлем, и пронзила меня холодным взглядом серых глаз. Я обомлел: передо мной стояла не Кайтеш а принцесса Иллериэль! Самообладание мое свернулось в трубочку и нырнуло куда-то в пятки.
   - Лайлл'ин, нижайше прошу простить мне эту ужасную дерзость, допущенную по невнимательности, я принял вас за Кайтеш... телохранительницу брата, - проговорил я, опустившись на одно колено, лихорадочно подбирая слова извинения. - Если я могу чем-либо загладить...
   Две секунды длились целую вечность - ведь стоит принцессе только пожаловаться отцу, или даже повысить голос, как вся наша миссия улетит вэршу под хвост.
   - Будем считать это недоразумением, - холодно ответила лайлл'ин. - Встаньте с колен, возьмите меня под руку, и давайте прогуляемся немного, - тихо проговорила принцесса, кое-как справившись со своей злостью.
   Я не поверил своим ушам, тем не менее, поднялся, подал ей руку, и позволил увести себя.
  
  
   * * *
   Иллериэль
   Когда пятая перемена, наконец, завершилась, я поднялась со своего места в числе первых. Ноги слушались плохо, а руки дрожали от обиды и желания скастовать "сверхновую" прямо здесь, в приемном зале.
   Оглядываюсь, в поисках хотя бы одного из моих друзей, на кого можно было положиться, кто мог бы сопровождать меня, тем самым избавляя от назойливого общества будущего "женишка". Как назло, среди гостей не было ни одного моего "знакомого по интересам", складывалось впечатление, что Повелитель лично подбирал список приглашенных. Мой взгляд упал на молодого дроу. Похоже младший арххалл откровенно скучал на этом званом вечере "У вэрша в гостях".
   Я почувствовала, как чей-то настойчивый взгляд обжигал мне спину... так и есть, женишок, горлума ему в постель. Ну, сама судьба велит...
   Дроу стоял ко мне спиной, похоже, погруженный в свои мысли, и не обратил на меня ни малейшего внимания. Когда же я попыталась его окликнуть - ответил дерзостью! Ну, тут уж и отец не сможет мне ни слова сказать - я защищаю свою честь, и честь нашего Дома!
   Толькоя собралась сплести заклятье, достойное покарать наглеца - как он рассмотрел, с кем говорит, и бухнулся на колено, рассыпаясь извинениями словно из рога изобилия. Краем глаз я увидела лицо Аскитреля, наблюдавшего эту картину "рыцарь ищет расположения леди" и злость на дроу мигом улетучилась - все что ни делается - к лучшему. А проступок дроу сделает его обязанным мне.
   Милостиво "простив" арххалла, я подхватила его под предложенную руку, и повела на воздух, полюбоваться огнями первых звезд на вечернем небе.
   - Как мне лучше называть вас, - спросила я, лишь бы завести разговор. Дроу, судя по всему, собрался молчать весь вечер, поджав уши как нашкодивший кот.
   - Мое имя - Велинир эн-Таэлунир, младший арххалл, владыка Темного леса и Суммеречного перевала, покровитель...
   - Меня можно звать просто Илери, - перебила я его. - Без титулов и всего прочего...
   Дроу удивленно глянул мне в глаза, его губы тронула легкая улыбка, а в глазах проступила хитринка - точь-в-точь такая же, как за столом в момент моего появления на празднике.
   - Пожалуйста, просто Велинир, вы оказываете мне честь лайлл'ин...
   - Можно на ты, и без этикета, - добавила я. - Ненавижу протокол, чтоб его Саурону бельмом на глаз!
   Мой спутник остановился, и неожиданно отвернулся в сторону, рассматривая тропинку, уводящую в Ледовую Заводь. Движимая любопытством, я всмотрелась в том же направлении, пытаясь углядеть, что же его так заинтересовало, как вдруг обратила внимание, что плечи дроу подрагивают.
   - Что-нибудь случилось, - спросила я, пытаясь заглянуть ему в лицо, но тот ловко отворачивался.
   - М... Велинир?
   Арххалл не поворачиваясь, сделал неопределенный жест рукой, но его плечи продолжали трястись. Да он же смеется! Ну ладно...
   - Timenoi! Asenth!
   Явившийся на зов сильф подхватил дроу под руки и развернул, явив мне зрелище держащегося за живот ухахатывающегося арххалла.
   - Эй! - возмутился парень, вырываясь из хватки стихийного духа. Улыбка мгновенно исчезла, ее сменило прежнее холодное выражение лица. А ведь я раньше никогда в жизни не видела смеющегося дроу...
   Сильф послушно отпустил его и растаял, едва пошевелив листьями на Древе Происхождения.
   - Что вы... ты себе позволяешь! - зашипел он.
   Тем не менее, в его глазах светились искорки азарта, буквально умаляющие "ну же, дай мне повод, ух разошелся бы я!".
   - А ты? Не придумал ничего лучше, чем повернуться к девушке тылом, показывая свой зад, так и хочется пинка отвесить! А еще принц... - я состроила обиженную рожицу, но не выдержала и расхохоталась.
   Дроу оскалился в ответ, а потом вдруг тоже разошелся хохотом..
   - Знаешь, для лайлл'ин ты очень нестандартно себя держишь, рассказали бы - ни за что бы не поверил, - проговорил он, отсмеявшись, и подмигнул мне. - Даже представить не мог, что здесь, в Светлом лесу, кто-то сможет увидеть меня смеющимся...
   - А что тут такого? - непонимающе спросила я. - Подумаешь, эка невидаль...
   Дроу посмотрел на меня как на безграмотного крестьянина-хуманса.
   - Мало же вы о нас знаете... - обижено проговорил он.
   - Ну, кое-что знаем, - в тон ему ответила я. - А что не знаем - так сам расскажи! Для чего еще нужны друзья?
   Брови дроу поползли наверх, практически спрятавшись под челкой.
   - Ты назвала меня другом, Светлая? Я не ослышался?
   Я пожала плечами и кивнула.
   - Впрочем, если тебе... вам это не по душе, арххалл...
   Дроу примирительно поднял обе руки ладонями перед собой:
   - Нет-нет, все хорошо, просто... - парень замялся.
   - Ну что там, выкладывай уже, - с притворным нетерпением поторопила я.
   - Понимаешь, для нас друг - немного другое, чем у лл'ин, или людей. Недостаточно просто назвать кого-то другом, чтобы он стал таковым.
   - А что еще? Опять какие-то формальности? - я нахмурила брови. Все-таки странные эти дроу.
   - Я не могу об этом говорить с чужаком, особенно с лл'ин... хотя, с другой стороны - смеющимся меня ты уже видела... - дроу погрузился в размышления. - Знаешь, если ты мне предлагаешь дружбу, я, пожалуй, соглашусь. Но при одном условии: что дружба эта будет такой, каковой ее представляем себе мы, Дети Луны...
   - Может сначала просвятишь меня, что именно ты под этим подразумеваешь?
   Велинир кивнул.
   - С давних времен общество дроу существует на грани, не доверяя никому и ничему. Для всех других рас - мы единая раса, признающая только себя и себе подобных. Но если глянуть изнутри... понимаешь, все дроу разделены на Дома, которые находятся в постоянном соперничестве, если не междоусобной вражде, и объединяются только при возникновении общей угрозы. В остальное же время - каждый старается подсидеть другого, отхватить кусок соседних земель, не гнушаясь политическими интригами, шантажом и даже военными конфликтами. Даже правящий Дом - не исключение, мы живем в постоянной готовности к войне... Как говорил мне отец - это даже хорошо, так как не дает расслабляться, вынуждает постоянно оттачивать мастерство владения оружием, и таинства магического искусства...
   - Закон курятника, - перебила я его. - Каждый старается сесть повыше, клюнуть ближнего и нагадить на нижнего. У нас ситуация ненамного отличается.
   Велинир предостерегающе поднял правую руку, показав что еще не закончил, и я замолчала.
   - Иногда между двумя дроу возникает взаимное уважение, либо взаимная благодарность, например за спасение жизни или чести... причем это могут быть как представители одного дома, так и разных. Тогда дроу дают взаимную клятву дружбы и верности. Клятва может быть произнесена всего один раз, и если по каким-либо причинам кто-то из приносящих ее неискренен, задумал обман или просто в душе не готов - клятва отвергается. В этом случае эти двое становятся кровными врагами. Клятву можно расторгнуть по обоюдному желанию, например, если наши два дома объявили между собой кровную вражду, и мы вынуждены стать врагами... друзьям же позволяется очень многое: прощаются злые шутки, которые в другом случае могут вылиться в кровную обиду, в их присутствии можно рассказывать любые тайны, и позволять себе смеяться... да, не удивляйся! Смех для дроу - весьма особенное выражение чувств. Ни один дроу никогда не засмеется в присутствии чужака. Исключение - близкие родственники, любимые и как раз таки друзья...
   - Но ты же засмеялся при мне! - вырвалось у меня. Велинир глянул на меня пронзительным взглядом, и я мгновенно прикусила язык - мало ли что - говорят, все дроу балансируют на грани сумасшествия, и легко входят в состояние неконтролируемой ярости.
   - А теперь я спрошу тебя: подтверждаешь ли ты изъявленное тобой желание называть меня другом?
   Пришел мой черед задуматься. С одной стороны - дроу очень странные и опасные даже для союзников существа, за врагов я уж помалкиваю. С другой - Велинир не похож на обычного дроу, более того - с ним интересно, весело... мое внутренне чувство говорит мне, что от него я не получу ножа в спину...
   - Знаешь... я согласна.
   Велинир несколько раз моргнул, словно ожидая другого ответа, а потом на его лице появилась все та же улыбка и хитринка в глазах.
   - Хорошо, - прошипел он, словно стараясь меня напугать, заставить передумать. - Только помни - когда будешь приносить клятву обман и недомолвки недопустимы, иначе она будет отвергнута! Во время ритуала придется признаться во всем, что ты сейчас утаиваешь от меня, и что мне необходимо знать... все еще хочешь сделать это?
   - Теперь - тем более, - ухмыльнулась я в ответ. - Ты ведь тоже солгать не сможешь?
   Дроу согласно кивнул.
   - Замеччательно, - подмигнул Велинир. - для ритуала нужно два божественных вольта, представляющих стихии, которым мы поклоняемся. - Вот эта лента Хаоса подойдет для меня. А тебе нужно свой...
   - Погоди, - я подняла голову и позвала: - Timenoi!
   Сильф послушно явился на зов.
   - Принеси мне тонкий высохший прутик Древа Происхождения.
   Сильф умчался, и вернулся буквально через минуту.
   Велинир взял свою ленточку, обмотал вокруг своего запястья. Я сделала то же самое с прутиком. Дроу протянул мне руку, и наши ладони скрепились рукопожатием. Велинир полуприкрыл глаза и забормотал:
   - Страх, злость, ненависть, предательство, недоверие, ложь и смерть пусть уйдут прочь. Я Велинир, Тайным Именем богини Сияющей Луны клянусь, что не позволю этому всему встать между нами. Пусть Хаос отринет меня, а лунный луч обратит меня в прах, если я нарушу данное слово!
   Лента на его запястье замерцала причудливым светом, словно оживая.
   - Твоя очередь, - произнес он. - Скажи все то же самое, только дай клятву своей богине.
   Я послушно повторила слова Велинира, принесла клятву Великой Матери Священного Леса, и мой прутик тоже засветился. Оба вольта словно ожили, потянулись навстречу друг другу, и переплелись двойным слоем, связывая наши руки вместе.
   - Я, Велинир, клянусь тебе в верности и дружбе. Никто и ничто не сможет нарушить этой клятвы, пока ты не освободишь меня от нее. Я прошу у тебя прощения за то, что скрыл от тебя: я согласился на дружбу с небольшим умыслом - опасаясь, что мое неосторожное оскорбление могло повлечь дипломатический скандал и поставить под угрозу срыва нашу миссию. Прощаешь ли ты меня, и принимаешь ли клятву?
   Ах ты ж... я надулась, разозлившись на дроу - все-таки он меня обманул. Хотя... сама хороша.
   - Я прощаю, и принимаю твою клятву, - произнесла я. - Я, Иллериэль, клянусь тебе в верности и дружбе. Никто и ничто не сможет нарушить этой клятвы, пока ты меня не освободишь. Я прошу у тебя прощения, что скрыла: я согласилась на твою дружбу с умыслом - чтобы досадить Дому Имирус, и сорвать помолвку. Прощаешь ли ты меня, и принимаешь ли ты мою клятву?
   Дроу хмыкнул, явно оценив мою расчетливость, и проговорил:
   - Я прощаю, и принимаю твою клятву. Пусть наши боги будут свидетелями!
   Обе нити засветились еще ярче, сплелись в одно целое и растаяли.
   - Клятва принята... - прошептал дроу. - Вот это да! Признаться, я до последнего был уверен, что не сработает!
   - Интересно, не уверен во мне или в себе? - поддела его я.
   - В обоих... Но ведь сработало, и это великолепно! - улыбка на лице парня была настолько искренней, что я ею тоже заразилась...
 []
   - Покажешь мне тут все? - между тем спросил Велинир. - Я имею в виду все интересные места Светлого Леса, которые гостям обычно не показывают... - жестикулировал он, было видно, что дроу в отличном настроении.
   - Ну уж нет! Вдруг твоя тайная миссия состоит в том, чтобы выискать все слабые места обороны! Уж не задумал ли Владыка устроить нападение на Светлый Лес?
   - Вэррш! Раскусила... теперь мне влетит за то, что я провалил задание!
   Мы прогуливались, перебрасываясь колкостями и поддевками, дыша ароматом ночного леса. Разговор лился сам собой.
   - А правда, что у вас там - матриархат? - спросила я. - Мне рассказывали, что у дроу правят женщины, что вы поклоняетесь богине Ллосс, которая требует всех рожденных первенцев-мальчиков приносить ей на алтарь в жертву...
   Велинир призадумался и ответил вопросом на вопрос:
   - А правда, что у светлых эльфов любимое блюдо - орк, тушеный в собственном соку? Правда, что вы едите гусениц, чтобы они не портили листву деревьев? Правда, что у ваших мужчин есть наложницы - из самок гоблинов?
   Я скривилась от отвращения, меня замутило.
   - Фу, Велинир, с чего ты это взял? Где набрался такой чуши?
   Дроу мерзко улыбнулся.
   - Да так, рассказывали... в ониксовом дворце еще не такого наслушаешься... Я, конечно, считаю все это бредятиной...
   - Еще какая бредятина! Каким недалеким надо быть, чтобы верить всему, что рассказывают...
   - Вот-вот! - согласился Велинир. - Я именно об этом и говорю!
   Я остановилась, чувствуя, как мои уши стремительно краснеют.
   - Ах ты ж мерзость темноухая! Это ты меня, значит, решил дурой выставить! Да я тебя...
   Быстрый взмах рукой, ветерок, послушный моей воле поднял тучу пыли с тропинки, продувая ею отплевывающегося и фыркающего дроу.
   Велинир что-то быстро прошептал, и его окружил мутноватый кокон защиты.
   - Эй, перестань! Я просто хотел сказать, что нельзя же верить всему, что говорят! Хватит уже!
   Я неохотно опустила руку, и ветер ослаб.
   - Вместо того, чтобы подкалывать - взял бы да рассказал! Шутник моргулов...
   - Да пожалуйста, - ухмыльнулся он, развеивая защиту. - Спрашивай, что интересно. И я тоже в свою очередь хотел бы многое узнать... отвечаю на твои вопросы по порядку: Во-первых у нас не матриархат, и даже не патриархат. Женщины равны в правах мужчинам. Правда, это общая политика дроу. Внутри же домов действуют свои правила, устанавливаемые главой дома. Есть дома, где глава - женщина, и кой-какие из них действительно ведут внутреннюю политику главенства женщины над мужчиной. Однако же таких меньшинство, и дома эти с каждым годом приходят во все больший упадок...
   - Почему? - спросила я.
   - А ты сама подумай, дом, в котором установлены такие правила, где мужчины (или женщины) всего лишь бесправные рабы, подвержен большому количеству измен со стороны притесняемых. Иначе говоря - они ищут покровительства в домах с равными правами, просто перебегая к врагу. В конечном счете - мужчин начинает недоставать, падает рождаемость... исход думаю очевиден.
   - Понятно. А почему ты во время клятвы использовал имя богини Сияющей Луны? Я думала, что вы поклоняетесь Ллосс...
   - Еще одно заблуждение. С какой стати нам поклоняться этой кровожадной паучихе? Ей не нужна наша вера, а мы сами годны ей разве что на ужин. Есть, как я слышал, в каком-то из миров Великой Спирали кучка моих сородичей, которые поклоняются ей... У нас же в пантеоне она занимает такое же место, как в религии людей - сатана. Ее реальность находится на одиннадцатом пласте-над-бездной, она всего лишь один из демонов. Высших, конечно, но для меня демон - он и в Светлом Лесу демон...
   Я нахмурилась, услышав, что Великий Лес поминают как ругательство, но потом успокоилась. В самом деле, не своим же домом ему ругаться.
   - Теперь моя очередь! Скажи, этот твой жених...
   - Он мне не жених! - вырвалось у меня. - Предложил отцу "Салувиста"... меня даже не спросили!
   - Хм, вот оно что? - удивленно поднял брови вверх дроу. - Династический брак... и, как я понял, твой отец не против?
   - Похоже, нет, - обиженно засопела я. Настроение начало портиться.
   - Ты не хочешь об этом говорить? Тогда давай сменим тему...
   - Нет, все нормально. О, Великая Мать, как же я не хочу этого! Мне еще рано думать о замужестве, я хочу закончить учиться и немного попутешествовать, поглядеть на другие страны, может даже иные миры... а тут - на тебе! Я ведь не наследная принцесса, так почему же я должна ломать себе жизнь? Я не знаю, что мне делать...
   Теплая крепкая ладонь дроу легла мне на плечо.
   - Не расстраивайся, друзья мы, или как? Подстроим твоему женишку какой-нибудь несчастный случай... с летальным исходом. Или опозорим его перед королевским домом... придумаем что-нибудь!
   - Не надо несчастных случаев! - поспешно ответила я. - Если выяснится, что я замешана... тут не обойдется только наказанием - это страшное бесчестье, нарушить данное слово! Будь я обычной эльфийкой, меня просто изгнали бы из Дома за такое.. но так как я лайлл'ин... даже представить не могу, чем это закончится.
   - Хм... - Велинир задумался. - Скажи, а Повелитель, как настроен по отношению к этому браку? В смысле, ему-то это чем выгодно?
   - Понятия не имею, - ответила я. - Вроде как ему это вообще не нужно, но по каким-то причинам он не может отказаться.
   Дроу потер подбородок, внимательно глядя на меня.
   - Не может отказать, говоришь? М-м... здесь нечто большее, чем просто желание породниться с правящей династией, - проговорил дроу задумчиво перебирая крохотный кинжал в руке. - Я бы на твоем месте был осторожнее. От этих "родственничков" можно ждать всего чего угодно. Кстати, я вот тут подумал... есть более простой способ избавиться от этого Аскитреля из Дома имирус...
   - Как?
   - Поединок чести.
   - Ты... ты вызовешь его на дуэль?
   - Ну, сам могу не справиться... а вот Маэлинир его на раз в чертоги вашей богини отправит!
   - А он согласится? - с сомнением и одновременно с надеждой спросила я.
   Дроу неуверенно пожал плечами.
   - Думаю, так просто - врядли. Мне придется его долго упрашивать, кучу всякого наобещать... Да и ему еще придется придумать способ довести дело до поединка. Да так, чтобы тот не смог отказаться, не потеряв лица... В общем об этом нужно хорошо подумать.
  
   Мне на душе как-то сразу полегчало. Не знаю почему, но этому дроу я доверяла. Даже не смотря на то, что пробить его ментальный блок мне так и не удалось - он оказался хорошо экранирован. Просто где-то в глубина души появилось некое предчувствие, что все будет хорошо.
   - Скажи, а у вас разве не практикуют династические браки?
   Велинир ответил не сразу, мысли его бродили где-то далеко.
   - Да... тоесть нет... ну, в смысле практикуют, только изредка. Нецелесообразно это.
   - Разве? А я думала, что как раз наоборот - вы женитесь только так...
   Велинир засмеялся.
   - Нет, Иллери, ты не права. Хотябы потому, что у нас брак - вообще редкость. Дроу предпочитают не обременять себя формальностями и ограничениями. Браки заключаются исключительно для продолжения рода или как политическая подоплека. Практически все чужаки считают нас сумасшедшими во всем, что касается взаимоотношения полов...
   - М-м? Интересно было бы послушать!
   Парень ухмыльнулся, нагибаясь к ручейку, зачерпывая воду ладонью, и умывая лицо.
   - Вот скажи, как юные лл'ин оказывают знаки внимания?
   Я призадумалась. Вообще вариантов было довольно много...
   - Обычно мужчина выращивает какой-нибудь редкий цветок, вкладывая в него свои нежные чувства, которые испытывает к девушке. Чем прекраснее получается цвет - тем сильнее и нежнее чувство. Это так называемый первый дар. Если девушка принимает его - значит можно продолжить ухаживание - первый шаг сделан. Далее это обычно какой-нибудь редкий артефакт, или просто уникальная вещь. После этого девушка может объявить мужчину своим tessarin...
   - А если это... ну скажем так, секундное увлечение?
   - Ну... обычно это комплименты, опять же какой-нибудь подарок...
   - У нас, девушки-дроу с рождения носят на шее цепочку с нанизанным на нее кольцом - символизирующим ее сердце. Это кольцо сохраняет в себе отпечаток души той, которая его носила. Если парень хочет добиться благосклонности, он спрашивает у девушки разрешения поухаживать за ней. Получив его, он какое-то время избавляется от конкурентов...
   - Это как? - не поняла я.
   - Как обычно: угрозами, интригами, шантажом или просто вызовами на дуэль. Когда (если) из всех претендентов остается он один, он должен будет доказать свою доблесть. Обычно для этого дроу охотятся на какого-нибудь опасного монстра в одиночку, или уничтожают целый выводок нежити... А иногда, в редких случаях, подвиг этот заключается в том, чтобы тайно проникнуть в покои возлюбленной, минуя стражу дома, охранные заклятия... этот способ выбирают реже всего, но именно он - самый надежный. Ибо если ты сумел пробраться в покои женщины, возлечь с ней и уйти невредимым и незамеченным - значит ты заслужил то, чем овладел... Не смотри на меня так, это не так-то просто, как кажется! Девушки-дроу мало в чем по боевым качествам уступают мужчинам. Если юная дроу обнаружит в своей спальне чужака, которого не хочет видеть рядом с собой - процентов восемьдесят, что он не доживет даже до момента, пока на ее зов явится стража. Обычно в своей спальне дроу имеют уймы тайников, в которых спрятано оружие, да и сторожевыми заклятиями там все так обвешано...
   - Хм, - я призадумалась, одновременно прикидывая высоту дуба, раскинувшего ветви на противоположном берегу реки. - Интересно, а если девушка... ну, скажем так, ожидает гостя?
   - Тогда все куда проще, - ухмыльнулся мой собеседник. - По крайней мере - в спальне избранницы ему ничего не грозит, а это как никак самая опасная зона. А зачастую, если леди ждет избранника, то и стража становится вялой, и половина сторожевых чар не срабатывает...
   - Хи-хи! Гляжу тебе довелось получить не одно приглашение на своем-то веку!
   - Ну, не без этого, - оскалился дроу. - Самое интересное заключается в том, что наши девушки, в отличии от ваших, так же имеют возможность и право выбора...
   - В смысле? Ты говоришь так, будто эльфийки его лишены...
   - Так и есть, насколько я знаю. Ведь ты не сможешь просто так изъясниться мужчине, что он тебе нравится - тебя примут за... кхм... весьма ветреную особу. А значит - выбор твой ограничен тем кругом мужчин, которые первыми обратили на тебя внимание.
   - Не скажи, - фыркнула я, - некоторым из нас ничуть не проблема намекнуть...
   - Не спорю, - Велинир развел руки по сторонам, - только ведь это, мягко говоря, осуждается. А о волшебной силе сплетен, полагаю, рассказывать и вовсе не обязательно. Мне осталось только сердито засопеть в ответ.
   - А каким образом девушка-дроу эм... выбирает?
   - Ну, есть два способа. Самый простой и одновременно трудный - пройти испытание Nimminei. Все, кто хотят стать дочерями Богини Сияющей Луны, проходят это испытание, и получают в награду плащ посвящения и... право выбрать любого мужчину. Обычно на одну ночь, но при желании возможно, чтобы им сразу провели брачный ритуал. Далеко не все дроу способны выдержать даже отборочный тур этого испытания, а прошедшие его считаются элитой и приравниваются по знатности к ненаследным отпрыскам старших домов. Считается очень престижным, если тебя выбрала Niminei - на моей памяти всего дважды мужчины отказывали "Дочерям Богини"... Второй способ куда более длинный, и менее действенный. Юная дроу дает обет Богине, удаляется в один из храмов и там слагает песню, посвященную своему любимому. Когда ее обет заканчивается, она покидает храм, дожидается самой длинной ночи в году, и на празднике Богини исполняет то, что у нее получилось. Если мужчине понравится - их так же обручают. Иногда, в виде особой милости Богиня нисходит сама, и дарует девушке силу очарования... В этом случае ее облик преображается, душа и аура наполняется божественной силой, и любой из мужчин будет счастлив, если ее выбор падет на него.
   - Да уж, пожалуй, мы и правда мало о вас знаем...
   - А я что говорю! - ухмыльнулся дроу.
   Я снова бросила взгляд на верхушку дуба, в ветвях которого еще неделю назад присмотрела немаленьких размеров пчелиный улей, и прикидывая, смогу ли я аккуратненько левитировать его ко входу в палаты Звездной Ночи. Интересно, как дроу отнесется к подобной шалости?
   - Велинир, я вот думаю... - начала было я, но с лица темного эльфа неожиданно слетела улыбка, сменившись равнодушным, даже презрительным выражением лица, холодный взгляд дроу словно окатил меня ледяным душем. Я мгновенно насторожилась.
   - Лайлл'ин, прошу прощения, если отвлекаю, я всего лишь напоминаю вам о данном обещании уделить мне немного времени под сенью Древа Происхождения... - звук липкого и холодного голоса заставил меня вздрогнуть и обернуться на улыбающегося Аскитреля, склонившегося в подобострастном поклоне.
   И прежде, чем я успела ответить, что сожалею, но в данный момент занята, да и невежливо это - оставить гостя без компании, как послышался шелест листьев, я ощутила легкое возмущение магических потоков, и знакомый голосок промурлыкал:
   - Иллери, сестра моя, не представишь мне своего спутника?
   Я закусила язык, оборачиваясь на голос. Ну конечно. Элистрель, наша чуткая и проницательная дипломатка - тут как тут. Одарив сестрицу взглядом василиска, я произнесла положенную фразу:
   - Рекомендую тебе: Велинир эн-Таэлунир, младший аррхалл... - тут-то я поняла, что не знаю полного имени со всеми титулами и регалиями моего нового знакомого. А общение с незнакомцем, полного титула которого не знаешь - ужаснейшее нарушение этикета!
   - Велинир эн-Таэлунир, младший аррхалл, владыка Темного леса и Сумеречного Перевала, покровитель Аниста и Ревенфанга, командующий левым крылом Всадников Соэтер к вашим услугам, лайлл'ин... - перебил меня дроу, положив правую руку на сердце а пальцами левой коснувшись губ и склонившись в приветственном жесте. Дроу одарил сестренку обворожительнейшей улыбкой, сопровождаемой хлопаньем глазками с какой-то детской наивностью. - Нижайше прошу меня простить, что перебил, лайлл'ин, - это уже мне, - но у наш этикет строжайше требует от мужчины проявления красноречия, представляясь самому, особенно прекрасным девам, благосклонность которых мечтают заслужить...
   Я с благодарностью кивнула дроу, одновременно в душе ухмыляясь - ишь рассыпался в комплиментах. Элиста склонила голову, а по ее личику расползлась польщенная и зазывная улыбочка. И ведь не опасается слухов о ее неуемном темпераменте и слабости к младшим лл'ин, каковые итак уже полонят Светлый Лес. Теперь, похоже, ей и дроу для коллекции не помешал бы...
   - Сестренка простит вас... простишь ведь, Илери? Не составит ли арххалл мне компанию, дабы развеять обуревающую меня скуку, и заодно дать влюбленным поворковать? - Элиста одарила меня улыбкой, намекая - "я отвлеку дроу, тебе есть, кем заняться".
   Я украдкой бросила умоляющий взгляд Велиниру. Дроу деланно улыбнулся, а в глазах прошмыгнули все те же хитринки.
   - С превеликим удовольствием, - ответил тот легким кивком, и бросил томный взгляд на сестрицу исподлобья. На мое удивление, та и вправду похоже вознамерилась поразвлечься с ним.
   - Ах, совсем забыл, - деланно вздохнул дроу, - я же вам что-то обещал... В обществе таких обворожительных леди забудешь даже Имя собственного дома, - рассеянно пожал плечами и ухмыльнулся мне.
   Я вопросительно подняла бровь, но Велинир не обратив внимания, протянул руку так, чтобы на тропинку легла тень. В какую-то долю секунды она приобрела объем, став чем-то вроде черной липкой массы. Одно движение, и небольшой сгусток принял форму крохотной фигурки гоблина. Фигурка двигалась, что-то ворчала на непонятном языке, и смешно озиралась по сторонам.
   - Прошу вас, лайлл'ин , - ухмыльнулся парень, протягивая мне эту маленькую мерзость.
   Я брезгливо скривилась, но фигурку приняла, косясь на Элисту, с трудом сдерживающую смех. Ну вот, другим девушкам цветы дарят...
  
