Корабельников Антон Николаевич: другие произведения.

Сокровище Кодора

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:

  
   сокровище кодора
   пролог
  
   Когда-то очень-очень давно, в одном сибирском городке, название которого теперь не так уж и важно, жил мальчишка по имени Данилка. Больше всего на свете он мечтал отправиться когда-нибудь в путешествие, чтобы повидать как можно больше далёких экзотических стран, но пока что, вместо этого вынужден был работать, хотя недавно ему и исполнилось только двенадцать лет. Так получилось потому что два года назад, от страшной эпидемии умерли его родители, оставив свою большую семью, в которой кроме нашего героя росли ещё четверо его братьев и сестёр, без средств к существованию. Из всех уцелевших Данилкиных родственников только брат Андрей был на год его старше, остальные как говорится ходили ещё пешком под стол, ничего толком не умели делать и значит никак пока не могли зарабатывать себе на жизнь.
   В сложившихся непростых обстоятельствах обоим старшим братьям срочно пришлось искать работу. Делом это оказалось нелёгким, везде требовались только взрослые, крепкие люди, но в конце концов удача ребятам всё же улыбнулась у Семёна Антоновича, владельца трактира и гостиницы. С тех пор у них началась новая жизнь которую нельзя было бы пожелать и врагу. Братья вставали ранним утром, в заведении хозяина "пахали" не покладая рук - кололи дрова, зимой убирали снег во дворе, носили воду из колодца, мыли грязную посуду, помогали официантам разносить заказы, пособляли обслуге и исполняли ещё целую кучу всякой тяжёлой и грязной работы. Задерживались они у хозяина до поздна, к концу рабочего дня уставали так, что у обоих едва хватало сил что бы добраться до дома, а получали пацаны за свой каторжный труд жалкие гроши. Семён Антонович славился на весь город как редкостный скряга, готовый удавиться за копейку, и Данилка с Андреем, изучив за долгие годы достаточно хорошо характер своего хозяина, готовы были поклясться что деньги он действительно любит едва ли не больше самой жизни, люто ненавидя всех кому их приходиться отдавать.
   Казалось бы мальчишки должны были столь же люто ненавидеть и свою работу, но как бы это не выглядело для кого-то странным она им даже немного нравилась. И дело тут было вот в чём: трактир спасал ребят от скуки, ведь здесь всегда было многолюдно, весело, по причине чего каждый новый день тут обещал уйму интересных знакомств. Заведение Семёна Антоновича вместе с гостиницей стояли хотя и за городом, но на очень оживлённом месте, на развилке сразу нескольких дорог, так что много яркой и занимательной публики путешествующей по свету заглядывало сюда. Такие люди соскучившиеся за долгие дни, а может быть и недели пути по людскому обществу и живому разговору всегда с охотой вступали с пацанами в беседу, делясь с теми своими впечатлениями от увиденного в чужих землях. После таких вот разговоров со странниками, под звонкий треск догорающих углей в камине, братьев тоже тянуло в дорогу, их глаза горели каким-то особым огнём и они с неохотой расставались с очередным рассказчиком, с которым им скорее всего никогда уже не суждено было свидится.
   И кто знает, может быть мечтам ребят когда-нибудь изменить свою жизнь так и суждено было бы остаться только мечтами если бы в один прекрасный день в трактир не довелось кое кому заглянуть. Это произошло поздним январским вечером. Дверь заведения резко распахнулась и на его пороге появился человек весь облепленный снегом, с огромным саквояжем в руках. Он был облачён в поношенную длиннополую шубу, пышную, высокую шапку сшитую из шкуры какого-то неведомого зверя, и толстые рукавицы на этом же меху. Лицо незнакомца скрывалось за мохнатым шарфом, который был поднят так высоко, что между ним и шапкой оставалась только узенькая щель, откуда холодным свинцовым светом сверкало два его серых глаза. Человек удостоивший своей честью посетить заведение Семёна Антоновича, был одет так, словно ему предстояло прошагать много вёрст на лютом морозе, и в другое время в этом наверное не было бы ничего странного, но дело в том, что вот уже почти как неделю погода на улице стояла не по зимнему тёплой, снег сделался липким и мокрым, будто весной, и казалось что он вот-вот начнёт таять.
   Странный посетитель, едва он только вошёл, прямиком направился к камину, скинул там рукавицы и долго держал руки над огнём. Лишь спустя некоторое время он неохотно отошёл от источника тепла, и сел за пустующим столом, подальше от веселящейся публики. Но и здесь он не разделся, а только снял свою шапку-дом после чего жестом подозвал братьев.
   -Чаю, немедленно, да погорячее, желательно кипятка. - Распорядился он.
   Его заказ был исполнен незамедлительно, но мёрзнущий человек не стал пить чай. Вместо этого он обхватил стакан руками и держал так до тех пор пока его содержимое не остыло. Тогда он снова подозвал братьев и попросил принести ещё один.
   -Не смотрите на меня так, я не сумасшедший.-Произнёс он хриплым голосом, поймав удивлённые взгляды ребят.-Просто мне холодно и я никак не могу согреться.
   -Вы больны и вас морозит?-Осторожно поинтересовался Андрей.-Если желаете, то за небольшую плату я могу сбегать в город к аптекарю.
   Незнакомец махнул рукой.
   -К черту аптекаря.-Прохрипел он.-Я болен, но от моей болезни не существует лекарств... Да не шарахайтесь вы от меня словно от прокажённого, мой недуг не заразен. Жалеть меня впрочем тоже не стоит, терпеть не могу жалости. Лучше окажите мне услугу другого свойства.
   Мёрзнущий человек сделал ребятам знак что бы они склонились к нему.
   -Скажите вы здесь давно работаете?-Спросил он тихим голосом, явно опасаясь что его кто-то услышит.-Почти четыре года?! Замечательно. А за последний месяц в трактир не заходили какие-нибудь странные личности?
   Ребята подумали что самым странным типом, из всех кого им когда либо доводилось встречать, был тот кто сейчас разговаривал с ними, но в слух они этого конечно же не сказали.
   -А люди в чорных одеждах сюда не заглядывали?-Мёрзнущий понизил голос почти что до шёпота.-Все такие высокие, просто огромные, что страшно смотреть. С ними должна быть женщина обычного роста, лицо её всегда закрыто вуалью.
   Ни Данилка, ни Андрей не могли припомнить таких посетителей. Уж если бы подобные типы хотя бы раз заглянули в трактир, то братья вне всяких сомнений запомнили бы их. Поэтому они только отрицательно покачали головами в ответ на вопросы их нового знакомого.
   Мёрзнущий казалось был и обрадован и разочарован одновременно.
   -Что ж, если их нет сейчас, то рано или поздно они здесь обязательно объявятся.-Тихо, скорее всего самому себе пробубнил незнакомец. Он на какое-то время задумался, а потом снова обратился к пацанам:
   -Расскажите мне немного о себе. Вы живёте одни?
   -С чего это вы взяли?-Настороженно спросил Андрей. Вопрос этого человека показался ему подозрительным.
   -С того что ни одна мать и ни один отец не позволили бы своим детям торчать в такой дыре, и работать за гроши. Сомневаюсь что здесь вам платят столько чтобы хватало на жизнь. Наверняка вы испытываете нужду?
   Мёрзнущий сверлил ребят пронизывающим взглядом, от которого казалось нельзя было утаить ни одной, даже самой незначительной, пустяковой мысли.
   -Подзаработать не желаете?-Спросил он.
   -И что нам нужно делать?
   -Ничего, так, сущие пустяки. Во первых окажите мне своё гостеприимство и пустите пожить к себе на квартиру. Дело в том что путь мой не близок, а я порядком устал и мне необходим отдых чтобы накопить сил.
   -Нет, гостиница мне не подойдёт.-Сказал мёрзнущий, заметив что Данилка собирается ему что-то сказать, и видимо угадав его мысли.-Никто не должен знать что я остался в вашем городе и где я остановился.
   Мёрзнущий положил на стол десять золотых червонцев! Деньги по тем временам не малые, а для братьев просто огромные.
   -Они ваши и считайте это задатком.-Проговорил он.-А когда я от вас съеду, что смею вас уверить произойдёт очень скоро, вы получите столько, что у вас больше не будет необходимости здесь работать. И надо вам сказать, нужно быть последними дураками чтобы отказаться от такого предложения.
   Данилка с Андреем молчали. Им совсем не хотелось пускать к себе в жильцы малознакомого, подозрительного человека, который мог втянуть их в скверную историю способную неизвестно чем кончиться. Да ещё эта его болезнь, вдруг он соврал им когда сказал что она не заразна? С другой стороны десять золотых лежали на столе и блестели в свете свечей притягивая к себе взгляд. Ребята даже затруднялись сказать какой срок им потребовалось бы работать в трактире чтобы заиметь такую сумму. Да и младшие их братишки и сестрёнки подрастали. Не мешало бы обновить их одежонку, и отправить на следующий год в школу.
   -Я вижу вы согласны!-Не дождавшись их ответа удовлетворённо воскликнул мёрзнущий и хлопнул ребят по очереди по плечу.-Я сразу понял что вы неглупые парнишки и рад что не ошибся в вас! Но следует вам сказать что жильё это ещё не всё что мне нужно от вас.
   Мёрзнущий осмотрелся по сторонам и продолжил:
   -Я хочу чтобы вы по прежнему оставались работать в трактире, пока я не съеду от вас. Вы должны наблюдать за всеми посетителями заведения и постояльцами гостиницы и докладывать мне если появятся новые.
   -Мы сделаем как вы сказали.-Уверил его Андрей.-Ещё попросим обслугу чтобы она наблюдала за всеми кто сюда заходит.
   Мёрзнущий вздрогнул и схватил Данилкиного брата за руку. Андрей громко вскрикнул: Рука его нового знакомого была холодна словно рука мертвеца!
   -Никто не должен знать об этом нашем разговоре!-Зашипел мёрзнущий.-Люди любят болтать, много болтать, а это может погубить меня. Никому ни слова о нашем сегодняшнем разговоре, поняли?
   Ребята закивали головами, а мёрзнущий положил на стол ещё пару золотых.
   -Пусть это будет залогом того что вы исполните всё как следует.-Проворчал он.
   -Кстати, меня зовут Сангал, так что будем знакомы.
   Мёрзнущий протянул было руку, но тут же усмехнувшись отдёрнул её обратно.
   -Забыл что жать руку похожую на руку мертвеца не очень-то приятно.-Невесело пошутил он, а потом добавил:
   -Я голоден словно зверь. Чем кормят в этой забегаловке?
   Новый знакомый назаказал столько еды что её с лихвой бы хватило и на троих, причём блюда только самые дорогие, от которых не отказался бы какой-нибудь капризный граф.
  Когда мёрзнущему принесли его графский ужин, то он наконец-то стянул с себя шарф, открыв бледное, воскового цвета лицо обезображенное множеством шрамов и ожогов. Потом он распахнул свою шубу, вынул из-за пояса огромный нож и игнорируя столовые ножи и вилки принялся поддевать им из мисок куски мяса и рыбы, отправляя их таким небезопасным способом в рот.
   -Все-таки я ошибся насчёт нашего снеговичка в шапке с трёхэтажный дом.-Чуть слышно присвистнув пробормотал Андрей.- Я-то считал что он просто мелкий воришка, а он скорее всего беглый каторжник, и по дороге ограбил кого-то очень богатого, а может и не одного. Ты только посмотри на его бандитскую физиономию!
   Так на квартире у ребят появился постоялец.
  Новый жилец обеспечил братьям долгожданное безбедное существование, но это не принесло в их жизнь покой. Скорее наоборот, своим проживанием мёрзнущий теперь доставлял Данилке и Андрею одно сплошное беспокойство. Во первых они боялись что его преследователи рано или поздно нападут на его след и нагрянут к ним в гости, их тревожило всё ухудшающееся состояние здоровья их гостя и наконец его странное поведение, которое просто пугало. Мёрзнущий бредил во сне, громко кричал по ночам на каком-то неведомом языке, да так громко и таким страшным голосом что у братьев волосы вставали дыбом, бывало что он вскакивал с кровати и начинал ходить по комнате. Как-то ночью, когда из комнаты этого беспокойного жильца неслись особенно громкие крики, Данилка пересиливая страх отправился туда. Он увидел мечущегося по постели Сангала, лицо его было залито потом и при бледном свете свечи казалось совершенно безжизненным. Однако с его сухих, потрескавшихся губ слетали неизвестные слова перемежаемые стонами. Стоило только Данилке подойти и наклониться к мёрзнущему, как тот сразу же проснулся, резко сел на кровати и на Данилку из одной руки этого человека уставилось дуло пистолета, а в другой сверкнул длинный клинок. Глаза Сангала ещё не пришедшего в себя были полны дикой ненависти. Перепуганный брат Андрея попятился к двери побелев как известь, но Сангал проснулся окончательно, взгляд его приобрёл осмысленное выражение.
   -А, это ты.-Прохрипел он опуская оружие.-Что случилось?
   -Ничего.-Замотал головой Данилка.-Я просто зашёл проведывать вас.
   -Никогда больше так не делай.-Сердито сказал мёрзнущий.-Ты слышал, никогда?
   Данилка закивал головой и собирался уже выскочить из комнаты, но Сангал сделал ему знак рукой приблизиться.
   -Помнишь о чём я говорил тебе с братом, о тех, от кого я бегу? Они очень опасны. Так что будьте осторожнее и не выдайте меня когда они появятся.-Сказал он.
   -Кто они? Бандиты?-Осмелился на вопрос Данилка.
   Мёрзнущий невесело рассмеялся и отрицательно покачал головой.
   -Они хуже любых бандитов.-Прохрипел он.-Хуже кого угодно, потому что они...
   Сангал замолчал не договорив.
   -Так кто же они?
   -Они не люди вовсе.
   Больше он не сказал ни чего.
   Ещё мёрзнущий каждый день изготовлял какие-то порошки. Он делал их из корней неизвестных братьям трав и мелких камней которые долго и упорно толок в ступе. Потом он смешивал их разными порциями, заливал водой и варил в чугунке. Вся квартира тогда наполнялась едкими и неприятными запахами, и было просто непонятно как после этого мёрзнущий может пить получившийся отвар. Скорее всего Сангал пытался таким образом создать лекарства которые поддержали бы его тающие силы и помогли хоть немного оттянуть неизбежный скорый конец. Впрочем странный постоялец не всегда употреблял приготовленное им варево во внутрь. Бывало что он по долгу полоскал в нём серый, невзрачный на вид плащ бормоча при этом какие-то скороговорки на неизвестном языке, словно читая молитвы.
   Сангал жил в доме ребят уже полторы недели. За это время к счастью ничего не произошло и мальчишки успели привыкнуть к его ночным крикам, запахам неведомых лекарств, и даже немного успокоились. Возможно что ничего и не произойдёт, преследователи этого человека потеряют его след, да и как они смогут найти его если ни одна живая душа на этом свете не знает куда он направился после того как отбыл из трактира Семёна Антоновича? Так рассуждали братья, с каждым днём всё больше укрепляясь в мысли что им ничего не грозит.
   Как-то вечером на улице разыгралась пурга. За стенами трактира творилось что-то невообразимое. Ветер выл, стонал, его бешеные порывы крутили в воздухе мелкий, колючий снег, за сплошной стеной которого на расстоянии уже нескольких шагов ничего нельзя было разглядеть. Андрей мыл на кухне посуду прислушиваясь к завываниям непогоды, заглушаемым громким пением доносящимся из глубины коридора. Пел аккомпанируя себе на гармошке приказчик хозяина Степан Игнатьевич, который с самого утра сегодня был "на бровях", от того и веселился. Как игрок на музыкальных инструментах, он говоря откровенно был не очень. Звуки которые он извлекал из несчастного инструмента и которые долетали до ушей Андрея назвать музыкой можно было бы с большой оговоркой. Скорее это походило на завывания старого пса, блеяние овцы и скрип давно несмазанной телеги, причём всё в одно время. Певца, которому рукоплескали бы на сценах мира, из Степана Игнатьевича скорее всего тоже бы не вышло. То что вырывалось из его горла вполне могло сойти за рёв сбежавших из ада и посходивших с ума чертей, но на пение это не походило совсем.
   -По ди-кккиммм сте-пяяям за-бай-каалья, гдееее зо-ло-то рооооют в гораах!-Неслось на кухню вперемежку с руганью и проклятиями.
   Андрей поёжил плечами, от всей души пожелав чтобы приказчику не вздумалось заглянуть к нему на кухню. С этим человеком которого братья за глаза прозвали Злыднем Злыдневичем, у них были особые отношения. Степан Игнатьевич невзлюбил ребят с первых же дней знакомства с ними. И хотя ко всем остальным работникам трактира Злыдень так же испытывал чувства далёкие от братских, пацанов он воспринимал как самых настоящих врагов на поле боя. Скорее всего так случилось из-за того что в больную голову этого человека залетела однажды и прочно засела там мысль что хозяин платит пацанам незаслуженно большие деньги, из-за чего сам Степан Игнатьевич никак теперь не может дождаться повышения жалования. По этой причине козням его против ребят не было конца, и их жизнь в трактире порой превращалась в самую настоящую пытку. Особенно когда приказчик бывал не в духе, что надо честно признаться случалось у него почти что через день.
   Однако справедливости ради следует сказать что пострадавшие от таких частых смен его настроения исчислялись не только Данилкой и Андреем. Все работники трактира и гостиницы по очереди становились жертвой его козней, ведь ни одна их провинность не могла ускользнуть от его внимания. Степана Игнатьевича с полным основанием можно было бы назвать вторыми глазами, ушами и носом Семёна Антоновича, поскольку целыми днями он только тем и занимался что подслушивал и подглядывал за работниками, вынюхивая о любых, даже самых незначительных их огрехах, о чём он незамедлительно докладывал хозяину. По всей видимости занятие это доставляло Степану Игнатьевичу удовольствие какого-то особого свойства, так как за свои старания он не получал ровным счётом ничего, если не считать того что зачастую ему доставалось от его господина на "орешки". Но приказчик точно верный пёс, чувства долга ради, продолжал бескорыстно служить хозяину, радуясь от этого какой-то собачьей радостью, и наверное втихаря он даже иногда гавкал довольно, когда ему удавалось изобличить какого-нибудь работника в очередном проступке.
   Пение и игра на гармошке стихли, и спустя какое-то время кухонная дверь резко распахнулась и в помещение вошли несколько человек огромного роста. Все они были одеты в одежду только чорного цвета, и вооружены длинными мечами! Вместе с великанами на кухню вошла стройная женщина, тоже в чорной одежде, но значительно уступающая им в росте. В руке она держала сложенный хлыст, лицо её было закрыто вуалью.
   По правую руку от незнакомки стоял Степан Игнатьевич. От его обычного высокомерия и надменности не осталось и следа. Злыдень был растерян, кажется даже напуган, и совсем не походил на грозного приказчика Семёна Антоновича, самого богатого человека в городе.
   -Этот?-Грубо спросила у Степана Игнатьевича женщина кивнув на Андрея.
   -Этот. Он самый.-Заплетающимся языком ответил Злыдень и погрозил Андрею пальцем.
   -Что, допрыгались братишки?-Ехидно спросил он у Данилкиного брата.-Я всегда говорил что вы плохо кончите. Каторга по вам...
   Женщина в чорном не дала ему договорить.
   -Пошёл вон.-Сердито крикнула она.
   Степан Игнатьевич угодливо улыбнулся, склонил голову и поспешил к выходу приговаривая: -Как скажете, как скажете, госпожа Маргена.
   -Вот теперь мы можем поговорить с тобой в спокойной обстановке.-Произнесла женщина подходя к Андрею. Она откинула вуаль и Данилкин брат громко вскрикнул. Глаза Маргены не имели радужных оболочек и зрачков. Они были совершенно пусты, в их сферах разлилась какая-то белесая муть, что придавало красивому, смуглому лицу женщины отталкивающее и зловещее выражение одновременно.
   - Страшно?-Спросила она довольная произведённым эффектом.-Но тебе будет ещё страшнее если ты вздумаешь испытывать моё терпение и станешь говорить неправду в ответ на мои вопросы. Итак, где Сангал? Только не делай вид что не знаешь о ком я говорю. Ваш разговор, когда этот негодяй просил у вас пристанища слышал посторонний человек. Думаю тебе нет необходимости объяснять кто здесь у вас любит подслушивать и подглядывать? Ну, так где же этот мерзляк?
   Андрей пожал плечами.
   -Так я и думала, мы решили поиграть в отважных героев.-Скрежетнув от злости зубами молвила незнакомка.-Что ж, я тебя предупреждала.
   С этими словами она распахнула ворот своей шубы и Андрей вскрикнул во второй раз. Шея незнакомки вместо шарфа была обмотана змеёй! На Данилкиного брата уставились два крохотных, размером с бусинку глаза, горящих зловещим красноватым огоньком. Послышалось тихое шипение и тоненький, раздвоенный язычок, извиваясь, молнией метнулся из пасти гадины.
   -Хочу познакомить тебя с моей лучшей подругой.-Молвила незнакомка.-Её зовут Субарна. Укус этой милой змейки смертелен и не имеет противоядия. Несчастный которому он достаётся умирает долгой и мучительной смертью. А ещё Субарна за версту чует враньё. Уже много глупцов дерзнувших оскорбить меня обманом удостоверились в этом на собственном горьком опыте. Если ты сейчас же не заговоришь, то клянусь великим Кодором, ты присоединишься к их числу. Впрочем помимо многих своих достоинств моя подруга обладает замечательной способностью развязывать чужие языки.
   С Андреем начало происходить что-то странное и непонятное. На него вдруг навалилась вялость и потянуло в сон. Губы его под пристальным, гипнотическим взглядом змеи раскрылись сами по себе и язык вопреки его воле выдал то что Данилкин брат говорить не хотел.
   Когда Андрей закончил, змея вдруг заговорила что-то своей хозяйке на человеческом языке! И хотя язык этот был непонятен для брата Данилки, всё же это был язык людей, человеческая речь, а не змеиное шипение!
   -Что ж, в таком случае здесь нам делать больше нечего.-Сказала своей змее Маргена. Она снова посмотрела на Андрея:-Показывай нам где находиться твоё жилище. И не вздумай пробовать обмануть нас. Твой дом мы рано или поздно найдём, мои слуги перевернут весь ваш городишко вверх дном, а вот тебе после этого не поздоровиться.
   Разговор этот почти что до половины слышал Данилка. Он возвращался в трактир из конюшни чорным ходом когда в кухню вошли странные провожатые Степана Игнатьевича. Они не докрыли дверь, и брат Андрея прекрасно мог слышать о чём они говорили. Едва его ушей коснулось имя Сангала произнесённое незнакомой женщиной как Данилка сорвался с места и кинулся на улицу. Только сейчас он заметил что вся площадь перед парадным крыльцом трактира занята всадниками. Их тут был целый отряд, и все они были вооружены! Что же такое мог натворить мёрзнущий что бы в погоню за ним пустился настоящий отряд всадников?! За беглыми каторжниками так не охотятся, да и одежда прибывших совсем не походила на форму полицейских или солдат. Вот ведь они с братом вляпались! Нет, не следовало все-таки пускать этого Сангала в дом, пусть бы даже он обещал миллионы... Что теперь? Бежать домой, предупредить мёрзнущего, пусть он катиться куда подальше, а самому увести из дома братьев и сестёр? Но всадники доберутся туда скорее чем Данилка добежит на своих двоих, да ещё в такой ветер, что с ног валит... Ямщики! Они спасут!
   Эта мысль мелькнула в Данилкиной голове когда он увидел ямщицкие сани только что подкатившие к конюшне. Преодолевая яростные порывы ветра, и увязая по колено в снегу он пустился к ним.
   Широкоплечий, старый ямщик на бороде и усах которого повис густой куржак приготовился распрягать лошадей. Он и слышать ничего не хотел что-бы довезти незнакомого ему мальчишку до города, да ещё доставить прямо к дому. Ямщик устал от долгой дороги, замёрз, и уже предвкушал сытный ужин, заветный шкалик, и неспешную беседу с собратом возле камина.
   -Куда я тебя повезу в такую-то погоду?-Бросил он.-Еле ведь до города добрался, думал уже всё, конец, заплутал. Не видно ведь ни зги.
   -Возьмите это.-Данилка протянул золотой который ему сегодня выдал в качестве чаевых какой то заезжий пьяный богатей. Вместе с золотым на ладони пацана лежала мелочь.
   -Что, так срочно?-Спросил ямщик видимо пребывая в раздумьи как ему поступить.
   -Вопрос жизни и смерти.
   -А что случилось-то?-Ямщик всё еще раздумывал.
   -У меня нет времени. Дорога каждая секунда. Умоляю, поехали.
   Ямщик подумал ещё пару секунд. Они показались Данилке целой вечностью.
   -А, ладно, прыгай в сани.
   Данилка прыгнул, уткнувшись лицом в душистое сено.
  
   Андрея вывели из трактира и усадили на лошадь к одному из всадников. Данилкин брат почти не чувствовал обжигающе холодных порывов ветра, не ощущал как мелкий колючий снег хлещет его по лицу. Пацан находился в странном состоянии, сходном с тем когда человек ещё не проснулся окончательно и пребывает между сном и реальностью. Он ещё плохо понимает что с ним происходит, не способен руководить своими действиями, и не испытывает страха в случае грозящей ему опасности. В такое состояние он впал когда посмотрел в глаза говорящей змее Субарне. За всё время что его везли к дому в голову Андрея не пришла ни одна мысль. Там, в голове образовалась какая-то бездонная пустота, и всё тело мальчишки охватило оцепенение. Он только тупо и монотонно отвечал на вопросы когда его спрашивали куда ехать дальше.
   Прибыв к дому ребят, всадники по команде Маргены взяли его в кольцо, потом часть из них поскакивала с лошадей и вместе со своей госпожой кинулась в дом. Вскоре они один за другим вышли оттуда, растерянные и злые. В доме никого не было, жильцы покинули его может быть всего несколько минут назад, но позёмка с сердитым шипением бегущая по дороге уничтожила все их следы.
   Маргена что-то долго и сердито говорила своим слугам, потом подошла к Андрею. Она нагнулась к нему и зачем-то дунула ему в лицо. Из её рта вместо пара вырвалась струя какого-то газа, излучающего слабый голубоватый свет. Этот газ не взирая на порывы ветра окутал Андрея плотным облаком, проник в его ноздри и рот. По телу пацана прокатилась ледяная волна, будто его облили водой из проруби. Непереносимый холод заполз под кожу, добрался до каждой кости сковав её лютой стужей. Андрей впервые после разговора с Субарной пришёл в себя и затрясся так что застучали его зубы. Он огляделся по сторонам. Маргены и её слуг уже не было, они отбыли в неизвестном направлении, бросив Данилкиного брата замерзать посреди улицы. Еле шевеля ногами он поднялся по ступеням родного крыльца. По дому гулял и свистел ветер, врывающийся в распахнутые окна и двери. Андрей бесцельно бродил по своему жилищу переходя из комнаты в комнату. Постепенно к нему возвращалась ясность мысли.
   Если преследователи Сангала, во главе со зловещей хозяйкой змеи не застали сдесь ни самого Сангала, ни родных Андрея, то стало быть кто-то успел их предупредить и они скрылись. Этот кто-то скорее всего его брат. Но куда он повёл всех домочадцев? Где они сейчас скрываются? Не на улице же. Тогда наверное у деда Силантия. Значит туда и надо идти, хотя путь не близкий. Андрей повернул к выходу, дома ему делать было больше нечего.
   Дед Силантий работал в трактире и гостинице поваром. Из всех работников Семёна Антоновича, не считая приказчика единственный был обучен грамоте, и более того даже знал заморские языки. Ведь в далёкой молодости дед Силантий состоял на службе во флоте, бывал в разных далёких странах, о которых много интересного успел рассказать братьям. Собственно говоря это он разжёг в ребятах любопытство к далёким землям, и именно после его рассказов они воспылал страстью к путешествиям. У трактирного повара ребята гостили не раз, так что скорее всего Данилка должен был находиться сейчас там.
   Но его там не оказалось. Дед Силантий только недавно вернулся с работы, он был осведомлён о том что там произошло несколькими часами раньше и потому был искренне рад увидеть Андрея целым и невредимыми. Он и слышать ничего не хотел о том чтобы тот отправился на поиски своих родных.
   -Да у тебя же жар, посмотри как тебя всего трясёт.-Сказал дед Силантий.-Тебе лежать надо, а я пойду поищу твоих родичей.
   Он спешно напоил Андрея чаем с малиной, уложил в постель, и как и обещал отправился на поиски родных пацана. Хотя где он мог их найти, если даже Андрей не в силах был предположить куда они отправились?
   Данилкин брат долго не мог заснуть. Его мучили тревожные мысли, лютый холод вошедший в него вместе с дыханием Маргены. Но всё же спустя какое-то время он уснул и проспал целые сутки! Проснувшись он не почувствовал себя легче. Холод не отпускал его, тревога то же.
   Дед Силантий стоял рядом с кроватью на которой он лежал и пристально смотрел на него.
   -Данилка, где он?-Было первым вопросом Андрея.
   Дед Силантий приложил палец к губам.
   -Он близко.-Ответил старик.
   -Близко? Что это значит?
   -Вчера я встретился с ним. Вернее это он меня нашёл. Я брёл по улице и услышал как кто-то меня позвал. Сначала думал просто послышалось, но потом зов повторился. Он шёл из пустого заброшенного дома. Голос был Данилкин. Он потребовал что бы я не заходил в дом, а сделал вид что устал и остановился что бы отдышаться. Сказал что за мной следят, те люди которые увезли тебя из трактира. Я сделал как он велел, а потом он ещё мне кое что рассказал.
   -И что же?
   -Да он сам это тебе расскажет.
   -Так он здесь, в доме?! Почему я не вижу его? Дед Силантий, что всё это значит?
   Дед Силантий ничего не ответил, а только как-то странно посмотрел в сторону, в пространство между печкой и столом, так, как если бы там кто стоял.
   -Он здесь.-Произнёс старик.
   -Кто?-Не понял Андрей.
   -Данилка.
   -Где?!-У Андрея мелькнула мысль что старый повредился головой. Только этого ещё не хватало!
   -Он тут.-Повторил дед Силантий указывая рукой в пустоту.-Вот он.
   Андрей хотел спросить всё ли у старика в порядке, но тут в том месте куда указывал трактирный повар вдруг появилась... человеческая рука! Она висела в воздухе, словно отрезанная от туловища, висела вопреки всем законам природы!
  Так же внезапно как появилась одна рука, рядом с ней возникла вторая.
   Широко открытыми глазами Андрей взирал на свершающееся перед ним чудо. Потом он вдруг пришёл к заключению что всё происходящее с ним ни что иное как захватывающий и забавный сон, и поэтому перестал испытывать страх, вознамерившись во что бы то ни стало досмотреть сон до конца. Из сладкого самообмана его вывело сначала Данилкино лицо проявившееся в воздухе над руками, а потом и сам Данилка целиком, сложившийся из отдельных частей тела. Он подскочил к брату и обнял его.
   -А как это ты сделал?-Только и смог пролепетать Андрей.
   -Не пугайся, это плащ-невидимка.-Выпалил Данилка протягивая брату пустую руку.-Он здесь, вот потрогай.
   -Но разве плащи-невидимки существуют?
   -Оказывается существуют братишка, и ещё многое чего, о чём мы с тобой даже не подозревали... Да потрогай же плащ, он в этой руке.
   Андрей прикоснулся к пустой с виду руке которую тянул к нему брат и ощутил в ней шелковистую материю.
   -Его изготовил Сангал. Помнишь как он это делал?-Спросил Данилка.-Знаешь, мы на его счёт сильно ошибались. Он никакой не бандит, а вот те кто за ним охотятся, хуже всяких бандитов... Но не время сейчас об этом. Нужно уходить. За домом деда Силантия ведётся наблюдение. Слуги Маргены следят за ним зорко. Думаешь они просто так тебя отпустили? Как бы не так, не такие они добренькие и глупые. Их расчёт состоял в том что рано или поздно я попытаюсь тебя разыскать, а схватив меня они возможно выйдут на Сангала. Но мы-то тоже не лыком шиты, а?
   Данилка подмигнул брату.
   -Родных и Сангала я отвёл в заброшенную часовню.-Сказал он.-Помнишь такую? Так вот, сейчас мы наденем плащ, он большой, на двоих хватит, и отправимся туда. А слуги этой змеюки пусть здесь хоть год торчат... Ну так что, в путь?
   Они покинули дом деда Силантия укрытые плащом. Двигаться в нём по заснеженным улицам, под порывами сильного ветра было неудобно. Ноги ребят путались в длинных полах чудо плаща, вязли в глубоком снегу, так что миновав один квартал и свернув в переулок они сняли его, предварительно удостоверившись что по близости нет страшных слуг Маргены.
   Андрей первым добрался до часовни, рванул старую, покосившуюся дверь на себя, и еле живой ввалился во внутрь. Его брат едва зайдя следом за ним, услышал громкий крик и чьи-то сильные руки схватив его за ворот тулупа швырнули на пол.
   В часовне, посреди её помещения на полу горел небольшой костерок. Света от его пламени едва хватало что бы охватить мрачные кирпичные стены с облупившейся штукатуркой, но он слабел и таял в вышине, не достигая сводчатого потолка. Данилка увидел сгрудившихся почему-то возле дальней стены братьев и сестёр, Сангала который лежал на полу и мычал. Ничего ещё не понимая брат Андрея закрутил головой. Над собой он увидел чей-то высокий силуэт очертания которого Данилке показались знакомыми. Мальчишка напряг зрение и в страхе пополз от незваного гостя, непонятно каким образом очутившегося в часовне.
   -Что, не ожидали?!-Громко хохоча прокричал... Степан Игнатьевич!
   -Но как вы нас нашли?!-Прошептал Данилка.
   -Как?! Да вы и впрямь недоумки! Разве не вы год назад хвастали на весь трактир что нашли в этой часовне золотую монету? Вы думали что такое известие могло пройти мимо меня незамеченным? Да я здесь потом каждый метр перерыл, но ничего так и не отыскал. Ух, как же я вас тогда проклинал! Столько работы в пустую!... Вот, а когда люди в чорном пообещали сегодня тысячу золотых червонцев тому кто поможет разыскать некоего паршивца по имени Данилка, я сразу вспомнил про эту часовню. Дай-ка думаю проверю, а вдруг у вас окончательно закончился ваш жалкий умишка, и вы прямиком попёрлись сюда. Честно говоря я не очень-то надеялся на удачу, оттого-то ничего и не сказал вашим преследователям что бы не сердить их, когда отправился сюда. Но как вижу я не ошибся, а это значит что скоро стану богатым человеком.
   Сангал издал громкий нечленораздельный стон.
   -Пришлось заткнуть ему рот кляпом и связать.-Пояснил приказчик Семёна Антоновича.-Слишком уж он беспокойный.
   Ребята смотрели на высокую, плотную фигуру Степана Игнатьевича заслонившую проход, и всё больше впадали в отчаяние. Мимо злыдня, вместе с родственниками им было не проскочить.
   -Одно меня беспокоит.-Произнёс тот.-Ваша неусидчивость, которая меня всегда так раздражала. Сейчас она может повредить всем моим планам. Предположим я вернусь с вашими друзьями, которые так жаждут вашего общества, а вас и след простыл. В каком неудобном положении я могу оказаться! Но надеюсь вы проявите чуточку терпения и всё же дождётесь меня, а?
   С этими словами приказчик достал из кармана большой навесной замок и громко расхохотался.
   Сангал снова замычал пытаясь сказать что-то ребятам, и Данилка кажется понял что именно.
   -А если мы вам заплатим, вы нас отпустите?-Спросил он у Злыдня.
   -Кто, вы?! И чем же, позволь полюбопытствовать? Что может быть у таких голодранцев как вы, кроме пары-другой грошей?
   -А если вы ошибаетесь.
   -Если ошибаюсь? В таком случае я заберу у вас просто так то что у вас есть, а потом ещё получу за вас вознаграждение, болван. Ну-ка, что там у тебя, паршивец?
   Степан Игнатьевич шагнул к Данилке. Тому только этого было и нужно.
   -Я сам вам отдам, только не бейте.-Крикнул брат Андрея, распахнул тулуп и снял с шеи дивную шестиконечную звезду величиной с ладонь, излучающую мягкое золотистое сияние. К звезде крепилась цепочка которая тоже светилась сама по себе, но изумрудным светом. У Степана Игнатьевича загорелись глаза.
   -Вот это сокровище!-Прошептал он. Его руки затряслись, дыхание стало частым и сбивчивым.-Где ты её взял? Тебе подарил её этот убогий что лежит на полу? Но за что такая честь? Ведь эта вещица скорее всего стоит больше чем трактир вместе со всей гостиницей! Да что там трактир, наверняка за неё можно купить целый дворец и жить в нём как душа пожелает! Теперь ясно за чем охотились те люди в чорном, и они конечно же заберут у меня это чудо. Ха, но кто сказал что я побегу на встречу с ними? Пусть они катятся вместе со своей тысячей золотых, куда подальше!... Ну-ка дай мне звезду, подобные вещи не для таких ничтожеств как ты и твой никчёмный братец.
   Степан Игнатьевич грубо вырвал из Данилкиных рук чудо-звезду. Вдруг лицо его исказилось гримасой дикой боли, злыдень выронил звезду и заорал так что у братьев заложило уши. Звезда, едва очутившись в руках приказчика Семёна Антоновича, вспыхнула ярким светом способным ослепить глаза. Она за один миг раскалилась до температуры расплавленного металла и прожгла руки Злыдня до самых костей. Не переставая кричать тот повалился на пол и принялся кататься по нему, позабыв про звезду, ребят, и тысячу золотых червонцев.
   Данилка подобрал звезду которая не причинила ему ни малейшего вреда и подскочил к Сангалу. Он вынул из его рта кляп и принялся развязывать его руки.
   -Не трать в пустую время.-Прохрипел Сангал.-Рано или поздно слуги Маргены доберутся до часовни, как добрался до неё этот негодяй. Вам нужно уходить.
   -Как уходить? А ты?
   -Мне уже ничем не поможешь. Маргена вдохнула в меня свой холод, полгода назад во время сражения, далеко отсюда. Но не это погубило меня. Укус её змеи который тоже достался мне, не имеет противоядия. Чувствую силы мои на исходе, так что дальше понесёшь звезду ты.
   -Но как...
   -Молчи, это не обсуждается. Ты уже развязал мне руки, ноги я освобожу сам. Нужно будет сбить Маргену и её слуг с вашего следа. Этим я и займусь, пока ещё есть силы... Что ты стоишь? Уходи и уводи своих родных отсюда!
   Глотая слёзы Данилка скомандовал младшим братьям и сёстрам что бы они направились к выходу. Уже очутившись на улице он услышал жалобные стоны Степана Игнатьевича. Тот молил ребят о помощи. Обернувшись, брат Андрея произнёс:-Слуги Маргены помогут.-И резко захлопнул дверь.
   -Так это всё из-за звезды?-Спросил его Андрей.-Она такая дорогая и поэтому за ней охотиться столько много людей?
   -Её ценность не в деньгах.-Покачав головой ответил Данилка.-Это долгая история брат, и не время сейчас об этом. Потом я тебе её расскажу, хотя и сам знаю не всё. Сангал дал мне рукописи в которых всё объясняется, но сначала нам нужно будет научиться читать. А пока мы должны покинуть этот город, надеюсь что Сангал сумеет отвести от нас преследователей.
   -И куда мы?
   -Далеко. Необходимо передать эту звезду тому, кому она предназначена. Если мы этого не сделаем брат, однажды весь мир может рухнуть.
   -Но как мы найдём этого человека?
   -Звезда укажет.
   глава 1
   В ней похищают человека при весьма загадочных обстоятельствах.
  
   С тех пор минуло почти 200 лет. Трактир Семёна Антоновича давно сгорел, и на его месте выросли жилые многоэтажки. Никто из ныне живущих в них, даже и не подозревают о тех необыкновенных событиях произошедших когда-то на этом месте. А если кто-то краем уха и слышал о них от древних стариков, которым в свою очередь эту историю поведали когда-то очень давно их дедушки и бабушки, то такой человек конечно же не воспринял всё услышанное в серьёз и тут же позабыл о нём. Ничего не знал об этой истории и Серёга Коржиков, ученик 6-го "б" класса, тем более что он не верил ни в говорящих змей, ни в плащи-невидимки, ни в прочую сверхъестественную чушь, да ещё жил в другом городе, за тысячи километров отсюда.
   И уж конечно он не мог даже и подозревать о том что вся эта история, в ближайшее время окажет на его жизнь самое непосредственное влияние и круто переменит его судьбу. Впрочем обо всём по порядку. Утром 23-го декабря Серёга пребывал в распрекраснейшем настроении. И не только потому что близились новогодние праздники, и даже не из-за того что математичка Вера Семёновна грозившая Серёге двойкой за четверть сменила-таки гнев на милость и обнадёжила тройкой. Причина по которой Коржиков так радовался и веселился заключалась в том что долгожданные зимние каникулы у нашего героя уже начались с сегодняшнего дня, в то время как все его одноклассники сейчас сидели за партами и до предела измученные учёбой, с изнеможением грызли гранит науки.
   - Как же такое возможно? - Быть может спросит иной читатель, ведь в любой школе каникулы обычно наступают для всех учеников в одно и тоже время, впрочем как и заканчиваются.
   Но попросту такой человек не знает Коржикова настолько хорошо как знаем его мы, иначе он не задавал бы таких наивных вопросов, и что бы они больше не возникали ни у кого в дальнейшем, спешим пояснить что Серёга Коржиков личность в своём роде уникальная. Он обладает даром находить неожиданные и оригинальные решения в самых казалось бы безвыходных ситуациях, умеет подыскивать быстрые и короткие пути для воплощения своих сокровенных мечтаний в реальность, и вообще, говоря без ложной скромности Серёга человек гениальный, наделённый массой талантов и достоинств. По крайней мере сам он считает именно так и в дальнейшем нам не раз представится возможность проверить соответствует ли это действительности.
   А пока скажем что накануне вечером Серёга вдруг осознал что идти завтра в школу он не сможет. Учёба достала его дальше некуда, ему вдруг так захотелось отдохнуть что собрать силы для того что бы потерпеть ещё всего одну только недельку отделявшую весь мир от заветного 31-го декабря Серёге было уже невмоготу. И утром следующего дня, то есть сегодня он отправился в больницу. Только не следует пугаться и думать что с нашим героем стряслось что-то нехорошее. Нет, но сообщим вам по секрету о том что в Серёге умирал гениальнейший актёр и Голливуд просто рыдал о столь тяжкой потере, а значит изобразить перед любым врачом больного сражённого едва ли не смертельным недугом для Серёги было парой пустяков, тем более что накануне он переел мороженного и горло его теперь слегка побаливало. В общем уже через пару часов Коржикову дали освобождение от занятий и теперь он был абсолютно свободным человеком преисполненным гордостью за свой ум, талант, находчивость и обладал массой грандиозных планов как интересно и с пользой для себя любимого провести предоставившуюся ему уйму времени. Он ехал в автобусе из больницы домой, погружённый в нелёгкий труд - решал какие планы реализовать в первую очередь, а какие отодвинуть на потом. Из глубокой задумчивости Серёгу вывел оживший сотик который сегодня безмолвствовал с самого утра.
   -Вспомнили наконец-то друзья-товарищи.-Ворчливо сказал сам себе Серёга.-А ведь никто из вас даже и не поинтересовался почему это я сегодня не в школе. Нет, какие же вы все-таки эгоисты! А если со мной что-то случилось?
   Впрочем Серёгу ждало разочарование. Друзья и не думали о нём беспокоиться. Вместо них это сделал совсем другой человек, а если точнее его родная сестра Светлана которая была на год старше Серёги и училась в 7-м классе. Звонила она почему-то с чужого телефона.
   -Серый, ты сейчас где?-Буквально прокричала Светлана в трубку.
   -А это так важно? Предположим я на приёме в английском посольстве, или в самолёте, лечу в Турцию к тёплому морю. Это что-то меняет?
   Серёга говорил резко и сердито. Накануне они с сестрой поругались и не разговаривали уже два дня.
   -Ещё как меняет. Так где ты?
   -Ну в автобусе, и что?
   -Слава богу!
   -Не понял. Можно по точнее?
   -Хорошо что ты ещё не дома.
   -Опять не понял. Ты что решила выселить меня, я вам всем надоел? Так может мне и правда в Турцию рвануть? А деньжат подкинешь?
   -Кончай придуриваться. Тебе сейчас нельзя домой.
   -Вот как?! Интересно, интересно, а вот с этого момента пожалуйста по подробнее. Можно узнать почему? Там что пожар, или наша истеричка-историчка на чай пришла, меня дожидается?
   -Если бы она Серый, если бы она. Там тебя кое кто другой дожидается с нетерпением. Меня впрочем тоже и поэтому нам туда обоим нельзя.
   -Этот человек такой страшный? Давай я попробую угадать с трёх раз кто он. Витёк который Горохов? Нет? Колёк Степанов, его дружок, такой же питекантроп? Паршин, их главарь? Юрчик Селезнёв? Опять проехал? Ну тогда остаётся Саня Зимин, но его я не боюсь как бы он там не грозился в мой адрес. Не дорос он ещё что бы меня пугать. А больше у меня врагов нет.
   -Мне сейчас не до шуток, Серый. Нам обоим угрожает опасность и не малая. Ты помнишь о том как наш дедушка исчез со своей экспедицией полтора года назад? Не забыл ещё?
   -При чём тут дедушка?-Нахмурился Серёга-Знаешь с такими вещами не шутят.
   -Да не шучу я, дурачина ты! Как же тебе это объяснить-то?-Снова заорала в трубку сестра.-Он не просто так исчез, его скорее всего похитили, или он скрывается. Дедушка знает кое что, о чём лучше бы никому не знать. Вот, а теперь эти люди пришли за нами. Точнее им нужна я, потому что мне тоже известно не мало, а тебя они могут захапать что бы я сама им в руки сдалась. А ещё они могут внешность свою менять и становится кем угодно, но наверное догадываются что я тебя об этом предупредила и маскарад устраивать не станут. Теперь ты понял с кем мы имеем дело? Они похуже любых бандитов!
   -Вот теперь-то кажется понял. Мы помираем со скуки на уроках, завидуем чорной завистью брату у которого часы пыток уже закончились и решились взяться за старое. Давно вы Светлана Юрьевна дурачка не валяли, давно, аж с самого прошлого лета. Что, затосковали по безвозвратно уходящему детству? И не стыдно вам с куклами Барби нянчиться в четырнадцать-то лет? А я уж и забывать стал о ваших приколах-розыгрышах, чуть снова не клюнул.
   Кстати вашего избранника сердца вы тоже иногда такими вот басенками развлекаете? И какую лапшу позвольте узнать вы ему на уши развешиваете? Про инопланетян не говорили? А про таблетки уменьшающие рост человека до размеров насекомого? Смотрите бросит он вас, нынче глупые блондинки не в моде.
   -Ты о чём это вообще?
   -Как это о чём? Здравствуйте я ваша дядя. Не говори мне пожалуйста что ничего не поняла, не надо здесь тупых комедий. Да вся школа знает как ты по Юрчику, по Селезнёву сохнешь, аки берёзонька в чистом поле три месяца без дождя. Не думаешь же ты что вокруг все такие слепые, глухие, и тормоза с ручными приводами как твой ненаглядный, и не замечают твоих мук сердешных? Но только зря ты душу терзаешь, не нужна ты Юрчику, он о Маринке об одной день и ночь думает. Мне об этом Сонька шепнула, а у неё информация самая верная, как ни как сплетница со стажем, на пенсию уж себе поди заработала. Да и не пара тебе этот Юрчик, он жадина и эгоист.
   -Какой же ты оказывается Коржиков дурак! И какая сволочь!
   Светлана выключила связь.
   Серёга довольно улыбнулся. Сестру он обидел только что не хило. Но поделом ей. Будет знать как дурачить других. Пора бы уж ей повзрослеть или хотя бы начать уважать родного брата, а то ведь держит его за самого что ни на есть распоследнего лоха. Ну ладно, в прошлом, когда оба они были по младше, дурачила она его всякими небылицами в которые он справедливости ради следует сказать верил. Дурачила всех его друзей, и это у неё тоже превосходно получалось. Ничего не скажешь, талант у человека на розыгрыши и приколы, однако настало время сестре понять что Серёга уже давно не первоклашка-несмышлёныш готовый выслушивать всякие идиотские побасенки. И как он задел её за живое когда напомнил про Юрчика!
   Серёга потёр руки и приготовился возобновить прерванное важное дело, но телефон снова дал о себе знать.
   -Опять она, придумала ещё какую-нибудь глупость.-Подумал Коржиков включая связь. И он не ошибся, звонила снова Светлана.
   -Серый, я погорячилась, прервала связь, хотя от слов своих не отказываюсь. Ты сволочь, причём редкостная, да настолько что таких как ты следует отлавливать, сажать в клетку и показывать людям как пример последней стадии деградации человеческой личности.
   -Знаешь Светик, я в общем то не против, только пусть меня за это кормят как следует, и никакой школы.
   -Да-а, ты ещё безнадёжнее чем я думала, но что поделаешь, братьев ведь не выбирают. К сожалению.
   -Сестёр почему-то то же. Так ты мне позвонила что бы сказать это?
   -Да нет. Всё хочу убедить тебя что бы ты не ездил домой. Ну не обманываю я тебя Серый, там, дома тебя поджидает опасность. Я уже и родителям позвонила, но не сказала где меня искать, направила их совсем в другое место, не хочу их риску подвергать, да и взрослые они сам же знаешь какие, ни во что не верят, а пока им что-то растолкуешь сто часов пройдёт. Скажи что мне сделать что бы ты-то хоть мне поверил? Ведь плохо тебе будет если ты сейчас не послушаешься меня. И хотя я на тебя злая как не знаю на кого, и душонка у тебя как выяснилось ещё меньше чем у таракана, но так ты ж мне всё равно какой, никакой, а брат и мне будет совестно и жаль если с тобой что-то случиться.
   -Пусть совесть тебя не мучает, Коржикова. Я сам так решил: еду в самое пекло, исключительно по своей воле.
   -Стой, не выключай связь! Хочешь я поклянусь чем угодно что не дурачусь?
   -Да не нужны мне твои клятвы, мы ж не в масоны вступаем. Ладно, придётся все-таки тебе поверить, в последний раз, что бы окончательно не разочароваться в человечестве. Но если окажется...
   -Не окажется, Серый. Если окажется, плюнь мне в лицо.
   -Хорошо, с превеликим как говорится удовольствием. А теперь скажи куда мне несчастному податься, раз дома у меня теперь нет? Не милостыню же идти просить.
   -Нет, милостыню просить не надо. Подкатывай к зоопарку, здесь я тебе всё и объясню. Надеюсь ты не разыгрываешь меня Серый? Точно приедешь?
   -Разыгрываю? Нет, что ты! Это не по моей части. Так что жди, прилечу в один миг, ещё быстрее чем ты прибежала бы на свидание к своему ненаглядному. И кстати что с твоим сотиком?
   -Представь себе это всё из-за слежки. Нет у меня больше сотика, хорошо подруга свой одолжила.
   Серёга выключил связь.
   -Как же, разбежался, давно я не видел гиппопотама и слона. Передай привет мартышке и угости мишку конфетой, а я сам голодный, причём как зверь.-Пробормотал Серёга. Ехать к зоопарку он разумеется и не думал.
   Завернув в родной двор Коржиков увидел спешащего к его подъезду Мишку Феоктистова который в Серёгином табеле о рангах значился его закадычным другом, а так же являлся его одноклассником. Мишка уже два дня как не ходил в школу, закосил под грипп, хотя даже не температурил. Тоже самородок! Накануне они договаривались о встрече, но у Серёгиного приятеля на балансе сотика уже пару дней красовался круглый симпатичный ноль, и теперь дружок не знал дома ли Коржиков.
   Мишка не заметил друга, и Серёга быстро юркнул в сторону, спрятавшись за чьими-то "Жигулями". На прошлой неделе приятель не совсем удачно подшутил над ним, хотя наверняка успел уже об этом позабыть. Однако Серёга всё помнил и быстро сообразил что сейчас настал наилучший момент беззлобно поквитаться с товарищем. Вот не застанет его дома Мишка, станет возвращаться, тут-то Серёга и выскочит из-за " Жигулей" с криком, и сунет дружку за шиворот снегу или жахнет по голове. Правда не со всей силы, но так что бы тот запомнил! Однако похоже Мишкиной голове сегодня не суждено было пострадать от жестокой руки мстительного товарища. Едва Феоктистов приблизился к дверям Сергёниго подъезда, как у стоявших неподалёку двух иномарок внезапно распахнулись двери и из них повыскакивало несколько дядек баскетбольного роста. Один из них схватил Мишку за воротник куртки, приподнял над землёй, принявшись внимательно рассматривать его лицо.
   -Что вам надо?!-Громко завопил Мишка дрыгаясь всем телом. Произошедшее с ним только что событие было для него столь же неожиданным как и для Серёги, который от удивления поднялся с корточек и вышел из-за машины.
   -Это не он.-Громко произнёс второй великан.-Мы обознались.
   Мишку поставили на землю и в этот момент он увидел Серёгу.
   -Серый, это за тобой что ли, из милиции?-Закричал он.-Что ты опять натворил?
   Пятеро огромных дядек как по команде повернули головы в сторону Серёги.
   Наступило кратковременное замешательство. Незнакомцы смотрели на Коржикова, а тот на них. Это длилось какие-то секунды, но за это время Серёга успел понять что надо бежать. Он не был тугодумом, и хотя сложившаяся ситуация выглядела странно, и даже необычно, Серёга быстро осознал что ему грозит опасность, что эти типы которые схватили только что Мишку перепутали того с его другом, тоесть с ним, с Серёгой, что поджидали они его здесь не для того что бы поздравить с наступающими новогодними праздниками, или преподнести подарок от доброго деда мороза, а имеют какие-то очень нехорошие намерения относительно его персоны. Таких мыслей молнией пронёсшихся в Серёгиной голове было более чем достаточно что бы он сорвался с места и кинулся прочь со двора.
   Вдогонку он услышал:
   -Стой, а иначе пожалеешь когда мы тебя поймаем.
   Но так ведь это ещё надо было поймать! Кто мог знать окрестности Серёгиного двора лучше чем он сам? Кому ещё были так известны все его закоулки и тайные ходы? К тому же Коржиков развил такую скорость, какой он от себя не ожидал. Так бы ему бегать на уроках физкультуры!
   На его счастье к остановке, к которой он только что подбежал, подкатил автобус. Разрезав на бегу толпу ворчливых старушек и сердитых дядек Серёга пулей влетел в его салон, прильнул к окну, тревожно всматриваясь в потоки пешеходов. Великанов видно вроде нигде не было и это обстоятельство немного успокоило Серёгу. Когда же автобус вместив в себя последнего пассажира с шипением захлопнул двери, Коржиков вздохнул с облегчением. Кажется оторвался.
   Он начал приводить свои мысли в порядок. Так, стало быть сестра впервые в жизни сказала ему правду, а он как назло не поверил ей, хотя ничего удивительного в этом не было. Ведь и на этот раз, даже в такой ситуации когда им обоим грозила реальная опасность Светлана не сумела удержать свою буйную, неограниченную фантазию. С дедушкой она явно перебрала. Хотя... Хотя возможно и нет. Очень даже может быть что Сергей Сергеевич Листьев, как звали их деда, который был известным на весь мир учёным и который год с небольшим назад бесследно исчез вместе со своей экспедицией в далёкой стране, нашёл там что-то очень ценное. Допустим он не потерялся как думали многие, а по каким-то причинам вынужден был от кого-то скрываться. Скорее всего от тех кто пожелали отнять его находку.
   Он тайно вернулся в родной город, но уйти окончательно от преследователей не смог, они открыли на него самую настоящую охоту, а заодно и на всех его родственников. Хм, прямо как в приключенческом кино!... Так, только спокойно Коржиков. Что ты должен делать дальше? Связаться с родителями и всё им рассказать? Это само собой, но сначала надо встретиться с сестрой, удостовериться что с ней всё в порядке и тогда уж звонить предкам. Негоже зря заставлять переживать мать, её и без того сестра напугала. В таком случае курс на зоопарк, видимо все-таки придётся поздороваться с гиппопотамом.
   Мимо зоопарка двигался плотный поток пешеходов. Серёга не сразу разглядел в нём сестру. Она возникла как-то внезапно, будто материализовалась из воздуха.
   -Я уж думала ты не придёшь.-Воскликнула она радостно.-Не верила что поверишь мне.
   -Я и сейчас тебе не во всём верю.-Буркнул Серёга.-Ты ведь не можешь без своих фантазий. Но на этот раз тебе придётся поднапрячься и быть посерьёзнее. Ну-ка, выкладывай, во что ты вляпалась?
   Лицо Серёгиной сестры вдруг исказилось в гримасе. Сначала Коржиков подумал что снова обидел её, но тут же обратил внимание на то что Светлана смотрит за его спину и глаза её быстро расширяются, как будто она увидела там сбежавшего из клетки медведя или льва. Его сестра принялась совершать руками какие-то чудные движения, напоминающие те, которые делает человек разворачивающий одежду что бы одеть её.
   Ничего не понимая Серёга обернулся и тоже переменился в лице. От чорной иномарки на них надвигалось трое дядек в чорных очках. Бежать было поздно, преследователей и ребят разделяло несколько шагов.
   -Как они узнали?-Крикнула Светлана.-Ты был дома? Но я-же предупреждала... ты же обещал...
   Дальше всё происходило как в кино про бандитов. Серёгина сестра не успела договорить. Один из огромных незнакомцев с силой толкнул Коржикова в сторону, так что он отлетел на несколько шагов, сильно ударившись об асфальт. Другой схватил Светлану, зажал ей рот рукой и легко приподняв, будто грудного ребёнка, потащил к машине. Через несколько секунд люди-великаны скрылись вместе с Серёгиной сестрой в утробе чорного джипа, и тот рванул с места, унося девочку в неизвестном направлении. Серёга смотрел на всё происходящее как на киношную сцену, пребывая в каком-то оцепенении, и не проронив ни единого звука. Слишком неожиданно и быстро всё произошло, не оставив Коржикову времени на осознание реальности события и ответную реакцию.
   глава 2
   О том как два заклятых врага заключили временное перемирие.
  
