Корсак Вера Евгеньевна: другие произведения.

"Фэнтези 2016 Выбор Ведьмы. Хроники Магических Земель" Книга 1.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Магия не для слабых. Жесткие занятия и требования магической Академии способны закалить или разрушить, или... превратить в монстра. К такому варианту Лера Воронцова готова не была. Оказавшись между светом и тьмой, между человеческим миром и миром нелюдей, она вынуждена выбирать и между двумя дорогими ей людьми. Какое решение она примет: остаться в Академии с магом-Изменённым или последовать за волшебницей Миленой, внезапно отрекшейся от мира Магических Земель?

Выбор Ведьмы. Хроники Магических Земель. Книга 1.

Моему любимому и близкому другу Лису. Спасибо за твои поддержку, внимание и вдохновение!

Часть 1. Академия.

Глава 1. Странный сон.

Просыпаться ужасно не хотелось, но чьи-то приглушенные голоса настойчиво вторгались в образы сна, мешая Лере загорать. Долгожданное, пусть и всего лишь во сне, море на мгновение замерло, ласкающий солнечный свет моргнул, и перед глазами возникла темнота. Все, Лера окончательно проснулась. Вздохнув по так и не состоявшемуся купанию, она прислушалась: где-то рядом раздался шорох, потом голоса возобновились:

- А той удалили аппендицит. Она спит почти три дня, наверное, от наркоза отойти никак не может. Ужасно, она даже не знает, что ей сделали, потому что ее принесли уже спящей.

Шепот оборвался, но молчание длилось не долго:

- Нормально, да? - голос принадлежал уже другой девушке. Она не шептала, но говорила приглушенно. - Он посмотрел, спрашивает "Рожать будешь?" Я думала - шутит, отвечаю "От тебя что ли?", а он улыбается так, говорит: "Много о себе возомнила". Я ему сразу не поверила, но по глазам поняла, что не врет...

Лера вслушивалась в слова и пыталась понять, кому принадлежат голоса и что они делают в ее комнате.

- Как я испугалась, - разговор возобновился - спрашиваю, какой срок, у меня ведь никаких задержек не было, говорит: "Месяца два, рожать будешь?"

- Кошмар, - прошептала первая девушка, - а ты что?

Лера не выдержала и открыла глаза. В первый момент она ничего не увидела, потом глаза привыкли к полумраку и начали различать очертания предметов. Комната, просторная и полутемная, была явно не той, в которой она засыпала. Откуда-то из-под потолка разливался мягкий приглушенный свет, но его не хватало, чтоб осветить все помещение и в углах сгущались тени. Лера отвела от него глаза и приподнялась: окон в помещении не было, отчего оно казалось еще сумрачней. Вдоль стен располагались кровати, несколько кроватей стояли посередине. Из-за слабого освещения она не сразу различила спящих людей.

- Отказалась, а он: "Смотри не жалей", а потом нажал пальцем вот здесь. У меня голова закружилась...

Лера повернулась в сторону говоривших: в углу, замотавшись в одеяла, сидели две девушки. На нее они внимания не обращали, продолжая свою беседу. Еще не осознавая происходящее, она вскочила. Ноги коснулись холодного пола, и она поняла, что босая. Незнакомая ночнушка, доходившая ей почти до щиколоток, при местном освещении казалась блеклым пятном. Сознание начала охватывать паника: "Что это? Где я? Больница? Почему я ничего не помню?"

- Скажите, - Лера кинулась к девушкам, - где я? - паника усиливалась. - Здесь есть кто-нибудь из врачей?

- Ненормальная, - выдохнула, отпрянув, девушка с темными длинными волосами.

- Ты чего людей пугаешь? Иди к себе, - не очень дружелюбно ответила ее собеседница, которой и принадлежал второй голос.

- Я не знаю где я, - на всякий случай, отступив на шаг, попыталась объяснить Лера.