  
   * * *
   Велинир
  
   Итак, лайлл'ин Иллериэль не в восторге от суженного, от которого тем не менее приняла дары... Хм, тут похоже попахивает политикой. Очень плохо. Нарушать какие-то планы Повелителя Светлого Леса мне явно не с руки. Тем не менее - по своей глупости я дал этой глупышке клятву, и теперь не могу просто остаться в стороне. Надеясь укрепить отношения с правящим домом эльфов, я тем самым загнал себя в капкан. Слакшш...
   Взгляд Илери, кричащий "Помоги мне, пожалуйста!" жег глаза подобно раскаленному пруту. Только вот я не вправе вмешиваться. По крайней мере - в открытую. И, понимая, что возможно делаю глупость, я принял решение...
   Слова призыва сорвались с губ автоматически, на уровне рефлекса. Вызвать мелкого беса, обитателя ближних астральных слоев, было парой пустяков. Кое-как наложив на него ограничения, заставив принять форму статуэтки гоблина, я передал ее Иллери, после чего подал руку ее сестре, дабы сопровождать кронпринцессу на прогулке назад к "дворцу" Повелителя.
   - Аррхалл, расскажите, с какой целью прибыло ваше славное посольство в Светлый Лес, чем признаться приятно удивило Повелителя, и особенно меня...
   Ой, какими комплиментами разбрасываемся! Прямо мед, усеянный лепестками жасмина...
   - Полагаю, Повелитель не был удивлен нашим прибытием, так как ожидал нас, - ответил я, взвешивая каждое слово. - Что же касается вас, лайлл'ин, я искренне рад, что вам приятно наше появление... Вы оказываете мне честь, уделяя внимание младшему принцу Дома.
   - Признаюсь, вы очень интересны мне лично... - Элистрель вновь улыбнулась, а ее рука как бы невзначай скользнула вниз, и ее пальчики обхватили мою ладонь.
   Так, нужно быть поосторожнее, похоже она не шутит. Впрочем, в данный момент меня интересовал лишь свидетель того, что я собственно был занят, и не имею отношения к тому, что вскоре произойдет. Хотя, можно ведь совместить приятное с полезным... Принцесса весьма привлекательна, а обязательствами ни перед кем я не связан, так что...
   - Вы очаровательны, лайлл'ин, я весь сегодняшний вечер скрытно наблюдал за вами, - невинный взгляд, легкий румянец, легкое касание губами руки эльфийки...
   Одновременно, глазами призванного беса, я наблюдал за происходящим между Иллери и ее ухажером. Как говорит братец, информация лишней не бывает...
  
   * * *
   Иллериэль
   Мы поднялись в экзотичную маленькую беседку, расположенную на вершине Древа Происхождения. Небольшой столик был уставлен вазами, наполненными фруктами. Рядом стоял сосуд полный миоликса, и два кубка.
   Аскитрель был выше меня ростом, немного шире в плечах, волос, цвела соломы, не заплетен в косу, а просто прихвачен серебристой лентой в хвост.
   "Женишок" наполнил оба, протянул мне один и произнес улыбаясь:
   - Позвольте тост: за нашу помолвку и за наше будущее!
   Не дождавшись ни моего ответа, ни даже ответного движения, он протянул руку, слегка чокнулся своим кубком о мой, и залпом осушил его. От такой наглости я едва дар речи не потеряла.
   - Мне кажется, вы несколько торопитесь, я ведь не дала вам еще своего согласия...
   Аскитрель улыбнулся, посмотрел мне в глаза, и проговорил тихо:
   - Да, вы правы, я, конечно, тороплю события... но искренне считаю, что ваш ответ будет положительным. Вы мне очень нравитесь, лайлл'ин, и я надеюсь добиться взаимного расположения... Со временем, надеюсь стать вашим tessarinn.
   Ошеломление прошло, уступая место гневу и обиде. Обиде на отца - неужели он принял решение, даже ни словом не обмолвившись?
   - Не хочу показаться невежливой или обидеть вас, но как бы это сказать... Мой идеал мужчины видится мне несколько иным. И хоть вы весьма привлекательны, храбры, и пользуетесь м... благорасположением моего отца - вынуждена вас разочаровать, вы далеко не мой идеал.
   На долю секунды Аскитрель потерял самообладание, и я заметила искорку гнева в его глазах.
   - Тем не менее, мне кажется, что вам не следует отвергать мое предложение, - проговорил он спокойным голосом, разительно отличавшимся от его душевного состояния. Хотя, нотка нажима в его голосе все же чувствовалась.
   - Мне очень жаль вас разочаровывать, но на ближайшее будущее у меня другие планы. И вы, на данный момент, в них немного... не вписываетесь. Кроме того, - собралась с духом и произнесла как можно спокойнее, - я уже выбрала tessarinn... И объявлю его имя в ближайшее время.
   Глаза Аскитреля округлились, а лицо побледнело, хотя на первый взгляд это казалось невозможным.
   - Лайлл'ин конечно же шутит, - произнес он с натянутым спокойствием. - Мне хорошо известны любимые шалости и забавы принцессы, и сказанное как раз вписывается в одну из них... Насколько мне известно - Светлейший Повелитель должен был упомянуть вам о некоей договоренности...
   - Не упоминал, - оборвала я его отповедь. - И признаться, мне нет никакого до того дела. Я надеялась, что ваш подарок - это акт доброй воли, способ выражения чувств, каковые вы ко мне испытываете... в этом случае, мое внимание к вашей персоне было бы вполне оправданным. Сейчас же - мне жаль, но позвольте удалиться. Меня ждут маленькие женские дела, которые я итак отложила слишком надолго, дабы уделить вам время, как оказалось впустую...
   Я поднялась, склонила голову в привычном жесте, развернулась, и направилась по узенькой дорожке вниз, к переходам, образованным переплетенными ветвями Древа. Резкий рывок за руку, и я оказалась лицом к лицу с бледным лицом Аскитреля.
   - Ты никуда не уйдешь, мы еще не закончили, - прошипел он не хуже аспида. - Если Повелитель отступится от своего слова...
   - Ты смеешь угрожать? - в мой голос вплелись нотки льда. - Как смеешь ты вообще разговаривать с дочерью Повелителя в унизительном тоне, да еще и в такой манере? Это оскорбление, которое может смыть только твоя кровь! Я немедленно донесу Повелителю. Твоя жизнь отныне ломанного медяка не стоит. Руки!
   Однако пальцы Аскитреля продолжали сдавливать мою руку подобно клешне адамантового краба.
   - Ничего мне Светлейший не сделает, - довольная и самоуверенная улыбочка выползла на его физиономию. - Слишком уж многим он обязан моему отцу... А тебе советую засунуть свою гордость и выходки вэршу под хвост, и вести себя как подобает принцессе, будущей Леди Дома Имирус.
   - А ты, я смотрю, мечтатель, - прошептала я, отводя свободную руку назад и складывая ее в знак. - Winndill! Allestia!
   Концентрированный поток воздуха нахлынул с трех сторон. Заклятие Воздушной Завесы обычно обладает сдерживающим эффектом, но если его немного перекроить... может и ребра переломать. Поток окружил Аскитреля и... растаял, не причинив ни малейшего вреда. Тот довольно ухмыльнулся:
   - Не стоит тратить силы, девочка. Как видишь, я пришел подготовленным, зная твою страсть выкидывать магические фокусы. Ничего из того, что ты способна использовать мне во вред не пробьет защиты этого амулета...
   А на моем плече недовольно зашкворчал миниатюрный гоблин, встал в боевую стойку и оскалил клыки...
   - Напрасно строишь из себя гарпию, - ухмыльнулся эльф. - Неужели тебе по душе до конца своих дней оставаться в тени своей царственной сестрицы, которая унаследует трон Повелителя? Всю жизнь склонять перед ней голову, оставаясь младшей принцессой? А так, у тебя будет высочайшее положение в моем Доме... А может и не только...
   - Ваше предложение лестно, - проговорила я тихо, но слова мои были холоднее айсберга, - только сделали вы его не с того начав... Почему вам было не встретиться со мной неофициально, сделать мне подарок, оказать знаки внимания, проявив себя благородным и отважным воином лл'ин. Тогда у вас были бы неплохие шансы на мою благосклонность. Вы же - выторговали право предложения Салувиста на переговорах, унизительно вынуждая меня строить из себя счастливую корову, которую привели на случку. Не дождетесь! Даже если это будет стоить мне отречения от Происхождения... А теперь уберите руки, иначе, клянусь именем Великой Матери, я объявлю во всеуслышание, что вы покушались на мою честь. И дам слово подарить свое сердце тому, кто принесет мне на подносе вашу голову! - последние слова я сказала очень тихо, уверенно глядя в глаза этому самоуверенному хорьку, понимая, что в случае чего... я ничего не смогу ему сделать. Его амулет, похоже, надежно защищает от моей магии, физически он сильнее, а отец... он обвинит во всем меня. Что бы тут ни произошло - мне никто не поверит. Сама виновата - создала себе репутацию...
   - Сию минуту уберу, - оскалился Аскитрель. - Хочу только заметить, что вы блефуете, лайлл'ин. О каком покушении может идти речь, когда недалече вы сами в присутствии практически всех глав старших Домов приняли от меня Второй Дар?
   Я обомлела.
   - К-как второй? Это был первый...
   Аскитрель состроил притворно сочувственную рожу и проговорил:
   - Как, неужели ваш отец не сообщил вам, что еще неделю назад я на аудиенции испросил высочайшего разрешения ухаживать за вами? Как вы понимаете, разрешение я получил, выждал положенный минимальный срок, и преподнес Второй. Или вы забыли, что разрешение главы дома равносильно принятому первому Дару?
   От такого предательства мне стало не по себе. Обида душила как медведь, наступивший на горло. Как он мог?
   - Убирайтесь... - через силу выдавила я.
   - Как вам будет угодно. Вот только сначала хотелось бы... получить малюсенький знак внимания - залог взаимопонимания между нами...
   Меня взбесило, когда я поняла, что он тянет меня поцеловать. Я всем телом подалась назад, отодвигаясь от него, и мысленно призывая на его голову все возможные кары, а в этот самый момент в игру вступил странный подарок Велинира... Гоблин зашкворчал, раскрыл пасть и испустил облако темно-фиолетового дымы в лицо этому слизняку.
   Эффект наступил на удивление незамедлительно: Аскитрель закашлялся, размахивая руками перед собой. Естественно, меня он при этом отпустил, чем я не упустила момента воспользоваться, и съездила ему по физиономии, стараясь при этом не попасть под действие облака.
   - Ах ты... - прорычал тот, но его дальнейшие слова потонули в новом приступе кашля.
   Я не раздумывая метнулась по дорожке, на ходу шепча слова телепортации, и остановилась только когда оказалась в приемном зале. Дрожащей рукой налила себе миоликса в кубок, и залпом его осушила. Наполнила еще один, глядя невидящим взглядов куда-то вдаль.
   А ведь Велинир предвидел такой поворот, подумалось мне. Неспроста ведь он подсунул мне эту мерзкую, но как оказалось весьма полезную зверушку. Нужно будет поблагодарить дроу за его "подарочек"...
   * * *
   Велинир
   В чем-то это было даже забавно. Старшая лайлл'ин была весьма привлекательна, а ее поцелуи - умелыми и дерзкими. При других обстоятельствах, наше знакомство непременно закончилось бы долговременной экскурсией по личным покоям кронпринцессы... А пока что экскурсию проводили только лишь мои шаловливые ручки. Жаль, присутствовал отвлекающий фактор: связанный астральным шлейфом с призванным бесом, я его глазами наблюдал за событиями в беседке на вершине Древа Происхождения. Интересно, Элистрель в курсе того, что сейчас происходит между этими двумя? Одобрила бы она такой ход событий? Таак, а вот это уже ни в какие рамки...
   - Сс... Эй, поосторожнее! - ввинтился мне в уши капризный голос лайлл'ин. - Вы же не хотите прокусить мне сонную артерию! - обиженно фыркнула она.
   Я виновато улыбнулся, картинно вздохнул, сославшись на то, что на долю секунды увлекся... Что в принципе было частью правды: я потянулся сознанием к призванному существу, и заставил его изрыгнуть порцию газа "Вентакс" в лицо эльфу, а так же попытался зубами чертенка цапнуть эльфа за палец... забыв, что здесь, в этот самый момент, я целовал шею старшей принцессы
   - Надеюсь, следов не останется, - капризно надула губы лайлл'ин, разглядывая шею в миниатюрное зеркальце. - Чтож, давайте отложим... более близкое знакомство ненадолго, и присоединимся к остальным гостям, иначе нас начнут искать...
   - ... и найдут в самый неподходящий момент, закончил я, грустно улыбнувшись. - С нетерпением ожидаю сегодняшнего вечера...
   Принцесса томно улыбнулась, подала мне руку, и мы прогулочным шагом направились обратно в палаты "Звездной Ночи".
   У входа собралась большая толпа, взгляды присутствующих были устремлены вглубь банкетного зала, в полумрак. Я чуть-чуть перестроил свое зрение, чтобы разглядеть происходящее внутри.
   - Ты... тыыы!- рычал растрепанный светлый эльф, едва стоящий на ногах, будто страдал недельным запоем, а ему не давали опохмелиться.
   На это зрелище и собралась толпа, даже Светлейший Повелитель удостоил его своим вниманием.
   Мне стало немного не по себе - уж не хватил ли я через край... Происходящее может вылиться в та-акие дипломатические осложнения...
   - Лорд Аскитрель, что происходит? - Повелитель приблизился к помятому эльфу, и нерешительно остановился в трех шагах от него. - Что это с вами случилось?
   - Я... - казалось, тот находился в растерянности, оглядываясь вокруг. - Лайлл'ин нарушила обещание... Ваше обещание, Повелитель... Она напустила на меня этих... мерзких...
   Я едва сдержался, чтобы не захихикать. Похоже, на светлых газ действует куда сильнее, нежели на дроу или подземных гоблинов, на которых я экспериментировал... Что сейчас будет - даже представить боюсь...
   - О чем вы говорите, Лорд Аскитрель?
   - Она мне заплатит за это унижение... Вы все заплатите! Напустить на меня летучих скорпионов и дроу... много этих темноухих скользких противных дроуууу!
   Одурманенный эльф шатающейся походкой направился к принцессе, стоящей поодаль, и созерцающей великолепие дна кубка с миоликсом. Один из стражей, сопровождающих Повелителя преградил ему дорогу, но тот приложил палец к губам, и произнес полушепотом: - Т-с-с... ты меня не видишь... и он меня не видит... меня никто не видит... я проучу эту маленькую тварь... Она напустила на меня тучу летающих дроу, с крыльями фейри... да, фейри-дроу!
   Со стороны гостей, наблюдавших всю эту сцену, послышались тихие смешки, а затем гул обсуждения новой сплетни разнесся по окрестностям с ураганной скоростью.
   - Вот ты где! - резко выкрикнул Аскитрель, рванувшись к принцессе, но оба стража удержали его на месте. - Убери своих дроу! Убери немедленно! Они всюду!
   Иллери испуганно попятилась. Одурманенный женишок скорчил страшное лицо, резко отпихнул охранника и бросился на нее.
   - Лорд Аскитрель, вы ведете себя возмутительно,- холодно произнес Повелитель. - Прекратите немедленно! Взять его! - приказал он телохранителям.
   Рука Аскитреля не дотягивалась до Иллери каких-то сантиметров тридцать, когда та отшатнулась назад, что-то пискнула, подхватила телекинезом столик с явствами и обрушила его на голову "суженного".
   Старательно сдерживаемый смех окружающих сорвался с цепи и грянул вовсю. Стража подхватила дебошира по руки, оттаскивая назад, стараясь не перепачкаться в красочной фруктовой палитре, размазанной по наряду эльфа как по доске художника.
   - Повелитель, прошу вас, лорд не в себе! - а это уже один из представителей дома Аскитреля: похоже, свита наконец, опомнилась. Он опустился на правое колено перед Светлейшим, и затараторил: - Пожалуйста, не нужно принимать таких радикальных мер! Лорд Аскитрель болен... Он не понимает, что говорит и делает!
   Повелитель скорчил презрительную гримасу, и проговорил:
   - Уберите его отсюда и приведите в нормальное состояние. Жду представителей Дома Имирус в ближайшее время с разъяснениями и извинениями...
   - Конечно, Повелитель, нижайше просим прощения за досадный инцидент...
   Моя же спутница неожиданно посерьезнела, став мрачнее тучи. Сложилось впечатление, что ее глубоко расстроило произошедшее.
   - Прошу меня простить, арххалл, но в данный момент я нужна отцу... и сестре. Надеюсь, вы не обидитесь на то, что я вас так скоро покидаю?
   - О, нет, что вы, я все понимаю, - поспешно ответил я.
   - В таком случае, позвольте удалиться. Смею надеяться, наше общение еще далеко не окончено... - она подмигнула мне, тихой поступью направляясь к Повелителю.
  

* * *

   Иллериэль.
  
   Сначала мне было не по себе. Меня всю трясло. Трясло от злости, от бессилия, от собственной слабости... От осознания того, что ему и правда сойдет с рук дерзость по отношению ко мне. Но немногим позже, когда Аскитрель явился в "Палаты Звездной ночи" и начал нести околесицу, я немного расслабилась, а затем и вовсе развеселилась... Интересно, что за заклятие содержал в себе подарок темного? Впрочем, веселье мое было недолгим.
   Когда его увели, я собралась духом, намереваясь пообщаться с новоприобретенным союзником, выяснить некоторые подробности...
   - Иллериэль! - окликнул меня тихий и властный голос отца.
   Я сглотнула. Если отец прознает, что это я подстроила - он меня убьет. Нехотя повернулась, натянув на себя обиженную гримасу, и приблизилась к Повелителю.
   - Объяснись, немедленно! Что это за представление? Как ты посмела? Ты дала мне слово...
   - Я не нарушала своего слова, Светлейший. Я не сделала ничего из того, что пообещала. А вот лорд Аскитрель повел себя как конюх, зажавший служанку на сеновале!
   - То есть? - прищурился отец.
   - Он распускал руки, словно я его наложница! Повелитель, я прошу вас вынести ему порицание, и объявить об этом на Совете! Аскитрель должен ответить за покушение на мою честь! - последние слова я сказала уже на повышенных тонах, так громко, что в дальнем углу зала все замолкли и повернулись в нашу сторону.
   - Не обязательно было так кричать, - ответил отец спокойно. - Что ты ему такого сказала? Чем спровоцировала такое?
   - Спровоцировала? Я!? Отец, за кого ты меня...
   - Замолчи немедленно, - оборвал он меня, Голос его был тихим, но глаза пылали бешенством. Ой-ей... - Помни об этикете и правилах хорошего тона. Я принимаю тебя за ту Иллери, к которой я уже давно привык, от которой терплю все ее выходки и проделки. Поэтому, я ничему не удивляюсь. Я запрещаю тебе разглашать подробности этого происшествия... включая и произошедшее в тени Древа Происхождения. Мы еще вернемся к этому разговору, - закончил он, развернулся и быстрым шагом направился к ожидавшим его советникам.
   Я проглотила обиду. Даже не спросил, все ли у меня в порядке, не узнал, что стряслось... как будто не я его дочь, а Аскитрель... Предатель...
   Глянув направо, я поймала взгляд младшего дроу, будто спрашивающий позволения начать разговор. Я улыбнулась, и едва заметно кивнула.
   - Ты в порядке? - спросил Велинир, приблизившись. Он подхватил яблоко из вазы, придирчиво осмотрел, словно не решаясь надкусить.
   - Да... благодаря тебе. Этот конский шлепок блокировал мою магию амулетом, и...
   - Знаю я... все видел.
   - Как? Ты же был ээ... занят?
   - О да, твоя сестричка, - дроу ухмыльнулся. - Весьма темпераментная особа! Только я был с ней телом, а мысли мои, занимали вы, лайлл'ин! - в глазах парня прыгали все те же чертики, что и раньше.
   Я глянула на него исподлобья. Дроу хихикнул, и, не выдержав, рассказал мне о призванном существе, наблюдении и свойствах газа, которым он угостил Аскитреля.
   - Отличное заклинание, - я завистливо вздохнула. - Научишь?
   - Почему нет? - дроу пожал плечами. - У тебя ведь найдется что-нибудь интересное взамен?
   - Вот это ты меркантильный!
   - Это я то? Я меркантильный после того, что я фактически подставился ради того, чтобы оградить тебя от чересчур навязчивого ухажера! А ты подумала, что мне будет, когда выяснится, что я сунул свой длинный нос в большую политику Светлого Леса? Маэлинир будет просто в бешенстве...
   - А ему обязательно рассказывать? - вкрадчиво спросила я.
   - Мне потребуется его помощь. Он у нас спец по дворцовым интригам... И если я хочу чтобы все было сделано наилучшим образом - придется вводить его в курс дела.
   - В смысле... полностью?
   Дроу кивнул.
   - Даже не знаю, как мне к нему подъехать с этим... - уши Велинира опустились и прижались к голове. - Он меня на фарш порубит и своему дирку скормит...
   - Ладно, не унывай, - я взяла его за руку, и сжала ее. - Он ведь все-таки твой брат. Простит. А сейчас давай ненадолго расстанемся. Жди меня здесь ближе к полночи. Будем выражать признательность одному юному храброму рыцарю за спасение сказочной принцессы...
   Дроу захихикал, а я вопросительно уставилась на него.
   - Если в качестве благодарности ты собираешься устроить мне свидание со старшей сестрой, то можно было и не рыцарствовать... На это свидание я итак приглашен.
   - Ах ты...
   - Шучу! - дроу предостерегающе поднял руки перед собой. - До вечера, Иллери...
   Он подмигнул, и быстрым шагом покинул приемный зал, догоняя брата, уходящего во главе делегации дроу.
  
  
  

* * *

   Стерн.
  