   В дверь звонили настойчиво и сердито. Неизвестный гость лишь на мгновение убирал палец с кнопки звонка и потом надолго опускал его вновь. Серёга крадущимися шагами приблизился к двери. Боятся было вроде уже как некого, схватив Светлану неведомые похитители скорее всего не нуждались больше в слежке за её домом, но всё же, кто их знает, что они ещё там могли задумать? Серёга осторожно глянул в глазок с таким чувством будто сейчас оттуда последует выстрел из пистолета с глушителем, и оторопел. То что он там увидел пожалуй тоже можно было бы назвать выстрелом. Во всяком случае Коржикова это едва не сбило с ног.
   С лестничной площадки на него пялилась круглая, посыпанная частыми и тусклыми точками конопушек, физиономия Витьки Горохова из параллельного 6-го "а" класса! Вот те на! Если бы Коржикову кто-нибудь неделей раньше сказал что этот тип пожалует к нему в гости, он бы не поверил, более того он бы громко расхохотался, и даже предложил такому человеку поспорить на что угодно что такого никогда не случится. Уж вперёд Серёга готов был допустить что его одноклассница Сонька Курочкина вместе с Антончиком Меркуловым, эти два самых известных на всю школу и прожженных сплетника забросят своё излюбленное занятие и перестанут плести бесконечные интриги, или что его сестра наконец-то повзрослеет и откажется валять дурака. Даже оба эти грандиозные события, случись они в реальности и в один день не явились бы для Коржикова такой неожиданностью как визит к нему самого Горохова, причём надо сказать неожиданностью весьма и весьма неприятной.
   Здесь следует пояснить что этот самый Горохов, настоящий верзила с весом борца сумоиста, и любитель-боксёр с ударом Тайсона был злейшим Серёгиным врагом, и оба они друг друга просто на дух не переносили. Так что же в таком случае привело его недруга к нему в гости? Неужели все-таки этот сплетник Антончик Меркулов, которому следовало родиться девчонкой, подслушал как Серёга накануне среди друзей назвал Витьку тугодумом и передал тому? Предположим это так, но даже и в таком случае Горохов вряд ли попёрся бы выяснять отношения к Серёге прямо домой. Он конечно и в самом деле настоящий тугодум, каких ещё поискать надо, но не причинять себе неприятностей у него соображения пожалуй хватит. Или нет? Ну-ка что там изображено на его поросячьей физиономии?
   Коржиков ещё раз глянул в глазок, надеясь по выражению лица Тугодума определить в каком он находится настроении.
   -Злой.-Сказал сам себе Серёга.-Плохо дело.
   -Тебе кого?-Вяло спросил он у незваного гостя.
   -Да уж не твоего папу.-Сердито ответил Витька.-Ты откроешь или так и будешь в глазок подглядывать?
   -И вовсе ничего я не подглядываю. Только что подошёл к двери.
   -Ага, рассказывай сказки, малышам на ночь. Что, страшно?
   -А чего мне бояться?
   -Как это чего? После того что с тобой произошло и я бы боялся, а ты Коржик, если честно, не тянешь на героя боевика. Ну что, так и будем через дверь разговаривать?
   -Ну проходи.
   Честно говоря Серёге совсем не хотелось осквернять дом присутствием своего заклятого врага, но раз тот пришёл сам, да ещё просит впустить его, то стало быть произошло что-то из ряда вон выходящее. А в доме, после, можно будет и уборку сделать.
   Серёга завёл Тугодума в прихожую и выжидательно уставился на него.
   -О сестре какие-нибудь новости есть?-Спросил тот, и Коржикову в один миг стало всё ясно. Ну конечно же, как это он сразу-то не догадался: мистер Холмс пришёл предложить свои услуги!
   Серёга назвал недруга так, потому что тот был известен на всю школу не только как любитель бокса, но ещё и как почитатель талантов старого Шерлока. Его можно было даже назвать фанатом легендарного сыщика. Тугодум наверное не один десяток раз перечитал все записки о приключениях своего кумира, и толи от непомерного самомнения, толи слегка тронувшись умом ( а может и то и другое вместе ) он вдруг решил что подобно известному литературному герою Конан Дойля обладает способностями к дедуктивному методу. Большинство ребят ясное дело не разделяли такого его мнения, за что Серёга и наградил доморощенного гения сыскного дела обидным прозвищем, дающим ясное представление об его истинных умственных возможностях.
   -Знаешь Коржик, не буду ходить вокруг да около, тем более нет на это время, учитывая сложившиеся обстоятельства. Я пришёл чтобы поставить тебя в известность: я хочу взяться за расследование похищения Светланы.-Важно, официальным тоном, совсем по взрослому изрёк Витька. Впрочем это он только сам так подумал, что по взрослому, а на самом деле вышла просто настоящая комедия.
   -От милиции Коржик толку мало, что она может эта милиция? Это только по ящику кажут как у них всё славно получается, а на деле им ещё учиться, да учиться.
   -Тебя мне только и не хватало с твоим расследованием.-Подумал Серёга. И хотя у него полегчало на душе когда он понял что этот дефективный детектив пожаловал к нему совсем не для того что бы требовать сатисфакции, Коржиков был бы искренне рад если бы Холмс-Тугодум проводил своё дурацкое расследование в одиночном исполнении.
   -Расследовал бы сам по себе, чего сюда припёрся? Хотя знаем мы как ты по Светке вздыхаешь, оба класса знают какой уникальный идиот к ней в принцы на белом коне набивается. Вот ведь клоун! Интересно, в зеркало он давно смотрелся?
   -Что такого смешного я сказал, Коржиков?-Подозрительно поинтересовался Витька.
   -Я разве смеюсь? Что ты, просто стало как-то радостно от того что хоть кто-то пришёл меня поддержать. На милицию я тоже не особо-то надеюсь. Уже двое суток прошло, а результатов никаких. И родители с ног сбились.
   -А я что тебе говорил?! Два года пройдёт и ничего не измениться. В таком деле, как дело твоей сестры нестандартный подход нужен, а милиция она всё по учебникам гонит.
   -Сдать бы тебя в нестандартный дурдом.-Про себя подумал Серёга.-Теперь ведь от тебя не отвяжешься.
   -Рассказывай Коржиков.-Потребовал Витька.-Рассказывай всё что знаешь.
   Рассказывать было особенно нечего, Серёга и сам ничего не знал, поэтому его рассказ не занял больше десяти минут.
   -Да-а-а, не густо.-Протянул Тугодум.-А если как следует напрячь извилины, которых у тебя не так уж и много, может что ещё припомнишь?
   -Пара все-таки может быть да отыщется, а вот у тебя нет не только извилин, но даже и того в чём они обычно бывают.-Зло подумал Серёга и только отрицательно покачал головой.
   -Мне необходимо осмотреть комнату твоей сестры, её стол, тетради. Зацепка может находиться там.
   -Шёл бы ты отсюда, прищепка.-Мысленно ругнулся Серёга, а в слух заметил:-Милиция уже всё осматривала.
   Витька снисходительно посмотрел на своего врага как обычно воспитатель детсада смотрит на какого-нибудь своего подопечного сморозившего милую благоглупость, и не дожидаясь приглашения сам отправился на поиски нужной ему комнаты. Её осмотр, как и следовало ожидать ничего не дал Тугодуму.
   -Та-а-ак, будем мыслить логически.-Пробубнил он.-Света говорила тебе что вся эта заварушка связана с вашим дедушкой, да? Вроде он там, в своей экспедиции нашёл что-то особо ценное, или знает где оно припрятано, а кое кому не терпится заполучить это в свои руки. И поскольку эти бандюки похитили твою сестру то сделать они это могли только по двум причинам: или твоей сестре тоже известно местонахождение клада, что маловероятно, или же её решили использовать в качестве приманки, для шантажа твоего деда, что бы он сам, добровольно всё им рассказал. Но вот вопрос: почему он до сих пор не объявился? Если он не в городе, то что здесь делают его враги-бандиты? Возможно решили опередить, пока он не успел предупредить вас всех? Такое может быть, Коржиков?
   Серёга пожал плечами. Ничего нового, оригинального он от Тугодума не услышал. Похожие мысли посещали и его.
   -Вопрос второй:-Продолжал Витька свои заумные рассуждения.-Твоя сестра намекала что ей всё же что-то известно. Пусть не само место где спрятаны сокровища, но что-то она всё-таки знает. Не будем гадать на кофейной гуще что конкретно, мы люди просвещённые, да и не время сейчас игрушками баловаться. Постараемся понять кому твоя сестра могла доверить свой секрет?
   -А почему ты решил что она должна была его кому-то обязательно доверять, с какой это радости?
   -Я определённо по колено бреду в идиотах!-Витька всплеснул руками.-С той самой Коржиков, что Света будучи раз в сто если не двести умнее своего недоразвитого братца не могла не предполагать что обладая столь серьёзной тайной, подвергается немалой опасности. Значит на всякий случай она просто обязана была перепоручить хранение такой тайны кому-то ещё, что бы в случае её исчезновения этот человек передал всё милиции. Вот ты Коржиков, кому бы ты доверил столь важный секрет?
   -Родителям, близким родственникам, друзьям.
   -Дубина! Бандиты в первую очередь и займутся твоим окружением. Скорее всего такой секрет доверяют тому с кем редко общаются, кто не подпадёт под подозрение.
   -Но и ни каких гарантий что такой человек сохранит твою тайну. Что ему-то за радость оберегать чужие секреты?
   Витька посмотрел на Коржикова как на тяжело больного, с явным сочувствием и только покачал головой.
   -У твоей сестры в последнее время ничего не пропадало?-Поинтересовался он.
   -Сотик. В день похищения. Новый совсем, дорогой. Это был подарок на её день рождения. Она сказала что лишилась его из-за слежки... Ух ты!
   Серёга выпучил глаза.
   -Что, дошло?-С усмешкой спросил у него Тугодум.
   -Ты хочешь сказать сотик она отдала специально?
   -Именно, и причём тому кто должен хранить её секрет, и наверняка пообещала ещё что-нибудь когда всё закончиться. Вот видишь Коржик, как всё просто. Ну а теперь давай подумаем кто может быть этот человек икс. Водились у твоей сестры просто знакомые, с которыми она общалась иногда, так, от случая к случаю?
   -Вика Лазутина!-Выпалил Серёга.-Они не подруги, но пару раз эта Вика у нас дома была, а так они с сестрой особо не дружат.
   -Вика из 7-го "а", её дед когда-то в нашей школе по физике преподавал? Где живёт эта самая Вика ты конечно не знаешь? Ну да не беда, мы наведаемся в школу и там её обо всём расспросим. Хотя не люблю я эту Вику, пальцы у неё вечно веером, а нос кверху. Сто лет бы её не видел, но что поделаешь, как говориться издержки профессии, с разными вурдалаками, гоблинами, и просто дураками общаться приходиться.
   Он посмотрел на Серёгу, а потом направился было к выходу, но вдруг что-то остановился.
   -Мне тут пришла одна идея.-Проговорил он каким-то особым, торжественным тоном, каким обычно на всемирно известном кинофестивале возвещают фамилию лауреата, вручая ему Оскара.-И заключается она в том что бы привлечь тебя к расследованию Коржиков. Отчасти это объясняется тем что ты близкий родственник похищенной и можешь быть мне полезен, но главная причина заключается в том что дело за которое я взялся является исключительно сложным. Таких у меня ещё не было, так что помощник мне просто необходим. От моих дружков, сам понимаешь, толку мало. С ними можно неплохо провести время, но доверять им какие-нибудь тайны опасно: болтать много любят. У тебя же Коржиков, при всех твоих недостатках есть одно большое достоинство: тебе не резон трепать языком, ведь на карту поставлена судьба твоей сестры. В общем, будешь мне помогать?
   Серёгу такая перспектива совсем не радовала. Честно говоря он и сам, ещё до Витькиного прихода подумывал заняться самостоятельным выяснением причин похищения сестры, но участие Тугодума в таком деле им не предусматривалось. Не смотря на то что Витька только что продемонстрировал наличие у него зачатков интеллекта сумев подкинуть идею до которой Серёга сам как-то не додумался, тем не менее он не сомневался: пользы от горе-Холмса в дальнейшем будет ровно столько же сколько можно получить от дырявого ведра, используя его для переноски воды. Но напрямую отказать Тугодуму было нельзя, и Серёга решил как-нибудь отделаться от него не сразу, постепенно. Поэтому в ответ на Витькино предложение он только кивнул головой, промычав что-то неопределённое.
   -Вот и чудненько, доктор Ватсон! А для того что бы успешно действовать в общих интересах, нам необходимо позабыть все наши прежние разногласия и заключить перемирие.-Сказал Витька протягивая руку и тут же уточнил:
   -Но только временное. После того как отыщем твою сестру и освободим её, тебе придётся объяснить мне почему это ты считаешь меня тугомыслящим существом?
   -Значит всё-таки растрепал Антончик!-Подумал Серёга.-Он пожалуй похуже любой девчонки будет.
   Но руку он Горохову пожал, правда сильно при этом скривившись.
   глава 3
   Первые шаги в расследовании и первые результаты.
  
   Когда ребята покинули Серёгину квартиру, Тугодум внимательно осмотрел лестницу, прислушался, а чуть позже перед самым выходом из подъезда придержал Коржикова за рукав.
   -Ты пока останься тут, а я прошвырнусь по двору.-Тихо сказал он.-И не кажи носа на улицу прежде чем я не позвоню, ясно? Так надо, уж поверь моему опыту.
   Ну конечно, как же без этих шпионских штучек? То же мне Джеймс Бонд нового поколения. Жаль только, что ему, Серёге приходиться участвовать во всей этой шутовской комедии. Но ничего не поделаешь, придётся тоже повалять дурака, а то ведь Тугодум ещё обидится, расплачется, ножками станет дрыгать. Чем бы дитя как говориться не тешилось...
   Прошло не более 10-ти минут и телефон Коржикова дал о себе знать. Серёга включил связь.
   -Поздравляю тебя Коржиков.-Услышал он Витькин голос.
   -До нового года ещё три дня, рановато вроде.
   -А я тебя не с новым годом поздравляю, не так уж ты мне и дорог, что бы на праздники тебе эсэмэски и открытки слать. Хвост у тебя вырос.
   -Чего-о?
   -Следят за тобой, вот чего. Несколько человек, машина у них тут чорная неподалёку стоит, а может где ещё и другая. Лохматый стало быть к тебе хвост приклеился.
   -А ты уверен? Может это просто...
   -Был бы я сейчас рядом Коржик, врезал тебе, мало бы не показалось! Если бы это было "просто", я бы не звонил, не первый день такими делами занимаюсь. Значит эти бандюки через тебя рассчитывают на дедушку твоего выйти. Видимо считают что рано или поздно он с кем-то из вашей родни связаться постарается. В таком случае они наверное и за родаками твоими слежку устроили. Ничего не скажешь, серьёзные ребята.
   -Тогда может в милицию позвонить? Дело-то плохо пахнуть начинает.
   -Тебе не стоило на свет появляться. Ты собственной тени боишься. Впрочем я тебя насильно с собой не тащю. Если от страха уже не держат ноги и появился нервный тик, можешь возвращаться домой, на мягкий диван, к мамочке и телевизору. Только не вздумай милицию вызывать, и всё мне портить. Тогда я тебя так отделаю что ты до выпускного из гипса не вылезешь.
   У Серёги возникло острое желание выйти из подъезда и съездить как следует Тугодума по физиономии, но он был уже достаточно взрослым для того что бы понимать общеизвестную истину гласящую что к сожалению далеко не всем мечтам в жизни суждено сбыться, и потому только тяжело вздохнул. Его враг был конечно тысячу раз не прав, именно сейчас требовалось срочно звонить стражам порядка, но Коржикову совсем не хотелось выставлять себя трусом в глазах того, кого он презирал всей душой. И Серёга сердито бросил в трубку:
   -Я просто погорячился, не подумал и ляпнул глупость. От милиции сейчас будет мало толку.
   -Ого-го, Коржик!-Воскликнул Витька.-Поздравляю тебя во второй раз, и опять не с новым годом. Ты только что совершил поступок который положил начало нелёгкому и долгому процессу превращения тебя в реального пацана. Если дело пойдёт так и дальше, я начну тебя самую малость уважать. Знаешь...
   Серёга был уже не в силах дослушивать болтовню своего недруга и неделикатно прервал его:
   -Как будем от слежки уходить?
   -О, уже и вопросы у тебя стоящие появляться стали, по существу. Поздравляю, Ватсон, вы определённо делаете успехи. А насчёт слежки: никак не будем. Пусть следят за тобой до школы. Ты ведь ученик Коржиков, хоть и никудышный, но ходить в школу должен. Так что твой визит туда не вызовет у них подозрений. А уж потом, после того как поговорим с Лазутиной,(да покроется имя её презрением), будем действовать по обстоятельствам, исходя из того что нам расскажут.
   -Ты говоришь "пусть следят за тобой", то есть за мной. А ты где в это время будешь? Займешься наблюдением со стороны? Не следует ли это понимать как то что вы сами ни живы ни мертвы от страха, мистер Холмс?
   -Но, но, Коржик, ты говори, да не заговаривайся. За языком следить нужно, а то ведь сам не заметишь как во рту у тебя кроме него ничего не останется. Я буду рядом, но пусть они пока не знают кто я такой. В общем выползай из подъезда и преодолевая дрожь в своих кривых тщедушных лапах двигай к остановке. Ты всё запомнил, или повторить специально для твоих мозгов которым не было бы тесно в куриной голове?
   Серёга со злостью выключил связь.
   Он вышел во двор и стараясь не выдать себя тем что уже знает о слежке стал на ходу искать глазами шпионов. Чорную длинную иномарку он увидел почти сразу, она стояла в ряду других припаркованных возле его дома автомобилей. Сквозь её тонированные стёкла невозможно было рассмотреть есть ли в ней хоть один человек, да и вокруг никого как буд то видно не было.
   Где же в таком случае Тугодум умудрился отыскать шпионов? Или он решил просто подшутить над Серёгой, а заодно и проверить его на трусость?
   Закипая от возмущения Коржиков дотопал до автобусной остановки, отыскал там взглядом в толпе Тугодума, но подходить к нему не стал, как и договаривались. Потом он первым постарался прошмыгнуть в подкативший автобус и устроился на заднем сиденье.
   -Сейчас проверим есть ли у нас хвост, или кто-то по детскому садику соскучился.-Подумал он и обернувшись уставился в окно.
   Автобус тронулся и почти сразу же за ним пристроилась вынырнувшая невесть откуда чорная иномарка как две капли воды похожая на ту что стояла возле Серёгиного дома. И номер у неё был тот же. Значит Тугодум не соврал, значит за Серёгой следят, и значит дело взаправду серьёзное. Коржиков поёжил плечами почувствовав в груди тоску. Вообще-то его враг был не так уж далёк от истины когда давал оценку его, Серёгиному мужеству, а вернее полному отсутствию такового. Чего уж там душой кривить, героем Коржиков не чувствовал себя никогда, да и говоря откровенно не рвался пополнить их список.
   От Горохова пришла эсэмэска: "обрати внимание на старуху в синем пальто".
   Серёга долго искал эту старуху, потом разглядел её в левом ряду. С виду это была самая обыкновенная бабка и совсем не верилось что она могла иметь какое-то отношение к бандитам. Серёга пожал плечами, подумав что Тугодум точно на этот раз ошибся. Однако бабка в синем пальто сошла с автобуса возле школы, вместе с Коржиковым, и потом после того как он скрылся в дверях учебного заведения шустро подбежала к подкатившей чорной иномарке и села в неё. Витька наблюдавший за этой сценой, то-же зашагал к школе пробубнив на ходу:
   -Ну и дела, даже бабули на бандитов работают! Кому бы сказал, так не поверили бы. И куда мир катиться?
   В школе Тугодуму следовало особо остерегаться встречи с классным руководителем Маргаритой Семёновной. В отличии от Серёги у Витьки вообще не было ни каких уважительных причин оправдывающих его сегодняшнее отсутствие на уроках, а Маргарита Семёновна надо сказать, имела весьма зловредное свойство возникать в самых неожиданных местах, причём в самое неподходящее время. Поэтому поисками Лазутиной занялся Коржиков хотя это занятие и не вызвало в нём особого восторга. Вику он, так же как и Горохов недолюбливал, считал её выскочкой, зазнайкой, и просто недалёким человеком. Серёга не сомневался что найти с ней контакт будет не просто. А тут ещё как назло, откуда ни возьмись нарисовался Селезнёв, Серёгин враг номер два в школе после Тугодума. Этого недоброжелателя Коржиков тоже сподобился наградить прозвищем, и куда более обидным чем Горохова. Объект воздыханий своей сестры он прозвал соплежуем, и надо признаться не без оснований. Если собрать все дни в году которые Селезнёв не страдал насморком, вряд ли набрался бы и месяц. Юрчик был на голову выше Серёги, все-таки, как ни как на целый год старше, постоянно сжимал в зубах зубочистку, перекатывая её из одного уголка рта в другой, прохаживался по коридорам школы какой-то расхлябанной походочкой, словно слегка пританцовывая, неизменно засунув большие пальцу рук в петли джинсов. При этом на лице его очень часто играла кривая улыбка полная презрения ко всему миру. Честно говоря Коржков никак не мог взять в толк что его сестра могла найти в этом самодовольном, наглом и тупом типе. Хотя, надо признаться многие девчонки были без ума от Юрчика даже не смотря на его затяжные насморки, ведь природа наградила его смазливой внешностью.
   -Я так проголодался, а тут хлебобулочное изделие кстати появилось!-Сказал Юрчик ловя Серёгу за плечо.-Тебя хорошо пропекли, пряник тульский? А скажи, ты кто на самом деле, бублик с дыркой или коржик с маком?
   Было по всему видно что Селезнёв сильно скучает и сейчас неожиданно нашёл игрушку при помощи которой надеялся себя развеселить.
   -Да где же этот толстомордый?!-В отчаянии подумал Серёга, имея в виду Витьку.-Ведь он тоже терпеть не может соплежуя, и хоть как и я младше его на год, но при его размерах и навыках отдубасить этого гада ему пара пустяков. Наверняка отсиживается сейчас за какой-нибудь тумбой с цветами. Тоже мне, герой Шаолиня, языком только трепать...
   -А пойдём ка ко мне домой, пирог с капустой, я тебя в микроволновку запихаю чтобы ты подрумянился как следует.-Продолжал издеваться над Серёгой Юрчик выкручивая ему руки.-А может тебе в тесто сахара добавить?
   -А может быть лучше пойдём ко мне и я пропущу тебя через стиральную машинку, а после физиономию твою сопливую отутюжу?-Услышал Серёга наконец-то Витькин голос.
   Горохов стоял позади них со скрещенным на груди руками, и нахмурившись смотрел на Юрчика. Сейчас их разница в возрасте была совсем незаметна, более того Витька даже казался старше своего соперника.
   -Тебе чего надо?-Как-то неуверенно пробормотал Юрчик, и было ясно что говорит он это по необходимости, чтобы не потерять лицо. На самом деле бодаться с могучим Гороховым у него не было ни капли желания, и он отступил на несколько шагов назад.
   -Ну-ка сморкаловка, сделай так что бы мы тебя не видели.-Грозно прогудел Витька надвигаясь на Юрчика, который продолжал пятиться.-А то ведь у меня дома не только стиральная машинка есть. Там ещё и мясорубка иметься! А кот мой ужас как котлеты любит.
   -Вдвоём на одного, крутые техасские рейнджеры!-прогнусавил Юрчик почти что переходя на бег.-Ничего, у меня тоже друганы отыщутся, и побольше чем у вас. Так что ждите.
   -Это где ты носовой платок двоих видишь?-Зарычал Витька.-Да я тебя один, глиста ты парализованная вместе с твоими дружками-пиявками в узел свяжу. А ну, брысь отсюда!
   -Ждите!-Снова крикнул Юрчик и побежал прочь по коридору. Но далеко убегать он не стал. Селезнёву стало любопытно ради какой же такой необычной и грандиозной цели вдруг сдружились два человека о безграничной взаимной неприязни которых знала едва ли не вся школа, да сдружились настолько что один из них готов горой стоять за другого. И Юрчик также как и Горохов нырнул за тумбу с цветами, а потом короткими перебежками от одной тумбы к другой стал снова приближаться к той за которой затаился Тугодум. А Серёге предстояло нелёгкое дело: уговорить Вику на разговор без свидетелей.
   -Это что, способ такой новый с девчонками знакомиться, да Коржиков?-Спросила та, криво усмехаясь и разглядывая Серёгу со смесью надменной иронии и презрения когда они вышли из помещения класса в коридор.-Только зря ты парнишка стараешься. Такие "мачо" как ты не в моём вкусе.
   -До твоих пристрастий нам дела нет, Лазутина.-Сурово произнёс Витька выныривая из-за тумбы.-Не думай что мы тут рассудка лишились из-за красы твоей ненаглядной. По ночам о тебе не вздыхаем и серенады под окнами твоими распевать не собираемся. Не дождёшься. Если бы не надо было человека спасать, то и близко бы к тебе не подошли.
   -Ой, и Витюша здесь!-Всплеснула руками Вика.-А с каких это пор вы вместе ходите? Или вы теперь, как там говорят, друзья не разлей вода что ли? Кто бы мог подумать!
   -А ты не думай Лазутина, тебе это врачами противопоказано, причём на всю оставшуюся жизнь. Ты нам ответь на один только вопрос и мы тебя потом даже узнавать перестанем.
   И Витька задал тот самый интересующий его и Серёгу вопрос.
   Лазутина громко щёлкнула жвачкой.
   -Послушайте ребятки, я вам что, из клуба знатоков передачи "что, где, когда"?-Скривилась Вика.-Если нечем заняться шли бы к приятелям своим недоразвитым. Когда я на вас смотрю, то вижу одни сплошные неприятности. Не знаю я ничего, а если и дальше будете приставать с расспросами, я Горохов твоей классной пожалуюсь, а тебе Коржиков...
   -Вот что я тебе скажу Лазутина.-Рассердился Витька.-Ты уже отняла у нас пять минут нашего драгоценного времени. Стоит оно не дёшево, минута: тыща евро, так что предъявим счёт, не рассчитаешься. А если дурака валять станешь, я дядьке звонок один сделаю. Знаешь ведь где и кем он работает? А он, надо тебе сказать человек занятой, не любит когда его от дел отрывают. И не сомневайся, уж он позаботиться о том что бы уже сегодня на пороге твоего дома стояли люди из органов, и разбирайся потом с ними сама.
   Похищен человек, Лазутина, ты обладаешь информацией способной помочь разыскать его, но играешь в партизана на допросе. Стало быть покрываешь преступников. О перспективах растолковать, или Кодекс Уголовный прочитать принести? Он у меня где-то дома завалялся.
   У Вики быстро забегали глаза.
   -Ладно, черт с вами, подходила ко мне Светка, два дня назад.-Сказала она.-Просила меня кое в чём ей помочь.
   -И надо полагать ты согласилась сделать это бескорыстно, из самых лучших, благородных побуждений? Да ладно, не напрягайся так, что бы изобразить покраснение лица по причине непереносимых мук совести. Твоё лицо на такое не способно, Лазутина, оно может только зеленеть от злости, и желтеть от зависти, да и люди мы свои, точно не из преподавательского состава... Так о чём тебя Светка просила? Не тяни Лазутина резину, не испытывай нашего терпения, мы люди нервные. Особенно я.
   -Про дедушку она моего спрашивала, и адрес ей его зачем-то нужен был.
   -Ну дальше, Лазутина, дальше.
   -А это всё.
   -Как всё?! И за какой-то адрес ты забрала у неё сотик?!
   -Да не забирала я у неё ничего, что я бомж какой что бы побираться? Сама она мне его сунула, и попросила что бы я об этом разговоре никому. Срочно Светке мой дед зачем-то нужен был, торопилась она очень и кажется сильно что-то её тогда испугало.
   -Так это и правда всё, Лазутина? Не обманываешь нас? А ну-ка, смотри мне в глаза.
   -Вот всю жизнь только о том и мечтала что бы в фары твои пялиться. Чего я там не видела, а Горохов?... В общем разговор окончен, мальчики. И не подходите ко мне больше, а то ведь ещё подумают что я с вами знакома. А оно мне это надо?
   -Да и мы того же опасаемся. Только один вопрос напоследок: где живёт твой дед?
   Вика назвала адрес деда.
   Горохов развернулся и как бы невзначай поинтересовался:-Сотик то исправно работает?
   Лазутина не сказала ни слова, вместо этого она надула жвачку, снова громко щёлкнула ей. Потом показав ребятам язык прошествовала в свой класс.
   -Обезьяна с острова Мадагаскар.-бросил ей в след Витька и скорчил гримасу.
   Сейчас был тот редкий и едва ли не единственный случай, когда Серёга полностью разделял мнение своего врага, и им овладело непреодолимое желание последовать его примеру. Поэтому Лазутина обернувшись увидела две скорченные рожи.
   -Два идиота.-Процедила она сквозь зубы.-Нашли ведь друг друга.
   -Получается что интересующая нас информация у деда этой Скалапендры.-Сказал Витька.-Прям не вериться что она его внучка. Я Виталия Алексеевича всегда уважал, хороший он человек, и надо же как ему с родственниками не повезло. М-да, жаль его конечно.
   -Итак, делать нам больше в школе нечего, и значит пора приступать к хирургической операции по отсечению вашего хвоста, доктор Ватсон.-Заявил он.-Ты готов Коржиков? Если да, то разыщи любого своего дружка, хоть этого дистрофика Лёху и махнись с ним курткой и шапкой. Его одежонка тебе в самый раз будет... Надо, Коржиков, надо... Потом мы предпримем манёвр по отвлечению внимания противника и покинем здание нашей родной школы. За мной тебя и не видно будет.
   Серёга сделал как и просил Тугодум: быстро отыскал Лёху, коротко разъяснил ситуацию, и получил одежду приятеля безо всяких трудностей.
   Витька схватил за воротник первого попавшего под руку младшеклашку который пробегал мимо.
   -Вот тебе малёк сотня на мороженное.-Покрутил он сотенной купюрой перед носом ошалевшего мальчугана.-Но получишь её после того как подойдёшь на улице к машине на которую я тебе укажу и передашь тем кто в ней сидит вот эту записку.
   Витька протянул пацану сложенный в четверо тетрардный лист бумаги.
   -Нашёл дурака.-Скривился младшеклашка.-А когда я всё сделаю ты скажешь что ни о чём меня не просил, да? Деньги вперёд.
   -Нет ты только посмотри на него, Коржиков!-Тугодум всплеснул руками.-Никакого уважения к старшим.
   Он нагнулся к мальчишке.
   -Так может тебе ещё и сумму удвоить?
   -Само собой.-С усмешкой ответил младшеклашка.-За сотню я только дойду до машины и обратно.
   Витька положил в его руку сто рублей, буркнув:-Остальное получишь за школой, мы тоже не сегодня на свет появились.-И добавил вслед удаляющемуся малышу трагическим голосом:-Что за поколение идёт нам на смену, никаких идеалов, сплошной расчёт.
   Через несколько минут к чорной иномарке, пугливо посматривая на её чорные, непроницаемые для взгляда окна подошёл этот самый представитель нового поколения. Он помялся возле неё немного и вдруг стекло на передней дверце машины опустилось и из-за него высунулась тётка в чорных очках.
   -Тебе кого, прыщ выдавленный?-Не очень приветливо спросила она.
   Малец молча сунул в её руку записку и пустился от машины наутёк. Удивлённая женщина развернула записку. Там были написаны слова старой песни "не надо печалиться, вся жизнь впереди".
   -Ах ты гадёныш, издеваешься!-Прорычала тётка.-Ну я до тебя доберусь!
   Спустя какое-то время к школе подкатила "Тойота-Карина". Из неё вылез щупловатый мужчина в кожаном пальто и кожаной меховой кепке из под краёв которой проглядывала большая, блестящая лысина. Это был директор школы, Михаил Исаевич Цисс. Едва он скрылся за дверями школы, как из чорной иномарки, с того самого места где сидела злая тётка в чорных очках, возникла его точная копия. Копию от оригинала отличал только красный вязаный шарф несколько раз обмотанный вокруг её шеи. Двойник Михаила Исаевича осмотрелся по сторонам, поправил шарф и тоже шагнул к школе.
   Перемена уже закончилась, беготня в коридорах прекратилась, и они блаженно отдыхали от шума и гама царивших здесь минутами раньше. Копия директора постояла немного, раздумывая куда идти, а потом шагнула к ближайшему от неё классу. Так уж совпало, но в этом классе учился Юрчик.
   Лже-Михаил Исаевич распахнул двери, прошёл во внутрь помещения, и из под лобия уставился на учеников.
   -Кто из вас знает Коржикова и где сейчас находиться этот негодяй?-Спросил он.
   -Коржикова? А что он натворил?-Поинтересовалась Вера Николаевна, учитель истории.
   -Здесь вопросы задаю я, глупая сова.-Прорычал двойник директора.-Или ты нюх потеряла?
   У Веры Николаевны съехали на нос очки и она начала беззвучно открывать и закрывать рот, совсем как рыба которую вытащили из воды. Услышанное только что от Михаила Исаевичча, самого интеллигентного и воспитанного человека из всех кого она знала, повергло её в шок. Так директор никогда ещё себя не вёл и ничего подобного себе не позволял.
   -Ну так что, дождусь я сегодня от кого-нибудь ответа болваны, или нет? Знает хоть один из вас где Коржиков?
   Ученики, которые к слову тоже были потрясены поведением директора только молча покачали головами. Зло плюнув "директор" продолжил свои поиски.
   На пути его встретилась Мария Олеговна, классный руководитель Серёгиной сестры. Женщина как и её коллега, едва она глянула на Михаила Исаевича, беззвучно задвигала нижней челюстью и часто захлопала глазами.
   -Но как же это?!-Воскликнула она.-Вы ведь только что встретились мне, Михаил Исаевичь!
   -Двоится что ли?-Грубо спросил у неё "директор".-Если да, то пора на пенсию. Чего уставилась?
   -Почему вы со мной таким тоном? И с каких это пор мы с вами на "ты"?-Завыла Мария Олеговна.
   -С этих самых. Накапай себе валерианки мымра, и напиши заявление по собственному желанию.
   -Сопляк!-Взвизгнула учительница.-Да я тебя вдвое старше!
   -Ну это смотря кто из нас сопляк.-Ухмыльнулся "директор".-Мне уж сто тысяч лет по вашему, по человеческому. Хочешь посмотреть какой я на самом деле, вернее какая?
   При этих словах Михаил Исаевич окутался вдруг облаком густого чорного дыма, которое тут же рассеялось, и на том месте где только что стоял директор, изумлённая и напуганная Мария Олеговна увидела стройную женщину в чорной одежде, с красивым лицом, в чорных очках.
   Учительница заподозрила неладное. Сколько раз супруг говорил ей чтобы она подольше спала и по чаще отдыхала, а она всякий раз игнорировала его советы. И вот результат, а ведь он врач. Мария Олеговна собралась немедленно вернуться в учительскую, принять успокоительное и вызвать скорую, но видение женщины вдруг распахнуло свой чорный плащ и на шее незнакомки классный руководитель увидела живую змею!
   -Познакомься, её зовут Субарна.-Сказала незнакомка.
   Несчастная учительница тут же лишилась чувств. А хозяйка змеи вновь превратилась в Михаила Исаевича, который продолжил своё продвижение по школе в поисках Коржикова. Вскоре двойник директора дошёл до спортзала. Там сейчас было пусто, расписание уроков ещё вчера переменили по какой-то неизвестной причине, и у физрука Николая Леонидовича сегодня на два урока оказалось меньше. Высвободившееся неожиданно время физрук потратил на своё любимое занятие: он упражнялся со штангой.
   -Привет доходяга, как дела?-Спросил у него двойник директора.
   Николай Леонидович выпучил глаза. Честно говоря директора он всегда недолюбливал, считал его слишком гордым, да ещё хлюпиком, но своё отношение к нему умело скрывал. Зачем же ссориться с начальством? Но вот сегодня Николай Леонидович сдержаться не смог. Ведь его оскорбили, причём так что хуже некуда. Вот если бы к примеру директор назвал его не очень умным человеком, или лентяем это ещё куда ни шло, но доходяга это уже чересчур....
   -Где Коржиков, доходяга.-Спросил директор.
   Николай Леонидович просто позеленел от злости. Он посмотрел за спину директора, на всякий случай проверяя нет ли за ним кого, и свирепо сверкая глазами ответил надвигаясь на него:-От доходяги и слышу!
   -Да ну?! Сейчас проверим.-Хмыкнул директор.
   С этими словами он буд то пушинку поднял с пола штангу и даже не дрогнув ни единым мускулом на лице согнул её пополам.
   -Так значит ты тоже не знаешь где Коржиков?-Повторил свой вопрос Михаил Исаевич.
   Николай Леонидович глупо улыбнулся и виноватым голосом произнёс:-Неа-а.
   -Тогда выпрямляй эту свою штуковину, вместо того что бы просто поднимать её и опускать. Так больше пользы будет. И не смей выходить из зала пока не выпрямишь. Смотри мне.-Директор погрозил физруку пальцем.
   В коридоре он буркнул себе под нос покачивая головой:-Ну что за школа такая, никто ничего толком не знает!
   Вскоре копия Михаила Исаевича дошла до кабинета принадлежавшего её оригиналу, то есть настоящему директору. Без стука его двойник распахнул дверь и шагнул внутрь.
   Михаил Исаевич в это время наливал в стакан минералку. Увидев зашедшего он сначала замер, потом у него поползли вверх брови, следом за ними отвалилась челюсть, он прищурился и подавшись всем телом вперёд уставился на своего двойника. Одновременно с этим директор издал какой-то нечленораздельный звук, значение которого скорее всего являлось загадкой даже для него самого:-Гмм-аоэ-мм.
   -Интересно ты здороваешься.-Сказала его копия.
   -Гмм-аоэ-мм.-Повторил Михаил Исаевич.
   -Да мы это уже слышали, ещё что-нибудь умеешь говорить, или сурдопереводчика позвать?
   -Вы кто?
   -Как это кто? Не видишь что ли, твоё отражение из зеркала вышло, хочу тебя с наступающим поздравить. А ты разве не рад?
   -Не.-Михаил Исаевич замотал головой.
   -Ну вот те раз!-Отражение всплеснуло руками.-Так мне может тогда уйти что ли?
   -Не... Здрасьте.-Директор как и физрук глупо улыбнулся и выронил из рук стакан.
   Его ожившее отражение тоже улыбнулось, но вдруг резко стало серьёзным. Нахмурив брови оно подошло к Михаилу Исаевичу вплотную.
   -Дело у нас к тебе есть.-Сказало отражение.-Выполнишь его, будешь и дальше руководить старыми истеричками и дохлыми физруками, а нет, тогда...
   Двойник сдёрнул шарф и под ним на шее двойника Михъаил Исаевич увидел змею. Директор попятился к шкафу, упёрся в него спиной, и закатив глаза начал медленно сползать по нему на пол, отправившись в глубокий и по всей видимости продолжительный обморок.
   -Совсем хилый попался.-Сокрушённо изрёк его двойник.-Что ж придётся без него обойтись, своими силами...
   В дверь кабинета несмело постучали.
   -Кто там?-Рявкнула копия директора.
   На пороге появился Юрчик Селезнёв. Робко переминаясь с ноги на ногу он шмыгнул носом и глянув на лежащего без сознания директора округлил глаза.
   -Это ваш брат, да? Ему плохо?-Глупо спросил он.
   -Не твоё дело, сопляк. Зачем пожаловал?
   -Вы искали Коржикова, так я знаю где он.-Окончательно теряя самообладание пробормотал Юрчик.
   -А чего молчал там, в классе?
   -Ну понимаете, Михаил Исаевич...-Начал мяться Юрчик.-Докладывать на других среди учеников считается очень плохим занятием. С такими людьми потом никто не общается, их называют стукачами...
   -Что ты там такое несёшь, болван? Ты знаешь где Коржиков или пришёл позлить меня?
   -Конечно же нет, что вы! Коржиков поехал к деду Вики Лазутиной.
   -Так, так.
   Лже-директор подошёл к Юрчику и вдруг замер на месте.
   -Не может быть!-Воскликнул он очень внимательно рассматривая ученика.
   -Может.-Уверил его Юрчик.-Я сам слышал. Вика говорила...
   -Да я не об этом. Я о тебе. Ты знаешь кто ты?
   -Селезнёв Юрий.-Поведение директора начинало казаться Юрчику странным. К тому же он заметил на среднем пальце правой руки Михаила Исаевича огромный перстень, который тот прежде никогда не надевал. Перстень замигал ярким красным цветом как будто внутри него вспыхивала и гасла лампочка, стоило только директору подойти к нему.
   -Ничего ты о себе не знаешь.-Промолвила копия директора взяв его за плечи.-Ты не простой ученик, ты особенный, таких как ты единицы! В тебе редкое соединение всех элементов, и особенно элементов воды. А это нужная в нашем деле вещь. Я ещё не уверена до конца, всё нужно проверить, но если это подтвердится, я заберу тебя с собой.
   -Куда, зачем?-Юрчик попятился от него также как от Витьки, упёршись спиной в дверь. Он уже начинал жалеть что вообще зашёл сюда отпросившись с урока на пять мнут. Однако ему стало совсем плохо когда он увидел как из-под шарфа Михаила Исаевича появилась змеиная голова и зашептала тому что-то на ухо...
   Спустя полчаса после описываемых событий Серёга и Витька выходили из автобуса, неподалёку от дачного посёлка. По указанному Викой адресу они её деда не застали. Дверь им открыла супруга Виталия Алексеевича, высокая, дородная женщина, в огромных круглых очках. Не смотря на седые волосы уложенные в массивный узел на её голове ребятам показалось что на них смотрит Вика, только намного старше самой себя. Лет эдак на пятьдесят. Даже взгляд у неё был таким же сердитым и высокомерным. Ребята даже оробели слегка, сильно засомневавшись что Викина бабушка станет с ними разговаривать, но её внешность обманула пацанов. Анастасия Львовна, как звали вторую половину старого учителя охотно и довольно приветливо сообщила им что её муж почему-то уже третьи сутки живёт на даче, чем-то там очень занят, и редко выходит на связь. Она даже не поинтересовалась зачем им понадобился Виталий Алексеевич, но зато подробно и обстоятельно разъяснила как отыскать его дачу.
   Ребятам определённо везло сегодня, так что ещё через пять минут после того как автобус высадил их возле дачного посёлка они стояли перед дачей Викиного деда.
   -Первым туда пойду я.-Заявил Витька.-Неизвестно что от этих бандюков ожидать, может они опередили нас и устроили здесь засаду?
   -И что ты будешь делать если это так?
   -Надеяться на о что ты вызовешь милицию. В таком случае ничего другого не остаётся. В общем стой здесь и не высовывайся из-за сугроба. Если увидишь что-нибудь подозрительное действуй по обстоятельствам. Почему-то хочется мне надеяться Коржиков что ещё не окончательно ты отупел и сможешь сделать всё правильно. Светкин брат не может быть полным идиотом, разве только наполовину.
   -А он и правда не трус!-Подумал Серёга.-Я бы один ни за что не решился туда идти.
   Впрочем он тут же поправил сам себя:-Хотя это от его тупости и непомерного самомнения. Он же не понимает на какой риск идёт.
   Витька ещё не успел дойти до дачи как сотовый Коржикова известил его о звонке...сестры!
   -Светка ты?!-Вполголоса, так что бы не расслышал Тугодум прокричал он в трубку.-Ты где?! Что с тобой?!
   -Я сбежала Серый.-Ответила сестра. По её голосу было понятно что она здорово напугана.-Как я это сделала, долгая история, потом расскажу. Сейчас болтаюсь по городу, не знаю куда идти, всего боюсь.
   -Милиция...
   -Даже и не думай. У них там свои люди, и я не знаю кто. Плохо дело брат.
  -Дуй на дачу к Виталию Алексеевичу.
   -К кому? Куда?
   -Да ты что, со страха всё позабыла что ли? Сама же у Вики его адрес спрашивала. С тобой всё в порядке?
   -А-а, Вика! Вот ты о чём. Но я никогда не была на этой даче Серый. Где это?
   -Ну как же так, какой из тебя конспиратор? Хотя не время на упрёки. Я тебе адрес эсэмэской сброшу, и в двух словах объясню как дачу саму найти. Только вот сначала точно выясню что на даче нет засады, так что жди и ничего не бойся, держись.
   Серёга не стал ещё больше пугать сестру и поэтому ничего не сказал про слежку. Зачем? Ведь Светлана была и без того напугана, а сестру не смотря на все их ссоры, которые честно говоря случались у них не редко, он очень любил. Тугодуму он то же решил ничего не пока не сообщать. Нужно будет потом связаться с сестрой как-нибудь незаметно для того, пусть будет сюрприз, и пусть этот тупица узнает что Серёга сам, без него смог отыскать Светлану, а заодно и поймёт что толку от его методов: ноль, причём без всякой палочки...
   глава 4
   Она ясно даёт понять что не всегда можно верить глазам своим и ушам.
  
   -Даже если бы я поверил что этот Данилка существовал когда-то и был знаком с моими предками, то не понимаю какое отношение вся эта сказка имеет к похищению моей сестры?-Спросил Серёга.
   Уже почти час они сидели с Витькой на даче у Викиного деда, пили чай с малиной, ели оладьи и слушали стародавнюю историю. Вернее сказку. И если быть откровенным, Серёга начинал сердиться. Ему и его сестре грозила опасность, он пришёл к старому учителю за помощью, а тот угощает его чаем с оладьями и детскими небылицами. За чай и оладьи конечно спасибо, но сказка...
   -Это не сказка, молодой человек.-Ошарашил его Викин дед.-Понимаю что вам в это трудно поверить, но придётся. И отношение сия история к событиям наших дней имеет самое непосредственное.
   Чем дальше Серёга слушал Виталия Алексеевича тем больше убеждался что старый человек повредился умом. Если он верит в то что только рассказал, то скорее всего Светлана не могла доверить ему никаких тайн. Коржиков начал беспокоиться почему так долго нет сестры. Как только та появится они быстро распрощаются со старым учителем и позвонят его супруге. Нужно же предупредить Анастасию Львовну что её мужу требуется срочная врачебная помощь.
   -Впрочем вижу вас терзают серьёзные сомнения по поводу достоверности моего рассказа.-Угадав его мысли произнёс Виталий Алексеевич.-Хотя это и немудрено, слишком уж необычным и даже невозможным выглядит то что я вам рассказал, не так ли? Я признаться и сам не сразу поверил Светлане... Хм, а вот что вы скажете на это, молодой человек?
   Викин дед вышел из кухни и появился там вскоре снова. В руках его ярким янтарным огнём пылала шестиконечная звезда! От звезды свисала цепочка которая переливалась мягким изумрудным сиянием.
  И звезда и цепочка светились не потому что отражали мёртвый свет электрической лампы, они светились сами по себе, живым, тёплым светом, излучая его изнутри. Этот свет завораживал взгляд и пробуждал в груди неописуемый восторг.
   Витька громко присвистнул и приподнялся со стула.
   -Однако это ещё не всё.-Сказал Виталий Алексеевич и сделал странное движение рукой, как буд то сдёрнул что-то с левого предплечья, невидимое глазу, расправил его, накинул на плечи и... исчез!
   -Плащ невидимка, тот самый который Данилке подарил Сангал.-Послышался его голос из-за спин пацанов.
   Ребята обернулись и увидели появляющегося из воздуха Викиного деда.
   -Эта вещица была на Светлане в момент вашей встречи возле зоопарка.-Сказал он Серёге.-Когда появились слуги Маргены она попросту не успела его одеть, и выронила. Узнав обстоятельства похищения твоей сестры из новостей местного телеканала я понял это и сразу же отправился на поиски плаща. Я предполагал что он должен был по прежнему лежать там же, ведь его невозможно увидеть, и значит никто подобрать его не мог. Конечно-думал я-прохожие цеплялись за него ногами, запинались, отшвыривали в разные стороны, но далеко он всё равно "убежать" не мог. И я не ошибся! Плащ по прежнему лежал на площади, перед зоопарком, и нашёл я его только благодаря особому заклинанию которое накануне рассказала мне Светлана. Это заклинание делает плащ видимым, а другое возвращает ему прежнее его свойство. Я хотел сразу отнести плащ вместе со звездой и письмом Светланы её родителям, но потом понял что за её домом следят. Пришлось отложить визит до тех пор пока не нашёлся бы способ передать эти вещи без риска что они окажутся в руках врага.
   Серёга слушал и никак не мог придти в себя. Когда он увидел сначала звезду в руках Виталия Алексеевича, а потом как тот растворился в воздухе, то как будто земля ушла у Коржикова из под ног. Все его прежние представления о мире в одночасье рухнули, и ему вдруг пришлось признать что в этом самом мире оказывается существуют вещи в которые пацан его эпохи вроде бы верить не должен. Но факт оставался фактом: Звезда лежала перед ним на столе и чудо-плащ свисал с левой руки старого учителя.
   -Кор-жи-ков, спустись с облаков на землю. Ау!-Витька тряхнул его за плечи.-О чём задумался?
   Серёга отпихнул Тугодума и спросил старого учителя:
   -Вы нам так и не сказали какая связь между историей которую мы от вас услышали и всем тем что происходит сейчас? И вообще, как вы со Светкой познакомились?
   -О, проявите немного терпения, юноша.-Виталий Алексеевич поднял вверх указательный палец.-Для того что бы вы поняли это мне необходимо рассказать вам ещё одну историю, произошедшую раньше первой лет эдак тысяч на десять.
   -На сколько?!-Хором спросили ребята.
   -На десять, вы не ослышались.
   С улицы донёсся собачий лай. Серёга увидел в окне, как по освещённому фонарём тротуару двора, к крыльцу дома идёт его сестра. Сердце Коржикова забилось быстро и радостно.
   -Светка!-Воскликнул он.-Наконец-то!
   -Но как это?-Протянул Витька.-Откуда, Коржик?
   -От верблюда. Она мне звонила пару часов назад, когда ещё светло было, а потом я ей сам позвонил, после того как мы выяснили что дача эта чистая. Вот так-то, мистер Холмс.
   Серёга победоносно посмотрел на Тугодума и спросил у Виталия Алексеевича:
   -Не понимаю, почему вы не сообщили Светке этот адрес? Ведь всё же могло случиться.
   -Как это не сообщил?-Искренне удивился Викин дед.-Да ведь Света у меня здесь и гостила. А что...
   Виталий Алексеевич не договорил. Страшная догадка исказила его лицо гримасой испуга. Витька то-же всё понял.
   -Ты идиот Коржик.-Прошептал он.-Самый главный идиот планеты!
   Старый учитель метнулся к выключателю и погасил свет.
   -Одевайте плащ!-Приказал он ребятам и бросил невидимую одежду в их сторону. Витька ощутил как его лица коснулось что-то лёгкое, почти невесомое, и с едва слышным шелковистым шуршанием сползло к ногам.
   Виталий Алексеевич сунул ему какой-то бумажный свёрток, звезду и едва ребята успели укрыться плащом как в дверь сначала тихонько постучали, потом забарабанили изо всех сил. Викин дед снова включил свет и сдвинул дверной запор.
   Серёга готов был поклясться что перед ним стоит его сестра. Сходство было стопроцентным, даже в одежде, и только одна её деталь казалась лишней: это мохнатый красный шарф какого его сестра никогда не носила.
   -Тебе кого, девочка?-Стараясь побороть страх и изобразить удивление спросил Виталий Алексеевич.
   -Джони Дэпа.-Грубо ответила лже Светлана.
   -А кто это? Такой здесь не живёт.
   -Может хватит под дурака косить? Как будто ты не знаешь кто мне нужен. Давай-ка не будем время тянуть и сразу перейдём к делу.
   -Ты о чём, девочка?
   Двойник Светланы топнул ногой.
   -Вот не люблю когда со мной пытаются глупо шутить.-Воскликнула она и растворившись вдруг в чорном, густом облаке, возродилась тут же в виде Маргены.
   На этот раз хозяйка Субарны была без очков, и лицо её выражало гнев. Белесые, пустые глаза потемнели, в них красным огнём полыхала бесконечная ярость.
   -Значит мы ничего не знаем, да?-Спросила Маргена надвигаясь на перепуганного до смерти старика.-Ай-яй-яй, как нехорошо. Такой взрослый дядя, а врать совсем не умеет.
   Она оскалилась в ехидной усмешке, обнажив ряд острых акульих зубов. Изо рта её показался и начал извиваться длинный, раздвоенный как у змеи язык.
   -Испугался бедненький?-Поинтересовалась Маргена.- Люблю пугать. Жаль времени у меня мало. В общем так старик, говори всё что знаешь или пожалеешь что на свет родился. Ты даже не представляешь с кем связался.
   Маргена щёлкнула пальцами и в дверь один за другим стали входить высокие люди одетые в чорные одежды. Серёга чуть не упал когда увидел среди них... Юрчика! Воспользовавшись моментом ребята выскользнули на улицу. Передвигаться в плаще-невидимке рассчитанным на взрослого человека оказалось занятием не из лёгких. Ребята столкнулись с теми же трудностями что и Данилка с Андреем, когда они покидали дом деда Силантия.
   Во дворе было как будто пусто, но пацаны понимали что караульные могли таиться за забором, в темноте ночи. Поэтому снимать плащ было рано. Из собачьей конуры послышалось громкое раскатистое рычание. В след за ним появился её обитатель: огромный лохматый пёс по имени Акбар. Ребята уже успели познакомиться с этим дачным сторожем, но тот по всей видимости совсем не был склонен считать это короткое знакомство как повод для доверительной дружбы. И вне всяких сомнений в другой ситуации он не преминул бы тот час же показать им это, однако сейчас четвероногий страж пребывал в растерянности. На тротуаре он никого вроде бы не видел, но безошибочное собачье чутьё подсказывало ему что кто-то всё же по нему идёт.
   Пёс гавкнул несколько раз, не громко, а так, в полсилы, порядка ради, и настороженно повёл носом. Витька распахнул полу плаща и в узкую щель бросил собаке конфету. Наверное он сделал это зря, так как у несчастного животного это вызвало пожалуй самое настоящее нервное потрясение. И не мудрено. Ведь ни одна собака ещё прежде не видела чтобы прямо из воздуха к её лапам падали конфеты. Когда же рядом с первой конфетой, приземлилась вторая, у бедняги сначала погрустнели глаза, а потом он очень сильно о чём-то задумался. С выражением философа погружённого в глубокие размышления о смысле бытия, на своей собачьей морде, он не спеша удалился в будку. Следует только добавить что конфеты он тем не менее проглотил.
   Ребята благополучно миновали пределы двора и казалось можно было вздохнуть с облегчением, но откуда-то справа, из темноты вдруг раздался визгливый лай какой мог принадлежать только маленькой собачонке. Пацаны замерли на месте. Невидимая шавка лаяла не на них, а на того кто затаился за углом забора. Со всех концов дачного посёлка ей тут же ответили разноголосым гавканьем четвероногие собратья. Шавка громко взвизгнула, по видимому получив удар и залилась отчаянным лаем. К ней на подмогу ото всюду уже мчались местные бездомные представители собачьего племени. Ребята зашагали быстрее, стараясь поскорее уйти с этого места по дальше. Витька нечаянно наступил на полу плаща и повалился Серёге под ноги, увлекая его за собой на снег. Тугодум умудрился подмять под себя спешащую на лай подруги небольшую собачонку. Наверное она была ещё меньше той что не переставала голосить за углом забора, но вот голос у неё оказался куда как громче. У ребят зазвенело в ушах сначала от её визга, а потом от истошного лая. Все хвостатые бандиты несущиеся на зов первой собаки тут же позабыли о ней. Их внимание теперь переключилось на придавленного Витькой товарища, к тому же он находился ближе к ним чем первый. Горохов постарался как можно скорее высвободить крохотного, размером чуть больше котёнка пса из под своей массивной туши, но быстро у него это не получилось. Его руки и ноги запутались в плаще, впрочем как и у Коржикова то же. Через несколько секунд к месту свалки подоспели первые заступники придавленной псины и ребята очутились в самом центре собачьей драки. Результатом этого стали несколько укусов полученных ребятами и что главнее всего потеря ими плаща. Чудо-одежду сорвал с них пятнистый пёс на высоких лапах который наверное желая отомстить за пострадавшего под Гороховым друга опрометью кинулся в сторону, унося с собой плащ и заодно надежу ребят на спасение. Витька вскочил на ноги и бросился за четвероногим негодяем, Серёга стал подпрыгивать на месте держась за правую руку. Похоже ему досталось больше чем Тугодуму, ведь во время драки тот находился под Серёгой. Вдруг Коржиков увидел как от тёмной стены забора отделились несколько фигур. Он быстро огляделся по сторонам. Витьку уже видно не было, только из-за соседнего дома доносился топот его ног. Что делать, бежать за ним? Но что если они не догонят пса? В таком случае им не уйти от преследователей. Рассчитывать на чужую помощь не приходиться, ни у одного дома в окнах не видно света. Есть ли кто там? Коржиков кинул взгляд на противоположную сторону дороги. Вдоль неё тянулась пустая снежная полоса шириной метров в десять, за ней начинались невысокие кустарники, а дальше чорной мрачной стеной стоял ельник. Узкая тропинка начинающаяся как раз напротив дачи Виталия Алексеевича уходила под его разлапистые ветви. Серёга метнулся к тропинке. Куда-то ведь она ведёт, и не спроста здесь столько собак.
  За несколько секунд Коржиков преодолел расстояние до кустарников, промчался сквозь них словно вихрь, и влетел в ельник. Сразу стало совсем темно, Серёга скорее угадывал тропинку чем видел её, он часто оступался, проваливался в снег по колено, а то и глубже, но не сбавлял скорости. Он не знал гоняться ли за ним, но и остановиться что бы прислушаться он не мог: нельзя было терять драгоценные секунды. Постепенно лес начал редеть, вот Серёга снова оказался под открытым небом, лунный свет показался таким ярким и таким ненужным. Хоть бы тучи закрывали небо, но как назло оно было чистым. Впереди чернели корпуса каких-то зданий, силуэты высоких кранов. Стройка, а за стройкой дорога! Интересно, есть ли здесь сторож? Хотя чем он может помочь Коржикову, ведь он один, а тех кто за Серёгой гонится, целая банда. Приблизившись к зданиям Серёга понял что здесь строиться какой-то завод. Территория была расчищена от снега, бежать стало гораздо легче, но силы у Серёги начинали иссякать. Пробежка по лесу, по колено в снегу не прошла даром.
  Коржиков обернулся на бегу, никого не увидел, и однако же это не прибавило ему оптимизма. Может они чешут ещё по лесу? Нужно добежать до первого же корпуса прежде чем преследователи выберутся из ельника, а оттуда постараться дозвониться до милиции. Потом затаиться в каком-нибудь тёмном уголке, в надежде на то что милиция приедет раньше чем его отыщут слуги Маргены.
   Вход в недостроенный цех зиял чернотой, внутри здания царил такой мрак что у Серёги пробежали мурашки по коже. К своему стыду Коржиков всегда боялся темноты, но сейчас она не пугала его так сильно, ведь Серёга понимал что эта самая темнота его спаситель. Не раздумывая он забежал в проход, нырнул в темень будто пловец в воду. Подошвы ботинок громко забухали по бетонному полу, гулкое эхо подхватило звук его шагов, многократно повторяя под сводами высокого потолка, передавая из помещения в помещение, и угасая где-то в жуткой чорной дали.
   На бегу Серёга лихорадочно искал где бы спрятаться, укрыться так что бы не нашли даже с фонариком. Не привыкшие ещё к кромешной темноте глаза едва выхватывали из неё штабеля каких-то стройматериалов, железобетонных плит, кучи стальной арматуры, чего-то ещё. Вот прямо перед его ногами, в полу зачернело углубление квадратной формы. Серёга едва не свалился в него и заметил только в самый последний момент. Насколько эта яма глубокая? Есть ли в ней лестница? Тянуться ли к ней под полом широкие трубы в которых можно затаится? Проверять нет времени, вполне может оказаться что яма глубока, из неё нет выхода и тогда она из тайного закутка может превратиться в ловушку. Нет, нужно бежать дальше, глубже уходить в недра здания.
   Серёга оказался в небольшом помещении весь пол которого был уставлен ящиками и ящичками, тюками утеплителя, мотками кабеля и чем-то ещё. У помещения имелось несколько выходов и значит был путь к отступлению. Лучшего места для того что бы спрятаться во всём цеху кажется и сыскать было нельзя. здесь Серёга и остановился, в надежде что он перестал существовать для всего остального мира...
   глава 5
   Врата.
  