На соседней кровати зашевелилось одеяло, из-под него высунулась женская голова:

- Вы что, не видите что ей плохо? Жалко вам ответить что ли? - с легким раздражением поинтересовалась голова у девушек и, не дожидаясь ответа, обратилась к Лере - А ты не бойся, скоро разберешься, там, в коридоре есть дежурные, иди к ним.

Спокойный голос женщины немного успокоил. Лера оглянулась в поисках двери, и ее внимание опять привлек свет под потолком. Его источник мало походил на лампу, скорее это был мягкий светящийся комок, зависший под потолком. Сосредоточившись на необычном светильнике, она вдруг почувствовала, что оторвалась от пола. А в следующее мгновение Лера уже забыла о своих тревогах и пришла в восторг от того, что может летать.

- Смотрите, я могу летать, - почти крикнула она смотрящим на нее девушкам.

- Ненормальная.

- И где они ее взяли? - вторая девушка с недовольным видом натянула под самый подбородок одеяло.

- Пусть себе радуется, - третья женщина, наоборот, высунувшись из-под одеяла, приподнялась на локте.

В это время в палату (как окрестила про себя комнату Лера) вошла то ли медсестра, то ли врач. Увидев Леру, она остановилась:

- Ты что здесь делаешь?

- Летаю.

- Она, наверное, из психических? - Ехидно поинтересовалась одна из девушек.

- Здесь нельзя летать, видишь, люди спят. Сейчас же спускайся, - распорядилась вошедшая.

- Я не могу, не знаю как, - Лера и вправду не знала, как ей спуститься. Состояние было необычным: она ощущала себя парящей и легкой, а мысли ясными и простыми. Казалось, все встало на свои места: она была собой, могла говорить, как думает и делать, что хочет. Светильник опять привлек ее внимание.

Внезапный рывок за руку вернул к действительности: она вновь стояла посреди комнаты. Медсестра крепко держала Лерино плечо и пыталась куда-то ее подтолкнуть. Дверь, ведущая из палаты, была открыта, и в глаза ударил яркий свет. Непроизвольно зажмурившись, она открыла глаза... и опять проснулась.

Солнечный лучик, устроившись на подушке, щекотал веки. С улицы доносились шелест листьев и звонкие голоса. Лера резко села на кровати: теперь это была ее кровать в ее комнате. Сердце все еще стучало, но беспокойство начало отступать. "Ф-фух, ну и сон", - непроизвольно она потерла руку, которая, казалось, все еще горела под чужими пальцами. Соседняя кровать, стоявшая у противоположной стены, была пуста: Вика Валерьянова, Лерина соседка по комнате уже ушла или еще не возвращалась. Пора было вставать и собираться на занятия. Здесь, в магической Академии, опозданий не терпели, даже, если ты новичок и первокурсник. И, как уточнялось в объемной брошюрке с правилами поведения: "Особенно, если ты новичок и первокурсник".

Окно Лериной комнаты выходило на узкую дорожку, разделявшую ряды небольших двухэтажных коттеджей, в которых жили студенты, и было открытым. Прямо напротив, стоял точно такой же белый домик, принадлежавший мужской половине группы, в которую зачислили Леру. Коттеджи выстроились так близко, что при желании можно было рассмотреть, что происходит за окном соседей, но мешала бельевая веревка, с сушившейся на ней черной рясой - своеобразной униформой и отличительной чертой жителей студенческого городка. Вдруг ряса дернулась и вместо нее в окне показалась белобрысая голова. По-деловому ощупав платье и оглядевшись, голова дернулась, заметив Леру, и исчезла. Потом появилась вновь. Она принадлежала молодому, на вид - лет двадцати парню, с круглым веснушчатым лицом. Он опять посмотрел по сторонам и обратился к Лере:

- Извозил на тренировке, новую до конца недели не дают, пришлось самому стирать. Вот и сушу здесь, чтоб не заметили.