   Тихо наблюдаю, как стража, рассевшись вокруг костра, опустошает вино бутыль за бутылем. Хорошее вино, сам выбирал. И снотворное подсыпал сам лично, причем не абы что, а настоящее "Объятия Санны". Ждать осталось недолго: минут через десять захрапят как миленькие.
   И ведь не заподозрили даже, что старик, тянущий вперед осла с повозкой, груженной вином, да еще и вдали от тракта на Тинраййзен, мало того - на ночь глядя (когда мосты города-крепости уже подняты) - явление более чем подозрительное.
   Поглядывая то на стражников, то на палатку в противоположном углу лагеря, где согласно информации полученной от шпионов должны были держать пленников, я тихонечко передвигался вдоль границы освещения лагеря, скрытый тенями. Издалека доносились обрывки разговоров стражи:
   - ... и представляешь, говорит мне: "Многоуважаемый блюститель спокойствия, вы такой мужественный, такой сильный, такой мужчина... не зайдете ко мне вечерком на бокальчик другой вина?" Ну а я то что, я, конечно, соглашаюсь, видели бы вы ее, парни! Грудь что твои два пушечных ядра, вся из себя чистенькая ухоженная... Ну выпили мы по пару бокалов, завалил я ее там же, на столе... а наутро просыпаюсь - глянь ни денег, ни меча с кинжалом, ни даже одежек моих! Все шельма стащила! - горестно жаловался глухим басом какой-то голос. - Ну, попадись она мне - четвертю ее к бесеням!
   - Не "четвертю" - а четвертую! Грамотень! - послышался другой голос.
   - А это не важно, - ответил обладатель глухого баса. - Всеж ей не поздоровится! У, шлюха портовая, попадись она мне...
   Я ухмыльнулся, и двинулся дальше. Вот и нужный мне шатер. Стражи на входе не наблюдается, а у костра болтуны уже вон зевают, и врядли заметят, если сам не нашумлю.
   Тихо шепчу слова заклятия поиска живых существ...
   Да, несмотря на то, что я вор, я еще и маг... немного. Собственно маг из меня получился бы вполне обычный и заурядный, доучись я до конца в школе "Великих Искусств Великих Мастеров"... Уж не знаю. В чем их величие, славой особой школа эта не пользуется. Ее выпускники служат либо в гарнизонах стражи, либо целительствуют в деревнях, либо... присоединяются к разбойникам и пиратам. Как я, например. Только я к тому же еще и не выпускник. Выперли меня оттуда, вот. Случилось это как следствие моей неусидчивости, скверного характера и страсти к мерзким шуточкам. Причем шутил не только над однокурсниками, но и над преподавателями, и даже над ректором не гнушался. Ну а что, если они все того заслуживают?
   Двое самых задиристых однокашников - сын мэра, и племянник начальника стражи - любили поиздеваться надо мной, размять кулаки о мои косточки, да еще опробовать на мне свои зелья. Ну, я разок другой их и проучил, чтоб неповадно было. Одному подсунул девушку умертвие, а другому - зелье избавления от... кхм запора в общем. Шутки, они, понятно, они не оценили...
   Единственное, что у меня получалось очень хорошо - это иллюзии. Даже магистры академии не всегда распознавали их, принимая за чистую монету. Как я думаю - это все от воображения хорошего. Я умею придать им реализма, заставляя окружающих поверить в их правдивость. Еще у меня хорошо получается смешивать различные лекарственные зелья и травяные сборы... так вот, я решил, что пора бы мне опробовать свои лучшие стороны на "лучших" недругах. Сыну мэра нравилась сестра моего друга Паулюса. Собственно, она всем нравилась, и я - не исключение. Я наложил на себя иллюзию, внешне перевоплотившись в нее, уселся на скамейку, ожидая, когда он будет мимо проходить... Конечно же, мимо не смог он пройти. Назначив ему свидание на сеновале у старого Кирна, мельника, живущего на окраине, я туда же притащил труп утопленницы, расставил вокруг свечи, поставил бутылку с вином, а сам затаился наверху, за ящиками. И когда этот индюк приперся с букетом занюханных ромашек, надухаренный как мужеложец из "дома удовольствий" я кое-как поднял мертвячку с помощью телекинеза, и добавил иллюзию, будто там красивая девушка томно прикрывает глазки и облизывает пухлые губки. Этот хмырь недолго думая полез целоваться... я еле выдержал, чтоб не заржать в голос, что неминуемо меня выдало бы. В самый интересный момент, когда брюки его рухнули под ноги, а руки лапали "податливое тело", я заменил эту иллюзию другой. Мертвячка предстала перед ним во все красе, только вот глаза горели адским огнем, а замогильный голос выл "и-и-иди-и ко-о мне-е! Мы будем вместе навечно в царстве смерти-и!!" Честно скажу, я бы ничто в жизни не променял на это зрелище!
   Перепуганный хмырь завопил, как раненный сайгак, вырвался из рук трупа и бросился наутек, наступил на специально оставленные грабли, от души приложившись лицом к двери сеновала, и сметя на своем пути забор не хуже того бегемота. Я добавил иллюзию точной копии несостоявшейся любовницы на мосту, через который тот хотел удирать. Разумеется, без купания не обошлось: беглец спрыгнул вниз, в реку, визжа как недорезанный поросенок.
   На следующее утро стража с упорством кота, учуявшего запах валерианы, прочесывала сеновал, но кроме обезображенного полуразложившегося трупа ничего не нашли.
   А я тем временем подготовил кару для следующего недруга. У того была слабость к чревоугодию, которой он натолько всецело отдавался, что возможность лишний раз пожрать предпочитал даже девушкам. Купив у трактирщика запеченную утку (целую серебрушку отдал), я обильно полил ее зельем "для быстрого освобождения от запора", добавил несколько капель закрепителя (чтобы не вступало в реакцию с другими зельями, например отменяющими эффект), приправил чесноком, чтобы перебить запах трав. Упаковав мою "подсадную" уточку в корзину для пикника, я выловил момент, когда этот с дружками будет идти мимо, двинулся на них, а затем, будто случайно их увидев, развернулся и бросился бежать. Поймали меня практически сразу. Испуганно озираясь, я попросил отпустить меня, так как я спешу к больной подружке, и несу лекарство. И ведь если бы отпустили бы - не удалась бы тогда моя каверза. Но куда там... Корзина была вывернута, а утка обнаружена и изъята. Получив в качестве компенсации медяк, и затрещину для скорости, я удалился, ехидно скалясь.
   Только вот тогда я не представлял, чем закончится моя лучшая гадость... Ректор, прогуливавшийся по парковой зоне академии, обнаружил двоих студиозов, прохлаждающихся на пикнике вместо положенных занятий. Раздав причитающихся тумаков, назначив наказания и конфисковав не до конца состоявшийся обед, он погнал провинившихся на лекции. А половину утки решил употребить сам, поделившись с охраной академии... Думаю, представить несложно, чем все это закончилось. Сначала любимый племянничек начальника стражи на лекции по целительству так сильно не хотел выходить отвечать на вопросы преподавателя, что в буквальном смысле обделался от страха. Я ухахатывался вместе с остальными, надрывая пресс, но веселье мое закончилось быстро: вошел старший дисциплинарного комитета, и потребовал, чтобы тот прошел с ним. Даже не подозревая, что меня ждет, я досидел до окончания лекции, и припеваючи направился к выходу, теша себя мыслями о предстоящем свидании с практиканткой со второго курса. Я даже пикнуть не успел, когда двое стражей академии подхватили меня под руки, и доставили в кабинет ректора.
   - По-твоему, это смешно? - вопил седовласый сухонький старичок, брызжа слюной и потрясая кулачками перед моим лицом.
   - Но ректор, позвольте сказать...
   - Не позволю! Это вопиющее хамство! За такое...
   Он еще долго вопил, угрожал мне всевозможными карами, даже не слушая моих объяснений, и оправданий. А еще через три минуты в кабинет вошли еще двое преподавателей.
   - Мы расследовали случай на сеновале, как вы и просили, ректор. Отпечаток ауры заклинателя соответствует... о, как удачно, он как раз здесь!
   В общем, отчислили меня без права восстановления, даже денег за оставшееся обучение не вернули, а вложил я все сбережения, чтобы заплатить за учебу вперед. В городе мне тоже оставаться было нельзя: имея таких высокопоставленных недоброжелателей, на работу нигде не устроишься, не говоря уже о возможных более серьезных последствиях...
   Долго я тогда бродил по городам и деревням, искал себе хоть какие-то заработки. Сначала пробовал магичить помаленьку, но быстро понял, что таким образом не заработаю - дипломированных лекарей хватает, куда мне недоучке... А мои иллюзии никому не интересны - толку от них никакого. Пробовал наниматься на физическую работу, но очень быстро выдыхался, а хозяева любят выносливых. Однажды голодал почти неделю, не удержался - и стащил булочку на рынке с прилавка. И попался...
   Тут-то я и ощутил все прелести жизни заключенного - а провел я там не менее месяца, до приезда выездного суда. О своем даре я тогда тактично умолчал, притворившись обычным крестьянином-подростком, сбежавшим из дома.
   Правда через некоторое время пришлось мне аккуратно воспользоваться магией - сокамерники ведь всякие попадаются, и некоторые зачастую не делают разницы между мужеским и девичьим полом. Два дня косился на меня один племенной бычара, пожевывая соломинку, выдранную из собственной подушки, и прицокивая каждый раз, когда я прохожу мимо.
   И ведь что самое обидное - не похож я на девицу, хоть ты тресни! Даже если накрашусь и в юбки выряжусь! Ну какой нормальный мужик примет за бабу высокого роста, плечистого, немного сутуловатого парня, с рыжими, как облетевшая осенняя листва волосами, веснушчатого, с невыразительными серыми глазами, крупным носом... перечислять недостатки моей внешности можно еще очень долго, поэтому и не буду. Так вот, облизывался этот драный козлина, скалился, а однажды ночью решил меня того... ну, вы понимаете. Тут-то мне и пришлось вспомнить о своей способности иллюзии плести. Дождался он, значит, пока я пойду ну... облегчаться в общем, и за мной значит пристроился. Я поначалу не заметил, а потом уже поздно было, когда в отхожей комнате оказался с ним один на один. - Эй, погодь, - говорю ему. - Давай, может, мы с тобой разойдемся по-хорошему? Ты меня не трогаешь, а я тебе серебрушку дам! Я в ботинке запрятал!
   - Э, нет, - оскалился этот резус-макак. - Теперь уж я твою задницу мимо не пропущу!
   Ну, думаю, все. Конец мне настал.
   - Я тебя предупреждаю, не стоит этого делать! Я... проклятье на мне лежит! Вот! Кто меня возжелает и коснется - мигом с ума сходит! Я из-за этого еще даже мужчиной не стал - все в пацанах бегаю!
   - Хы, ну ты мастак заливать, - заржал он аки кобыла на случке.- Да меня раньше сотня гирхузов* отпользует, чем поверю я твоей брехне щенячей!
   Ну, гирхузы, так гирхузы... Я попробовал было отмахаться, но этот увалень здоровый, лапищи у него - что у орка, развернул он меня значит, и только за пояс схватить захотел, как наткнулся плечом на что-то тонкое и колючее...
   - Ы... что...
   Перед ним стоял гирхуз-переросток, уперев руки в бока, и оскалившись.
   - Откуда это? Врешь, не проведешь! - заржал макак.
   Ну конечно! Остолоп я! Сосредоточился, прошептал одно слово, и в ноздри ударила нестерпимая вонь, такая омерзенная, что я сам едва не сблевал на пол. Вот, теперь и он поверил, развопился как нецелованная девица навыданье в казарме, и давай отмахиваться от иллюзий, крича, мечась, и брыкаясь. А через секунд тридцать я услышал топот сапог по переходу - охрана переполошилась...
   Деактивировал обонятельную иллюзию, развеял зрительную, заготовил узконаправленное заклятие, влияющее на зрительное восприятие одного субъекта.
   Охрана ввалилась в сортир - четверо сбитых мужиков с дубинками в руках.
   - Помогите, спасите, он сумасшедший! - умоляюще простонал я, бросая заклятие в этого озабоченного, а теперь и сбитого с толку кретина.
   - А-а! Мерзкие и вонючие гирхузы - я вам живым не дамся! - завопил тот, сжав руки в кулаки и заняв боевую стойку.
   Надо отдать ему должное - дрался он очень хорошо, даже умудрился вырубить двоих тюремщиков, но потом прислали подкрепление, и ему пришлось туго. Его смяли числом, а потом долго еще пинали бессознательное тело.
   - Ладно, хватило, - рявкнул старший караула. - Хорош говорю! Убьете! Разойдись!
   Охрана нехотя расползлась в стороны. Э-эх, мне даже жаль его стало, хорошо его так... уважили.
   - Мда уж, перестарались вы... - бросил старший, вытирая руки о штанину. - Зовите лекаря, пусть поработает с ним - вдруг еще отойдет, - бросил он, направляясь по своим делам.
   Только вот поздновато он спохватился. Громила, конечно, отошел... в другой, лучший мир.
   Уже потом, вечером, отозвал меня тип один, которого вместе с еще троими привезли три дня назад, и прошептал:
   - Эй, пацан, ты чей будешь?
   Я неопределенно пожал плечами. До конца не понимая, о чем он говорит, я решил, что лучше притвориться индюком - нахохлиться и молчать.
   - Тоесть? Ты что не знаешь, под чьей крышей работаешь?
   - Я... ну безработный. Временно.
   - Хм... иначе говоря, ты новичок в нашем деле?
   Не особо представляя, о каком деле он говорит, я просто кивнул. Новичок - он везде новичок, ему не обязательно все тонкости знать.
   - Вот оно как... значит, тебе выйти отсюда просто так не светит. Руку отрубят за воровство, или на каторгу сошлют...
   Я приуныл: рассчитывал-то ведь отделаться парой плетей и штрафом...
   - У меня предложенье к тебе есть, - продолжил шептать он. - Я так понял - ты того... магик претворяющийся. Обычно магиков сюда не сажают, держат отдельно, но ты, значит, сумел провести тюремного чародея... А значит - довольно силен.
   Я насторожился, и отрицательно замотал головой.
   - Брось заливать, знаю я, что ты Строптивого ну, того... убил. Причем руками стражников. Да не боись ты, не выдам. Здесь это не полагается. Я предложить тебе хочу чевой-то. Выйти отсюда хочешь?
   Я кивнул быстрее, чем успел сообразить, что это предлагается мне не по доброте душевной, и за это расплачиваться придется...
   - Нас троих скоро выпускать будут. Уплатят за нас братки кому надо, и вся недолга. Если хочешь - могу подсобить, за тебя тоже заплатят. Только вот, как ты понимаешь - просто так в жизни ничего не делается. Так вот, тебя освободят, а взамен ты согласишься работать на Сытое Брюхо Таниста, это значить маркиз наш. Глава гильдии воров Тарраша.
   - Гильдии воров? - удивленно переспросил я.
   - Тс-с! - шикнул на меня тип. - Ты еще погромче выкрикни... Мигом в камере пыток окажешься. Да, именно так, гильдии воров Тебе оно, конечно, кажется страшно и стремно, но привыкнешь. Все мы новичками были. А потом понравится даже - попомнишь мое слово. Ну как, согласен?
   Вот так вот я и оказался учеником в Гильдии воров. Я сопровождал Матерых, обеспечивал магической поддержкой, помогал гильдейскому целителю, варил зелья и травы закупал... Иногда даже сам собирать ходил. А параллельно учился премудростям и тонкостям воровского ремесла.
   Однажды к нам в Тарриш прибыл посланник гильдии воров из столицы, из самого Тинрайззена. Им оказался Кертак Мирийский, знаменитый теневик, Меч Ночи. Он был кумиром и примером для подражания очень многих авторитетов гильдий и обычных братьев-воров. Я вертелся поблизости, всячески стараясь угодить ему, начать разговор, и попросить взять в ученики... Конечно, в ученики он меня не взял. Не берет он учеников. Но научить - научил многому, даже брал с собой на какие-то тайные операции, для подстраховки видать...
   Так вот я постепенно рос в авторитете, и вот теперь я уже выполняю особые поручения для Сытого Брюха Таниста, не провалив еще пока ни одного из них! Собственно, чем я сейчас и занимаюсь здесь, в этом лагере солдат, которые ведут пойманных братьев на эшафот...

* * *

   Велинир
  
   Покои, выделенные мне на время пребывания в Светлом Лесу, имели большое сходство с гостевыми покоями в королевском замке дроу. Похоже, светлым не хватило воображения понять, что те гостевые покои, где принимают делегации из Светлого Леса - созданы и оформлены именно для их удобства, и далеки от эталона комфортности для самих дроу...
   Сбросив проклятые одежды из "Дарлэ", положенные протоколом для ношения на официальных приемах, я с удовольствием встал под душ, дабы освежиться и просто расслабиться. Помывшись, я облачился в любимый походный костюм боевого мага дроу, заплел в косу волосы с помощью специального заклинания, прихватил с собой боевой жезл, и, подумав чуток, добавил к гардеробу шпагу. Не именную шпагу арххалла, а так, обычную, сделанную гномьими оружейниками, с наложенными чарами инерционного усиления/гашения. Закутался в темный плащ, и накинул на голову капюшон. Вот и все, теперь меня скорей всего примут за боевого мага из свиты Маэлинира. Глянув на маленький кристаллик, заменяющий нам часы (время можно определить по цвету и оттенку, которые кристалл принимает в зависимости от времени суток), я прикинул, что уже пора. Иллери уже, наверное, ждет меня в назначенном месте, а если еще не ждет - то появится с минуты на минуту.
   Еще раз окинув себя беглым взглядом в зеркало, я быстрыми шагами направился к назначенному месту. У подножия Древа стояла одинокая фигура в сером, отдающим серебром плаще, с накинутым на голову капюшоном, и явно кого-то ожидая.
   Тихонько приближаюсь, стараясь не шуметь.
   - А я считал, что девушки имеют привычку опаздывать на свидания...
   Фигура развернулась ко мне, и я встретился взглядом с незнакомым мне эльфом. На вид он был постарше меня, изучающий взгляд бегло осмотрел меня с ног до головы.
   - Простите меня, я обознался... - я слегка кивнул в извиняющем жесте.
   - Арххалл Велинир? - прищурившись, спросил незнакомец.
   Я кивнул.
   - Иллериэль уже ожидает вас. Я провожу...
   Пожав плечами, я, молча, последовал за незнакомцем. Судя по вему мы поднимались на вершину древа а значит- вел он меня в личные покои принцессы... ой-ей, только этого не хватало! Вспомнив последнюю пару фраз, услышанную от Иллери, я немного забеспокоился: еще одной озабоченной лайлл'ин я не выдержу...
   Стражники преградили нам путь, но мой проводник откинул капюшон и что-то коротко сказал им. Те послушно расступились.
   Покои принцессы были огромны, и, похоже, состояли из четырех-пяти отдельных комнат. Роскошь, вперемешку с первозданной природой создавали ощущение уюта и покоя, напоминая палаты отдохновения какой-нибудь богини плодородия... Я невольно залюбовался этой красотой, оглядываясь по сторонам. Эх, все-таки мы, дроу, многое потеряли во время Великого Раскола, отказавшись жить в лесах и заперев себя в замках, как люди... Пусть эти замки и шедевры архитектуры, неприступные твердыни, способные выдержать любую осаду, да еще и построенные в местах сосредоточения силы... Все равно, глядя на великолепие первозданной природы, порой ловишь себя на мысли - и почему ты не родился л'лин?
   - Велинир, - услышал я свое имя, сказанное тоненьким женским голосочком, и повернулся на его звук.
   Пылающая бездна! Дриада! Я слышал о них, но никогда не видел вживую.
   - У меня что-нибудь не то с лицом? - спросило это создание, насмешливо улыбаясь.
   - Нет, все в порядке, простите... Просто я никогда не видел раньше...
   - Понимаю. Что-ж можете полюбоваться, коль интересно... нет, давайте отложим на другой раз - Иллери ожидает вас. Я вас проведу. Следуйте за мной.
   Я хотел обернуться к провожатому - чтобы поблагодарить его, протянул руку, но тот молча обошел меня, и проследовал в соседнюю комнату, а я так и остался стоять с протянутой рукой. Хм, что-то я не понял...
   - Ну вы идете или нет? - насмешливо поторопила дриада, приглашающе кивнув.
   Мне ничего не оставалось, как последовать за ней. Интересно, зачем лайлл'ин пригласила еще и этого эльфа? Хочет устроить оргию? Я, конечно, слышал о нравственной свободе Светлых, да и старшая сестра принцессы - сама типичный тому пример, но чтоб такое...
   Глядя на гигантских размеров кровать, я понял, что чутье меня не обмануло. Уже продумывая, как бы объяснить свое тактическое отступление, я попятился было бочком, обратно в комнату, из которой пришел, но вот тут мне пришлось удивиться по-настоящему: подойдя к кровати, дриада что-то пропела, прикрыв глазки, и я отчетливо почувствовал возмущение магических потоков. Эльф обошел дриаду сзади, сделал шаг прямо вперед, в кровать, провалился куда-то вниз, и пропал.
   - Вы идете, арххалл? - прошелестела дриада тоненьким голоском.
   Движимый любопытством, я приблизился к дриаде. С этой стороны было видно, что кусок кровати куда-то исчез, перед нами зиял темный провал. Я немного занервничал, не хотелось бы оказаться в подземельях или еще где в столь же приятных местах.
   - Что-нибудь не так? - все тем же очаровательным голоском спросила дриада.
   Я покачал головой, глубоко вздохнул и сделал шаг вперед. Яркий свет ударил в глаза, замелькали краски, калейдоскопом мечась в разные стороны, а через три секунды все это прекратилось - мои ноги плавно коснулись твердой почвы.
   Оглядываюсь по сторонам, и все больше удивляюсь - странная обстановка для светлого леса... Мои ноги стоят на булыжной мостовой, вокруг каменные дома, по архитектуре построек напоминающие человеческие, вокруг развешены масляные фонари, а далее угадывалась высокая крепостная стена. По всем признакам - человеческий город-крепость. Давнишний знакомец - эльф проводник - ожидал меня, скрестив руки на груди. Убедившись, что я готов следовать за ним, он кивком головы указал направление, прошептав:
   - Давайте поторопимся, арххалла, если конечно вы не желаете побеседовать с городской стражей и дежурным магом! Следуйте за мной!
   - Это еще почему? - поинтересовался я, нагоняя провожатого.
   - Потому, что пространственные телепорты на территорию города запрещены, и любые возмущения магического поля проверяются незамедлительно. А у нас с вами нет регистрационной грамоты, которую обязан иметь при себе каждый не-человек.
   - Я младший принц дроу, мне не нужны какие-то там грамоты, - ответил я ему.
   - Вы собираетесь открыто об этом заявить? Ну-ну, - хмыкнул провожатый.
   Оглядев окружающие дома и улицы города, я задал единственно правильный вопрос:
   - А где мы в данный момент находимся?
   Эльф ухмыльнулся.
   - А ? Это, - эльф раскинул руки по сторонам - Тинраййзен!
   Я еле-еле сдержался чтоб не присвистнуть - столица человеческой империи!
   Ускорив шаг, мы преодолели 2 квартала, остановившись перед дверьми, над которыми висела огромная и красивая вывеска, гласившая: "Таверна `Королевская Охота'" Эльф привычным жестом тихонько постучал колотушкой и застыл в ожидании.
   Ждать пришлось недолго: секунд через двадцать щелкнул замок, дверь отодвинулась, и нас встретил дворецкий в парадной ливрее.
   - Доброй ночи. К сожалению, все апартаменты заняты, и мест нет. Но если вы желаете откушать, или попробовать лучший в столице гномий эль - добро пожаловать!
   - Вечер добрый, - ответил эльф, не поднимая капюшона, - нам бы хотелось лицезреть мастера Ванарка, сварившего тот кисляк, которым я давеча отравился...
   Дворецкий поднял бровь, и ответил с деланным огорчением в голосе:
   - Сожалею, но мастер Ванарк скончался недавно, как раз поминки сегодня справляли...
   - Жаль, что мы не успели попасть на них, - бросил эльф.
   - Ну почему же, пройдемте, они как раз заканчиваются... - дворецкий поклонился и повел нас вниз по лестнице.
   Еще я толком не успел удивиться, а нас уже пропустили через широкую дверь, за которой... шла настоящая гулянка! В помещении примерно двадцать на пятнадцать метров находилось около пятнадцати особ - пятеро эльфов, шестеро людей, и трое - дроу. Людям дашь не больше двадцати-двадцати трех, а эльфам - старше пятидесяти. Вечеринка шла вовсю: обильно накрытые столы, полные сосуды, в которых был явно не миоликс а что-то куда как поградуснее. Все болтали, сменялись, шутили, а наше появление вообще вызвало приветственные окрики и свисты. Иллери обнаружилась сидящей в компании троих человеческих магов, и одного дроу. Жестикулируя, она в лицах пересказывала свои сегодняшние злоключения.
   - О, а вот и наш гость! Внимание всем! Перед вами - Велинир энТаэлунир, младший арххал, и так далее... Но главное в том, что сегодня он спас меня из скользких лап Аскитреля из дома Древа Имирус, и хорошенько проучил этого слизняка! Тост - за Велинира!
   Все, присутствующие подняли кубки и отсалютовали. Все - кроме троих присутствующих дроу, которые почтительно опустились на правое колено перед младшим принцем. Р-р, и тут без формальностей никак... Я дал знак подняться, намекая, что здесь не следует соблюдать все эти условности, а пуще того - вообще притвориться, что меня здесь нет...
  

* * *

   Иллери
   Веселье продолжалось почти всю ночь. Трижды посылали наверх за выпивкой, закусками, и застолье возобновлялось. Кроме меня и Велинира присутствовали пятеро лл'ин: трое Истраинс (Марсиль и Колтир, брат и сестра из младшего дома Ранисард и Анистиль - девушка дома Древа Онисант). Еще двое - мои однокашники, обучающиеся в Алладаре (Вертониль, дом Остролиста и Танисиль из дома Омелы.). Все они были моими друзьями, которым я доверяла больше чем кому бы то ни было, которые участвовали со мной во всех шалостях, а зачастую просто принимали вину на себя, дабы мне от Светлейшего не так сильно доставалось.
   Человеческие маги - студенты Императорской Академии, с которыми мы соревновались год назад за обладание кристаллами "Звездного Изумруда" - магического камня, содержащегося в метеорите, упавшем с неба. В итоге не выиграл никто, потому, что мы все тогда сдружились, договорились после победы поделить приз, а об этом прознали наставники...
   Дроу же были студиозами Академии Хаоса, и участвовали в том же самом турнире. Тогда команда светлых сцепилась с ними насмерть. В итоге, по окончании турнира - все столкнулись в трактирчике и общими усилиями разнесли его по бревнышку, выясняя отношения. А потом все вместе напились, и решили, что у нас больше общего, чем различий. С тех самых пор, раз-два в месяц устраиваем вот такие посиделки (и не только), местом для которых выбрали человеческую столицу...
   Велинир сначала чувствовал себя скованно. Видимо с непривычки. Но потом быстро втянулся в гулянку, перебрасываясь шутками с людьми и лл'ин, каждый бокал эля все больше и больше распалял и без того неусидчивого дроу. Сначала он сплел из теней целую стаю летучих мышей, которые беспорядочно порхали из угла в угол, создавая ощущение, что мы не в таверне сидим, а в замке вампиров... Следом из его рук расползлись с десяток пауков, которые тут же облюбовали себе подсвечники, темные углы и гобелены, принявшись за плетение паутины.
   Далее у него возник спор с Карталлом - магом водной стихии, о том, что он-де сможет умыкнуть его жезл буквально из-под носа, так, что хозяин и не заметит... Умыкнуть то он его умыкнул, только вот владел он им ровно минуту - дольше просто не выдержал: как только он взял жезл в руки - его окружила плотная сфера воды, банально мешавшая дышать. Общим решением признали ничью - и за это еще раз выпили.
   Затем двое человеческих магов крупно повздорили, и тут же далеко не отходя - затеяли драку. Один из них не выдержал - выхватил небольшой жезл из петли на поясе, и, не долго раздумывая, воспользовался им... как палицей - заехал набалдашником по куполу сопернику. Все дружно бросились разнимать дерущуюся парочку.
   - Ну хватит, - рявкнул Марсиль, встав между обоими. - Приберегите свои силы для турнира!
   Оба хуманса смотрели друг на друга косо еще около секунд тридцати, но потом успокоились, и разбрелись по разным углам.
   - Иллери, о каком турнире он говорит? - осведомился у меня слегка захмелевший дроу.
   - Как это о каком? А, я забыла, что ты сегодня в первый раз, и не знаешь... - я уселась поудобнее, усадила напротив арххалла, и принялась объяснять:
   - Турнир - это наш способ самовыражаться, померяться силами, умом, ловкостью... Он состоит из одного или цепочки заданий, которые нужно выполнить раньше остальных. Победителя ждет какой-нибудь приз, и звание "непревзойденного", которое он будет носить до следующего турнира. На следующий турнир непревзойденный должен придумать и осуществить новое задание, которое будут выполнять остальные. Уже три раза подряд звание непревзойденного носит Анистиль - лл'ин, который сопровождал тебя сюда. Так вот, скоро он озвучит новое задание, и все отправятся его выполнять в борьбе за титул непревзойденного. Ты как, участвуешь?
   - Конечно! Спрашиваешь! - оживился Велинир. - Чтоб я пропустил такую потеху - я скорей овес жрать начну!
   - Я улыбнулась ему, потрепала по щеке, и повернулась в сторону двери, откуда как раз выходил Анистиль, держа в руках свиток, на котором похоже, были записаны условия турнира.
   Велинир немного протрезвел, и тоже с затаенным дыханием ждал, пока Анистиль объявит условия...
  
  
  

* * *

   Шшара-кхар-эр
   Меня привезли в человеческий город. По крайней мере, примерно так я себе представлял подобное место - со слов Арга. Посадили в клетку, накрыли тканью, и повезли по городу куда-то. Мое чувство пространства показывало, что вокруг много людей, и что везут меня куда-то на запад.
   Когда, наконец, меня прекратило трясти по дорогам, клетку со мной выгрузили возле какого-то... кажется, это называется "дом", вроде самодельной пещеры, где живут люди... Меня доставили в одну из комнат, расположенную где-то в глубине. Бросили мне в клетку несколько полуиспорченных рыбин, от которых у меня несварение желудка образовалось. Все указывало на то, что я здесь надолго застрял...
   Сначала я пробовал прутья клетки на прочность, затем постарался сбежать, когда открыли клетку, чтобы в ней убраться... Не вышло, помещение надежно охраняют. Тогда я обратился к своей крови, мысленно позвал Арга, но не услышал ответа, видимо что-то не дает зову пробиться. Эх, жаль, что я еще маленький, и не принял своей стихии... Я бы разрушил клетку дыханием, и тут всем бы было несдобровать. Нарвись они на того же Арга, он бы в одиночку их по ветру развеял. Только вот теперь меня уже врядли найдут - стены этого места зачарованы.
   До меня донеслись шаги, я прикрыл глаза, изучая пространство вокруг. Приближались трое. Один из них тот человек, который похитил меня из родной пещеры...
   - Гляди! Детеныш дракона! Что скажешь, хорош?
   - Да-а, красавец... где ты его раздобыл?
   - Не поверишь! Случайно заметили пещеру, пролетая мимо Драконьей Гряды! Он был один, взрослых драконов небыло, ну, я решил забрать его с собой...
   - ...ты с ума сошел! Да от столици камня на камне не останется, если драконы узнают, что ты держишь его здесь! Вспомни, что случилось в Паране!
   - Не переживай, нам такое не грозит! Не появятся драконы в столице!
   - Это почему же? Думаешь, они побоятся крепостных баллист и криворуких дозорных магов?
   - Нет конечно, - ухмыльнулся тот. - Но драконы всегда верны своему слову, про клятвы я уже вообще молчу. Ни один дракон не пересечет границ Империи, не будучи приглашен Императором. Они поклялись в этом предыдущему императору, и теперь дорога сюда для них закрыта. Так что можно не переживать...
   Вот теперь я понял, в какую ужасную переделку попал. Помощи ждать не откуда, самому сбежать не получится, летать я еще не научился...