   Маргена вышла на крыльцо. Лицо её выражало явное разочарование и злость. Тут же к ней подскочил человек в чорном и сказал что-то на неведомом языке, указывая в сторону леса. Маргена вскинула брови, а потом рот её растянулся в зловещей улыбке.
   -Вы правильно сделали что не побежали сразу за мальчишкой.-Сказала она на том же языке своему слуге.-Пусть думает что оторвался от слежки, а мы выясним куда он побежал. Вполне возможно что его дедушка все-таки где-то рядом и тогда очень скоро они оба будут в наших руках. Второго то же хватайте, проследите за ним.
   Хозяйка змеи снова улыбнулась и извлекла откуда-то из своей одежды сотовый Светланы.
   -Решили в прятки значит поиграть.-Не переставая улыбаться промолвила она.-Что ж прятки, так прятки, я не прочь поразвлечься, но только долго они не продляться.
   И Маргена громко расхохоталась.
   Вскоре на дороге ведущей к даче Виталия Алексеевича появились синие Жигули. В них, в полном своём составе находилось семейство Лавриковых, соседей старого учителя по дачному посёлку. Глава семейства, Семён Семёнович Лавриков первым услышал вой сирены и увидел в зеркальце заднего обзора мигающие огни нескольких милицейских машин. Они настигали Жигули Семёна Семёновича, и казалось что гоняться именно за ними, но на самом деле держали курс дальше по дороге, которая огибала ельник и в километре сворачивала к строящемуся заводу. Семён Семёнович понял это, так как правил дорожного движения он не нарушал, никаких преступлений не совершал, а значит преследовать его представителям закона было не зачем. Семён Семёнович с чистой совестью прижался к обочине освобождая дорогу и тут милицейскую машину идущую первой занесло. Её развернуло, она уткнулась в сугроб, забуксовала и только глубже увязла в снегу. Впрочем не это привлекло внимание Семёна Семёновича, и всех остальных членов его семьи. Кинув случайно взгляд на дачу соседа он увидел возле её крыльца сначала большое скопление людей, что само по себе уже было необычным для такого позднего времени суток, а потом обратил внимание на то что люди эти как-то странно одеты: все в масках. То что увидел Семён Семёнович дальше выходило за рамки его представления об этом мире.
   Незнакомая женщина стоявшая на самом крыльце и поэтому хорошо освещаемая фонарём, стаскивала с себя за воротник свой плащ. Вдруг он распался на несколько больших лоскутов, которые повисли в воздухе и потом снова соединились в одно целое. Но это целое уже не было плащом, оно имело огромные крылья своей формой напоминающие крылья бабочки, тонкое извивающееся туловище со множеством лап и голову! По сути дела плащ превратился в бабочку гигантских размеров, которая замахала крыльями порхая возле странной женщины. Под чудоплащом только что самым невероятным образом обернувшимся насекомым, на незнакомке оказался такой же. С ним она проделала то же самое что и с первым. Под третьим был четвёртый, пятый, шестой... Семён Семёнович сбился со счёта, к тому же люди в масках тоже начали превращать свои плащи в таких же гигантских чорных бабочек.
   Страшные насекомые выстроились в воздухе в стройные ряды словно эскадрилья боевых самолётов и как по команде сорвавшись с места, с бешеной скоростью ринулись в сторону леса. Семён Семёнович пригнул голову будто опасаясь что крылатые чудовища снесут крышу его автомобиля. На макушке главы семейства Лавриковых шевелились волосы, по щекам тёк холодный пот, а у всех его родственников были широко открыты глаза и рты, и никто из них не был в состоянии вымолвить ни слова. Милиционеры, которые тоже всё видели, были потрясены не меньше их. Они молчали и даже забыли про аварию. Маргена неторопливой походкой подошла к первой машине.
   -Всё видели?-Громко крикнула она.-Кому расскажете, прибью. А сейчас катите отсюда и как можно быстрее.
   Серёга слышал как в воздухе что-то шелестело и ему представлялось множество летучих мышей размахивающих крыльями и снующих под потолком. Пытаясь определить природу этих странных звуков Коржиков терялся в догадках. Он ожидал услышать топот ног преследователей, их крики, сбившееся от быстрого бега дыхание, а услышал непонятно что.
   Шелест приближался, он раздавался уже над головой пацана и тому даже показалось что лица его коснулось лёгкое дуновение ветерка. Серёга сжался в комок боясь даже вздохнуть. Он представил себя крохотным, невидимым и в это время его сотик огласил пространство цеха громкой мелодией.
   -Вот ведь идиот!-В отчаянии обругал себя Коржиков.-Забыл перевести на бесшумный режим.
  Но сожалеть было поздно. Шелест сразу же усилился и струи уже настоящего ветра обдали Серёгу. Что-то большое и страшное зависло над его головой, беспокоя воздух будто огромный вентилятор.
   -Попался.-Услышал он вкрадчивый шёпот идущий сверху.-По-пал-ся!
   С десяток сильных не то рук, не то щупалец ухватились за его руки, плечи, ноги и потянули Серёгу ввысь. Коржиков закричал, затрепыхался, пытаясь высвободиться, но кто-то невидимый, огромный и сильный, тот кто создавал ветер и производил шелест легко понёс его по воздуху к выходу.
   -По-пал-ся!-Услышал Серёга многоголосый шёпот. Ему стало так жутко, что он чуть не лишился сознания.
   Бабочки-гиганты вынесли Коржикова из цеха и поставили на снег. Здесь уже стояла Маргена в окружении своих слуг и Юрчик! Опять он!
   -Выходит я напрасно всё это время гоняюсь за тобой, наследник старого колдуна?-Произнесла она наклоняясь к перепуганному Коржикову. Тот очумело озирался по сторонам, рассматривая страшных насекомых.-Твоего деда здесь нет, а прятки ты затеял что бы сбить нас с толка и дать тому возможность выиграть время. Ах ты маленький негодник! Тебя следовало бы поближе познакомить с моей лучшей подругой, но я не сделаю этого, хотя и очень рассержена. И знаешь почему я собираюсь сохранить пока твою никчёмную жизнь? Теперь, когда в моих руках не только твоя сестра, но и ты, ваш дед станет сговорчивее. Ему придётся прислушаться к некоторым нашим предложениям. С этого момента считай себя нашим заложником и молись что бы старик поскорее вышел с нами на связь. Надо тебе сказать что он изрядно попортил нашу кровь, и терпение наше на пределе.
   -Госпожа Маргена, а можно я ему надаю пинков?-Спросил Юрчик.
   -Пока он нужен нам целым и невредимым.
   -Ну тогда хотя бы позвольте поставить ему десяток шелбанов в лоб. От этого не умирают.
   Маргена кивнула головой в знак согласия.
   Юрчик ликуя подошёл к Серёге, и издевательски заглядывая ему в глаза стал складывать пальцы. Серёга зажмурился. Вся школа знала как умеет ставить шелбаны Юрчик Селезнёв...
   Дальше был полёт над заснеженными полями, перелесками, и речкой, полёт на север. Серёгу несло в своих щупальцах одно из крылатых чудовищ-бабочек, Маргену и её слуг другие монстры-насекомые. Всё это больше походило на сон чем на явь. Нереальность происходящему добавлял лунный свет чьё серебристое призрачное сияние разлилось над спящим, погружённым в безмолвие миром, и пьянящая лёгкость полёта. Полёт длился недолго и окончился возле водопада который никогда не замерзал.
   Грохот низвергающейся со стометровой высоты воды был настолько сильным что заглушил заклинания которые прочитала Маргена. Сразу же вслед за этим над бурлящим водоворотом вспыхнула мягким голубоватым светом широкая лента. Она протянулась от берега, прямо к извилистой ленте водопада, где постепенно исчезала в стремительно летящих вниз водных струях и белой пене. Маргена первая ступила на эту дорожку, за ней последовали её слуги, подталкивая в спину Коржикова. У Серёги возникло ощущение будто он шагает по воздуху, ведь под ногами у него ничего не было кроме неяркого голубого свечения, сквозь которое просматривалась пенящаяся и клубящаяся словно кипяток вода. Страшные бабочки тем временем одна за другой стали подлетать к своим хозяевам, обволакивали их крыльями, и превращались вновь в плащи. Потом Серёга увидел как перед самым водоворотом над световой дорожкой, словно радуга возникла вдруг разноцветная арка. Маргена не раздумывая шагнула под её свод и тут же скрылась за плотной стеной воды. Серёга попятился назад боясь замокнуть, но его грубо толкнули в спину и он тоже влетел под арку. У Коржикова ёкнуло сердце в ожидании обжигающе холодных струй воды, но он ничего не почувствовал! Воды как будто не существовало, а весь водопад словно являлся искусно созданным голографическим изображением. Но Серёга точно знал что водопад этот существует реально, как знал об этом весь город. Не даром же водопад являлся местной достопримечательностью. Что же за чудеса здесь происходят?
   Коржиков огляделся по сторонам. Вместе со своими конвоирами он очутился в какой-то бездонной чорной пустоте. Только под ногами, по прежнему обозначая себя голубоватым свечением тянулась куда-то в бесконечную даль узкая и прямая как пика дорожка. Серёга с изумлением отметил про себя что не слышит не только собственных шагов и даже дыхания, но вообще никаких звуков. Он кашлянул, но уши будто заложило чем-то вязким и непроницаемо плотным. Тогда он свистнул, результат был тем же. Это значило что любые звуки здесь не могли даже родиться, они словно боялись проявить себя в окружающей чорной пустоте. Интересно а как ведёт себя время в этом жутком месте? Серёга проверил часы своего сотового. На мерцающем экранчике застыли цифры 21:40 и они никак не желали меняться.
   -Куда же они меня ведут?-С тревогой думал Серёга.-Может это вход в какое-нибудь подземелье?
   Прошло наверное не менее часа с того момента как Коржиков и его похитители вошли в тоннель и начинало казаться что конца их пути не будет. Но вот наконец Серёга заметил как чернота впереди начала пропитываться сероватым мерцанием, которое постепенно меняло свой оттенок на бирюзовый, и становилось ярче. Значит выход близко. Это подтверждалось и тем что также постепенно стали возрождаться звуки. Сначала Серёга услышал своё дыхание, потом шаги, потом свет впереди приобрёл форму расплывчатого прямоугольника и внезапно тоннель окончился.
   Они стояли под звёздным небом, на обширной каменной террасе овальной формы. За спинами у них высилась арка, точно такая же как и на входе в туннель под водопадом, а впереди, слева и справа темнел крутой обрыв, весь поросший огромными деревьями каких Серёга никогда в своей жизни не видел. Впрочем не деревья привлекли к себе в первую очередь внимание Коржикова. Сначала, едва только он оказался наружи и кинул взгляд на небо его поразила луна повисшая среди необыкновенно ярких и мохнатых звёзд. С ней явно что-то произошло за то время пока он шёл по тоннелю. Она как минимум в двое увеличила свои размеры, и изменила цвет. Теперь ночное светило лучилось зеленовато-голубым сиянием, в котором купалась вся терраса, обрыв, и где-то далеко внизу длинная долина окружённая со всех сторон высокими горами которые ощетинились ёжиком густого леса. Вообще-то Серёга неплохо знал окрестности своего города в котором он появился на свет и вырос, и он готов был поспорить с кем угодно и на что угодно, что таких мест там нет. Он словно очутился за сотни, если не за тысячи километров от родных окраин, в какой-то неизвестной, чужой стране, или даже на другой планете. Настолько необычным и странным было вокруг всё что он видел.
   Потом Серёга заметил внизу, в той самой долине город. Его и террасу разделяло огромное расстояние, с того места где сейчас стоял Коржиков все дома города казались игрушечными, но даже из такой дали можно было безошибочно определить что часть его строений основательно порушена, некоторые и вовсе лежали в руинах. И всё же в городе, во многих местах, мерцали огни в окнах домов и это значило что он всё ещё обитаем.
   -Что встал как истукан?-Услышал Серёга над головой злой и грубый голос.-Давай двигай ногами, огрызок.
   Его опять толкнули в спину и он снова чуть не упал. Теперь Коржиков обратил внимание на то что на террасе с правой и с левой стороны от арки, прижавшись к скале, высятся избы с островерхими крышами, сложенные из толстенных брёвен. В их окнах тускло мерцает желтоватый свет и возле крылечек толпятся люди. Среди них много карликов и все они разговаривают на каком-то дивном языке. Из их ртов вырываются щёлкающие и булькающие звуки, иногда слышится короткий, мелодичный свист. А чуть в стороне стоят какие-то большие животные. Серёга пригляделся и вздрогнул. Что это?! У животных длинные шеи, маленькие головы, за спиной имеются перепончатые крылья. Их мизерные глаза горят зловещим красным огнём, чудища громко рычат и утробно квакают. Они чем-то отдалённо походят на ящериц, но вместо кожи их тела покрывает блестящая в лунном свете чешуя. Возможно они даже опасны. Подумав это Серёга попятился назад, но один из конвоиров подставил ему подножку и Коржиков растянулся на земле. Раздался громкий хохот. Смеялись все, в том числе и карлики. Несмотря на неотпускающий его страх Серёга почувствовал обиду, причём куда более сильную чем он испытывал бывало к Витьке-Тугодуму в ответ на все его прежние шутки и подкавырки.
   Сильным толчком ноги, который справедливее было бы назвать пинком Коржикова заставили встать на ноги и указали что бы он двигался к ближайшей избушке. Перебарывая страх перед неведомыми зверями он зашагал туда.
   Внутри изба была заставлена длинным, сколоченным из толстых, кривых досок столом, несколькими скамьями, и тремя кроватями такой же работы. Никакой другой мебели здесь больше не было, перегородок которые бы разделяли помещение на комнаты, тоже, но зато в избе присутствовали двое карликов, чьи лица словно являлись двумя фотографиями одного и того же человека. Настолько схожими они были. Карлики окинули Серёгу не очень дружелюбными взглядами, и один надув губы отвернулся от него, видимо потеряв к Коржикову всякий интерес. Другой с нескрываемым презрением во взгляде и голосе пискляво промямлил:
   -Ешь, если хочешь то раздевайся и ложись в кровать. Хотим сразу тебя предупредить, если будешь надоедать нам дурацкими вопросами тебе всыпят плетей. Госпожа Маргена дозволила нам наказывать тебя и скажу откровенно у нас нет никакого желания нянчится с тобой.
   На столе стояли миски и несколько кастрюль, из одной исходил непривычный, но аппетитный запах. Скинув куртку и шапку Серёга подошёл к столу, заглянул в кастрюлю. Она до половины была наполнена какой-то жижей оранжевого цвета. Большой деревянной ложкой похожей на поварёшку Серёга помешал подозрительное варево с сомнением рассматривая его. Пахло вкусно, но съедобно ли это? Коржиков нерешительно посмотрел на карликов.
   -Если спросишь можно ли это есть десять плетей тебе обеспечено.-Гнусаво пропел тот что поначалу проигнорировал Серёгу.-Будешь тянуть время и раздумывать получишь двадцать, скажешь что не вкусно тридцать, продолжишь пялиться на нас тридцать пять, станешь храпеть во сне сорок, а начнёшь хныкать и звать маму мы назначим тебе все пятьдесят.
  К Маргене в это время на улице подошёл высокий, худой и немного сутулый человек в меховом длинном плаще полы которого едва не касались земли.
   -Как ты планируешь поступить с пленником?-Поинтересовался он тихим спокойным голосом.-Отвезёшь его во дворец?
   -Думаю что правильнее будет пока оставить его здесь, на несколько деньков.-Торопливо ответила хозяйка змеи, словно отчитываясь перед начальником о планах дальнейшей работы. По всему было видно что своего собеседника она побаивается.-Не исключено что мальчишку попытаются освободить, и в таком случае он может послужить превосходной приманкой. Двойник здесь не поможет, старик не дурак и его просто так не проведёшь. По этой же причине я распорядилась не менять заклинания-пароли на Вратах. Может быть через них попробует пройти старик или кто-то из его людей. Ворота то же могут стать неплохой приманкой.
   Человек в длинном плаще кивнул в знак согласия головой и сдержанно похвалил Маргену:
   -Это правильно. Держи меня в курсе всех событий.
   Хозяйка Субарны облегчённо вздохнула и когда человек отошёл буркнула себе под нос:
   -Как будто в этом есть необходимость. Твои шпионы и так повсюду и всё знают
   глава 6
   Первые шаги по неизведанной стране.
   Уже вторую ночь Серёга проводил в заточении, в избушке. За это время ничего не произошло, только сменились охранники, и если бы он не видел сам как пришли новые и ушли старые, то наверное и не узнал бы о замене: лица их не имели совершенно никаких различий.
   Как и в первую ночь Коржикову связали руки и ноги, так что лежать было чрезвычайно неудобно, а сама ситуация в которой Серёга очутился, казалась ему ещё более чрезвычайно-безнадёжной. Сон никак не шёл и брат Светланы предавался невесёлым размышлениям.
   -Я попал в такую же ситуацию что и Андрей.-Думал Серёга.-Всё повторяется спустя двести лет, только вот в отличие от того пацана надеяться мне не на что. Спасать меня не кому, нет Сангала, деда Силантия и нет брата. А ведь если разобраться, во всём виноват один жирный, самонадеянный и тупой клоун. Не вздумай он поиграть в крутого "чорного плаща", не откажись он от помощи милиции, сейчас всё было бы по другому. Я тоже хорош, пошёл на поводу у какого-то шимпанзе вместо того что бы отправить его тогда за порог дома. Хотя нет, его даже впускать не следовало...
   За дверью послышался громкий топот. Серёга знал что возле крыльца выставлена охрана и скорее всего бегали сейчас на улице её члены. Что же могло их так встревожить? Коржиков напряг слух и в это время дверь слегка скрипнув приоткрылась и через пару секунд закрылась снова. Вторя двери скрипнула половица, потом другая. Серёга приподнял голову всматриваясь в полумрак пропитанный бардовым отсветом исходящим от тлеющих в камине углей. В помещении не было видно никого. И вдруг Серёга услышал прямо у себя над головой:
   -Рота подъём, хватит дрыхнуть, много спать вредно!
   Вслед за этим в метре от кровати, в воздухе возникла ...Витькина голова! В некотором отдалении от неё, тоже в воздухе появилась его рука будто отрубленная по локоть, и поднесла палец к губам.
   -Тсс.-Произнёс Тугодум видя что Серёга собирается что-то сказать.-Ты связан что ли?
   -Разве не видно? Но как ты здесь оказался?-Не веря своим глазам прошептал Коржиков.
   -Пешим ходом, со скоростью пять км в час, а местами и того тише.-Ответил Витька.-На бумагах которые нам дал Викин дед имеются карты, а ещё рукописи. Ознакомившись с ними я многое узнал, а главное понял зачем и куда тебя увезли. Мне ведь уже было ясно что тебя захапали слуги Маргены. Эх, не следовало тебе бежать Коржиков без оглядки, но как говориться у страха глаза велики, так что из-за тебя мне пришлось пуститься в опасное путешествие.
   Витька перевёл дух.
   -Признаюсь, не сразу я отважился войти во Врата, там под водопадом, но выбора не было, надо было ведь тебя, дуралея спасать. И вот я здесь. Скажи честно Коржик, ты рад меня видеть? Хотя тебе это и не приятно, да?
   Вдруг Витька замолчал, его голова и рука растворились в воздухе. Один из карликов зашевелился на кровати, и сонным голосом пробормотал:
   -Сто плетей, а за что и сам не знаю.
   Он тут же заснул, по всей видимости не осознавая что и зачем говорит. Однако погружаясь всё глубже в сон, стихающим голосом добавил:
   -Пожизненная каторга, и четыре казни с последующим воскрешением.
   Тут же всю избу огласил его громогласный, раскатистый храп которому мог бы позавидовать и великан. Витькина голова материализовалась, а вместе с ней уже обе его руки. В правой Серёга увидел складной нож. Тугодум быстро разрезал путы стягивающие конечности Коржикова.
   -Ноги и руки затекли так что кажется будто они отнялись, я их почти не чувствую.-Прошептал тот.-Наверное я не смогу сразу идти.
   -Ладно, даю тебе десять минут, разомни свои ходули.-Великодушно позволил ему Витька.-Хватит?
   Тугодум снова исчез, и по прошествии указанного времени появился уже целиком. В руке он держал, половину неровно оторванного тетрадного листка. Внешний вид последнего не вызывал сомнений в том что он пролежал в кармане Витькиной куртки наверное с самого начала учебного года.
   -Что это?-Спросил Серёга.
   -Послание той мымре, которая тебя увезла. Утром его обнаружат и обязательно ей передадут. Не могу сказать что это улучшит ей настроение.
   -А что в послании?
   -Слова песни "не надо печалиться, вся жизнь впереди".
  Несмотря на нешуточную опасность которой сейчас подвергались оба, Серёга чуть не прыснул со смеху когда представил каким станет лицо этой ведьмы с пустыми глазами, после того как она прочтёт текст.
   -А теперь под плащ.-Скомандовал Витка.
   Серёга не успел выполнить его приказание так как в избушке появилось ещё одно действующее лицо и появилось оно не менее странным образом чем Витька. Так же тихо, что едва можно было уловить ухом скрипнула дверь, слегка приоткрывшись. Она тут же закрылась, но никто в помещение не вошёл. Пацаны недоумённо и с тревогой переглянулись, однако почти сразу же возле двери в воздухе возникла человеческая голова. Она тоже смотрела с удивлением, но почему-то только на Витьку, как будто он представлял собою диковинку редчайшего свойства. Потом проявилось туловище незнакомца и если говорить о внешнем виде представшего перед ребятами существа, то именно оно было достойно такого удивления которым оно почему-то удостоило ничем особо не примечательного Горохова. Существо имеющее человеческое строение тела было настолько тонким, что казалось просвечивало насквозь. За спиной у него имелись крылья чем-то похожие на стрекозиные, которые переливались слабым, мягким серебристым сиянием. Волнистые, лёгкие как пух рыжеватые волосы, обрамляющие его красивое лицо с очень тонкими чертами, ниспадали на плечи и тоже немного светились. Вообще от всех участков тела этого сказочного незнакомца исходил едва уловимый свет, что делало его похожим на ангела, как их обычно представляют себе люди. Наверное поэтому ребята и не испугались его когда увидели. Разве могло это прелестное чудо причинить кому-нибудь хоть какой-то вред?
   -Но как он здесь оказался?-Тонким голоском похожим на звучание серебряного колокольчика спросил ангел, кивнув на Витьку.
   -Что это значит?-Придя в себя шёпотом вопросил Горохов.-Вот ты-то как здесь оказался? И вообще что ты такое? Привидение?
   -Меня зовут Оэй.-Тихонько прозвенел ангел.-А ты кто? Почему мы не видели как тебя привели сюда вместе с ним?-Он указал на Серёгу.
   -Кто это мы, то есть вы? Вас что тут много? Здесь любимое место привидений?
   -Я не привидение.-Обиделся прозрачный человек.-Я же сказал что меня зовут Оэй.
   -Ну и что, разве у привидения не может быть такого имени?
   Оэй насупился и свет его на миг померк.
   -Вообще что ты здесь делаешь, Оэй?-Спросил его Витька.-Если ты, то есть вы, все привидения, летаете здесь по своим привиденчиским делам, то я ничего не имею против, летайте сколько вашей душе угодно. Только не мешайте при этом моим делам, которые смею вас уверить намного важнее ваших.
   -В чём заключаются твои дела, если это не секрет?
   -Секрет, и честно говоря не вижу причин по которым стоило бы тебе его раскрывать.
   -Что ж, в таком случае и я не могу быть с тобой откровенным.
   -Да ради бога, думаешь меня так интересуют дела привидений?
  Оэй пожал плечами и двинулся в сторону Коржикова. Пацаны попятились назад.
   -Стоп, парнишка. Мы хоть люди и мирные, но в случае необходимости можем задать жару так что мало не покажется.-Сказал ему Витька.-Что тебе от него надо?
   -Ничего, просто я хочу помочь ему выбраться отсюда.
   -Постой как это понимать? Ты же ведь нас не знаешь, ни его, ни меня. Тогда кто тебе сказал что этого человека необходимо спасать?
   -Мне поведал об этом Лемейн, а он увидел как твоего друга привели сюда, через Большой Глаз.
   Ребята переглянулись. Оэй говорил непонятные и странные вещи.
  -Хорошо, это мы потом выясним, что сие значит, если конечно у парнишки не все микросхемы в голове перегорели.-Пробубнил Горохов, и обратился к Оэю:
   -Так значит у тебя тоже есть плащ-неведимка?
   -Тоже?-Оэй снова удивился.-Так вот оно в чём дело! Теперь ясно почему тебя не разглядели через Большой Глаз! Но в таком случае кто вы оба? Откуда, из какой страны пожаловали, и за что одного из вас пленила Маргена?
   Договорить им не дала охрана за дверью. На крыльце снова затопали и один из карликов беспокойно заворочался на кровати.
  Ребята и Оэй спешно укрылись плащами.
   -Пора уходить.-Звенящим шепотом сказал новый знакомый пацанов.-До рассвета необходимо покинуть избушку.
   Витька слегка приоткрыл дверь, и тихо окликнул охрану:
   -Эй вы, недоразумения ходячие, топайте сюда, разговор есть.
   Четверо охранников в чорных одеждах растерянно уставились на дверь.
   -Ещё раз говорю, бегом ко мне, а не то плохо будет.-Уже громче сказал Витька.
   Охранники переглянулись и нерешительно стали подниматься по ступеням крыльца. Ребята отодвинулись в сторону, пропуская людей в чорном. Те один за другим вошли в избу и начали внимательно осматривать её. Их растерянность и тревога нарастали с каждым мгновением. Вдруг один подскочил к кровати, на которой недавно лежал Серёга, увидел разрезанные верёвки, заглянул под кровать и что-то заорал на незнакомом языке. Карлики повскакивали со своих лежанок, заметались по избе, охранники то же, поднялся шум и гам. Каждый кричал что-то своё, стараясь перекричать другого. Воспользовавшись этой суматохой ребята прошмыгнули на улицу.
   -Здесь ходят страшные зверюги похожие на динозавров.-Прошептал Витька.-Если они нас учуют нам крышка, так что давай-ка к спуску, там густые заросли и есть где укрыться.
   -Может нам лучше к туннелю свернуть? Это же возможность домой вернуться!-Предложил Серёга.
   -Ты нисколько не умнеешь, Коржик. В первую очередь люди Маргены в туннель и рванут. Кому придёт в голову искать нас в лесу?
   -Да, да, он прав.-Поддержал Горохова Оэй.-Идите за мной, на мой голос.
   Путаясь в плаще ребята побежали к краю террасы. Охранники и карлики повысыпали из избы. Озираясь по сторонам они в рассыпную кинулись к другим домам оглашая пространство громкими воплями.
   -Началось!-Воскликнул Витька.-Сейчас всех на ноги поднимут!
   Добравшись до края террасы ребята начали спуск. Лёгким его назвать было нельзя. Он длился долго и мучительно. В густых зарослях потонувших в кромешной тьме пацанам приходилось шагать по неровной, скользкой, и сырой почве, где их ноги ежесекундно цеплялись то за коряжины, то за камни, или проваливались в ямины. Плащи пришлось снять, поскольку продираться в них сквозь такую чащобу не представлялось возможным.
   Вконец измученные бывшие враги и Оэй наконец спустились с высокой горы и темнота окружавшая их стала ещё плотнее и непроницаемее для глаз. Деревья здесь были гораздо выше и их частые, разлапистые ветви полностью заслонили собою небо, даже не смотря на то что на них напрочь отсутствовала листва. По всей видимости в этой необычной и чудесной стране, в которой очутились ребята, ещё совсем недавно правила свой бал зима, о чём свидетельствовали редкие островки снега встречающиеся у пацанов на пути. О них Витка и Серёга узнавали только когда случайно ступали на них ногой, ведь шли они почти что в слепую, и как слепые растопырили руки чтобы не стукнуться головой о ствол дерева или не напороться на сук. Единственным ориентиром для них служил звенящий голосок Оэя, который не умолкая повторял: "За мной, ступайте сюда, поторопитесь". Вдруг откуда-то справа, из вязкой черноты лесной чащи донёсся одиночный хруст ветки и последовавший за ним звук, очень похожий на чей-то тяжёлый вздох. Все трое замерли на месте, напряжённо прислушиваясь. Вскоре вздох повторился, теперь он звучал отчётливее и казалось его источник приближался к ребятам.
   -О-о-о-х-х.-Раздалось снова, будто кто-то большой, просто огромный сначала втянул ноздрями воздух, и с грустной интонацией в голосе выпустил его через рот.
   С другой стороны леса, левее ему ответил кто-то таким же вздохом и сопроводил его дребезжанием преходящим в глухой гул. Казалось будто кто-то невидимый и страшный дул в длинную стальную трубу проводя по ней ржавым прутом. Похожим ржавым дребезжанием ему ответил и тот кто находился совсем близко от ребят. Тут же захрустели ветки, с ломким звуком упали несколько стволов, и что-то массивное и тяжёлое двинулось в сторону ответных звуков словно танк подминая под себя кустарники, снося небольшие деревья.
   -Мальтадонты.-Прозвенел Оэй и в голосе его послышалась тревога что окончательно убедило ребят в том что их новый знакомый не ангел или какое-нибудь иное сверхъестественное существо.
   -Кто это такие?-Спросил Серёга.
   -Местные хищники. Огромные, покрытые длинной густой шерстью шары, со множеством щупалец. Они плетут паутину которой ловят добычу.
   Витька облизывая пересохшие от страха губы прошептал:
   -Надо выбираться из леса, пока не рассвело. И даже пусть нас снова схватят слуги Маргены. Уж лучше погибнуть от их рук чем достаться на обед здешним мутантам.
   Беглецы продолжили свой путь. Вскоре густой мрак начал постепенно рассеиваться и сверху полился слабый, мутный свет бирюзового оттенка. Значит лес начал редеть. Может они добрались до долины, а может на их пути попалась небольшая полянка? Оэй теперь отчего-то всё время молчал. Впрочем, спустя несколько минут ребята смогли прояснить этот вопрос: они стояли на опушке леса, а перед ними раскинулось обширное, необъятное поле, на котором где-то в недосягаемой дали, почти что на самом горизонте маячила чорная полоса - так обозначал себя в ночной темноте город. Между городом и пацанами, по всей долине, словно трещины по поверхности камня, извиваясь и разветвляясь тянулись глубокие овраги, днища которых таяли в непроглядной черноте.
   -Нам туда, в город.-Сказал Оэй.
   Серёга громко присвистнул окинув взглядом представшую перед ним картину.
   -Да нам не добраться до этого города и за сутки!-Воскликнул он.
   -А постараться надо.-Ответил Витька.-К тому же не забывай, какой одежонкой мы недавно разжились. Пусть в погоню за нами отправляются хоть тысячи человек, нам теперь ничего не страшно. Нас же не разглядеть даже днём!... Ну так что, вперёд?
   -Ну не назад же.-Без особого оптимизма в голосе ответил Серёга.
   И они зашагали вперёд. Едва ребята успели добраться до первого оврага перерезавшего им путь, как над их головами, в высоте послышалось уже знакомый Серёге шелковистый шелест.
   -А вот и наши друзья, не заставили себя долго ждать.-Шепнул он Витьке.
   На беглецах был плащ и поэтому они нисколько не испугались. Они просто остановились и в щель между полами чудо одежды внимательно рассматривали небо. Вот на фоне ярких звёзд вдруг промелькнула одна тень, за ней вторая, потом ещё и ещё. Они закружились над тем местом где стояли ребята, словно волшебная ткань плаща не являлась помехой для этих страшных и зловещих бабочек-птиц.
   -У меня не очень хорошее ощущение будто они чуют нас.-Шепнул Серёга.
   -У меня тоже.-Ответил Витька.-Но что это такое, Коржик?
   -Милые букашки Маргены.-Опередил Серёгу с ответом Оэй.- Давайте-ка в овраг, переждём там пока они не улетят.
   Дно оврага всё поросло густыми и высокими кустарниками. Снова сняв плащ пацаны укрылись под ними, усевшись на прохладную почву. Они долго прислушивались, но больше шелест не касался их ушей. Витька зашуршал чем-то в кармане и Серёга почувствовал как Тугодум тычет его в бок.
   -Будешь?-Услышал он и ощутил носом соблазнительный запах чего-то печёного.
   -Вафли.-Пояснил Горохов.
   Серёга слышал как урчало в животе его бывшего врага, ему стало жаль того и он отрицательно покачал головой: -Нет, меня накормили перед побегом.
   Коржиков не обманывал Витьку, его и правда кормили пару часов назад, хотя он уже успел проголодаться. Но брать угощение предложенное Тугодумом всё равно не стал. Ведь тот был известным обжорой и вообще, неизвестно сколько времени не ел нормальной пищи. Хотя то чем все эти дни кормили самого Коржикова нормальным назвать то же было нельзя.
   -Так кто же ты такой и кто твои друзья?-Поинтересовался у нового знакомого Горохов.
   -Позже.-Уклончиво ответил тот.-Когда доберёмся до места, может быть там вам всё и расскажут. Один я не имею права принимать таких решений.
  -Хм, это верно, конспирация прежде всего.-Одобрительно произнёс Витька.-Серьёзная стало быть у вас организация!
   -В таком случае, если откровения века откладываются до лучших времён, может быть ты мне поведаешь что там ты успел прочитать в рукописях?-Спросил Серёга у Витьки.-Давай, излагай, так хоть время пройдёт быстрее.
   -Ты можешь и сам почитать, так оно лучше будет, да и мне сейчас не до этого.-С набитым ртом прогудел Витька. До Серёги доносилось его удовлетворённое чавканье.
   Тугодум протянул ему свёртки и звезду. Прежде чем развернуть бумагу, Серёга не в силах сдержать улыбку поинтересовался у Витьки:
   -А вафли ты с собой всегда носишь, или на этот раз они у тебя случайно оказались?
   -Да иди ты Коржик... контрольную писать, не порть удовольствие.
   Серёга хмыкнул и склонился над бумагой.
   глава 7
   Письмо Светланы.
  
   Здравствуй тот кто читает эти строки. Может быть это ты Серый, может ты мама, или ты папа. В общем это не важно, но если кто-то из вас, или вы все вместе все-таки читаете моё послание значит со мной что-то произошло и я сама не могу рассказать вам то что здесь написала. Виталий Алексеевич должен передать вам это письмо в случае моего исчезновения. Так мы договаривались и надеюсь он это сделал. А теперь о том главном, о чём я хотела вам рассказать и из-за чего произошли все эти странные события, но сначала хочу предупредить вас: то что вы прочитаете здесь, настолько необычно и в него так трудно поверить что вам придётся запастись терпением и отбросить все ваши сомнения. Потому что если вы этого не сделаете, вы ничего не сможете понять. Итак, начну с того что наш мир, в котором мы все с вами живём, не единственный. Вы наверное уже все слышали о параллельных мирах? Но не верили в них, да? А зря, потому-то они существуют, всего их тринадцать и один из таких миров, самый главный зовётся Аструлой. Он очень необычный, но сейчас я не буду описывать его, тем более что сама там ни разу не была, и всё что мне известно о нём я почерпнула из рассказов других людей. Скажу только что в Аструле существуют колдуны, кроме обычных людей обитают разные, самые фантастические существа, а ещё там великое множество королевств и столько же народов их населяющих. Однако самыми известными государствами являются империя Ангра и Доргора. Последней, вот уже несколько тысячелетий правит бессмертный владыка Кодор, про алчность, и деспотичность которого в Аструле ходят легенды. Уже немало земель захватил себе этот ненасытный на власть и славу правитель, но ему всё мало. Мечтой Кодора является подчинить себе не только Аструлу, но и остальные миры, включая тот в котором находиться наша планета, и править ими всю последующую вечность. Такая вот мания у этого Кащея, и говорят что лечить его бесполезно. Уничтожить эту ходячую мумию впрочем то же нельзя, Кодор ведь как я уже говорила, существо бессмертное, и никому до сих пор не удалось раскрыть секрет его вечной жизни, как впрочем и узнать откуда он вообще однажды взялся. А ведь когда-то Доргора была вполне нормальной страной ( тогда она называлась Аргона) и жили там тоже нормальные люди, но было это так давно что в те времена на Земле наши предки наверное бегали ещё в шкурах. В общем Кодор появился как-то, совсем неожиданно Буд-то насморк в летнюю жару, и никуда теперь деваться не желает. Наверное он уже давно сделал бы Аструлу своей собственностью, если бы не Ангра. Эта не уступающая Доргоре в мощи империя, стала враждовать с ней едва только там к власти пришёл наш Кащеюшка. Жители Ангры, свободолюбивые, и гордые люди ни за что не желали покоряться иноземцам и признавать власть этого сумасшедшего, а тот в свою очередь ничего не мог поделать со своими врагами. Ведь и среди Ангров жили великие рыцари, и могущественные колдуны, в своей силе не уступающие колдунам и магам Доргоры. Так в Аструле началась эпоха Великой Битвы Двух Империй, которая длиться и по наши дни.               Наверное вы спросите меня какое отношение всё это имеет ко мне и всей нашей семье? А вот какое: примерно десять тысяч лет назад, придворные маги Кодора заглянули в зеркало предсказаний, дающее сведения о будущем, раз в указанный выше срок. Заглянули и не увидели там для себя ничего хорошего. Оказалось что по прошествии десяти тысяч лет в одном из двенадцати миров, на свет появиться герой, который однажды способен будут лишить Кащея его бессмертия. Понятное дело такой оборот событий не устраивал ни Кодора ни его приближённых и посовещавшись они решили изменить будущее. Сделать это можно было только в том случае если отыскать предка будущего героя и уничтожить его, но тут оказалось не всё так просто для слуг Кодора. Проход ведущий в наш мир располагался на территории Ангры и надёжно охранялся. В сложившейся ситуации слугам владыки Доргоры оставалось только одно: любой ценой проникнуть в проход ведущий в наш мир и первыми отыскать предка погубителя Кодора. Для осуществления этой задачи разведка Кодора внедрила на территорию Ангры своих агентов которые быстро установили местонахождение прохода ( дальше буду писать Врата). Это им удалось только благодаря предательству одного из Ангров. В результате шпионам Кодора удалось проникнуть в наш мир, за ними устремились шпионы от империи Ангры, а возле врат разгорелась самая настоящая война. В нашем же мире шпионы Кодора разбились на отдельные группы и устроили между собой самое настоящее соревнование, кто первым настигнет обладателя звезды которая указывала на предка будущего спасителя миров. Звёзду изготовили когда-то белые маги Ангры, Анцалы из священного метеорита Чантамала.
   Шпионам Кодора удавалось иногда напасть на след Ангров, и тогда между противоборствующими сторонами происходили сражения. В одном из таких сражений был серьёзно ранен Ангр по имени Сангал...
   Дальше буквы текста расплывались и тонули в жирном коричневом пятне. Скорее всего от раздавленной конфеты и Серёга не сомневался кому она принадлежала. Он покачал головой и перескочил глазами на следующие строчки. Там Светлана описывала события произошедшие когда-то с Данилкой и его братом. Серега перевернул эти листки так как уже слышал саму историю от Виталия Алексеевича. Он отыскал её продолжение и возобновил чтение.
   ...Данилка смог выполнить наказ Сангала, он нашел предка одного из избранных, правда заплатив за это дорогую цену: в дороге умер его старший брат Андрей.
   А сейчас вы все наверное очень сильно удивитесь. Я назову вам кто же был тот человек, которого так усердно искали столько людей. Его можно назвать нашим далёким пра-пра-пра ( не знаю сколько ещё раз) дедушкой, и звали его Антоном. Да, именно так, и это значит что избранный должен был появиться в нашем роду. Вернее в наше время он уже появился, но об этом чуть позже. Пока про Данилку. Встретившись с нашим предком, который оказался почти что его ровесником и тоже сиротой, брат Андрея посвятил его в великую тайну после чего они вместе устремились уже на поиски Ангров. Оставаться на одном месте новые друзья не могли, они опасались что слуги Маргены доберутся до них раньше чем им на помощь придут рыцари великой империи. Впрочем беспокоились они зря. Ребята не знали что война в Аструле возле Врат уже закончилась, войска Кодора отброшены далеко за пределы Ангры, а слуги и шпионы Маргены вместе с ней самой отловлены и перевезены обратно в Аструлу. По этому Данилка и Антон долгое время скрывались, пока не осели в каком-то далёком городке. Там их и нашли Ангры. Казалось бы, всем проблемам пришёл конец, но Маргена даже будучи в плену у Ангров сумела навредить им. Оказавшись уже в Аструле этот преданный агент Кодора который ко всему прочему являлся также магом одной из высших ступений посвящения сумел запечатать Врата особыми заклятиями. После этого проникнуть в Аструлу или наоборот в наш мир уже не смог бы ни кто. Сама же Маргена умудрилась сбежать из плена снова воспользовавшись тайной магией колдунов Доргоры. Анграм оставшимся в нашем мире оставалось только ждать и надеяться на то что рано или поздно их колдуны в Аструле сумеют снять заклятие. Вместе с Данилкой и Антоном они переехали в тот город который располагался вблизи от Врат (это наш родной Сосновогорск) и осели там. С тех пор история эта стала передаваться в нашем роду из поколения в поколение став чем-то вроде священной родовой легенды. Но доверяли её не всем членам семьи. В каждом новом поколении у нас обязательно рождался человек обладающий особым даром, тот кто мог исцелять больных, помогать людям. Вспомните про нашу прабабушку Веронику, а до неё был её дед Николай, а до него его отец имени которого уже никто не помнит. От прабабушки Вероники этот дар достался моему деду Сергею Сергеевичу, но он это тщательно скрывал. Здесь я подошла к тому месту где вы наверное хотите спросить меня а кто же унаследовал дар моего деда? Папа и мама, если вы только читаете эти строки, прошу вас не задавайте себе зря этот вопрос. Ведь вы уже и так нашли на него ответ, и просто боитесь себе в этом признаться. Вспомните как я в третьем классе согрела в руках замёрзшую синичку и она после этого ожила, и все дивились а потом папа сделал заключение что птица была ещё жива и просто сильно окоченела. Но это было не так. Вспомните как наша соседка тётя Рая принесла маме герань в горшке, а та начала засыхать, и что было после того как я её полила? А ведь и другие поливали и без толку. Постарайтесь припомнить ещё пару десятков похожих случаев и все ваши сомнения вмиг отпадут. Да ваша дочь, и твоя сестра Серый, тот самый один из двенадцати. Но я ни сколько не зазнаюсь от этого, и по прежнему всех вас так же люблю, даже тебя брат, хотя порой ты и бываешь невыносим.
   Возможно вы спросите почему эту великую тайну держали от вас в секрете, ведь вы самые родные мои люди? И от кого я узнала её сама? Отвечая на первый ваш вопрос скажу это я сама так захотела: что бы никто не знал кто я такая. Мне не хотелось быть особенной в семье, что бы ко мне относились как к какому-то сокровищу и сдували с меня пылинки. Рассказал же мне обо всём дед, когда мне исполнилось девять лет. Ангры которые живут гораздо дольше нас, кстати тоже были всегда рядом. Виктор Андреевич наш сосед, на самом деле Олдас, твой папа коллега по работе Сергей Александрович, это Эвлант, твою мама подругу Инну Станиславовну по настоящему зовут Осазанной, всех перечислять не буду потому что они в один день вдруг исчезли. Но об этом тоже чуть позже. Сейчас вернусь к Данилке и нашему предку.
   Всё это время, тоесть с тех самых пор как Ангры перевезли Антона с Данилкой в наш город они не оставляли попыток снять заклятие с Врат. Для этой цели они изучали даже забытую многими магию нашего мира, но ничего не помогало. Ситуация изменилась после того как моему деду удалось расшифровать один древний манускрипт. Тогда полученные знания помогли ему и Анграм взломать невидимые печати заклятий, это было три года назад. Проход между мирами снова был восстановлен, дед смог побывать в Аструле, а спустя ещё полтора года организовал в эту страну тайную экспедицию взяв в неё несколько своих проверенных друзей учёных. Сергей Сергеевич надеялся вместе с жителями Ангры отыскать остальные одиннадцать Врат. Меня было пока решено оставить в родном мире что бы я подросла для исполнения своей миссии. Через несколько лет я должна была переехать в Ангру где меня бы обучали лучшие маги, а до этого мне следовало рассказать всё вам, папа и мама и постепенно подготовить вас к своему отъезду. Сама я пока учила язык Ангры и Доргоры, чтобы иметь возможность читать магические книги Аструлы. На всякий случай я написала всю эту историю на бумаге, а вот сейчас срочно дописываю сидя на даче Виталия Алексеевича. Произошло что-то непонятное и страшное. Сегодня, то есть 23-го декабря вдруг исчезли все наши хранители Ангры. После второго урока мне позвонил Олдас и предупредил что бы я немедленно уходила из школы и пряталась в любом надёжном месте. По его словам получалось что все наши прежние конспиративные места специально подготовленные для таких случаев известны шпионам Кодора, что те уже в нашем мире, но как умудрились снова пробраться сюда он мне сказать не успел. Связь оборвалась и мне пришлось на ходу самой придумывать выход из сложившегося положения. На ум пришёл дед Вики Лазутиной, ведь я знала что он давно интересуется знаниями древних египтян. Свой человек, подумала я.
   Что было дальше Серёга знал. Он сжал листы бумаги скомкав их, потом совладав с собой расправил и прочитал последние строки:
   Надо поторопиться к зоопарку, только бы Серый не обманул меня и пришёл. Хотела вместо себя послать Виталия Алексеевича, но он такой старенький, да ещё эта его хромота. Если с ним что-нибудь случиться, век себе не прощу...
   глава 8
   Эген.
  
   -Так что же это за глаз такой который видит всё что происходит возле Врат?
   -Круглый кристалл, спрятанный в расщелине над аркой. На самом деле он вовсе не такой уж и большой, немногим крупнее обычного человеческого глаза. Большим его назвали не за размер, а за то что он видит далеко и в полной темноте, в знак уважения к нему.
   Ребята сидели в просторной подземной зале, в мягких удобных креслах, с высокими спинками. Кресла стояли вокруг большого овального стола, в противоположной от входа части залы, стены которой были облеплены огромными жуками величиной с две человеческих ладони. Жуки светились изнутри сами по себе, разноцветным пульсирующим светом как будто внутри у них находились множество крохотных лампочек, поочерёдно гаснущих и вспыхивающих. Из-за этого вся зала была залита мягким, и приятным для глаз сиянием, вполне достаточным для того чтобы здесь можно было читать. Кроме жуков в помещении существовал ещё один источник света - это большой камень не уступающий в размерах легковому автомобилю. Из него то же струился свет, но более резкий и оранжевого оттенка. Кроме того от камня исходило тепло, из-за чего в зале совсем не ощущалась промозглая сырость присущая любому подземелью.
   Накануне Оэй долго вёл их глубокими и извилистыми оврагами в сторону города Ланара. Однако до самого города они не дошли, где-то на подступах к нему беглецов поджидали несколько человек. Незнакомцы завели их в тесный замаскированный ход, или вернее будет сказать лаз ведущий в подземелье. Спустившись по нему ребята оказались в длинном тоннеле, который извиваясь уходил в даль и постепенно ещё больше снижался. Здесь всё, как и в главной подземной зале, куда они попали позже, было залито тихим разноцветным сиянием, исходящим от чудо-жуков. Тоннель во многих местах разветвлялся, образуя сложный лабиринт, некоторые из его ответвлений уходили ещё глубже под землю, где уже было меньше светляков, откуда веяло пронизывающим сырым холодом и чем-то непередаваемо жутким, заставляющим мурашки бегать по спине.
   К тому времени когда ребят завели в залу, Оэй куда-то подевался. Ни Серёга, ни Витька не заметили когда он отстал от них. В зале их встретил мальчишка, скорее всего их ровесник, которого их сопровожатые назвали Эгеном. Они говорили что-то ещё, но ребята не поняли из их речи ни слова, поскольку она состояла из слов неизвестного для обоих языка. Единственно что для ребят было ясно, так это то что взрослые люди обращались к этому пацану с величайшим почтением, как будто он являлся не больше не меньше как их королём.
   Потом и взрослые ушли, и ребята остались с Эгеном наедине. И каково же было их удивление когда он вдруг заговорил с ними на их чистейшем родном языке! Эген представился пацанам и сказал что является младшим принцем Ангры, одним из трёх сыновей короля Дэвона. Войска Доргоры захватили его родину несколько месяцев назад, и по началу мало кто мог понять почему это произошло. Ведь прежде Ангра считалась неприступной твердыней, покорить которую не могла ни одна могущественная Империя за всю многовековую историю существования этой страны. И только немногим из дворца даже самого Дэвона были известны причины такого быстрого поражения непобедимой прежде армии Ангры. Эген входил в их число.
   -Главный виновник всех наших бед принадлежал окружению твоего деда.-Говорил Эген.-До сих пор никому не известно кто этот человек, из наших ли он, из Ангров, или из тех кто пришёл вместе с Сергеем Сергеевичем, но он знал достаточно что бы сделать нас беззащитными перед завоевателями. Предатель сообщил врагу все наши секретные заклинания охраняющие самые важные и тайные места в королевстве, в том числе и те которыми были запечатаны Врата. Единственное что его задержало там почти на два месяца, так это новый страж-призрак, которого мы поставили совсем недавно.
   -А откуда вам известно что этот человек именно из окружения моего деда?-Перебил его Серёга.
   -Накануне нападения на наше королевство войск Кодора, во дворец моего отца прибыл гонец от Сергея Сергеевича.-Пояснил Эген.-Он и сообщил нам что среди людей твоего дедушки появился предатель, что этот человек успел передать врагу важную секретную информацию, и что неприятель близко. Гонец немногим опережал его, так что нападение произошло почти сразу же после прибытия гонца. Мы ничего не успели предпринять, можно сказать что нас захватили врасплох, из-за чего моя родина теперь оказалась в руках врага.
   Эген тяжело вздохнул и замолчал.
   -Так значит дедушка жил не у вас, если ты говоришь что от него был послан гонец?-Спросил Коржиков.
   -Твой дедушка жил в нашем дворце какое-то время назад, и после, когда покинул его, то иногда навещал нас. Я не много знаю, так как из-за моего возраста взрослые не говорили мне всего, но кое-что мне иногда удавалось подслушивать из их разговоров. Например я узнал что Сергей Сергеевич сотрудничает с моим отцом в борьбе против Кодора. При нашем дворце существуют тайные службы разведки которые пытаются проникнуть в окружение императора Доргоры, узнать секрет его бессмертия, и разыскать остальные одиннадцать Врат. Сергей Сергеевич активно помогал нам в этом, у него было несколько своих групп, в которые входили его друзья, и наши люди. Группы располагались в разных королевствах, было несколько их даже и на территории самой Доргоры, там же находилась одна из тайных лабораторий твоего деда. Как я понял, Сергей Сергеевич проводил в них какие-то эксперименты пытаясь совместить знания вашей науки с магией Аструлы. Вроде бы он даже приблизился к разгадке бессмертия Кодора!
   -Теперь многое становится понятным, но скажи где твой отец, братья, почему ты один здесь всем управляешь?-Задал вопрос Витька.
   -Старший брат как и отец в плену. Средний состоял в группе Сергея Сергеевича, о его судьбе мне ничего не известно. А ещё у меня есть сестра, и о ней я тоже ничего не знаю. Она пропала во время штурма нашего дворца.
   -Да-а невесёлая история, что и говорить.-Протянул Витька сочувственно.-Вижу у тебя своих проблем по горло, а тут ещё мы припёрлись и то же с проблемами. Даже не знаю как у тебя и помощи-то просить, но просить все-таки придётся. Ты уж извини брат, но деваться нам некуда.
   Эген вопросительно уставился на него.
   -Видишь ли, тут такое дело: эти самые ваши завоеватели, то бишь слуги Кодра похитили одну девчонку из нашего мира, и её надо во что бы то ни стало спасти.
   -Светлану?-Спросил Эген.-Ты говоришь о его сестре?-И он кивнул на Серёгу.
   -А откуда ты знаешь о ней?!-В голос воскликнули пацаны.
   -Ну я уже говорил что иногда делал то чего взрослые мне делать не разрешали.-Немного смущённо ответил Эген.
   -Это ты в смысле того что шпионил тут за ними, подслушивал их разговоры?
   -Да. Но я делал это не для того что бы навредить им как-то, и не ради каприза. Просто наши мнения, то есть их, и моё, насчёт того что я ещё совсем маленький и мне нельзя доверять серьёзных тайн, не докнца совпадали.
   -Понимаем, мы тебя даже очень хорошо понимаем. Поверь и у нас бывают похожие ситуации с нашими предками.-Приободрил его Витька.
   -Правда?!
   -Да ещё какая правда. Взрослые они ведь только думают что такие умные и знают всё, а на самом деле случается что ведут себя глупее какого-нибудь младшеклашки... Но мы что-то отвлеклись. Так что ты там хотел рассказать?
   -О Светлане и других одиннадцати избранных я слышал из разговоров старших не раз, а потом ещё больше узнал от её дедушки когда он появился в замке. Для меня это уже не было секретом. Я даже видел её портрет, вы это кажется называете фотографией. Поэтому я сразу её узнал когда через Большой Глаз увидел как её вывели из под Арки. Конечно мы не стали сидеть сложа руки, ведь от судьбы даже одного избранного зависит судьба двенадцати миров. Мы сразу же постарались выяснить куда отвезли девочку.
   -И у вас это получилось?!-Возбуждённо воскликнул Серёга.-Вы знаете где моя сестра? А то ведь звезда этого не говорит, она только показывает направление.
   Эген утвердительно кивнул головой.
   -После захвата моей родины, все уцелевшие и те кто сумели избежать плена объединились в партизанский отряд.-Сказал Эген.-Мы решили вредить завоевателям всеми возможными способами, а в будущем собирались восстановить связь с нашими разведывательными группами на чужой территории. Здесь же на месте, в Ланаре нам удалось наладить связь с некоторыми завоевателями жадными до денег. За определённую плату в виде драгоценных камней мы стали получать от них ценную информацию о тайных планах неприятеля. Таким же способом мы узнали и о месте в котором содержится его сестра.-Эген кивнул на Коржикова.-Сейчас она в нашем бывшем дворце.
   -Оперативно вы сработали!-Восхищённо произнёс Витька.-Светку привезли сюда всего пару дней назад, а вы уже разузнали где её прячут! Самому Холмсу у вас бы поучиться не стыдно.
   -Нет, до него нам конечно же далеко.
   -Что, ты и про этого человека знаешь?!-Вскричал потрясённый Витька.
   -Конечно, ведь Сергей Сергеевич привёз с собой много ваших книг, были среди них и записки о Шерлоке Холмсе. Я лично прочёл всё и мне понравилось.
   Витька посмотрел на нового знакомого с нескрываемой любовью. Серёге показалось что он его сейчас даже расцелует, но Тугодум ограничился только крепким и продолжительным рукопожатием.
   -У вас уже есть какой-нибудь план как вызволить Светлану из плена?-Спросил он у Эгена.
   -Есть, но он ещё находится на стадии разработки. Нам пока неизвестно в какой части дворца содержат девочку, а дворец императора Ангры надо тебе сказать это не какой-нибудь провинциальный замок. В нём столько комнат и зал, что можно заблудиться. Чтобы спасти Светлану нужно заранее знать где конкретно её держат, а уж потом придумать как туда пробраться.
   -Так значит дело дрянь?
   -Не совсем. Во первых во дворце существуют входы и выходы о которых завоеватели пока даже и не подозревают, а во вторых как я уже говорил, в неприятельской среде у нас имеются свои источники информации. На очередную встречу с одним таким источником уже отправился наш агент в надежде что источнику уже удалось установить местонахождение похищенной. К вечеру мы ждём агента, тогда и станет ясно как действовать дальше. Хотя не скрою, дело предстоит сложное, ведь в похищении Светланы участвовали не просто самые лучшие шпионы Кодора, а даже лично руководители его тайных служб: Маргена, Зегор, Скурутилл.
   -С первой мы вроде уже как успели познакомиться, а вот кто такой этот Зегор?
   -Начальник жандармерии Доргоры. Он челдрак.
   -Кто-о-о?
   -Человекодракон. Имеет крылья на спине, у него шесть рук и три глаза. Ещё этот симпатяга может извергать пламя изо рта.
   -Приятная личность, ничего не скажешь, а кто второй?
   -Второй будет похуже первого. Главный советник Кодора, поговаривают что он пользуется самым большим доверием владыки Доргоры, и его должность в империи считается второй по важности. И Маргена и Зегор побаивается этого человека, хотя Маргена руководит Имперской Службой Безопасности, ей подчиняются внешняя и внутренняя разведки.
   -Чем же так страшен этот Скурутилл? Он что, тоже какой-нибудь мутант, только покруче предыдущих?
   -Нет, Скурутилл это обычный человек, но он чорный маг, а в коварстве и хитрости его превосходит пожалуй только сам Кодор. Все боятся этого человека, в том числе и Боргар - верховный военачальник империи. Это человекоподобное существо, способное однако плести паутину, но здесь в Ланаре его к счастью нет.
   -Ты перечислил всех кого нам следует боятся?
   -Ещё есть 100 Великих Маргазинов. Это верховные князья империи, представители древних дворянских родов, многоголовые существа. Об их участии в похищении избранной нам пока ничего неизвестно.
   -Мда-а, весёлую картинку ты нам нарисовал, ничего не скажешь.-Удручённо протянул Витька.-Трое пацанов и жалкая горстка партизан против мутантов в сравнении с которыми все чудища самых крутых ужастиков просто сородичи Оэя.
   -Ты недооцениваешь наших воинов.-Поспешил успокоить его Эген.-Один рыцарь Ангры стоит целой сотни вражеских солдат.
   -Ну это он конечно загнул.-Шепнул Витька на ухо Серёге.-До такого даже в американских боевиках не додумались.
   -Я вижу вы валитесь с ног от усталости.-Сказал Эген заметив как протяжно зевает Горохов.-Давайте-ка я провожу вас туда где вы сможете выспаться... Хотя не мешало бы проделать ещё одно дело, если вы конечно не возражаете.
   -Ну на часик нас пожалуй ещё хватит.-Ответил Витька.
   -А больше и не надо. Идите за мной.
   Преодолев несколько коридоров мальчишки оказались в другой зале, меньших размеров, но здесь также как и в первой было много светляков, и лежал светящийся камень излучающий тепло. Кроме того стены залы были увешаны мечами, которые ярко сверкали не только своими клинками, но также и драгоценными камнями щедро инкрустированными в их рукояти. У Витьки и Серёги захватило дух от такой картины.
   -Мечи рыцарей Ангры.-Гордо произнёс Эген.-Правда здесь не все, а только те что удалось спасти. Выбирайте.
   -Ты что даришь нам по мечу?!-Воскликнул Витька.-Подарок конечно королевский, но как мы их будем носить, ведь они такие большие и наверное очень тяжёлые?
   -Наши мечи не простые. Они способны уменьшать свои размеры и вес в зависимости от того в чьих руках оказались, а могут и совсем исчезать если прочесть особое заклинание. Другое заклинание снова раскрывает их. Ещё они никогда не тупятся, не ломаются, но главное их достоинство всё же не в этом.
   -Да? А в чём же?
   -В том что к ним так же как и к звезде может притрагиваться не каждый. В руках негодяя такой меч моментально раскаляется до красна. Но вам боятся нечего, ведь вы уже держали звезду.
   -Так это что же получается, значит господин Горохов то же неплохой человек, раз без последствий для себя лапал чудозвезду?-С некоторой долей иронии в голосе спросил Серёга.-А может чудо-звезда все-таки ошибается?
   Услышав это Витька подскочил на месте и прямо весь затрясся.
   -Ты это серьёзно Коржиков?!-Вскричал он краснея от негодования как помидор.-Так вот ты стало быть обо мне какого мнения?! Ну спасибо, отблагодарил за всё хорошее что я для тебя сделал... Впрочем чему я удивляюсь? Знал ведь с кем имею дело.
   Серёга был готов покатиться со смеху.
   -А я всегда знал про тебя одно.-Ответил он.-Только то что с чувством юмора у тебя туговато.
   Витька отвернулся и насупившись громко засопел. Впрочем он быстро забыл обиду и уже в следующую минуту не спеша шёл вдоль стены, зачарованным взглядом рассматривая волшебное оружие Ангров. Серёга впрочем увлекся тем же и оба позабыли как они хотят спать. Выбрать мечи оказалось делом непростым. Каждый имел свою собственную, непохожую на другие форму рукояти и оригинальный рисунок резьбы. Хотелось забрать их все что бы потом любоваться на эту красоту, так что в оружейной зале ребята задержались гораздо дольше чем предполагал Эген. Но в конце концов пацанам всё же удалось справиться с этой нелёгкой задачей, каждый из них стал хозяином восхитительного и грозного оружия и юный принц Ангры научил их чтению заклинаний закрывающих и раскрывающих мечи. После этого Эген повёл их в спальню. Но каково же было удивление Витьки и Серёги когда наследник престола Ангры завёл их в совершенно пустую комнату, где не было не только кроватей, но и даже стульев. Лишь голые стены выложенные из мелких, прозрачных словно стекло или хрусталь камней, обработанных в виде кубиков. Комната имела круглую форму, и дверь ведущая в неё задвигалась в стену сама собой, после прочтения заклинания.
   -Вы спите прямо на полу?-Ошарашено спросил Витька.-Мы конечно понимаем что в чужой монастырь со своим уставом не ходят, и чтим ваши традиции, но к нашему стыду вынуждены признаться что так отдыхать не умеем. Может у вас случайно завалялась где-нибудь пара-другая матрасов, а?
   -Вам они и не понадобятся.-Загадочно улыбаясь произнёс Эген.-Тем более это не простая комната, и предназначена она не для обычного сна.
   Пацаны вопросительно уставились на него.
   -Вы наверняка уже задавали себе вопрос как я сумел за столь короткое время выучить ваш язык, и почему шпионы Кодора тоже изъясняются на нём без проблем? А всё дело в Царикатах - таких же вот комнатах построенных из особых магических кристаллов. Камни впитывают язык любого народа если его представитель хотя бы раз побывал в таком помещении, а потом передают его тому кто спал там. Царикаты имеются не только у нас, Ангров, но и в некоторых других королевствах, там где есть маги высших степеней посвящения. Именно маги и создают такие комнаты. Вам просто необходимо ознакомиться с языками народов Ангры, если вы собираетесь участвовать в спасении Избранной. Поэтому я и привёл вас сюда.
   -Интересный способ обучения.-Протянул Витька.-Но боюсь что мы не сможем им воспользоваться. Вряд ли я, и Коржиков сможем спать на голом каменном полу.
   -О, нет. Этого вам делать не придётся. Как вы могли подумать что жители Ангры способны быть столь негостеприимны? Вы будете спать в перинах Белого Света.
   -Что это значит?
   -Сейчас всё поймёте.
   Не говоря больше ни слова Эген вышел, и сразу же за ним закрылась дверь. Витька хотел сказать что-то ещё, но не успел. Какая-то неведомая сила подхватила его и Серёгу и вознесла над полом. Всю комнату озарил яркий, но не слепящий и приятный свет. Пацаны почувствовали непреодолимое желание уснуть сейчас же, немедленно, и не в силах сопротивляться этому желанию провалились в забытьё.
   глава 9
   Коварство Маргены.
  