Удивленная его заявлением, Лера промолчала. Она силилась вспомнить, как его зовут. Приняв ее молчание за непонимание, парень пояснил:

- Конечно, я мог бы сушить и на площадке для белья, но после обеда опять будет дождь.

Лера с сомнением поглядела на ясное, без единой тучки небо.

- А! - Парень хлопнул себя ладонью по лбу - Ты же новенькая! Дожди у нас по расписанию, график в центральном корпусе висит.

Лера кивнула. Но словоохотливого соседа ее молчание не остановило:

- А я здесь уже несколько месяцев и привык. Здесь ничего, на занятиях бывает интересно, а в свободное время скучно. Для нас, первокурсников, передвижение строго ограничено, везде дежурные. Но народ - ничего, не злой. Ты, кстати, как сюда попала?

- Случайно, - уклончиво ответила Лера.

Ей совсем не хотелось пояснять, что сюда привел ее Учитель, а его она знала до того, как... Додумать она не успела:

- Главный корпус от тебя слева, если выглянуть, то его видно. Я пойду, не скучай, и не говори, что видела - сушить белье в комнатах запрещено, - он кивнул ей и исчез в глубине своего дома.

Лера отошла от окна. Сегодня ей предстояло начать посещать занятия с группой, в которую ее определили после прохождения всевозможных тестов. Обучение в Академии состояло из двух частей - индивидуальных занятий и групповых. Индивидуальные занятия проводили Учителя, набиравшие студентов для обучения в Академии. Такое обучение могло длиться до тех пор, пока Учитель не принимал решения, что его подопечный готов постигать основы магического искусства в окружении себе подобных. После чего, с чистой совестью выполнившего свой долг человека, передавал свое творение на попечение Академии и отправлялся на долгие поиски следующего самородка.

Дверь комнаты без стука распахнулась и на пороге возникла высокая молодая женщина. Ее русые волосы были стянуты на затылке, отчего лицо казалось удлиненным и строгим. Она холодно поздоровалась и объявила:

- Я - инструктор группы, курирую ее. Будешь мне подчиняться. Меня зовут Милена. Теория для студентов первого курса общая, а практика проходит в группах. В моей группе шесть человек, ты седьмая, так что пары у тебя нет, - волшебница еще раз глянула на Леру, чтоб убедиться, что новенькая ее поняла. Потом ее взгляд окинул комнату и остановился на сохнущей рясе. Инструктор подошла к окну. В это время ряса сползла с веревки и исчезла в глубине дома.

- Можешь не прятать, я уже заметила, - громко обратилась она вслед рясе, - Явишься после обеда на отработку: подравняешь лужайку перед центральным корпусом.

В окне напротив, возникло возмущенное лицо парня:

- Так дождь же!

- Не сахарный. - Коротко бросила Милена, захлопывая створки окна и не слушая реплики об эксплуатации труда учащихся. - Скажи соседке, чтоб не разбрасывала белье, - инструктор кивнула в сторону лежавшей на кровати майки и вышла.

"Ничего, - про себя усмехнулась Лера, - не думаю, что здесь все ходят парами и стригут лужайки под дождем". И, прежде чем начать собираться на занятия, еще раз оглядела чистую светлую комнату, в которой ей предстояло жить следующие три года. Несмотря на столь "радушный" прием со стороны инструктора, она ощущала, что находится на своем месте.

Глава 2. Начало занятий.

Лера застала одногруппниц в гостиной на первом этаже. Соседка Леры по комнате, Вика, белокурая, склонная к полноте девушка, приветливо махнула рукой, предлагая к ним присоединиться. Две другие девушки: Кузнецова Таня, высокая, с длинными темными волосами и кудрявая, рыженькая Женя Кожухова, к появлению Леры отнеслись сдержанно. Таня, не откладывая пилочку для ногтей, бросила на Леру быстрый взгляд и вернулась к своему занятию. Женя, перекидывающаяся с Викой в карты, немного подвинулась, освобождая место за столом. Игра в карты была, наверное, единственным доступным первокурсникам развлечением. Быстро проиграв, Вика передала Лере колоду и, достав косметичку, подвела губы.