* * *

   Велинир.
   Все разговоры стихли, взоры обратились на эльфа, держащего в руках свиток, и улыбающегося во все тридцать два зуба.
   - Я долго корпел над сегодняшним приключением, смею надеяться, что оно обещает быть очень захватывающим! Жаль, что я сам не могу в нем участвовать...
   - Да ладно уже, не тяни! - выкрикнул один из хумансов..
   Эльф улыбнулся, обвел присутствующих взглядом, и нарочито медленно начал:
   - Ну хорошо... Под западной звездой, дракон, открытый всем ветрам, оберегает путь к победе... Сокрыта там шкатулка тайн, хранящая разгадку. Ответа на вопрос я буду ждать к утру, в той башне, что сквозь время вас пропустит! - он нахально улыбнулся, и добавил: - Срок до рассвета! Первый, кто явится ко мне, и принесет то, что сокрыто в той шкатулке - будет объявлен победителем! Советую разбиться на группы по двое. Для успешного выполнения задания, нужно хорошо знать город... Удачи!
   Эльф коснулся медальона на шее, и за его спиной образовалась воронка телепорта. Еще раз ухмыльнувшись, он подмигнул человеческой девушке, получил в ответ рассеянную улыбку и шагнул в портал, сразу же захлопнувшийся за ним.
   Я поискал глазами Иллери. Принцесса что-то горячо обсуждала с тремя человеческими студиозами и одной своей подданной. Я осторожно приблизился, прислушиваясь к разговору.
   - ...ну и где, спрашивается, его искать? Маринт сируэн, ненавижу, когда он так делает! - певуче выражалась юная эльфийка, поджав губки и скрестив перед собой руки. - Чтоб ему на вэрше жениться!
   Иллери хихикнула, повернула голову, и встретилась со мной взглядом.
   - Одну минуту, - она приблизилась ко мне, и спросила тихонько: - Ты уже выбрал себе пару для турнира?
   Я покачал головой, вздохнул и ответил вопросом на вопрос:
   - А разве ты не составишь мне компанию?
   Иллери словно выжидательно склонила голову набок.
   - Приглашаешь?
   - Вот еще, - фыркнул я. - Просто кроме тебя тут я практически ни с кем не знаком, и не могу им доверять...
   Лайлл'ин скептически хмыкнула, обводя меня оценивающим взглядом.
   - Вообще, я сама хотела тебе предложить... мой постоянный партнер, Харст, не пришел сегодня...
   - Твой постоянный... партнер? - поднял я правую бровь.
   - Я имею в виду на турнире! Я еще не достигла возраста младшей юности, чтобы в этом смысле...
   Сквозь шикарную шевелюру принцессы проглядывали кончики ушей, которые почему-то были более румяными, чем обычно... Неужели покраснела?
   - Ага, я так и понял, - поддакнул я, отводя глаза.
   Принцесса подозрительно глянула на меня, но ничего не сказала...

**

   Прогуливаясь улицами Тинраййзена и перебрасываясь колкостями, мы внимательно оглядывались по сторонам, высатривая хотя бы малейший намек на упоминавшиеся в загадке вещи.
   - Под западной звездой, дракон, открытый всем ветрам... может имеется в виду, что искать нужно в западной части города? - спросил я у Иллери, разглядывавшей окружающие дома.
   - Ага, или какой-нибудь постоялый двор может называться "Западная Звезда", - вздохнула принцесса. - Мы так до апокалипсиса искать будем. Анистиль всегда продумывает свои шарады так, что легко их не раскусишь, да еще может быть несколько вариантов разгадки... а правильный только один.
   Я пожал плечами. С одной стороны меня подгоняло чувство азарта - у нас таких игр и турниров никогда не проводили - видимо не додумались еще, но с другой - перспектива шататься по ночному городу хумансов как привидения особого восторга не вызывает.
   - Вот если бы у нас была туча разведчиков, чтобы быстренько обшарить город... - буркнула под нос Иллери.
   Меня осенило. Конечно, до полноценных разведчиков далеко, но...
   - Ты знаешь, а у меня идея... Нужна будет твоя помощь!
   - Что нужно делать? - ухмыльнулась она.
   - Я создам круг призыва, вызову существ, которые нам помогут. А ты окружишь его барьером, чтобы наши помощнички не разлетелись сразу...
   - Не понимаю...
   - После поймешь. Идем, подыщем место, где меньше всего прохожих...
   - Их итак ночью немного...
   Зайдя в тупик, образующийся между мастерской кожедуба и каким-то магазином книг, я огляделся, чтобы убедиться, что никого нет, и принялся чертить на мостовой круг, и знак призыва.
   - Что ты... - ахнула принцесса, поняв, что именно я собираюсь сделать. - Велинир, ты ненормальный! Мы же всю магическую сеть города переполошим, через пять минут тут будет целая толпа человеческих магов!
   - Через пять минут мы будем уже далеко отсюда, да и магам будет не до нас... - отмахнулся я. - Главное - не зевать. Мы просто-напросто вместо того, чтобы метаться самим, как ошпаренным, по всей человеческой столице - разошлем агентов...
   - Кого? - не поняла моя спутница. - Что-то мне подсказывает, что это все чревато неприятностями...
   - Трусишь?
   - Вот еще! Сам в штанишки не наложи!
   - О, как мы сразу заговорили! Как только я произнесу заклятие, окружаешь круг призыва барьером, и не выпускаешь их, пока я не разрешу. Поняла?
   Эльфийка кивнула, доставая легкий красиво отделанный жезл из петли на поясе.
   Призыв духа-хранителя знаний. Довольно простое заклинание, которое почему-то у меня срабатывает кривовато... Но не в этот раз. Я мерзко ухмыльнулся, поднял руки в приветственном жесте, произнес формулу открытия прохода между мирами, и...
   Мы оба поморщились и заткнули уши от непереносимого многоголосого писка, благо, Иллериэль не подкачала и окружила круг призыва барьером...
   Над знаком силы висел огроменный копошащийся ком из миниатюрных ручек, ножек и крылышек... внешне пикси очень похожи на фейри, которых обычно рисуют в виде лилипутов с крылышками и крохотной волшебной палочкой... Но на самом деле эти создания поистине ужасны. Особенно если их много. Более каверзного характера, и желания испортить жизнь ближнему, не было ни у одного существа во всех известных мне мирах.
   Пикси быстро сообразили, что попали в ловушку, сгрудились в кучу, и ударили по магическому барьеру, намереваясь освободиться. Ага, размечтались - Иллери довольно прочную структуру сплела, думаю, даже демонов удержит...
   - Я, Велинир, носитель Дыхания Хаоса, заклинаю именем, которое не будет произнесено до конца времен. Склонитесь перед могуществом, и получите свободу...
   Первые секунд двадцать ничего не происходило, но потом тоненький голосок ответил:
   - Чего ты хочешь, эльфик? Зачем ты позвал нас?
   - Мне нужна ваша помощь. Взамен, я позволю вам э... пошалить здесь, пока не развеются чары призыва. Что скажете?
   Послышался многоголосый бессвязный писк - мелкие тварюшки совещались между собой.
   - Мы согласны, эльф Хаоса, - ответил тоненький голосок.- Я, Ималдрис, клянусь выполнить твои поручения, в обмен на свободу...
   - Велинир, что это... пикси? - испуганно прошептала эльфийка, разглядев наконец, что именно удерживает маическим барьером. - Ты спятил! Да тут сейчас такое будет...
   - Все-таки ты трусиха, - поддел я ее.
   Я повернул голову к копошащейся массе.
   - " западной звездой, дракон, открытый всем ветрам, оберегает путь к победе... Сокрыта там шкатулка тайн, хранящая разгадку. Ответа на вопрос я буду ждать к утру, в той башне, что сквозь время вас пропустит! " Найдите мне все, что может быть с этим связано! Охраняйте нас от неприятностей и посягательств. И еще: кроме нас несколько человек, эльфов и дроу так же будут искать ответ наэту шараду... я не против, если вы им помешаете!
   - Велинир! Это же... подло!
   - Твоя сестра черезчур наивна, эльф...
   - Иллери мне не сестра. Она мой друг, - поправил я. - А ты Иллери - сама наивность! Можно подумать, остальные будут играть честно...
   Тоненький голос предводителя пикси подтвердил, что понял задание, и я уже хотел было дать девушке знак опустить барьер, как вдруг...
   - Всем ни с места! Стража Тинраййзена! Вы арестованы за незаконные магические эксперименты! - раздался гулкий мужской голос.
   - Черт! Стража! - испуганно выдохнула принцесса. - Вот влипли так влипли! Отец меня прибьет...
   Между тем семеро стражников в блестящих латах окружили нас, а говоривший приблизился, поднося факел к нашим лицам, чтобы получше разглядеть. У людей ведь не такое хорошее зрение как у дроу...
   - Руки перед собой! Все заклятия деактивировать! - приказал мужчина. Маг, нет никаких сомнений. - Ты! - он указал на принцессу пальцем, - я же сказал деактивировать активные заклятия! Ну!
   - Я... - принцесса глянула на мага, а затем на барьер, все еще удерживающий пикси.
   - Вы уверены, что хотите этого? - осведомился я вкрадчивым голосом.
   - Я что, не ясно выражаюсь? - рыкнул чародей.
   - Конечно конечно, как прикажете... будь добра, выполни требование уважаемого чародея...
   Принцесса опасливо посмотрела на стражу, щелкнула пальцем, и барьер растаял... Эффект был весьма впечатляющим. Думаю, гарнизонный маг впоследствии долго вспоминал и проклинал это мгновение. Почувствовавшие свободу пикси разлетелись в разные стороны подобно взрывной волне. Часть их в одно мгновение облепили стражников и мага как зеленые мухи г... кхм навозную кучу. Четверо утащили боевой жезл мага, еще столько же ухватили его за уши и давай тащить в разные стороны, несколько штук проскочили под полы мантии, копошась в кошеле и прикрепленных к поясу карманах. Стражники отмахивались от миниатюрных проказников мечами, но толку от этого было не больше, чем пытаться сбить палкой перышко, порхающее на воздушном потоке.
   - Бежим! - подтолкнул я принцессу, и мы пустились наутек. Сзади все еще слышались вопли дурным голосом и проклятия в наш адрес.
   Пробежав квартала четыре, мы остановились перевести дыхание, осторожно оглядываясь по сторонам на предмет погони.
   - Кажется пронесло, - выдохнул я, вытирая пот со лба.
   - Велинир, ты ненормальный! Ты соображаешь, что может натворить в городе такая туча пикси?! Да если нас поймают...
   - Не поймают. Лучше давай думать, как ускорить обнаружение предметов загадки. Я вообще-то планирую победить в турнире!
   - Да уж, а я-то считала себя любительницей экспериментов... интересно, где ты умудрился раскопать заклинание вызова пикси?
   - Вообще-то, это должно быть заклятие призыва духа-хранителя знаний... в оригинале. А на деле получается вот что. Уж не знаю, что в формуле не так...
   Мы продвигались в западную часть города, просматривая вывески и стенды. Иллери предала мне короткий разговор с Повелителем, и его последствия. Узнав все подробности я помрачнел: все-таки умудрился сунуть нос в дела Светлейшего, и если это всплывет...
   - Кстати, ты мне так и не рассказал, за каким лядом явилось посольство дроу в светлый лес? На моей памяти такое случалось всего дважды... Вы мне едва все карты не спутали! - последнюю фразу принцесса произнесла обиженным голосом.
   - Любопытно... так твой наряд на приеме был не в нашу честь?
   - Вот еще, - фыркнула лайлл'ин. - наряд был как раз "в честь" женишка и его свиты... не помню из-за чего, но они ненавидят дроу лютой ненавистью... Но ты не ответил на мой вопрос!
   - Ну... вообще-то я не уполномочен...
   Принцесса обиженно посмотрела на меня исподлобья. Я вздохнул. Надеюсь, хуже не будет...
   - Вообще, официальная версия заключается в том, что мы прибыли упрочнить мир между нашими народами, закрепить союз, наладить торговые отношения, договориться об обмене опытом и знаниями магии...
   - А неофициальная?
   - Ну... нам нужно было, чтобы Светлый Лес поддержал нас на межрасовом совете будущим летом, когда поднимется вопрос о направлении экспедиции на Туманный Континент...
   - Экспедиция на Туманный Континент? Зачем? Что дроу там понадобилось?
   Я вздохнул, пожевал губами, не решаясь ответить.
   - Понимаешь, Иллери, это дело Властителей... Я посвящен в него совершенно случайно, и не вправе говорить - с меня взяли клятву.
   - Но хотябы намекнуть ты можешь? Я же теперь лопну от любопытства!
   - Я... а ладно, ты ведь не будешь об этом болтать? Пообещай мне!
   - Я что похожа на глупую болтливую курицу?
   - Ну... нет. Ладно в общем. Наши маги просчитали, что за последние три года основные магические полюса сместились со своих точек, на которых находились более пяти тысяч лет. А на Туманном Континенте открылся новый полюс - словно кто-то или что-то пробило новый колодец силы...
   - Для того чтобы попросить ассистировать в исследованиях - не нужно отправлять посольство, Велинир. Достаточно просто написать послание отцу - наврядли Алладар отказался бы от участия в таком проекте. Ты что-то недоговариваешь...
   Умная, зараза. И не скажешь, что блондинка.
   - Так какова же истинная причина, Велинир? - принцесса насмешливо заглянула мне в глаза. - Ладно, не хочешь - не говори. Но не нужно мне врать, особенно так... неубедительно.
   Та-ак, похоже, мы обиделись. Странно, отчего-то у меня сложилось ощущение, что я могу ей доверять. Скажи мне кто раньше - я поднял бы его на смех.
   - Ты права, это не все, - выдавил я, подбирая слова. - Но давай я расскажу тебе позже, хорошо? Я, правда, расскажу...
   Она улыбнулась, кивнула мне и взяла под руку.
   - Кстати, ты обратила внимание на одну странность, - поспешил сменить тему я.
   - Какую?
   - Пикси. Их предводитель назвал тебя моей сестрой.
   - И что в этом такого? Может быть, они просто не понимают разницы между светлым эльфом и дроу...
   - Ты не права, - покачал головой я. - Даже если бы не понимали - как магические создания они должны чувствовать природу мистических сил, заключенных в ауре. Но, насколько я знаю - они никогда не путают одну расу с другой...
   За разговорами мы прошли еще несколько переулков, и не заметили, как сзади за нами пристроились несколько подозрительных типов, идущих медленными шагами чуть поодаль. Из-за угла нам навстречу вышли трое.
   - Доброй вам ночи, господа, - проговорил один из них слащавым голосом. - Что делают столь уважаемые и благородные особы в столь позднее время в таких злачных местах?
   - Да вот, воздухом подышать решили, - ответил я, незаметно положив руку на эфес меча под плащом. - А теперь возвращаемся на постоялый двор...
   - Если будет угодно, мы проводим вас кратчайшей дорогой и за вполне символическую плату... - оскалился мой собеседник.
   - Благодарю вас, мы помним дорогу назад, и не потеряемся. Но все равно спасибо за предложение, - я наклонил голову, и потянул принцессу за собой, намереваясь обойти незваных провожатых.
   Нам мгновенно преградили путь. Обернувшись, я увидел в десяти шагах сзади еще двоих.
   - Ну, не нужно резких движений, - улыбнулся говоривший, - я думаю, мы найдем приемлемый вариант, устраивающий всех... Скажем, вы отдаете нам все имеющиеся при себе ценности, а мы проследим, дабы с ваших драгоценных голов ни одного волоса не упало...
   Я прищурился. Хорошо еще, что эти потомки Ташьяра* не прознали о нашей принадлежности к правящим Домам... Впрочем, похоже, они даже не подозревают, что мы не люди. А это мысль! Я вспомнил одну историю о приключениях в человеческих городах, рассказанную братом, и ухмыльнулся.
   - У меня предложение поинтерес-снее... - прошипел я, перестраивая глаза на зрение в инфракрасном спектре, и откидывая капюшон. - Вы добровольно жертвуете мне одного из с-своих людей, а ос-стальные ос-стаются в живых-х...
   Следует заметить, что глаза дроу, перестроенные на инфракрасное зрение, горят в полумраке адским огнем, чем здорово напоминают глаза существ из одной человеческой страшилки, какие рассказывают детишкам по ночам у костра...
   - А-а! - отшатнулся грабитель. Его спутники, стоявшие немногим дальше уже чесали во все лопатки на другой стороне переулка.
   Я оскалился, захрипел, и шагнул вперед, медленно протягивая руку в направлении человека. Тот всхрипнул, колени его подогнулись и незадачливый грабитель банально грохнулся в обморок, с размаху поцеловав асфальт.
   Сзади послышались всхлипывающие звуки, и, обернувшись, я встретился взглядом с принцессой, хихикающей держась за живот.
   - Вот и вся проблема, - хмыкнул я.
   Иллери глянула на меня и отпрянула как от прокаженного.
   - Велинир... ты.. в порядке?
   Ухмыльнувшись, я без зазрения совести присел на корточки, обыскивая несостоявшегося грабителя, и возвращая себе приличный вид.
   - Конечно в порядке. Это особенность глаз дроу, позводяющая хорошо видеть в темноте. А то, что глаза так выглядят - скорее побочный эффект... Мда, не густо... дырявый кошелек, с восемнадцатью медяками, ржавый меч-кладенец, и... хм, эта штука похоже заряжена магией! - мои руки нащупали небольшой предмет, и извлекли из внутреннего кармана валяющегося на полу человека.
   - Что там? - заинтересовалась принцесса, очевидно уже пришедшая в себя и теперь заинтересованно разглядывавшая небольшой перстень, покоящийся на моей ладони.
   - Дай... - она взяла драгоценность, повертела в руках, прикрыла глаза, судя по всему изучая природу магии, заложенную в перстень.
   - Похоже на магию воды, - задумчиво произнесла она. - Можно я оставлю у себя, потом изучу получше?
   Я пожал плечами. Мне оно ни к чему. Между тем "жертва ограбления" застонала, ворочая носом, судя по всему приходя в сознание. Дабы ускорить процесс пробуждения нашего спящего красавца, пришлось похлопать его по щекам. Человек открыл глаза, разглядел наши лица, затем перевел взгляд на кончики ушей...
   - Эльфы! Так вы не... - он неожиданно засмеялся. - Надо же так глупо...
   - О, нет, я не разновидность упыря, - ехидно оскалился я, вертя в руках "кровопускатель" - маленький обоюдоострый кижал. - Только от этого легче тебе не будет, уверяю!
   Я приставил лезвие кинжала к горлу бандита, ухмыльнулся фирменной улыбочкой братика, не сулящей собеседнику ничего хорошего, и добавил: - Ну и что нам с тобой делать? Лично я думаю, что теряю с тобой время, и лучшим вариантом будет вырезать тебе на горле еще одну улыбку...
   Человек вздрогнул и съежился.
   - ...но так уж получилось, что ты можешь оказаться полезен, - проговорил я, картинно вздохнув. Бандюга усиленно закивал. - Итак, мне нужно найти строение, лавку или дом в городе, который может быть связан с символикой драконов, "Западной звезды" или ветра... Идеи есть?
   Бандит на несколько секунд задумался, и лицо его просветлело, а голова опять кивнула.
   - Поднимайся, - велел я, отходя от человека, и убирая кинжал в тайник в рукаве. - Только не вздумай бежать, если не хочешь "Стрелу Тьмы" в спину...
   Грабитель кое-как принял вертикальное положение, отряхнулся, и проговорил:
   - Вся символика, перечисленная значит вами, присутствует на крыше дома одного магика... Это в двух кварталах отсюда, - опасливо косясь в мою сторону проговорил грабитель.
   - Веди. Если ты не соврал - отпущу на все четыре стороны. А соврал - зарежу как свинью, освежую шкуру и сделаю чучело в назидание другим...

**

   На удивление, неудачливый грабитель не обманул. Мы взирали на огромный трехэтажный особняк, на крыше которого со скрипом вертелся флюгер, выполненный в виде дракона, оскалившего пасть... А макушку флюгера украшал знак семилучевой звезды, которую маги иногда называют "Звездой Заката"... закат, или запад, какая разница?
   - Под западной звездой, дракон, открытый всем ветрам... - прошептала Иллери. - Нашли, Велинир!
  
  

2.

   Стерн
  
   Чары указали мне, что в шатре присутствует три живых существа. Странно, судя по информации - ее должны перевозить в одиночку. Сказать по правде, это может стать проблемой: в мой план не входило таскать за собой дополнительный балласт - слишком велик риск обнаружения, а просто молчать при побеге другие заключенные тоже не будут.
   Миссалина - всеобщая любимица гильдии. Сама по себе столь же красивая - сколь и стервозная девчонка-сорванец. По рассказам согильдийцев - с маленькой прибилась к группе домушников, а позже, когда подросла - дала клятву и примкнула к гильдии в качестве полноправного члена. Во внешности ее проглядывают признаки, указывающие на присутствие примеси эльфийских кровей. Специализируется на мошенничестве и обмане при обмене драгоценных камней, а так же наводках на дома купцов и аристократов, где есть чем поживиться домушникам. Всегда такая ловкая и осторожная - она выходила сухой из воды даже в самых опасных переделках. Как она умудрилась попасться на этот раз - ума не приложу. По всем признакам - что-то здесь нечисто, потому нужно быть вдвойне осторожным.
   План разумеется уже был продуман и выверен во всех деталях и мелочах, но подстраховаться все же не помешает. Аккуратно оглядевшись по сторонам, я достал небольшой раскладной жезл, сделанный на заказ одним мастером-гномом, быстренько привел его в рабочий вид, прошмыгнул метров на двадцать за границу лагеря. Найдя более менее подходящую прогалину, я кончиком жезла нарисовал на земле оксаграмму-накопитель силы. Соединив две силовые линии с магическим знаком, я оставил ее набирать силу, почерпнутую в стихии земли, и сомкнул управляющие силовые линии на себе, прикрыв знак иллюзией. Ну вот, теперь можно приступать к выполнению основной части плана. Опаздывать на свидание с девушкой невежливо!
   На секунду затаив дыхание, я протянул было руку, чтобы одернуть полог, да так и замер. От полога шатра веяло какой-то незнакомой магией. Медленно убрав руку, почесал подбородок. Не хотелось бы так глупо попасться, переполошив сторожевое заклинание какого-нибудь мага недоучки. Придется идти длинным путем... я огляделся по сторонам, в поисках подходящего места. Ага, вон та тень от столба подойдет...
   Приближаюсь к столбу, становлюсь четко в его тень, так, чтобы моя собственная не выглядывала из-за столбовой... Нет, до полноценного теневика мне далековато, хоть я немало тренировался... тем не менее, все же кое-какие трюки выучил благодаря занятиям с Кертаком Мирийским, который буквально силой заставил меня постигать искусство "плетения". За что ему огроменное спасибо.
   Тень столба потемнела, приобрела объем, земля под ногами стала податливой, как зыбучие пески. Я несколько раз глубоко вздохнул, зная, что в тени дышать будет нечем, задержал воздух, и шагнул вперед. К сожалению, двигаться приходится практически наощупь, так как тебя окружает сплошная темень. Благо, я хорошо ориентируюсь в пространстве, и обладаю привычкой запоминать путь и количество пройденных шагов. Пройдя нужное расстояние, я для уверенности сделал еще три шага, скрестил пальцы наудачу, и позволил тени вытолкнуть меня в реальный мир.
   Над головой раздалось какое-то невнятное мычание, и в следующий миг, не успел толком понять, в каком положении я оказался - как получил чьим-то сандалем по носу. Рефлекторно оттолкнулся ногами, перекатился через голову назад, оказавшись на своих двоих и с мечом в руках, озираюсь кругом в поисках опасности.
   В комнате помимо меня находилось еще три человека - девушка, и двое мужчин. Все были прикованы цепями к опорному столбу, на котором удерживалась вся конструкция шатра, и судя по всему зачарованному. Девушку я тут же узнал, равно как узнал и сандаль, отвесивший мне импровизированную оплеуху. Миссалина собственной персоной. Вот и спасай после этого женщин от неминуемой тюрьмы...
   Приблизившись, я аккуратно снял кляп, которым ей заткнули рот... ох, лучше бы я этого не делал.
   - Ну неужели! - выдохнула она, отплевываясь от надоевшей тряпки, и отфыркиваясь как дикая кошка. - Я уж думала - меня решили списать в расход! Почему вы не заплатили выкуп? Почему так долго?
   - Сказала бы спасибо, что я вообще взялся вытаскивать тебя! Тебя не позволили освободить за выкуп - сам герцог Паргос приказал заточить тебя в крепость проклятых, и лично контролирует исполнение приговора... Я согласился рискнуть вызволить тебя - и вот она благодарность! - демонстративно ощупываю пострадавшую щеку, и морщусь, якобы от боли.
   - Сам виноват! - огрызнулась девушка. - Я давно подозревала, что ты хотел залезть ко мне под юбку, а теперь вот убедилась окончательно, когда ты, вместо того, чтобы помочь мне освободиться - заявляешься вот так, да еще и откровенно пялишься...
   Я почувствовал, как краснею.
   - Это совсем не то! Я просто неудачно вышел из теней! И ничего я не смотрел - я только сориентироваться хотел...
   - Ну и сколько ориентиров разглядел?- подергала бровью эта заноза, ухмыляясь. - Ладно уж, развяжи меня что ли, или мы так и будем пререкаться до появления стражи?
   Остальные двое заключенных с живым интересом наблюдали за нашей милой болтовней, изредка одобрительно мыча сквозь кляпы. Я поморщился: вот ведь не повезло! Они видели наши лица, а значит, магам не составит труда считать наши облики из их разумов, и послать погоню по эманациям аур. Убивать их откровенно не хотелось, а помочь сбежать, и при этом не попасться самим - будет очень тяжело.
   Пока я раздумывал над планом побега - мои руки привычным жестом орудовали отмычкой в скважинах замка, сковывавшего девушку. Через три минуты раздался долгожданный щелчок - и пустые наручники остались висеть у столба.
   Миссалина облегченно потерла затекшие запястья, бормоча проклятия в адрес стражников, судей и мерзкого похотливого герцога, с полным перечислением его родословной, и подробностями сексуальных отношений с вершами. Я сделал вид, что ничего не слышал.
   Приблизившись к остальным двоим, я внимательно глянул в глаза обоим по очереди и тихо проговорил:
   - Как вы понимаете, я здесь не для того, чтоб спасать ваши шкуры. Но, если я оставлю вас здесь... живыми... нас скорей всего поймают.
   Оба пленника напряглись. Я молча развязал им рты, надеясь, что им хватит благоразумия не поднимать крик.
   - К чему вас приговорили? - резко спрашиваю, глядя на обоих исподлобья.
   - Пожизненная каторга в Карьере... - ответил первый
   - Смерть через колесование, - сокрушенно вздохнул второй.
   - С собой я вас не смогу взять, но и убивать не хочу, - продолжил я свою мысль. - Поэтому договоримся так: я дам вам реальный шанс сбежать, каковой оцениваю 50/50, а вы - в случае неудачи - покончите жизнь самоубийством. Как вы уже понимаете, я - Меч Ночи, и быстро найду вас, в случае чего, дабы заставить ответить за нарушенное слово... Уяснили?
   Оба заключенных закивали. Ну, вот и отлично. Я быстренько справился и с их замками, вручил каждому по зачарованной монетке. Я сам их делаю, они содержат одноразовые заклятия на всякий жизненный случай.
   - Это - одна из моих тайных уловок, - специально напускаю на себя важный и грозный вид, - сломите монету пополам - если не будет другого выхода, или если вас будут настигать. Это собьет с толку преследователей, даст вам дополнительные шансы сбежать.
   Оба удивленно посмотрели на меня, вертя в руках монетки.
   - Свободны, - ухмыльнулся я, кивком указывая на выход.
   У Миссалины расширились от удивления глаза, когда она поняла, что я вот так просто отпустил их прямо через зачарованный порог. Я незаметно подмигнул, показывая, что все идет по намеченному плану.
   Едва только оба беглеца откинули полог и выбежали наружу, как вокруг раздался оглушающий звук, напоминающий тысячекратно усиленный свинячий визг - сторожевое заклятие сработало. Опешившие беглецы затравлено огляделись по сторонам и бросились к чаще леса - каждый в свою сторону.
   - А теперь молчи! - шикнул я на девушку. Руки с привычной быстротой перебирали пассы, губы начитывали заклятие изменения облика. Резкий толчок в груди - я почувствовал, как слабею - заклятие сработало. На месте девушки удивленно озираясь стоит стражник в доспехах конвоиров - точь в точь таких же, как те, которые носят стражники, завалившие гурьбой в шатер и удивленно зыркая по сторонам...
   - Сбежали! - завопил я на них. - Идиоты! Почему нет караульного у входа? Какого черта спим на посту? Да вам самим каторга светит, ящеры желтобрюхие! Поймать, живо!
   Перепуганные солдаты бросились обратно на улицу и рассыпались по сторонам, выискивая беглецов.
   - Побежали! - шикнул я растеравшейся девушке, толкнув ее из шатра на воздух.
   Стража вокруг металась подобно муравьям в затопленном муравейнике, размахивая факелами, ругаясь и изрыгая проклятия в адрес беглецов. Мы Миссалиной подбежали к привязанным лошадям, отцепили упряжь от столба и взгромоздились верхом.
   - Вы двое, - окрикнул нас голос, - кто вам разрешал брать лошадей?
   - Я видел, как один бежал в сторону пролеска, - не оборачиваясь бросил я. - На лошади быстрее догоним...
   - Эй, а ты видел этих двоих раньше? - послышался сзади чей-то голос.
   - Вы двое! Спешиться, шлемы снять! - услышал я требовательный окрик.
   - Как прикажете, - равнодушно пожимаю плечами, и нарочито неспешно слазаю с лошади.
   А я уже думал, что все пройдет гладко... Ну, зато не зря я готовился к худшему. Мысленно потянулся вдоль одной из силовых линий, прочитал слово активации заклятия, заготовленного и соединенного с накопителем, и...
   Резкий многоголосый рев заставил всех присутствующих отшатнуться, и развернуть головы в сторону звука.
   - Помогите! Спасайтесь все! Упыри! Много! - наперебой закричали голоса, и мимо нас пробежало несколько человек, перепуганных насмерть.
   - Капитан, там целый выводок упырей! Наступают! - окрикнул гулкий бас откуда-то.
   - Этого еще не хватало... назад трусы! - рыкнул капитан, но его не слушали - большинство бравых вояк чесало в сторону леса.
   - Давай, - шепнул я девушке, пришпорив коня, направляя его по касательной границы лесной чащи.
   Миссалина не отставала, скача за мной след в след. Подъезжая к лесу, я аккуратно завернул на восток, обогнул основную дорогу, и направил коня реке, где нас уже ждали люди Таниста, держа лодку в полной готовности к отплытию.
   Лошадей мы, разумеется, отпустили. Жаль, нет времени, я бы еще записку прикрепил с благодарностью за одолженных лошадей.
  