   -Зуйгаб пао найхимитравеа самправасин.
   -Это ты сказал на арнавайском: теперь я знаю кучу языков.
   -Нео каам палла!
   -А это негебейский, и означает: и я то же.
  Ребята шагали по узким коридорам катакомб в сопровождении взрослых Ангров облачённых в боевые доспехи. Эген принимал у пацанов экзамен после их ночного обучения хотя в этом и не было никакой необходимости. Мальчишкам просто хотелось похвастаться друг перед другом. Магическая сила кристаллов Царикаты надёжно отпечатала в их мозгах знания всех языков хранимых в этой волшебной комнате, а хранилось их там по словам наследника престола Ангры аж целых пять тысяч! И что самое главное английский тоже, ведь Сергей Сергеевич побывавший в комнате владел этим языком в совершенстве.
   -А нашей англичанке я теперь поставил бы двойку!-Горячился Витька.-Вспомни Коржиков, она же ни гу-гу не знает, а преподавать лезет. Гнать таких из школы, в за три шеи! Вот когда вернёмся, я ей покажу! И потом, я теперь про Холмса на языке оригинала читать смогу!
   Болтовню Тугодума прервал Эген который махнул рукой что бы тот замолчал, а сам остановился возле большого круглого отверстия в стене коридора, расположенного на уровне пояса. Принц заглянул в отверстие и позвал кого-то. Витька и Серёга просунувшие туда же головы вслед за Эгеном, громко вскрикнули и в ужасе отпрянули обратно. Из темноты тоннеля на них выдвинулась жуткая морда неведомого существа. Лишённая носа она имела несколько пар круглых мелких глаз горящих зеленоватым огоньком и хищно скалилась огромной пастью со множеством рядов острых зубов. Даже в полумраке подземного коридора где светляки попадались по одному в промежутках до нескольких метров, зубы эти зловеще белели. Однако Эген и не думал пугаться. К великому удивлению ребят он приветливо заулыбался возникшему из недр земли чудищу.
   -Приветствую тебя Чергер.-Радостно сказал он.-Порадуешь нас чем-нибудь?
   -А ты сомневался?-Гулким басом прогудело чудище на языке Ангры.-Всё готово: ход прорыт до подвальных помещений, хотя это и стоило мне десятка зубов. В одном месте наткнулся на каменную породу, ох и крепкая же гадина!
   -Ну не беда, через месяц отрастут новые зубы, ещё лучше прежних. Теперь мы все твои должники Чергер, даже не знаю чем тебя и благодарить. Жду тебя завтра в Главной Зале, Леймен приготовит твои любимые пироги из светящихся грибов подземелья.
   -Какой же ещё благодарности от тебя я могу ждать?! Да ради таких пирогов я готов ползти сюда хоть от самой Аконии по лабиринтам демонов смерти! Непременно буду.
   -И Лаванга с собой приводи, давненько его не видел. А сейчас извини Чергер, мы торопимся.
   Не говоря ни слова страшилище растворилось во мраке прорытого им тоннеля.
   -Мы что, должны лезть туда, за ним?-Спросил Витька указывая на вход в туннель.-А этот твой Чергер не сожрёт нас там вместо пирогов? До завтра ещё почти целые сутки, вдруг у него терпения ждать не хватит?
   -Кто, Чергер нас съест?!-Эген расхохотался.-Чергер принадлежит к шеркунам: червям-камнегрызам и землероям. Они не питаются мясом, и вообще являются самыми безобидными и добродушными существами на свете. Всю свою жизнь они проводят под землёй и не выносят солнечного света. Так что смело за мной.
  Несмотря на его слова Витка с большим недоверием и опаской полез в туннель.
   -Что-то не верю я в его вегетарианские наклонности.-Проворчал он на всякий случай проговаривая про себя раскрывающее заклинание.
   -А ты пожалуйста не суди о других по себе.-Сказал ему Серёга подталкивая сзади.-И шевелись побыстрее, мне смерть как не терпится увидеться с сестрой.
   Ребята с отрядом Ангров действительно спешили спасать Светлану. Вчера поздним вечером в тайные подвалы вернулся разведчик после встречи с подкупленным крупным чиновником завоевателей. Ему удалось выяснить что девочку держат в Зелёной Зале, и в течение ночи был спешно снаряжён отряд для вызволения её из плена. Медлить было нельзя, так как по словам информатора Светлану со дня на день собирались отправить с летучим караваном в столицу Доргоры, Аконию. Сначала взрослые и Эген брать с собой гостей не собирались, об этом никто даже и слышать не желал, все говорили что это очень опасно, но ребята, а в особенности Витька начали так возмущаться что Анграм пришлось уступить.
   В туннеле прорытом Чергером было тесно и душно. Приходилось двигаться на четвереньках освещая себе путь привязанными ко лбу крылышками светляков. Туннелю не предвиделось конца и чтобы скоротать время Витька с Серёгой принялись расспрашивать юного принца о его родном мире.
   -Если в вашей Аструле водятся колдуны, то зачем тогда существуют армии?-Недоумевал Серёга.-Ведь чего проще: Чей колдун сильнее, то королевство и победило. Пара-другая заклинаний и враг повержен, превращён в каких-нибудь там пауков или развеян в дым.
   -У тебя не совсем верное представление о силе и возможностях колдунов.-Отвечал ему Эген.-Колдун, маг это не всемогущее существо которое может делать всё что ему заблагорассудится. Всё в мире подчинено законам единой природы, в том числе и магия. Это как ваша наука. Ведь ваши учёные не могут заставить летать ваши самолёты без топлива или передавать электрический ток на расстояние без поводов. То же самое и с магией. Она также основана на законах изменить которые не может никто. Любая магия - это использование разных энергий происходящих из первичной единой Силы. Эту Силу и энергии можно использовать как на добро так и на зло. Мощь всех заклинаний зависит от способности колдуна, насколько он владеет той или иной энергией, от времени суток, месяца и даже года когда заклинания были произнесены, от того какие магические кристаллы при этом использовались. Эти кристаллы накапливают в себе энергии и без них любой колдун вообще способен действовать только в полсилы, а может и того меньше. Взять к примеру плащи-невидимки. Их изготавливали разные колдуны, самих плащей в Аструле столько же как и обычной одежды, а вот настоящих, таких которые трудно лишить их невидимых качеств по пальцам перечесть можно. Их долгими годами делали маги самого высшего посвящения используя кристаллы высочайших магических энергий. Эти плащи бесценны и любой правитель готов отдать за такой плащ полцарства. Кстати, у вас именно такой плащ, второй подобный ему вы видели на Оэе, и сейчас он со мной.
   -Сегодня утром ты что-то говорил о драконах. Вы летаете на них?-Спросил Витька.
   -И летаем и возим грузы. Драконы бывают разных видов и пород. Есть просто огромные, многоголовые и их очень трудно приручить, они почти не поддаются дрессировке. Существуют драконы скоростные для быстрых полётов, сторожевые. Все эти существа не выпускают огонь прямо из пасти как вы могли подумать, а когда злятся, то выдыхают особый газ который на воздухе воспламеняется.
   Но драконов мы используем для перелётов на небольшие расстояния, путешествуем же в дальние земли мы на летучих парусных кораблях. Они наверное мало чем отличаются от старинных парусников которые бороздили когда-то ваши моря, просто у наших кораблей днища плоские и сделано это для того что бы они могли стоять на суше после приземления.
   Ребята хотели расспросить Эгена ещё о многом, но он вдруг сделал им знак рукой что бы они молчали и им стало ясно что тоннель заканчивается. Вскоре они выбрались в подвальные помещения и юный принц повёл их подземными коридорами к Зелёной Зале. Это помещение по словам бывшего хозяина дворца располагалось то же под землёй, как и множество других зал и комнат. Апартаменты правителя Ангры были так устроены что помимо надземных этажей в них существовало столько же подземных. Похитители Светланы намеренно избрали местом её содержания бывший дворец Дэвона, причём именно его подземную часть, поскольку видимо считали это место самым безопасным во всём городе. Но похоже они просчитались и пацаны вместе со взрослыми Анграми собирались сегодня показать им это.
   -Дальше идти опасно, господин.-прошептал один из воинов Эгену.-Там наверняка помимо охраны полно драконов, они учуют нас.
   -Конечно. Пусть Оэй слетает на разведку и посмотрит сколько стражников возле Залы.-Ответил принц.
   -Жители Страны Огромных Цветов не имеют запаха.-Пояснил он пацанам.
   Прозрачный человек-ангел взмыл в воздух и повинуясь приказу Эгена беззвучно заскользил под потолком, порхая своими стрекозиными крылышками. Он вернулся очень скоро и его слова не обрадовали людей:
   -Их там целый отряд, и стая сторожевых драконов.
   -Что ж будем надеяться что сегодня наш день.-Произнёс Эген и стал торопливо надевать на лицо матерчатую повязку обильно пропитанную особой жидкостью. Другие последовали его примеру. Делалось это для того чтобы защитить себя от действия снотворного порошка, который сейчас собирались распылить Ангры.
   -Помните что я вам сказал? Не дышите глубоко, а ещё лучше не дышите совсем.-Шепнул пацанам принц.
   Порошок был ярко розового цвета. Он густым облаком повис в коридоре, кторое постепенно тая, лениво потянулось в оба его конца извивающимися лентами.
   Теперь оставалось только ждать. Занятие которое больше всего на свете ненавидел Серёга. Даже уроки по математике, которая всегда давалась ему с огромным трудом не казались Коржикову столь нудными, скучными и невыносимыми как ожидание чего-либо. А вот Витька кажется относился к такому времяпрепровождению вполне даже спокойно. Ну так впрочем чему ж тут удивляться? На то ведь он и тугодум!
   Прошло наверное около часа прежде чем на разведку снова послали Оэя.
   -Спят все, включая и драконов.-Сообщил тот после возвращения.-Лежат вповалку.
   Последние его слова лучше всего отображали картину, которая предстала перед людьми когда они подошли к дверям ведущим в залу. На полу в самых разнообразных и смешных позах лежали стражники и огнедышащие. Стражники ещё ко всему прочему и громко храпели, что немного успокаивало - по крайней мере можно было не сомневаться в крепости их сна.
   Взрослые пропустили Эгена к дверям которые справедливее было бы назвать воротами - настолько велики они были. Принц принялся читать заклинания снимающие защитное колдовство с дверей-врат. Без этого в залу было не попасть и оставалось только надеяться что информатор сообщил разведчику верные магические пароли.
   Двери беззвучно вздрогнули, будто по ним прошёл какой-то неведомый импульс. Все вздохнули с облегчением - заклятия сняты!
   Вдруг из примыкающего коридора донеслось множественное цоканье как будто приближалась группа людей с подкованными каблуками, раздался рык.
   -Сторожевые драконы!-Воскликнул Оэй.-Это их когти стучат по каменному полу. Что если они не одни, и с ними стражники?
   Ангры обнажили мечи, вскинули арбалеты. Двери-врата раскрывались медленно, слишком медленно, как будто нарочно, чтобы люди не успели скрыться в Зале.
   Из ответвления показались первые хищники и замерли на месте. На их спинах и гребнях вздыбились высокие ершистые гребни, пасти у некоторых раскрылись, исторгнув потоки пламени. Похоже бестии были одни, без сопровожатых. Скорее всего новые хозяева дворца специально запустили гулять в нём побольше своих драконов чтобы ни один чужак не остался здесь незамеченным.
   -Они ни за что не выпустят нас из Залы.-Сказал Эген.
   -Накормим их мясом со снотворным. Мы же взяли его столько что на десять таких стай хватит.-Предложил Витька.
   -Нет времени ждать пока они уснут. Здесь в любую минуту могут появится другие стражники.
   -Заходите все в залу и дайте мне кто-нибудь ещё пару мешочков с мясом.-Приказал Эген разворачивая плащ невидимку.
   -Мы с тобой, господин!-Воскликнул один из воинов.-Как мы можем оставить тебя?
   -Сейчас главное спасти Избранную.-Возразил принц.-Вы нужны здесь, а со мной ничего не случится. Во всяком случае погибать я не собираюсь, просто заманю этих тварей подальше и выберусь из дворца. Ник-то из вас этого сделать не сможет, поскольку ни один не знает дворца так же хорошо как знаю его я. И не стойте, а заходите поскорее, звери готовы вот-вот наброситься на нас.
   Взрослые Ангры стали неохотно заходить в залу. Они чувствовали себя предателями бросившими в смертельной опасности своего господина которого они все любили до беспамятства.
   -Если нагрянут стражники вы помните что надо делать?-Крикнул Эген пацанам.
   -Швырнуть им несколько горстей драгоценных камней и воспользоваться волшебными бусами.-Хором ответили ребята.
   Эген кивнул и почти весь растворился в воздухе, осталась только его голова. Драконы не сводили с неё глаз. Может быть они удивились такой странной перемене, которая с ним произошла, может учуяли запах мяса сдобренного волшебным раствором приготовленным по секретному рецепту магов Ангры, а может просто раздумывали как им поступить дальше. Будучи неглупыми созданиями и обладая самым развитым умом из всех представителей звериного мира Аструлы они оценили вооружение Ангров и наверное представляли какой урон могут понести в случае столкновения с ними. Потому-то и не набросились на людей сразу. С другой стороны звериный инстинкт и растущая злоба к потенциальным жертвам подталкивали их к нападению. Не успел ещё последний Ангр зайти в Залу как ярость в драконах взяла верх над осторожностью. Злобно рыча и низко пригнувшись к полу они начали надвигаться на Эгена.
   Принц бросил несколько кусков мяса в сторону хищников и спешно накинув на голову капюшон отступил назад...
   Зелёная зала, в которой очутились ребята не зря получила своё название. Её стены потолок и ковры, которыми был устлан пол имели зелёный цвет всевозможных оттенков, и даже мебель здесь имела такой же цвет. Среди огромных кресел, столов, и высоченных шкафов Серёга не сразу разглядел сестру. Она сидела на одном из кресел в углу, подобрав ноги и сильно тряслась. В глазах её застыл бесконечный страх.
   Коржиков подскочил к сестре и обнял её, почувствовав как в груди разлилось радостное тепло.
   -Светка, мы за тобой!-Воскликнул он.-Вставай и идём отсюда.
   Светлана улыбнулась и по её щекам прокатились слёзы.
   -Если честно, то я уже ни на что не надеялась.-Тихо сказала она.-Не понимаю почему слуги Кодора оставили меня в живых? Может быть только чтобы заманить в ловушку дедушку?
   -Это понятно, просто так они ничего не делают... Да и чёрт с ними со всеми, скоро мы будем далеко отсюда. Ты как, идти можешь?
   Светлана закивала головой и улыбнулась.
   -Сейчас Светик, мы только проверим горит ли зелёный светофор на нашем пути.
   -Эй Витька, ты куда пропал? Как там на счёт лётной погоды?-Крикнул он Горохову который почему-то затаился за спинами воинов, смущённо поглядывая оттуда на Серёгину сестру.
   -За своё спасение ты должна благодарить и его.-Сказал Серёга Светлане и добавил подмигнув Тугодуму:-Возможно даже больше чем всех остальных.
   Витька в три шага оказался возле дверей и глянул в старую замочную скважину.
   Как раз в это время мимо дверей по коридору проходил последний дракон. Его правая задняя лапа была повреждена, он слегка прихрамывал, потому-то и отстал от сородичей. Витька увидел два маленьких круглых глаза горящих зловещим бардовым огнём, подёргивающуюся верхнюю губу, и даже не сознанием, а каким-то шестым чувством ощутил что за этим последует. Он отскочил в сторону и туже в узкое отверстие скважины ворвалась длинная и тонкая струя пламени. На мгновение наступила тишина, после чего её прервало сбивчивое цоканье. Выждав несколько минут Горохов снова глянул в скважину и не увидев в ней ничего кроме противоположной стены облепленной светляками осторожно приоткрыл дверь. Коридор был пуст. Только издалека ещё изредка доносилось цоканье, рык и поквакивание.
   -У-у-ух, зверюги, вот я вам!-Погрозил Витька кулаком в сторону стихающих звуков и негромко крикнул Серёге: -Полоса свободна, взлёт разрешаю!
   Стоило только людям направиться к выходу из Залы как Светлана резко и с неожиданной силой вырвала свою руку из ладони брата.
   -Что случилось?-Недоумённо спросил тот.
   -Сбежать значит захотели?-Со странной злостью в голосе спросила она.-А вот не получится!
   И сунув два пальца правой руки в рот она вдруг громко засвистела. Свист был такой силы что от него заломило в ушах.
   Потрясённый Коржиков уставился на сестру широко открытыми глазами. Никогда прежде он не слышал что бы Светлана свистела, ведь делать этого она не умела совсем.
   Со Светланой же начали происходить и вовсе странные вещи. Взгляд её вдруг остекленел, кожа посерела и стала лоскутами опадать на пол превращаясь в чорную пыль. Таким же образом принялось разрушаться и её тело. Не прошло и минуты как от Светланы осталась только кучка чорного мелкого песка на котором лежала её голова и зло вращая глазами, грубым голосом рычала: -Уйти вам не удастся идиоты, лучше сдавайтесь сразу!
   -Маран! Двойник-мертвец!-Слышалось из рядов Ангров.-Нас всех обманули, это ловушка!
   Словно в подтверждение их слов из нескольких ответвлений коридора повыскакивали люди в чорных доспехах, вооружённые до зубов. Они обступили двери со всех сторон, перекрыв выход. За ними показались карлики, тоже все с оружием, и в их окружении Маргена!
   -Удивлены?-Смеясь крикнула она.-Вы ожидали чего угодно, но только не этого, да? Например ловушек, капканов, заколдованные западни, выстрелы в спину из засады, так?
   А мне это не интересно, люблю театральные сцены. Ну и как вам эта? Не плохо придумано, а? Трогательная встреча брата и сестры, ха-ха-ха!
   -Бездарность!-Вскричал Витька, который вперёд всех пришёл в себя.-Даже на дешёвую мелодраму не тянет!
   -Ну до критика ты ещё не дорос и потому твой писк я пропускаю мимо ушей, щенок.
   Маргена обратилась к Анграм: -А к вам у меня выгодное предложение - немедленно сложить оружие в обмен на избавление от пыток. Обещаю что вас даже казнить не станут (за исключением двоих маленьких паршивцев с которыми у меня особые счёты), а лично я превращу каждого из вас в цветок и вы в последствии украсите собой оранжереи дворца Великого Кодора. Надеюсь вы сразу же сложите оружие, а то я так устала дожидаться вас тут и хочу спать. Ну так как?
   -А что ты скажешь на то что бы съесть свою поганую змею?-Крикнул кто-то из Ангров.
   -Фи, как грубо.-Скривилась Маргена.-Впрочем чего я ожидала от варваров?
   -Уничтожить их!-Вскричала хозяйка змеи.-Всех!
   Но ещё раньше чем она это сказала, ребята бросили в сторону её слуг драгоценные камни. Сверкая подобно огненным искрам те подпрыгивая покатились по полу. Всё окружение Маргены застыло в замешательстве. Воины Доргоры не могли оторвать жадных взглядов от богатства рассыпавшегося перед их ногами. Эта заминка позволила сгруппироваться застигнутым врасплох Анграм и занять оборону. В их руках защёлкали, раскрываясь складные щиты.
   -Вы ведь не станете собирать эти блестяшки подобно жалким попрошайкам?-Прошипела Маргена своим слугам.-Вы воины самой великой империи, к тому же всё это барахло и так станет вашим после того как вы разделаетесь с горсткой безумцев дерзнувших бросить вам вызов. Так что вы стоите? Вперёд!
   Воины Кодора не набросились сразу на врага. Сначала они выпустили по нему тучу стрел чтобы напугать и ошеломить. По щитам Ангров часто и дробно застучало. Совместно с этим из-за спины Маргены и ближайших её охранников вырвались чорные, хищные бабочки-гиганты. Ангры сжались теснее, видимо не готовые к такой угрозе.
   Серёга увидел над своей головой страшных насекомых и торопливо сорвал с шеи магическое ожерелье данное накануне Эгеном.
   -Ом-ма-хомм!-Выкрикнул он заклинание и подбросил ввысь ожерелье.
   То на лету распалось на сотню крохотных бусинок, которые в миг ощетинились длинными и острыми иглами. Бешено вращаясь и издавая жуткий звук который невозможно было ни с чем сравнить бусины смертоносным градом обрушились на крылатых страшилищ. Лёгким касанием они разрывали тех на мелкие лоскуты. Ото всюду слышались хлопающие звуки, как будто лопались воздушные шарики.
   -Прячьтесь в свой плащ и уходите.-Сказал ребятам один из воинов Ангров.-Попробуйте пройти сквозь строй противника. Здесь от вас всё равно больше не будет пользы. Спасайтесь и прихватите с собой Оэя.
   Пацаны знали что воин прав, пользы от них в сражении действительно не могло быть никакой. Да и говоря откровенно оба были напуганы так что еле держались на ногах. Нужно было как-то выбираться отсюда...
   глава 10
   Таверна Барбаламея.
   -Ну и как я выгляжу, Сергей Юрьевич?
   -Как и все пенсионеры, Виктор Анатольевич. Кстати, внуков вы своих давно видели? Как они там, подросли? В школу поди скоро пойдут?
   Серёга внимательно разглядывал лицо своего бывшего школьного врага и не узнавал его. На него смотрел глубокий старик с длинными седыми волосами, густой белой бородой. Жёлтую дряблую кожу лица изрезали бесчисленные морщины, и только глаза лучились ярким, живым светом молодости.
   Уже битый час они топали от пригорода Ланары к её центру. Вчера им едва удалось выбраться из дворца, после чего они чуть не попали в руки шпионов Маргены когда возвратились в тайные подземные залы. Там их уже поджидал неприятель, и стало быть убежища перестали быть тайными. С огромным трудом, подвергая себя немалому риску даже несмотря на наличие у них плаща-невидимки пацанам и Оэю удалось забрать из убежищ звезду. Как раз именно в тот момент когда они уже готовы были взять амулет, его обнаружил Юрчик. Получив ожог, он заголосил и принялся звать на помощь охрану Маргены. Пацанам пришлось поспешить чтобы забрать амулет, и перед самым уходом Витька наградил Юрчика пинком, а Серёга дал ему хорошую затрещину. Надо было видеть лицо Селезнёва, когда он получив по заслугам, шмякнулся на пол! Ведь ребят, находящихся под плащом он видеть не мог. Но как бы то ни было, теперь, благодаря этому подхалиму гадюки, о существовании звезды уже знали слуги Кодора.
   Как же так случилось что и про подземные катакомбы стало известно врагу? Кто-то, и скорее всего тот, кто сообщил Анграм ложное местонахождение Светланы сумел проследить за их посыльным, разузнал таким образом где расположены залы и доложил об этом своему начальству. Выходит что партизаны Ланары вместе с Эгеном сильно ошиблись на счёт этого вельможи Кодора поверив в его продажность. И такая ошибка дорого всем обошлась: были арестованы почти все партизаны, разгромлены их подземные убежища. На свободе осталось только несколько человек, да и те большей частью старики, не способные держать в руках оружие. Они проживали на поверхности, в городе, и пацаны конечно ни за что не нашли бы их дома, если бы не Оэй. После того как им чудом удалось избежать засады в подземелье, крылатый человечек повёл их ночными улицами, к ему одному известным засекреченным квартирам. Беглецы остановились у старика Кайгема. Он был один из немногих коренных жителей столицы кого не тронули завоеватели по причине его очень преклонного возраста. Воины Кодора посчитали что тысячелетний старик не опасен для них. А между тем Кайгем активно помогал подполью как мог. Вот и теперь его участие пригодилось. Мало того что он приютил беглецов, так ещё являясь ко всему прочему непревзойдённым мастером всяких видов маскировки сегодня утром преобразил ребят при помощи грима в самых настоящих стариков.
   Это было частью вчерашнего плана возникшего после недолгого совещания. Накануне вечером было решено рискнуть и отправиться на следующий день на встречу с другим информатором, услугами которого Ангры прежде пользовались лишь пару раз из-за низкой ценности поставляемых им сведений. Такой риск был оправдан, ведь ребятам было жизненно необходимо узнать судьбу Эгена. И оставалось только надеяться на то что информатору хоть что-то известно о ней, а также что этот человек не устроит для пацанов ловушку как поступил предыдущий.
   Само собой, пойти на эту встречу должны были Витька и Серёга. Кайгем для этой цели был очень стар, об Оэе говорить не приходилось, его кандидатура даже не рассматривалась поскольку всех жителей Страны Огромных Цветов, каковым являлся прозрачный человечек, патрули жандармов арестовывали на месте. Это было личным приказом Зегора в наказание за помощь этих существ Анграм...
   Чем ближе ребята приближались к центральной части города, тем чаще им попадались его новые жители пожаловавшие сюда вместе с завоевателями, и тем больше росло удивление пацанов от таких встреч. Конечно они уже знали со слов Эгена и Кайгема что в Аструле обитает множество необычных существ, совсем не похожих на людей и были готовы к встрече с ними, но когда они увидели этих существ собственными глазами, то долго не могли оправится от потрясения. Все инопланетные и потусторонние герои фантастических фильмов меркли на фоне тех кто сейчас шёл рядом с пацанами, или им на встречу. Описать всех наверное не хватило бы и целой книги! Были тут и многоногие великаны похожие на насекомых, и многокрылые покрытые разноцветной шерстью, под ногами беспрестанно сновали карлики лишь отдалённо напоминающие людей, тоже со множеством ног, рук, и даже глаз! Вот ребята увидели как по улице катила повозка запряжённая огромными, мохнатыми гусеницами. В ней сидело несколько двухголовых людей! Ездоки переговаривались между собой, а также разговаривали и сами с собой. Было необычно и забавно видеть как две головы одного туловища беседуют друг с другом! Серёга даже остановился, засмотревшись на это чудо с широко открытым ртом. Но Витька его тут же одёрнул:
   -Забыл что ли о чём нам сегодня всё утро талдычил старик? Не привлекать к себе внимания. А ты ведёшь себя так словно того и хочешь чтобы в кутузке оказаться.
   -На колени, пожиратели падали!-Раздалось вдруг с проезжей части.
   Послышался какой-то странный протяжный свист и последовавшие за ним громкие вскрики. Спустя несколько секунд ребята поняли природу этого свиста и причину криков. По дороге двигалась длинная процессия состоящая из стражников облачённых в латы. Стражники размахивали кнутами безжалостно хлеща ими прохожих. В середине процессии, в окружении грозных воинов шло несколько высоких человекоподобных существ которые на плечах несли нечто вроде паланкина. На паланкине возлежал коротконогий пигмей, очень толстый, из-за чего он походил на большой футбольный мяч. Пигмей тоже держал в руках кнут и лениво раздавал им удары направо и налево.
   -Преклоните свои скотские спины перед посланником Императорского Дворца, недостойные дышать воздухом!-Рычали стражники.
   Все прохожие попадали на колени, ребята торопливо последовали их примеру, и тут же Витька, а потом и Серёга ощутили обжигающе-болезненное касание кнута.
   -Вот же гады!-Скрежеща зубами прорычал Тугодум.-Добраться бы мне до этого посланника, знатный у нас футбол бы получился!
   Оставшийся путь до места встречи с информатором пацаны преодолели без приключений. Им правда пришлось немного поплутать отыскивая таверну некоего Барбаламея, где и должна была состояться встреча.
   Внутри самой таверны лишённой даже намёка на окна царил полумрак и было накурено так что хоть одевай противогаз. В несмелом свете редких светляков табачный дым висел толстыми полупрозрачными пластами за которыми едва просматривались деревянные столы, посетители сидящие за ними и место обслуги. Едва только ребята переступили порог заведения как на них уставился не один десяток глаз, многие из которых горели в темноте словно звериные. Не сразу пацаны разглядели за высокой стойкой огромного дядьку с пушистым как у кота хвостом, короткой красной бородой и густыми синими бровями.
   Это был именно тот кого они искали: Барбаламей, хозяин таверны. Он обеспечивал связь с информатором.
   -В прошлый раз мы забыли в вашей таверне трость из малагарового дерева с гербом королевства Манакры на рукояти. Вы не могли бы нам её вернуть?-Произнёс Витька пароль.
  Барбаламей подбоченившись свирепо уставился на него сверху вниз. Говорить условленную фразу в ответ он почему-то не спешил.
   -Вы будете что-нибудь заказывать старики?-Тихо прорычал он.-Если нет, то проваливайте. Даром у нас не подают.
   Витька сразу всё понял вспомнив инструкции Кайгема. Он достал из кармана пять больших монет красного цвета которые имели хождение на всех территориях захваченных Доргорой и назывались пикариями. Номинал таких монет был очень высок и по словам Кайгема на один пикарий можно было прожить целый месяц.
   -Трость по ошибке сжёг пьяный работник. Если хотите, то можете посмотреть другую.-Сразу оживился Барбаламей в мгновение ока смахнув со стойки монеты.
   -Вам нужен Пайлантям?-Шепотом спросил он.-Вам повезло, сейчас этот обжора недалеко отсюда, всего-то в двух кварталах, гостит у Кургуза. Был здесь только с час назад, сожрал три порции жаркого из мальтадонтов, десерт и как обычно ни за что не заплатил. Я вот всё никак не возьму в толк, куда там в него столько еды влазит, ведь ростом он чуть повыше табурета?
   -За этим колобком может сбегать мой человечек, если конечно вы того желаете, но должен сразу вас предупредить: уже за отдельную плату.-Пробубнил Барбаламей.-Ничего не поделаешь, вы нас должны понять дедушки, ведь мы ради вас тут жизнями рискуем. Десять пикариев и дело сделано.
  Он развёл руками, выжидательно уставившись на пацанов. Витка вздохнул и полез в карман. Хозяин таверны на конкурсе вымогателей вне всяких сомнений имел все шансы занять первое место.
   Получив плату он удалился в соседнее помещение, но уже через пару секунд вернулся обратно.
   -Гонец уже в пути.-Уверил он пацанов подмигнув им и поинтересовался:-Заказывать что-нибудь будете? В нашей таверне есть всё что вашей душеньке угодно. Не даром же к нам заходят даже важные вельможи. Вот жаркое и котлеты из мальтадонтов, вот сушёные потроха змей гирзов, суп из толчёных жуков пошерей, красная и золотистая плесень...
   Ребята замахали руками не желая дослушивать его.
   -А это что такое?-Спросил Серега указывая на странное желеобразное вещество синего цвета в большом чане. Вещество колыхалось как будто чан трясли, и ещё издавало тихий мелодичный звон.
   -Как же, желе по магасийски.-Ответил Барбаламей расплывшись в широкой улыбке и жадно облизнувшись.-Только вчера приготовили из водорослей Поющего океана. Этому блюду мог бы позавидовать даже какой-нибудь ресторан в самой Аконии. Только два дня назад сами водоросли завезли купцы. Страшный дефицит скажу вам, потому-то так и дорого: пятьсот шикаликов, половина пикария!
   Пацаны решили рискнуть и попробовать знаменитое желе оставив его на десерт. А на первое и второе они заказали суп из каких-то орехов и глазунью из яиц птиц с длинным и труднопроизносимым названием гаудобоворитнимицы.
   -Проходите гости дорогие, усаживайтесь за стол, сейчас вас обслужат.-Сказал им Барбаламей и повернувшись к проходу в который заходил несколькими минутами раньше гаркнул кому-то изо всех сил:-Эй Фалаг, где тебя носит, ленивое отродье? Пришли новые посетители, и если ты сейчас же не объявишься, то я отыщу тебя сам и так дам по твое пустой башке, что ты по самый подбородок уйдёшь в землю!
   И хозяин таверны с такой силой саданул по столу что на нём подскочила вся посуда, даже та что до краёв была наполнена едой. Посетители таверны ответили ему громким и дружным хохотом.
   -Вот это сброд!-Тихо произнёс Витька окидывая взглядом уже привыкшем к полумраку, собравшуюся в заведении публику.-Да готов поспорить на что угодно, тут одни сплошные бандиты и пираты! Дай бог выбраться отсюда живыми!
   Честно говоря тревожился Горохов за свою безопасность не зря. Многие посетители таверны продолжали наблюдать за ребятами и взгляды их были далеко не дружелюбными.
   Юные смельчаки уселись за стол, подальше от всех остальных, но вскоре некоторые посетители встали со свои мест и расположились поближе к пацанам. Совсем рядом к ним подсел один невысокий тип с такой длинной бородой что её конец в буквальном смысле подметал пол. Он уставился на мальчишек круглыми как у совы глазами, сдвинув к переносице густые брови.
   -Вы из какой банды?-Грубо спросил он придвигаясь к пацанам ещё ближе.
  -Из банды хромого Боба.-Ответил Витька.
  -Никогда не слышал о такой.-Протянул пигмей подозрительно прищурившись.
   -Её ещё называют бандой отрезанных ушей.-Добавил Серёга и с ужасом заметил как голова пигмея повернулась на шее на 90% что ещё больше роднило его с семейством совьих. Густые волосы на её затылке разошлись сами собой открыв второе лицо.
   -Ты когда-нибудь слышал о такой банде?-Спросило первое лицо у того что находилось на затылке.
   -Никогда.-Прохрипел затылок.-По моему они что-то не договаривают и вообще от них следует держаться подальше. Что-то мне подсказывает, а моё чутьё меня ещё ни разу не подводило, что оба они редкостные головорезы.
   Ничего не сказав больше человек с двумя лицами поднялся и спешно пересел на дальний столик. Там он начал быстро говорить что-то соседу изредка кивая в сторону Витьки и Серёги.
   Он больше не подходил к ним и ребята с облегчением подумали что теперь не станут подвергаться назойливому любопытству клиентов таверны которое им было совсем ни к чему, но тут неожиданно откуда-то возник худощавый тип в длинном чорном плаще и громко хохоча принялся обнимать по очереди пацанов.
   -Велес, Маган! Какая встреча!-Прокричал он задыхаясь от непонятного для ребят восторга.-Сколько же это мы не виделись то, а? Наверное лет десять не меньше? Ну и как ваши дела-делишки?
   -Ты кто такой? Откуда вообще свалился?-Спросил Горохов с большим усилием высвобождаясь из объятий странного незнакомца.-Это ты что, спутал нас с кем-то чтили?
   -Да с кем же я мог спутать старину Велеса и Магана?!-Воскликнул незнакомец снова заключая Витьку в объятия.-Вы одни такие! Эх, как же я рад вас видеть, если бы вы знали! А вы что, не помните старину Музгара? И вам не стыдно?
   -Вот что я тебе скажу дружище, обзаведись очками пока не поздно.-Начал сердится Витька.-Я не Велес и даже рядом с ним никогда не стоял, а мой друг уж точно не Манган, или как там его. Посмотри-ка на нас повнимательнее.
   Незнакомец отстранился от пацанов и осмотрел обоих с ног до головы.
   -Ну что, дошло?-Спросил у него Витька.
   -А ведь и правда ты не Велес.-Растерянно и с разочарованием в голосе протянул незнакомец.-Значит и твой товарищ не Маган. Жаль, а как похожи!
   Он покачал головой и направился к выходу бормоча что-то себе под нос.
   -Вот ведь дурак!-Произнёс Витька поправляя одежду.-Чуть весь грим не испортил. Нет, ты когда-нибудь видел таких, а Коржик?
   -А как же.-Утвердительно кивнул Серёга.-Например один такой сейчас сидит прямо передо мною.
    Витька начал меняться в лице. Серёга обратил внимание что произошло это с ним после того как он залез рукой в карман.
   -Выгреб.-Жалобно прошептал он.
   -Ты это о чём?
   -Об этом гаде, который назвался Музгаром. Он выгреб всё из моих карманов! Так вот он значит зачем обниматься лез, и ни с кем он нас не спутал, а всё это было спектаклем!
   Серёга спешно полез проверять свои карманы, но к счастью их содержимое лежало на месте.
   -Ограбление века, сенсация, обворовали самого мистера Холмса!-Давясь от смеха воскликнул он.
   -Тебе просто повезло, он не успел тебя обчистить потому что его что-то вспугнуло.-Зеленея от злости вскричал Витька.-Ну ничего, сейчас я догоню эту каланчу и укорочу её на полметра.
   Он вскочил было со стула начав читать раскрывающие заклинания, но в таверну влетел какой-то взъерошенный тип и истошно прокричал:
   -Жандармы идут!
   В заведении Барбаламея поднялась суматоха, которая впрочем тут же улеглась. Некоторые посетители исчезли в мгновение ока, словно растворились в воздухе, хотя не выходили из помещения. Куда они делись, являлось загадкой. Остальные приняли благообразный вид и их разговор переключился на торговые темы. Ото всюду послышались цены на разные товары, и услуги караванов. Любой зашедший сейчас в таверну посчитал бы что здесь собрались исключительно купцы.
   -Что ты стоишь как контуженый, доставай плащь-неведимку.-Зашипел Серёга на Тугодума.
   -А плаща нет. Он его тоже выгреб.-Виновато протянул Витька.
   Коржиков громко сплюнул и дёрнул Витьку за рукав.
   -Сядь баран, не привлекай их внимание.
   Витька упал на скамью и сокрушённо уронив голову на грудь обхватил её руками.
   Вслед за этим в таверну один за другим вошли грозные стражи порядка. Если вспомнить описание Эгена это были челдраки. Существа эти оказались ещё страшнее чем представляли себе ребята. Очень высокие, каждый не ниже трёх метров, они действительно имели по шесть рук и перепончатые крылья за спиной. Всё их сходство с людьми ограничивалось только наличием у них туловищ и ног, в остальном их не с кем было сравнить. Их головы начинались с вытянутых и сдвинутых назад макушек, лишённых всякой растительности и покрытых вместо неё костным наростом. Далее они резко расширялись со лба и оканчивались массивными, нижними челюстями, которые были раза в три шире их морд, чтобы было где уместиться их необъятным пастям.
   Под высокими надбровными дугами челдраков зловеще горели красным огоньком мизерные круглые глазки, третий несоразмерно большой отсвечивал желтизной в районе лба. Помимо всего прочего эти монстры обладали огромными, просто слоновьими ушами, и их кожа за исключением морд и кистей рук, была покрыта разноцветной чешуёй, переходящей местами от зелёного, до синего и чорного.
   Только за последним челдраком закрылись двери, как двое из них, скорее всего для того что бы нагнать побольше страха выпустили из пастей огненные струи. В таверне от этого стало даже
  жарко.
   Начался осмотр посетителей. Пацаны не сомневались что ищут их и приготовились к самому худшему. Серёгу пробрала крупная дрожь, когда двое челдраков подошли к их столу. Коржикова затрясло с такой силой что вилка запрыгала в его руке. Он склонил голову над тарелкой, опустив вниз глаза. Один из челдраков рукоятью кнута приподнял его голову за подбородок и стал поворачивать её из стороны в сторону, внимательно осматривая его лицо.
   -Имя.-Прорычало чудовище.
   Еле шевеля от страха языком Серега назвал своё вымышленное имя.
   -Кто вы такие и откуда?-Задал вопрос монстр.
   Дрожащим голосом Серёга поведал жандарму легенду сочинённую накануне для них Кайгемом. Он сказал что они с Витькой купцы, прибыли из Луварны и держат путь в город Турген. Это выглядело невероятным, но кажется его неумелое враньё убедило жандармов. Они отошли от ребят переключившись на других посетителей таверны.
   Даже после того как жандармы покинули её ребята долго ещё не могли придти в себя. Им никак не верилось что они так легко отделались. Скоро к ним подошёл один из подчинённых Барбаламея и попросил следовать за ним, в комнату для особых гостей. Он повёл пацанов подвальными помещениями в которых почти не было светляков. Это обоим совсем не понравилось и на всякий случай ребята прошептали раскрывающие заклинания.
   Через несколько минут они очутились в просторном помещении, неплохо обставленном и можно было даже сказать что здесь уютно.
  Пайлантям уже ждал мальчишек.
   Из рассказа Кайгема ребята знали что вельможа Кодора не блещет высоким ростом. Им было также известно и то какой он формы, а именно: похож на шар, поскольку страдает полнотой сродни Горохову. И вот когда они увидели этого самого Пайлантяма воочию, то застыли от изумления и замешательства. Ведь тот кто сейчас сидел перед ними как две капли воды походил на маленького злобного колобка что безжалостно хлестал всех кнутом на улице. А если учесть ещё то обстоятельство что и одежда на Пайлантяме была точно такой же, то всякие сомнения насчёт того что он и повстречавшийся пацанам часом раньше колобок, это одно и тоже лицо.
   К удивлению Витьки и Серёги, Пайлантям тоже узнал их!
   -А-а-а, кажется я припоминаю вас.-Лукаво усмехаясь проговорил Пайлантям.-Вам сегодня от меня досталось, да? Но не держите обиды, это я не со зла. Положение понимаете ли обязывает творить иногда такие вот безобразия, а вообще-то я совсем не злой, даже можно сказать добрый. М-да... Может поедим, а то не люблю решать дела на голодный желудок? Эй обслуга, жаркого мне из мальтадонта, запеченных в тесто змей и сушоной золотистой
  плесени.
   -А вы дедушки что будете? Пользуйтесь моментом, сейчас здесь всё бесплатно, ведь вы обедаете со мной.
   Ребята отрицательно замотали головами давая понять что не желают есть, а Барбаламей который тоже присутствовал здесь, метнул на Пайлантяма испепеляющий взгляд.
   -У-у, жадина.-Хохотнул человек-шар.-Но ничего не поделаешь, придется тебе это терпеть. Ты мне по гроб обязан. Если бы не я, твою забегаловку давным давно прикрыли бы, весь этот сброд что заглядывает сюда сослали бы на каторгу, а кое кого вздёрнули бы сушиться на виселице, на дворцовой площади.
   Пайлантям опять засмеялся. Барбаламей же отвернулся, не в силах больше видеть его и тихо забормотал себе под нос проклятия.
   -А теперь брысь отсюда все лишние.-Прикрикнул колобок на своих слуг и хозяина таверны когда к нему на стол поставили заказанные им блюда.
   -Итак, я вас внимательно слушаю.-Проговорил он с набитым ртом обращаясь к Витьке и Серёге.-Если не ошибаюсь вы хотели меня видеть?... Ах, как же вкусно готовят в этой дыре! Зря вы отказались от угощения.
   -Что известно о судьбе наших людей, после вчерашних событий?-Прямо спросил Витька.
   -М-м, что-то слышал краем уха.
   Серёга достал из своего мешочка исполнявшего роль кошелька тридцать пикариев и положил на стол. Они исчезли в мгновение ока перекочевав в карман шара.
   -Очень немного, очень. Буквально на пару слов.-Запел свою прежнюю песню Пайлантям.
   Тогда Коржиков положил перед ним ещё десять монет.
   Колобок оживился.
   -Но зато услышанное мною весьма содержательно.-Воскликнул он.-Более того, я даже сам кое что видел.
   -Может быть вы перестанете ходить вокруг да около, и начнёте изъясняться конкретнее? Ведь мы и так уже заплатили вам достаточно.-Не выдержал Витька.
   -О, конечно, само собой. Во первых все ваши воины погибли и я скорблю вместе с вами. Во вторых не всё так плохо. Ваш юный друг жив.
   -Где он, в плену у Маргены?-В голос вскричали пацаны.
   -Тсс.-Пайлантям приложил палец к губам и испуганно осмотрелся по сторонам.-Не мне говорить таким почтенным старцам как вы что у стен есть уши, а уж в этом-то гнусном заведеньице тем более. К тому же прошу, не произносите при мне без надобности имени этой гадюки.
   Ваш Эген пока прячется во дворце, укрываясь под своим чудесным плащом. Завтра он планирует проникнуть на тот самый корабль, в котором светловолосую чужестранку повезут в Аконию. Эген надеется попасть туда в одном из ящиков с продовольствием.
  Именно это он и просил меня передать вам, если вы выйдите со мною на связь.
   -Почему вы не помогли ему бежать из дворца?-Спросил Серёга.
   Пайлантям замахал своими коротенькими, пухлыми ручками.
   -Да вы что?! После вашей вылазки дворец охраняется с удесятеренной силой. Проверяют всех и каждого, а число сторожевых драконов возросло в сотни. Они учуют вашего Эгена даже если на нём будет десять плащей-невидимок. Но всё же не это заставило отсиживаться его во дворце. Как он мне признался, его терзают опасения что в случае удачного побега из дворца он затем не сможет попасть в него повторно, а значит и проникнуть на корабль чтобы спасти светловолосую.
   -А вот это юный принц просил передать вам.-Пайлантям извлёк из кармана сложенные листки бумаги.
   -Что это?
   -Карта маршрута движения каравана. Здесь обозначены все портовые города куда он будет заходить, другие населённые пункты, форты и прочие укрепления. Очень ценная и очень секретная информация, надо вам сказать.-Пояснил человек-шар.-Как мне её удалось раздобыть, долгая история.
   -Будете брать?-Спросил он.
   Но шар не торопился отдавать карту пацанам. Он внимательно смотрел на них, всем своим видом давая понять что ожидает от них получить что-то взамен. И можно было даже не гадать что именно.
   -Сколько?-Задал вопрос Серёга.
   -Пятьдесят пикариев.-Отрезал Пайлантям тоном не допускающим торга.-За меньшее не отдам, даже и не просите. Я сильно рисковал когда раздобывал её.
   -По рассказам Кайгема вы уже однажды продали его людям важную информацию и она оказалась липой. Где гарантия что это не тоже самое?
   -В прошлый раз я стал такой же жертвой дезинформации распространённой гадюкой как и ваши люди, да ещё сам едва не спалился. Но на этот раз товар без гнильцы, потому что хорошо проверен. Впрочем я вам его не навязываю.
   Посовещавшись ребята все-таки решили рискнуть и купить карту. После того как купля-продажа состоялась, шар заметно повеселел. Он подчистил все тарелки и миски значительно увеличившись в размерах.
   Наконец Пайлантям откинулся на спинку стула, промокнул платком пот, выступивший на лице и внимательно посмотрев на ребят произнёс:
   -Вижу вас гложет ещё какая-то проблема друзья. Поделитесь ей
  со мной и может быть я смогу её решить. Надо вам сказать я многое могу, гораздо больше чем думает ваш Кайгем. Вот к примеру, давайте я попробую угадать что вы от меня ещё хотите?
  Попасть на какой-нибудь караван тоже идущий в Аконию, вслед за правительственным, я прав?
   Пацаны были вынуждены признать что шар не лишён проницательности.
   -Но попадёте ли вы на такой караван дедушки, зависит от многих обстоятельств.
   -А точнее от одного.-Сказал Витька.
   -Может и так.
   Серёга снова полез в карман. На этот раз колобок с ходу запросил у него аж сто пикариев. Когда деньги оказались в руках Пайлантяма, то он прямо засиял от счастья.
   -Как приятно иметь дело с такими людьми как вы!-Воскликнул он.-Очень надеюсь что мы с вами ещё встретимся.
   -Эй болваны, тащите сюда письменные принадлежности.-Крикнул он своим слугам стоявшим в коридоре и те, будто они только и ожидали этого его указа тут же вбежали в комнату с листом бумаги, пером и чернильницей.
   Пайлантям накарябал что-то на листе, перечитал, потом дохнул на печать торопливо подсунутую ему слугой и шлёпнул ей по бумаге, под нижней строкой текста.
   -Документ этот подделать непросто. И чернила и бумага с печатью изготовлены колдунами Императорского Двора.-Хвастливо уверил он пацанов.-С этой бумаженцией вас примут с распростёртыми объятиями, да ещё будут кормить бесплатно на протяжении всего пути. Караван отбывает завтра с Овальной площади. Счастливого пути, дедушки, а я пожалуй пойду. Что-то я переел сегодня чуток, но ведь как тут удержишься? Просто пальчики оближешь! Нет, эта таверна меня определённо погубит.
   Витька принял из рук человека-шара документ и прочёл то что было в нём написано: "Капитану Мармадыру. Предъявитель сего действует на благо Империи и по моему прямому указанию. Обеспечить ему самый достойный приём и проживание.
  Подпись: Куратор третей степени по торговому и хозяйственному обеспечению при министерстве торговли Его Императорского Величества, Пайлантям".
   Уже оказавшись на улице пацаны услышали как "добрый" чиновник Кодора отдаёт распоряжения своим слугам:
   -Бейте всех кто не успеет вовремя упасть на колени. Бейте так чтобы шкура лопалась на спинах этих скотов!
   Возле таверны ребятам делать было больше нечего. Сегодня они решили ничего не предпринимать, а на Овальную площадь отправиться на следующий день. Теперь нужно было вернуться в жилище Кайгема и рассказать ему обо всём. Они не сделали и пары шагов как из соседнего переулка очень кстати вынырнула повозка запряжённая парой гусениц-лошадей. Кучер сам предложил им подвезти их, назначив совсем уж незначительную плату. Сегодня определённо был их день, ребятам везде везло (если не считать обчищенных карманов Тугодума). По приезде на место кучер спросил не желают ли они ещё когда-либо воспользоваться его услугами за такую же цену. Видать последнее время дела у бедняги шли не очень хорошо, и пацаны пожалев его заплатили ему больше его обычного тарифа, попросив чтобы завтра он был возле дома старого Кайгема рано утром.
   глава 11
   Кругом один обман.
   Вся овальная площадь была заставлена летучими кораблями. Впервые ребята увидели это чудо на яву, им посчастливилось так же стать свидетелями взлёта одного из парусников и приземления двух, пока повозка катила к нужному месту. Неожиданно она остановилась и кучер объявил что дальше проехать не представляется возможным. Путь преграждали огромные ящики, тюки, бочки и бочонки. Всё это погружалось на корабли при помощи больших рабочих драконов, которым тоже не хватало места, в том числе и в воздухе, и стоило только подивиться как их ведущие умудряются избежать столкновения. Вокруг, куда ни кинь взгляд сновали грузчики, приказчики, купцы, и пассажиры мечущиеся в поисках своего корабля. Ото всюду, с земли и воздуха неслись крики, скрип лебёдок, раздавался многоголосый и многоязычный говор. От этой пёстрой круговерти, от бесконечного мелькания разноцветного одеяния, от несмолкаемого гула голова шла кругом и неясно было куда двигаться дальше. Ребята привстали со своих сидений и застыли в таких позах раздумывая куда им идти. Оэй который на всём протяжении пути от дома Кайгема и до площади сидел скрючившись у них в ногах чтобы не привлекать внимания, тоже вытянулся во весь рост, растерянно хлопая своими длинными ресницами.
   Кучер видимо понял в чём состоит их проблема и перекрикивая шум сказал им:
   -Куранап вам поможет. Только заплатите ему.
   Куранапом оказался человекоподобный малый неопределённого возраста, завёрнутый в ветхий плащ серого цвета. Когда он кутался в него, то в глаза бросалась его неестественная, прямо какая-то болезненная худоба.
   -Я здесь что-то вроде проводника.-Без лишних церемоний заявил о себе Куранап.-Ещё с вечера узнаю какой корабль куда отбывает, а потом провожу к нему пассажиров. Всего один шикалик и вы коротким путём, без проблем и блужданий добираетесь до места.
   Грех было не воспользоваться такой возможностью. Что такое какой-то жалкий шикалик после почти двух сотен пикариев которые ребята истратили вчера? Уже через десять минут они стояли возле нужного им корабля. Красавец с белоснежными парусами завис в воздухе на расстоянии пары десятков метров от земли.
   Куранап сунул в рот два пальца и громко свистнул.
   -Дрибидил, к вам гости.-Крикнул он одному матросу на корабле и тут же растворился в толпе.
   С парусника спикировал рабочий дракон управляемый тем самым Дрибидилом. Матрос молча, одним только жестом пригласил их усаживаться на спину хищника.
   Сегодня пацанам многое приходилось делать первый раз в жизни: например прокатиться на драконе. И хотя их поездка была очень короткой, для начала впечатлений им хватало. У обоих захватило дух, когда огнедышащий взмахнув своими мощными крыльями стремительно оторвался от земли и легко, словно пушинки понёс их четверых к кораблю.
   -Эй парни, кто нибудь, отведите нас к вашему боссу.-Важно обратился Витька к группе матросов, когда его, Серёгу и Оэя высадили на палубе.
   Никто не спешил исполнять его требования. Матросы только тихо посмеивались кидая в сторону прибывших косые взгляды.
   -Тебе не кажется что они как-то странно на нас смотрят?-С тревогой в голосе спросил у Тугодума Серёга.
   -Ерунда Коржик, они просто ещё не знают что мы за птицы и кто нас сюда послал. Вот сейчас предъявим им один документик, так сразу вокруг нас запляшут.-Успокоил его Горохов.
   -Мне кажется вам стоит с этим ознакомиться.-Крикнул он матросам помахивая документом Пайлантяма.-Забавная скажу вам бумажка, она в миг любого грубияна делает вежливее.
   Несколько матросов продолжая так же криво ухмыляться подошли к нему. Один что-то жуя и громко чавкая принял у него документ. Потом передал остальным и они громко расхохотались.
   -Ну и где обещанный балет?-С сарказмом в голосе спросил у Витьки Серёга.
   -Ничего, вот сейчас доберёмся до их капитана, так они и гопак спляшут.-Заверил его Горохов.-А от этих что ожидать? Они поди и читать-то не умеют.
   -Так где ваш босс?-Начальственным тоном вопросил Витька у жующего матроса.
   Ничего не говоря тот повернулся к нему спиной и зашагал куда-то по палубе.
   -Пошли.-Лениво бросил матрос.
   Пацаны и Оэй едва только переступили порог капитанской каюты как с двух сторон к ним бросилось несколько человек и в доли секунды заломили им руки за спины. От боли все трое едва не закричали. Особенно тяжело пришлось Оэю. Его хрупкое тельце не было рассчитано на такое обращение.
   Внутри каюты, посреди неё, на бочке сидел двухголовый и попыхивал двумя трубками. Склонив одну из голов на бок, он с прищуром изучал гостей.
   -Что это такое позволяют ваши люди?-Вскричал Витька.-Вы что хотите быть все разжалованы? Да знаете кто мы такие?
   Ему сильнее завели руку за спину и он взвыл от боли.
   -Ну и кто же вы?-Двумя ртами спросил двухголовый.
   -Почитай, узнаешь. Только вряд ли после этого ты станешь также улыбаться.
   Витьке позволили достать из-за пазухи документ Пайлантяма. Двухголовый прочитал его содержимое вслух. Каюту сотряс дружный хохот. Хохотали все, включая двухголового, последний даже чуть не свалился с бочки, и только гости растерянно озирались по сторонам.
   Уняв наконец смех, двухголовый слез со стула и извиняющимся голосом произнёс:
   -Простите, гости дорогие, не распознал сразу важных людей. Проходите, милости просим. Покушать с дорожки не желаете?
   Матросы опять загоготали и пацанам стало ясно что двухголовый дурачится.
   Нахохотавшись вволю, двухголовый отдал приказ матросам обыскать гостей.
   У пацанов и Оэя выгребли все деньги и драгоценности которые на дорогу им дал Кайгем. Потом матросы добрались и до звезды. Каюту огласил громкий крик, когда один из них коснулся чудо-амулета, висящего на Серёгиной груди.
   -Откуда это у тебя?-Вскричал двухголовый вскакивая с бочки и подбегая к Коржикову.
   -Семейная реликвия.-Ответил тот, мечтая о моменте когда ему освободят руки и он прочитав раскрывающее заклинание сможет воспользоваться мечом. Впрочем, Серёга тут же обратил внимание на десяток арбалетов нацеленных на него и его попутчиков, и желание воевать в нём схлынуло.
   -И ты не знаешь что это? Для чего оно предназначено?  
   Серёга отрицательно покачал головой.
   -Сомневаюсь что ты говоришь правду. Пока положи звезду в эту вот шкатулку.
   -Почему вы поступаете с нами так?-Спросил Коржиков снимая звезду и кладя её в шкатулку которую ему протянул двухголовый.
   -Пайлантям обманул нас, или вы не Мармадыр?-Задал вопрос Витька.
   -Кто-о-о?-Двухголовый опять схватился за живот.  
   -Я похож на Мармр..., Мараммр..., как там его? На Мармадыра?-Спросил двухголовый у своего матроса.
   -Выходит похож Пешлевай, раз они так тебя называют.-Ответил тот.
   -Это делает мне честь, и в следующий раз я непременно отыщу его и обязательно ограблю, не забыв сказать при этом как я благодарен судьбе за то что она наградила меня сходством со столь влиятельным господином который издаёт такие важные постановления.
   -А вам я хочу сказать что таких идиотов как вы ещё поискать надо.-Обратился он к пацанам.-Так глупо позволить обвести себя вокруг пальца! Честно говоря, когда мои люди из таверны сообщили мне что там объявилась пара старикашек направо и налево сорящих деньгами, и собирающихся отправиться в дальнюю дорогу, я не очень-то надеялся на то что их удастся заманить на свой корабль. Но как выяснилось, ума-то дедушки так и не нажили!
   -Так это значит тот кучер был подослан от вас?-Вскричал Витька.-И этот проводник Куранап, тоже работает на вас?
   Словно отвечая на его вопрос из-за толпы матросов высунулась ухмыляющаяся физиономия Куранапа.
   -Ну что, дошло?-Хохоча спросил у него Пешлевай.
   -Тогда Пайлантям ни при чём?
   -Шутами вас своими что ли назначить? Только вот вопрос всех, или кого-то одного?
   -Что с ними делать, капитан?-Прорычал высокий плечистый матрос.-Вздёрнуть сушиться на рее, скормить драконам, или вышвырнуть за борт когда повыше поднимемся в воздух?
   -Продадим в рабство. Пусть живут, сегодня я добрый, они меня на славу повеселили.-Заявил Пешлевай.
   -Пожалуйста верните звезду! От неё зависит судьба всего мира, и если я не доставлю её тому кому она предназначена, все погибнут, в том числе и вы.-В отчаянии воскликнул Серёга.
   -Ну вот, а говорил что ничего про неё не знаешь, и потом это уже наглость.-Сказал Пешлевай.- Я всем троим можно сказать подарил жизнь, а им этого мало. Стоит только раз сделать добро, как все сразу норовят сесть тебе на шею. Моя мама всегда мне говорила что моя доброта меня погубит, и похоже она была права. Нет, надо срочно меняться.
   -Уведите их с глаз моих долой, сегодня я не желаю их более видеть и слышать.-Приказал он своим матросам.
   -А с тобой мы ещё поговорим позже.-Сказал Пешлевай Серёге.
   Ребят выволокли из каюты и конвоировали на нижнюю палубу. Здесь перед ними распахнули двери какго то тёмного помещения и впихнули в него. Двери громко захлопнулись, раздался скрежет задвигаемых стальных засовов. Пацаны и Оэй осмотрелись. В помещении имелся только один иллюминатор, и он был не больше круглого зеркальца что женщины носят в своих сумочках. Тусклого света сочившегося из него едва хватало чтобы можно было разглядеть очертания силуэтов друг друга. Их глаза не успевшие ещё привыкнуть к темноте с трудом выхватывали из полумрака ряды больших бочек и ящиков. Похоже это был грузовой трюм.
   Серёга в сердцах сплюнул и едва не расплакался. Только что у него отобрали звезду которую следовало доставить деду, он попал в плен к пиратам, его дальнейшая судьба не сулила ему ничего хорошего, а его друзей скоро превратят в рабов... Хотя стоп. О каких друзьях идёт речь? Из всех присутствующих в трюме только Оэя он мог причислить к своим друзьям. Что касается Тугодума, то не по его ли милости он оказался в столь неутешительном положении? Ведь не будь дурацкого расследования, затеянного Холмсом-самозванцем, не попал бы Серёга и в Аструлу,
  не томился бы сейчас в этом трюме в ожидании страшной участи, а Ангры сами бы во всём разобрались, и наверное гораздо лучше чем с двумя гостями из параллельного мира. Чем помогли им они, эти гости, то есть Витька и он, Серёга? Что принесли кроме вреда? Эген неизвестно где, сестра тоже, сами гости теперь также нуждаются в помощи...
   Не стерпев Серёга высказал все эти мысли Горохову. У него было слишком тяжело на сердце, и нестерпимо хотелось выплеснуть на виновника своих бед, всю злость и обиду.
   -Так стало быть ты винишь во всём только меня, а свою заячью трусость учитывать не желаешь?-С возмущением вскричал Витька.
   -Не трусость, а благоразумие, которого у тебя никогда не было.-Взбешённо ответил ему Серёга.-Впрочем кому я это говорю? Откуда взяться благоразумию в человеке, в котором нет даже намёка на мозги?!
   -Что-о-о?-Витька аж задохнулся от злости.
   -Знаешь Коржик что?-Прокричал он.-Знаешь, я прекращаю наше перемирие.
   -И я тоже!-В запале ответил ему Серёга, хотя тут же и пожалел об этом, так как Тугодум двинулся на него, словно танк на бруствер.
   Оэй попытался остановить их, но Горохов бросил ему страшным, ледяным голосом:-Не смей вмешиваться, это только наши проблемы. Слишком много между нами всего накопилось и настала пора это разрешить.
   -А ты берегись, сейчас тебе придётся ответить за все твои художества.-Процедил он сквозь зубы Коржикову.-Давно я мечтал полечить твои зубы.
   Серёга приготовился к смерти.
   -Как глупо.-Пронеслось в его голове.-Как глупо после всех передряг испытанных в Аструле погибнуть от безмозглого, толстого бабуина!
   Витька встал в боксёрскую стойку, и ринулся на Серёгу.
   -Умру лучше в бою!-Подумал Коржиков приготовившись сопротивляться насколько хватит сил.
   Серёга предполагал что секунд на тридцать, максимум на минуту, но он просчитался. Прошло уже не меньше пяти минут, а Тугодум пока что не добивал его окровавленного, и более того не нанёс ему каких либо ощутимых повреждений. Несколько оплеух, которыми он успел наградить своего врага, никак не тянули на сокрушительные боксёрские удары. Зато Серёга, успешно уворачивающийся от его кулаков умудрился расквасить ему нос, и пару раз хорошенько треснуть в ухо. Ещё через минуту произошло то во что сам Серёга не поверил. Он сумел повалить грозу обоих шестых классов на пол, после непродолжительной борьбы перевернуть его на живот, и заломить его руку за спину. Никогда ещё прежде Коржиков не испытывал такого ликования как сейчас! Ему удалось победить в честном бою самого Витьку Горохова! Что же это получается? Выходит Тугодум не был таким уж силачом, как о нём думали многие, или Серёга прежде недооценивал свои силы? Ведь драк он всегда старался избегать, потому-то боялся их ещё больше чем разгневанного физрука или бульдога из соседского двора.
   -Ну сейчас я встану Коржик, вот тогда-то тебе точно конец!-Хрипел под ним Витька, тщетно пытаясь освободить свою руку.-Второго раунда не будет, я положу тебя едва только прозвучит слово бокс!
   -Не Коржик, а Сергей Юрьевич.-Сказал Серёга упиваясь своей победой и награждая Тугодума очередной оплеухой.-Второго раунда точно не будет, потому что тебя с позором утащат с ринга и навсегда заберут твой чемпионский пояс, который ты носил не по праву. А сейчас я тебя ещё немного поучу вежливости, ты в этом ой как нуждаешься, и гораздо больше чем Сонька Курочкина в лечении от любопытства.
   Серёга намеревался продолжить экзекуцию, но вдруг Оэй, который всё время пока длился поединок между пацанами, бегал вокруг них и голосил, призывая их остановиться, замолчал, а потом вскрикнул:-Ой, кто это здесь?
   В следующую минуту Коржиков ощутил на своём плече чью-то руку. Похолодев всем телом он поднял голову.
   -Ты!-Воскликнул Серёга.
   Перед ним стоял... Музгар!
   глава 12
   Двойной побег.
  