- Ты сильно отстала от нашей программы, - Женя, решив не продолжать игру, развернулась к новенькой.

- А разве это имеет значение? - Вика удивленно глянула на девушек: - У каждого программа индивидуальная.

- А групповые зачеты? Она будет отставать, - не сдавалась Женя, - и без нее наша группа не из первых.

"Радушный прием продолжается", - Лера поняла, что она не самое желанное явление в этой группе. Таня, продолжавшая заниматься ногтями, молчала - казалось, происходящее в комнате ее не интересует.

- Группа - это условность. - Вика встала - Пойду собираться.

Она направилась к лестнице наверх. Лера последовала за ней.

- Ты не обращай внимания, - посоветовала соседка.

- Когда заходила инструктор, - вдруг вспомнила Лера, - она просила передать, чтоб ты не разбрасывала вещи.

- А-а, Милена вечно так, ей лишь бы придраться, - беззаботно отмахнулась девушка. - Сюда она редко заходит, хоть и обязана следить за порядком. Сначала не появляется неделями, а потом заявляется, и начинает командовать. Не обращай внимание.

"Судя по всему, - сделала вывод Лера - не обращать внимания здесь принято на многое".

- Все, пора идти, - Вика накинула рясу и, полюбовавшись на свое отражение, стерла помаду.

- Зачем же ты красилась?

Девушка пожала плечами:

- Захотелось вспомнить обычную жизнь. Да ты расслабься, привыкнешь.

"Не обращать внимания" - напомнила себе Лера.

Даже в пасмурные дни на территории Академии было хорошо. Из-за обилия зелени, в которой утопали все корпуса, воздух всегда оставался чистым, а листва казалась по-весеннему свежей. Аккуратно постриженные газоны обрамляли белые дорожки, переплетения которых напоминали гигантскую паутину. Девушки вышли из дома и направились к крытой площадке, на которой должна была проходить тренировка с инструктором. Она находилась в конце спального участка и походила на большую квадратную беседку. На полпути Лера увидела парня, который так неудачно сушил свою рясу. Он тоже заметил одногруппниц и добродушно улыбнулся:

- Привет, подруги!

- Ты уже отработал за вчерашнее нарушение, Валик? - поинтересовалась Вика.

Валентин Коваленко, или как его все называли, Валик, был коренастым, невысоким, с добродушным лицом, усыпанным веснушками, и открытым взглядом. Лере он сразу понравился своим неунывающим характером. Валик сделал картинный жест рукой, разглаживая рясу:

- Почти как новенькая! И дождь грибным оказался - видите, насколько я под ним вырос, - он вытянул руки вперед, показывая севшие и заметно ставшие короче рукава. - А после сегодняшнего дождя еще подрасту.

Все засмеялись. Показалась крытая площадка. Возле нее уже стояли остальные ученики. Инструктор, в сером спортивном костюме, о чем-то беседовала с Таней и Женей.

- Держись от нее подальше, она - стерва. Придирается ко всему, учти. - Шепнул Валентин.

- Учту, спасибо, - Лера кивнула.

На мгновение ей показалось, что она уже видела Милену где-то раньше, но где - вспомнить не смогла.