**

   - Отличная работа, Стерн! Ты как всегда сработал выше ожидаемого! - Сытое Брюхо одобрительно похлопал меня по плечу, и двинулся к себе за письменный стол. - Держи - твоя награда!
   На стол упал увесистый кошель, перетянутый сиреневым шнурком, звякнув содержимым. Сиреневый шнурок означал, что там сумма в тридцать золотых. Танист вообще жуткий педант, у него все вещи, документы и ящики стола содержат отметки, ярлыки и всякоразные атрибуты маркировки, по которым легко определить содержимое... Прямо мечта домушников - не нужно долго рыться, сразу ясно что где лежит!
   Однако, сумма немаленькая, ровно в два раза больше чем мне обещали за спасательную операцию. Это ой как настораживает!
   - Там твой куш - двадцать золотых, и еще десять - аванс за предстоящую работенку...
   Так я и думал. Опять ни слова, ни полслова - решение приняли без моего согласия, и кидают из огня да в полымя.
   - Мэтр, я, конечно, польщен оказанной мне честью, но, признаться, я хотел бы отдохнуть недельку-другую... Меня последние задания здорово измотали... - начал было я издалека, понимая, что отвертеться уже будет не легче, чем у гнома бочонок эля отнять.
   - Что я слышу? Настоящий мастер никогда не отдыхает!
   - Со всем уважением, мэтр, но одну-две работенки я бы пропустил, дабы через недельку со свежими силами...
   Сытое брюхо скорчил недовольную мину, побарабанил пальцами по столу, и проговорил, словно ни к кому не обращаясь:
   - Вот так вот оно поворачивается... ты для него стараешься, выбираешь ему самые лучшие задания, продвигаешь его в гильдии, даже договариваешься, чтобы его взял в ученики лучший Меч Ночи Империи - а он тебе вот так вот гадит на коврик, как пес неблагодарный...эх...
   - Мэтр, ну не надо вот только начинать, а? - устало протянул я. - Мы с вами ведь знаем, что лучшие задания вы поручаете мне только потому, что я лучше всех справляюсь с ними, продвижение мое в гильдии выгодно в первую очередь вам самому, так как поднимается в первую очередь авторитет, а ... - слова застряли у меня в горле. - ... договариваешься О ЧЕМ?! - Еще немного, и мои глаза вывалились бы из орбит. - Я не ослышался?
   - Нет, мальчик мой, не ослышался. В качестве проверки тебе поручено выполнить одно задание в Имперской столице, за которое ты и получил аванс. В случае успеха - сумма вознаграждения будет в 10 раз больше, плюс тебя возьмут учеником в гильдию Мечей Ночи. Думаю, не нужно объяснять, что проваливаться не стоит...
   - Разумеется, мэтр ... Я все понимаю. И прошу меня простить, что я сразу так отказался... я в самом деле устал...
   Сытое брюхо добродушно улыбнулся своей масляной улыбкой, и промурлыкал:
   - О, конечно, я понимаю тебя, мальчик мой, сходи, расслабься, девку какую-нибудь подцепи, отдохни как полагается. Но, как начнет смеркаться, будь здесь - я передам тебе письмо и объясню все детали поручения, которое тебе предстоит выполнить. И смотри не опаздывай...
   Покинув подвалы заколоченного дома, служившего тайным убежищем Гильдии Воров, я несколько раз с удовольствием вдохнул чистый вечерний воздух - в подземельях он всегда спертый, да еще и отвратительно пахнущий.
   "А жизнь налаживается!" - ухмыльнулся я, встряхнув увесистый кошель с золотом и решительно направляясь в лучший трактир городка, с символическим названием "Харчевня Старого Лиса". Корчмарь - мерзкий и скользкий пройдоха, прославившийся своим ворчливым характером и необъятными габаритами, тем не менее, содержал заведение в чистоте и уюте, да и готовили там на удивление весьма отменно. Выслушав мой заказ, он пробурчал что-то невнятное, и дал знак следовать за собой. Большинство столиков пустовало, что хоть и было странно, тем не менее, меня вполне обрадовало - перспектива переполненного обеденного зала корчмы, да еще и затуманенного клубами дыма не воодушевляла.
   Столик, за который меня усадил корчмарь был расположен в самом дальнем углу зала, и рассчитан был на пятерых. Уплетая плотный ужин и потягивая маленькими глоточками "Кровь Императора" - лучшее вино, каковое мне довелось пробовать, я едва не пропустил момент, как в корчме нарисовались еще трое. Причем, узнать в них моих собратьев по ремеслу труда не составило - достаточно лишь взглянуть на легкую поступь и плавные движения ловких рук, привыкших держать как набор отмычек, так и легкий стилет.
   Упомянутая троица расположилась в противоположном конце зала, в укромном уголочке, тихо перешушукиваясь, и озираясь по сторонам, как мышки, прогрызшие дырку в мешке с зерном. Явно что-то затеяли, или наоборот, прячутся от кого-то. Надобно побыстренькому доесть и покинуть сие гостеприимное, но отныне весьма небезопасное заведение. С такими намерениями, я затолкал за обе щеки остатки печеной утки, отхлебнул из бокала, и поднялся из-за стола, с намерением откланяться.
   - Уже убегаешь? - пригвоздил меня к полу задорный женский голосок. - Ну вот, а я-то, глупая, рассчитывала на незабываемый романтический вечер...
   Я прищурился, а удивление быстро сменилось привычным сарказмом.
   - Ну, значит не судьба мне опозориться сегодня, - ухмыльнулся я, философски разводя руками и не спеша оборачиваясь. - Быть может в другой раз, когда у тебя будет настроение подшутить а у меня - склонность к маз... - последнее слово застряло у меня на мгновенно заплетшемся языке. В следующую секунду я едва сдержал порыв громко присвистнуть, да так и застыл с открытым ртом посреди зала таверны: Перед моими глазами стояла все та же Миссалина, которую я знал, и к выходкам которой привык уже давненько, только вот... Что-то неуловимо изменилось в той девчонке-полукровке, воришке и сорванце с лицом ангелочка... Теперь перед моими глазами предстала очаровательная Леди, облаченная в элегантный охотничий костюм бирюзового цвета, изящные дорогие сапожки, белые перчатки... картину дополняла изящная тонкая рапира, прицепленная к поясу в дорогих ножнах. Волосы, вместо привычного хвоста, стянутого обычным шнурком на сей раз были распущены, ниспадая великолепно уложенными локонами и прищелкнутые серебряной заколкой, отблескивающей от пламени факелов, освещавших таверну. Да уж, в таком наряде не зазорно появиться и принцессе при дворе...
   - Может, все же останешься ненадолго, выпьешь со мной бокальчик-другой вина, надо же отметить мое удачное вызволение, да и твое продвижение в гильдии, - подмигнула она, белозубо улыбаясь и медленно, тоненьким пальчиком вернув на место мою отвисшую челюсть.
   Ах вот оно что! Мы, оказывается, пронюхали о продвижении, и теперь усиленно налаживаем связи... Я хотел было ляпнуть какую-нибудь отговорку и уйти, попрощавшись и "Пожелав очаровательной Леди приятного вечера", но сообразил, что в таверне стоит мертвая тишина. Кое-как оглядевшись, я осознал, что наша "сладкая парочка" стала центром внимания всех посетителей "Старого Лиса". Даже захудалый дудочник, которого корчмарь нанимал, дабы тот заполнял своими трелями гробовую тишину таверны и тот смолк, откровенно пялясь в нашу сторону, ожидая развязки. Миссалина уловила мое желание позорно ретироваться, и обижено засопела.
   - Я вижу у вас другие планы, сударь, - проговорила она официальным тоном, сощурив зеленые как молодая листва глаза, и разворачиваясь полуоборотом. - Не смею задерживать...
   Я изо всех сил старался побороть внезапно нахлынувшее чувство "благородства". Прекрасно же знаю, как эта стервоза играет на чувствах доверчивых и глупых мужиков...
   - Ну вообще мне было бы очень приятно составить вам компанию, Леди... ненадолго...
   Черт, ну и что я делаю? Глупо! Идиот! Попался! Знаю ведь, что просто так Миссалина никогда не интересуется мужским вниманием, коего у нее предостаточно. Чуйка говорит, что я еще об этом ой как пожалею...
   Между тем, натянутую тишину нарушил смачный шлепок, отпущенный корчмарем зазевавшемуся музыканту, и зал вновь наполнился трелями, переплетающимися с тихим гомоном посетителей, наверняка обсуждающим наши персоны...
   Девушка улыбнулась, склонила голову в изящном поклоне, и "милостиво" подала мне руку. Толком не обученный как себя следует вести, я подхватил ее под локоток и последовал в заданном ею направлении - в противоположный конец зала, к уютному алькову на двоих, куда пускали обычно самых уважаемых и знатных посетителей. Здесь было заметно почище, стол был накрыт скатертью, вместо обычных глиняных винных кружек стояли изящные... как они называются... в общем ужасно дорогущая посуда из стекла, эльфийской работы. На столе стояла бутыль с "Кровью Императора", а ароматно прожаренный поросенок буквально заставлял желудок урчать как проголодавшегося тигра, и это не смотря на то, что я только из-за стола!
   - Вот, госпожа, все как вы заказывали, - с лисьей подобострастной улыбкой раскланялся корчмарь, задернув за собой штору, выполнявшую роль отгорородки от основного зала для посетителей.
   - Позволь тост! - в глазах девушки плясали чертики. - За твою успешную карьеру! Я поднял свой... как это... в общем, стекло с легким звоном соприкоснулось, и мы выпили.
   "Интересно", - промелькнуло у меня в голове. - "С чего это она так разошлась? Вырядилась, как на бал у Императора, этот ужин, свечи, дорогое вино... "
   - Мисси, а можно спросить...
   - Тс-с, - оборвала она меня. - В "Старом Лисе" сегодня выступает Дарион из Соколиного Гнезда, и как раз сейчас он должен начать... Давай помолчим и послушаем, ага? А попозже я отвечу на все твои каверзные вопросики, коих у тебя уже в голове разгуливает...
   Я послушно притих. Об этом барде я много слышал. Говорят, герои его баллад оживали, и слушатели, словно воочию видели всех этих принцев на белом коне, сказочных принцесс, могучих драконов, коварных волшебников и загадочных эльфов.
   Через небольшой просвет между штор было видно, как "старый Лис" заполняется посетителями. Столики были уже давно заняты, но народ все валил и валил, ютясь вдоль стен, около проходов и вокруг стойки, за которой сидел невозмутимый корчмарь.
   Миссалина, воспользовавшись тем, что я отвлекся, вновь наполнила бокалы. Я поднял свой, девушка молча отсалютовала, шустро подмигнула мне, и сделала глоток. Я последовал ее примеру, не спуская впрочем с нее глаз.
   Мелодичный перебор струн разлился из-за шторы: так обычно начинались баллады в исполнении менестрелей. Зал сковала тишина, томящая предвкушением. Звонкий мелодичный голос, которому позавидовал бы эльфийский Тэалли*, протянул в такт мелодии:
  
   "Я шагну в тишину меж пылающих звезд
   в мир величия тайн и чудес,
   окунусь всей душой, воздух Ночи вдохну,
   тот, чем дышит Загадочный Лес... "
  
   Я сделал вдох, и долгое время боялся выдохнуть. Судя по началу, баллада повествовала об Эльфах, живущих в Лесу Миражей, или Загадочном Лесу, как его окрестили люди. Лес Миражей брал свое начало в Островерхих горах, сползая с их подножия плотным зеленым одеялом. Говорят, в том лесу деревья и трава так зелены и первозданны, что сам воздух пропитан их целебной магией. Там, в его чаще, водятся единороги - белоснежные лошади с магическим Хорном на лбу - символы чистоты и Жизни. Там, в Лесу Миражей находится и Алладар - совет эльфийских старейшин, обучающих "молодую поросль" премудростям магии Света. Там - Сокровенная Обитель, древний храм, символ веры Детей Леса...
   Бард между тем продолжал:
  
   "...в далекие те времена,
   под тенью Древа жизни,
   два брата, дети Света звезд,
   клинки скрестили в поединке.
   Был старший опытен и смел,
   годами мудр, сердцем отважен,
   а младший Даром овладел,
   ему и Солтир* был не страшен.
   И длился бой тот день и ночь,
   Без сил валились братья с ног,
   Но ни один из них не смог
   Признать победу за другим. "
  
   Мы слушали, затаив дыхание. Баллада повествовала о двух братьях-близнецах, сыновьях Эльфийского Владыки. Один из них был великим воином своего народа, мастером Клинка Ветра*, а другой - настолько постиг таинства мистических наук, что советники Алладарсэ склоняли перед ним головы в знак уважения. Беспощадная война с дроу унесла тысячи жизней перворожденных, еще часть погибла от проклятий некромантов и от лап демонов, призванных магами Хаоса. В числе последних оказался и Владыка Светлого Леса. Как оно бывает - Повелитель погиб в рассвете лет, не назначив наследника, а так как вопрос старшинства между братьями был весьма спорным - самым верным способом его разрешения был выбран и самый древний - с помощью поединка.
   Братья не уступали друг другу: один недостаток физической силы и ловкости компенсировал мистической силой, а другой теснил его, опираясь на свои навыки, и отражая магию силой своего Духа Воина. В конце концов - оба измотались, но никто так и не взял верха. И тогда воин неожиданно уступил, согласившись склонить голову перед братом, как перед Повелителем Перворожденных, но при этом потребовал трех вещей: 1 - особое положение новому Дому, основанному принцем, меч отца (магу ведь он все равно не нужен) и... а третье условие будет озвучено тогда, когда "Сияние юной звезды озарит Светлый лес, и затмит собой свет солнца...".
   Бард заливался, повествуя о победе новоиспеченного остроухого Повелителя над дикими кланами степных орков, об изнурительной партизанской войне с Бильгетами*, и о заключении перемирия, а затем и мирного соглашения с дроу - чего не смог достичь за десять тысяч лет ни один предыдущий Повелитель. Закончил он на странной и безрадостной ноте:
  
   "...и одержал он тьму побед,
   был смел, честолюбив и властен,
   но злого рока план лихой
   увы, ему был не подвластен.
  
   Коварный брат, шел по пятам,
   за троном `серым кардиналом'
   строил он планы, козни плел,
   подобно мерзкому шакалу.
  
   Минули годы, Лес расцвел,
   Война ужасная забылась,
   И правда так и не раскрылась
   Хранимая в Тени Эйел*... "
  
   Интересно, сколько правды в этой странной балладе? Светлоухие - все из себя белые и пушистые - согласно хроникам, да и рассказом очевидцев - ни за что в жизни не станут пачкаться в такой грязи, а будте это произойдет - свидетелей своего позора уж точно не оставят... живыми. Да и бард очень уж рискует, исполняя такое.
   Тут я вспомнил о Миссалине, бросил мимолетный взгляд на девушку, и застал ее отсутствующее выражение лица, кое меня прямо, скажем, озадачило. Сложилось впечатление, что она словно сама воочию переживала историю, воспетую менестрелем. По правой щеке девушки текла слезинка. Или мне только показалось?
   Между тем из зала послышались хлопки в ладоши и одобрительные возгласы. Я приоткрыл шторку, наблюдая, как Дарион раскланивается, а в его шляпе, лежавшей на стуле неподалеку, позвякивают бросаемые благодарными слушателями монетки.
   - Что с тобой, Мисси? - спросил я тихо, присев радом, и, будто невзначай накрыв кисть ее руки своей ладонью. Откровенно говоря, я рассчитывал, что девушка тут же ее уберет, но она неожиданно ловко перевернула ее, и наши ладони переплелись.
   - Все хорошо, - улыбнулась она, старательно прогоняя грустное выражение лица.. - Так, вспомнила кой-чего...
   - Откуда ты знала, что сегодня будет выступать Дарион? - поспешно сменил тему я, стараясь прогнать неловкость, и хотел было высвободить руку, но девушка держала свою ладонь плотно сжатой.
   - Ну... знала и все, - увильнула Мисс. - Ты уже уходишь? Тебе неприятно мое общество?
   Пришел мой черед смущаться и увиливать.
   - Понимаешь, Мисси, твое общество мне м... слишком приятно. Но повадки твои мне тоже очень хорошо известны, так что...
   Девушка улыбнулась, опуская глаза.
   - На сегодня клятвенно пообещаю тебе быть ангелочком...
   Я скептически хмыкнул
   - К чему все это? Этот наряд, который ты, вероятно, стащила в гардеробе какой-нибудь дочки аристократа, вечер в "Лисе", дорогое вино, и... ты ведь знакома лично с Дарионом? Это по твоему приглашению он здесь, не так ли?
   - ... даже если и так? Тебе есть на что жаловаться? - Миссалина показательно надула губы. - Между прочим, Стерн, ты мог бы хотябы из уважения к леди нарядиться соответственно, вести как подобает благородному кавалеру, и оставить свои язвительные замечания... однако, боюсь сие невозможно, поэтому, приходится довольствоваться малым...
   Ах ты ж... это я не могу, да! Пасс, контур "аура привлекательности", затем иллюзорный покров...
   Я открыл глаза, придирчиво оглядел себя насколько смог. На мне сидел дорогой светлый камзол, в каковой облаченным я однажды лицезрел герцога Морлло, принимающего гномьих послов. Только вот герцога того даже костюм не красил... Плащ от этого костюма небрежно сложенный лежал на спинке кресла по правую руку от меня. Короткий тонкий меч на поясе, в отличие от всего остального, был настоящим: это был мой собственный клинок, с которым я не расстаюсь даже во время омовений.
   Миссалина в один миг перестала улыбаться, и оглядела меня с неподдельным интересом.
   - Это... так значит слух о том, что ты беглый маг с островов Тени - вовсе и не слух... - удивленно прошептала она, оглядывая меня с ног до головы.
   - Ну, он несколько преувеличен... - начал было я, но девушка не обратила на мои отговорки ни малейшего внимания.
   - Не важно, - тут же отмахнулась она. - Храни свои секреты. На сегодня меня вполне устроит и того, что ты мне доверился...
   Ответить я не успел - по ту сторону штор, отделяющих нас от общего зала, послышались звуки шагов, едва различимое "кхе-кхе", будто кто-то предупреждает о своем присутствии, затем штора откинулась в сторону... И почему я не удивлен? Менестрель собственной персоной.
   - Надеюсь, я ничему не помешал? - вкрадчивым голосом спросил Дарион.
   - О, нет, что вы, маэстро, - девушка одарила барда широкой улыбкой, от которой, наверное, и айсберг оттаял бы. - Познакомьтесь, это Стерн, он... мой хороший друг.
   - Всего лишь только друг? - удивленно приподнял брови Дарион, не дав мне опомниться и вставить слово. - Странно, возможно что-то неуловимо изменилось за последние несколько лет, но во времена моей молодости обворожительная прелестница вроде тебя назначала свидания юноше, который по определению не мог (да и не хотел) быть просто другом!
   Я спешно добавил компонент в заклятие иллюзии, направленный на то, чтобы сохранить неизменным цвет кожи лица, а в особенности ушей. Вам смешно? Ну не виноват же я, что когда смущаюсь у меня краснеют прежде всего уши!
   Мисси вздохнула и вновь опустила глазки, изучая свои аккуратненько постриженные и изящно разукрашенные ноготки... как-то это называется, когда девушка делает такое... миникюр, что ли? А я разозлился на себя, изо всех сил борясь с накатывающим смущением и стараясь держаться обыденно.
   - Ну ладно, не мое это дело, - тоном разочарованной сплетницы вздохнул бард, подтягивая к себе свободное кресло и устраиваясь в нем. Привычная рука пробежала по струнам, и полилась музыка.
  
   " Наутро я уйду неслышной тенью,
   чтоб сон не потревожить сладкий твой.
   Прости, женой не стану я твоею,
   Навек разделены мы злой судьбой..."
  