  
   Младший офицер 3-го уровня Нагарской жандармерии Эйтифиген сегодня уже седьмой день был в хорошем настроении. Это можно было назвать чудом, если учесть что в последнее время повода для радости у Эйтифигена не существовало совсем. Да и о какой радости могла идти речь если вот уже целых двадцать лет как состоял он на службе в секретном столичном отделе руководимом самим заместителем Зегора Тебродом, а до сих пор ходил только в младшем офицерском звании, так и не сумев выкарабкаться даже с позорного третьего уровня? Все его знакомые прошедшие когда-то строгий отбор и поступившие вместе с ним на службу в жандармерию уже дослужились кто до звания командира, кто до капитана, а кто-то умудрился даже пролезть на должность руководителя какого-нибудь отдела, и теперь большую часть времени просиживал в столичном кабинете, в безопасности, тепле, и уюте. Такие люди имели в своём подчинении сотни рядовых жандармов, десятки офицеров, пользовались всеобщим почётом, уважением и купались в роскоши. А что имел и чего смог достичь он, Эйтифиген? Перевода из рядовых жандармов в низший офицерский состав, пятнадцать лет назад! Да и заслуги в этом самого Эйтифигена можно сказать не было никакой. По чистой случайности он изловил тогда мелкого шпиона какой-то вражеской империи. От шпиона вреда было что от вылупившегося из яйца дракончика, Эйтифигена сначала даже не хотели награждать, но потом кто-то из начальства сам получил повышение и на радостях решил отметить нашего бедолагу. С тех пор вся его карьера встала как сломанная телега, и двинуться уже не могла никуда, ибо на что может рассчитывать старший над отрядом по обслуживанию драконьего жандармского стада? А ведь именно на такую должность (словно желая посмеяться над ним) и посадили несчастного Эйтифигена после повышения, и все его мечты о секретных операциях, наградах и высоких постах с тех пор в одночасье рухнули. Постепенно Эйтифигеном овладела хандра, он стал злым словно голодный дракон, и завёл привычку все свои обиды вымещать на младших по званию. Подчинённые его боялись и всей душой ненавидели, втайне желая что бы он когда-нибудь пьяный свалился за борт. Эйтифиген об этом догадывался, ведь он был далеко не глуп, но такое отношение к нему подчинённых, его только забавляло и он находил утешение в том что хоть кем-то может командовать и хоть кто-то в этой жизни его боится.
   Всё переменилось полторы недели назад. Эйтифигену внезапно объявили что его переводят на судно везущее в столицу какой-то секретный груз!
   -Вот он, шанс!-Подумал тогда Эйтифиген.-Судьба наконец-то даёт мне возможность проявить свои таланты перед начальством! Я поступаю в личное распоряжение самого Зегора! Теперь надо только ждать подходящего случая чтобы заявить о себе.
   В том что такой случай представится, Эйтифиген не сомневался.
  Путь предстоял не близкий, столь длинное путешествие просто обязано было подбросить его участникам какие нибудь передряги и проблемы. Вот где Эйтифиген сможет показать всем как ошиблась однажды его родина, сунув его не на ту должность к которой он был предназначен. Едва прибыв на корабль, Эйтифиген приказал ужесточить наказания всем провинившимся новым подчинённым, двоих ударил по лицу, совсем ни за что, а просто так, ради профилактики. Новое радостное событие не сделало его добрее, ведь быть всегда злым уже вошло в его привычку. Теперь он стал основную часть времени проводить в поисках Зегора, которого он ещё ни разу в жизни не видел лично, а только на портретах.
   -Надо чтобы этот челдрак запомнил меня в лицо.-Думал офицер третьего уровня прохаживаясь по палубе.-Потом, когда я совершу подвиг, он сразу узнает меня, и наградит. Может быть даже возьмёт в свой отряд!
   От таких мыслей голова Эйтифегена шла кругом, но вот только беда: с Зегором пока, как он ни старался, встретиться лицом к лицу ему никак не удавалось. Начальник жандармов если и выходил на палубу, то не иначе как в окружении охраны, так что и не подступишься. Однако Эйтифиген не терял надежды, твёрдо решив добиться поставленной им цели...
   -С драконами всё в порядке?-Услышал Эйтифииген над собой громоподобный голос, который моментально вывел его из размышлений. Он поднял голову и остолбенел. Перед ним стоял Зегор! Огромный, и могучий, выше его почти в четыре раза!
   -Гы-ы-ы-а.-Только и смог выдавить из себя Эйтифиген.
   -Что это значит?-Прорычало крылатое чудовище.-Тебя учили уставу? Кто так отвечает старшему по званию, или эти погоны надеты на тебя по ошибке?
   -Так точно, ваша честь!-Выкрикнул Эйтифиген.
   -Что, так точно? Значит тебя зря назначили офицером, ты это подтверждаешь?
   -Никак нет ваша честь, гы-ы-ы-а!-Эйтифиген никак не мог совладать с собой.
   -Да ты что, пьян чтоли?
   -Гы-ы-ы-а!
   -Разжаловать этого болвана в рядовые!-Рявкнул Зегор своему сопровождению.-Мне не нужны на корабле такие идиоты. Высадите его в первом же нашем городе, и выдайте документ пожизненно воспрещающий въезд в Столицу. А ещё всыпьте плетей за пьянку.
   Эйтифигена подхватили под руки и повели приводить в исполнение приговор Зегора. Через полчаса старший отряда по уходу за драконами появился на палубе. Вид у него был жалкий, форма на спине изорвана - следы от ударов плетей, по щекам текли слёзы, но что самое главное, на плечах больше не было погон. Это был конец.
   Не слыша издевательских окриков и смеха бывших подчинённых Эйтифиген побрёл по палубе, сам не зная куда идёт. В конце концов ноги принесли его к клеткам с хищниками. Там разжалованный офицер дал волю чувствам, он разразился громкими рыданиями и не сразу обратил внимание на голос идущий из клетки:
   -Хочешь я научу тебя рычать? Это гораздо лучше чем плакать.
   Эйтифиген обернулся. Глаза его начали расширяться, а волосы подниматься дыбом. С ним разговаривал дракон который в принципе говорить не мог!
   -Ну так что ты мне ответишь, плакса?-Поинтересовался хищник. Он лежал на дне клетки и поглядывал на бывшего офицера, как тому показалось с усмешкой.
   -Ты какой-то неразговорчивый, с тобой скучно.-Сказал дракон и вдруг на глазах Эйтифигена стал менять свою форму. Он сначала как-то неестественно сжался, потом начал превращаться в человека. Спустя несколько мгновений со дна клети поднялся высоченный, ничуть не меньше Зегора мужчина. Со всего лица его свисали длинные, редкие волосы, а на спине имелся огромный горб.
  Горбун упёрся головой в потолок клетки, потом просунул руку между прутьями решётки, сдвинул засов и вышел наружу.
   -Кто ты?-Дрожа всем телом прошептал Эйтифиген. В голове его промелькнуло тревожное подозрение. Он вспомнил что при погрузке кораблей каравана не хватило нескольких скоростных драконов из-за того что десятка полтора из них сдохло по неизвестной причине. Пришлось брать новых, и этим занимался... Кто же этим занимался-то?
   Эйтифиген наморщил лоб пытаясь вспомнить имя матроса, и вдруг его осенило. Это же как раз тот самый случай о котором он мечтал! На корабль проник, непонятно пока каким способом шпион. Если он, Эйтифиген сейчас не растеряется, и известит об этом команду, то несомненно будет прощён начальством, и впоследствии поощрён за свой геройский поступок. Тогда вперёд!
   Горбун схватил его за шиворот, едва только Эйтифиген сделал шаг в сторону.
   -В клетку!-Рявкнул горбун.-Я сказал, пошёл в клетку, дурак!
   Горбун пинком забросил его в клетку и задвинул засов. Он прочитал какое-то заклинание и Эйтифиген находящийся уже на грани помешательства заметил как начало меняться его тело. Вместо рук и ног появились когтистые лапы, туловище удлинилось, с него куда-то исчезла офицерская форма и оно покрылось чешуёй. Бывший офицер хотел что-то сказать, но вместо слов из его зубастой пасти вырвалось лишь рычание и вылетело несколько искр. Он бросился на дверь, захлопав выросшими на спине крыльями.
   -Вот так ты посимпатичнее выглядишь, и больше мне нравишься.-Усмехнувшись сказал горбун и в одну секунду принял облик Эйтифигена. Он прошёл мимо других клеток тихо приговаривая:
   -Подождите ещё совсем немного, мои друзья. Сейчас я заманю сюда несколько других жандармов и они займут ваши места.
   -Неделю ждали, так ещё несколько минут подождём.-Ответил ему один из драконов.
   Копия Эйтифигена отправилась на поиски жандармов. Через несколько минут она уже была на нижней палубе. В коридоре ей повстречался карлик в офицерской форме и с очень важным выражением на лице. Погоны на его форме свидетельствовали о том что он выше Эйтифигена в звании, на пять ступеней.
   -Где тебя носит?-Сурово спросил карлик у копии.
   -Это где тебя носит, обрубок.-Зло, вопросом на вопрос ответила копия.-Ты должен был появиться ещё до обеда.
   Карлик вздрогнул и пугливо огляделся по сторонам.
   -Это ты господин?-Трясущимися губами произнёс он.
   -Тебе требуются ещё какие-то доказательства? Так почему ты не пришёл?
   -Я не мог, я боялся что кто-нибудь выследит меня. Сегодня Зегор такой злой, что к нему страшно приближаться. Ты хоть знаешь что будет если нас схватят?
   -Успокойся Мингил, скоро всё закончится и ты пойдёшь баиньки.-Ответила ему копия Скурутилла.
   -А если нас всё же схватят, допросят и твои люди выдадут меня? Я не хочу быть несколько раз казнён и воскрешён, чтобы потом меня отправили в лабиринты демонов смерти. Что может быть страшнее?
   -Действительно.-Кивнула головой копия Скурутилла.
   -Так возьми меня с собой.-Карлик схватился за рукав этого человека.-Здесь я тебе ведь больше не нужен.
   -Это точно, Мингил. Но видишь ли, теперь ты мне вообще не нужен.
   -Как это?! Ты что, бросаешь меня?
   -Ну не совсем. Я же обещал позаботиться о тебе, а своё слово я всегда держу.
   Копия Скурутилла побормотала заклинания. Мингил вдруг исчез и на его месте появилась табакерка.
   -Хорошая штука.-Произнесла копия Скурутилла поднимая её с пола и подбрасывая на ладони.-Но вот беда у меня уже есть такая.
   Лже-Скурутилл отшвырнул табакерку в дальний угол коридора.
   -Вот теперь тебе точно ничего не угрожает, как ты и просил.-С усмешкой изрёк он...
   Эген потянулся разминая затёкшее тело. Он просидел возле зарешёченного иллюминатора не меньше часа, наблюдая как краснеющий диск клонящегося к закату солнца медленно скатывается в фиолетовые тучи нависшие над горизонтом. Очень скоро наступит кромешная тьма и тогда можно будет приступать к осуществлению того к чему юный принц готовился на протяжении всего времени что он провёл на вражеском корабле. Сегодня или никогда, поскольку другой такой возможности может больше не представиться. За бортом раздувается ветер, он завывает в корабельных снастях, постукивает ими об мачты, и заставляет поскрипывать шпангоуты. Самая подходящая обстановка для побега, когда можно не бояться что караульные услышат звуки изданные тобой по оплошности, ненароком.
   Уже неделю Эген без приглашения гостил на корабле летящем в Аконию. Он ночевал в его грузовых трюмах, спрятавшись за штабелями ящиков и бочек, а днём укрывшись плащём-невидимкой словно призрак бродил по кораблю в поисках каюты где содержали Светлану. Не просто оказалось отыскать внутри этого гиганта ту самую каюту. Ещё труднее было разузнать секретные пароли снимающие запирающие заклинания с её двери. Каюта охранялась целым отрядом стражников, десятком драконов, так что Эген порядком рисковал, даже будучи укрытым волшебным плащом, когда подкрадывался к двери чтобы подслушать пароли. Впрочем подвергал он себя опасности не зря. Кроме паролей принцу удалось выведать что в соседней каюте содержат ещё одного пленника. Это был какой-то крупный пират, который чем-то лично заинтересовал самого владыку империи. Его вместе со Светланой везли в Аконию, во дворец Кодора. Случай конечно небывалый. Прежде Эген не слышал чтобы обычного пирата допрашивал сам император. Но как бы то ни было, а воздушного корсара можно было сделать своим союзником при побеге. Пусть он и преступник, но в сложившихся обстоятельствах помощь взрослого человека была совсем не лишней.
   Эту неделю Эген не только бродил по кораблю и подслушивал разговоры стражников. Он ещё активно готовился к побегу. В свободное от поисков каюты время, в одном из грузовых трюмов принц выдалбливал своим мечом отверстие в борту. Через это отверстие Эген планировал впоследствии покинуть корабль. Чтобы было на чём добраться до земли, он сплёл канаты из парусина. Этот материал он обнаружил в другом грузовом трюме, и нарезал из него длинные ленты. Верёвочной лестницы Эген как ни старался, найти не смог и это его беспокоило больше всего. Сам он мог лазить по канату также легко как и ходить по земле, но вот светловолосая...
   Она девчонка и неизвестно проходят ли в её мире все девчонки такую же военную подготовку как в Ангре?
   Солнце окончательно и бесповоротно утонуло в тёмных тучах, на свободных участках иссяня-чорного неба зажглись первые звёзды. Пора.
   Эген выскользнул в коридор и укутавшись в плащ зашагал к лестнице ведущей на верхнюю палубу. Вот и она. Ступеньки лестницы предательски поскрипывали, но это был сущий пустяк по сравнению со звуками которые издавала крышка огромного люка, перекрывающая вход на верхнюю палубу. Её шарниры казалось не смазывали специально, и никакой шум ветра наверное не в состоянии был заглушить их громкого, надсадного скрипа. Эген очень медленно, миллиметр за миллиметром приподнимал зловредную крышку, но она всё равно умудрялась оглашать коридор стонами и недовольным кряхтением. Он приподнял крышку уже настолько что в неё можно было просунуть руку, как послышались шаги. Мальчишка застыл. Если резко опустить крышку, то наверняка он разбудит весь корабль, оставить её в прежнем положении это значит привлечь внимание того кто шагает сейчас по коридору. И кого сюда принесла нелёгкая?
   Принц всё же надеялся что идущий не заметит приподнятой крышки. Может быть так бы и произошло, но неизвестный зацепился за неё ногой. Он едва не упал, однако сумел устоять и сверху послышались отборные ругательства.
   -Какой идиот оставил её недокрытой?
   В следующий миг юный принц едва не взвыл от боли. Запнувшийся, в сердцах топнул ногой по крышке, та легла обратно в паз, прищемив пацану пальцы. Сверху по крышке топнули ещё раз. У Эгена потемнело в глазах и ему показалось что пальцы его отделились от кисти.
   А неизвестный продолжая браниться и посыпать проклятиями голову того по чьёй милости он едва не очутился на полу, двинулся дальше. Новый порыв ветра качнул судно, ото всюду раздались десятки скрипов. Воспользовавшись моментом Эген толкнул люк, в считанные секунды выбрался наверх и захлопнул крышку. Он осмотрел свою руку. Кисть опухала на глазах.
   -Интересно как же теперь я полезу по канату?-Подумал он.
   Дверь в кормовой отсек где располагалась каюта со Светланой тоже давно ожидала своей очереди на смазку петель. Она скрипела хоть и не так пронзительно как крышка люка, но достаточно чтобы её расслышали сторожевые драконы. Стоило только Эгену коснуться дверной ручки и слегка толкнуть её как хищники тут же сорвались со своих мест и ринулись на звук. Теперь предстояло самое опасное. От принца требовалось много скорости, а ещё больше выдержки. За те секунды что драконы неслись до дверей Эген выхватил из-за пазухи куски мяса сдобренные снотворным раствором и заклинаниями. Это снадобье он приготовил пару дней назад из сагаянового вина и особых пряностей которые по счастью ему удалось в изобилии найти в продуктовом трюме. Эген не раз успел поблагодарить старого Леймена за то что тот отводил много времени для изучения алхимии на подготовительных уроках магии.
   Драконы ворвались в коридор и увидев на полу мясо источающее колдовской аромат сразу же набросились на него. Они сглонули все куски за одно мгновение, и заводили из стороны в сторону своими головами, широко раздувая ноздри. Их тонкое чутьё безошибочно подсказывало им что рядом кто-то есть. Эген вжался в угол между дверным косяком и стеной, закрывшись дверью. Чудовища начали царапать по двери когтями, норовя зацепить её за край и захлопнуть. Но Эген вцепился в ручку двери и удерживал её из последних сил преодолевая дикую боль в повреждённой руке. Только одно сейчас не тревожило мальчишку: что драконы плюнут в дверь огнём. В корм сторожевых хищников на любом корабле из соображений пожарной безопасности подкладывали специальные добавки которые лишали их возможности вырабатывать самовоспламеняющийся газ. Исключения составляли только те огнедышащие что содержались в наружных клетях.
   Послышались шаги нескольких стражников 
   -Что за безобразия тут творятся?-Прорычал один из них и потянул дверь на себя, заглядывая в угол. Из-за его широких плечь показалась сначала одна, а потом вторая драконья голова. Эген зажмурился.
   -Ничего. Похоже шиншаты сбили наших зверюг с толку и они распахнули дверь.-Ответил второй стражник и заорал на драконов:-А ну, пошли на место!
   Чудовища неохотно подчинились, зацокали по полу их когти, засвистел кнут второго стражника. Эген был ни жив, ни мёртв от страха, и звук захлопнувшейся двери долетел до него словно бы издалека. Его приняли за шиншата, маленького зверька-паразита селящегося в жилых помещениях и уничтожающего съестные припасы. Сегодня ему очень, очень повезло.
   Прошло какое-то время и рык огнедышащих тварей периодически доносящийся из соседнего отсека начал стихать. Чудовищ потянуло в сон. Охрана к счастью ничего не заподозрила, решив по видимому что хищники просто утомились. Эген достал из кармана мешочек с сонным порошком и с сомнением помял его в ладони. Порошка оставалось так мало что было бы настоящим чудом если бы его хватило чтобы усыпить пятнадцать здоровенных стражников. Но ничего другого как надеяться именно на чудо Эгену не оставалось. Изготовление сонного порошка в отличие от приготовления снотворного раствора для драконов являлось делом непростым, требующим знаний куда больших, да и компонентов для его создания на корабле не было. Эген дождался нового порыва ветра, приоткрыл дверь, тряхнул развязанным мешочком и спешно приложив к носу успевшую уже наполовину просохнуть тряпицу, опрометью, на цыпочках бросился обратно по коридору...
   Светлана слышала за дверью какую-то возню и пыталась определить её причины. Возможно это открывает дверь кто-то из окружения Маргены, Зегора или противного старикашки Скурутилла, а может и кто-то из них самих. Честно говоря никого из них видеть Светлане не хотелось. Два дня назад за ней вот также пришла сама Маргена и объявила что ведёт её на прогулку. Несколько кораблей их каравана тогда приземлились на красивой лужайке, остальные зависли в воздухе, охраняя подступы с неба. Воины Кодора решили устроить для себя что-то вроде пикника. Они развел костры, готовили на них пищу. Светлане никогда не забыть как в огромных котлах их слуги варили головы каких-то больших змей. Запах исходивший от варившейся еды был настолько отвратительным что вызывал тошноту, однако челдраки уплетали потом эту похлёбку с неистовой жадностью.
   Немного в стороне от общего пиршества стоял стол накрытый для высших чинов. За ним ели Маргена, Зегор, Скурутилл и их слуги. Здесь не было похлёбки из змеиных голов, яства которыми был уставлен стол относились к разряду изысканных, но Светлана видела какие жадные и завистливые взгляды кидает Зегор в сторону где ело большинство. Он явно скучал по супу из голов змей, однако его высокое положение не позволяло ему присоединиться к низшим чинам и вкусить у всех на глазах грубую пищу. Маргена похоже тоже, вместе со Светланой заметила душевные терзания челдрака и посматривала на него с плохо скрывамым презрением. Что-то похожее читалось и во взгляде Скурутилла. Иногда он поглядывал на Зегора также как богатый дядя порой смотрит на бедных племянников, внезапно и без приглашения припёршихся к нему в гости. Похоже что Зегор был чужим среди этих представителей аристократии Доргоры.
   Маргена видимо желая уколоть его тогда, заметила:
   -Какое варварство! Употреблять в пищу змей. Разве не от них произошли многие достойные граждане нашей великой Империи?
   А её змея, так та вообще не переставала шипеть от возмущения:
   -И они смеют называть себя сынами Доргоры! Да за такие дела их всех стоит казнить. Это неуважение к своим корням, к предкам!
   К немалому удивлению Серёгиной сестры Скурутилл не поддержал их.
   -Я бы на вашем месте и месте вашей подруги был осмотрительнее в выражениях. Смею вам напомнить что наш великий Властелин, да продлиться царствование его вечно, сам вкушает блюда из змей. Может вы просто не знали об этом?-Тихо заметил он.
   Маргена и её змея сразу замолчали, а Зегор подозвал слугу и приказал наконец то налить ему похлёбки...
   Дверь все-таки распахнулась и на пороге девочка увидела Скурутилла в сопровождении нескольких стражников...
   Прошло уже больше часа с того времени как Эген распылил сонный порошок. Принц пробрался к двери, осторожно отворил её не отнимая защитной тряпицы ото рта, проскользнул в проход.
   Стражники все, кроме одного лежали на полу, рядом с драконами и бормотали что-то бессвязное. Порошок усыпил охрану, но сон её был неглубоким. Только тот стражник что не уснул, сидел на туше дракона и водил вокруг себя непонимающим взглядом тусклых глаз. Он не сразу разглядел Эгена, а когда увидел, то открыл рот, собираясь что-то сказать, но вместо этого только замычал и повалился на пол. Стражник стал хватать руками воздух намереваясь схватить Эгена за одежду. Принц обошёл его и стал обшаривать остальных стражей. Он искал ключи к кандалам пирата. Найдя их он шагнул к каюте воздушного разбойника. Через минуту, после прочтения заклинаний дверь туда отворилась сама собою.
   Пират оказался высоким, широкоплечим дядькой с красной бородой. Он из под лобия уставился на Эгена, едва тот вошёл к нему.
   -Уже и спать не даёте, прихвостни Кодора.-Недовольно прогудел он.-Что вам от меня надо, на ночь глядя?
   -Только одного, чтобы ты протянул руки, после чего я сниму с них цепи.
   -Поиздеваться значит решили, негодяи?-Пират свирепо сверкнул глазами.-На ваше счастье я в цепях, а вас слишком много. В другой ситуации я бы подвешал вас вниз головой, сушиться на солнышке под парусами!
   -Где же ты видишь здесь других?-Удивился Эген.-Я как будто один. Или тебе ещё кто-то мерещится?
   Пират вытянул шею выглядывая в коридор.
   -Ух ты! Проклятье всех демонов на этот мир! Что это с ними?-Прошептал он.-Ты разделался с ними один? Но как? И кто ты?
   -Долго объяснять, а у нас нет времени. Так ты хочешь чтобы я тебя освободил или предпочитаешь продолжить путешествие на этом корабле?
   -Конечно же нет.-Взревел пират.-Что за дурацкие вопросы? Но все-таки скажи, кто тебя послал? Ты от братвы?
   Сказав это пират почему-то шарахнулся от него в сторону, как будто Эген превратился вдруг в дракона.
   -Не очень-то ты торопишься повстречаться со своими.-Усмехнувшись произнёс принц, сообразив что у разбойника имеются серьёзные причины избегать встреч с представителями воздушного братства.-Но не переживай, я даже близко с твоими головорезами не стоял.
   Эген кратко поведал пирату о своих целях, объяснив что тот нужен ему только в качестве помощника.
   Услышав это пират оживился.
   -Плёвое дело!-Воскликнул он.-Вызволим из плена твоего товарища и сопроводим на землю целым и невредимым, не сомневайся. Кем бы вы ни были, но враги Кодора мои друзья, и я буду рад вам помочь. А как звать-то тебя? Меня вот мама назвала Сабтюмом. Правда давно это было.
   Эген представился. Когда они заскочили в каюту Светланы, то его новый знакомый выпучил глаза.
   -Мама родная, да ведь это же девчонка!-Воскликнул пират.-Что-ж она такое натворила? Или Кодору уже некого больше ловить и он перешёл на детей?
   Эген ничего не ответил ему. Принцу было не до этого, он рассматривал Избранную. Такая честь выпадала не каждому: лицезреть избранного и общаться с ним. Конечно Эген уже видел её изображение, но сейчас он понял что таких больших голубых глаз как у Серёгиной сестры ему встречать ещё не доводилось, кажется в них утонуло само небо, таких ослепительно белых волос не было наверное ни у кого во всей Аструле...
   Эген тряхнул головой возвращая себя к действительности и быстро, в нескольких фразах объяснил светловолосой кто он, откуда и зачем пожаловал. Чтобы окончательно развеять все сомнения избранной он завершил свою речь следующими словами:
   -Твой брат говорил мне что у него два главных врага в школе, некий Горохов, с которым они теперь подружились и Селезнёв. Теперь ты мне веришь?
   Светлана закивала головой и соскочила с кресла давая понять что готова хоть сейчас покинуть корабль.
   На выходе уже несколько стражников начали приходить в себя. Тот что так и не уснул, пошатываясь стоял на ногах, видимо пытаясь понять что же здесь произошло. Его затуманенные порошком мозги ещё плохо работали, но увидев беглецов он попытался их остановить:
   -Нарушение безопасности!-Заплетающимся языком выкрикнул он.-Всем стоять, руки вверх!
   Сабтюм громко выругался и треснул его своим кулачищем. Стражник отлетел к стене и отключился наверное не меньше чем на час.
   Пока они добирались до грузового трюма, пират не переставал донимать Эгена расспросами:
   -Кажется я понял кто вы такие.-Бубнил он.-Вы пиратские дети, да? Эта, со светлыми волосами и с необычным именем, твоя сестра, а ваш отец капитан крупной банды? Его дочь схватили чтобы он сдался, так? Но почему её освобождаешь только ты один? Где вся ваша братва?
   Сабтюм тараторил без умолку, и Эген на ходу придумывал всякие небылицы, лишь бы тот только отвязался от него...
   К утру ветер перешёл в самый настоящий ураган. Однако его вой, и хлопанье корабельных снастей не в состоянии были заглушить громких криков и топота множества ног несущихся с верхней палубы одного из кораблей каравана Кодора. Громче всех кричал, потрясая своими огромными и страшными кулаками Зегор:
   -Ничтожные твари, я даже пока не знаю какое наказание изберу для всех вас, но не сомневайтесь, оно будет ужасным.
   Языки гудящего пламени, что рвались из его пасти едва не касались перепуганных до смерти стражников и матросов.
   Рядом стояла Маргена и зловеще тихо шипела: -Изловлю и заставлю Субарну всех покусать. Всех до одного!
   Чуть поодаль старый Скурутилл задумчиво бормотал себе под нос: -Кругом одни предатели. Сгною всех на каторге, уж я этим займусь лично.
   И непонятно было при этом, кого он имеет в виду, так как советник Кодора кидал поочерёдно взгляды то на челдрака, то на руководителя службы безопасности. Если бы они могли слышать его слова, то наверное содрогнулись бы от ужаса.
   На палубу приземлилось несколько драконов с наездниками. Это вернулась погоня пущенная по следам беглецов. Двое воинов сняли со спины хищника плачущую и трясущуюся от страха Светлану и подвели её к верховным чиновникам Кодора. Ещё один подошёл, держа в руках обрывки чьей-то окровавленной одежды.
   -Что произошло?-В голос выкрикнули Маргена, Зегор и Скурутилл.
   -Мы нашли её внизу на поляне, она пряталась среди корней малагарового дерева.-Гаркнул один из стражей.
   -А это что такое?-Спросила Маргена указывая на изорванную одежду.
   -Валялось по близости.-Так же гаркнул второй.-Похоже тех кто были с ней, сожрали мальтадонты. Вот послушайте что она говорит.
   Маргена взяла девочку за лицо и сказала: -Ну?
   -Огромные мохнатые шары, огромные мохнатые шары.-Заикаясь проговорила Светлана.
   глава 13
   В ней Юрчик Селезнёв делает первые шаги на службе Маргене.
  
   -Ветер крепчает, надо бы посадить корабли.-Крикнул капитан, предварительно поклонившись Зегору и остальному начальству.
   -Пожалуй ты прав.-Прорычал челдрак и обернувшись к Скурутиллу недовольно спросил:-Что там говорят наши хвалёные колдуны, смогут они унять ураган?
   -Боюсь что нет.-Ответил главный советник Кодора.-Мы столкнулись со стаей духов-элеменуров. Похоже что они не так давно вырвались из пятой сферы тонкого мира, их очень много, и они не угомонятся, пока не истратят всю свою энергию.
   -В таком случае, необходимо сопроводить светловолосую в её каюту, а позже всем вместе допросить как следует. В её побеге мне многое кажется странным.-Сказал Зегор и получив одобрительный кивок Скурутилла сделал знак своим жандармам чтобы те увели девочку с палубы.
   Юрчик Селезнёв, который всё это время крутился тут же, тайком поглядывал на Светлану из-за спин охранников Маргены. Ему страсть как хотелось чтобы та заметила его и поняла что он не последний человек среди тех кто держал её в плену. Однако открыто заявить о себе так чтобы не привлечь внимания страшного Зегора он не мог. Этого получеловека, полудракона Юрчик боялся до смерти. Конечно Зегор ничего не смог бы ему сделать, ведь Юрчик находился под покровительством Маргены, а все руководители служб Доргоры не имели совершенно никакой власти над подчинёнными своих коллег, тем не менее Юрчик предпочитал не попадаться челдраку на глаза. Хитрый и совсем не глупый Юрчик сразу подметил что руководители упомянутых выше служб терпеть друг друга не могут. И хотя на публике они стараются общаться между собой вежливо и даже любезно, на самом деле ведут самую настоящую вражду, быть может засылают друг к другу шпионов и всячески вредят своим соперникам. Не надо было быть провидцем чтобы догадаться что их взаимная ненависть распространяется и на подчинённых их врагов. А коли так, то подчинённым тоже могло когда-нибудь серьёзно достаться от недоброжелателей их начальников. Например им могут подделать
  какую-нибудь гадость, натравить на них своих личных колдунов или сделать что-то ещё, от чего небо потом покажется с овчинку.
   И все-таки, несмотря на такие опасности, которым Юрчик подвергался, находясь в окружении Маргены, он ни капли не жалел, что попал в число её людей, и вообще очутился в Аструле.
  Ведь теперь он не просто какой-то ученик 7-го класса, каких миллионы, с успеваемостью которой хуже не бывает, а зачислен в отряд к самой Маргене, великому шпиону и колдуну Доргоры!
   Ещё недели полторы назад, как и большинство его сверстников он не верил ни в какую магию и посмеялся бы над любым кто попытался бы убедить его в обратном. Но десять дней назад судьба свела его с человеком как две капли воды похожим на его школьного директора. Этот человек заявил ему что у него редкие способности к той самой магии, что он, Юрчик совершенно особенная личность, что существуют миры и страны где его могут оценить по достоинству. Потом копия директора вдруг превратилась в женщину представившуюся Маргеной, проделала перед изумлённым и перепуганным Юрчиком несколько чудес, которые никак не укладывались в его представления об этом мире и предложила поступить на службу к Великому Кодору.
   -У меня уже есть ученики с высоким уровнем разных стихий, не было только того в ком имелось бы столько от стихии воды, как в тебе.-Сказала она тогда.-Вместе вы уравновесите друг друга и создадите мощную команду, такую, которой ещё ни у кого не было.
   Маргена рассказала ему тогда об Аструле, разрисовала перед ним все перспективы которые его ждут если он согласиться поступить на службу к Кодору, и станет её учеником. У Юрчика тогда голова пошла кругом, ведь о чём-то подобном он мечтал всю свою сознательную жизнь: чтобы быть необычным, не таким как все и иметь много власти. И вот теперь он зубрит не скучные химические формулы, или теоремы по геометрии, его не просят написать дурацкое сочинение на тему как он провёл лето, вместо этого Юрчик осваивает основы демонологии, колдовства и это ему всё больше нравиться. Иногда он правда скучает по родителям, но его утешает мысль что они сейчас не горюют по нему и не носятся в поисках своего единственного и горячо любимого сына. Маргена создала его точную копию, которая будет ходить вместо него в школу, и которую отличить от оригинала не сможет ни кто, даже мать с отцом.
   -Настала пора тебе сослужить службу на благо Империи и показать на что ты способен.-Услышал Юрчик над ухом голос Маргены.-Дойди до каюты светловолосой и отвлеки стражу, чтобы моя подруга пробралась туда незамеченной.
   Юрчик с содроганием ощутил как его начальница положила к нему в карман свою змею. Стараясь не притрагиваться к нему он засеменил к люку ведущему на нижнюю палубу. Когда он оказался в коридоре, до него долетел тихий шёпот Субарны:-Вынь меня из кармана и положи на пол.
   -А ты меня не укусишь?-Спросил Юрчик холодея от одной только мысли что ему придётся брать в руки гадину.
   -Больно ты мне нужен, тратить на тебя свой яд.-Прошипела змея.-Впрочем если ты будешь грубо со мной обращаться, на тебе живого места не останется.
   Еле живой от страха и отвращения Юрчик полез в карман.
   -Вам было не больно?-Трясясь всем телом спросил он подругу Маргены, и положил её на пол.
   -Если бы мне было больно, ты бы уже не разговаривал со мной так, а сам кричал от боли. Мои укусы ужас как болючи... Ну чего уставился? Иди, исполняй свою работу. Считай что это твой первый экзамен, и лучше бы тебе его сдать парнишка.
   Юрчик зашагал к каюте Светланы, чеша на ходу голову. Он хоть убей не знал как ему справиться с заданием. Ведь языка своих новых хозяев он не знал совсем.
   Стражники вскинули арбалеты и нацелили на него, едва он только шагнул к каюте Светланы.
   -А ведь ещё пожалуй пальнут, с этих станется.-Мелькнуло в голове Селезнёва.
    На ватных ногах он приблизился к охране, не взирая на крики и угрожающие жесты с её стороны.
   -В сотиках случайно не разбираетесь?-Спросил он у первого стражника, вынимая из кармана свой телефонный аппарат. Его, ставший теперь совершенно ненужным Юрчик тем не менее таскал с собой, как память о мире который он покинул быть может навсегда. У сотового даже батарейка ещё не села, так как Юрчик держал всё это время аппарат отключенным. Сейчас он его однако включил.
   -Что-то у него всё звук барахлит. Меня на другом конце слышат, а в моей трубке тишина.-Пояснил Юрчик, хотя с таким же успехом мог бы сказать охранникам что сейчас Субарна заползает под дверь каюты.
   Стражники что-то заорали ему, маша руками, но потом увидели сотовый, со светящимся экраном, услышали мелодию которую Юрчик нарочно запустил и вытаращили глаза. Один стражник вырвал у Юрчик из рук телефон, что-то забормотал быстро-быстро, второй отобрал его у него, и немного погодя среди стражников разгорелась настоящая борьба за право подержать в руках необыкновенную вещицу. Потом на Селезнёва снова замахали руками и громко закричали. Их речь Юрчик перевёл для себя одной короткой, но ёмкой фразой:-Катись отсюда как можно дальше.
   Что он и поспешил сделать, глубоко сожалея в душе о невосполнимой потере. Он понимал что сотика ему больше не видать. Но зато своё первое задание он выполнил...
   Проникнув в каюту, Субарна сначала забралась на кровать девочки, что стоило ей немалых усилий, а потом заползла под одеяло. Там змея Маргены затаилась приготовившись ждать. Она знала кто должен скоро сюда пожаловать, и спустя некоторое время убедилась что не ошиблась. Высунув из под одеяла только голову Субарна увидела как в тонкую дверную щель, в каюту начал просачиваться еле различимый глазом дым, или газ. Очень быстро он принял форму человека и материализовался в виде Скурутилла.
   -Ага, старый хитрец, захотел допросить светловолосую один, без свидетелей, так чтобы об этом никто не знал.-Подумала змея изображая на своей морде что-то наподобие улыбки.-Ну мы это и предполагали. Давай, давай, а мы послушаем.
   И подруга Маргены напрягла весь свой слух, которому мог бы позавидовать любой сторожевой дракон.
   А Скурутилл подскочил к светловолосой, которая сидела в углу на стуле, и схватив её за плечи начал очень быстро читать заклинания. При этом он так внимательно смотрел девочке в глаза, что казалось его пылающий взгляд прожжёт её насквозь.
   -Духами всех миров, Огненными Создателями Вселенной отделившимися в Начале Времён от Великой Пустоты, заклинаю тебя, говори кто ты.-Закончил чтение заклятий главный советник Кодора.
   -Я лишь тень той, которая тебе нужна.-Монотонным, неживым голосом молвила светловолосая.-Меня сотворили чтобы я выдавала себя за деву по имени Светлана.
   -Так я и знал, подделка!-Вскричал Скурутилл.-Кто тебя создал, порождение Нежизни-Несмерти?
   -Я не ведаю того.
   -Врёшь, отродье! Отвечай же немедленно, чьими заклинаниями ты порождена?
   Копия Светланы молча, немигающим взглядом смотрела на советника Кодора. Скурутилл снова начал читать заклинания, и Субарне показалось что воздух в каюте накалился.
   -Его зовут Эген.-Произнесла наконец копия Светланы.-Этот юноша сотворил меня из волшебного зерна Живилы. Он наказал мне что если меня разыщут его друзья, которых зовут Сергей, Виктор и Оэй, то я должна передать им, что он со светловолосой отправился к её дедушке, в убежище номер пять.
   -Где это?
   -Он этого не говорил, но сказал что будет двигаться в восточном направлении. Если же его друзья настигнут его, то должны будут назвать пароль: "союз двенадцати".
   -Проклятый ангр! Так он не погиб тогда, при штурме дворца! Неужели он уцелел и сейчас? Ну конечно же, окровавленные одежды, это спектакль, чтобы ввести всех нас в заблуждение. Ах ты маленький, гадкий и противный паршивец! Такой же противный и вредный как все Ангры! Но не долго тебе осталось портить нашу кровь. Я изловлю тебя, и вместе со Светловолосой доставлю во дворец. Но сделаю я это не сразу, и один, и награду от Властелина получу тоже один, вот так!
   Скурутилл снова зашептал заклинания, а потом сказал копии Светланы:
   -Кто бы не допрашивал тебя, отвечай что этот недостойный направил свои стопы в северные земли, в город Супицидр, там убежище номер пять. Пароль же будет "победа за нами, конец империи". И ни о чём другом ты больше не слышала.
   Отстранившись от лже-Светланы Скурутилл потёр свои худые руки, на каждой из которых было по восемь длинных, узловатых пальцев, оканчивающихся острыми, словно когти хищника, ногтями.
   -Никто не сможет расколдовать её.-Ликуя подумал советник Кодора.-Этот ключ известен только нескольким людям во всём мире.-Всё что смогут сделать Маргена вместе с этим грубияном-жандармом, так только понять что девчонка ненастоящая. И то, я в этом не до конца уверен.
   Скурутилл покинул каюту Светланы, а через какой-то промежуток времени появился здесь снова, уже в сопровождении Зегора и Маргены. Они приступили к допросу девочки, и никто бы не смог усомниться что главный советник императора искренне удивляется её ответам. Он мастерски играл свою роль, да так увлёкся ей, что не заметил как с кровати, из под одеяла выползла змея и забралась в карман руководителя разведки. Не заметил этого и Зегор. Его внимание постоянно отвлекал новый ученик Маргены. Челдрак никак не мог взять в толк, чего бы это ради глава всех разведчиков империи прихватила с собой, на секретный допрос новичка. К тому же, этот чужак очень сильно раздражал главного жандарма Доргоры. С каждой минутой он не нравился ему всё больше, и Зегор часто представлял себе, как выносит ему наказание в двести плетей, с последующим многолетним отбыванием на каторге.
   -Когда-нибудь я уличу тебя в каких-нибудь тёмных делишках, и тогда уж тебе не поможет покровительство твоей хозяйки.-Думал Зегор.
   Скурутилл же после окончания допроса, оказавшись в своей каюте, подскочил к большому кованому сундуку и вынул из него вместительный сосуд из небьющегося стекла. В сосуде переливалась густая, вязкая жидкость чорного цвета. Скурутилл откупорил сосуд, и вылил жидкость на пол. Она не растеклась по нему, но подобно ртути собралась в большой шар, из которого возник сначала безликий человек, спустя немного времени принявший облик обезьяноподобного существа.
   -Отправишься за меня очень далеко, Голграт.-Сказал ему советник Кодора.-Сейчас я быстро введу тебя в курс дела.
   Нечто подобное происходило и в каюте Маргены, только вместо сосуда с загадочной жидкостью, руководитель разведки использовал большое, чорное зеркало в котором сначала ничего не отражалось, а затем проявилась сама Маргена, быстро превратившаяся затем в существо чем-то похожее на ящерицу. Его кожа периодически вспыхивала яркими разноцветными переливами, глаза горели жёлтым огнём, на спине поднимался, опадал и снова поднимался высокий ершистый гребень. Чудище вышло из стекла и сошло на пол. Маргена назвала его Лапандрой.
    И Скурутилл, и Маргена к чему-то готовились.
   Когда наступила ночь, с того самого корабля на котором держали копию Светланы, преодолевая яростные порывы ветра, взмыл дракон. На его спине сидела Лапандра. Она торопилась поскорее скрыться из виду, поскольку в её планы не входило чтобы кто-нибудь узнал о том что она отбывает с парусника. Превращать её в насекомое, или какое-нибудь другое крохотное, малоприметное существо, у руководителя разведки не было ни времени, ни сил. Она уже и без того истратила сегодня немало магической энергии, которая могла пригодиться ей в будущих делах. А восстанавливалась эта энергия долго и с трудом.
   Не прошло и получаса, как от корабля отделился второй дракон. Его наездником был Голгарт. Советник императора, хоть тоже и желал сохранить его отлёт в тайне, но в отлчии от Маргены торопил своего мистического помощника не так сильно. Ему ведь было невдомёк что секретные сведения которые он сегодня заполучил, достались также и его сопернику, а значит следовало бы наказать Голгорту пришпорить дракона.
   Зегор был единственным кто никуда не спешил. В отличие от своих соперников он не стремился схватить светловолосую, и на это у него имелись свои, весьма и весьма веские причины, распространяться о которых было совершенно не в его интересах.
   К полуночи на корабль возвратилась остальная часть погони, пущенной за Светланой ещё утром. Солдаты соскочили с драконов, ещё прежде чем лапы хищников коснулись палубы. Не мешкая ни секунды они сломя голову бросились к каютам высших чинов. Охране даже не понадобилось будить своих хозяев, солдаты подняли такой шум что он наверное способен был бы поднять даже мертвецки пьяного. Маргена, Зегор и Скурутилл, сами вышли в коридор на этот шум.
   -Вы должны сообщить нам что-то особенно важное, чтобы избежать сурового наказания.-Морщясь проскрипел Скурутилл.-И говорите по одному, а иначе остальных я превращу в еду для драконов.
   -Господин, мы нашли её!-Вскричал один из солдат.
   -Кого?
   -Светловолосую!
   -Что такое ты мелешь, неразумный. Светловолосая уже давно на корабле.
   -Но мы видели как её везут на северо-запад. Их было много, очень много, мы бы с ними не справились. Поэтому мы проследили за похитителями. Они доставили светловолосую на свой корабль. Он там не один, их целый флот!
   -Да, мы видели это в подзорную трубу и не могли ошибиться. Светловолосая сейчас на том самом корабле.-Подтвердил его слова другой солдат.
   -Но этого не может быть, она должна быть не там!-В голос воскликнули Маргена и Скурутилл.
   Зегор криво усмехнулся. Он всё понял, да и советник Кодора тоже догадался насчёт Маргены.
   -Значит все-таки сумела проследить за мной!-У Скурутилла ёкнуло сердце, ведь это значило что хозяйка змеи скорее всего опередила его и раньше послала своего шпиона вслед за беглецами.
  Хотя, кого же тогда видели в подзорную трубу солдаты? Страшная догадка заставила перемениться в лице советника Кодора, несмотря на то что он всегда непревзойдённо владел собой.
   -Значит та, что ушла с ангром, тоже ненастоящая!-Мелькнуло в его голове.-Мальчишку кто-то одурачил, как и всех нас. Но кто это может быть?
   Точно такие же мысли пронеслись и в голове Маргены.
   -Выследить негодяев!-В голос прокричали советник Кодора и руководитель службы безопасности.
   -Что вы стоите как истуканы? Марш наверх, всем команда поворачивать корабли на северо-запад!
   И только Зегор не проявил никакой инициативы. Он едва скрывал досаду и тревогу по поводу того что светловолосую удалось обнаружить.
   глава 14
   О продажности пиратов и новом повелителе Светланы.
  