- Почему до сих пор не на месте? - крикнула им инструктор и, дождавшись, когда все подойдут, начала тренировку:

- Наши тела обладают всеми необходимыми для выживания инстинктами. Главное - прислушиваться к ним и не позволять своему разуму их заглушать. Тогда тело, как материя, само сделает правильный выбор: восстановится после болезни, и, кстати, не допустит саму болезнь. Нам свойственно думать о своих физических недостатках. Энергетическое поле физического тела ослаблено неправильным отношением к телу, отсутствием грамотных нагрузок, нездоровым питанием, поэтому подвержено влиянию со стороны сознания. Если человек болен - он считает своим долгом выпить лекарство. Такое решение ему подсказывают разум и общепринятые среди людей мнения. Если же выбор дать телу, то оно, как материя, имеющая свою организацию и структуру, предпочтет естественный способ восстановления: такой, например, как сон, легкая пища, тепло или то, что будет природным для его среды обитания. То же происходит в ситуациях, когда человек видит перед собой физическую преграду: он оценивает ее и первым делом убеждает себя в ее сложности или недоступности. Тело же просто действует, используя изначально присущие ему свойства: силу мышц, нервную чувствительность и другие возможности. Сейчас мы будем тренироваться, предоставляя своему телу делать выбор за вас, то есть, за сознание. Посмотрите на площадку, - Милена жестом указала на пол, - она разделена на квадраты. По моей команде вы позволите своему телу выбрать квадрат, после этого займете выбранную клетку, и я активизирую пол. Через некоторые клетки пройдет небольшой разряд тока, но останутся и безопасные участки. Задача тела - найти их. Системы организма смогут определить их безошибочно, так как чувствование опасности и инстинкт самосохранения заложены в материю на генетическом уровне. Если вы делали выбор разумом, вы ошибетесь. После каждой попытки будете вновь искать пустые клетки. И не пытайтесь их вычислить, - предупредила инструктор, - каждый раз безопасными будут другие. Так что позвольте телу самому выбирать. А сейчас - все на поле. Даю три минуты для определения пустых клеток.

Милена поднялась на площадку и заняла место за пределами поля. У нее в руках появился миниатюрный прибор, состоящий из экрана и клавиатуры. Ученики разбрелись по клеткам. Их сосредоточенные лица выдавали крайнее напряжение. Лера посмотрела на абсолютно одинаковые квадраты: "Какой выбрать? Неужели она действительно включит ток?"

- Осталась минута, - напомнила Милена, - тридцать секунд...

Как-то не по-хорошему начало сводить живот.

- Пятнадцать секунд...

"Ну не убьет же меня", - обреченно подумала девушка и встала на первую попавшуюся клетку. На соседний квадрат в последний миг вскочил Валентин. Она зажмурилась. Милена нажала на кнопку: на некоторых участках пола одновременно замерцали разряды.

- Ай! Милена, больно же! - раздались крики. Попавшиеся студенты, спрыгивая со своих клеток, активно растирали ноги. Увидев такое, Лера похолодела: она была совсем не уверена, что сумеет избежать опасных мест. Рядом тяжело дышал Валентин.

- Возвращайтесь на поле, - велела инструктор, - продолжим. Посмотрим, кто сумеет продержаться дольше. Меняем позиции.

Валентин тихо, чтоб инструктор не могла расслышать, выругался.

- Это больно? - спросила у него Лера.

- Еще бы.

- Милена, сделай хоть разряд слабее, - попросила Женя.

- Ваша задача научить тело определять опасность, если опасности не будет, как вы его этому научите? Тридцать секунд...

Ученики суетливо заметались по площадке. Лера осталась стоять на месте: она впала в какое-то безразличное оцепенение - двигаться и принимать участие в общей суматохе не хотелось. "Никогда не паникуй" - вспомнились слова Учителя, и эта мысль вывела ее из оцепенения. Милена уже нажала свою кнопку и над площадкой опять понеслись крики и ругательства.

- Меняем позицию! - инструктор вывела с поля еще кого-то.

Выглянуло солнце. "Интересно, - задумалась Лера, - насколько выбор клеток случаен? Их программирует человек или программа? До того, как мы занимаем их или после?"

Прикидывая, куда ей переместиться, девушка разглядывала клетки, пытаясь вычислить безопасные.

- Будешь стоять на месте - она тебя специально подловит, лучше походи, - тихо посоветовал проходивший мимо Валик.