   Грустная песня о двоих влюбленных, разделенных волей судьбы, заставила нас еще на пятнадцать минут задержать дыхание. Миссалина разлила остатки вина, и присела на край моего кресла, положив голову мне на плечо, и прикрыв глаза. С непривычки, я хотел было отодвинуться, уступив ей половину кресла, и заодно осторожно выскользнуть из ее объятий. Безусловно, мне было очень приятно чувствовать теплое дыхание девушки на своей шее, нежность рук, обнявших меня за плечи... но понимание, что эти руки принадлежат Миссалине отрезвило очень быстро.
   - Не уходи... - прошептали ее губы мне на ухо, словно в ответ на попытку позорного бегства.
   Я застыл в нерешительности.
   - Мисси...
   - Я сделала что-нибудь не то? - спросила она тихим голосом. - Чем-то обидела? ...или просто не в твоем вкусе? - В голосе проскользнула нотка иронии, но с примешанной толикой обиды.
   Пришлось думать около минуты, чтобы подобрать слова. А ведь и в самом деле, что здесь такого? Вероятнее всего - это способ выразить благодарность за спасение ее драгоценной э... особы. Но тогда к чему это все? Романтический ужин, известный бард, дорогое вино...
   - Знаешь, - проговорил я непослушным языком, - ты очень красивая девушка, и, разумеется, нравишься мне... равно как и большинству мужчин, знакомых с тобой. Но, в отличие от них, я очень хорошо тебя знаю... - девушка пристально поглядела мне в глаза, словно не понимая, к чему я клоню. - Вот смотри...
   Медленно прикрыв глаза, я свел руки перед собой в жесте сплетения иллюзии, наложил образ, единожды виденный мной на пальце какого-то толи герцога, толи еще кого из благородных павлинов... На ладони поблескивал, переливаясь искрами от пламени свечей красивый перстень с крупным алмазом, отсвечивающим голубоватым цветом, в дорогой оправе и с красивейшей огранкой.
   Девушка зачарованно уставилась на драгоценность в моей руке.
   - Это твердая иллюзия, - добавил я, в ответ на непонимающий взгляд Миссалины. - Выглядит идеальной копией оригинала, который я однажды мельком видел...
   - Поразительно... - прошептала девушка, разглядывая перекочевавший на ее ладонь перстень. - Даже "дух камня" отзывается...
   - Ты - еще более прекрасная драгоценность, чем этот перстень, - продолжил я осторожно, - но, боюсь, столь же м... обманчива...
   - О чем ты? - настороженно спросила она, отстранившись и нахмурив брови.
   - Для чего все это? - вместо ответа спросил я, рассеянным жестом указывая на окружающую обстановку. - Тебя потянуло на романтику? ТЕБЯ? Не верится... Способ выражения благодарности за спасение? Сомнительно. Укрепляешь отношение с протеже Таниста в гильдию "Теневиков"? Вероятно, но почему-то мне кажется, что здесь есть что-то еще. Прости, сестренка, но я не вчера родился, да и на доверчивого купца тоже не тяну...
   Бард не заметил (или сделал вид, что не заметил) нашего шепота.
   Взгляд Миссалины потяжелел, и в нем мелькнуло... разочарование, чтоли? А, следом губы тронула едва заметная горькая усмешка.
   - Знаешь... ты прав, неудачная была идея, - разочарованно выдохнула она, опустив глаза на бокал с вином. А следом, на ее лицо выползла задорная усмешка. - Ну да ничего, - она протянула мне перстень обратно. - Держи, возвращаю... или это такой оригинальный подарок девушке? - она лукаво подмигнула.
   - Да пожалуйста, оставь себе, если хочешь, - пожал я плечами. - Все равно через некоторое время он растает как весенний ветерок...
   Миссалина ловким движением сжала перстень в руке, легонько встряхнула кистью, и протянула мне. Я удивленно уставился на поблескивающее серебром небольшое колечко-печатку, без камешков и инструктировки.
   - Мне тоже захотелось подарить тебе что-то, - прошептала она загадочным голосом, словно в ответ на мое недоуменное лицо.
   Я с удивлением опознал тоненькое серебристое колечко, которое Мисси раньше носила на шее, продетое в цепочку. Три полустертые руны переплетались между собой, образуя причудливой формы вязь, однако же, прочесть эти руны или расшифровать значение вязи было невозможно. Колечко было простеньким, судя по всему из сплава серебра или митрилла*, но от прикосновения к нему ощущалось что-то необычное... возможно кольцо даже зачаровано...
   - Я...
   - Оно приносило мне удачу все это время, возможно и тебе пригодится, - девушка ловко вложила его мне в ладонь. - Это подарок, Стерн, и он тебя практически ни к чему не обязывает, - проговорила она тихо, видя мою реакцию и порыв вернуть кольцо. Девушка поднялась на ноги и пригладила смятые детали охотничьего костюма. - Но быть может, если когда-нибудь ты поймешь... - она закусила губу, словно останавливаясь, дабы не сболтнуть лишнего. - Мне пора, Стерн. У меня на сегодня назначена деловая встреча, так что... спасибо тебе за приятную компанию, за подарок, - при этих словах она неожиданно задорно ухмыльнулась, подбрасывая иллюзорный перстень в руке, - очень надеюсь, что мы еще увидимся...
   Я не успел не то, что ответить - даже сообразить - как девушка быстренько чмокнула меня в щечку и выскользнула за шторы в общий зал, мгновенно затерявшись в толпе. Умеет же...
   Бард грустно вздохнул и покачал головой:
   - Эх-х, юноша, зря вы так с ней... - он кряхтя поднялся, перекинул свой инструмент за спину, и тоже двинулся к выходу. Уже отогнув в сторону полог шторы, он оглянулся и добавил:
   - Юные и прелестные девы, вроде Мисси, всегда кружат мужчинам головы, флиртуют, и обманывают... но иногда, в редких случаях, все сказанное ими - от неосторожно брошенного слова и вплоть до мимолетной улыбки - есть нечто куда больше, чем может быть правда, да... До свидания, юноша, - поклонился бард, и оставил меня наедине со своими мыслями.
   В чем я ошибся? Зная Миссалину - я еще очень легко отделался, могло быть куда хуже... А вдруг "хуже" уже наступило, только я все еще не замечаю? Движимый внезапной догадкой, я отдернул полог перегородки, и поманил пальцем корчмаря, дежурившего на своем любимом месте - в проходе между залом для посетителей и погребами.
   - Сколько я вам должен, уважаемый? - спросил я, предвкушая счет такого размера, что кабы не пришлось отрабатывать недельку-другую в этом милом заведении...
   - Благодарю вас, но все уже оплачено и даже с лихвой, - поклонился тот. Пока я попытался осознать, что ожидаемого подвоха не последовало, корчмарь спросил тихонько:
   - Позвольте узнать, господин...
   Я коротко кивнул.
   - Вас проводить в вашу комнату, чтобы вы могли отдохнуть?
   - Какую комнату? - насторожился я.
   - В стоимость заказа была включена лучшая комната для особых гостей, - поклонившись вновь, ответил корчмарь, а на его лице засела ухмылка.
   - Я... еще прогуляюсь немного, вернусь попозже, - ответил я по привычке, оббегая глазами обеденный зал на предмет эм...чего-нибудь настораживающего.
   - Как вам будет угодно, - ответил тот, поклонившись третий раз, и улизнул на свое любимое место в проходе.
   Зал все еще был переполнен, толпа не расходилась, опрокидывая в себя кружки эля, впиваясь зубами в свежеподжаренную дичь и ведя душевные разговоры. Дариона поблизости видно не было, Миссалины вероятно уже и след простыл, поэтому задерживаться в "Старом Лисе" я не собирался. Комната "для особых гостей" меня, конечно, заинтересовала, но... наведаюсь туда позднее, быть может перед самым отъездом.
   Проходя через битком набитую харчевню к двери на задний двор нашего славного городка, я невольно услышал обрывок разговора за угловым столиком, где расположились замеченные мной ранее "собратья по ремеслу".
   - ... несказанное везение! Эта баба оказалась настолько глупа, что убедить ее в равноценности обмена труда не составило! Смотрите!
   - Да уж, - прицокнул языком обладатель другого, более низкого голоса. - Алмаз такой чистоты и необычной огранки обменять на три небольших изумруда, и пятьсот золотых... эва, какие же надо иметь поистине куриные мозги! Такое надо отметить! - повысил голос говоривший. - Эй, корчмарь! Давай самого лучшего вина, не того пойла, которым ты травишь заезжих мухоловов*!
   Делая вид, что смотрю прямо перед собой, я нарочно замедлил шаги, силясь разглядеть боковым зрением предмет, которым хвастался этот проханыга. В руке ухмылявшегося кретина блестел отражениями факелов... иллюзорный перстень, подаренный Мисси. Засмотревшись, я споткнулся о забытый кем-то табурет, потерял равновесие, и завалился набок, аккурат на входящего в корчму незнакомца. Мы оба вылетели за дверь, и растянулись на пороге в пыли, истоптанной множеством сапог.
   - Демоново семя... - ругнулся тот, спихнув меня набок, поднимаясь и отряхиваясь. - Смотри под ноги, деревенщина!Глаза тебе даны не только чтоб на девок таращиться!
   Я скривился, одним рывком принял вертикальное положение, и бросил не глядя:
   - Да ты сам-то головой не верти! Чай она тебе не только для того, чтоб в нее жрать да вином заливаться! Шатаются тут... - слова застряли у меня в горле, когда я разглядел одежду незнакомца.
   Небольшого роста плешивый мужик лет пятидесяти, облаченный в коричневую с красными полосками робу. Я поднапрягся и вспомнил - такие носят прикомандированные к страже колдуны-дознаватели. Большинство из них мерзкие садисты, получающие удовольствие, пытая своих жертв. Настроение тут же испортилось: угораздило же...
   - Что-о?! - глаза колдуна полезли на лоб - видно не сталкивался он еще с таким вопиющим пренебрежением и хамством по отношению к себе любимому. - Да знаешь ли ты, с кем говоришь, червь навозный? Ты, поди, мало что вежеству не обучен, так еще мнишь о себе демоны знают что! Ну сейчас я покажу, как подобает обращаться к носящим посох...
   Быстрым, давно заученным жестом колдун сложил пальцы правой руки в знак "Lemm", который открывает большинство заклинаний Школы Разума, что-то прошептал...
   Магия разума, ха! Трясущиеся в застенках каторжники, из которых таким образом выбивают признания, не могут представить себе ничего страшнее. В руках архимага - вообще убойная вещь. Можно ввести в состояние гипнотического транса, превратить человека в куклу, безвольную марионетку. Можно заблокировать память, наложить ложные воспоминания, или просто считать все, что знает жертва, а потом хладнокровно все стереть. Можно лишить какого-либо из пяти чувств, или всех сразу. Много чего... только вот в руках данного колдунишки это всего-навсего детская игрушка, от которой меня научили защищаться еще на первом курсе нашей занюханной академии, провались она к демонам в нужник...
   Ментальное щупальце, тянущееся ко мне от плешивого старичка, я играючи отшвырнул прочь, сопроводив это действие "нахлестом Рeнла". Простенькое заклятие той же школы - равносильно что треснуть обухом по протянутой руке.
   Колдун вскрикнул, и смешно замотылял правой ручонкой, будто обжег ладонь, которой творил пасс. Глаза его округлились - похоже что он не ожидал такого резкого отпора.
   - Ах ты-ж мракобесьий выродок!... - пропыхтел он, все еще обдувая ноющую конечность. - Ты я вижу тоже не понаслышке знаком с Великим Искусством! Да я ж тебя... - старичок потер жирные как сосиски пальцы, одновременно перебирая какие-то знаки и нашептывая что-то себе под нос.
   Мне пришлось опасливо отодвинуться подальше, на всякий случай, готовясь угостить колдуна одним из моих метательных ножичков, припрятанных в рукаве - все-таки маг может здорово обидеть, если долбанет заклятьем посерьезнее...
   Но он не успел - дверь в корчму неожиданно быстро распахнулась, и выглянувший оттуда рослый и широкоплечий детина пробасил:
   - Мастер Сальвер, ну наконец-то, а мы ужо решили, что вы етово... не придете!
   От неожиданности колдун вздрогнул, и само собой сбился. Разразившись заливистой руганью в адрес обладателя басовитого голоса, старичок толкнул перед собой воздух ладонью, и дверь корчмы с шумом захлопнулась, заехав верзиле по носу, затолкнув того обратно в корчму. Маг повернулся в мою сторону, удивленно вертя плешью по сторонам, в тщетной попытке меня обнаружить. А на что он рассчитывал? Что я буду вот так стоять и ждать, пока он там проплюется ругательствами, и уделит мне толику своего драгоценного внимания? Мол, не изволите ли покарать меня, рен'колдун*?
   Пока этот мухолов моргал по сторонам, я тихонько шагнул в тень дерева, прислонился к его стволу, и прошептал формулу заклятия "Хамелеон", мгновенно слившись со своей опорой. Дверь в корчму распахнулась снова, и на этот раз из нее буквально пулей вылетели трое крепеньких парней с обнаженными мечами, оглядываясь вокруг в поисках потенциальной угрозы.
   - Мастер Сальвер, что случилось? - окликнул один из них. - С вами все в порядке?
   - Разумеется в порядке, а что, кто-то сомневается? - буркнул маг, все еще оглядываясь вокруг, и пытаясь сообразить, куда же я так быстро убежать успел.
   - Ну... мы... Рилл-то вон как дверью по морде получил, до сих пор половиком притворяется, ну и мы подумали...
   - Рилла я сам уважил, - отмахнулся колдун, - нечего под горячую руку попадать. А вот был тут сопляк один, который по Рилла милости улизнуть успел, вот кого надо бы попотчевать... тьфу, ладно, малшут* с ним, попадется мне еще, - и в самом деле сплюнул на пол старый ворчун. - Вы это... чего притащили-то? Показывайте, чего ради оторвали меня от дел в такое позднее время?
   Один из парней молча полез за пазуху, достал "драгоценный" перстень, и протянул его колдуну.
   - Хм... - оценивающе засопел старикашка. - Знатная вещь, знатная... просто великолепная работа!
   Вот теперь мне стало не по себе. Если колдун распознает иллюзию, то он запросто может снять магический отпечаток ауры того, кто ее изготовил. И тогда уж мне придется несладко: они поймут, что их облапошили, а имея отпечаток моей ауры - колдун живо сложит два плюс два... По хорошему мне сейчас следует бежать без оглядки, уносить ноги как можно дальше из этого города. Чем больше расстояние - тем меньше шансов, что меня в конечном итоге обнаружат. Вот тебе и тот самый подвох, который я проморгал! Миссалина подложила таки мне свинью... точнее несколько хряков в виде обманутых и обозленных этим членов "Братства"... Хуже всего то, что в данный момент мне нельзя двигаться, иначе меня быстро обнаружат.
   - Хм, странно, странно! - бурчал между тем колдун. - Нигде нет клейма изготовителя! А ведь на такие редкие изделия всегда помечаются, дабы подтвердить их уникальность и руку мастера, изготовившего его!
   Я едва сдержался, чтобы не хлопнуть себя по лбу. Да уж, вот так оплошность.
   Тем временем странная разношерстная компания еще около трех минут простояла на проходе корчмы, а затем, не придумав ничего лучше, решила вернуться вовнутрь - очевидно обмывать покупку. Облегченно вздохнув, я сбросил "ауру хамелеона", осторожно огляделся и, не тратя времени, направился к штаб-квартире гильдии. До Назначенного времени оставалось около часа.
  
   **
   В кабинете Таниста помимо него самого присутствовали еще двое, которых я прежде не встречал. На столе лежали какие-то бумаги и небольшой фиолетовый кристалл, испускающий мягкий, рассеянный свет.
   Оба незнакомца пристально оглядели меня с ног до головы. Сидящий по правую руку от Сытого Брюха поднялся со своего места, приблизился ко мне, протягивая свиток, перетянутый темно-красной лентой.
   - Твой контракт, - сухо произнес он. - Прочти внимательно, дальнейшее обсудим после.
   С плохо скрываемым любопытством я развязал ленту и пробежал глазами написанное. Да уж, впечатляет. Другого не скажешь. Согласно условиям контракта, независимо от результатов испытания я должен хранить в тайне все, что узнаю в процессе его прохождения. В случае успеха меня принимают в гильдию Клинка Ночи, обучение проходит вплоть до того момента, когда я достигну предельно доступной отметки своего потенциала. По окончании обучения я обязуюсь вступить в гильдию в качестве полноправного члена, либо в любую гильдию воров на свое усмотрение, но в этом случае треть моих гонораров за выполненную работу я должен буду отдавать в казну гильдии Клинка Ночи в качестве оплаты за обучение. Запрещается разглашать любые сведения, полученные мной от членов гильдии и в процессе моей деятельности. Запрещено обучать таинствам и технике посторонних. Запрещено принимать участие в любых акциях, направленных во вред гильдии Клинка Ночи, либо Империи. И еще много чего подобного...
   - Тебе все понятно? Разъяснения не требуются? - спросил незнакомец.
   Я спокойно вернул свиток и склонил голову.
   - Мне все понятно, благодарю. Когда можно приступать?
   - Прямо сейчас. Тебе нужно поставить подпись в самом низу, - говоривший разложил свиток передо мной на столе. - Нет, не этим пером, - опередил он меня, когда я потянулся за письменными принадлежностями Таниста. Второй незнакомец небрежным жестом придвинул ко мне небольшую шкатулку. Внутри обнаружилась длинная тонкая серебристая игла, с наконечником в виде головы змеи. - Уколи этим палец и распишись кровью, - добавил он. - Магический контракт заверяется именно таким образом, разве ты не знал?
   Сделав укол и чирканув в указанном месте кровью закорючку, я вернул иглу на место.
   - Очень хорошо. Мое имя - Торрион. С этого момента я - твой куратор в гильдии. Сразу перейду к делу, - куратор махнул рукой, и два сложенных листа бумаги передвинулись ближе к краю стола. - Здесь карта, и подробные инструкции твоего задания. К сожалению, первое время для тебя они будут бесполезной пачканиной - ты еще не полностью адаптировался.
   - Адаптировался? К чему? Зачем мне адаптироваться? - спросил я, разглядывая лист бумаги со странным набором знаков неизвестного языка.
   - Не перебивай меня, когда я говорю, - нахмурился куратор. - Еще даже послушником не стал, а уже куда там... В данный момент магический контракт накладывает на твою ауру печать. По ней тебя будут узнавать все члены гильдии, так же она позволит тебе понимать наш язык и письмо. У печати есть еще множество назначений - но об этом в другой раз. Итак, задание... Как ты уже знаешь, после прохождения инструктажа ты будешь переправлен в столицу империи. В столице многие знатные дворянские династии держат поместья. Так же в столице стараются селиться высшие прослойки духовенства и чародеев. Поместье, куда тебе предстоит проникнуть, принадлежит как раз одному из чародеев. Причем далеко не рядовому... Итак, ты должен отыскать поместье Криппиона Безумного. Там ты должен найти вход в сеть туннелей и проходов, расположенных в подземелье его усадьбы, и доподлинно выяснить местонахождение Скипетра, называемого "Клык Саламандра". Твоя задача проникнуть незамеченным, выкрасть этот скипетр и доставить его мне. Как ты этого добьешься - меня не волнует. Главное - старайся остаться незамеченным.
   - Простите, куратор, а если этот колдун узнает о моем присутствии, ну так скажем в процессе, или по моей неосторожности...
   - Крайне не советую, - отрезал Торрион. - В этом случае все, что от тебя останется, сможет запросто уместиться в этот кубок из-под вина, - хмыкнул он. - У тебя будет страховка... в случае погони - раздави вот этот кристалл, и тебя немедленно телепортирует в одну из шестнадцати случайных точек. Но для того, чтобы им воспользоваться, тебе нужно быть за пределами поместья, иначе это не сработает. Если есть вопросы - задавай, времени мало.
   - Пожалуй нет... - задумчиво ответил я.
   - Очень хорошо. Магистр Пирн, прошу вас...
   Второй незнакомец поднялся со своего места, откинул полог, скрывающий проход в малый кабинет Таниста, и сделал мне приглашающий знак рукой. По ту сторону в глаза сразу бросился колдовской знак, вычерченный на полу и мерцающий голубоватым светом.
   - Встань в центр гексаграммы, - распорядился маг (а кто бы еще это мог быть?).
   Я подчинился, заняв указанное место. Сердце бешено колотилось в груди - я уже догадался, что сейчас произойдет.
   - Как прибудешь на место - подожги вот это, и быстро уходи, - наставлял меня маг, протягивая мне какую-то щепку. - Иначе тебя схватит стража - телепортации внутри крепостных стен строжайше запрещены. Далее сориентируешьна месте сам. Когда будешь готов возвращаться - просто подыши на кристалл экстренной телепортации, и перед тобой откроется проход ведущий к перевалу - одной из наших стоянок за пределами столицы. Мы будем ждать тебя там. Удачи, и пусть Тени укроют тебя от врагов...
   Чародей сделал шаг назад, развел руки по сторонам, и принялся шептать слова заклинания. Свечение гексаграммы усилилось, пространство вокруг поплыло. Маг сделал резкий выдох, и свел ладони вместе лодочкой - знак на полу вспыхнул, и перед глазами все слилось в одно красочное пятно, отчего у меня закружилась голова и я зажмурился.
   Через несколько секунд свист в ушах стих. Я, наконец, рискнул разлепить веки, с благоговением глядя на возвышающиеся впереди башни и развевающиеся на них флаги - дворец Императора...
   Ну здравствуй, столица, вот и я!
  
  
   * * *
   Дориан Кондор, капитан Имперской гвардии.
  