   Опустившаяся на джунгли ночь быстро поглотила остатки дневного света. Луна ещё не взошла и на чорном бархате небе высыпали первые звёзды. Их далёкое, несмелое мерцание не в силах было разогнать сгустившуюся над земной поверхностью тьму. Только маленький костерок горящий на окраине небольшой поляны, с дерзким отчаянием взятого в окружение воина, давал отпор её круговому натиску. Языки пламени безжалостно жалили настырную вражину, осыпая её брызгами искр, словно стрелами, и тогда казалось что темень будто живое существо злобно шипит, отползая к опушке леса. Возле костра сидели трое. Один не переставал всё время опасливо озираться по сторонам, ловя из непроходимой чащи любой, даже самый незначительный звук, другой полулежал и задумчиво смотрел на пламя. Третий, а это была девочка, спал. Конечно же читатель наверное уже догадался что это были Сабтюм, Эген и тот кого принц считал за Светлану. Уже две недели продирались они через непроходимые заросли, кишащие опасными хищниками, норовя уйти как можно дальше от того места где они тайно покинули корабль каравана Кодора. Первые ночи побега троица не отваживалась даже развести костёр, опасаясь привлечь внимание погони, но потом им так надоело трястись от страха быть съеденными лесным обитателями, что этот страх пересилил их боязнь снова очутится в руках врага. Впрочем Эген был почти уверен что погоня пошла совсем в другом направлении, противоположном тому по которому двинулся он со Светланой и пиратом. Такая его убеждённость основывалась на том что копия Серёгиной сестры должна была направить слуг Кодора по ложному следу. Конечно, преследователи были великими колдунами, и разоблачить любую подделку, также как и заставить её рассказать всю правду, для них являлось сущим пустяком. Однако юный принц имел в запасе нечто, против чего могло оказаться бессильным всё магическое могущество лучших колдунов владыки Доргоры. Этим нечто являлся особый секретный шифр-заклинание, которым Эген защитил копию Светловолосой, и которому его научил лучший друг Серёгиного дедушки, Виталий Николаевич. Эген точно знал что он не в плену, а значит заклинание не могло стать достоянием врага. Принц конечно же даже и не предположить не мог как он жестоко ошибается. Эген очень надеялся на то что его новым друзьям из другого мира удастся встретиться с человеком-шаром по имени Пайлантям, что тот передаст им карту движения каравана и они сумеют проникнуть на нужный корабль, ведь с обратной стороны карты принц указал номер этого корабля. Эгену также от всей души хотелось верить в то что пацаны найдут способ встретиться с копией светловолосой, хотя бы пользуясь свойствами чудо-плаща, и он убеждал себя что когда-нибудь они настигнут троих беглецов. Для того чтобы такая встреча состоялась, принц собирался добраться до первого же населенного пункта и ждать там пацанов хоть несколько месяцев.
   Его мысли от друзей плавно перешли к избранной. Честно говоря девочка внушала Эгену тревогу. Она странно себя вела, почти никогда ни о чём не говорила, на привалах сидела тихо и смотрела в одну точку, словно напряжённо думала о чём-то. Хотя возможно она грустила о родных, или все избранные должны были быть именно такими, немного с приветом? Несколько раз Эген пытался развеселить Серёгину сестру, но не добившись вообще никакого результата, оставил эту затею.
   Постепенно глаза принца слипались, пламя костра расплывалось в них в неясное оранжевое пятно, и действительность смешивалась с грёзами. Эген засыпал.
   -Сегодня очередь Сабтюма дежурить первую половину ночи.-Было последней мыслью принца, после которой он провалился в забытье.
   Сабтюм вздрогнул и весь похолодел когда от сплошной стены густого, непроглядного мрака, в котором растворилась кромка леса отделилось человекоподобное существо. Первой мыслью пирата было: их нагнали преследователи, но он тут же возразил сам себе что в таком случае на поляне появилось бы не одно непонятное существо, а целый отряд стражников, да ещё верхом на драконах. Тогда кто же это? Рука пирата сжала увесистую дубину.
   -Можешь даже не пытаться.-Услышал Сабтюм тихий вкрадчивый голос исходящий от существа и увидел как оно странно засветилось разноцветным сиянием, будто вспыхнуло.-Я могла бы уничтожить тебя за один миг, ещё раньше чем ты дотянулся бы до своей палицы.
   Сабтюм и опомниться не успел как загадочное и страшное существо оказалось в шаге от него. На самом деле оно просто совершило большой прыжок, но сделало это так стремительно, что глаз почти не успел уловить его движения. К тому же существо двигалось бесшумно и не издало во время прыжка даже шороха.
   Пират в диком ужасе смотрел на монстра. Ничего подобного ему ещё не доводилось видеть за свою долгую жизнь, а повидал он надо сказать, немало. Существо внушало бесконечный, и совершенно особенный страх, такой от которого куда-то исчезает всякое желание сопротивляться, и любой человек начинает чувствовать себя рядом с ним беззащитным ребёнком, стоящим перед грозным хищником. От существа просто волнами исходила какая-то дикая, могучая и звериная сила, хотя оно имело узкое, длинное туловище, и тонкие конечности.
   -Пришлось поплутать, пока нашла вас.-Сказала Лапандра, а ведь это была именно она.-Зато развлеклась чуток, и прикончила парочку мальтадонтов, и одну гигантскую змею... А вы немного сбились с курса, идёте уже не строго на восток, а отклонились немного на юг. Что это с тобой, пират? Ты разучился ориентироваться по звёздам?
   -Откуда ты знаешь куда мы должны идти? Так ты от них? Вы все-таки нашли нас?
   Сабтюм завертелся на месте.
   -Где же остальные?-Вскричал он роняя дубину, но Лапандра зажала ему рот рукой.
   -Немного потише, пират.-Прошептала она.-Твой попутчик не должен знать что у вас были гости... Хочешь ещё пожить и может быть даже получить вознаграждение? У тебя появилась редкая возможность из разбойников перейти в слуги великого Кодора.
   -Так ты, то есть вы, пришли сюда не для того чтобы снова схватить нас?
   Лапандра ничего не ответила ему, только приложила палец к своим губам, и пятясь отошла к Эгену. Она наклонилась над ним и тихо что-то зашептала ему на ухо.
   -Это сделает твой сон крепким и долгим.-Сказала таинственная слуга Маргены, а затем подошла к спящей девочке.
   Она растолкала её, и прежде чем та повернула в её сторону голову, закрыла её глаза своими ладонями. Лапандра стала читать заклинания, затем о чём-то тихо спросила девочку.
   -Я заберу её с собой.-Обратилась она к Сабтюму.-Эта останется за неё.
   Сказав это, Лапандра извлекла из кожаной сумки висящей на её груди, что-то напоминающее большой продолговатый орех. Слуга Маргены прочитала заклинание и на глазах изумлённого пирата орех превратился в точную копию светловолосой.
   -Кто бы ни пожаловал к вам в гости после того как мы с девчонкой улетим, ты не должен говорить им о том что видел сейчас.-Сказала Лапандра Сабтюму.-В том что гости к вам все-таки пожалуют, я почти не сомневаюсь, и может быть они прибудут уже этой ночью. Скорее всего они предложат тебе тоже что и я, но наш уговор, который мы сейчас с тобой заключим будет первым, и единственно настоящим. Только его ты должен будешь выполнить, если желаешь стать богатым и получить власть. Много власти, в обмен на одну только услугу с твоей стороны. Что ты скажешь на то, чтобы потом, когда всё закончиться, получить в своё распоряжение целое королевство, стать наместником самого Кодора?
   От услышанного у Сабтюма даже остановилось дыхание. Ему не верилось что подобное происходит именно с ним, и наяву.
   -Что я должен сделать?-Прошептал он.
   Лапандра стала разъяснять пирату задачу которую ему следовало выполнить. Закончив, она тихо, но протяжно свистнула. Откуда-то из ночной небесной мглы, на её свист к костру спланировал дракон. Слуга Маргены усадила на него девочку, уселась сама и стукнула легонько хищника ногами по бокам. Огнедышащий взмахнул своими широкими крыльями, отрываясь от земли. Он понёс своих наездниц, управляемый Лапандрой в сторону города Тургена. Оттуда существо похожее на ящерицу должно будет доставить ценный груз представленный светловолосой на каком-нибудь караване в Столицу Столиц, Аконию, в личный дворец Маргены. Когда хозяйка вернётся, она сама вручит девчонку Властелину. А Лапандра до её возвращения снова войдёт в чорное магическое зеркало, каких во дворце не мало. Долгое пребывание Лапандры в этом мире, в воплощённом состоянии, отнимает у её хозяйки слишком много энергии. Ведь Лапандра это джинн, который питается жизненной силой своего владыки, когда он выходит из тонких сфер...
   Светлана проснулась от того что кто-то осторожно тряс её за плечо. Она махнула рукой не открывая глаз, чтобы дать понять что уже не спит.
   -Госпожа, вас желает видеть наш владыка. Соблаговолите встать и подняться на палубу. Завтрак на вашем столе.-Услышала девочка над своим ухом.
   Она также, не размыкая глаз помахала рукой, указывая слуге на дверь и плотнее укуталась в одеяло. Серёгина сестра и не думала торопиться вставать, наоборот она собиралась подремать ещё часок, ей хотелось спать, но больше всего досадить тому человеку который держал её в плену.
   Уже две недели находилась она на одном из летучих кораблей принадлежавших её новым похитителям. В тот день, когда её выкрали неизвестные из плена Кодора, они на драконе доставили её на какой-то караван состоящий примерно из пяти десятков парусников. Едва она только ступила на палубу одного из них, как копия Скурутилла, сопровождавшая её на всём протяжении пути, вдруг превратилась в огромного, горбатого старика. Кроме большого горба, девочке сразу бросилась в глаза ещё одна его особенность, которую можно было бы назвать странной: Широкое, скуластое лицо старика сплошь поросло длинными, светлыми и редкими волосами. Вместе с ядовито-желтым цветом кожи, коротким, но крючковатым носом, и маленькими бесцветными глазками, которые оставались холодными даже когда незнакомец улыбался, это не добавляло ему особой симпатии. Старик был облачён в длинный чорный плащ с капюшоном, отороченный по краям красной матерей, с гербом на левой стороне груди. Ему тут же поднесли трость усыпанную драгоценными камнями, почтительно назвав владыкой Геверем.
   Светлану отвели в просторную, светлую каюту, роскошно обставленную, совсем не такую в которой её держали слуги Кодора, и хорошо накормили. С ней обращались очень почтительно, именовали не иначе как госпожой Светланой, и исполняли любую её просьбу, к которой относились как солдаты к приказу генерала.
   И всё же, несмотря на такое королевское отношение к ней со стороны её новых хозяев, девочка прекрасно понимала что оказалась в золотой клетке. Ей не говорили куда и зачем её везут, на все подобные вопросы Геверь уклончиво отвечал ей:-Потом ты всё узнаешь и поймёшь. Не бойся, я не причиню тебе зла.
   Горбун прижимал девочку к себе и тихо шептал:-Сокровище ты моё, я никому, никогда не дам тебя в обиду.
   Но Светлана ему не верила, ей было не по себе и противно когда Геверь гладил её по голове или по долгу расспрашивал её о жизни в родном мире, о дедушке и о звезде. Последние вопросы настораживали Серёгину сестру особенно, она старалась увести разговор в сторону, но у неё это плохо получалось. Старый горбун похоже чуял обман как дракон добычу, и умел заставить собеседника быть откровенным.
   Испытывая неизменно всегда после таких разговоров обиду и сердясь на саму себя, за то что в очередной раз против своей воли сказала то, чего говорить не следовало, Светлана вымещала свою злость на слугах Геверя. Она притворялась что забывает как их зовут и нарочно коверкала имя каждого, делая его смешным и нелепым. Почти всегда она изображала из себя плохо слышащую когда слуги обращались к ней с каким либо вопросом, и заставляла их повторять его по несколько раз, давала им различные распоряжения, которые противоречили друг другу, а потом деланно удивлялась их несообразительности и жаловалась на них Геверю. Девочка чувствовала что слуги горбуна были такими же противными, хитрыми и коварными как и их властелин, поэтому ей было их ни капли не жалко. Но вот только к сожалению, все её старания пока ни к чему не привели. Слуги и не думали обижаться, или по крайней мере искусно играли свою роль. Они продолжали всё также улыбаться ей, неизменно вежливо, и смиренно сносили любую её выходку, делая вид что ничего не произошло.
   Сон больше так и не вернулся к ней. Светлана ещё полежала примерно полчаса, в душе надеясь что Геверь сейчас исходит от злости, ожидая её, а потом вскочила с кровати и стала медленно одеваться.
   Старый Горбун как она и предполагала, уже ждал её на палубе.
  На его лице, и на лицах прислуги застыли неестественные, деланные улыбки, больше похожие на оскал хищника. Светлана улыбнулась им в ответ, тоже ненатурально, чтобы было понятно что она притворяется, и тут же стала серьёзной.
   -Как завтрак, понравился?-Склонив голову на бок спросил у неё горбун.
   -А я его даже не попробовала. Этот растяпа поставил поднос на самый край стола, и всё опрокинулось на пол.-Светлана кивнула на слугу который приносил еду, поскольку она узнала его по голосу. Серёгина сестра врала без зазрения совести, ведь это она сама, нарочно смахнула поднос с едой со стола.
   Геверь медленно повернулся к слуге, который замер, и так глубоко втянул голову в плечи, что казалось будто его шея вовсе исчезла. Старый горбун издал звук чем-то похожий на глухое рычание, и Светлана с ужасом увидела как волосы на его лице поднимаются, щетинясь в разные стороны. Ей тут же стало ясно, что это были вовсе и не волосы, а тонкие, острые иглы.
   -Немедленно проси прощения у госпожи за то что доставил ей столько неприятностей.-Прорычал Геверь.
   Слуга грохнулся на колени и пополз в сторону Светланы, моля дрожащим голосом о пощаде. По всему было понятно что он напуган до смерти.
   У Светланы в голове промелькнула мысль что сегодня она пожалуй перегнула палку, и пожалев слугу она попросила горбуна не наказывать того, добавив что возможно сама нечаянно задела поднос.
   -Твоё счастье что за тебя заступились.-Буркнул Геверь слуге, и его иглы поникли, превратившись снова в волосы. Он обратился к Светлане:
   -Сейчас тебя отведут обратно и накормят. Не сердись из-за этого инцидента.
   -А, ерунда. Я не голодна.-Ответила Светлана.-А что случилось?
   -Наш караван делает остановку.-Ответил горбун.-Мы заедем в гости к моим очень хорошим друзьям. Думаю тебе будет интересно познакомиться с ними.
   Геверь хотел сказать что-то ещё, но его речь оборвал марсовый.
   -Вижу на западе дракона с наездником.-Прокричал он.
   Горбун встрепенулся.
   -Он один?-Спросил Геверь.
   -Да, и он машет синей тряпкой.
   Геверь оживился ещё больше. Он торопливо раздвинул подзорную трубу и стал быстро шарить её окуляром по западной части неба.
   -Условный знак!-Воскликнул Горбун.-Три раза из стороны в сторону, и один сверху вниз.
   -Не стрелять.-Крикнул он старшему матросу.-Встретьте его в воздухе и сопроводите на этот корабль.
   Его приказ полетел с парусника на парусник, передаваемый марсовыми. Вскоре на палубу, в сопровождении нескольких слуг Геверя, на драконе приземлился высокий челдрак. Светлана с удивлением отметила что он облачён в форму высших офицерских чинов Доргоры. Это был жандарм, и Серёгиной сестре показалось что она уже где-то видела его раньше.
   -Что случилось, Теброд?-Спросил Геверь.
   Теброд! Ну конечно, как же она сразу его не узнала? Ведь это один из главных приближённых Зегора. Но что он делает на корабле тех, кто является врагами его хозяев? Светлана вся превратилась в слух, хотя полностью разобрать речь заместителя начальника жандармов Доргоры, ей было не просто. Язык вражеской для Ангры империи она знала не очень хорошо.
   -Вас снова выследили.-Ответил Теброд.
   -Проклятие!-На лице Геверя вздыбились иглы.-Как это произошло, ведь той ночью мы поменяли курс?
    -Маргена и Скурутилл не сидели сложа руки. После того как вас тогда потеряли, они разослали разведгруппы по всем направлениям. Сейчас корабли нашего каравана в половине дня полёта от этого города.
   -Ого!-Подумала Светлана.-Это что же получается? В самом близком окружении Кодора затесались заговорщики? Они работают на какую-то таинственную организацию, возглавляемую горбатым стариком-великаном. Интересно было бы знать, а начальник Теброда, Зегор тоже с ними заодно?
   -Мне надоело бежать!-Взревел Геверь и Теброд попятился от него.-Я ещё никогда и ни от кого не бегал, тем более от прихвостней этого жалкого самозванца что сидит на троне в Аконии! Когда я сам стану бессмертным, а ничтожного Кодора превращу в обычного человека, знаешь что я с ним сделаю?
   -Прикажете сослать на вечную каторгу, где жизнь хуже любой смерти?
   -Нет, это было бы слишком просто и неинтересно. Я назначу его прислугой и он будет вечно у меня на побегушках! Ему придеться бегать день и ночь, исполняя мои поручения, и в конце концов я его загоняю до такого состояния, что он сам запроситься на каторгу!
   Немного успокоившись и опустив на лице иглы, Геверь пробормотал:
   -Ладно, если господа-подхалимы Кодора сами напрашиваются на неприятности, я им это устрою. Будет для них здесь достойный приём, как и положено их аристократическому сословию.  
  
   
   глава 15
   Город песочных людей..
  