- Прекратите разговоры! - инструктор, делавшая пометки в своем журнале, незаметно подошла к Лере - Почему стоишь, Воронцова?

От неожиданности Лера отшатнулась. Она сделала несколько шагов в сторону, но как только Милена отошла, вернулась на место. После нажатия кнопки не закричали только трое: она, Валик и Таня.

- Валентин, не пытайся угадывать, - крикнула Милена, - ты ни разу не попытался найти безопасное место. Смена позиции!

- Моя система работает, Милена, я все еще в игре, - задорно отозвался тот.

- Везение, Коваленко, везение, а оно не безгранично, - заметила инструктор. - Тридцать секунд.

В этот раз Лера ощутила опасность: холодок, от сведенного внизу живота, пополз вверх. Милена, скользнув взглядом по оставшимся, задержала его на ней. Она поняла, что больше оставаться на этой клетке нельзя. Стараясь успеть, Лера перескочила через несколько квадратов и остановилась на клетке в последнем ряду. Таня выбыла.

- На сегодня достаточно, - волшебница захлопнула журнал, - свои результаты вы видите сами. Сейчас займетесь уборкой территории, справа от ступенек пакеты для мусора, разбирайте.

- Ты нажила себе врага. Она теперь не успокоится, пока тебя не достанет, - пообещал Лере Валик, когда они спустились с площадки.

- Почему? - удивленно посмотрела на него Лера.

- Потому что ей не понравилось, что ты не попалась.

Они отошли подальше от группы и собирали опавшие листья в самом дальнем углу газона. К ним присоединилась Вика. К Лере опять вернулось странное чувство, что она уже видела Милену раньше. Она оглянулась и заметила инструктора: та стояла, прислонившись спиной к перилам площадки, и смотрела в их сторону.

- Ты тоже не попался, - запихивая очередную кучку листьев в мешок, возразила Лера.

- Про меня она знает, что мне просто повезло.

- Да не будет она с ней связываться, - Вика покосилась на инструктора, - своих дел у нее, что ли, мало?

- Будет, - уверенно ответил Валик, - она долго добивалась этой должности и терпеть не может тех, у кого хоть что-то получается легче, чем у нее когда-то, я сам слышал.

- От кого это? - спросила Вика.

Лера сидела на корточках и продолжала собирать в пакет сухие листья. К разговору она не прислушивалась, пытаясь разобраться в своих ощущениях. Что-то ускользало от нее, что-то важное, оставляющее чувство дежа вю, но что именно - вспомнить не удавалось. Она огляделась: студенты разбрелись по газонам, инструктор все так же стояла у площадки. Продолжая смотреть в их сторону, Милена подозвала Женю и о чем-то ее спросила. Пожав плечами, девушка убежала на свой участок.

- Новенькая, - крикнула Милена, - иди сюда!

- Видишь, - усмехнулся Валентин.

"Интересно, через какой срок новенькие теряют свою новизну?" - подумала Лера. Все еще держа пакет с листьями, она подошла к инструктору.

- Оставь здесь кулек, возьми веник и подмети эту аллею. - Милена указала на длинную дорожку, проходящую от площадки через весь спальный сектор.

"Магическая дедовщина", - фыркнула про себя Лера, направляясь к своему новому участку.

Аллея проходила в стороне от газона, где работали остальные, и переговариваться с ними стало невозможным. Мести оказалось нелегко: мелкие камушки, выступавшие из неровного асфальта, задерживали песок и сор. Через какое-то время начала ныть спина. Из утреннего, солнце превратилось в полуденное, и стало жарковато. Несколько раз подходила Милена. Она останавливалась метрах в двух и молча наблюдала за работой. Лера тоже решила молчать - так легче было скрывать поднимавшееся раздражение и растущую усталость. Когда спина твердо заявила свои права на передышку, девушка присела на корточки и принялась разглядывать одногруппников. Вика с Валентином все еще что-то выясняли. Таня с Женей, везде ходившие вместе, уже закончили работу и теперь болтали с Миленой, двое других ребят, переносили мешки с листьями в одну кучу. Мимо сновали студенты и инструктора из других групп. Одна из инструкторш подошла к Милене. Лера отвернулась. Веник продолжал лежать на дорожке совсем не магическим образом.