   Как же все-таки приятно - отдыхать после дежурства, попивать эль и уплетать еще горячее жаркое. День выдался не из легких - накрыть целое логово сектантов-некромансеров это вам не шутки. Весь отряд уже кормил бы червей, или хуже того - бродили бы бездушными постепенно сгнивающими куклами, послушными воле кукловода, если бы не моя способность противостоять их мерзким чарам...
   Мы заказали ужин на троих, по три кружки лучшего эля (каждому) и принялись жадно поглощать все это, словно за нами гнались все демоны преисподней.
   - Скажи, Кондор, - нарушил синхронное чавканье Риллиан, лейтенант гвардии, мой помощник и хороший друг, - как тебе это удается? Каким образом ты разбиваешь чары магиков и обращаешь их в бегство? Мы с тобой уже пять лет вместе служим, а я все никак не возьму в толк, как тебе удается...
   Сидящий по правую руку Улис промолчал, обгладывая куриную лапку, но в его глазах так же стоял немой вопрос.
   - Вам так необходимо это знать? - поморщился я, отхлебывая из своей кружки. - Мы с вами давние друзья, прошли вместе огонь и воду, прикрывали друг другу спину на гоблинском нашествии прошлым летом, разорили не одно логово разбойников и нечисти... И вы все ще не доверяете мне?
   Улис задумчиво пожевал губами, а потом выдал:
   - Мы-то доверяем тебе, и идем за тобой в самое пекло... но, похоже, ты не доверяешь нам, раз до сих пор держишь при себе тайны, способные облегчить нам последующий бой, и возможно спасти не одну жизнь. Возможно, ты смог бы обучить нас...
   Я покачал головой. С одной стороны - мне бы этого очень хотелось. но с другой...
   - Хорошо. Я раскрою вам свою тайну, и всю свою историю, а вы уж сами думайте, поможет вам это или нет... Так уж получилось, что я обладаю несокрушимой броней, защитой от большинства чар, направленных мне во вред. Разумеется, несокрушима она до тех пор, пока моя собственная духовная сила не исчерпается до нуля, но на моей памяти такого еще не случалось... правда, на моей памяти мне еще никогда не противостоял волшебник, рангом выше магистра.
   "Твой "Доспех Духа" - та же магия, только выражаемая в апостольстве, ибо питается силой твоей ауры и жизненного потока - праны", - говорил мне Кльдерик Ледяной Взор наш маг, приквартированный к Имперской гвардии. Я-то, конечно, возражал ему, говоря, что никакого отношения не имел и не имею к отвратительному колдовству, а сила моя - дар Всевышнего.
   И это было чистой правдой. Я - потомственный паладин. Мой отец - последний из рыцарей ордена Истинной Веры - тайно обучал меня искусству боя, доктринам ордена и молитвам. Меч в руке я привык держать сколько себя помню, еще с младенчества. В десять лет отец провел мне ритуал первичного посвящения в рыцари, и наложил на меня епитимию - обет молчания сроком на год, молитвы каждый вечер и тренировку силы духа - раскрывать сознание, устремлять его навстречу Богу и своей вере...
   - Погоди погоди... ты хочешь сказать, что ты принадлежишь к ордену странствующих святых рыцарей, истребляющих нечисть и проповедующих Божественные каноны? - с сомнением в голосе задал вопрос Риллиан.
   - Нет... я мог бы к нему принадлежать, если бы сумел завершить обучение. Дослушай... Сказать по правде - тренировка духа давалась мне куда тяжелее физических упражнений, к которым я привык с желторотого юнца. Отец хмурился, заставлял налегать на медитации и углубление в себя. Относительных результатов я добился: "Божественное Исцеление" с большим трудом но получалось, "Сила Праведника" получалась один раз из десяти... зато "Доспехом Духа" я овладел настолько хорошо, что даже отец диву давался...
   Вполне возможно, что тренировки сделали бы свое, количество перешло в качество, и закончив обучение я стал бы одним из братства рыцарей истинной Веры, но судьба распорядилась по иному. Наш пограничный городок-крепость подвергся нападению нежити - первой волны армии Рейвена Опустошителя, вознамерившегося захватить все северные территории Империи и образовать собственное королевство... Три дня в осаде стали для меня одним непрерывным кошмаром наяву: горы горящих трупов, стоны умирающих в переполненных лазаретах, страх и отчаяние в лицах женщин и детей... Отец двое суток без перерыва стоял на стенах бок о бок с воинами гарнизона, число сраженных его двуручником тварей перевалило за тысячу, а комендант лично пожал ему руку, и пообещал, что замолвит слово перед самим Императором, если каким-то чудом нам удастся продержаться до появления регулярных войск, брошенных на подкрепление...
   - Как говоришь назывался ваш городок? - спросил Улис угрюмым голосом.
   - Колмерр, что к сверу от...
   - Знаю это место, и историю слышал, - кивнул Улис, еще больше погружаясь в раздумья.
   - Меня на стены не пустили - мол, не дорос еще, продолжил я, допивая остатки своего эля и махнув разносчице, чтобы принесла еще. - Я таскал ведра со смолой, стрелы, подносил питье солдатам и помогал в лазаретах ухаживать за ранеными, бегал, не покладая рук, а под конец второго вечера буквально валился с ног от усталости, когда неожиданно осаждающие остановились и отступили на четыре полета стрелы, охватив крепость плотным кольцом. Видать, даже проклятым богом некромантам нужен был отдых...
   Как оказалось, дом наш в результате сгорел попадания пылающей стрелы на сеновал, и нам по сути даже отдохнуть теперь было негде. Комендант выделил нам караульное помещение, примыкающее к его собственной резиденции, распорядился, чтобы накормили...
   Около трех часов ночи мы проснулись, разбуженные криками и лязгом оружия. Мигом очутившись на улице, мы застали ужасающую картину: дом коменданта был окружен со всех сторон наступающей толпой живых мертвецов, каким-то невероятным образом оказавшихся по нашу сторону крепостных стен... богомерзкие некромансеры поняли, что силой крепость не взять - раньше они опустошат себя досуха и больше половины их собственных солдат сгинет на жертвенниках, и решились на хитрость: после полуночи, когда измученные воины гарнизона отдыхали, расставив часовых по периметру крепости, они призвали к жизни наших собственных убитых солдат, тела которых должны били предать огню только с наступлением утра...
   Улис еще раз мрачно кивнул, словно подтверждая, что все так и было.
   - Ну а дальше-то что, Кондор? Что было потом? - нетерпеливо подгонял меня Рилиан.
   - Дальше... - прошептал я, ни к кому не обращаясь и глядя перед собой в пустоту. Комок подступил к горлу, а из глазницы покатилась предательская слеза. - Четверо стражей у входа погибли практически сразу. Отец перерубил троих мертвяков, подобравшихся ближе всех, еще четверых сожгли чары мага, засевшего в доме коменданта, а мы вынуждены были отступить вовнутрь. Нас впустили, и забаррикадировали дверь. Комендант и его личная охрана были уже на ногах, разбуженные криками и лязгом оружия... Один из телохранителей побежал на крышу, чтобы зажечь костер и подать сигнал, но вместо этого до нас донесся его предсмертный крик, полный ужаса и безысходности. Еще двое телохранителей, лейтенант гарнизона и маг, а так же мой отец бросились следом, уже понимая, что не смогут помочь. Но они даже не представляли, что ждет их на крыше... - мой голос сорвался на хрип, и я залпом осушил не меньше чем пол бокала до дна. - Я слышал, как кричал маг, требуя, чтобы все отступили назад, в дом, и закрыли люк на крышу. Слышал крики, проклятия воинов, лязг мечей... а потом один из телохранителей коменданта вывалился обратно в люк, прямо нам под ноги. Доспехи его выглядели покорежено, смято, и... будто они пробыли на дне илистого озера сто лет - их изъела ржавчина, как моль старый камзол! Со спины доспехи были пробиты словно чудовищного размера когтями, рана кровоточила так сильно, что бедняга испустил дух буквально за несколько ударов сердца. Но перед тем как умереть - он нашел в себе силы, чтобы предупредить о том, что поджидает нас на крыше...
   - И что это было? - не выдержав, перебил меня Риллиан.
   - Бруталитор...
   - Быть не может!! - грохнул кулаком по столу и вскочил со стула Улис. - Вранье это! Их всех истребили еще в незапамятные времена, тогда эльфы еще не делились на лл'ин и дроу, когда первые из них прибыли в наши земли из-за далеких морей! Ты...
   Он поперхнулся и затих, когда я посмотрел прямо ему в глаза.
   - Ты называешь меня лгуном, Улис из долины Серого песка? Ты, знающий меня уже пять лет, сражающийся со мной бок о бок, прикрывающий мне спину, ты, кого я на своих плечах вынес из... - я умолк, прикрыл глаза, и решительно поднялся. - Пойду я на боковую, подъем завтра ранний... Удачно вам отгулять.
   Улис поймал меня за плечо, и произнес тихо, отведя глаза:
   - Прости меня, капитан. Зарвался я, не серчай уж на старого вояку, повидавшего на своем веку... но пойми и ты, то, о чем ты сейчас говоришь - просто не может быть правдой! Быть может, ошибся ты, было это какое-нибудь порождение нечистого, здорово похожее на ... Но чтоб вот так просто...
   - Я докажу, - тихо бросил я, резко крутанув плечом, освобождаясь от руки Улиса. - А потом гляну в твои бесстыжие глаза...
   Ох, как же я не хочу этого делать, аж на душе противно. Но слово сказано, и как известно назад его не воротить. Непослушной рукой касаюсь своего пояса, где прикреплены особые ножны, зачарованные лучшим артефактором, какого я смог найти, и единственные, которые смогли удержать и обуздать... это. Шепчу ключевое слово, и ножны позволяют себя отстегнуть от пояса. Осторожно кладу их на стол, усаживаясь и подвигаясь так, чтобы спиной, укутанной в плащ, закрыть обзор остальным столикам, присутствующим в корчме.
   - Поклянитесь самым дорогим для вас, что вы ни одной живой душе без моего на то ведома не проболтаетесь о том, что я вам покажу.
   Риллиан не задумываясь дал мне клятву хранить тайну. Видать очень уж хотелось ему посмотреть. А вот Улис - старый матерый вояка долгое время испытующе глядел мне в глаза, но, наконец, тоже поклялся. Глубоко вздохнув, я прочитал про себя молитву, ввел себя в состояние просветления, и шепнул ключевое слово еще раз. Боковая часть ножен открылась, обнажив рукоятку. Собрав свою волю в кулак, я потянулся к ней правой рукой. Дрожащие пальцы обхватили рукоять, и моя ладонь легонько засветилась бледноватым призрачным светом - "Доспехи Духа" задействовались.. Я шепнул вторую часть слова-ключа, и на сей раз ножны раскрылись впродоль обнажив серое, пропыленное и невзрачное на вид лезвие, переливающееся темно-фиолетовым отсветом от пылающих факелов. Вдоль лезвия кинжала едва заметно проступила рунная вязь, выгравированная на давно забытом и проклятом языке. Продольная ложбинка, пересекающая лезвие, была покрыта липкой угольно-черной массой.
   Глаза Улиса повылазили из орбит, а отвалившаяся челюсть разве что об стол не клацнула.
   - Ну и что тут такого, - хмыкнул Рилиан. - Судя по форме и руническим надписям - обычный некромантовский ритуальный ножик... - он ухмыляясь потянул руку, намереваясь пощупать остроту лезвия.
   - Ы-ыть! - рыкнул Улис, отдергивая Рилиана за шкворник своей пудовой ручищей. - Ты что удумал, урюк с мозгами куропатки!
   Я поспешно опустил оружие в ножны, которые тотчас захлопнулись, и вернул на свое место на поясе.
   - Откуда... - слова застревали в горле Улиса. - Это... Моргульский клинок... оружие Бруталиторов... прости меня, Кондор, что я сразу не поверил тебе. Теперь я уверен: ты и правда видел одного из них воочию. А ты, щенок, - это уже Риллиану, - не лапал бы того, о чем даже представления не имеешь. Целее будешь.
   - Да что ж такого в этой вещи? Кинжал как кинжал...
   - Это очень опасное и поистине страшное оружие, - тихим голосом ответствовал Улис. - Удар в сердце убивает мгновенно, но мало того...душа убитого обречена навечно оставаться рабом проклятого тела, которое в одно мгновение становится гхоулем*... У Бруталиоров, носящих такое оружие, в давние времена было другое название, на их родном языке... Назгулы.
   Слово наконец прозвучало, и Риллиан одернулся от меня как ошпаренный.
   - Быть не может... - выдохнул он.
   - Истинно так, - подтвердил я. - Концентрация зла в этом оружии такова, что даже обычное ранение смертельно. В теле человека остается небольшой осколок, который медленно продвигается к сердцу, и, в конце концов... ранение этим оружием поистине чудовищно - даже врагу не пожелаешь. Оно пробивает большинство доспехов как нож масло, и исцелить раненого практически невозможно. Только величайшие целители эльфов способны на это. Вы заметили, что предводитель некромансеров, тот самый, что проклял Веркаса и готов был умереть в бою, но не даться нам живым, очень быстро сломался, согласился снять свои чары, и сдаться на милость победителя. Как думаете, почему?
   - Так вот оно что! Ты пригрозил ему Моргульским клинком? - опешил Улис. - Да, это все объясняет...
   - Чертов некромансер был неуязвим в своем костяном доспехе, сделавшимся крепче самой крепкой стали. Даже зачарованные клинки ему нипочем. Некромант был уверен в своей неуязвимости, и жаждал подпустить меня поближе, чтобы похвастаться... а я приставил это оружие к его горлу, угрожая пронзить его. Он и не выдержал.
   - Ирония судьбы, - покачал головой Улис. - Некромансеры, наводящие ужас на все и вся, порождающие полчища отвратных монстров - сами панически боятся шагнуть за грань. - Улис замолчал, крепко задумавшись, и я даже знал, о чем именно.
   - Кондор, ты не окончил свой рассказ, - напомнил Риллиан. - Что дальше-то случилось? Ну там, в доме коменданта...
   Я вздохнул, понимая, что теперь уже не отвертеться.
   - Дальше... дальше произошло то, что еще не раз являлось мне во сне кошмаром. Комендант вопреки крикам и предупреждениям выхватил оружие и бросился на крышу. А я - следом за ним. Все телохранители уже были мертвы, их тела растерзаны на части и разбросаны по поверхности крыши. Маг умирал, сжимая рукой торчащий из грудины арбалетный болт. На дальней стороне крыши стоял мой отец, сжимая в руке свой меч, Эрристир. А прямо перед ним на крышу опускалось мерзкое крылатое создание, похожее на летающую виверну. На спине у "виверны" сидел он... Черные блестящие латы, с торчащими в разные стороны шипами, такой же шлем, широкий плащ, казалось бы сотканный из самой тьмы, развивался за спиной. Бруталитор выстрелил из четырехзарядного арбалета, но отец запросто отбил болты лезвием меча. В скорости реакции и мастерстве я уступаю ему даже сейчас, а тогда так вообще и рядом не стоял. Бруталитор слез со спины своей летучей пакости, отбросил прочь разряженный самострел, и пустил в ход черное колдовство. Я понял это сразу, почувствовал... сложно это объяснить, мне показалось, словно мир в одно мгновение потемнел, все светлое и хорошее будто стерлось из него, а мою душу сковал липкий и ледяной страх. Хотелось упасть на колени и молить о пощаде, или броситься бежать прочь, не оглядываясь. Я готов был даже умереть, только бы не смотреть в эти черные провалы глаз, скрытые под маской... В руке Бруталитора появился меч, который он обрушил на голову отца. Эрристир принял удар колдовского клинка, и между отцом и этой тварью закипел бой. Мы с комендантом стояли в другом конце крыши, затаив дыхание и моля Всевышнего ниспослать твердости отцовской руке. Бой продолжался около пяти минут. Отец даже потеснил Бруталитора, умудрившись нанести четыре колотых удара в грудь. Однако же никакого весомого эффекта это не дало, существо смеялось и продолжало бой. Когда в очередной раз отец провел удачную комбинацию, резким ударом выбил из рук клинок твари, и обратным движением снес ей голову - мое сердце от радости и облегчения готово было выпрыгнуть из грудины... но это было обманкой. Под шлемом небыло ничего - только пустота и Тьма. Нанеся этот последний удар, отец открылся, и Бруталитор воспользовался этим - вытащил вот этот кинжал, и пронзил им сердце отца...
   Я прикрыл глаза, снова и снова воочию переживая этот кошмар. Предательские слезы терзали мои глазницы, прорываясь наружу.
   - Этот кинжал, тот самый, который... - тихо прошептал Улис.
   - Да. Это оружие убило отца, мгновенно выпило из него все тепло и жизнь...
   - Прости, Кондор... не стоило нам настаивать, чтобы ты это рассказывал.
   - ... он отбросил тело отца прочь, как тряпичную куклу, и двинулся на нас двоих, очевидно намереваясь отправить нас следом. Комендант заслонил меня собой, подняв свое оружие... понимая, что он обречен. Отчаяние охватило меня с ног до головы, жгло, рвало на части. Не помня себя, я бросился туда, где лежало тело отца, чтобы поднять Эрристир, но... от него осталась одна лишь рукоять - лезвие осыпалось в пыль. А чуть дальше, в трех шагах от тела отца на полу лежало еще одно оружие - проклятый меч Бруталитора, выбитый отцом, и вероятно забытый... Оружие явно было проклятым. Оно буквально источало злую силу, все мое существо вопило и протестовало, когда я тянул руку, чтобы подобрать его. Комендант в это время попытался сразиться с отродьем преисподней, но продержался не дольше минуты - Бруталитор ранил его в предплечье Моргульским кинжалом, и оставил умирать, вновь повернувшись ко мне... То, что случилось дальше, до сих пор не вяжется в моей голове, ибо спустя все прошедшее время я так и не нашел ответа на вопрос: как такое может быть? Когда Бруталитор вновь зашагал ко мне, я пересилил свой страх, и взял в руки его проклятый меч. Мою руку обожгло ужасающим мертвенным холодом, шипованная рукоять меча пронзила мне кожу, и сама Тьма хлынула по моим венам. Время словно бы замедлило свой ход, шагающий Бруталитор и вовсе замедлился до черепашьей скорости. А в моей голове раздались чужие голоса, повторяющие: "Подчинись! Преклонись перед нами! Служи нам! Отдайся нам без остатка!" Я... я тогда чуть не сломался. Словно со стороны я видел, как чернота заполняла все мое тело, леденила кровь, ломала волю и сковывала душу. Еще немного, и я поддался бы... но тут перед моими глазами пробежало все мое детство, маленькие радости, смех, ученичество, посвящение в рыцари, и клятва... Во мне тогда будто что-то разгорелось. Что-то такое, от чего волна тьмы в моих венах остановилась, а затем и вовсе схлынула назад. Я закрыл глаза, сделал вздох, зашептал молитву о с просьбой дать мне силы чтобы остановить это зло, а затем призвал "Доспех Духа", и "Силу Апостола". Страх мгновенно отступил, в голове прояснилось, руки окрепли а дышать стало намного легче. В мое тело словно вернулась жизнь. Невероятно, но свет моей души в мгновение ока рассеял тьму вокруг, рукоять проклятого оружия перестала жечь мне руку. Более того, я почувствовал что-то странное, словно живое, засевшее в структуре меча, маленькое, темное, съежившееся, словно... оно меня боялось. Кое-как собрав волю в кулак, надавил на это нечто всей силой своего духа... и оно сломалось, обмякло и рассеялось. Краем глаза я увидел, как поднимается с пола на непослушных ногах отец... нет, теперь уже не отец, а богомерзкий гхоуль: кровь перестала течь, кожа посинела, клыки уплотнились и вылезли за пределы губ, превратив его лицо в чудовищный оскал... но глаза... это были все те же глаза отца, даже теперь, после этого ужасного превращения. Отец бросился вперед, и обхватил Бруталиора, сковывая движение и мешая тому сделать шаг. Не смотря на то, что проклятое оружие убило отца, превратило в мерзкую тварь, поработить его светлую душу оно так и не смогло. "Давай же сын! Не мешкай! Одним ударом - покончи с выродком, и дай мне обрести заслуженный покой! Ты - паладин, не меч, вера - твое оружие! Бей!"
   Горло окончательно пересохло, но я не стал заказывать себе еще эля, а просто смочил его ключевой водой, что носил в походной фляге.
   - И что же было дальше? Ну же, не томи! - потряс меня за руку Рилиан.
   - Я поднял оружие, которое в миг стало неожиданно легким и невесомым. Глянув внимательнее, я понял, что лезвие меча стало другим. Теперь от него струился странный серебристый свет, пылающий в моих руках, словно живая вспышка молнии, застывшая и отвердевшая. Я рубанул изо всех сил, направив меч справа налево, и отрубил руку в латной перчатке, все еще сжимавшую Моргульский клинок. А затем набрал в грудь воздуха, выкрикнул "Боже Предвечный, твоим Именем!!", направил в лезвие меча силу духа, как направлял ее в оболочку "Доспеха", и обрушил пламенеющий святой силой клинок сверху вниз на Бруталитора. Последнее, что я увидел, как тело отца рассыпается в прах, его душа устремилась дорогой к Всевышнему, а затем яркая, ослепляющая вспышка света, грохот взрыва, сбившего меня с ног, и протащившего меня по крыше дома коменданта... - я перевел дыхание, смахивая испарину со лба. - Это последнее, что я запомнил. Очнулся я как ни странно не в стенах города, а по другую их сторону, на открытом воздухе. Вокруг меня - куда ни глянь - густо растущие деревья, застилали своими ветвями и листьями весь обзор. Рядом со мной сидел на корточках странный парень с длинными светлыми волосами, улыбался. Он сразу завалил меня фразами типа "Очнулся? Это хорошо. Как себя чувствуешь? Ничего не беспокоит? Выпей вот это - полегчает...". Когда я присмотрелся повнимательнее, я понял, что собеседник мой был не так уж и молод, а если еще точнее - был вообще не человек. Так впервые в жизни я увидел перворожденного. Эльф сказал, что меня ждут, и проводил к большому костру, у которого расположилось несколько человек... эльфов... в общем много их там было. "Ну здравствуй, герой" - тепло улыбнулся мне один из присутствующих, и я с удивлением опознал в нем коменданта крепости. Меня усадили к костру, накормили, и параллельно рассказали обо всем, произошедшим за время моей отключки. Оказывается, Императорские войска не успевали с подкреплением, и нас вероятнее всего просто стерли бы с лица земли. Но Вестники Судьбы эльфов увидели происходящее на северной границе их лесов, и король ихний собрал войска, ударив в тыл некромансерам как раз в тот самый момент, когда управляемые черной магией трупы добрались, наконец, до крепостных ворот, и опустили мост. А в этот самый момент - Бруталитор, их главнокомандующий, делает решительный шаг - решается уничтожить коменданта крепости, и сломить сопротивление осажденных. "Он все рассчитал верно, смысл вмешательства эльфов просто терялся, сумей он меня убить и взять крепость под контроль", рассказывал мне комендант. "Он лишь упустил из виду твоего отца и тебя. Ты герой, парень... вы оба герои - вы его остановили...", говорил он. "Я что, убил его?", сорвалось с моих губ, хотя уже тогда я понял, что зря надеюсь. "Если бы", ответил мне один из эльфов, очевидно, какой-то ихний старейшина. "Ты причинил ему боль, нанес непоправимый вред, обезоружил... Удар, нанесенный тобой, лишил его тела, физической оболочки, без которой он слаб. Было бы просто замечательно, сумей ты пленить его душу, но сие, как ты понимаешь, невозможно. Он оправится, создаст себе новую оболочку, но очень не скоро. А твоя душа отныне будет нести отпечаток той битвы..."
   Я замолчал, изгоняя прочь картины битвы и воспоминаний, застилающих взор.
   - И что это значит? - осторожно спросил Риллиан, словно чувствуя подвох.
   - Это значит, что во мне теперь уживаются две силы, сущности, совершенно антагонистичные друг другу...
   - Антагони... чего? - непонимающе переспросил тот.
   - Противоположные. Противоборствующие. Враждующие между собой. Божественный Свет, рожденный душой паладина, и... Тьма Бездны, частицу которой я впитал, поглощая и подчиняя себе проклятое оружие Назгула. Это мой дар, и мое проклятие одновременно... подоспевшие эльфы спасли город, стрелы Истраинсов и клинки "Стражей Леса" быстро смяли и уничтожили обезумевшую армию, лишенную главнокомандующего, и превратившуюся в неорганизованную толпу, а частично - в тупых бездушных бесконтрольных мертвяков. Нас с комендантом исцелили эльфы: его от ранения Моргульским клинком, а меня от духовного истощения - как мне сказали, я вложил всю душу в тот удар, истратив примерно половину праны... Комендант сдержал обещание, данное отцу - замолвил за меня слово. Меня наградили некоторой суммой имперского золота, и грамотой, согласно которой высочайшим повелением Императора меня зачислили в академию боевых искусств, с последующим приемом в гвардию. Спустя три дня после моего полного оправления, я вернулся назад, в полуразрушенный Колмерр, долго бродил по развалинам города, и когда приблизился к остову комендантской резиденции... меня словно то-то в грудь кольнуло. Мое естество ощутило Тьму там, среди завала, образованного каменными блоками. Я принялся лихорадочно разгребать мусор и каменные блоки, и спустя пять часов нашел то, что почувствовал: латную перчатку, сжимающую Моргульский клинок... Вот такова моя история, и теперь вы знаете все, - выдохнул я облегченно, чувствуя, будто с плеч свалился огромный валун, давивший все эти годы...
   Мы заказали еще выпивки, и теперь пили молча. Я чувствовал ураган мыслей и переживаний, бушующий в душе моих друзей... и прекрасно понимал, что сам чувствовал бы то же самое, окажись на их месте. Паладин, в душе которого гнездится Тьма...
   От мрачных мыслей отвлек внезапно громкий возглас, и удивленное перешептывание по корчме:
   - Берегись!
   В следующий момент массивный бронзовый подсвечник, прикрепленный к потолку с хрустом отделился от него и грохнулся на пол, едва не придавив чудом успевших разбежаться посетителей.
   - Лови его, стервеца! Держи, уйдет!
   Мы с ребятами одновременно повскакивали, хватаясь за мечи. Взгляды корчмаря и четверых стражников были устремлены куда-то под потолок. Сверху, над головами изумленных завсегдатаев и выпивох, порхало странного вида миниатюрное существо, здорово смахивающее на фею, только вот... что-то с ним было не так: от существа разило Тьмой, а фейри, насколько я знал, были существами светлыми и миролюбивыми. Я прищурился, выхватывая из-за пояса кинжал, и, наскоро прицелившись, метнул его аккурат в порхающее существо. Следом полетели разного вида ножи и дротики, даже чей-то башмак и пустая кружка из-под эля. Большая часть этого добра бесславно врезалась в потолок и осыпалась вниз, на поднос с грязной посудой, который зазевавшаясь разносчица оставила на стойке корчмы. Несколько кинжалов и дротик воткнулись в деревянный потолок, а три или четыре (включая мой), отклонило по разным направлениям. Существо что-то пискнуло, махнув миниатюрной палочкой, и резким порывом ветра погасило все свечи, мерцавшие в подсвечниках по углам корчмы. Благо еще - половина осветительных приборов - магические кристаллы, купленные в лавке зачарователей, они-то, разумеется, не погасли.
   - Обходи с боков! Зажимай, зажимай в угол! Улетит!
   Оконные ставни с размаху грохнули, и в проеме показалось еще две летучие твари. Вот тут-то и началось... Громкий свинячий визг заставил завсегдатаев корчмы удивленно оглядываться по сторонам, а в следующее мгновение жареный поросенок, еще дымящийся на блюде посреди стола подскочил, раскрыл пасть, и принялся выплевывать в толпу тушеные яблоки, которыми было набито его брюхо. Ковровая дорожка под ногами двоих вышибал корчмы резко рванулась в сторону, на манер ковра самолета, лишив обоих грузных мужиков опоры, и заставив приземлиться на пятую точку. Дорожка подлетела к потолку, зависла на долю секунды, и плавно осела вниз, накрыв лица пяти постояльцам, одновременно обматывая их с двух сторон, и превращая в беспорядочный и грязно выражающийся ком. Я оцепенел: никогда раньше я еще не сталкивался с такой наглостью - магические создания посреди столицы... куда смотрят дозорные маги?
   - Риллиан, бегом, зови стражу и дежурного мага! Самим нам это летучую пакость не изловить, больно юркая! - рыкнул я, подталкивая его к дверям, и одновременно вооружаясь... табуретом.
   - Это ей не поможет, - услышал я гулкий бас из толпы - какой-то гном с резвостью белки запрыгнул на стол, размахнулся и бросил в одно из созданий брусок, подхваченный с пола подле потухшего камина. Деревяшка описала дугу, и полетела обратно, ткнув не успевшего увернуться гнома в затылок, отчего тот пропахал носом прямо под соседний столик.
   Входная дверь распахнулась, и в корчму ввалились трое новых посетителей. Парень с девушкой, облаченные в серые плащи с вышитой на спине эмблемой - семь знаков, символизирующих элементы стихий, образующих окружность, в центре которой мерцала серебром руна "Инимерил"*. Фигура третьего вошедшего, скрытая темным плащом с капюшоном на голове, выглядела значительно более худощавой, в движениях угадывалась пластика и легкость, свойственная только перворожденным...
   Студенты Имперской академии мигом оценили ситуацию, переглянулись и засучили рукава. Два летающих создания мигом оказались в ловушке водяной сферы, окружившей их и зависшей под потолком. Эльф прощебетал что-то на своем певучем наречии, и прямо из деревянных брусьев, образующих стены и потолок таверны в мгновение ока проросли молодые тонкие побеги, раскинувшись по сторонам и мгновенно опутав порхавшего под потолком третьего миниатюрного проказника.
   Вокруг послышались одобрительные возгласы, толпа зааплодировала, а маги раскланялись, широко улыбаясь и маша руками в ответ.
   Эльф же, не обращая внимания на адресованные ему похвалы и предложения угостить выпивкой, прошествовал поближе к опутанному растениями существу, откинул капюшон, и спросил на своем языке:
   - Alleris nie, manasili, kwe nosinil antle in?
   Я напрягся, припоминая язык перворожденных, и силясь хоть что-то разобрать.
   "Отвечай, создание Хаоса, кто пропустил тебя в нашу реальность, и с какой целью?" - с угрозой в голосе потребовал эльф.
   "Не твоего ума дело, слабосилок. Не ты пропускал, не тебе с меня спрашивать", - прощебетало существо тонюсеньким голоском.
   "Я пленил тебя, и ты будешь держать передо мной ответ, иначе я отдам тебя в руки фейри из дома Солнечного Блика, они тебя быстро разговорят..." - пригрозил лл'ин.
   "Пленил, хи-хи? Это мы еще посмотрим..."
   Существо зажмурилось, сделало глубокий вдох, и дико заверещало. В ушах засвистело, я в панике зажал их руками - так и оглохнуть недолго. На несколько коротких мгновений повисла тишина, а спустя пять секунд обеденный зал таверны противным писком и верещанием - в окно, в двери и даже через дымоходную трубу из камина хлынул поток собратьев маленькой тварюшки.
   - Слаккшш! - выругался эльф, отпрыгивая назад, и махая руками, словно капризная барышня, которой в декольте свалился ягодный клоп. Оба студиоза мигом оценили обстановку, попятились назад, прижались к стене, творя какие-то пассы.
   Самая крупная и ярко выделяющаяся тварюшка подлетела к двоим своим соплеменникам, плененным водяной сферой, коснулась своей миниатюрной палочкой оболочки, и... проткнула ее как мыльный пузырь. Вода хлынула вниз, затопив собой полы по щиколотку. Еще один взмах палочкой, и проросшие побеги мгновенно высохли, скрючились и осыпались трухой.
   - Ой-ей... - сглотнул эльф, упершись филейной частью в подоконник.
   "Ну и кого ты тут пленил?" - едва разобрал я тоненький голос существа, порхающего прямо перед носом перворожденного.
   - Вертониль, - осторожно позвала девушка-чародейка, - что это все значит? Что делает целая колония фейри посреди столицы Империи?
   - Это не фейри, - процедил эльф, отстраняясь от нависающего над ним ехидно оскалившегося малыша. - Это - пикси ...
   Оба студиоза отшатнулись назад, поднимая руки и наколдовывая защитный барьер. Один из пикси опустился вниз, коснулся своей палочкой воды, плескавшейся под ногами, и... весь пол корчмы превратиля в ледовый каток. Все посетители, стоявшие в этот момент ногами в воде примерзли к полу, а кто не примерз - поскользнулись на льду и грохнулись кто на кобчик, а кто и носом.
   "Ух ты! Добро пожаловать на повальный ср..копад!" - хихикали мелкие проказники.
   "Сиритра, у нас здесь? Есть намеки на задание? " - пропищал крупный пикси, очевидно предводитель колонии.
   "Эта харчевня называется Сытый Дракон, кроме названия больше никаких наводок", - ответил ему чей-то писк.
   "Ищите все, связанное с драконами, звездой запада и шкатулками!" - велел предводитель.
   - Э-э... - парень в одежде студиоза удивленно раскрыл рот. - Ты слышала, Лиза? Они ищут...
   - Загадка Анистиля! - выдохнула девушка.
   "Таак, похоже, у нас тут конкуренты", - пропищал предводитель пикси, хищно оскаливаясь...
   Я понял, что действовать нужно немедленно, пока не стало поздно.
   - Эй ты, - я одернул стоявшего ближе всех ко мне мальчишку-колдуна, одновременно мельком рассмотрев его эмблему на спине. Судя по знаку огня, выделеному золотой каймой на фоне остальных - передо мной минимум будущий колдун-пиромант. - Растопить лед сумеешь?
   Студиоз коротко кивнул.
   - Действуй, - приказал я, подхватывая с пола щит, принадлежавший "пропахавшему" пол гному, и, выставив его перед собой двинулся на рой летучих тварюшек.
   "Стой на месте, человек!" - пискнул предводитель.
   Ага, ща вот только козырну, и по стойке смирно вытянусь. Пикси сообразил, что мне плевать на его увещевания, и решил действовать радикальнее - обхватил палочку двумя руками, направил на меня, и процвиркал:
   "Жмуришься-зеваешь-засыпаешь-храпишь..."
   Надо сказать, что мои веки слегка потяжелели, навалилась усталость - тело и впрямь не прочь было вздремнуить часок... хм, а собственно, почему бы и нет? Я медленно опустил левую руку со щитом вниз, прикрыл глаза, расслабил мышцы и позволил телу опуститься на колени и на пол, однако... сознанию я отключиться не разрешил, внимательно вслушиваясь в окружающие звуки.
   "Вот так-то, смертный. Тебе повезло, что мастер просил воздержаться от увечий..."
   Хлопот крылышек пронесся прямо над моим ухом, очевидно пикси приближался к колдунам.
   "Что вы знаете о шкатулке, охраняемой драконом под западной звездой?" - услышал я вопрос пикси уже по другую сторону от меня. - "Расскажите мне все, и я вас отпущу. Даже награжу, слово Старшего..."
   Вот сейчас как раз удобный момент... "Боже Предвечный, дай мне силы, разбей оковы чар, храни меня от чуждой волшбы!" тело мгновенно налилось силами, в голове прояснилось, словно в безоблачное утро. Рывком вскакиваю, и, пока пикси не опомнился, хватаю его сзади за крылья и руки.
   - Попался, паскудник! - довольно усмехнулся я. - Ну же, долго еще мне ждать? - обернулся я к студиозу-пироманту. Тот рсправил плечи, сделал знак рукой, и воздух в комнате нагрелся до дуоты, словно подул горячий пустынный ветер.
   Пикси дернулся, попытался вырваться, но не тут-то было. Ткнул меня палочкой в руку, бормоча заклятие, но вместо ожидаемого эффекта в точке соприкосновения полыхнул призрачным светом "Доспех Духа".
   "Пусти меня немедленно, человек! Иначе..."
   - Иначе что? - хмыкнул я.
   Остальные пикси сгруппировались в кучу, и синхронно направили на меня миниатюрные жезлы. Я сделал глубокий вдох, сконцентрировался... мощнейшая волна магии двинулась в мою сторону, я позволил ей приблизиться, заставляя доспех прогнуться на манер эльфийского лука, а затем напрягся и резким усилием воли выровнял деформированный "Доспех Духа", отшвырнув ее обратно. Эффект был просто потрясающим: не ожидавшие этого мелкие проказники успели только затравлено пискнуть, как невидимая волна накрыла примерно больше половины. Как вы думаете, что будет, если потрясти дерево, промокшее после дождя? Вот примерно то же самое и получилось - пикси просто осыпались на пол.
   "Как это?" - пискнул Старший удивленно. - "Это невозможно! Не бывает..."
   - Вот что, комар переросток, - встряхнул его я и развернул к себе лицом, - попробуй еще выкинуть хоть что-нибудь - я тебе крылья пообрываю, будешь передвигаться аки козявка - прыгать.
   В этот самый момент скрипнула входная дверь, каким-то чудом еще державшаяся на одной петле, и в проеме появился Ворлис Развеивающий - боевой маг гарнизона стражи.
   - Что у вас здесь, - недовольно промямлил он, шествуя будто на приеме у императора.
   - Ну неужели, соизволили прислать кого-то, способного прибраться здесь, - подал я голос, привлекая к себе внимание мага. Тот сощурил презрительное выражение лица, и картинно вздохнул:
   - Надо же, я даже не сомневался, - хмыкнул чародей. - Где какая заваруха - там и Кондор тут как тут. У меня складывается впечатление, что неприятности тянутся к тебе, как мухи на запах дерьма. У меня даже закрадываются сомнения - не сам ли ты устраиваешь эти все заварухи?
   Прикрываю глаза , глубокий вдох... спокойно, расслабиться, не реагировать. Не показывать чертовому колдуну, что ему удалось в очередной раз меня вывести из себя.
   - К твоему величайшему сожалению здесь наберется полтора десятка свидетелей, что причина беспорядков - не я, а вот эти мелкие, но ужасно докучливые создания, - спокойным голосом ответил я, демонстрируя чародею пойманную магическую тварюшку. - Я просто оказался поблизости, и принял меры по устранению беспорядков, хотя это, в общем-то, не входит в мои обязанности, так что сказал бы спасибо...
   - Обойдешься, - лениво отмахнулся маг. - Тебя никто не просил вмешиваться. Сами бы управились куда лучше, а от твоей помощи повсюду разрушения и недовольство жителей, постоянно жалующихся в магистрат, с требованиями возместить ущерб, причиненный твоей такой вот помощью... Лови своих разбойников, охоться на нечисть, и не суй свой длинный нос куда тебя не просят, пока не прищемили.
   Пикси в моей руке мерзко захихикал, а двое подмастерьев Ворлиса, явившиеся следом за магом, брезгливо достали просторные магические сети, и накрыли кучку бессознательно лежащих телец маленьких проказников. Кровь ударила мне в голову, а на лицо осторожно вползла ехидная усмешкаэ Риллиан и Улис словно почувствовали закипающий во мне гнев, и попятились к выходу.
   - Не лезть не в свое дело, говоришь? Как угодно, - протянул я медовым голосом. - Эй ты, тварюшка, - я потряс плененного пикси, развернув лицом к себе, - я тебя отпускаю...
   - ЧТО? - маг, его подмастерья и корчмарь одновременно повернулись ко мне.
   - Если тебе знакомо слово "честь", исполни мою просьбу: не проказничай в "Сытом Драконе", и в казармах гвардии, - игнорируя общее недоумение продолжил я. - В остальном же - делай что хочешь, пусть наш уважаемый маг покажет нам свой профессионализм...
   С этими словами руки разжались, выпуская пикси на свободу.
   - Стой, нет!! Идиот, что ты наделал! - завопил маг.
   Предводитель пикси вспорхнул под потолок словно стриж, быстро что-то пропищал тонюсеньким голосом, и махнул своей палочкой-жезлом. Сеть, накрывшая его собратьев, почернела и обуглилась, а усеявшие пол маленькие безобразники практически сразу очнулись, и брызнули в разные стороны, как мошкара, спасающаяся от удара конским хвостом.
   "Ты странный, человек, но я выполню твою просьбу, честь для нашего народа - не пустой звук!" - пропищал Старший, взмахивая палочкой, и вылетая в окно, прочь из корчмы. Орава пикси метнулась следом, старательно огибая чертыхающихся мага с подмастерьями, и через пятнадцать секунд в корчме наступила вожделенная затишь. А я подхватил свой плащ со спинки стула, развернулся и не говоря ни слова покинул таверну через дверь, прислушиваясь к проклятиям и сквернословию, летящим мне в след. Прямо бальзам на душу.
   Три фигуры далеко впереди - эльф и студенты академии - повернули за угол, пропав из виду. Ладно, перехвачу их на соседней улице, срежу по подворотням. Всеравно все городские улицы в этом районе сходятся к перекрестку Цветочников. Там их выловлю, и допрошу без посторонних, не удерут...
  