   -Если вы сейчас же не пожмёте друг другу руки, то я с вами больше не разговариваю, и даже узнавать вас перестану.
   Оэй был серьёзен как никогда, и не возникало сомнения в том что он исполнит свою угрозу, если его требование не будет выполнено.
   Витка и Серёга стояли дуг против друга и молчали. Тугодум смотрел на Коржикова из-под лобия.
   -Не думаешь же ты что победил меня тогда потому что сильнее чем я?-Спросил Серёгу Горохов.-Это была просто случайность, я поскользнулся, со всяким может такое произойти. Но не сомневайся, если мы повторим тот поединок, твоей участи не позавидуешь, Коржиков.
   Не смотря на грозный вид Тугодума, в голосе его не слышалось особой уверенности. Ещё Серёга обратил внимание на то что недруг больше не называет его Коржиком, а обращается только по фамилии. Значит побаивается.
   -Если у тебя есть желание снова поваляться на полу и прособирать пыль, а заодно заполучить бесплатное украшение под глаз, пожалуйста, я хоть сейчас готов.-Усмехаясь ответил Серёга.
   Горохов зарычал, но с места не сдвинулся.
   -Всё ребята, прощайте.-В сердцах бросил Оэй.-Живите тут без меня, ставьте друг другу фингалы, хоть на мечах рубитесь, а мне всё это уже вот так надоело.-Прозрачный человечек провёл ребром ладони по горлу.
   -Ты что, сбегаешь?-Вскричал Горохов.-Значит спасём мы избранную или нет, тебе всё равно? Знаешь ты кто? Дезертир!
   В дверях каюты появился Пешлевай. Оба лица двухголового были перекошены от злости.
   -Смотрю, вас мир всё никак не берёт.-Процедил он сквозь зубы.-Видимо мне всё же придется избавиться от одного из вас. По другому никак нельзя, мне не нужны драки и ссоры среди моих людей в предстоящем деле. Итак, кого вышвырнуть за борт?
   Пешлевай посмотрел на Горохова.
   -Конечно же его.-Сказал капитан пиратов.
   -Не надо!-В голос прокричали Серёга и Оэй.
   -Не надо?!-Взревел Пешлевай.-Кто мне вчера клятвенно обещал вести себя тише воды?
   -Так они уже это самое, мирятся.-Зазвенел Оэй.-Просто в их стране такой обычай: перед примирением покричать друг на друга и помахать кулаками, чтобы в будущем такого больше никогда не делать.
   -Вы что, меня за дурачка держите?!-Пешлевай затопал ногами.
   -Правда, правда, мы уже миримся.-Закричали Витька с Серёгой.
   -Да?-Пешлевай смотрел на них с подозрением.
   -Хорошо, если это так, то почему тогда я не вижу как вы машете руками?-Спросил двухголовый.
   Пацаны замахали по воздуху кулаками.
   -Всё.-Сказал Серёга останавливаясь.
   -Как же, а руки то пожать вы друг другу забыли.-Заявил Оэй.
   Тугодум бросил в его сторону испепеляющий взгляд и скривившись так, будто он собирается погладить змею Маргены, протянул брату Светланы руку.
   -Это снова будет временное и вынужденное сотрудничество, Коржиков.-Пробубнил он на родном языке.-До того момента когда спасём твою сестру, а потом я даже смотреть в твою сторону не смогу.
   -Это меня страшно огорчит. Я пожалуй ещё застрелюсь с горя.-Давясь от смеха ответил Серёга и нехотя пожал Гороховскую ладонь.
   -Что они там бубнят?-Опять затопал ногами Пешлевай.-Сколько раз я говорил им чтобы в моём присутствии они не смели разговаривать на незнакомых языках.
   -Они возносят хвалу духам за то что те помогли им в примирении.-Заверил его Оэй.-Это ритуал.
   -Ненавижу ритуалы.-Буркнул двухголовый.-Пусть исполняют их внизу, на земле, тем более что через несколько часов мы будем на месте.
   -Значит сегодня я может быт уже увижу свою сестру.-Подумал Серёга.
   Почти две недели он ждал этого момента, с того самого дня как стал пленником пиратов. Тогда, поздним вечером Пешлевай, как и обещал, вызвал его на повторный допрос. Двухголового заинтересовала звезда и он вознамерился во что бы то ни стало выведать у Серёги всё, что тому было о ней известно. Поначалу Коржиков решил было сыграть под дурачка, мол ничего толком не знаю, так, досталась по наследству, вместе с родовой легендой. Пока его вели на допрос, он даже саму легенду выдумать успел, но когда очутился уже в каюте Пешлевая, то понял что действовать надо хитрее и тоньше. К тому же Серёгу тогда осенило что пиратов из врагов можно запросто превратить в своих союзников, сыграв на их извечной тяге к наживе и грабежу. Он поведал двухголовому только часть правды. Честно признался что звезда указывает местонахождение его сестры, что та находиться в плену, но не назвал её настоящих похитителей, чтобы не испугать Пешлевая. Соврал будто её выкрала могущественная пиратская банда. Когда капитан пиратов поинтересовался чем же его сестра так привлекла внимание воздушных разбойников, Серёга как бы невзначай бросил, что ей известно одно место где храниться несметные сокровища. Надо было видеть что после этих его слов произошло с двухголовым! Он едва ли не подскочил до потолка, а позже наверное изгрыз свои трубки!
   -Я же сразу понял что ты что-то темнишь!-Вскричал Пешлевай.-Но меня брат просто так не проведёшь, тоже не первые сто лет на земле живу, в людях за это время разбираться худо-бедно научился.
   Ещё Коржикову пришлось изловчиться чтобы спасти от рабства того самого толстого обормота которому он накануне намял бока, а также Оэя. Для этого брату Светланы пришлось даже продемонстрировать пирату фокус с появлением и исчезновением у него в руке меча ангров. Он уверил старого капитана что Горохов умеет совершать точно такое же чудо, а про Оэя честно сказал что того не чуют драконы. Серёга намекнул тогда Пешлеваю что при освобождении Светланы, люди обладающие такими необычными способностями могут оказаться полезными. Немного подумав двухголовый согласился с ним. Потом, не видя больше необходимости прятать своё настоящее лицо, Коржиков на глазах пирата снял грим. У Пешлевая от удивления даже выпала изо рта одна трубка.
   -Каких сюрпризов мне ждать от тебя ещё, юноша?-Спросил он тогда.
   Серёга уверил Пешлевая что больше ему удивлять того не чем. Он конечно же говорил неправду. Оставался ещё плащь-неведимка, но про него рассказывать корсарам не следовало. Позже, когда пираты поймут что Коржиков обманул их с сокровищами, только плащ и способен будет спасти его, сестру, и друзей от гибели. Только вот вопрос: поместятся ли они все в него? Впрочем пока Коржиков решил не забивать себе голову подобными проблемами, а действовать впоследствии по обстоятельствам. На данный момент его занимали другие, не меньшие трудности, которые у него пока разрешить никак не получалось. Первая и самая основная заключалась в отсутствии у него плаща. Чудо-одежда находилась у воришки Музгара, которого закованного в кандалы пираты до сих пор содержали в том же самом трюме и который ни в какую не желал возвращать её ребятам. Пользуясь предоставленной им свободой передвижения по кораблю, мальчишки не раз по одному пробирались к тому трюму, и через дверь вступали в переговоры с Музгаром. Они обещали замолвить за него слово перед двухголовым, если он проявит добрую волю и вернёт им их вещь. Но зловредный и хитрый воришка требовал чтобы сначала с него сняли кандалы, перевили в каюту и грозился рассказать о плаще пиратам, в случае невыполнения его условий. Серёга конечно предпринял кое какие меры предосторожности, он давно уже прочитал заклинания лишающие плащ его невидимых качеств, но всё равно, на душе у него было неспокойно. Без плаща все его планы по спасению сестры могли пойти крахом, да и сам он мог погибнуть. Существовала ещё одна проблема, не дающая Коржикову покоя. Точнее загадка, которая также могла стать проблемой: это странное поведение звезды. С некоторых пор она стала указывать направление не совпадающее с тем которое было нанесено на карте Пайлантяма. Теперь было уже не важно, обманул ли их тогда человек-шар, или караван Кодора по какой-то причине сменил курс, но отныне пацаны не знали где, в каком населённом пункте корабли врага будут делать остановку. А это могло серьёзно осложнить подготовку к освобождению Светланы. Следует сказать что парусники пиратов и так порядком отстали от каравана Кодора. Ведь ещё тогда, в Ланаре, они не пустились за ним сразу в погоню. Летучие судна пиратов находились в разных местах, на расстоянии до нескольких километров друг от друга, занимаясь охотой на мелкие одинокие корабли. Пешлеваю пришлось потратить целых два дня прежде чем он сумел собрать свой флот. А вот день назад после обеда, разведка на скоростных драконах доложила что впереди по курсу лежит огромный город. Похоже он был заброшен, но на его окраинах в небе разведчики видели парусники. Город лежал как раз в том направлении что указывала звезда. На совещании пиратов было решено разведать город более детально.
   Поздним вечером ребята стояли на палубе, каждый держа в руках поводья своего дракона. С ними в разведку летело больше четырёх десятков вооружённых до зубов воздушных разбойников. Звезду Серёге отдали, но лишь потому что без неё невозможно было бы определить местонахождение Светланы. Коржиков понимал что пираты отправляются с ним не только для охраны, но и чтобы стеречь его, и не позволить ему скрыться вместе с сестрой. Окидывая взглядом этих корсаров, Коржиков начинал всё больше и больше сомневаться в успешном исходе будущего побега.
   Оптимизма у него прибавилось после того как на палубу привели Музгара. Пешлевай решил тоже отправить его вместе с разведчиками, и только с одной целью: в случае опасности Музгаром следовало пожертвовать, бросив его на растерзание врагу, и может тем самым отвлекя его внимание. При помощи такого манёвра пираты рассчитывали выиграть время для бегства, если в таковом возникнет необходимость. Коржиков же сказал сам себе что ему во что бы то ни стало необходимо выманить плащ у этого человека. Вот только как это было сделать, ведь пацан прекрасно понимал что имеет дело не с кем-нибудь, а с опытным карманным воришкой.
   -По драконам!-Раздался голос пирата по прозвищу Рваное Ухо, которого Пешлевай назначил главным.
    Последние два дня беспрестанно шёл дождь, а вот сегодня, после заката, погода как назло переменилась. Дождь прекратился, подул ветер, унося на запад остатки туч в виде рваных, чорных клочьев. На очистившемся небосводе во всю засияла полная луна, высвечивая окрестности. Стало видно далеко, и это могло только помешать разведчикам.
   Люди направили драконов к земле и понеслись над самым лесом, едва не цепляя верхушки высоких деревьев.
   На маленькой полянке они заметили какое-то движение. Потянувшись было к арбалетам, разведчики тут же поняли что тревога была ложной. Их спугнули мальтадонты, выползшие из лесной чащи под открытое небо. Впервые ребята видели этих зверей воочию. И хотя неяркий лунный свет и скорость полёта не позволяли хорошенько рассмотреть хищников, даже те несколько секунд что пацаны видели их, потрясли обоих. Огромные, покрытые длинной чорной шерстью, шарообразные чудища внушали ужас. Перекрывая свист ветра, неслось снизу их протяжное ржавое дребеззжание.
   Город надвигался на разведчиков из темноты высокими пиками башен и коробками домов. Ночью он походил на мрачные чорные скалы, впившиеся в звёздное небо вершинами своих зубцов. Ни единого огонька не горело в его окнах.
   Чем ближе, тем выше становились дома, заслоняя собой небосвод. Их форма казалась странной, даже необычной, хотя большинство строений в Аструле и без того отличались по своему внешнему виду от зданий родного для пацанов мира. Попадались здесь дома в виде гигантских пирамид, шаров, башен, со множеством колец, которые вопреки всем законам природы держались на огромной высоте, и в которых могло бы уместиться столько же народу сколько проживало в каком-нибудь крупном микрорайоне обычного российского города. Улицы многих городов Аструлы имели по несколько этажей-ярусов, и нижние представляли собою нечто вроде туннелей, бегущих между стенами домов, откуда нельзя было увидеть небо и куда никогда не заглядывало солнце. На поверхности же, между башнями и обычными строениями по воздуху тянулись бесконечные подвесные мосты и мостики, образуя густую и сложную паутину. Любой город здесь напоминал настоящую лесную чащобу, где солнечные лучи запутывающиеся в хитросплетении плотной листвы и извилистых ветвей, не могут достичь земли, где в первые же минуты человек теряет ориентацию, и где таится немало разных опасностей.
   От города тянуло холодком и веяло какой-то угрозой. Особое чутьё, всегда пробуждающееся в любом человеке, в подобных местах, подсказывало разведчикам что в этих каменных джунглях тоже затаилась опасность. Она пока что никак не проявляла себя, но её пугающее присутствие чувствовалось в окутанных мраком улицах-ущельях, в тоскливом завывании ветра, в чорных глазницах пустых окон.
   -Что слуги Кодора могут делать в этом, забытом всеми месте?-Недоумевал Серёга.-Если бы не звезда, никогда бы не поверил что мою сестру могут держать здесь.
   Но звезда не могла обманывать. Две предыдущие ночи они уже делали облёт города на драконах, особо не приближаясь к нему. Волшебный амулет неизменно указывал Коржикову только в сторону города. Сейчас он снова висел у Серёги на груди, и разведчики также определяли курс по нему.
   Город имел настолько большие размеры, что его наверное невозможно было бы облететь и за ночь, даже на скоростных драконах. Он раскинулся на сотни километров в разные стороны! Прошло уже не менее четырёх часов как пираты и ребята неслись на огнедышащих между его домов. Звезда с самого начала их пути продолжала упрямо указывать на запад.
   Внезапно Рваное Ухо возглавлявший вместе с пацанами отряд, вскинул вверх правую руку, делая знак остальным чтобы они придержали драконов. Хищники зависли в воздухе, учащённо замахав крыльями.
   -Что это там, на крыше?-Крикнул Рваное Ухо указывая на один из домов.
   Серёга увидел как несколько чорных точек взмыло с крыши этого дома в небо, в след за ними такие же точки стали взлетать без перерыва. Они устремлялись в сторону разведчиков.
   -Это драконы, а на них наездники!-Вскричал пират по имени Большая Пасть.
   -И их много, очень много!-Вторя ему заорал Пришибленный.
   Разведчики развернули своих драконов и пришпорив им бока понеслись назад. Однако огнедышащие, утомлённые долгим безостановочным полётом уже не могли развить такую скорость с какой за ними гнались неизвестные. Расстояние между преследователями и беглецами быстро сокращалось.
   -В небе нам от них не уйти.-Прокричал Рваное Ухо.-Снижаемся и попробуем оторваться от погони на улицах города.
   Они понеслись по узким лабиринтам улиц, подныривая под мосты, сворачивая в переулки, настолько узкие что через них мог пролететь только один дракон. Однако такие манёвры не помогли, враг не терял их из вида, и приблизился уже настолько, что беглецы стали досягаемы для его стрел.
   Внизу, в стене одного невысокого здания показался чорный прямоугольник: пешеходный спуск на нижний ярус. Люди направили своих драконов к нему. К хлопкам драконьих крыльев добавился глухой свист стрел. Началось!
   -Только бы дотянуть до входа!-Мелькнуло в голове Горохова.
  Едва он об этом подумал, как его дракон содрогнулся всем телом. Две стрелы вонзились в его шею, огнедышащий, заваливаясь на правый бок, стал стремительно падать. До земли к счастью было не далеко, и Витька даже не ушибся когда очутился на мостовой. Хищник бился в конвульсиях и было ясно что ему уже ничто не поможет.
   До входа, от места падения оставалось около десяти метров. Несколько прыжков, но прежде чем их сделать, Горохову необходимо было освободить правую ногу, запутавшуюся в стремени. Он скороговоркой прочитал раскрывающее заклинание, и рубанул мечом по ремню. На всё это ушло наверное не больше двадцати секунд, но Витьке показалось что он возился со стременем целых пять минут.
   -Странно, почему я ещё живой?-Подумал он вскакивая на ноги.
   Буквально тут же, рядом с ним в мостовую ударилась стрела, и с ломким хрустом разлетелась на щепки. Витька рванул ко входу, но не по прямой, а виляя из стороны в сторону. Такому способу ухода от стрел ребят накануне научил Пешлевай, и сейчас Горохов мысленно благодарил пирата за преподанный урок. Если бы он побежал именно по прямой, то вне всяких сомнений, уже через пару секунд лежал бы на мостовой, утыканный вражескими стрелами, словно ёжик иглами. Стрелы отстукивали по булыжникам адскую дробь, они падали всего в нескольких сантиметрах от ног Горохова. Когда он заскочил в здание, то ещё не верил что остался цел и невредим. Остальные так и не успели понять что произошло. Только один Коржиков собирался разворачивать своего дракона, на котором сидел так же и Оэй, чтобы помочь Витьке.
   -Прыгай.-Крикнул брат Светланы снижаясь.
   Горохов заскочил на спину огнедышащего, устроившись позади Оэя.
   -Как ты?-Спросил у него Серёга.
   - А что мне будет, Коржиков?-Ответил тот переводя дыхание.-Такие как я, в огне не горят и в воде не тонут, а уж какие-то стрелы для меня, так вообще не страшнее комариных укусов.
   Серёга улыбнулся. Он больше совсем не сердился на "Холмса", и только что понял, что несказанно рад видеть его живым.
   Он пришпорил дракона и тот рванул вперёд по узкому тоннелю полого уходящему вниз. Преследователи не сразу отважились лететь туда за беглецами, опасаясь по-видимому наткнуться на засаду. Их замешательство позволило разведчикам запутать свой след, затерявшись в бесконечных извилистых улочках нижнего яруса, больше похожих на подземные катакомбы...
   Разведчики выбрались на поверхность в нескольких кварталах от этого места, через широкий въезд, предназначенный для экипажей. Они какое-то время летели всего в метре высоты над мостовой, стараясь держаться в тени домов. Звезда светилась всё ярче.
   Впереди показалась обширная площадь с высокой башней в центре. Башня по своим размерам была сопоставима с двухсотэтажным небоскрёбом. На подступах к площади все городские уровни-ярусы оканчивались. Сама площадь лежала как бы на дне гигантской воронки, стены которой состояли из полого поднимающихся вверх по спирали, лент улиц и высившихся на них домов. Но даже будучи утопленной до самого дна этого каменного муравейника, башня своей вершиной всё равно значительно возвышалась над крышами домов верхнего уровня.
   Амулет указывал на неё.  
   -Вот и прилетели.-Произнёс Серёга, чувствуя как в нём зарождается и быстро нарастает волнение. Он махнул рукой пиратам, давая понять что путь окончен.
   Вокруг башни стояло большое количество летучих кораблей. Их было так много что все вместе они представляли собой самый настоящий флот. Увидев эту картину Пришибленный присвистнул.
   -Ни у одной пиратской банды не может быть столько парусников.-Протянул он.
   -А ты уверен что твою сестру похитила именно братва?-Подозрительно спросил у Серёги другой пират, Большая Пасть.
   -По началу да. Но сейчас её мог выкрасть кто-то другой. Про сокровища многим было известно.-Нашёл что соврать Коржиков.
   По изменившимся лицам воздушных корсаров Серёга понял что оптимизма и желания охотиться за сокровищами у них поубавилось.
   -Если вы считаете что не сможете помочь мне освободить сестру, то я готов сделать это со своими друзьями.-Предложил он пиратам.-Только дайте мне Музгара.
   -Ишь, чего захотел!-В голос воскликнули Рваное Ухо и Пришибленный.-Зря мы по твоему чтоли тогда сюда пёрлись? Один значит задумал себе всё захапать? Не получиться!
   Посовещавшись пираты пришли к заключению что приближаться к башне по воздуху или поверхности земли опасно. Было решено искать к ней подземные пути.    
   Вскоре выяснилось что вход в катакомбы есть едва ли не в каждом втором здании нижнего яруса. Оставалось правда неясно, имеют ли подземные ходы сообщения с самой башней, а ещё существовала немалая опасность заблудиться в этих лабиринтах. Перед тем как спуститься в них, люди набрали в карманы куски отвалившейся штукатурки. Ими они собирались отмечать на стенах катакомб свой путь, чтобы иметь хоть какие-то ориентиры, по которым потом можно будет вернуться назад.
   Едва они зашагали по подземным тоннелям, как Витька с Серёгой подскочили к Музгару и зажали его с двух сторон.
   -Отдавай плащ лучше по хорошему.-Зашипел на него Коржиков.-А иначе навсегда останешься в этих подземельях.
   -Пусть так, но прежде я расскажу о плаще пиратам и они отберут его у вас.-Ответил Музгар.-Для начала попросите-ка ребятки своих дружков чтобы они сняли с меня кандалы, потом и поговорим. А то знаете, идти в цепях как-то не очень удобно.
   -Да мы сейчас его сами у тебя отберём!-С возмущением воскликнул Витька. Он подбежал к Коржикову.
   -Серый, сделай плащ снова невидимым, чтоб пираты не заметили его, и мы резко набросимся на этого гада.-Прошептал Тугодум на ухо Серёги и жестом подозвал Оэя, чтобы посвятить того в свой план.
   После того как брат Светланы прочитал заклинания, а Витька досчитал до трёх, пацаны вместе с Оэем накинулись на воришку. Музгар, не ожидавший такого поворота дел, повалился на пол. Сопротивляться ему мешали кандалы и наручники.
   -Убивают!-Что есть мочи закричал Музгар.-Спасите!
   -Надо перевернуть его на спину, он зажал все карманы!-Перекрикивая его, сказал Витька.-Давай же Коржик, я уже засунул руку в один карман! Оэй, а ты что леташь вокруг без толку? Дай ему хотя бы как следует по башке! Вот так.
   Горохов наградил Музгара увесистой оплеухой.
   Прежде чем опешившие пираты успели придти в себя и оттащить пацанов от Музгара, тем удалось обшарить все его карманы. Плаща они там так и не нашли.
   -Да что это с вами?!-Спросил мальчишек Рваное Ухо.-Он что, напал на вас?
   -Старые счёты.-Скрепя зубами пояснил Витька.-Это за то что он обокрал нас однажды. Только зря вы нас от него оттащили. Надо было наподдавать этому негодяю как следует!
   Рваное Ухо покачал головой, но по примеру Горохова отвесил воришке вторую оплеуху.
   С этого момента пацанов и Музгара развели в разные стороны. Ребята зашагали впереди отряда, вместе с Рваным Ухом, а тот кто обокрал их, поплёлся позади, под присмотром Пришибленного. Пират изредка, чтобы разогнать скуку давал Музгару подзатыльники и пинки.  
   -Где же плащ? Неужели эта скотина оставила его на корабле или потеряла?- Беспрестанно крутилось у Серёги в голове.
   В какой-то момент внимание пиратов привлекло странное, едва различимое ухом шуршание, исходящее у них из под ног. Первым его услышал Большая Пасть, и поделился своим открытием с остальными. Пираты остановились, и стали внимательно осматривать пол, освещая его импровизированными "факелами", изготовленными ещё на корабле из коротких, умещающихся в кармане палок, с приклеенными к ним крыльями светляков.
  То, что они разглядели внизу, вызвало у всех оторопь. Под ногами у людей, по каменному полу, сами по себе, словно живые змеи, текли струи песка! Именно они и издавали это странное шуршание.
  Не в силах объяснить увиденное, люди продолжили свой путь, стараясь не наступать на живой песок.
   Пройдя ещё какое-то расстояние, разведчики услышали слабый стон. Он исходил из ответвления коридора, и несомненно принадлежал человеку. Вскоре стон повторился, совместно с ним прозвучал второй, имеющий другую голосовую тональность. Слышать подобное в подземном коридоре, лишённом светляков и потонувшем в непроглядном мраке, пронизанном нестерпимым холодом было особенно жутко. Мурашки пробежали по телу у всех без исключения, а пацаны передёрнули плечами, и принялись читать раскрывающее заклинание.
   Разведчики осторожно двинулись на звуки, кто обнажив мечи, а кто-то вскинув арбалеты. Стоны шли откуда-то сверху. Вот впереди показалась широкая каменная лестница. Люди стали подниматься по ней. Лестница вывела их в огромный зал. Значит они поднялись на поверхность, но оказались скорее всего не в башне, а каком-то другом здании. Видимо туннель шёл вокруг площади, и вывел их сейчас в один из домов, стоящих по её краям. Дом этот впрочем, можно было назвать целым дворцом, ведь в обычных домах не бывает таких огромных зал как эта. Её стены, как и потолок растворялись в густой, чернильной темноте, и о её размерах можно было только догадываться. Стон звучал уже не один, их было несколько, они исходили ото всюду, слева, справа, спереди. Звучали они гораздо чётче и наверное их источники находились уже где-то совсем рядом. Драконы встревожено раздували ноздри и глухо рычали, норовя вырвать поводья из рук своих хозяев.
   Не в силах сдерживать свой страх, и в тоже время повернуть назад, люди шли на эти звуки. Вот впереди показалась широкая колонна. На ней, на некотором возвышении от пола чернело какое-то пятно. Кажется оно шевелилось, и именно от него исходил стон.
   -По моему это человек, и он прикован к колонне цепями.-Прошептал Большая Пасть.-Может подойдём и посмотрим что с ним?
   -С какой это стати я стану рисковать ради того, кого совсем не знаю?-Прорычал кто-то из пиратов.-А вдруг это ловушка?
   -С той самой болван, что нам нужно узнать что здесь происходит, чтобы решить как действовать дальше.-Ответил ему Рваное Ухо.
   -Эй, как там тебя, отзовись.-Крикнул он прикованному к колонне.-Кто и зачем это сделал с тобой?
   В ответ ему раздался только очередной стон.
   Люди подошли к колонне. Пришибленный приблизил к человеку, висящему на цепях факел. Ребята внимательно пригляделись к нему и отпрянули. То что они увидели, способно было напугать кого угодно.
   По колонне, с пола, вопреки всем законам природы, сам собою поднимался песок. Его струи, извиваясь ползли вверх, они словно щупальца опутали тело несчастного и заползали в его рот, ноздри и уши. На руках и ногах этого человека отсутствовали кисти и стопы. Вместо них торчали короткие культи, из которых сыпался песок. Он падал на пол, где снова собирался в тоненькие струи и устремлялся обратно к колонне.
   -Он превращается в песок!-Посеревшими от ужаса губами прошептал Рваное Ухо.
   -Или кто-то его превращает.-Поправил его Пришибленный.-Тысяча демонов на это место! Куда же это мы попали?
   -Там кто-то есть!-Вскричал вдруг один из пиратов, тыча рукой в сторону входа, через который люди только что зашли в залу.
   Все обернулись туда и увидели как из темноты, навстречу им выплывает человеческая фигура. Пираты нацелили на неё арбалеты.
   -Кто ты такой?-Крикнул ему Рваное Ухо.-Назовись или мы будем стрелять.
   Ответом ему была тишина. Фигура продолжала медленно надвигаться на людей.
   -У него нехорошие намерения, раз он молчит.-Прошептал Большая Пасть.-А может он не один и отвлекает наше внимание? Ухо, отдай приказ стрелять пока не поздно.
   Рваное Ухо ещё раз обратился к неизвестному, но как и в первый не получил от того никакого ответа. Нервы людей начали сдавать, и кто-то из пиратов не выдержав, нажал на спусковой крючок. Остальные тут же, как по команде сделали по выстрелу. Не меньше трёх десятков стрел вошли в человека, однако он продолжал стоять как ни в чём не бывало. Более того, в нём не было видно и самих стрел. Они будто прошли через него насквозь.
   -Призрак!-Прошептал Пришибленный, затрясшись всем телом.-Здесь проклятое место! Место призраков! Нам никогда не выбраться отсюда.
   За незнакомцем-призраком показалась вторая фигура, за ней третья, потом ещё одна и ещё. Они так же молча стали надвигаться на людей. Те стояли на одном месте, парализованные страхом, словно смерившись со своей участью.
   Кто-то из пиратов, раньше остальных пришедший в себя, швырнул в самого первого призрака факелом. Факел прошёл сквозь него будто через дым, оторвав от левого плеча небольшой клочок. Клочок оказавшись на полу, рассыпался в песок, который тут же, словно ртуть собрался в шар неправильной формы и поплыл к своему хозяину.
   -Они состоят из песка!-Воскликнул Большая Пасть.-Это не призраки, это песочные люди!
   глава 16
   О фатальном невезении и первых сожалениях Юрчика
   Зегор надвигался будто танк. Юрчику казалось даже что он слышит рёв двигателей и грохот гусеничных траков. На самом же деле, начальник Жандармерии Доргоры был даже без лат и меча. Только шпоры на его высоких сапогах из чорной кожи сегка позванивали.
   Селезнёв знал что когда-нибудь этот момент наступит: ему придётся встретиться лицом к лицу с челдраком в узком корабельном коридоре. Это была плата за проживание в привелегированом отсеке корабля, куда не допускались чины ниже самых главных сановников Аконии и их ближайших слуг. Конечно с одной стороны, такое положение вещей до головокружения льстило Юрчикиному самолюбию, а с другой приходилось за него расплачиваться такими вот встречами. И неизвестно ещё что было бы лучше, если бы Юрчик продолжал жить на корабле вместе с высокой знатью, или же его вдруг отправили бы в каюты к матросам.
   Маленькие круглые глазки челдрака зло сверлили перепуганного до смерти пацана, который торопливо соображал как ему поступить: повернуть обратно и кинуться наутёк, в свою каюту, или перебороть страх и пройти мимо чудища как ни в чём не бывало? В первом случае его потом засмеют не только слуги Зегора, но и приближение самой Маргены, а может быть и она сама. Юрчик потеряет всякий авторитет в глазах руководителя службы безопасности, и та ещё чего доброго выгонит его со службы. Да что там говорить, он станет посмешищем для всех матросов, и они втихаря будут всячески позорить его. С другой стороны неизвестно что у этого мутанта в голове. Ведь ему просто достаточно прижать Юрчика раз к стене, и от него даже мокрого места не останется.
   Юрчик с ужасом отметил про себя что разойтись ему с Зегором в узком коридоре будет не просто. Исполин занимал всё свободное пространство между рядами дверей, тянущихся по обе стороны коридора. Пацану даже показалось что главный жандарм Доргоры нарочно раздвинул свои крылья, чтобы не дать ему пройти.
   Когда он поравнялся с челдраком, то был уже ни жив, ни мёртв от страха. Всё плыло перед его глазами, а сердце отстукивало бешеный ритм и было готово вырваться из груди.
   Зегор громко кашлянул и Юрчик не удержавшись на ослабевших, трясущихся ногах рухнул на пол.
   -Что это с тобой?-Спросило чудовище остановившись.
   -Поссь.-Вырвалось из Юрчикиного горла.
   -Что-что?
   -По-о-ссь... По-оскользнулс-ся-я.-Заикаясь ответил Селезнёв.
   Челдрак взял его за шиворот тремя своими пальцами, каждый из которых был толще Юрчикиной руки. Мальчишка зажмурился и издал какой-то квакающий звук. Ему представилось как монстр сейчас впечатает его в потолок. Но Зегор просто поднял его и поставил на ноги.
   -Ты, того, будь осторожнее.-Сказал он Юрчику.-Корабль иногда покачивает, так что придерживайся за стенку.
   На морде Зегора играла кривая ухмылка. Было видно что он всё понял.
   -С-с-сибо.-Выдохнул Юрчик.
   -Всегда пожалуйста.
   Прошло не меньше десяти минут прежде чем Юрчик пришёл в себя. На встречу ему нёсся жандарм-офицер. При виде Селезнёва он отдал честь, и это окончательно вылечило Юрчика от всех неприятных душевных переживаний. Он снова ощутил себя уверенным и вполне счастливым человеком, которого впереди ждут великие дела. После удачно выполненного им задания по отвлечению внимания стражников, Маргена вручила ему нагрудный знак свидетельствующий о его особом положении и удостоверяющий его принадлежность к отделу безопасности. Теперь очень многие на этом корабле, при встрече отдавали ему
  честь.
   -Ты это куда?-Спросил Юрчик, просто так, порядка ради, чтобы полнее ощутить всю прелесть и силу дарованной ему власти.
   -Секретное донесение в штаб, ваше сиятельство.-Отчеканил офицер вытянувшись по струнке.-Не имею права сказать вам.
   Селезнёву не понравился такой ответ, но возразить ему было нечем. До выслушивания секретных донесений он к сожалению, ещё не дорос.
    Однако, заинтересованный, он поплёлся вслед за офицером.
  Вскоре они пришли к штабной каюте. Так на корабле называлось помещение служащее для проведения совещаний самых высоких чинов. Юрчик какое-то время стоял перед дверями каюты, раздумывая стоит ли ему заходить. Не погонят ли его, да и пропустят ли вообще грозные стражники? В конце концов он всё-таки сделал шаг вперёд. Стража тоже козырнула перед ним и это приободрило Селезнёва.
   В каюте находились Маргена, Зегор, и их ближайшие заместители. Скурутилл почему-то отсутствовал. Заметив Юрчика, начальник жандармов удивлённо вскинул брови, потом нахмурил их и открыл рот чтобы сказать что-то. Но Маргена опередила его.
   -Лёгок на помине.-Сказала она Юрчику и он впервые за всё время знакомства с хозяйкой змеи, увидел как она улыбнулась.-А я уж хотела позвать за тобой. Запомни, чтобы преданно и умело служить Владыке и Империи, тебе необходимо набираться опыту. Быстрее всего ты сделаешь это, если будешь почаще участвовать в важных делах. Так что проходи и слушай.
   -Она права.-Поддержал Маргену Зегор.-Только смотри не упади снова, а то ещё расшибёшь голову и тогда вместо разведки придётся отправить тебя служить шутом.
   -О чём это он?-Спросила у Селезнёва Маргена, метнув в сторону челдрака уничтожающий взгляд.
   -Да так.-Бросил Юрчик.
   Прибывший с секретным донесением офицер, доложил о том что в центре города, разведкой обнаружена гигантская башня. На площади, вокруг башни и на её крыше наблюдается большое скопление кораблей, в небе замечено множество курсирующих сторожевых драконов.
   -Вот мы кажется и нашли логово похитителей!-Потирая руки воскликнула хозяйка змеи.-Интересно, кто же это всё-таки такие? Кто посмел выкрасть у нас девчонку, и главное как им вообще стало известно о её существовании?
   Зегор ничего не ответил ей, а только крякнул. От внимания Юрчика не ускользнуло что челдрак вовсе не рад обнаружению Светланы. Селезнёв решил позже обязательно поделиться своим наблюдением с госпожёй.
   В каюту ворвался Скурутилл. Он слышал последние слова руководителя службы безопасности.
   -Я знаю кто они такие!-Вскричал он.-Вернее будет сказать что это один человек. Он всем командовал, остальные просто исполнители.
   -Кто же это?-Маргена вскочила со стула.
   Юрчик отметил что глаза Зегора забегали.
   -Сначала я расскажу как дошёл до всего.-Заявил Скурутилл.
   -Помните того дракона, который уже две недели подряд ведёт себя странно?-Поинтересовался советник Кодора.-Он отказывается принимать еду, не выпускает обслугу из клетки, держит её зубами за одежду, словно хочет что-то сказать?
   -И что с того? Какое этот дракон может иметь отношение к похитителям?-Едва сдерживая нетерпеливое желание поскорее всё узнать, спросила Маргена.
   -Никакое. Но он видел их в лицо и теперь пытается рассказать нам это.-Скурутилл обвёл присутствующих торжествующим взглядом.
   -Надо полагать, у старикашки окончательно сдуло ветром чердак.-Шепнула Маргена Селезнёву на ухо.-Кажется так принято говорить в вашем мире?
   Юрчик едва удержался чтобы не прыснуть со смеху.
   -А я и не знала что у нас завелись говорящие драконы.-С иронией в голосе произнесла хозяйка змеи.
   Ничего не ответив ей, Скурутилл крикнул стражникам в коридор:-Заводите его.
   В каюту втолкнули Эйтифигена. Он беспрестанно озирался по сторонам каким-то диким, затравленным взглядом.
   -Откуда появился этот дезертир и сообщник похитителей?-Воскликнула Маргена.-Как ты смог изловить его?
   -Он не дезертир и не сообщник.-Поправил её Скурутилл.-Он жертва и ещё важный свидетель, а также тот самый дракон.
   Маргена застыла на месте. Кажется она начинала понимать в чём дело.
   -Так, так, так.-Произнесла она.-Вот стало быть оно что. Заколдованный дракон. И кто же его заколдовал?
   -Не торопи.-Махнул рукой Скурутилл.-Я давно заподозрил что с этим драконом не всё просто, не один вечер провёл с ним клетке, пытаясь расколдовать его. Непросто же это оказалось, признаюсь вам честно. Заклятия что на него наложили, очень сильные. Значит сделал это не обычный колдун, я бы сказал даже великий.
   -Ну так кто же он?
   -Пусть расколдованный сам всё расскажет, и вы сразу же поймёте, кто превратил его в хищника.-Ответил Скурутилл.
   Эйтифиген начал сбивчивый и путанный рассказ, в течении которого Главный советник Кодора несколько раз награждал его подзатыльниками, когда он уводил всё повествование в сторону.
   -Высокий горбун, с длинными иглами на лице!-Воскликнула Маргена, когда Эйтифиген закончил свой рассказ.-Кто ещё кроме Геверя имеет такой облик? Похоже он не особо-то и таился. Если бы хотел чтобы мы не узнали о его причастности к похищению, то уж точно замёл бы все следы.
   Она посмотрела на разжалованного офицера.
   -Да, это вызов всем нам.-Подтвердил её слова Скурутилл.-Он намеренно злит нас, идёт на провокацию.
   -Нам достался серьёзный противник.-Протянула Маргена, озабоченно качая головой.
   -Очень серьёзный.-Согласился с ней Скурутилл.-Серьёзнее не сыщешь во всей Аструле. Честно говоря, я бы предпочёл снова захватить всю Ангру, чем воевать с этим колдуном.
   И Маргена и Скурутилл удручённо замолчали, задумавшись. Юрчик переваривал услышанную информацию. Он с удивлением и некоторой растерянностью узнал только что, о существовании в Аструле некоего загадочного колдуна, которого побаиваются даже его могущественные хозяева. Интересно кто же такой этот Геверь? Маргена прежде, ничего Селезнёву о нём не говорила. Какие же ещё в таком случае тайны ждут его в этом мире?
   -А ведь всё это, по твоей милости.-Раздражённо прошипела Маргена в сторону Эйтифигена.
   Бывший офицер бухнулся на колени.
   -В чём же моя вина, госпожа?-Зарыдал он, затрясшись всем телом.-Что я смог бы сделать против этого Гевердя?
   -Геверя, болван. Надо было действовать расторопней. Если бы ты успел предупредить жандармов, никакого похищения бы не состоялось. Геверь конечно великий чорный маг, но со всеми нами может быть и не справился бы.
   -Может быть.-Повторил её слова Скурутилл.
   -Вот видите!-Воскликнул Эйтифиген и пополз на коленях к Маргене.-А что мог сделать против него я, госпожа? Кто я такой? Я даже начальной магией не владею. Пощадите, не велите казнить!
   Он схватился за полу плаща Маргены, и громко зарыдал.
   -Да отцепись ты, дурак! Начальной магией не владею.-Передразнила его хозяйка змеи.-Понаберут вас, никуда и ни на что не годных, а другие потом страдай.
   -Хотелось бы напомнить что в переводе его к нам на караван, непосредственное участие принимали мы все торое.-Заявил Скурутилл.
   -Правда?-Изумилась Маргена.-Сейчас уже и не припомню. Хотя где же тут всё запомнишь, когда столько хлопот было с этим караваном... Но всё равно, он виноват, и точка.
   -Это само собой.-Кивнул головой Скурутилл.
   -Взять его и придушить, потом воскресить, потом скормить драконам, потом снова воскресить, а потом...-Зарычал Зегор, который сидел всё это время чернее тучи и думал о чём-то своём. Но главный советник Кодора перебил его:
   -Он просто должен искупить свою вину в бою, как и подобает истинному воину Империи.
   -Но он уже не воин.-Возразил челдрак.
   -Не беда, я восстановлю его в звании, и может быть даже потом награжу, если он проявит отвагу.-Заявил Скурутилл.
   -Вы даёте мне такую возможность?!-Вскричал Эйтифиген. Он распластался на полу и принялся целовать Скурутиллу сапоги.
   -Ладно, будет тебе, рано ещё радуешься.-Пробурчал тот.-Сначала нам надо удостовериться что ты не заодно с похитителями, мы тебя допросим с применением магии, а уж потом, ты нам покажешь как умеешь летать.
   -Летать?!-Переспросил его Эйтифиген.-Вы что, хотите снова превратить меня в дракона?!
   -Да, ходячее недоразумение. Именно на тебе я и полечу в город на разведку, и только попробуй хотя бы раз подо мною взбрыкнуть!
   Эйтифиген остался лежать на полу. Он обхватил голову руками и едва не завыл. Как же ему всегда не везёт, прямо пожизненное проклятие какое-то!
   -Ты тоже готовься.-Обратилась Маргена к Юрчику.-Полетишь с нами на разведку. Это будет твоё первое настоящее дело, получишь закалку и обретёшь опыт. Игры кончились, мальчик, началась серьёзная жизнь.
   Юрчик весь похолодел. Он полетит на разведку? Но ведь там же опасно, оттуда ведь можно и не вернуться! Кто знает, что ждёт их всех, в этом заброшенном, или полузаброшенном городе? Почему он вообще должен туда лететь? Разве это не дело рядовых жандармов и офицеров, и разве людям уровня Селезнёва там место? Юрчику почему-то казалось раньше что у таких людей как он совершено другое предназначение, а именно: отдавать распоряжения таким вот как этот смешной Эйтифиген, и посылать их в разные опасные места. От подкатившего страха, обиды и возмущения, Юрчик едва не задохнулся. Впервые он пожалел о том что находиться на этом корабле. Из невесёлых размышлений его вывела Маргена.
   -Идём ко мне в каюту, я вручу тебе магический перстень начального уровня.-Сказала она.
   -Начального?-Севшим голосом переспросил Юрчик.
   -Да, начального. Другие ты пока носить не сможешь, их энергии в миг испепелят тебя. Но и без перстня никак нельзя. Чтобы выяснить где прячут девчонку, нам придётся принять облик врага. С магическим кристаллом на твоём пальце тебе будет легче держать форму которую я тебе придам... Да, ещё получишь у нашего оружейника складывающийся меч, несколько боевых дисков, миниарбалет, и доспехи. Кстати, ты регулярно брал уроки воинского искусства как я тебе наказывала?
   -Не забудь придерживаться за стенку.-Услышал Юрчик у себя за спиной голос Зегора.
   глава 17
   Слишком много песка. Цех по производству песочных людей.
   Песочные люди постепенно наполняли зал, а разведчики пятились назад, не зная что ждёт их там, за непроницаемым для взгляда, пугающим, наполненным холодом и многоголосыми стонами, покровом темноты. Драконы, которыми люди прикрылись как живым щитом, тоже отступали. Даже они не решались атаковать неведомого врага, а только грозно рычали и выплёвывали гудящие сгустки огня. Песочные первыми перешли в наступление. От них, в хищников резанули длинные, и почему-то шипящие струи песка, который тут же забил глаза огнедышащих, ослепив их. Драконы заметались между песочными и разведчиками, от них в разные стороны полетели огненные сгустки, грозясь спалить каждого кто окажется в зоне их действия. Люди обратились в бегство. Они неслись сломя голову, не разбирая куда они бегут, не видя пол под ногами, так как не успевали рассмотреть его в слабом свете факелов. Вот впереди, на сплошной, монотонной занавеси темноты, проступил тусклый фон стены. На ней высоким прямоугольником чернел проход. Куда он вел, никто не знал и никто об этом сейчас не думал. Единственной мыслью и желанием всех было убраться из страшной залы как можно подальше.
   Проход вёл в широкий коридор, который оканчивался такой же широкой, пологой лестницей с перилами, уводящей на верхний этаж. Со второго этажа лестница шла на третий, четвёртый, и так дальше, оканчиваясь только на двадцатом. Здесь имелся выход на чердак, откуда беглецы выбрались на подвесной мостик. Он был очень узким и тянулся к далёкой башне каких было не счесть в этом городе. Пройти по мостику мог только один человек, к тому же сам мостик выглядел очень ветхим, его сильно раскачивало ветром и на него страшно было ступить.
   -Первым пойдёт этот воришка.-Сказал Рваное Ухо подталкивая вперёд Музгара и прислушиваясь как надсажено и тоскливо скрепят стальные цепи моста.
   Выбора у Музгара не было, и поэтому он не стал спорить, упрашивать чтобы за ним пошёл кто-нибудь из пиратов, привязав его страховочной верёвкой к себе. Он только попросил об одном: чтобы с него сняли кандалы.
   -Только с ног.-Отрезал Рваное Ухо и распорядился освободить нижние конечности Музгара от цепей.
   Музгар добирался до противоположного конца моста очень медленно. Он прощупывал ногой каждую досочку прежде чем ступить на неё. Несколько раз доски проламывались, образуя в пешеходном покрытии моста дыры. Наконец перебравшись на башню, Музгар помахал пиратам руками и громко прокричал:
   -Прощайте, надеюсь больше не свидимся.
   Он тут же исчез в башне.
   Витька и Серёга ринулись за ним.
   -Стойте, куда вдвоём?-Только и успел крикнуть им вдогонку Равное ухо.
   Серёга нёсся по настилу моста легко, едва касаясь его носками ног и не думая о том что будет, если он наступит на гнилую доску. В его голове пульсировала одна мысль: плащ, плащ, плащь...
   Значительно опережая его, хотя и с большим трудом удерживаясь под сумасшедшими порывами бокового ветра, впереди летел Оэй. Вдруг сквозь вой и свист этого ветра Коржиков услышал позади себя хруст и последовавший за ним крик. Серёга обернулся и весь похолодел. Тугодум висел под мостом, держась только одной рукой за край целой доски. Его отчаянный, полный бесконечного страха и непреодолимого желания жить, крик заглушал гул непогоды.
   Оэй уже порхал над вопящем и дрыгающим ногами Гороховым, но ничем помочь ему не мог. Серёга осторожно подобрался к Витьке и согнувшись ухватился за его правую руку.
   -Давай, подтягивайся.-Крикнул Тугодуму Коржиков.
   -Не могу.-Ответил тот.
   -Что, подтянуться не можешь?! Тоже мне спортсмен, называется!
   -Да неудобно же. Я боюсь сорваться... Ой, Коржик сделай же что-нибудь!
   Серёга тянул за руку вверх своего школьного врага, поражаясь тому насколько же но тяжёлый.
   -И как я умудрился с ним тогда справиться?-Подумал он.
   Краем глаза брат Светланы видел как кто-то из пиратов, кажется Равное Ухо или Пришибленный несмело движется по мосту к ним на подмогу. Серёга мысленно умолял этого человека чтобы он поторопился, так как больше пяти минут держать такую тушу на весу вряд ли смог бы.
   Горохова вытащили при помощи Рваного Уха и больше ни у кого из пацанов не возникло желания бежать по мосту. Дальше пошли по одному, подражая Музгару: прощупывая ногой каждую доску. Только Оэй упорхнул к башне, в надежде нагнать Музгара.
   -Почему вы уделяете этому вору такое внимание?-Подозрительно поинтересовался у ребят Рваное Ухо.
   -Так мы же говорили уже: старые счёты.-Ответил Серёга, но этот его ответ не убедил командира отряда.
   Не успели все пираты перебраться на башню, как в небе появились вражеские драконы. Неясно было кто летает на них над городом, охраняя его воздушные границы: сами песочные, или же здесь имелись другие хозяева? Люди поспешили поскорее покинуть мост, и скрыться в башне. Оставалось только гадать, заметили их с воздуха, или нет?
   Вернулся Оэй. По его словам выходило что Музгар словно сквозь землю провалился. Прозрачный человечек рассказал что в башне множество помещений и при желании затеряться там было проще простого. Впрочем вряд ли Музгар стал бы отсиживаться в одном из них, ожидая кода его найдут. Скорее всего он нёсся сейчас по винтовой лестнице вниз, или уже спустился, и запутывал свой след в городских лабиринтах. Таким образом вся надежда вернуть плащ-невидимку у пацанов рухнула.
   Люди приступили к спуску. Все обратили внимание на то что повсюду, и в самой башне, и в любом здании, в какое бы они не зашли, оказавшись уже на земле, под ногами скрипел песок. В этом городе наверное не было ни одного квадратного метра поверхности, которая бы не была покрыта песком. Где-то он лежал обездвижено, а где-то струями разной ширины, извиваясь и зловеще шипя, полз в неизвестном направлении. С большим трудом беглецам удалось отыскать дом, где песок отсутствовал. Здесь они и решили передохнуть, тем более что от прежних хозяев в доме осталась старая мебель. Правда она была довольно-таки странной формы, по причине чего в голову закрадывались вполне обоснованные сомнения относительно того что прежде здесь жили обычные люди. Ребята с разбегу плюхнулись на древнее подобие дивана, исчезнув на время в густом облаке пыли. Некоторые пираты разбрелись по дому, в поисках чего-нибудь интересного.
   Вскоре, из одной комнаты раздался громкий крик Пришибленного. Все рванули туда. Перед людьми предстала поистине жуткая картина: в двух креслах, едва закрытые полуистлевшими лохмотьями, бывшими когда-то одеждой, сидели скелеты. Они только немного напоминали человеческие, и с уверенность можно было сказать, что принадлежали не людям. На коленях одного скелета лежали клочья уничтоженной временем бумаги, или чего-то, похожего на пергамент.
   -Почему-то их песочные не превратили в песок.-Задумчиво пробормотал Большая Пасть.-Может быть они умерли или погибли ещё до того, как этот город заполонили люди из песка? В таком случае, можно сказать что этим двум повезло.
   -Повезло?!-Вскричал пират по имени Сопатый.-И это ты называешь везением?! Нас всех ожидает такой же конец, если мы пойдём дальше, песочные здесь повсюду. А ведь всё из-за этих вот троих.-Сопатый со злостью ткнул рукой в сторону ребят и Оэя.-Это они заманили нас сюда, задурачили Пешлеваю голову несметными сокровищами, которых может быть давно уже нет там где они лежали. А если даже и есть, то ценой собственной жизни они мне не нужны. Не знаю как вы, а лично я играть дальше в искателя кладов не собираюсь. Надо уносить из города ноги, и плевать мне на то что скажет потом Пешлевай. Если ему так нужны сокровища, то пусть сам и вызволяет сестру чужеземца.
   Все пираты поддержали его, никому не хотелось оставаться в этом страшном городе.  
   -Тогда можно оставить этих прямо тут, а Пешлеваю сказать что они заодно с песочными тварями и нарочно заманили нас сюда?-Высказал идею пират Мызгалка, кивая на пацанов.-Следовало бы их конечно связать прежде чем бросить, но время на них тратить неохота.
   -И то правда.-Поразмыслив согласился с ним Рваное Ухо.-От них одни сплошные неприятности. А Пешлеваю скажем что мы долго сопротивлялись и еле ушли живыми.
   Он повернулся к ребятам и разведя руки, с ехидной улыбкой на лице сказал:
   -Вроде в таких случаях принято говорить "счастливо оставаться".
   -И не вздумайте увязаться за нами.-Пригрозил им Большая Пасть.-Лучше поищите своего приятеля-воришку.
   Грозя пацанам арбалетами, воздушные корсары удалились из дома.
   -Что называется приплыли.-Уныло произнёс Серёга, садясь на корточки и запуская руки в волосы. О таком повороте событий он не предполагал. Всё произошло как-то слишком уж неожиданно.-Светку нам теперь точно не спасти, а сейчас она может быть, больше всего в помощи и нуждается.
   Витька не нашёл чем его утешить. Он присел рядом и задумался.
   Откуда-то издалека долетел голос Оэя. Ребята и не заметили как он покинул комнату.
   -Я нашёл там много бутылей с вином и каким-то маслом.-Прозвенел прозрачный человечек, снова влетая в помещение.
   -Самое время поговорить о вине и масле.-Зло ответил ему Витька.-А старые, поношенные сапоги тебе случайно нигде не попадались? Очень были бы кстати.
   -Вы меня не поняли.-Немного обиделся на него Оэй.-Вспомните как вас превращал в стариков Кайгем. Вам можно повторить этот трюк с переменой внешности.
   Пацаны уставились на него непонимающими взглядами.
   Оэй терпеливо, как малым детям пояснил им свою идею. Она заключалась в том чтобы обмазать себя маслом с ног до головы, а затем сверху посыпать песком.
   -Тогда вас будет не отличить от песочных.-Закончил прозрачный человечек.-Может это и сработает.
   -Гениально!-Прошептал Витька, покачивая головой.-Оэй, дружище, дай я пожму твою руку!
   Чтобы намазать себя маслом, и удалить со своей внешности все детали препятствующие маскировке, пацанам пришлось скинуть с себя верхнюю одежду. Если учесть что температура в необжитых каменных помещениях, где отсутствовали окна, едва превышала нулевую, далось это им с большим трудом. Через некоторое время, дрожа от холода, Витька и Серёга спешили к выходу. Они оставили в доме факела чтобы не привлекать внимания песочных, Оэй порхал впереди, разведуя путь. По подсчётам ребят скоро должен был начаться рассвет. Им следовало поторопиться, чтобы до светла пройти как можно больше, а потом схорониться в каком-нибудь доме на весь день. Спускаться на нижние ярусы или в катакомбы ребята не хотели.
   Песочные люди появились совершенно внезапно. Они вынырнули из узенького переулка, и Оэй конечно же не мог их заметить. Пацаны застыли на месте, уставившись на страшных существ. Те, тоже молча смотрели на них. Впрочем продолжалось это не долго. Один из песочных зашипел, указывая им рукой в переулок. Языка этих монстров ребята не знали, но они поняли что песочные их приняли за своих. Значит обман всё-таки сработал, их не разоблачили! По крайней мере пока. Ещё обоим стало ясно, что им следует идти в том направлении, куда указывали песочные.
   Витька и Серёга свернули в переулок. Вскоре он вывел их на широкую улицу, по которой сплошным потоком двигался бесконечный поток песочных. Их здесь были наверное тысячи, или даже десятки, а может быть и сотни тысяч. Они шагали в полном молчании, беззвучно ступая по мостовой, словно самые настоящие призраки. Пацаны влились в этот поток, изо всех сил пытаясь подражать беззвучным шагам песочных, и каждую секунду ожидая что их разоблачат. Они шли, опустив головы, и старались не смотреть в лица своих страшных попутчиков.
   -Где же Оэй?-Вертелось в голове Коржикова.-Что с ним случилось?
   Спустя какое-то время ушей ребят коснулись далёкие глухие удары. Казалось что где-то с большой высоты на землю падают огромные валуны, заставляя её легко дрожать. Чем дальше продвигались по улице бывшие школьные враги, тем громче становились эти звуки, и тем сильнее дрожала под их ногам земля.
   Вскоре они вышли на широкую улицу. Многие её дома с западной стороны лежали в руинах, будто здесь произошло мощное землетрясение. Но на самом деле, вовсе не природный катаклизм послужил причиной их разрушения. Дома крушил песочный великан! Высотой он был наверное с четырёхэтажный дом, и ломал здания при помощи огромного молота, похожего на кувалду. Когда он замахивался, то молот взлетал до уровня десятого этажа, а потом с бешеным ускорением летел вниз по наклонной и обрушивался на стену дома. Тогда-то и раздавался оглушительный грохот, который долетал до ребят, когда они шли сюда. Огромные каменные глыбы падали на землю, сотрясая её и все ближайшие окрестности.
   Исполину помогали другие песочные гиганты, немного уступающие ему в росте. Трое великанов из песка, ростом с двухэтажный дом, оттаскивали каменные глыбы в сторону и там своими молотами раскалывали и дробили их на камни более мелкого размера. Песочные, нескончаемыми потоками выплывающие сюда из разных улиц и переулков, подходили к этим грудам камней, каждый беря по камню, и несли их куда-то вдаль по улице. Ребята поняли что им следует сделать то же самое, хотя это и могло стоить обоим их жизней. Ведь когда гиганты опускали свои молоты-куавлды на глыбы, то в разные стороны смертоносным градом разлетались десятки осколков. Для самих песочных они не представляли никакой угрозы. Если в кого-то из них и попадал такой осколок, то он либо отрывал у песочного какую-нибудь конечность, либо же разбивал его в кучу песка, которая очень быстро снова принимала форму человека и тот подобрав камень как ни в чём не бывало продолжал свой путь.
   -Если мы выберемся сегодня отсюда целыми и невредимыми, или хотя бы живыми, то это будет самое настоящее чудо.-Со страхом в душе подумал Серёга, когда рядом с ним, очередной осколок коснулся мостовой, и выбив из неё сноп искр отлетел в сторону.
   Прощаясь с жизнью пацаны побрели к куче камней. Второй осколок, величиной чуть больше грецкого ореха приземлился в шаге от Горохова и отскочив, ударил его по ноге, чуть ниже колена. Серёга видел как покраснел от боли Тугодум, изо всех сил сдерживаясь чтобы не закричать. Коржиков получил убедительное подтверждение своим опасениям что прямое попадание любого из таких вот осколков, в жизненно важные участки тела, будет являться стопроцентно смертельным.
   Ребята выбрали камни по меньше, и зашагали вслед за остальными песочными.
   -Что ж они так медленно плетутся-то?!-В сердцах подумал про себя Коржиков, всеми фибрами души желая поскорее удалиться от этого места на безопасное расстояние. Серёга понимал что ускорять шаг ни в коем случае нельзя, в противном случае они с Гороховым сразу же привлекут к себе внимание песочных.
   Это казалось невероятным, но пацанам удалось покинуть место дробления камней не получив даже лёгкой царапины. Не сразу поверив в такое благодушие к ним судьбы, пацаны продолжали двигаться в общем потоке песочных, и трястись от страха. Только когда грохот рушащихся зданий у них за спинами стал стихать, Витька и Серёга поняли что смертельная опасность миновала.
   Впереди показалось высокое здание с огромными воротами в стене. Ворота были распахнуты и за ними проступала темнота: вход в подземелье. Все песочные заходили туда.
   -Интересно что они делают там с камнями?-Задал сам себе вопрос Коржиков и осмотревшись по сторонам с отчаянием и тоской отметил что сбежать не получиться, и значит придётся спускаться в катакомбы. Песочные заполонили собой всю улицу, они не позволят пацанам сделать и десятка шагов в строну.
   Из широкого сводчатого тоннеля, ведущего под землю доносился приглушённый, монотонный гул, как будто там работали какие-то механизмы. Гул нарастал по мере того как пацаны спускались всё ниже. Очень скоро он распался на отдельные звуки. До ушей ребят долетали скрежет, лязг, стуки и звон. Проход вывел их в обширную подземную залу, своими размерами нисколько не уступающую какому-нибудь спортивному дворцу. Потолок залы подпирали толстые колонны, а между ними на нескольких ярусах стояли, как и предполагали ребята, разные механизмы. Они приводились в действие огромным количеством песочных, которые крутили большие барабаны со множеством длинных рукояток. Каждую рукоятку толкало не менее десяти песочных. От барабанов тянулись валы, соединяющие их с гигантскими шестернями. Шестерни вращали такие же гигантские жернова, где размалывались и перетирались в песок камни. Именно от них и исходил непереносимый, режущий уши до дикой боли, скрежет. Порой он заглушал все прочие звуки издаваемые другими механизмами, а последних здесь было немало. Их предназначение являлось для пацанов полной загадкой. Песок по конвейеру двигался от механизма к механизму, где проходил какую-то обработку, после чего достигал больших ванн в которых его промывали водой. Там пацаны с изумлением разглядели занятых этой работой, самых обыкновенных, не песочных, живых людей! Значит были тут и такие!   
   После промывки песок отправляли на сушку. Делалось это в больших печах, а потом весь песок сваливался в кучу возле нескольких песочных облачённых в одежду! Они кажется совершали над ним какие-то обряды и беспрестанно читали заклинания. Наверное поэтому с песком начинали происходить странные вещи. Он словно оживал, то вздыбливался волнами, то опадал, то из него вдруг на миг возникали фигуры, лишь отдалённо напоминающие человеческие и тут же снова рассыпались. Потом всё повторялось, и так по несколько раз, пока из бесформенной кучи песка не появлялся один песочный человек. Он отделялся от общей песчаной массы и сразу же вливался в поток тех песочных, которые бросили свои камни на жернова и сейчас шли к выходу.
   Таким образом эта подземная зала являлась цехом по изготовлению новых песочных людей, точно так же как в родном мире ребят существовали цеха и заводы производящие автомобили, самолёты или поезда.
   Пацаны взошли на высокий помост и сбросили оттуда каждый свой камень на жернова. Теперь следовало выбраться из подземелья и попытаться сбежать. Идти второй раз за камнями, к месту разрушения зданий, ни у Витьки, ни у Серёги не было ни малейшего желания.
   Вдруг общий шум работающих механизмов перекрыл протяжный гул. Его источником являлись широкие решётчатые ворота на выходе из цеха. До того момента распахнутые, они почему-то начали медленно закрываться. Когда их створки сомкнулись, то песочные стали рассыпаться. Они просачивались между решёток, и оказавшись по другую сторону ворот, снова обретали форму человека. До пацанов постепенно доходил смысл происходящего: Сомкнутые створы ворот являлись проверкой. По всей видимости  
  песочные что-то заподозрили, или до них дошли известия с наружи, о том что накануне ночью поблизости были замечены чужаки. Теперь при помощи такого вот фильтра песочные надеялись определить, не затаились ли среди них шпионы. Пацаны поняли что наступил миг их разоблачения. Через ворота, как песочные, они конечно же просочиться не смогут. Необходимо было что-то предпринимать, причём срочно, так как времени на размышления почти не оставалось. Как не старались пацаны замедлять свой шаг, ворота приближались неотвратимо, а сзади напирали песочные, подталкивая их в спины.
   Витька внимательно рассматривал на ходу то место цеха, где промывался песок. Вода из больших ванн, у которых вместо дна была натянута мелкая сетка, стекала в воронкообразные углубления в полу. Оттуда по широким трубам она уходила под землю. Возможно что там, под землёй имелись такие же широкие каналы или тоже тянулись трубы для дальнейшего стока воды. Где-то этот сток обязательно должен был заканчиваться, скорее всего в какой-нибудь сточной яме. Такая яма не могла быть совсем закрытой, она непременно обязана была иметь ход, лаз или что-то подобное для проведения ремонтных работ. Ещё Тугодум обратил внимание на то что песочные стараются не приближаться к воде. Значит она им противопоказана, и это обстоятельство было как нельзя кстати.
   Витька прикидывал расстояние от того места где они сейчас находились с Коржиковым, до сливных воронок. На глаз выходило никак не меньше метров пятидесяти. Но это если идти по прямой. На самом деле, чтобы добраться до воронок, потребовалось бы обойти несколько механизмов, что увеличило путь в двое. Самое главное что следовало соблюсти, это незаметно отделиться от потока песочных, движущихся к воротам, и не привлекая внимания остальных прошагать до места слива. Получиться ли у них это с Коржиковым?
   Витька бросил взгляд на брата Светланы и по тому как он изучающе смотрел на промывку песка, понял что Серёгу посетили похожие мысли. Чтобы окончательно убедиться в этом он легонько кивнул в ту сторону. Коржиков ответил ему утвердительным кивком. Это значило что он согласен рискнуть, тем более что в сложившемся положении, ничего другого обоим не оставалось.
   Пацаны свернули в сторну от потока песочных и зашагали к сливным воронкам. Поначалу всё шло хорошо, никто не обращал на них внимания, но после того как они преодолели примерно три четверти пути, Коржикова взял за плечо один из песочных в одежде. Он что-то шипел ему на своём языке, хотя расслышать его из-за шума всё равно было невозможно. Серёга таращился на песочного непонимающим взглядом, потом легонько сбросил его руку и быстро стал догонять Горохова. Он не сделал и пяти шагов как за него ухватилось несколько песочных. Тогда Коржиков резким движением вырвался из их захватов и бросился бежать. На бегу он крикнул Горохову чтобы тот последовал его примеру.
   До воронок оставалось не больше пятнадцати метров когда в ребят со всех сторон полетели струи песка. Песочные выстреливали его из себя, просто выбрасывая вперёд руки или выплёвывали изо рта. Песок был очень горячим, словно его только что ссыпали с раскалённой сковородки. Он вмиг забил мальчишкам глаза, ослепив их, и они потеряли всякую ориентацию. В следующее мгновение множество песочных рук схватили их за разные участки тела, лишив возможности не только бежать, но даже просто шевелиться. Песочные оказались очень сильными, их руки напоминали стальные клещи, и сдавили пацанов так прочно, что те почувствовали сильную боль. Вся работа в цеху остановилась, быстро стих шум механизмов, и в наступившей тишине особенно резко зазвучал отчаянный крик ребят.
   глава 18
   Допрос с пристрастием. Тайна города песочных людей.
   Их долго куда-то несли, но пацаны ничего не могли видеть. Глаза забитые песком жгло и резало. Серёга вспомнил о звезде, висящей у него на груди. Ни в коем случае нельзя было допустить чтобы она досталась врагу, кем бы он ни был. Коржиков крикнул об этом Витьке на родном языке, и добавил что нужно как-то отвлечь внимание песочных. Для этой цели ребята принялись орать ещё громче, дёргаться и извиваться. Изловчившись, Коржиков сумел расстегнуть свою одежду, сорвал звезду и швырнул её на пол. Никто из песочных не обратил на это его действие внимания, а у брата Светланы осталась слабая надежда на то что песочных не заинтересует этот амулет, лежащий на полу, или что они его не заметят. Ведь звезда тоже была вымазана маслом и залеплена песком. Наконец их бросили на пол и удалились, шелестя по его каменной поверхности песочными ногами.
   Серёга прислушался и его обострившейся слух уловил чьё-то тяжёлое дыхание. Кто-то стоял совсем рядом с ним, может быть всего в двух шагах и молчал.
   -Кто ты?-Спросил Коржиков робко вытянув вперёд руку и пытаясь нащупать неведомое существо.
   Ему никто не ответил. Тогда Серёга встал на ноги и с вытянутыми руками шагнул вперёд. Сразу же какая-то неведомая сила, упругой волной опрокинула его обратно на пол.
   -Что тебе от нас нужно?-Снова обратился он к незнакомцу.-Зачем нас притащили сюда? Где мы вообще?
   -Не много ли сразу вопросов?-Услышал наконец Коржиков. Голос был резкий и неприятный.-К тому же, вопросы должен задавать я, а вы отвечать на них. И хотелось бы заметить, от того как вы это сделаете, будет зависеть ваша судьба.
   -Мне нужно знать что задумали Маргена со Скурутиллом и сколько шпионов они сюда заслали?-Спросил у Коржикова незнакомец.-Конечно я могу выяснить это самостоятельно, но мне хотелось бы, чтобы эту информацию мне выложили вы. Ваша откровенность может значительно смягчить вашу участь, учтите это, и не вздумайте дурачить меня. Знайте, со мной такие штуки не проходят.
   Серёга молчал. Вопрос незнакомца поставил его в тупик. Почему вдруг этот тип, кем бы он ни был, зачислил его, Коржикова, и Горохова в шпионы Маргены? И потом, Серёга считал что в городе как раз и хозяйничают люди Кодора, раз звезда указала путь сюда, а песочные находятся у них на услужении. Теперь же выходило что он ошибся, а значит городом командовали совершенно неведомые силы, в руках у которых, самым непостижимым образом оказалась его сестра.
   Пока брат Светланы размышлял что сказать незнакомцу, его опередил Витька. Он принялся горячо убеждать того что они не имеют к Кодору никакого отношения. Впрочем Горохов быстро замолчал, и Серёга услышал его мычание.
   -Пока что я не давал тебе права говорить.-Раздражённо произнёс незнакомец.-И впредь обращайся ко мне не иначе как: "великий господин Геверь".
   Он подошёл к Коржикову вплотную и взяв его за подбородок начал быстро читать себе под нос какие-то заклинания. Серёгу резко потянуло в сон. Его тело отяжелело, в голове расплылся какой-то туман, и сознанием овладела странная апатия. Ему вдруг стала безразлична не только собственная судьба, но и судьба Горохова, Оэя, и даже участь сестры его больше не беспокоила. А ещё Коржиков вдруг ощутил непонятную, и совершенно неведомую прежде покорность. Он осознал что готов исполнить любой приказ того кто сейчас допрашивал его, угодить какому угодно его капризу.
   Геверь стал допрашивать Коржикова, интересуясь кто он, откуда и с какой целью прибыл. Находясь под гипнотическим действием его колдовства, Серёга рассказал всё.
   -Так значит ты родственник светловолосой, её брат! Вот так дела, кто бы мог подумать!-Воскликнул горбун.-Но если ты и твой попутчик не являетесь шпионами Кодора, то мне больше не о чем говорить с вами. А звезду мои слуги обязательно найдут. Непонятно, на что ты надеялся, когда решил таким вот способом избавиться от неё?
   Коржиков словно сквозь сон слышал его слова и Витькино мычание. Потом снова послышались тихие, шелестящие шаги песочных, ребят подняли с пола и опять понесли куда-то. Постепенно к ним возвращалось зрение, а вместе с ним у Серёги восстанавливалась ясность сознания. К Тугодуму вернулся дар речи.
   -Что же это получается, он заколдовал нас, Коржик? Тебя заставил говорить, а у меня рот будто скотчем залепили. -Кричал тот, дрыгаясь всем телом и пытаясь вырваться из рук песочных.-Кто он вообще такой и как у него оказалась твоя сестра? А что он с нами собирается делать?
   Ребят занесли в длинную узкую залу заставленную рядами грубо сколоченных столов и двухъярусных нар. На нарах сидели, или просто прохаживались между ними обычные люди. Людей здесь было много, наверное несколько сотен. Песочные грубо сбросили ребят на пол и вышли. Сквозь льющиеся ручьём слёзы, Витька и Серёга, с горем пополам осмотрели помещение и его обитателей. Даже не смотря на проблемы со зрением, пацаны подметили некоторую странность в их поведении. Все движения людей были однообразными, механическими, словно они являлись роботами. Их взгляды ничего не выражали, в них читалась одна только пустота, и это роднило всех находящихся в зале с зомби. На вновь прибывших, никто из них не обратил ни малейшего внимания.
   Вскоре в залу прибыло ещё несколько десятков человек. Под присмотром песочных они занесли большие чаны с едой, и миски. Когда еду разложили по мискам, все люди как по команде уселись за столы, каждый на своё место. Для пацанов выделили места почему-то за отдельным столом. Впрочем это обстоятельство мало беспокоило ребят, ведь они успели здорово проголодаться. У Витьки загорелись глаза при виде всевозможных кушаний, ожидающих их с Серёгой. Промаргиваясь, он радостно рассматривал неведомые, но аппетитно пахнущие блюда.
   -Не ешьте ничего кроме того что лежит вот в этих двух мисках.-Услышали ребята над своими головами голос одного из людей раскладывающих еду. Он украдкой, быстрым движением показал пацанам из каких мисок им есть можно.-Необязательно есть много, главное чтобы песочные удостоверились что вы притронулись к еде.
   -Когда закончите с едой, ложитесь на нары, вон там есть свободные места.-Сказал тот же человек.-Сделайте вид что сразу заснули и ждите когда к вам подойду я.
   Он зажал рукой рот Горохову, который собирался что-то спросить, а потом быстро отошёл от стола.
   -Вот те на, банкет отменяется.-Разочарованно протянул Витька.-Так вот всегда в моей жизни: только наметиться что-нибудь радостное, как кто-то или что-то обязательно всё испортит. Про такое обычно говорят: судьба.
   Тугодум тяжело вздохнул и жадно набросился на еду.
   Серёга не успел последовать его примеру как в залу завели ещё одного человека. Присмотревшись к нему как следует, он едва не выронил из рук ложку, а потом толкнул в бок Горохова и указал на вошедшего. Глянув на него, Витька чуть не подавился едой. Возе дверей, завернувшись в длинный плащ и дико озираясь стоял... Музгар!
   -Оп-па, вместо званого ужина судьба решила подарить нам сегодня заветную и тёплую встречу!-Воскликнул он.-Я даже начинаю радоваться что попал в плен к этим песочным!
   Музгара подвели к тому же столу, за которым сидели пацаны.
   -Ну и как прогулка по ночному городу?-поинтересовался у него Витька.-Много местных достопримечательностей посмотреть удалось?
   Музгар никак не отреагировал на его обращение, словно будто и не слышал ничего.
   -Это тебе дружище, не фигушки воробьям из форточки показывать.-Назидательным тоном изрёк Горохов.-От песочных просто так не уйдёшь.
   -Да и от нас тоже.-Немного помолчав добавил он.
   -Где плащ, воришка?-Зашипел на Музгара Коржиков.
   Музгар похлопал себя по груди и ехидно улыбнувшись бросил: -Тут.
   -Ах ты гад!-Вскипел Горохов.-Куда ж ты его тогда спрятал, что мы не смогли его найти?
   -На то я и вор, чтобы уметь прятать краденное.-Также ухмыляясь ответил Мзгар.-А что касается плаща, то думаю настало время нам обговорить все стороны его скорого совместного и взаимовыгодного использования. Надеюсь вы не собираетесь здесь задерживаться?
   Ребята хотели обрушить на голову воришки кучу ругани и угроз, но снова появились песочные, а с ними разносчик еды. Перед Музгаром на столе появились те же блюда, что стояли напротив пацанов.
   -Мы нужны друг другу, не забывайте об этом.-Сказал мальчишкам Музгар и подмигнул им. Витька едва сдержался чтобы не запустить в него миской.
   Только немного заглушив голод содержимым двух маленьких посудин, ребята поспешили к нарам. Там им даже не понадобилось притворяться что они спят. Едва повалившись на жёсткий деревянный настил, покрытый тоненькой тряпицей они сразу же заснули. Сказались усталость и нервное перенапряжение последних часов.
   Проснулись оба от того, что кто-то тряс их за плечи. В зале стоял громкий храп. Видели оба уже гораздо лучше и хотя стены со светляками сейчас были закрыты большими шторами, пацаны без труда различили в темноте лица нескольких человек склонившихся над ними. Узнали они среди них и того кто предостерегал их накануне не есть местную пищу.
   -Меня зовут Фергер.-Прошептал этот человек и приложил палец к губам в знак того чтобы ребята не шумели.-Я раб песочных, как и все остальные, кого вы видели здесь. Все рабы делятся на две группы.-Продолжил он.-Первая и самая многочисленная состоит из тех кто попробовал заколдованную еду. Её дают каждому новичку, после чего он превращается в полностью послушное песочным, лишённое воли, чувства боли и страха существо. Во вторую группу входят те, кто сумели избежать приёма такой пищи. Они остались обычными, нормальными людьми, но вынуждены теперь всё время притворяться, изображая из себя заколдованных. Песочные ведь не знают что мы сумели проведать о том что они делают с едой для новичков, а если бы узнали, то накормили бы нас такой пищей и напоили водой насильно.
   -Как вы сумели узнать о заколдованной еде?-Спросил Серёга.
   -Это долгая история.-Махнул рукой Фергер.-Был такой человек по имени Гарфагар. Он работал на кухне и был немного знаком с колдовством. Именно с него и началась наша группа, но потом он погиб. Это тоже не короткая история, вряд ли она будет вам интересна. Но все мы, те кто остался человеком благодаря Галфагару, с благодарностью вспоминаем его имя.
   Фергер замолчал на миг, а потом продолжил:
   -Мы собираемся бежать из плена и для этого по возможности пополняем наши ряды. Каждого вновь прибывшего в это мерзкое место, мы стараемся спасти от колдовства песочных. Иногда нам это удаётся, иногда нет, но в вашем случае как будто всё прошло удачно.
   Фергер подмигнул пацанам.
   -Чем больше нас станет, тем проще нам будет выбраться из этого проклятого города.-Заявил он.-Чтобы покинуть его, следует сначала захватить драконов, а они хорошо охраняются, с мелким отрядом туда лучше даже и не соваться.
   -Так сколько вас?-Задал вопрос Витька.
   -Двадцать человек, а с вами уже двадцать два. Если мы наберём ещё столько же, можно будет попытаться бежать.
   -А сколько времени на это может уйти?-Спросил Коржиков.
   -Может быть месяц, а может быть и больше. Новые рабы поступают редко. Песочные отправляются на охоту за людьми только в том случае когда умирает много старых рабов, или когда они больше уже не могут исполнять тяжёлой работы. Тогда таких бедолаг превращают в песок из которого потом делают песочного человека.
   -Так вот что мы видели в той зале!-Воскликнул Горохов.-И такая участь ждёт всех кто попал в рабство к песочным?!
   Фергер кивнул и вдруг резко вскочил на ноги. За считанные секунды он и все кто пришли с ним к ребятам, на цыпочках подскочили каждый к своим нарам и улеглись на них.
   В залу вошли пятеро песочных. Непонятно было как Фергер умудрился расслышать их приближение, ещё до того как они открыли дверь, ведь их шагов почти не было слышно?
   Песочные по очереди подошли к ребятам, и поскольку оба пацана лежал на нижних ярусах, склонились над ними. Серёга наблюдал сквозь едва приоткрытое левое веко за проверяющими и ему показалось что они прислушиваются к его дыханию. Потом один из песочных коснулся его головы и Коржиков приложил немало усилий чтобы не шевельнуться. Песочные что-то зашипели друг другу, и наконец удалились, видимо удовлетворённые результатом своей проверки.
   Фергер с друзьями появился не сразу. Наверное он выжидал, опасаясь повторного появления песочных.
   -Мы не можем ждать целый год.-обратился к нему Серёга.-Мы очень торопимся.
   Он коротко поведал Фергеру свою историю и цель прибытия в этот город, опустив некоторые подробности, знать которые его новому знакомому было совсем ни к чему.
   -Я тебе искренне сочувствую чужеземец, но спасти твою сестру невозможно.-Изрёк Фергер.-Забудь об этом и смирись с её судьбой. Если её зачем-то похитил сам Геверь, никто не сможет забрать её у него.
   -Да кто он такой, это Геверь?
   -О, он великий чорный маг. У него самое высшее посвящение, он один из самых могущественных чорных магов, и говорят что он единственный кто открыто бросил вызов самому Кодору. О нём мало что известно, он живёт в стране вечного холода и мрака, где никто не был.
   -А что но делает в этом городе?
   -Песочные люди это его творение. Говорят что в разных местах Аструлы он создал бессчётное количество страшных и мистических существ, которые должны будут помочь ему захватить трон в Аконии, когда наступит час.
   Когда-то этот город населяло множество разных существ, в том числе и люди, но потом тут появился Геверь и превратил всех стариков и больных в песочных, остальных сделал их рабами. Пока песочные не могут обойтись без них, ведь они боятся воды так же сильно как обычные люди боятся огня. Но я слышал что Геверь мечтает создать таких песочных, которым вода не могла бы причинить вреда. Если ему это удастся, то он получит в своё распоряжение воинов, которым не страшны ни стрелы, ни огонь вражеских драконов, не нуждающихся в еде и которых можно будет отправить в любую даль, хоть на штурм самой Аконии.
   Они поговорили ещё какое-то время с Фергером, пораспрашивали его о песочных, Гевере, и жизни в рабстве.
  Потом все новые их знакомые разошлись каждый к своим нарам и вскоре заснули. Ребята же стали думать как им поступить дальше. Конечно теперь у них был плащ, и покинуть город песочных людей для обоих больше не являлось проблемой, однако пацаны помнили что именно в этом самом городе, сейчас томится в плену та, ради которой они и очутились в Аструле, а также пустились в опасное странствие по её бескрайним землям. Уйти отсюда без Светланы никто из них не согласился бы ни за какие блага мира, но прежде чем вызволять её из плена, следовало узнать где её содержат. Вот этим и собирались заняться в ближайшем будущем наши юные смельчаки, даже осознавая какая нешуточная опасность им может в таком деле грозить.
   глава 19
   Из неё мы узнаем что показала практическая проверка двух разных школ магии.
   Сон был просто замечательный. Таких радостных и забавных снов Серёга не видел давно. В этом сне он был, подумать только, классным руководителем, а Юрчик Селезнёв его учеником. Серёга издевался над недругом и предателем всего человечества как только мог, придумывал для того кучи всяких унижений и оскорблений, а Юрчик покорно сносил их, да ещё бесконечно просил у Серёги прощение. Странное дело, Коржиков понимал что всё это ему только сниться, но удовольствие его от того нисколько не уменьшалось, и просыпаться не хотелось ни капли. Он всеми силами старался задержаться в своём чудесном сне, однако что-то упорно звало, вырывало и тащило его из сладостных видений к реальности.
   Коржиков открыл глаза и увидел над собою лицо... Оэя!