"Зачем учиться магии, если подметать приходиться вручную? Хоть какой-нибудь перерыв бы или дорожку покороче".

Словно в ответ на ее мысли раздался голос инструктора:

- Все на обед. А ты, - обратилась она к Лере, - пойдешь, когда закончишь.

- Но, я... - попытка возразить не удалась:

- Если бы ты не сидела в отведенное для работы время, то успела бы со всеми.

Оставшись одна, Лера вернулась к своей бесконечной дорожке. Стараясь не думать о ноющей спине и о том, как ей повезло с инструктором, она принялась мести. К концу уборки ныло уже все тело. Добравшись до коттеджа, она рухнула в кровать...

...Кто-то крепко сжимал ее плечо. Лера попыталась выдернуть руку, но у нее ничего не вышло.

- Ты как сюда попала? - громко спросил кто-то, продолжая ее трясти. Она открыла глаза: на нее смотрела все та же медсестра в белом халате. Лера дернулась, но опять безуспешно. Дыхание перехватило, и сердце забилось часто-часто. Мысли заметались: "Опять эта больница. Наверное, со мной что-то случилось. Аппендицит? - Нет, уже удаляли. С ума сошла. Точно. - Ага, солнышко напекло", - поддакнула та часть сознания, которая умеет оставаться если не трезвой, то ехидной.

- Как ты сюда попала? - повторила свой вопрос женщина.

- На "скорой" наверное, вам должно быть виднее.

Женщина как-то странно взглянула на Леру:

- Сиди здесь, я сейчас.

Сейчас длилось долго. Лера огляделась: не считая белой кафельной плитки на стенах, ничего медицинского в кабинете не было. Стол с какими-то бумагами, стулья, кушетка, накрытая клеенкой, такой же необычный светильник под потолком. "Психиатрия", - услужливо подсказал разум. Тусклое освещение успокаивало. Мысли постепенно затихали, уступая место ясному состоянию.

Дверь открылась, и в кабинет вошли двое: все та же медсестра и высокий, с собранными в хвост, длинными темными волосами, мужчина. Страх волной прокатился по Лериному телу, отчего она будто оцепенела.

- Пойдешь с ним, он все тебе объяснит, - женщина сунула Лере какую-то одежду.

- А кто он?

- Спасибо, - темноволосый отстранил женщину, не дав ей ответить и взял Леру за руку. От его ладони исходило расслабляющее тепло. Желание задавать вопросы и сопротивляться исчезало само собой.

- Ты кто? - спросила Лера уже без настойчивости.

- Мы знакомы, я хорошо тебя знаю.

Ответ Леру удовлетворил. Хотя в том расслабленном состоянии ее удовлетворил бы любой ответ.

Он привел ее в странную комнату: с одной стороны, у окна, стоял стол, с другой, вдоль стены - двухярусные кровати. На них, за прозрачными занавесками, спали люди. Несколько кроватей пустовали. Лера поняла, что больше всего она хочет спать. "Вот так, наверное, и пропадают без вести", - где-то на краю сознания мелькнула одинокая мысль...

Глава 3. Военные премудрости.

- Вы что, не слышали? Общий сбор объявили! - крикнул Валентин, распахивая настежь дверь женского коттеджа.

- Стучать не учили? - грубовато поинтересовалась Женя.

- Ты чего врываешься без стука? А если мы неодеты? - строго спросила Таня.

- Если вы до сих пор не одеты, - пожал плечами парень, - то опоздаете. Все собираются у крытой площадки.