  
   * * *
   Иллериэль.
   Особняк был окружен забором, высотой около трех метров. Стоявший около кованных железных ворот привратник откровенно скучал, поедая дынные семечки и периодически зевая в кулак. Впрочем, больше никакой охраны не требовалось - на шее привратника висел амулет, на который поступают сигналы от нескольких поисковых импульсов, наворачивающих круги по верхнему контуру забора. Магическое зрение указало так же на то, что над особняком развернута "Паутина Лезвий" - заклятие, которое фактически разрежет на фарш даже муху, реши она пролететь мимо.
   Дроу прищурился, внимательно изучая защиту особняка, и прошептал мне:
   - Великолепно. Защиту явно мастер плел, почти нет уязвимостей. Левитацией воспользуется только самоубийца, через ворота соваться не стоит - даже если аккуратно усыпить эту пародию на сторожа, два "Глаза ночи" на лету обнаружат и дадут знать хозяину. Пробовать размягчить стену не стоит даже пытаться - поисковые импульсы налажены очень качественно - среагируют на любую магию в пределах десяти шагов, а двигаются они быстро... хм...
   Я призадумалась, внимательно осматривая особняк. Что-то здесь определенно настораживало. Анистиль конечно запросто мог наставить таких ловушек и сторожевых заклятий, только вот врядли стал бы применять для турнира что-то действительно опасное...
   - Велинир, у меня такое подозрение, что мы немного ошиблись.
   - Ты о чем? - отозвался дроу, не отрывая взгляда от особняка.
   - Не нравятся мне эти плетения, - проговорила я с опаской в голосе.
   - Знаешь, что отвечал нам на такое инструктор по скрытности? Не нравятся - значит и не трогай. Обойди! - Велинир самодовольно улыбнулся. - Эх, не хотел я показывать этот трюк...
   - Какой трюк? - заинтересовалась я. Об опасности, разумеется, тут же забыли.
   - Искривление пространственных слоев, - ухмыльнулся дроу. - Восьмой курс Академии Хаоса, магистратура - не меньше.
   - Э-э... ты уже восьмикурсник? - изумилась я.
   - Мне по-твоему больше ста девяноста лет? - съехидничал Велинир. - Я сам освоил это заклятие, когда в одно время мне очень не хотелось сидеть взаперти в Храме Элнира... как-нибудь потом расскажу, - отмахнулся темный эльф.
   - А Ты не боишься переполошить магическую защиту этим твоим искажением?
   - Не-а. Сама смотри...
   Я изумленно наблюдала за умелыми действиями парня, вычерчивающего прямо в воздухе сложный магический знак, одновременно умудряясь отвести глаза случайным прохожим.
   - Помоги, - неожиданно процедил он таким голосом, словно взвалил на плечи непосильную ношу. - Мне сил не хватает...подпитаешь?
   Я пожала плечами, сотворила пасс, открывающий канал ауры, и начала потихоньку вливать энергию магической ауры в астральную проекцию, формируемую Велиниром.
   Возле особняка пространство искривилось, поплыло, забор на глазах словно разъехался на две части, образовав проход около полутора метров в ширину. Я замерла, опасаясь, что поисковые импульсы начнут истерично сигналить, уткнувшись в неожиданный обрыв, но те словно перепрыгивали на противоположную сторону, и продолжали свое движение.
   - Ух ты! - вырвалось у меня. - Это как?
   - Потом вопросы! - прошипел дроу, вцепившись в мой плащ и таща за собой. - Искажение продержится несколько секунд, после чего схлопнется!
   Мы неслышными тенями проскочили за забор, который вернулся на место, став вновь одним целым.
   - Ффуухх, - выдохнул он, вытирая проступившие на лбу капельки пота. - ну и тяжело же это...
   - Да уж думаю нелегко... - произнес насмешливый булькающий голос из-за дерева.
   Я отшатнулась - перед нами стояло чудовище: невысокого роста, горящие глаза, ядовито-зеленая слюна стекает по подбородку твари...
   - Здравствуй демон-сторож, - вполголоса произнес дроу, делая несколько шагов назад.
   - Здравствуй, поздний ужин... - прохрипела тварь в ответ.
  
  
  
   * * *
  
  
   Велинир.
   Демон был небольшого роста, с довольно сильной аурой, и явно... голодный. Беглого взгляда хватило, чтобы классифицировать это создание как мелкого демона-привратника, ареал обитания - второй круг Бездны, устойчивость к магии льда (второй круг - сплошная ледяная пустыня), магические способности слабые, физически очень силен и довольно шустр. Таких обычно привязывают к нашей реальности, используя вместо сторожевых собак. Главное - не подпускать близко...
   - Здравствуй демон-сторож, - лениво протянул я, едва ли не зевнув.
   - Здравствуй, поздний ужин, - тявкнуло существо
   - Вот уж врядли, - отвечаю я, делая несколько шагов назад, и мысленно формируя узор "Третьего Имени Хаоса". - Надо говорить "Долгих лет жизни вам, Владыка"
   - Мама учила меня не разговаривать во время обеда, - огрызнулся демон, - особенно с едой...
   - Маму надо слушать, - издевательски поддакнул я, кивая, - точнее стоило бы, пока не стало поздно... Evenirssh, manei, tellaerth!
   В моей ладони запылал знак Третьего Имени, символизирующий "Высшее Принуждение". Демон взвыл от боли и тяжести навалившегося на него ярмом принуждающего заклятия.
   - На колени, - приказал я холодно.
   Оскалившись, монстр зыркнул на меня леденящими глазами, и бухнулся на колени, склонив голову.
   - Так-то лучше, - кивнул я. - Отвечай, плевок Солтира, ты здесь по своей воле, или по принуждению?
   - Ага, такой вот я услужливый, - огрызнулся демон, - сам выпрыгнул из-за Грани и предложил Криппиону Безумному услуги сторожевой собачки, да еще и за просто так...
   Я хихикнул. Похоже мне попался демон с неплохим чувством юмора, что есть большая редкость среди их братии.
   - Странно это все, -подала голос лайлл'ин. - Велинир... может пойдем отсюда, пока есть возможность? Ты сможешь еще раз открыть проход? - Иллери потеребила мой рукав, одновременно заслоняясь мной от демона.
   - Что, уже стушевалась? - поднял брови я. - На тебя это не похоже! А я-то надеялся на интересное приключение, где смогу развернуться на полную катушку! Веселье только началось, а ты уже готова все бросить?
   - Да пойми ты, мы явно перепутали что-то! Слишком опасно! Анистиль бы в жизни не стал подвергать опасности жизни друзей во время турнира... Здесь же на каждом шагу смертельные ловушки, неосторожное обращение с которыми может стать последним...
   - Не вижу ничего странного, - отмахнулся я. - У меня на родине ставят ловушки и куда более смертельные. Это такая же обыденность, как для тебя душ или световые кристаллы. Знаешь, сколько любопытных, охочих до чужого добра и секретов окружает нас? Поверь, "Паутина Лезвий" и мелкий демон-привратник, сторожащий сад, ничто по сравнению с "Кровавым Вывертом", "Детьми Паучьей Богини" или "Лезвиями Гнили", которые стоят в королевском замке дроу на каждом входе и оконном проеме. Члены королевской семьи и прислуга прекрасно знают расположение ловушек, и обойдут их даже сильно перебрав грибной настойки с закрытыми глазами... Ну а если кто вляпается - значит так ему и надо - неосторожный дроу - мертвый дроу.
   - Я...
   - Струсила - так и скажи, - фыркнул я. Ох, до чего же все-таки неженки эти светлые эльфы. Да любая дроу уже бы от восторга пищала, в предвкушении такого приключения...
   Иллери смерила меня холодным взглядом.
   - Ничего я не струсила, просто считаю риск неоправданным. Мы не в Ониксовом Замке, и даже не в Светлом Лесу, чтобы так беззаботно взламывать чужие охранные чары и шнырять по чужим домам. Здесь можно быстренько вляпаться в рракшш*...
   - Ого, принцесса, а выражаешься не хуже орка-стражника, опрожорнившего бочонок гномьего эля...
   - Еще раз попробуешь обвинить меня в трусости, и ты о себе столько нового узнаешь, что уши в трубочку свернутся! - прищурившись пообещала Иллери. - Давай уже решай что-то, в конце концов, мужчина ты или назгулова отрыжка?
   - Тсшшш, - зашипел я угрожающе. - Следите за своим язычком принцесса! А-то как говорят хумансы - язык до киллера доведет...
   - Грозный грозный... жук навозный, - фыркнула принцесса.
   - Э-эм, уважаемые господа, - вмешался в разговор демон, - если вы не против, может быть я потихоньку пойду, а? А вы тут выясняйте отношения. Прошу прощения, что так сразу набросился на вас, но меня понять можно: я больше десяти лет ничегошеньки не ел, не считая одной вороны, которую располосовало сторожевым заклятием в прошлом году...
   Мы с Иллери замолчали, одновременно вспомнив про демона, все еще стоящего на коленях в четырех шагах от меня.
   - Хм... да уж, если так - тебя и правда можно понять, с такой голодухи и чумную собаку сожрешь, - задумался я. - Вот что... предлагаю тебе сделку, нечисть. Ты честно отвечаешь на все мои вопросы об этом доме, его хозяевах и последних событиях, происходящих здесь, а когда закончишь - я тебя изгоню...
   - Согласен, - перебил меня демон, явно не веря в свою удачу и опасаясь что я передумаю. - Спрашивай, чародей.
   - Вот сейчас и узнаем, ошиблись мы или нет, - сказал я Иллери, и повернулся к демону. - Скажи, не приходил ли за последние два дня кто-нибудь из светлых эльфов к хозяину дома?
   - Вчера ближе к вечеру приходили двое, - ответил демон. - Они принесли ему некую шкатулку на сохранение...
   При этих словах лайллин оживилась, а на ее лице вновь проступило мечтательное выражение.
   - Что было в шкатулке, не знаешь?
   - Боюсь, нет, - покачала головой тварь. - Шкатулка экранирована даже от более сильных чар, чем те, что доступны бедному демону вроде меня. Но хозяин знал, что за шкатулкой будут охотиться, потому, что приказал всем быть начеку.
   - Хм, любопытно, - я задумчиво почесал висок. - Ты знаешь, где находится эта шкатулка?
   Демон отрицательно мотнул уродливой башкой.
   - Хорошо, пойдем с другой стороны... шкатулку поместили под охрану дракона, правильно?
   - Тоесть как это? - озадаченно спросил демон. - Не думаю, что это так. Дракона держат в подземелье дома, в восточной части, а там схорнов у хозяина нет - слишком много слуг и разных существ разгуливает взад вперед.
   - Погоди, как нет? "...под западной звездой, дракон, открытый всем ветрам, оберегает путь к победе... Сокрыта там шкатулка тайн, хранящая разгадку..." все сходится, шкатулка должна быть там!
   Существо лишь изобразило движение, похожее на пожатие плечами.
   - Отлично, и как же нам попасть в это подземелье?
   - Один из секретных ходов находится с восточной стороны дома, у могильной плиты с надписью REIF. Если коснуться плиты рукой, и прочитать надпись наоборот - откроется пространственный телепорт в подземелье, - демон жестикулировал когтистой лапой, подкрепляя жестами слова. - Это проход, сделанный для охраны из числа магических существ вроде меня, дабы мы могли не заходя в дом пройти в подземелье и назад. На той стороне вероятнее всего будет только Ридли, это привидение-охраняющее пространственный телепорт, но не думаю, что чародею вроде вас оно - серьезная помеха...
   Я задумался. Вроде все выглядело просто и обыденно..
   - Что скажешь? - спросил я у эльфийки.
   Девушка пожала плечами, ответив задумчиво:
   - Ну... вроде бы все понятно и все сходится. У меня есть какое-то странное чувство неправильности, но думаю это просто мое воображение. Ладно, давай уже сходим и убедимся сами в твоей правоте... или ошибке.
   Я кивнул, изобразил легкий полупоклон, жестом предлагая Иллери идти вперед, и двинулся следом.
   - Эй, колдун, ты ничего не забыл? - послышался сзади оклик демона.
   А, ну да, я же обещал... Протягиваю левую руку перед собой, черчу в воздухе руну "Силл", символизирующую клеть или оковы, затем "Вей" - дорога, "Ресун" - инверсия, обращение вспять, и читаю слово-ключ, активирующее связь последовательности... Вокруг демона вспыхнул хоровод магических знаков, контуры его тела побледнели, растворяясь в воздухе.
   - Благодарю, - донеслось до нас.
   Надгробная плита оказалась именно там, где и сказал демон. Когда я прочитал слово-ключ, справа от нас открылась воронка пространственного телепорта.
   - Ну как, готова? - подмигнул я девушке.
   - И все равно, у меня очень нехорошее предчувствие, - вполголоса пробормотала принцесса, делая шаг в воронку телепорта.
   Я устремился было следом, как вдруг учуял возмущение магических потоков буквально недалеко от меня, с той стороны сада, откуда мы появились. Я выхватил шпагу, а в руке послушно засветился небольшой сгусток энергии Хаоса - заклятие "Расщепитель". Осторожно, стараясь не шуметь, я сделал несколько шагов в сторону, откуда почувствовал возмущение, приглядываясь одновременно ночным и магическим зрением. Пусто. Неужели показалось? Ладно, Иллери там наверное заждалась уже, думаю оставлять ее одну небезопасно...
  
  
   * * *
   Стерн.
   Благодаря карте, которую мне выдали, я довольно быстро сориентировался в запутанном лабиринте столичных улиц, и уже буквально через полчаса устроился на крыше одного из домов - пристально наблюдал за особняком Крипиона Безумного. Если верить Ториону, хозяина дома в данный момент быть не должно, и если я потороплюсь, то вполне обойдусь без личного знакомства. Нужно действовать сейчас.
   Только я собрался спрыгнуть и поискать подходящую тень, как с противоположной стороны улицы появились две фигуры, закутанные в плащи, и о чем-то переговаривающиеся между собой. Когда эта парочка проходила поло мной, я уловил обрывок разговора:
   - ...не нравятся мне эти плетения... - мелодичный шелестящий голос будто с опаской говорил, а фигура в сером плаще жестикулировала в такт речи.
   - Знаешь, что отвечал нам на такое инструктор по скрытности? Не нравятся - значит и не трогай. Обойди! - ответил не менее певучий мужской голос. - Эх, не хотел я показывать этот трюк...
   - Какой трюк?
   - Искривление пространственных слоев... Восьмой курс Академии Хаоса, магистратура - не меньше.
   - Э-э... ты уже восьмикурсник?
   Вот так так! Этого только не хватало! Похоже - конкуренты пожаловали, да к тому же еще и не чуждые до магии... дело принимает неприятный поворот. Нет, не подумайте, что я испугался, просто неосторожные конкуренты могут наделать ненужного шума, а если еще и начнут магичить направо-налево...
   -... а ты не боишься переполошить магическую защиту этим твоим искажением?
   - Не-а. Сама смотри...
   Раскрыв рот от удивления, я наблюдал, как ограда расползлась на две половинки, образовав небольшой проход, в который эти двое и прошмыгнули, просто чудом не переполошив поисковые импульсы. Так, пожалуй-ка, последую за этими двумя, глядишь, они мне путь порасчистят, а в случае чего охрана дома вполне удовлетворится парочкой пойманных дилетантов, пока я спокойно доберусь до схорна и прихвачу заказанный артефакт.
   Разыскав подходящую тень, я привычно погрузился в липкую темную массу и двинулся вперед, отсчитывая шаги.
   Вынырнув аккурат за высоким, раскидистым деревом, которое присмотрел еще со своего наблюдательного пункта на крыше, вскарабкался на его ветви, и задействовал на минимальной мощности амулет - поглотитель звука, дабы не нашуметь.
   Как я и предполагал, внутренний дворик тоже охранялся, причем явно магическим существом, аура которого порождала в душе какой-то иррациональный страх.
   Тем не менее, вопреки моим ожиданиям, странная парочка легко совладала со сторожем, и даже умудрилась допросить того на предмет тайного хода в подземелье, что и мне было явно на руку. По окончании допроса существо даже поблагодарило конкурентов... хм, видимо я чего-то не понимаю, но главное - знаю, как воспользоваться переходом.
   Когда пришельцы открыли проход, и один их них смело шагнул в вихрь магической арки, я решительно спрыгнул на землю, двинулся следом... и едва не попался: шедший последним конкурент резко обернулся в мою сторону, выхватил тонкий миниатюрный меч, и подозрительно огляделся. Когда его глаза в темноте блеснули адским огнем, я вздрогнул и инстинктивно потянулся за метательными ножами, но сообразив, что раскрывать себя нельзя - коснулся амулета, капсулирующего пространство, пробуждая его силу. Окружающая обстановка резко передернулась серой, непроглядной пеленой, и я выпал из реальности.
   К слову сказать, экипировали меня на это задание довольно хорошо: кольцо антимага - понижающее воздействие на меня мистических сил любой природы, амулет поглотитель звука, амулет концентрации воли, благодаря которому мои собственные магические способности возросли процентов на 15-20, кристалл поглощения света (великолепная вещь, если нужно обеспечить непросматриваемость какого-либо пространства или участка - кристалл поглощает абсолютно все частицы света в радиусе действия, создавая таким образом зону абсолютной темени), кристалл экстренного телепорта и кристалл перехода. Помимо всего в экипировку входил кожаный чехол, исчерченный магическими знаками, по инструкции после обнаружения искомого следует немедленно завернуть его в этот чехол, долженствующий полностью заглушить любые магические эманации...
   Отсчитав приблизительно две минуты, я вновь потянулся сознанием к амулету, заставив его вернуть меня в реальность. Разумеется, незнакомцев уже и след простыл, да и арка телепорта схлопнулась. Окружающее эфирное пространство провоняло насквозь магией Хаоса, что затрудняло чтение каких-либо следов заклятий. Махнув рукой, я прочитал заклятие хамелеона, и осторожно шагнул в воронку портала.
   Помещение, куда я попал, было округлой формы с двумя проходами в боковой стене. На полу мерцал розоватым светом колдовской символ, очевидно контурная проекция межпространственного телепорта. Я прикрыл глаза, и позвал Тень. Сила послушно отозвалась пульсацией в висках, и на полу проступили едва заметные контуры двух пар следов, ушедших левым коридором. Шагнув в тень колонны, я сконцентрировался на своей конечной цели, сформулировал сильнейшее желание получить скипетр, и устремил сознание навстречу. Тень ответила обычным, едва различимым шелестом где-то в глубине сознания, в глазах потемнело, и... мое зрение изменилось. Я словно стал дыханием легкого ветерка, сквозящего по подземелью, задуваемого через едва различимые щели и просветы, устремился вперед, к своей цели, одновременно запоминая весь путь и препятствия на нем. Путь к скипетру вел через правый коридор, две комнаты, арену с тремя монстрами, что-то наподобие небольшой оружейной, тяжелую дубовую дверь, охраняемую двумя гоблинами стражниками, далее какую-то лабораторию, похожую на мастерскую алхимика, следом небольшой проход в комнатку с водопадом, за которым обнаружился еще один скрытый проход, еще одна дверь с мифриловой решеткой и большой замочной скважиной, и наконец, по другую сторону - искомая шкатулка.
   Я улыбнулся сам себе - бедненькие конкуренты заведомо направились более длинным или вообще неверным путем... Эх, не любит наше ремесло дилетантов, не жалует оно их....
   Шаркающие по каменному полу звуки заставили меня открыть глаза, прижаться поближе к спасительной колонне и затаить дыхание. Чье-то зловонное дыхание заполнило воздух в небольшом помещении, отчего меня едва не вывернуло.
   - Здеся... гдета тут... - прохрипел картавящий голос, коверкающий фразы. - Магией отсюда веет...
   Не успев толком привыкнуть к вернувшемуся в норму зрению, я едва различил две невысоких фигуры, похожие на ходящих на двух конечностях крокодилов. Монстры водили носом взад-вперед, словно выискивая меня по запаху, но ориентировались они явно на магические потоки. Тот, который находился ближе ко мне повел носом, фыркнул, и решительно двинулся точно на меня. Уж не представляю себе, что он там мог учуять, да и времени выяснять и строить предположения небыло. Молниеносно потянулся к рукаву с метательными ножами, молниеносное движение, и вот уже существо заваливается набок, а в его глазнице красуется маленькая рукоять метательного ножа. Я рывком сбросил ставшую лишней маскировку, достал из-за пояса кинжал и шагнул вперед, навстречу второй твари. Уродец рыкнул, выхватив из-за пояса короткий ятаган, перехватил его поудобнее и приготовился броситься на меня.
   Ладно, дружочек, посмотрим, как тебе это понравится - взмах рукой, и стоявшая справа от существа масляная лампа на подставке со скрипом опрокинулась, упав существу четко под ноги. Лампа разбилась, пламя мгновенно охватило существо с ног до головы, и оно заверещало от дикой боли, махая лапами и стараясь сбить его с себя.
   Я тихонько сделал вдох, перехватил кинжал в руке поудобнее, шагнул вперед, и, воспользовавшись тем, что карлик стоял ко мне спиной - аккуратно перерезал ему горло. Зеленая, похожая на гниль кровь хлынула из раны на шее, и существо, схватившись за рану повалилось на землю, хрипя и изворачиваясь на полу. Огонь погас так же внезапно, как и вспыхнул - жаль, что он был не настоящим, а только полноценной осязательной иллюзией - так бы сразу и прибирать не нужно было. Достал свой ножик из глазницы второго трупа, оттер его от сгустков слизи, очевидно заменяющей тварям кровь. Оттащив трупы монстров за колонну в дальний угол, я свалил их один на другой, прикрыл каким-то старым тряпьем, и набросил легкую иллюзию, отводящую глаза. Понятно, что от настоящего мага эта иллюзия ничего не скроет, зато от таких не шибко умных обитателей - самое то.
   Еще раз оглядываюсь вокруг на предмет оставленных следов или пятен крови... вроде бы все чисто. Вернув оружие на место в ножны я уверенно направился в правый коридор...
  
   * * *
  
   Иллериэль
  
   Дважды мы едва не угодили в ловушки, оставленные хозяином подземелий. Потом Велинир по неосторожности переполошил сторожевые чары, но благо у меня было наготове рассеивающее заклятие. Когда мы открыли дверь с поржавевшей табличкой на ней, обнаружили внутри трех существ неизвестной расы. Вероятные продукты генетических экспериментов мгновенно обернулись в нашу сторону, опознали в нас чужаков, опустились на четвереньки и... двое из них мгновенно прыгнули на стену, а затем и на потолок, подобно паукам, а третий выставил правую переднюю лапу, и из нее выстрелили тремя липучими щупальцами, мгновенно обвившими правую ногу дроу. Велинир не успел ничего сделать - существо рвануло щупальце на себя, сбивая темного с ног, и продолжая волочить к себе. Прилипший к потолку справа урод сжался наподобие пружины и прыгнул прямо на меня. Заклятие "Воздушных лезвий" слетело с губ автоматически. Я брезгливо отодвинулась вбок, пропуская в дверной проем летящий в меня свежепомолотый фарш. Дроу тем временем дотянулся рукой до меча на поясе, ловко крутанул его, перерубая щупальце, и едва успел откатиться в сторону, как на его место приземлился третий уродец. Я прищурилась, повторяя заклятие "Воздушных Лезвий", но в последний момент они рассекли пустоту - тварь словно почувствовала их на подходе и ловко уклонилась. Дроу мгновенно подскочил на ноги, из его левой руки ударило отливающее Тьмой щупальце, обхватившее ближнюю тварь вокруг горла. Гулко выдохнув, он рванул щупальце в сторону, и задал монстру направление полета - четко в направлении его товарища. В результате удара два тела впечатались в стену, сползая на пол, подобно оглушенным лягушкам.
   - В сторону! - крикнула я, расправляя ладони, между которыми пылал приличного размера фаерболл. Велинир послушно прошмыгнул вправо, очищая мне пространство, и я отправила угощенье по назначению. Твари не успели даже вскрикнуть - на пол осыпалась небольшая кучка пепла.
   - Ффух, - вытер со лба пот темный эльф. - Шустрые однако...
   - Все еще считаешь, что все идет как должно? - спросила я, поправляя волосы и выпрямляя
   Дроу призадумался.
   - Знаешь, действительно что-то не вяжется. Больно уж по-серьезному тут все. Думаешь, стоит повернуть назад? А как же тогда шкатулка, дракон...
   Ответить я не успела - за дверью, через которую мы пришли, послышались голоса:
   - ... охрану удвоить, прочесать все закоулки! Хозяин будет очень недоволен, если нарушитель сбежит!
   - Будет исполнено...
   Мы не сговариваясь бросились к противоположной двери. Узкий коридор по ту сторону привел нас к обширному помещению, в центре которого находилась высокая и широкая клетка. Толстые прутья из металла, явно магического происхождения буквально излучали эманации боли, опасности, подавления... А по ту сторону от прутьев зашевелилось что-то, похожее на ящера... широкие кожистые крылья, длинная шея, когтистые лапы... Дракон!!!
  
  

   ------------------------------------------------
   * рракшш - дословно в переводя с орочьего языка - "большая куча еще дымящегося гирхузового дерьма".
  
   ===================================================================
  
   * Вэрш - слабенький дух, постоянный обитатель болот и трясин. Обладает весьма неприглядной внешностью и скверным характером, каковой не упускает возможности демонстрировать каждому встречному-поперечному, в основном с помощью каверзной магии и сквернословия.
   * лайлл'ин - светлейший/ая крови перворожденных (эльф.) - уважительное обращение к персоне, в которой течет кровь Повелителя.
   * Алладар - сообщество Наставляющих и Просвещающих - что-то типа академии Высокого Искусства, где обучают основам, тонкостям а иногда (если ученик чрезмерно одарен) еще и самым тонким и сложным плетениям чар и управлением окружающим миром.
   * предложение Салувиста -- это предложение династического брака. Обычно выносится представителем равного по знатности или незначительно младшего дома (в случае если предложение делается правящему дому).
   * tessarinn - половинка сердца (эльфийск.) - так называют любимого(ую)/любовника(цу), представленного официально. По традиции эльфы могут на время выбирать себе партнеров, не сковывая себя обязательствами, такую помолвку можно разорвать в любой момент, а оказывать знаки внимания связанному помолвкой считается дурным тоном.
   * Niminei - "Дщери Луны" элитная стража дроу, охраняющая только правящую династию, и частично выполняющая обязанности тайной службы. Состоит, понятно, сугубо из девушек-дроу.
   * Дарлэ - металл, созданный дроу, закаленный в недрах земли и запечатанный "Извечной Тьмой". Секрет его изготовления хранит королевская династия дроу, и их личный оружейник.
   * Истраинс - Звездный Страж (эльфийск.) - элитная стража Светлого Леса.
   * Слакшш - (темн.) ругательство, приблизительно "отрыжка полуразложившегося орка-зомби"
   * Дирк - продукт трансмутации, с использованием генов лошади, дикой кошки Энту и горного ящера.. Полученный вид остается теплокровным, имеет более крупные, крепкие конечности, нежели у лошади, оканчивающиеся широкими и мощными когтями, чешую по всему телу (между чешуйками растет мех), чем-то похожий на скорпионий хвост. Способен передвигаться практически везде, в любых условиях, но обладает мерзким характером, и подчинится только сильному как физически так и духовно наезднику, из-за чего редко используется.
   * веаллин - мед (эльфийск.)
   * гирхуз - невысокий полуразумный зверокарлик, с колючками вместо волос как у дикобраза, крысиной мордой и крючковатыми когтистыми лапами. Испускает ужасный запах, чем приманивает самок, а всех остальных от этого запаха воротит за два полета дркаона.
  
  
   * Тэалли - эльфийский бард и актер в одном лице. Считаются самыми лучшими исполнителями и музыкантами.
   * Солтир - демон бездны, восьмой круг преисподней.
   * Бильгеты - пещерные карлики-людоеды, не гнушавшиеся впрочем и эльфятинкой
   * Эйел - (староэльф) - Происхождение.
   * мухолов - так на воровском жаргоне называют наивных простачков.
   * рен'колдун - "рен" - приставка, используемая при уважительном обращении к чародеям рангом не ниже магистра.
   * малшут - мелкий бес, по натуре не опасный, но ужасно докучливый и охочий до пакостей.
  
  
  
  
  
Оценка: 6.67*11  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) А.Григорьев "Биомусор 2"(Боевая фантастика) А.Шихорин "Ваш новый класс — Владыка демонов"(ЛитРПГ) А.Робский "Охотник: Новый мир"(Боевое фэнтези) А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи. Догнать мечту"(Любовное фэнтези) А.Дашковская "Пропуск в Эдем. Пробуждение"(Постапокалипсис) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) А.Кочеровский "Баланс Темного"(ЛитРПГ) В.Соколов "Прокачаться до сотки 3"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"