   -Один сон закончился, начался другой.-Подумал Серёга.-Конечно же я сплю, откуда здесь взяться прозрачному человечку?
   Однако когда Оэй коснулся своей крохотной ручонкой его носа, Серёга понял что сновидения закончились, и он бодрствует.
   -Как?-Только и смог выговорить потрясённый брат Светланы, приподнимаясь на локтях над нарами.
   -Я и сам не знаю как.-Прозвенел Оэй.-Как мне удалось проследить за вами, когда вы встретились на том перекрёстке с песочными, и не попасться им на глаза? Я был по близости от вас, всё то время что вы тащили камни, но я не мог подать вам знак чтобы не выдать себя. Я порхал в воздухе, прячась то под самыми крышами домов, то прижимаясь к их стенам. Наверное только потому что я такой маленький, меня и не заметили.
   Был я и в цеху, видел как вас схватили, как несли потом по коридорам на допрос. В этих коридорах возле стен стоит много статуй, вот они-то меня и спасли.
   От рассказа Оэя в душе Коржикова начала зарождаться крохотная и слабая надежда, которой страшно было позволять расти и крепнуть. Страшно, потому что не хотелось потом испытать горькое разочарование. Поэтому, чтобы не мучить себя, Серёга прямо спросил Оэя:
   -А ты видел как я выбросил звезду?
   Вместо ответа, прозрачный человечек вынул из-за пазухи едва просвечивающий сквозь толстый слой масла и песка амулет.
   -Песочные повсюду ищут его.-Сказал он.-Кто-то наказал им делать это.
   Серёга едва не расплакался от счастья.
   -Что бы мы без тебя делали, друг!-Воскликнул он.-Ты самый лучший житель Страны Больших Цветов! Ты вообще самый лучший!
   Оэй засмущался и чтобы перевести разговор в другое русло предложил разбудить Горохова.
   После того как Витька оправился от удивления и так же как и Коржиков излил свои восторги и благодарности в адрес Оэя, все трое стали думать что им делать дальше.
   -Надо будить нашего воришку.-Сказал Оэй.-Где его нары?
   Через несколько минут пацаны уже излагали своё предложение Музгару.
   -Тебе придётся пойти с нами, под одним плащом.-Говорил тому Витька.-Даже не вздумай попытаться вырваться и сбежать с плащом один. Мы прочитаем тебе вдогонку заклинание, и ты вмиг станешь видимым. Ни на какие другие предложения мы не согласимся, нам необходимо спасти Светлану и для нас это важнее всего на свете. Имей это в виду. Если же откажешься с нами сотрудничать, то не забывай что не сможешь воспользоваться плащом. Итак, мы ждём твоего ответа и времени на размышления у тебя почти нет. Можем выделить только пару-другую минут.
   -Ладно, будь по вашему.-Не раздумывая согласился Музгар.-Идём прямо сейчас?
    Вереницам комнат и анфиладам больших зал, уставленных бесчисленным количеством статуй казалось не будет конца. После очередного витка широкой, пологой винтовой лестницы начинались новые помещения с толстыми колоннами, всё теми же статуями и гигантскими коврами на каменном полу. Иногда в помещениях встречались люди с однообразными, механическими движениями и пустыми, полубезумными взглядами. Тогда, чтобы лишний раз не привлекать их внимания, Юрчик, Маргена, Скурутилл, Зегор и их слуги с охраной в один миг превращались в кучи песка, который растекался по полу длинными извилистыми струями, ползущими вперёд. Юрчику понравилось его новое состояние: быть песочным человеком, в которого его накануне превратила Маргена. В таком состоянии в любой момент можно было рассыпаться на отдельные песчинки, заползти куда угодно, сохраняя при этом способность мыслить, видеть и слышать окружающий тебя мир. К тому же благодаря своему новому состоянию Юрчик перестал бояться. Что теперь могло причинить ему вред? Вражеские стрелы, копья, боевые диски и даже пламя драконов не являлись больше для Селезнёва угрозой. Разве только одна вода, но вряд ли рабы песочных станут поливать его водой, ведь для них он и есть самый настоящий песочный, то есть хозяин.
   Конечно Маргена предупредила Юрчика что они не смогут бесконечно долго оставаться песочными людьми, ведь на превращение и поддержание такого состояния у колдунов Кодора расходуется гигантское количество магической энергии. Но Юрчик почему-то был уверен в том что до того времени как эта энергия истощиться, они покинут башню Геверя. Целых двое суток ушло у них на то чтобы узнать где в этой башне старый горбун скрывает светловолосую. Теперь дело осталось за малым: Захватить её и вывезти отсюда.
   Впереди, на противоположной стороне длинной залы показались высокие двери, которые справедливее было бы назвать воротами - настолько велики они были. Все поняли что они достигли своей цели, за дверями-воротами вне всяких сомнений находился Геверь, а с ним и светловолосая. Высшие вельможи Кодора и сопровождающие их колдуны принялись шептать своими песочными губами особые заклинания. Сразу же у них в руках, и в руках многочисленной их стражи возникло оружие. Юрчик тоже был занят чтением заклинаний. Врученный ему накануне Маргеной перстень, который сейчас не существовал физически, но пульсировал внутри Селезнёва потоками рвущейся наружу энергии, материализовывал его оружие. В руках у Юрчика возник небольшой, многозарядный арбалет, снабжённый особыми колдовскими стрелами. Их нельзя было ощутить на ощупь, но они пылали ярким, слепящим огнём.
   Ворота раздвинулись бесшумно, словно тоже не существовали в реальности. Через открывшийся проход была видна ещё большая зала, чем та в которой сейчас стояли слуги Кодора. Зала была пуста, но хозяева юрчика знали что это обман. Все застыли в напряжённом ожидании что же будет дальше. Вот в проходе появился человек, один без охраны и сопровождения. Он был высок, сутул, облачён в длинный чорный плащ и опирался на трость.
   -Геверь!-Мелькнуло в голове Юрчика. Ведь именно таким его описывала Маргена.
   -Я ждал вас.-Крикнул им горбун.-Не скрою, для меня честь принимать столь высоких гостей, хотя они и являются представителями вражеских моей великой стране сил. Не сомневаюсь что просто так вы отсюда не уйдёте, а поэтому даже не предлагаю разойтись по хорошему.
   -А мы вот можем тебе такое предложить.-Крикнула в ответ Маргена, которая в миг из песочного превратилась в саму себя.-Отдай девчонку, и живи себе дальше спокойно.
   -И ты здесь! Я сразу тебя узнал!-Геверь всплеснул руками.-Как ты подросла за последние восемьдесят тысяч лет, какой красавицей стала! Я хотел бы иметь такую же дочь. Последний раз я видел тебя когда ты ещё была совсем юной, ничего толком не умела, даже пройти сквозь стену с первого раза не могла. Ну и как твои успехи сейчас?
   -Это не Геверь, это его двойник!-Бросила своим хозяйка змеи.-Настоящий Геверь видел меня не восемьдесят, а девяносто тысяч лет назад. Он бы никогда не спутал, у него безотказная память.
   -Сегодня не вечер воспоминаний, да и у нас нет времени на все эти сентиментальные сопли.-Сказала Маргена кипии Геверя.
   -Ну конечно, молодёжь всегда куда-то спешит.-Геверь покачал головой.-У неё никогда нет времени на разговоры со стариками, и она не помнит как скоротечна жизнь. А зря, потому что ваша сегодня закончится.
   Едва прозвучали его последние слова, как из залы стали выходить другие копии Геверя. Их было очень много, наверное несколько сотен. Копии выстроились в стройные ряды и вдруг как по команде ринулись на слуг Кодора. Уже на бегу они превратились в людей состоящих из воды! Маргена стояла не шелохнувшись. Она только щёлкнула пальцами и все люди вмиг заледенели, с глухим звоном попадали на пол, разлетевшись там на отдельные осколки.
   -Ну и как тебе мои достижения?-Крикнула хозяйка змеи ища взглядом настоящего Геверя.-Кстати, где же ты, покажись? Это проявление неуважения к гостям и признак дурного тона, разговаривать с ними пряча своё лицо.
   -Впечатляет.-Раздался голос колдуна, многократно размноженный, будто подхваченный эхом.-У тебя несомненный талант, просто жаль будет тебя уничтожать. Но это была только разминка. А насчёт того чтобы показаться, отыщите меня сами. Интересно как это у вас получиться?
   - Потянуло поиграть в прятки? Под старость многие впадают в детство, и ты не стал исключением в этом правиле, Геверь. Что ж, мы тебя поищем, а когда найдём, то не обижайся.
   -Ой, ой, как страшно.
   Отовсюду понёсся громкий хохот Геверя. Его звук возрастал с каждой секундой, и скоро от него задрожали колонны залы, посыпалась сверху штукатурка, побежали трещины в полу. От мощнейших звуковых вибраций песочные тела слуг Кодора стали рассыпаться сами собой.
  Маргена и тут не растерялась, хотя в этот раз на помощь ей пришёл Скурутилл. Они вместе выбросили вперёд свои руки и из них вырвались струи песка, на лету превратившиеся в большие белые хлопья, чем-то напоминающие крупные снежинки. Хлопья с огромной скоростью разлетелись по всей зале и словно съели все звуки. Вокруг повисла ватная тишина, и только хлопья медленно опускались на пол.
   Следующим колдовством Геверя стало превращение пола в лёд, который тут же растаял, образовав водоём правильной прямоугольной формы. Юрчик не успевший вовремя среагировать только квакнул, и растворился в воде. Такая же участь постигла и многих воинов Кодора. Они осели на дно водоёма бесформенными кучами песка. Колдуны и руководители верховных служб империи Кодора, оказались расторопней своих подчинённых. Они взлетели под потолок и левитировали сейчас там.
   Не желая давать своим врагам передышку и не позволяя им опомниться, Геверь превратил водоём в огонь. Это было какое-то особенное пламя. Оно имело синий цвет и громко гудело накаляя воздух до диких температур. Песок оставшийся от воинов и Юрчика начал плавиться. Колдуны Кодора тут же заставили огонь окаменеть. Застывшие языки пламени острыми каменными глыбами ощетинились в разные стороны. Одно мановение руки Скурутилла и они рассыпались в прах, из-под которого, отряхиваясь и озираясь испуганными, непонимающими взглядами стали подниматься воины и Селезнёв.
   Противоборствующие стороны использовали друг против друга ещё не один десяток разных колдовских способов и хитростей. Магический поединок продолжался наверное не менее пяти часов! В конце концов силы колдунов с обеих сторон начали иссякать, один за другим исчезали двойники Геверя, до этого момента беспрестанно появляющиеся прямо из воздуха.
   Вдруг Скурутилл вскричал:
   -Я вижу настоящего Геверя, вон он!-Советник Кодора указал на одного из горбунов.-Это точно он, я поверил специальными заклинаниями.
   -Огонь по Геверю!-Скомандовала Маргена.
   Несколько сотен сверкающих магических стрел устремились в колдуна. Впрочем силы горбатого чорного мага ещё вышли окончательно и большинство стрел превратилось в пыль, прежде чем они достигли своей цели. Не более четверти из них всё-таки вонзились в колдуна. Геверь не упал, только пошатнулся и замер на месте.
   Воины Кодора сделали второй залп из своих многозарядных арбалетов. Юрчик не отставал о прочих, он тоже выстрелил вторично. На этот раз стрелы все до единой вошли в колдуна. Геверь стал похож на гигантского ежа, вставшего на задние лапы. Вдруг он вспыхнул словно факел, замахал руками и стал осыпаться в виде пепла.
   -Он умер, его не стало!-Ликуя прокричал Юрчик.-Мы убили самого Геверя, одного из самых великих чорных магов Аструлы!
   -Как бы не так.-Одёрнула его Маргена.-Если бы Геверя было так просто убить, то он не являлся бы одним из самых великих магов. Он конечно смертен, ибо только наш Властелин один во всей Вселенной вечен, но чтобы лишить Геверя жизни, потребовались бы общие усилия всех лучших колдунов Доргоры, в том числе и великого Кодора.
   -Но ведь он же сгорел.-Возразил Юрчик.
   -А немного погодя воскреснет из пепла, как ваша птица Феникс. Может быть это произойдёт завтра, или послезавтра, а если к его воскрешению приложат местные песочные колдуны, которых Геверь посвятил в магию, то это случиться уже сегодня. Так что у нас мало времени на поиски светловолосой и следует поторопиться. Наши колдуны выдохлись, сейчас в дело вступят воины, а мы не будем здесь задерживаться.
   глава 20
   Побег.
   Ребята с Музгаром следуя указаниям звезды, достигли места сражения только когда оно уже заканчивалось. И можно сказать что им повезло, ведь приди они сюда раньше, и их гибель была бы неминуемой. Даже если бы они не утонули в воде, то уж наверняка сгорели бы в огне. Да впрочем и сейчас здесь было небезопасно: стрелы тут свистели почём зря. Оэй, порхающий под потолком оказался в более выигрышном положении чем пацаны, ведь в потолок никто не стрелял. Поскольку звезда указывала в другую залу, ту самую что имела огромные ворота-деври и из которой прежде появлялись копии Геверя, то смельчаки так же не стали задерживаться в этой.
   Вся зала была наполнена копиями Светланы. Они стояли ровными рядами и улыбались вошедшим. Кроме того сама зала казалось не имела пределов. По крайней мере стен её видно не было. Витька и Серёга конечно знали что башня Геверя имеет огромные размеры, но даже в такой гигантской башне не могло быть столь большой залы. Значит они видели мираж, созданный Геверем или его песочными колдунами. Не тратя времени на раскрытие этой загадки, ребята вынырнули из-под плаща, сдёрнули его с Музгара и устремились согласно указующему лучу звезды.
  Копии Светланы хватали их руками и со слезами на глазах наперебой просили спасти из плена.
   Серёга отталкивал их от себя, но делал это очень осторожно. Хоть разумом он и понимал что имеет дело с ненастоящей сестрой и даже ненастоящим живым человеком, всё равно ему казалось что он толкает именно Светлану. Витька кажется испытывал похожие чувства, и только Музгар не церемонясь расшвыривал копии в разные стороны.
   -Вот она!-Наконец закричал Серёга указывая на одну из девочек.-Я нашёл тебя, Светка!
   Он подскочил к сестре и прижал её к себе. Однако Светлана отстранилась от Коржикова.
   -Опять эти фокусы с превращениями.-Сердито прокричала она.-Кто на этот раз? Ты Маргена, или ты Скурутилл? Ты Геверь? А может меня ещё кто-то хочет похитить? Назовитесь уж лучше сразу, кем бы вы ни были.
   Серёга громко захохотал. Несмотря на нешуточную опасность ему стало очень весело, ведь на этот раз перед ним стояла настоящая сестра. Ничего не говоря он снял с груди звезду и протянул её девочке.
   -Проверь её своими заклинаниями которым тебя научил дед.-Хохоча сказал он.-Эта штука точно не подделка.
   Светлана коснулась звезды и вздрогнула.
   -Ты?!-Воскликнула она.-Это на самом деле ты, Серый?! Но как ты здесь очутился, ты же должен быть сейчас дома или в школе? Ведь каникулы уже закончились, так? А Витька, он тут откуда? Как это всё понимать? 
    -И за день не расскажешь.-Ответил Коржиков.-А ты похудела чуток. Это от переживаний или слуги Кодора вместе с Геверем плохо кормят?
   Светлана расхохоталась и принялась по очереди обнимать пацанов.
   -Ребята, как же я рада вас видеть!-Она вдруг расплакалась, а потом снова засмеялась.-Нет, честное слово, это такое счастье! Но кто это с вами?-Серёгина сестра кивнула в сторону Музгара.
   -А, так, мелкий представитель местных криминальных структур.-Пояснил Витька.-Любитель чужих карманов и сумок.
   Музгар не понявший ни слова из их разговора, так как он вёлся на родном для ребят языке, тем не менее догадался что речь зашла о нём.
   -В нашей тёплой, дружеской компании появился лишний человек, и теперь нам срочно нужно как-то решать эту проблему.-Заявил он отмахиваясь от новых копий Светланы, со всех сторон хватающих его за одежду и не прекращающих упрашивать спасти их из плена.
   -О чём это он?-Поинтересовалась у ребят Серёгина сестра.
   Те не успели ей ответить. Из-за бесконечных рядов копий возникли головы сначала Юрчика, потом Маргены, а за ней и остальных слуг Кодора.
   -Бублик надкусанный, вот ты и приехал!-Заорал Селезнёв, размахивая арбалетом.
   -А ну-ка, легли все рылом на пол, руки положили за головы!-Скомандовал он людям.-Больше повторять не буду, стреляю без предупреждения!
   -Да отцепись ты, манекен ходячий.-Последняя его реплика была адресована очередной копии, схватившейся за его руки.
   -Нет, это кажется никогда не кончиться.-С отчаянием и тревогой в голосе воскликнула Светлана.-Они-то здесь как оказались? И что теперь будем делать, Серый?
   Её брат стал торопливо разворачивать плащ. Музгар прыгнул к нему.
   Сверху донёсся тоненький голосок Оэя:
   -Потолок! Посмотрите все на потолок, я только сейчас увидел там это!
   Все, и ребята, и слуги Кодора запрокинули свои головы вверх.
   По поверхности потолка текли песочные струи. Они сбегались как раз над тем местом где стояли люди и слуги Кодора. Там они собирались в одну большую кучу, своей формой напоминающую каплю. Песочная капля быстро набухала, угрожающе нависая над головами людей и их преследователей.
   -Сейчас свалиться.-Прошептал Витька, как завороженный глядя на это чудо.
   Словно подчиняясь его команде, капля из песка оторвалась от потолка и обрушилась на головы всех кто под ней находился. Люди попадали на пол, оказавшись кто по пояс, а кто по колено в песке. Из песочной массы, тут же стали вырастать руки и хватать любого оказавшегося рядом.
   Сквозь общие крики нёсся Серёгин вопль:
   -Я потерял плащ!
   Люди и слуги Кодора стали выбираться из песочной трясины, отбиваясь от бесконечно множащихся её рук. Распрощавшись с надеждой отыскать спасительный плащ, Серёга побрёл на звуки голоса Оэя, таща за собой сестру. Витька помогал ему, Музгар бежал впереди. Прозрачный человечек не умолкал ни на миг, указывая им с высоты дорогу. Вот песка кажется стало меньше, и руки больше не тянулись из него, норовя схватить ребят за любые части тела. Но зато, вместо рук, из песка стали медленно вырастать песочные люди! Следовало бежать из залы как можно скорее.
   -Куда это вы собрались, молодые люди?-Услышали они за спинами голос Маргены.-А где же ваше "до свидания"? И чему вас только учат в школе?
   Несколько воинов Кодора, опередившие остальных, совершали правыми руками необычные круговые движения над своими головами, как будто размахивая чем-то. Приглядевшись внимательнее, беглецы поняли что они размахивают лассо. Ни ребята, ни Музгар не успели среагировать, как одна петля легла на туловище Горохова и затянувшись на нём, сорвала с ног и потащила по полу в сторону преследователей. Серёга, прочитав раскрывающее заклинание, ринулся вслед за Тугодумом, в два прыжка настиг его и обрубил прочный канат лассо. Не успел Витька сбросить с себя верёвку и встать на ноги, как друга петля стянула уже Серёгу. Меч выпал из его рук. Светлана не растерявшись подскочила к брату, подняла меч, и освободила Серёгу от пут. Впрочем ту же, сразу две петли легли на Витьку, и одна снова на Серёгу. Следующей, кого сдавила петля лассо, стала сама Светлана.
   На помощь всем пришёл Оэй. Благо мечи Ангров могли менять свои размеры и вес. Спикировав к мечу Горохова, он схватил его и быстро перерубил все канаты. Ушей ребят коснулся отчаянный крик Музгара. Его тоже заарканили, и быстро тащили по полу. Воришка изворачивался, брыкал ногами, но это ему не помогало. Задумавшись на миг, как ему поступить, Серёга метнулся к Музгару и рубанул по канату.
   -Ты спас меня?!-Прокричал Музгар.-В его голосе звучало неподдельное изумление. Кажется он не ожидал от ребят такого великодушия. Воришка даже замер на месте на какое-то время, растерянно хлопая глазами, из-за чего едва не поплатился. Очередная петля пролетела всего в нескольких сантиметрах от него. Тут же к Музгару подскочил воин Кодора, обогнавший своих товарищей. Он что-то прокричал Музгару и ребятам, размахивая своим мечом.
   То что произошло дальше, вызвало у пацанов оторопь. Музгар совершил необычное и быстрое движение всем телом, потом ещё одно, и воин оказался без меча, отлетев на несколько шагов в сторону. Его меч каким-то странным образом перекочевал в руки Музгара. Второго воина, подскочившего следом за первым, Музгар сбил с ног, ударом правой ноги в прыжке, третьего круговым ударом левой. Ребята с отвисшими челюстями взирали на этот стремительный и красивый поединок. Подобные вещи они видели прежде только в боевиках.
   -И чего мы ждём?-Задал им вопрос Музгар, расправившись с пятью солдатами.-Когда сюда прибегут остальные?
   Они сорвались с места и побежали. Снова перед глазам пацанов мелькали бесконечные колонны и статуи, они проносились по череде нескончаемых зал, то поднимались, то наоборот спускались по широким и узким лестницам.
   Наконец, когда их силы были уже на исходе, беглецы оказались на широкой террасе. Отсюда открывался вид на северную часть площади, и было видно как полыхают на ней парусники. Это могло значить только одно: До помещений с рабами каким-то образом дошли сведения о завязавшемся в башне сражении, и те из них кто был не заколдован воспользовавшись общей суматохой, сумели таки сбежать, добраться до кораблей Геверя, и подожгли большую часть его флота. Сейчас они наверное уже неслись прочь из города на захваченных драконах и могли считать себя почти свободными людьми. Вот только нашим беглецам от этого было не легче. Терраса находилась на огромной высоте над поверхностью земли, другого пути с неё, коме того, по которому люди сейчас прибыли сюда, не существовало, а значит отсутствовал и путь к отступлению. Таким образом беглецы оказались в западне. Ко всему прочему, на террасе присутствовала охрана Геверя, в количестве нескольких стражников с драконами. Это были заколдованные рабы, и едва только беглецы попали в поле их зрения, как они с дикими криками, обнажив мечи, набросились на них. Двое открыли ещё стрельбу из арбалетов.
   В руках у Музгара заблестели боевые шары. Это было грозное оружие изготовленное с применением магии. Оно представляло собою шарики, размером с теннисные которые просто бросались в сторону противника, и если не попадали в него, то подобно бумерангу возвращались к своему хозяину, бережно ложась в его руку. По такому же принципу действовали и боевые диски, только в отличие от шаров последние не сбивали с ног, а могли распилить врага пополам. Ведь они имели множество длинных острых зубов по краям, и на лету бешено вращались, как циркулярная пила.
   -Откуда это у тебя?-В голос спросили потрясённые пацаны.
   -Ну, когда меня схватили, и вели по коридорам заколдованные рабы, я успел познакомиться с содержимым их карманов и сумок.-Скромно пояснил Музгар, посылая шары в стражников.-Я нашёл там эти штуковины и решил что в дальнейшем они могут пригодиться. И как выяснилось я не ошибся.
   -Драконы свободны.-Сказал Музгар после того как шары оглушили охрану и та без сознания попадала на пол.-Летим.
   Не смотря на все проблемы и неприятности, произошедшие с ними по вине этого человека, сейчас ребята готовы были расцеловать его. Они заскочили на огнедышащих и взмыли в небо. Оэй уже что-то кричал беглецам. Через несколько секунд они поняли что он хотел сказать им.
   Всё небо над площадью было заполнено драконами с наездниками. Прорваться сквозь это кольцо, было бы невозможно. Тем более уже взошло солнце и видимость была отличной. Едва только ребята и Музгар взмыли в воздух, как в их стороны понеслись стрелы. В отчаянии люди устремили свои взгляды на площадь. Они увидели там два отрывающихся от земли парусника. Возможно ими управляли незаколдованные рабы. Скорее всего они или не смогли отыскать клетей с драконами, или не рискнули лететь на хищниках над городом, небо над которым так тщательно патрулировалось стражниками Геверя. Беглецы направили своих зверей в крутом пике к парусникам, понимая что корабли единственная их надежда. Существовала правда опасность что беглые рабы примут их за заколдованных и тоже откроют по ним стрельбу, но если у первых имеется подзорная труба, то ничего такого не произойдёт.
   Однако оно произошло. Беглецов всё-таки спутали с воинами Геверя и в их сторону с кораблей полетели целые тучи стрел. Впрочем обстрел быстро закончился, и это свидетельствовало о том что подзорная труба хоть на одном паруснике, но есть.
   Корабль на палубе которого посадили своих драконов беглецы управлялся незнакомым им рабом. Фергера здесь не было, а может быть он просто затерялся среди других снующих рабов? Выяснять это не было времени. Едва соскочив со спин хищников, пацаны и Музгар подключились к общей работе по подъёму корабля. Они помогали разворачивать снасти, вместе с другими тянули какие-то канаты и душами их постепенно овладевало торжество. Ведь они смогли спасти Светлану, прошли через столько опасностей, когда жизни их много раз висели на волоске, и вот теперь целые и невредимые покидают этот страшный город! И совсем не страшно что иногда в палубу вонзаются шальные стрелы патрульных. К их свисту пацаны уже успели привыкнуть, и они совсем не мешают им исполнять их работу.
   Корабль уже пролетал над крышами домов верхнего яруса, когда марсовый закричал о чём-то, находящимся на палубе. Капитан корабля, приложил к глазу окуляр подзорной трубы, наведя её в ту сторону, куда указывал марсовый. Он вздрогнул, и широко открыв глаза попятился назад. Что-то страшное и необычное разглядел он в западной части неба. Спустя несколько минут это же самое могли уже видеть невооружёнными взглядами команды обоих парусников.
   Над крышами зданий, в той части города, где песочные рушили дома, медленно поднималась огромная песочная голова. Размером она была наверное с пятиэтажный дом! Ниже головы постепенно показывалась шея, плечи, и туловище. Страшный исполин, превосходящий во много крат того, что прежде крушил своим молотом дома, встал в полный рост, превысив высоту башни Геверя! Над всеми домами он возвышался по самый пояс! Его и корабли разделяло расстояние примерно в километр.
   -К нему ото всюду по улицам бегут другие песочные и вливаются в него, увеличивая его размеры!-Прокричал капитан, снова заглядывая в подзорку.
   Внезапно исполин нагнулся, исчезнув на минуту за зданиями. Когда он разогнулся, то вскинул в высь руку и все увидел в ней каменную глыбу, являющуюся скорее всего целой стеной многоэтажного дома. Из-за своих размеров песочный двигался медленно, и у людей хватило времени понять что он собирается сделать. Это вызвало у всех ужас.
   Песочный метнул глыбу и она разрезая воздух с жутким воем, словно метеорит, понеслась в сторону парусников. Великан немного не рассчитал свой бросок и глыба пролетела мимо цели. Она пронеслась в нескольких десятках метров от первого корабля, обдав его потоками ураганного ветра. Песочный Кинг-Конг снова нагнулся и второй его бросок увенчался успехом. Глыба угодила в парусник, разнеся его в щепы. Люди наблюдали за всем этим, находясь в каком-то оцепенении. Но когда раздался страшный, оглушительный треск, и обломки соседнего парусника полетел в разные стороны, они пришли в себя. Все поняли что следующей мишенью песочного станет их корабль. А великан уже тянулся за очередной глыбой.
   Люди в панике кинулись к бортам корабля. Внизу, на высоте трёхэтажного дома как раз проплывала плоская крыша какого-то дома. Конечно прыгать с такой высоты на твёрдую поверхность было рискованно, но остаться на корабле означало верную смерть. Песочный к счастью что-то медлил и всё никак не разгибался. Наверное не мог подобрать подходящую глыбу.
   Серёга посмотрел в лицо сестры.
   -Сможешь?-Спросил он взяв её за руку.
   -Смогу.-Уверенно ответила Светлана и первая занесла ногу на борт.
   глава 21
   Гостеприимная Феодопия - родной город Музгара.
   На побережье Великого Океана, с длинной полосой песчаного пляжа, в окружении живописных гор, раскинулся замечательный город Феодопия. Он славится на всю округу необычайной красотой своих построек, огромной башней правителя, не уступающей в размере башне Геверя, и рынком, о котором говорят что в нём можно купить всё, ну или почти всё, ибо на нём торгуют купцы съехавшиеся сюда со всех уголков Аструлы.
   Поначалу, выбравшись из города песочных людей, ребята и не думали лететь в Феодопию, да кроме всего прочего даже и не подозревали о её существовании. Но затем они услышали о ней из рассказов Музгара. Тот поведал им что родился в этом городе, и состоял в одной из его пиратских банд, враждовавшей с бандой Пешлевая, который был родом также из Феодопии. Случай совершенно случайно столкнул Музгара с бандой Пешлевая в Ланаре, где Музгар с группой пиратов выполнял какое-то поручение своего капитана. Дальнейшая судьба вора-пирата была ребятам известна.
   Собственно говоря, после бегства из города песочных, мальчишки могли бы распрощаться с Музгаром, поскольку их дороги отныне расходились, но воришка сообщил им о том что именно из его города отбывают многочисленные купеческие караваны через Великий Океан, на противоположном берегу которого и лежала Акония. Вот после этого сообщения ребятами и было решено добираться до Феодопии в кампании Музгара. Воришка обещал сопроводить новых знакомых до самого порта. С Музгаром, они за долгое время совместного путешествия успели даже немного сдружиться. Выяснилось, что их старый знакомый обладает весёлым и беззлобным характером, и как-то даже не верилось в то что он бандит и вор.
   О том как ребята вместе с горсткой уцелевших рабов выбирались из города песочных, неделями плутали в его катакомбах, питаясь одной только съедобной плесенью, как потом раздобывали драконов можно было бы написать отдельную книгу. Стоит только сказать, что за это время они не раз подвергались смертельной опасности...
   Музгар, впереди всех летящий на драконе, почему-то замедлил полёт своего хищника и поравнявшись с ребятами, прокричал им: -Срочно садимся на рынке, внизу всё объясню. И не оглядывайтесь назад.
   Они посадили своих драконов на одной из рыночных площадей. Сам рынок оглушил пацанов и Светлану несмолкаемым гомоном голосов, поразил пестрыми нарядами иноземных торговцев, бесконечным разнообразием диковинных товаров на прилавках. От всего увиденного у ребят разбежались глаза и они даже забыли на время о том что оказались здесь не по своему желанию.
   -За нами следят.-Было первыми словами Музгара, едва только они прземлились.-Их много и они не отстают от нас, с самого того момента, как мы вышли из пригородной таверны. Сначала я думал что это просто совпадение, но после того как мы несколько раз меняли курс, они повторяли тоже самое.
   -Так вот почему мы неслись как сумасшедшие и кружили по кварталам.-Произнёс Витька.-Что ж ты сразу нам не сказал?
   -Не был до конца уверен в слежке, а вот теперь получил полное подтверждение своим подозрениям. Собственно говоря это даже не слежка, нас просто преследуют, с намерением схватить.
   -Но кто они? Твои недруги?
   -Не думаю. Как они могли узнать что я уже в городе? В таверне я не заметил никого из своих знакомых, да и как вы могли видеть, там я старался кутаться в плащ и закрывал лицо шляпой. Узнать меня было бы очень трудно, тем более что случайно встретиться в таком огромном городе как Феодопия, со своими врагами, почти что невозможно. Нет, здесь что-то другое.
   -И что нам теперь делать?
   -Постараться любыми способами оторваться от преследователей. Лучшего места для такой цели, чем рынок и не сыскать. Бежим же скорее.
   -А драконы?
   -Придётся бросить, не до них.
   Они зашагали между торговых рядов, не обращая больше внимания на товары выложенные на лотках. Бежать здесь было невозможно из-за плотной толпы покупателей, заполонивших все проходы. Впрочем последнее обстоятельство было ребятам и Музгару только на руку, ведь среди такого количества людей затеряться оказалось гораздо проще.
   Впереди показалось трое человекоподобных существ в форме жандармов. Чтобы не привлечь их внимание, и не возбудить в них подозрения, беглецы сбавили скорость. В тот же самый момент, Коржикова за рукав схватил один из торговцев. Это был человек с двумя парами раскосых глаз и без носа на лице. Он что-то затараторил быстро-быстро на неведомом языке, тыча свободной рукой на прилавок. Видимо торговец расхваливал свой товар, который сейчас интересовал Серёгу меньше всего. Иногда в словах торговца проскальзывали знакомые пацану слова:
   -Покупайт, оссень хоросий товар!
   Брат Светланы обернулся назад и увидел возвышающиеся над макушками покупателей, головы пятерых высоких человек в чорных плащах с капюшонами. Они внимательно шарили вокруг себя взглядами, словно ища кого-то. У Серёги не возникло сомнения в том что это и есть таинственные преследователи. Кого-то они ему очень напоминали, а если быть точнее, то воинов Маргены. У этих был такой же огромный рост, чорные одежды, но только откуда здесь было взяться личным бойцам руководителя имперской службы безопасности? Ведь если бы Маргена не потеряла след беглецов ещё в городе песочных, то что ей помешало тогда там же их и схватить? Зачем было следить за ними на протяжении всего длинного и долгого пути до Феодопии, а потом здесь устроить облаву? Нет, на этот раз за ребятами по пятам шёл кто-то другой.
   Пятеро великанов в чорных плащах приближались и может быть уже заметили Серёгу, а назойливый торговец всё его никак не отпускал. Коржиков два раза пытался вырваться, однако не тут-то было! Торговец вцепился своими руками в его одежду словно клещами. Не видя иного выхода Коржиков применил один из замечательных приёмов которым за время пути научил их с Витькой, Музгар. В результате торговец сильно не пострадал, но немного пролетел в воздухе и приземлился прямо на свой прилавок.
   Грохот падающих лотков и отчаянный крик четырёхглазого торговца тут же привлекли внимание покупателей.
   -Караула, бандита!-Орал торговец обиженно глядя на Серёгу.-Убивайт! Помогийт! Зандарма, спасийт!
   Серёга уже собирался дать дёру чтобы догнать своих друзей, но некоторые покупатели схватили его за плечи и руки, осуждающе загудев:
   -Безобразие, это же самое настоящее хулиганство!
   -Сдать его в жандармерию, будет знать как избивать беззащитных купцов!
   Дело начинало принимать скверный оборот. Посещение жандармерии совсем не входило в Серёгины планы. Коржиков прочитал раскрывающее заклинание. Увидев в его руке невесть откуда взявшийся клинок, все державшие его, тут же отдёрнули от Коржикова руки, и отскочили от него, будто мальчишка бил электрическим током.
   -Бандиты!-Понеслось над торговыми рядами.-Пираты! Спасайся кто может!
   -Зандарма, зандарама, убивайт!-Ещё пуще прежнего завизжал торговец и его глаза из узеньких щёлочек превратились в круги идеальной формы.
   Жандармы были тут как тут.
   -Бросай оружие и падай на пол!-Рявкнул один из них грозя Коржикову арбалетом.
   -Да, физиономией к земле, а иначе мы пришпандорим тебя стрелами к прилавку, огрызок!
   За спинами жандармов возникли Светлана, Витька и Музгар. Воришка с разбегу налетел на местных стражей порядка, сбив их с ног.
   -Побежали, чего ты пялишься на них?-Крикнул он, хватая Серёгу за руку и увлекая за собой.
   В след им нёсся непрекращающийся визг торговца и пронзительный звук жандармского свистка.
   -Живыми брать, негодяев!-Ревел один из жандармов, по всей видимости старший по званию.-За них мы получим повышение по службе! Тревога номер один по всему рынку!
   -Ты вернулся чтобы спасти меня?!-Спросил Серёга Музгара на бегу.-Но зачем? Тебя ведь тоже могли схватить.
   -Тогда, в городе песочных ты спас меня просто так, хотя мог бы и бросить, если учесть сколько проблем я вам доставил. Я умею быть благодарным и всегда помню добро которое мне сделали другие.-Ответил Музгар.
   Впереди показалось пятеро жандармов. Те которых уронил на землю Музгар, и которые сейчас бежали за людьми далеко позади, прокричали пятёрке:
   -Хватайте их, это опасные преступники!
   Сразу же на беглецов уставились пять арбалетов. Сопротивляться было бесполезно, кажется на этот раз люди попали в западню.
   -А-а, добегались!-Прокричал один из пострадавших от Музгара, поравнявшись с беглецами.-Вы жестоко поплатитесь за неподчинение силам правопорядка Феодопии, за оказание вооружённого сопротивления, за угрозу общественной безопасности, за бандитизм, за грабёж торговцев, за нарушение порядка и за всё остальное! Вас сгноят на каторге!
   -Да что ж мы такого сделали?-Невинным голосом спросил Витька.-Всего-то пробежали по вашему рынку! Но ведь мы не просто так бегаем, это хобби у нас такое. О здоровье мы о своём заботимся, ясно. Кстати, а вы не увлекаетесь пробежками? Нет? А зря, зря я вам скажу. При вашей службе, которая и опасна и трудна, хорошая физическая форма просто необходима.
   -Что он такое несёт?!-В недоумении спросил один жандарм у другого.-Ты понял хоть что-нибудь из его болтовни?
   -Не-а.-Пожав плечами ответил ему тот.-Вообще они какие-то странные. Первый раз таких необычных бандюков вижу.
   -Так вы нас поняли дяденьки, да?-Не унимался Витька.-В таком случае мы побежали обратно, хорошо? А если вы хотите нам ещё что-то сказать, так бегите тоже туда, и давайте устроим соревнование кто вперёд прибежит к месту.
   У жандармов отвалились челюсти. Такой наглости со стороны простых горожан они ещё не встречали. Грозные стражи порядка привыкли к тому что простолюдины бояться их как огня, и обычно при встрече с ними не осмеливаются лишний раз открыть своего рта. Впрочем, болтал Горохов не просто так, чтобы заработать себе лишние неприятности. Нет, он отвлекал жандармов, пока Оэй втихаря от торговца брал с соседнего лотка корзину с ярко-алым порошком. Порошок этот являлся жгучей специей, что-то на подобии перца. Прозрачный человечек пытался взлететь вместе с корзиной, чтобы высыпать сверху её содержимое на головы жандармов. Но корзина была слишком тяжёлой для его хрупкой комплекции, и Оэй только безрезультатно хлопал своими стрекозиными крылышками. Пришлось ему осторожно отсыпать порошок, после чего только он и поднялся в воздух. Все вздохнули с облегчением, поскольку чувствовалось что болтовня Тугодума начинает надоедать жандармам.
   -Ладно, заткни свой поганый рот, и поднимите все руки.-Прорычал старший жандарм.
   Только он сказал это, как на его голову и на головы его товарищей обрушилась красная лавина.
   Крик, который издали жандармы, наверное услышали во всех концах рынка.
   -Сволочи!-Орал старший жандарм, катаясь по земле и схватившись за лицо.-Будьте вы прокляты! Я отыщу вас и собственноручно порублю в фарш! Я даже не знаю что я с вами сделаю! Лучше добровольно сдайтесь другим жандармам и попроситесь на пожизненную каторгу, чтобы я не добрался до вас!
   Он кричал что-то ещё, но люди уже не слышали его. Они бежали далеко, согнувшись пополам от смеха.
    А в это время между соседних рядов шныряли высокие люди в чорном. Они всюду искали беглецов, но те как в воду канули. Немного погодя, несколько людей в чорном подошли к другому человеку тоже в чорном одеянии, стоявшему особняком и не участвующему в поисках. Он был ещё выше их, и его лицо скрывал низко напущенный капюшон.
   -Господин, кажется им удалось уйти.-Сказал один из людей в чорном.
   -Это только им так кажется.-Ответил великан с капюшоном и указал на большой перстень одетый на средний палец его правой руки.-Он не позволит им никуда уйти. Пусть побегают немного, но уже сегодня вечером, или в крайнем случае завтра утром они будут в моих руках.
   глава 22
   Шершавая Плешь, Варлаг и другие бандиты Феодопии.
   -Ну вот мы и пришли.
   Музгар остановился возле неприметной двери, на одной узенькой улочке, где дома стоят так близко друг к другу, что двум встречным людям трудно разойтись. Над головой здесь тянется паутина подвесных мостов, закрывая собою небо, и даже в жаркую погоду всегда тянет прохладой и сыростью. Сколько таких улочек сегодня прошагали ребята? Не счесть! Оставалось только удивляться как Музгар умудряется ориентироваться в их хитром лабиринте и безошибочно находить верный путь.
   После удачного бегства с рынка, воришка сам предложил ребятам своё гостеприимство. Идти им было некуда, отныне их повсюду искали, так что соваться в порт пока не следовало.
   -Подождите пока уляжется суматоха, отсидитесь в тихом месте пару неделек, и тогда смело можете отправляться на поиски каравана летящего через Океан. К тому времени о вас забудут, не такие уж вы опасные преступники, чтобы гоняться за вами вечно.-Сказал им Музгар.
   Выбравшись из рынка они направились в тайное пиратское логово, но к величайшему удивлению и тревоги их нового знакомого, никого там не обнаружили. Логово оказалось брошенным, по неизвестным причинам. Тогда им пришлось отправиться к местным бандитам, с которыми пираты водили дружбу. У них Музгар надеялся выяснить что стряслось с воздушной братвой за время его отсутствия и где она сейчас обитает.
   На условный стук, дверь открыл здоровенный детина, раза в три больше Музгара.
   -Ты кто?-Грубо спросил он у Музгара, загораживая проход своим мощным торсом.
   -Что память отшибло?-Ответил Музгар и отпихнув оторопевшего здоровяка шагнул во внутрь.
   -Они со мной.-Бросил он, указав на ребят и Оэя.-И только попробуй их не пропустить. Помнишь ведь что было с тобой в прошлый раз Турдрафор?
   Турдрафор испуганно закивал головой и оправдываясь затараторил:-Я тут не при чём. Хозяин не велел никого пускать.
   -Эту проблему я беру на себя.-Успокоил его Музгар.
   Сразу за дверью начиналась лестница один пролёт которой уводил вниз, под землю, а другой поднимался наверх. Спустившись, путники очутились в уютно обставленной комнате, где весело потрескивая дровами пылал камин. Возле камина стоял длинный стол, за которым сидел грузный старик, с пледом на плечах. Пламя отражалось в его изрезанной морщинами и покрытой бородавками, большой лысине. Старик ел гренки макая их в масло и запивая их каким-то отваром синего цвета. Иногда он промакивал губы и подбородок, тоже весь усыпанный бородавками, грязной тряпичной салфеткой.
   -Здравствуй, Шершавая Плешь.-Поприветствовал его Музгар.
   Старик никак не отреагировал на его приветствие. Он угрюмо смотрел на противоположную стену, своими серыми водянистыми глазами.
   -Похоже со времени нашей последней встречи ты оглох, Шершавая Плешь?-Задал ему вопрос Музгар.
   -Для таких сопляков как ты, я Пельверген.-Заговорил наконец старик, по прежнему не глядя на гостей.-И вообще, как вы сюда попали? Разве я вас звал? Что-то не припомню. Кто вы такие?
   -У меня нет времени на игры и шутки, Шершавая Плешь.-Начиная сердиться сказал Музгар.-Я пришёл к тебе за помощью, а ты взялся за свои дурацкие причуды. Скажи где братва?
   -Ты это о чём? Я не знаю никакой братвы. За кого ты меня принял? И оставь пожалуйста старика в покое.
    Музгар с вытянувшимся лицом, наклоняя голову то в одну, то в другую сторону, внимательно рассматривал Пельвергена по прозвищу Шершавая Плешь. Что-то в поведении старика настораживало воришку.
   -Значит ты отказываешься нам помочь?-Севшим голосом спросил у него Музгар.-Или ты на самом деле не помнишь кто я?
   -Да я тебя и не знал никогда, и знать не желаю. Ну а даже если вдруг и знал, то что с того? Мало ли вас тут всяких шляется, всех ведь и не упомнишь. Ведь как бывает, жил человек по соседству, а потом съехал и никто о нём в скорости больше не вспоминает, будто его и не было никогда. Недаром же говориться: за порог - из сердца вон.
   -Вот ты значит как, старый плут!-Воскликнул Музгар.-Ну ладно, придётся с тобой по другому.
   Он нагнулся к Пельвергену, и быстро зашептал ему что-то на ухо. Лицо старика стремительно менялось. На нём возникали то удивление, то растерянность, то испуг. Вдруг он широко заулыбался и хлопнул Музгара по плечу.
   -Прости Музгарушка за то что комедию эту перед тобой пришлось ломать.-Произнёс он.-Но ты должен понимать какие времена сейчас настали, всех и каждого бояться приходиться. Тебе-то я доверяю, и всегда доверял как сыну родному, но вот они.-Шершавая Плешь кивнул на ребят.-Их ведь я не знаю. Грешным делом принял их за лазутчиков, которые тебя по принуждению заставили ко мне дорогу указать. Ну а коли это не так, то милости просим к столу.
   Шершавая Плешь позвал Турдрафора и распорядился чтобы он сообразил что-нибудь на стол. Не прошло и десяти минут, как весь стол ломился от угощений.
   -Прошу, гости дорогие, отведайте от запасов наших скромных.-Скрипел старик, приглашая ребят присаживаться.
   Пацаны, Светлана, да и Оэй испытывали неловкость. Он прекрасно понимал что не являются здесь желанными гостями, и по хорошему следовало бы под каким-нибудь вежливым предлогом отказаться от угощения. Но все они были жуть как голодны, и решили на время задвинуть всякие этические рассуждения и принципы куда-нибудь подальше.
   Только они начали есть, как в помещение, с улицы вбежал мальчуган, по виду ровесник ребят. Одет он был в лохмотья, а его огненно-рыжие вихры, топорщащиеся в разные стороны, явно не знали что такое расчёска.
   -Пельверген, посмотри что я сегодня добыл!-Закричал он с порога, размахивая чем-то блестящим. Увидев гостей, он сразу же замолчал, робко подошёл к столу и положил на него перед Шершавой Плешью большую брошь, всю усыпанную драгоценным камнями.
   -Ай да Плут, ай да молодец!-Воскликнул Пельверген, хватая брошь.-Давненько мне не приносили таких вещиц, уж и не припомню когда это было в последний раз. Я всегда знал что ты самый лучший, у тебя талант. За это тебя ждёт сегодня королевский ужин. Садись и ешь что душа пожелает.
   Вскоре в дом Пельвергена заявился ещё один мальчишка, помладше Плута. Он тоже принёс какие-то драгоценности. Следом за ним стали приходить другие пацаны, разного возраста и выкладывать из своих карманов на стол, кто всевозможные безделушки, кто мелочь или кошельки. Одних Шершавая Плешь хвалил, других, кто принёс мало нещадно ругал. Больше всех досталось малышу, по кличке Козявка. Бедняге наверное исполнилось не больше семи лет, он был одет хуже всех остальных, и его лицо всё было измазано в грязи.
   -Никакого от тебя толку.-Кричал на Козявку Пельверген.-И за что я только тебя кормлю? Ты не заслужил даже объедков.
   Наблюдая за происходящим пацаны поняли где они очутились. Жилище Пельвергена скорее всего являлось логовом для малолетних воришек, а сам Шершавая Плешь был их предводителем и жестоким хозяином.
   Козявка заметил брошь.
   -Ух ты, вот это вещь!-Воскликнул он схватив драгоценность и тут же взвыл от боли. Пельверген шмякнул его рукам ложкой.
   -Кто позволил тебе, пигмей, лапать своими немытыми руками мои вещи?-Взревел Шершавая Плешь.-Ещё раз так сделаешь и я вышвырну тебя за порог.
   Но почему всё так плывёт перед глазами ребят? У всех гостей, включая и Оэя кружиться голова, путаются мысли, стоит гул в ушах и тяжелеет тело. Их непреодолимо клонит в сон, и они готовы свалиться прямо на пол.
   Последнее что слышал Серёга, были слова Пельвергена его слуге, Турдрафору:
   -Кажется сейчас они отрубятся. Странное дело и мне ведь вдруг тоже спать захотелось!... А почему это с Музгаром ничего не происходит?... Турдрафор, ты ничего опять не перепутал?
   глава 23
   Тайный агент Козявка. Трагическая встреча.
   Ночь прекрасное и лучшее время суток, для того кто хочет по каким либо причинам быть незаметным. Особенно безлунная ночь. Темнота укрывает многие дела, в том числе и недостойные.  
   Козявка хорошо знал эту истину. Когда квартал, где находилось логово Пельвергена, окутала темень более густая и непроницаемая чем та что разлилась на широких улицах, из узкого окна жилища Пельвергена на крышу соседнего здания, вплотную примыкающего к логову Шершавой Плеши выбрался маленький воришка-неудачник.
   Бесшумной тенью скользнув к краю крыши он проворно спустился на мостовую по водосточной трубе и опрометью куда-то кинулся по ней. Бежал Козявка долго и останавливался за всё время своего пути только два раза, так что когда добежал до цели, то едва переводил дыхание. Из последних сил затарабанил он в массивную дверь отделения жандармерии. Ему ответили не сразу, только несколько минут спустя, откуда-то из глубины помещения донёсся сонный, недовольный голос, больше похожий на рычание рассерженного дракона:
   -Кого это принесли демоны в такой поздний час?
   В одной из дверей распахнулось крохотное окошечко в котором показалась широкая, заспанная физиономия дежурного жандарма.
   -Чего тебе, шмакодявка?-Гаркнул жандарм, протяжно зевнув.-Если побеспокоил нас из-за какого-нибудь пустяка, вроде того что тебя там ограбили или подожгли твой дом, сто плетей тебе обеспечено.
   -У меня имеется важное донесение офицеру Жирвоглотру.-Прокричал Козявка.-Впустите меня немедленно.
   -Я сейчас открою дверь и дам тебе такого пинка, что ты залетишь на крышу, жалкое ничтожество!-Взревел жандарм, да так громко что задрожали толстые двери.-Ишь чего захотел, Жирвоглотра ему подавай! Да кто ты такой, чтобы из-за тебя будить нашего начальника? Какая-то уличная рвань! А ну пошёл отсюда, прыщ корявый!
   -Я особый агент тайного отдела жандармерии Феодопии под кодовым названием "хлюст"!-Пропищал Козявка.-Две недели назад лично сам Жирвоглотр внедрил меня в банду Шершавой Плеши, и если ты немедленно не впустишь меня, тебя в лучшем случае отправят патрулировать улицы, а в худшем...
   -Не надо!-Испуганно прокричал жандарм, торопливо отодвигая дверные засовы.-Я всё понял, и наши люди уже бегут за Жирвоглотром. Проходите коллега.
   Жирвоглотра доставили на скоростном драконе через десять минут. Начальник отделения так торопился что не успел одеть всю форму. На нём не было кителя и отсутствовала сабля. Вместе с ним прибыл ещё один высокий офицерский чин, которого младшие по званию жандармы называли то господином Хивилем, то господином капитаном, каждый раз вытягиваясь перед ним по струнке и отдавая ему честь.
   Прибывших и Козявку оставили одних в кабинете Жирвоглотра. Тайный агент "хлюст" без обиняков приступил к докладу. Он сообщил своему начальству что накануне вечером к Пельвергену прибыли гости изъясняющиеся между собой на неизвестном, чужеземном языке. Тем не менее Козявке удалось разобрать в их речи имена Кодора, Маргены и других великих вельмож Империи.
   -Славное, громоподобное, величайшее имя Владыки они повторили восемь раз, прекрасное имя Маргены одиннадцать, восхитительное имя Зегора десять, неподражаемое имя Скурутилла двенадцать.-Отчитывался Козявка.
   -Заговор!-Воскликнул Жирвоглот озираясь по сторонам, как будто кто-то мог их слышать.
   -Схватить, допросить, всыпать плетей, отрубить всем головы, а потом изрубить их на куски.-Тоненьким голоском прогнусавил худощавый Хивил, поддёргивая постоянно сползающие офицерские штаны.
   -Смерть врагам Империи!-Прокричал он взмахнув саблей и форменная фуражка сползла ему на нос.
   -Мы не уполномочены решать такие вопросы.-Охладил его пыл Козявка.-Инструкция одна тысяча, пятьсот пятьдесят восемь, параграф под номером восемь тысяч, девятьсот девяносто три! Данный текст инструкции гласит что в случае поступления сведений о заговоре и саботаже, все жандармы вплоть до уровня начальников отделений обязаны незамедлительно докладывать о них в центральное управление. За нарушение инструкции полагается разжалование и пятидесятилетняя каторга.
   -Немедленно летим к начальнику центрального управления Будрураку.-Пропищал Хивил.
   -Ну уж нет.-Громыхнул Жирвоглотр.-Этот бездельник постоянно ни за что получает ордена и премии. Кто-то ловит преступников, а он только тем и занят что просиживает в своём кабинете, да жрёт вино на званых вечеринках в башне Драхливополина. Плевать на инструкцию! Арестуем заговорщиков сами, сдадим лично хозяину города Драхливополну, а про Бурдурака скажем что он был пьян. Кто не рискует тот ничего не имеет, господа. По драконам!
   В отделении поднялась суматоха. Рядовые жандармы носились из комнаты в комнату, ища своё оружие и части одежды. Жирвоглотр ходил между снующих подчинённых и раздавал им пинки.
   -Никакой дисциплины, тупоголовые, ленивые скоты!-Рычал он.-Это ж надо, спать на дежурстве! Вот изловим заговорщиков, я вами займусь! Я вас до смерти загоняю, никчёмные дармоеды!... 
   Сознание медленно возвращалось к Коржикову. Сначала до него долетели звуки. Это были слова и звучали они приглушённо, как будто неслись из далека, а Серёга находился в какой-то ёмкости, весь обложенный ватой. Потом слова стали звучать громче, брат Светланы начал ощущать своё тело и понял что лежит на твёрдой, холодной поверхности, и связан по рукам и ногам. Открыв глаза он понял что лежит на полу в каморке Пельвергена и увидел кучу незнакомого народа. Все они были вооружены и громко спорили о чём-то. Смысл их слов ещё плохо доходил до Серёги, который пребывал в каком-то странном опьянении. Рядом, тоже связанные лежали Витька, Оэй и сестра. Светлана не спала или уже проснулась, Тугодум вместе с прозрачным человечком только начинали приходить в себя.
   В углу каморки стоял Музгар в окружении нескольких незнакомцев, уставивших на него арбалеты и длинные ножи. Они что-то громко кричали воришке, кажется в чём-то обвиняли его, а он пытался оправдываться, но его голоса почти не было слышно. Серёга попытался собраться с мыслями и напряг слух.
   -Не ожидали мы от тебя такой глупости и подлости, Музгарка.-Кричал воришке один из незнакомцев.-Это ж надо до такого додуматься: привести к братве лазутчиков Кодора! Да за такие дела у нас положена смерть.
   -Сколько раз повторять твоей дурьей башке, что они никакие не лазутчики и даже рядом с ними не стояли. Я с ними пуд соли съел, и ручаюсь за них головой.-Ответил Музгар, и остальные его слова потонули в общем гуле негодования.
   -Вот, вот, именно головой ты теперь и ответишь.-Сказал кто-то Музгару.-И не жалко никому будет твоего пустого шара, потому как, какой с него толк? Ты ведь идиот, раз повёлся на ихний спектакль. Разве не слышал ты раньше о том на какие хитрости идут имперские шпионы чтобы внедриться к противнику?
   Откуда-то сбоку донеслось громкое мычание. Серёга перевернулся и повернул голову в ту сторону. Он увидел Пельвергена, сидящего на прежнем своём месте, но почему-то уронившего голову на стол. Мычал именно он, а ещё дрыгал всем телом. Дёрнувшись несколько раз, Шершавая Плешь, оторвал голову от поверхности стола, и заводил вокруг полубезумным взглядом. С лица его стекала пища.
   -Турдрафо-о-орр!-Прорычал главарь малолетних воришек.-Где ты гад? Подойди и я прибью тебя, скотина!
   Из-за толпы незнакомцев испугано выглянул слуга Пельвергена и робкой походкой подошёл к хозяину.
   -Ты спутал тарелки и подсунул мне ту что предназначалась этому проходимцу Музгару!-Взвизгнул Пельверген.-Признайся, ты это сделал нарочно чтобы поиздеваться надо мной?
   -Конечно нет хозяин, как ты мог подумать такое?! Просто гостей было слишком много и я запутался.
   -Болван! Ты годен только для того чтобы использовать тебя в качестве носового платка.
   При этих словах Пельверген громко высморкался в бороду Турдрафора. Потом он схватил со стола большую ложку которой разливали еду и с размаху заехал ей слуге в лоб.
   -Вот тебе, полоумная тварь!-Крикнул Пельверген.-Убирайся с глаз моих долой, я отправляю тебя на улицу, будешь просить там милостыню.
   -Но хозяин...
   -Пошёл вон, дебил!
   В Турдрафора полетела тарелка и нерадивый слуга Шершавой Плеши пулей выскочил из помещения.
   Каморку сотрясал громкий хохот. Смеялись все и даже Музгар.
   Нахохотавшись в волю люди возобновили допрос Музгара, и вдруг кто-то из них заметил что ребята уже отошли от снотворного, подсыпанного им в пищу Турдрафором. Их в миг поставили на ноги.
   -Ну что, гнусные шпионишки Кодора, страшно?-Послышалось от незнакомцев, которые скорее всего являлись пиратами из банды Музгара.-Сейчас мы будем вас казнить и вы за всё нам ответите. За наших погибших братьев, за тех кого ваш подлый господин сгноил на каторге.
   -"Пустить им кровь"! "Вздёрнуть вниз головой сушиться на рее"! "Сбросить с корабля на скалы"!-Закричали остальные, свирепо вращая глазами и размахивая перед лицами ребят огромными, страшными ножами.
   -Стойте! Вы не имеете право их трогать, пока не сводите на допрос к Тревешаборалу. Разве ты забыл об этом, Драчун? Или ты Шлёп-нога? А как можешь не помнить этого ты, Обжора?
   -С какой такой стати мы станем будить Тревешаборала из-за каких-то прихвостней Кодора?-Спросил у Музгара тот кого он назвал Обжорой.
   -Да, слишком много чести им будет.-поддержал его Шлёп-нога.
   -А что вы все скажете если вдруг узнаете что светловолосая не обычная девчонка? Думаете почему за ней охотиться столько народу? Вспомните что я вам сегодня рассказал. Но мой рассказ был неполон, я кое-что недоговорил, потому что вы мне не дал этого сделать.-Быстро заговорил Музгар.-А охотятся за ней не спроста.
   -Выкладывай всё что знаешь, не ходи вокруг да около.-Потребовали от Музгара пираты.
   Тогда воришка сказал им то же, что сказал когда-то Серёга Пешлеваю: будто Светлане известно местонахождение несметных сокровищ. В каморке наступила гробовая тишина.
   Непонятно было с какой целью Музгар сказал это, толи чтобы спасти ребят от неминуемой гибели, толи он сам верил в эту небылицу.
   -Это уже меняет дело.-Охрипшим голосом просипел один из пиратов.-Ради такого дела стоит потревожить нашего старикана.
   -Как ты считаешь Варлаг?-Спросил он высокого седого пирата, являющегося судя по всему главарём банды.
   -Откуда такие сведения, Музгар?-Поинтересовался тот у воришки.-Тебе это они сказали?
   Варлаг кивнул на ребят.
   -Это первым выпытал у них Пешлевай.-Ответил Музгар.-И я не думаю чтобы они врали. Как я уже говорил, слишком уж много разного народа охотиться за девчонкой.
   -В таком случае нам следует поторопиться.-Произнёс Варлаг.-Тащите их в конуру к Тревешаборалу.
   Мальчишек и Серёгину сестру выволокли из каморки Пельвергена и потащили куда-то по узкому, тёмному коридору. Их заволокли в тесную комнатушку, где пахло сыростью и плесенью. Не сразу ребята разглядели в полумраке комнаты, странное существо, полулежащее в самодельном кресле очень грубой работы. Существо походило на огромное старое одеяло, небрежно брошенное кучей. Его толстая, бесформенная туша вся состояла из одних сплошных складок, на которых словно прилепленная, без каких либо признаков шеи, торчала большая круглая голова, облачённая в шляпу необъятных размеров. Существо громко храпело и храп его был сопоставим с шумом работающего трактора.
   Пираты притащили в конуру большие кастрюли и поднеся их к слоновьим ушам Тревешаборала принялись изо всех сил бить по ним ложками. В комнатушке поднялся нестерпимый звон. Тревешаборал один раз дрыгнул ногой.
   -Так у нас ничего не получиться.-покачивая головой сказал Варлаг.-Тащите-ка холодной вроды.
   Несколько пиратов умчались с вёдрами за водой. Когда они вернулись, игра на кастрюлях ложками возобновилась и на Тревешаборала обрушились потоки ледяной, только что почерпнутой в колодце воды. Местный Вий дёрнулся уже всем телом и что-то забормотал себе под нос. Варлаг послал пиратов за водой во второй раз, потом ещё и ещё. Тревешаборал пробудился только когда его облили в пятый раз! Он приоткрыл свои мутные, ещё ничего не выражающие глаза и плюнул. Его плевок едва не угодил в Шлёп-ногу. Второй полетел в Обжору. Пираты стали уворачиваться от плевков Тревешаборала, ругая его на чём свет стоит. Наконец взгляд Тревешаборала приобрёл осмысленное выражение. Первым на кого он обратил внимание был Музгар.
   -Музгарка, ты ли это?!-Громким басом прогудел Тревешаборал.-Подойди я поприветствую тебя.
   Воришка приблизился к нему и пожал его пухлую руку.
   -Сколько мы не виделись с тобой, сколько времени я проспал?-Спросил Тревешаборал.
   -Да почти год.
   -Год?! Боже мой, прошлый раз я спал не больше шести месяцев. Но видно старею брат... А ты что, по прежнему околачиваешься среди этих никчёмных недоумков? Разве они тебе кампания? Ты ведь не такой, Музгарка. Я знаю тебя с самых твоих малых, сопливых лет, и сколько раз твердил тебе чтобы ты порвал с такой жизнью?
   -Судьба банды моя судьба.-Хмыкнув ответил Музгар.-Куда я без братвы?
   -Ну и дурак! Под с глаз моих долой, ты меня здорово разочаровал!
   -Кто и по какой причине посмел меня разбудить?-Сердито поинтересовался у пиратов Тревешаборал.
   Варлаг подтолкнул к нему ребят и коротко рассказал историю их появления в банде.
   -Последнее слово за тобой, только ты можешь отличить правду от лжи.-Сказал он Тревешаборалу.
   Человек-куча потребовал от ребят чтобы они по очереди повторили свой рассказ ему. Начал он со Светланы, а закончил Гороховым.
   -Они не шпионы Кодора.-Заключил Тревешаборал выслушав их рассказ.-Но у них нет никаких сокровищ. Вот тут они врут.
   У пацанов и Светланы ёкнули сердца.
   -Тогда зачем они нам!-Закричал пираты.-Вздёрнуть их, придушить!
   -И Музгарку за одно, нечего водить сюда всяких!
   Воздушные корсары снова замахали ножами. Ребята приготовились прощаться с жизнью. Вдруг из каморки Шершавой Плеши раздались душераздирающие крики. Кричал сам хозяин дома. Все замерли на месте.
   -Обжора, сбегай посмотри, что там стряслось.-Приказал Варлаг своему пирату.
   Обжора, вкинув арбалет, без особого энтузиазма направился к двери. Он только высунулся в проход, как тоже вскрикнул и ввалился обратно в конуру Тревешаборала. Пират почему-то держался за лицо.
   -Глаза.-Простонал он.-Мои глаза, они ничего не видят!
   Вслед за этим в комнату бесшумно вошёл человек без одежды. Присмотревшись к нему внимательно люди поняли что он целиком и полностью состоит из песка! За первым песочным последовали ещё четверо. Пираты в ужасе отступили к противоположной стене, сбившись там в кучу.
   -Что вы смотрите на него, стреляйте!-Скомандовал Варлаг.
   -Это вам не поможет!-Прокричал Витька.-Плесните лучше в них водой, если она осталась.
   Его конечно же никто не стал слушать.
   Десяток стрел прошёл сквозь песочных, и с глухим звуком ударился в стену.
   Песочные злобно зашипели и в людей полетели струи раскалённого песка. Только Светлану они почему-то миновали. Через несколько минут все пираты катались по полу и схватившись за лица громко кричали. Только Тревешаборал часто, словно пулемётной очередью поливал незваных гостей плевками. Впрочем это продолжалось недолго. Песочные рассыпавшись, и объединившись в одну кучу, обрушились на него лавиной песка.
   Дверь скрипнула и в комнатушку, согнувшись пополам вошёл великан в чорном плаще, с тростью в руках. С лица его свисали длинные, редкие волосы.
   -Ты?!-С ужасом и изумлением воскликнула сестра Серёги.-Но как ты нашёл нас?
   Геверь улыбаясь молча взмахнул рукой и все верёвки в тот же миг слетели со Светланы. Он подошёл к девочке, обнял её и прочитал какое-то заклинание. С её волос к нему на ладонь скатился сверкающий шарик.
   -Особая невидимая брошь.-Сказал он.-Я нацепил её тебе когда ты спала, а вот это всегда показывало где ты находишся.
   Геверь указал на один из своих больших перстней.
   -Я не мог сразу пуститься за вами в погоню.-Заявил он.-После того как слуги Кодора сожгли меня своими стрелами, моим колдунам понадобилась целая неделя, чтобы возродить меня. Да и вчера, когда вы ушли от моих людей на рынке, я не сразу отыскал эту лачугу, не мог понять где вы прячетесь в этих трущобах. Здесь столько разных узких улочек что впору заблудиться. Но всё, же как видишь, я тебя нашёл.
   -Ты снова заберёшь меня? Тогда прошу, забери со мной и моих друзей.-Взмолилась Светлана.-Не разлучай нас.
   Геверь отрицательно покачал головой.
   -Они нам ни к чему.-Ответил он...
   Жирвоглотр, Хивил, Козявка и остальные жандармы опешили, когда, в нескольких домах от жилища Пельвергена им повстречалась странная процессия. Она состояла из высоченного сутулого старика, рослых людей в чорных одеждах, и ещё десятка человек словно вылепленных из глины. Старик вёл за руку упирающуюся и зовущую на помощь девочку.
   -Это она!-Прокричал Козявка указывая на Светлану.-Одна из тех кто прибыл вчера к Пельвергену.
   -Именем великого Драхливополина, наместника величайшего Кодора и правителя всего королевства Вергоза, приказываю остановиться.-Гаркнул Жирвоглотр Геверю.
   -Да ну?! А что будет если я не подчинюсь вашему приказу?-Смеясь поинтересовался Геверь.
   Жирвоглотр захлопал глазами переваривая услышанное.
   -Какая наглость!-Вскричал Хивил.-Как ты разговариваешь с начальником жандармского отдела девятого округа, столицы Вергозы, города Феодопии?! Руки вверх!
   -Вверх это как, вот так?-спросил Гверь поднимая руки от которых отделилось два ярко-ораньжевых шара. Шары ударились в жандармов, посбивав их с ног.
   -Ваше счастье что времени у меня на вас нет.-Сказал им Геверь.-А иначе я поучил бы вас вежливости.
   -Схватить их и всех арестовать!-Запищал на жандармов Хивил, тщетно пытаясь стащить с носа фуражку.
   Жирвоглотр зажал ему рот рукой.
   -Тише, дурак!-Зашипел он.-Ты что не понял что это страшный колдун? Тебе жить надоело? Пусть идёт куда шёл, а мы ничего не видели. С нелегальными колдунами должны воевать колдуны-жандармы из специального отдела.
   Из открытых дверей логова Пельвергена раздались громкие крики.
   -Там кто-то остался.-Пропищал Козявка.
   -Вот их-то мы и арестуем.-Сказал Жирвоглотр.-Жандармы, вперёд!
   глава 24
   Заключительная.
    -А от этого угощения ты тоже откажешься?
   Геверь протянул Светлане леденец в форме драконьей головы, на длинной палочке. От такого угощения отказаться было действительно трудно, если ещё учесть что все прошедшие сутки у девочки не было во рту и макового зёрнышка. К тому же леденцов подобных тем что готовил кок на этом корабле, Светлана не пробовала прежде никогда в жизни. Вкус их был совершенно непередаваем.
   -Наверное пора кончать с этим протестным голоданием.-Подумала Светлана.-Так и с голоду умереть не долго, а жертвовать своей жизнью из-за какого-то злобного и подлого старикана было бы просто глупо.
   -Я знал что они тебе нравяться.-Лукаво усмехаясь сказал Геверь облизывая другой леденец.-Я вообще знаю о тебе гораздо больше чем ты думаешь.
   От последних его слов Светлане стало не по себе. Ей даже захотелось бросить леденец на палубу, но она сдержалась, понимая что идти на открытую ссору с горбуном не стоит.    
   Стражники по команде Геверя взобрались на драконов, после чего на самого большого взгромоздился и сам горбун, предварительно усадив на него Светлану. Хищники сорвались с места, унося людей на запад.
   -Мы летим ко мне домой.-Перекрикивая свист ветра сказал Серёгиной сестре Геверь.-Драконы доставят нас туда коротким путём, по которому не смогут пройти корабли. Парусники прибудут на место только через месяц. Держсь крепче и любуйся видом внизу.
   Любоваться действительно было чем. Под крылом хищника, куда ни глянь раскинулось море джунглей. Огромные деревья, превосходящие своим ростом те что росли в родном мире Светланы во много раз, тянулись к небу на стони метров, переплетя свои ветви, имеющие толщину в несколько обхватов. Их густая и разноцветная листва, иглы и гигантские цветы самой причудливой формы, обвитые лианами, образовывали настоящую сетку, сквозь которую невозможно было разглядеть землю. Казалось что под брюхом огнедышащего простирался бесконечный, яркий ковёр, поражающий глаз своим узором, сочностью и необыкновенным сочетанием красок.
   Светлана так увлеклась открывшейся перед ней картиной и самим полётом, что на время позабыла обо всех своих тревогах. Она не сразу разглядела впереди по курсу большую поляну идеально круглой формы. В центре поляны, словно вырезанный лоскут неба, лежало озеро такой-же формы. Драконы снизились и приземлились на его берегу. С высоты полёта озеро казалось совсем небольшим, но оказавшись на земле, Светлана поняла что оно имеет не меньше нескольких километов в диаметре. Вокруг озера росли необычные, странные деревья. Они все словно были сделаны из яркой фольги и ослепительно сверкали в лучах солнца. Кажеться они даже тихо и мелодично звенели. Впрочем вскоре Светлана поняла что звон исходит от небольшого ручейка, вытекающего из чащобы и впадающего в озеро. Ни один ручей в мире не мог издавать подобный звук, казалось что вместо воды между камней и травы здесь катяться, ударяясь друг о дружку миллины мелких хрустальных шариков.
   Геверь долго читал какие-то заклинания, потом шагнул к озеру и ступил в воду. Он сделал Светлане жест рукой приглашая её следовать за ним.
   -Не бойся, вода этого озера не замочит тебя, сейчас она особенная, и только для нас.-Сказал горбун.
   Серёгина сестра осторожно опустила правую ногу в воду, но ничего не почувствовала. Нога продолжала оставаться сухой! Светлана опустила вторую ногу, и снова ничего не ощютила. Тогда она зашагала за Геверем увереннее, а в след за ней и его слуги, а также стражники.
   -Совсем как под нашим водопадом, там, под аркой.-Мелькнуло в её голове.-Ненастоящая вода!
   Но назвать воду этого озера именно так, было бы ошибкой. Погрузившись в неё с головой девочка увидела длинные извивающиеся водоросли, и дивных разноцветных рыб. Рыбы плавали повсюду, по одиночке и косяками, они шевелили плавниками, проплывали совсем рядом с людьми, нисколько не боясь последних, а когда задевали девочку, то Светлана чувствовала их прикосновение!
   -Как это необычно и странно.-Думала она.-Вода совсем не ощющается, мы дышем обычным воздухом находясь под её поверхностью, а вот рыбы тычуться в меня и я чувствую их!
   Их путь преградила стена сплошных водорослей. Они медленно клолыхались и тянулись куда-то высоко-высоко вверх, наверное к самой поверхности воды. Геверь не останавливаясь вошёл в их гущю, и Светлана поняла что водоросли как и вода не совсем взаправдашние. Оказавшись в них она буд-то провалилась в чорную яму где не было ни света, ни звуков. Геверь взял её за руку и повёл куда-то сквозь непроглядную тьму.
   Совершенно внезапно исчезла и тьма, и водоросли, а так-же ненастоящая вода с настоящими рыбами. Люди очютились в степи, сверху с выжженого зноем бесцветного неба нещадно палило солнце. Светлана обернулась и увидела позади себя одинокое дерево с большим дуплом в стволе. Дерево было охвачено огнём, оно громко потрескивало, но жара от него не исходило. Девочка поняла что огонь то-же был как бы не совсем настоящим, и она несколькими секундами назад вышла из дупла этого дерева.
   -Вот мы почти и пришли.-Сказал Геверь, снова принявшись за чтение заклинаний...
   Оэй устало привалился к отражающему солнечный свет стволу звенящего дерева. Он наблюдал за тем как ветер колышет его, тоже сверкающие в лучах солнца, будто отлитые из разноцветного металла листья. Ударяясь друг о дружку, листья тихо и мелодично звенели, навевая сон. Всюду, куда ни глянь росли такие же деревья, и весь лес состоящий из них купался в ярком, радостном сиянии и тонул в звоне.
   Вот он почти и добрался до цели. Где-то совсем рядом, если верить карте, которую Оэй помнил наизусть, то вон за тем холмом, в этом бесконечном лесу спряталось убежище старого белого колдуна. Его внук так и не смог добраться до него и повстречаться со своим дедом. Внучка тоже.
   Оэй горестно вздохнул. Сколько всего пережил он за время своего долго и нелёгкого пути, сколько опасностей испытал и каких только препятствий не преодолел, каких земель только не повидал! Перед мысленным взором прозрачного человечка пронесся ковёр из непроходимых джунглей, распластавшийся под днищем корабля и беспрерывно тянущийся многие недели полёта, высокие пики гор покрытые вечными снегами, знойные пустыни, бес конца и края раскинувшиеся во все сторны, бесконечная гладь Великого Океана... Теперь ему даже не вериться в то что он стоит возле цели своего путешествия и скоро увидит пожилого человека со странным именем Сергей Сергеевич Листьев. Но вот что он ему скажет, чем порадует?
   Оэй снова вздохнул и достал из кармана тоненькую и короткую дудочку. Она была настолько мала что на неё ни разу не обратили внимание когда обыскивали Оэя. А делали с ним это не раз.
   Прозрачный человечек приложил дудочку к губам и по лесу полилась на удивление громкая и красивая мелодия. Он играл долго, то смолкая чтобы передохнуть, то возобновляя игру снова. Наконец, откуда-то издалека, из глубины леса ему в ответ донеслась такая же мелодия. Воодушевлёный, Оэй заиграл громче. Вскоре среди толстых стволов блестящих деревьев показались драконы. На них сидели наездники. Они заметили Оэя и понеслись к нему.
   У прозрачного человечка учащённо забилось сердце, когда он узнал в одном из наездников Эгена. Оэй подпрыгнул и замахал ему руками. Он знал что кричать в этом лесу смертельно опасно.
   Эген первым посадил своего огнедышащего возле Оэя. Друзья обнялись.
   -Ты один?-Тревожно спросил юный принц, ища взглядом возможных попутчиков прозрачного человечка, в окружающих зарослях.-А где ребята? Они живы?
   -Не знаю.-Поникнув головой ответил Оэй.-Мы расстались давно, очень давно. Нас захватили в плен жандармы Кодора, мне удалось сбежать, им нет.
   Эген опустился на землю.
   -Я вас так ждал в одном селении.-Сказал он.-Почти два месяца. Вы получили моё послание через копию светловолосой? Вам удалось пробраться на корабль?
   Оэй отрицательно покачал головой.
   -Копия светловолосой.-Проговорил он.-Сколько их было таких копий? Их создавали все, и слуги Кодора и колдуны Геверя. Однажды мы даже запутались в них.
   -Знаю.-Перебил его Эген.-Я тоже стал жертвой такого обмана. Думал что привёл к Сергею Сергеевичу его внучку, а оказалось что это тоже копия. Хорошо что старый колдун сразу понял это.
   Они замолчали, потом Эген сказал:
   -Вижу как ты устал с дороги, еле держишься на ногах. Полетели в убежище, там ты все и расскажешь. Кстати, где твои крылья?
   Оэй махнул рукой.
   -Долгая история.-Ответил он.
   Эген усадил его на дракона позади себя. Сопровожатых принца уже рядом не было. Едва удостоверившись в том что здесь нет никакой ловушки и жизни Эгена ничто не угрожает они отбыли обратно в убежище, предоставив старым друзьям возможность, разговаривать наедине.
   Входом в убежище являлось огромное дупло в стволе звенящего дерева. Сам ствол был такой толщины, что в нём мог запросто поместиться жилой многоэтажный дом! Внутрь ствола вели аккуратные ступеньки. Здесь их уже ждал Сабтюм, верный спутник Эгена, тот человек, который не раз спасал его от смерти на протяжении всего нелёгкого пути до убежища...
   Прошло две недели после прибытия Оэя в убежище. Прозрачный человечек постепенно набирался сил, но ещё не мог подолгу ходить. Сейчас он удивлялся тому, как смог прошагать последнее расстояние до блестящего леса и не свалиться замертво где-нибудь в его окрестностях. В убежище во всю шли приготовления к вызволению Светланы из плена Геверя, и поиску ребят. Оэй считал что тех, если не казнили, то отправили на пожизненную каторгу. Именно эту тему обсуждали друзья, выбравшись как-то на край дупла и любуясь блестящим лесом. С ними был и Сабтюм. Он вообще редко отходил от Эгена и Оэя, а в последнее время почему-то заметно нервничал.
   -Что это там, вон за тем деревом?-Спросил Эген указывая на восток.-Какое-то движение. Почему караульные молчат?
   -Потому что я отослал их.-Произнёс Сабтюм, стоящий позади него.-Сказал что по приказу старика меняются места наблюдения.
   -Но зачем ты это сделал?
   -Да чтобы они не подняли тревогу, дурак!
   Начиная подозревать нехорошее, но ещё отказываясь в это верить, принц обернулся. В руках Сабтюма он увидел мечь.
   -Раскрывающийся, как у вас, у Ангров.-Пояснил бывший пират.-Его подарила мне Лапандра. Не слышали о такой зверюге? Ух и страшная тварь, скажу я вам!
   -Что она тебе пообещала за твоё предательство?
   -Много чего, всего и не перечислишь. И не смотри на меня так, тебе меня всё равно не понять.
   Эген вздохнул.
   -Да, ты прав, Сабтюм, мне тебя действительно не понять. И честно говоря я тебе верил.
   -А зря. Видишь до чего оно доводит, доверие.
   -Но как ты смог передать слугам Кодора местонахождение убежища? Ты ведь никуда не отлучался.
   -Что за наивные вопросы? Как будто ты не знаешь на что способны колдуны Кодора?! Лапандра вручила мне одну магическую штуковину, шарик который передавал Маргене или кому-то из её окружения куда мы движемся. Правда я забыл некоторые заклинания, и пока вспоминал ушёл целый месяц... Но хватит болтать, мои новые хозяева уже на подходе. Поднимите-ка руки, друзья.
   Краем глаза принц видел как из-за каждого ствола появляются вооружённые воины.
   -Ты очень глупый человек, Сабтюм.-Сказал ему Эген.
   -Это ещё почему?-Обиделся пират.
   -Скоро узнаешь.
   Эген владел рукопашным боем Ангров в совершенстве. Не даром же его с самого раннего детства тренировали лучшие воины. Пара резких и ловких движений и Сабтюм лишившись меча с криком полетел к земле.
   -Надо известить других.-Сказал принц.-Проиграем тревожный сигнал, пусть карпии покажут прихвостням Кодора кто в этом лесу настоящий хозяин. Надеюсь у нас всех будет время чтобы скрыться.
   Вдвоём с прозрачным человечком они стали извлекать из своих дудочек странные, необычные звуки. Вскоре из разных уголков леса, словно эхо им кто-то ответил такими же звуками. Но это было не эхо. Тысячи огромных, блестящих птиц, звеня пенрями летело к убежищу. Стальные птицы саркии, гроза и стража всех звенящих лесов. Они имели перья не уступающие в своей прочности хорошо закалённой стали, за что и получили своё название. В случае опасности или угрозы саркии умели выбрасывать из своих крыльев перья и направляли их во врагов, словно стрелы. Любое попадание такого пера являлось смертельным. Сородичи Оэя ещё с незапамятных времён познали язык этих птиц и научились воспроизводить его при помощи особых дудочек. Потом Оэй научил этому искусству Ангров и людей старого колдуна. Сейчас друзья извещали саркий что в лес пожаловали непрошеные гости. Честно говоря оба они не завидовали слугам Кодора...
   Спустя пять часов Сабтюм выползал из блестящего леса. То что там происходило всё это время можно было назвать самым настоящим кошмаром. Пират даже не понял как ему удалось выжить. Наверное его спас толстый сук за которым он и укрылся от сыпящихся сверху градом ужасных перьев.
  Сверху раздались множественные хлопки драконьих крыльев. Сабтюм задрал голову. Это были уцелевшие воины Кодора. Его подобрали и повезли куда-то.
   Сабтюма сбросили возе высокого шатра и пинками загнали в него. Внутри шатра перепуганный до смерти пират увидел красивую смуглую женщину в чорной одежде и с хлыстом в руке.
   -Где шар.-Сквозь зубы процедила она.
   -Во-о-т он-н-н.-Заикаясь ответил Сабтюм протягивая магический шар.
   -А в-вы госпожа М-м-маргена?
   -Предположим что она, и что дальше?
   -Я-я, в-выполнил задание Лап-пандры, н-нашёл убежище и передал е-г-го...
   Маргена не дала ему договорить.
   -Вышвырните его.-Крикнула она своим слугам.-И отправьте на пожизненную каторгу.
   -Н-н-но за ч-что? За то ч-ч-то ва-ваши враги у-ушли?
   -Для тебя не важно дурак, ушли они или нет. В любом случае я отправила бы тебя на каторгу.
   -Н-но п-почему?
   -Да потому что тот кто предал раз, предаст снова. А зачем мне такие слуги?
   -Да вытащите же отсюда это ничтожество, в конце-то концов!-Вторично прокричала слугам Маргена.
  
  Конец первой книги.
  Продолжение следует...
  
   
   
  
  
  
  
   
  
  
  
  
  
  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"