Когда они подошли, около площадки уже собралось много учеников. На бетонном возвышении стояли инструктора и несколько магов-учителей. Один из них, с темными усиками и короткой стрижкой, вышел вперед:

- Что бы проверить общую подготовку каждой группы, мы решили провести игру. Сейчас мы откроем реальность, в которой вам предстоит пройти испытание. Реальность состоит из нескольких зон, часть из которых охраняемая, а часть - нейтральная. Границы зон не обозначены, определите их сами, если проявите наблюдательность. При попадании на охраняемую территорию, будьте внимательны: возможны магические ловушки, так же неосторожные могут попасть в плен. Автоматически они выбывают из игры, и группа теряет участника, что, соответственно, понижает ее шансы на успех. Ваша задача... Тише, пожалуйста, - маг вынужден был прерваться, так как ученики загалдели, обсуждая услышанное. - Ваша задача: собрать как можно большее количество голубых флажков, захватить красный флаг и найти выход из реальности. Победит та группа, которая завладеет красным флагом. Оценки остальных будут зависеть от количества собранных голубых флажков. С вами будут инструкторы. Они помогут тем, кто получит травму, но в состязании помогать не будут. Желаю всем удачи и прошу проследовать в реальность.

Неподалеку от возвышения засветился широкий проход. Переговариваясь на ходу, студенты, устремились к светящемуся прямоугольнику. Учебные территории Академии славились своей обширностью и состояли из множества отдельных, соединенных между собой с помощью порталов, реальностей. Кто и когда их создал - достоверно сказать не смог бы никто. Маги, рассказывая о новых реальностях, предпочитали употреблять слово "открыли" и реже "нашли". Приписывать же себе акт создания ни один из волшебников не решался.

Картина, открывшаяся перед ними, имела унылый вид: насколько хватало глаз - простирался огромный пустырь, заросший осотом, крапивой и мелким кустарником; кое-где возвышались полуразрушенные строения неопределенной формы, кучи досок, битого стекла и обрывки колючей проволоки. Проход за спинами учеников мигнул и исчез.

- Они не ошиблись? - спросил кто-то с сомнением.

- Спорим, что мы уже на охраняемой территории, - предположил Валик.

Слева от учеников сначала тускло, потом ярче, засветился еще один прямоугольник. Из открывшегося портала появились инструктора. Милена подошла к своей группе:

- Если кто-то пострадает - оставайтесь на месте, за вами придут. Через час сбор в дощатом домике для оценки ситуации. Там есть вода, вы сможете напиться и передохнуть.

- А где этот домик?

- В часе ходьбы отсюда, с направлением определяйтесь сами. - И, видя, что ученики продолжают топтаться на месте, скомандовала: - Чего ждете? Выполняйте задание!

Проинструктировав свои группы, наставники ушли. Ученики тоже стали расходиться в разных направлениях.

- Раз играем командой, предлагаю держаться вместе, - Валентин по-деловому оглядел всех - соображения есть?

- Чего соображать, пошли и все, там видно будет, - предложил Костя.

Тарас, третий представитель мужской части группы, согласно кивнул. Эти ребята между собой были очень похожи: оба русые, одинакового роста, немногословные и прилежные. Их можно было бы принять за братьев. Они меньше всего проявляли интерес к любым разногласиям и никогда в них не участвовали. О том, что в группе есть еще двое парней, можно было узнать только на общих тренировках, в остальное время они пропадали на различных факультативах и одногруппники их видели редко.

- Еще с детства не любила "Зарницу", - Вика попыталась обойти заросли сухих колючек - бегаешь, бегаешь, потом все заканчивается, и ты узнаешь, что кто-то нашел флажок.

- Ну, если бегать, то его действительно найдет кто-то другой, искать надо, - рассудительно начал Валентин, но ему не дал договорить порыв ветра, поднявший пыль. На зубах заскрипел песок, и все замолчали. Группа двигалась по пустырю в сторону ближайшего строения. Старались идти молча, но время от времени кто-нибудь чертыхался, зацепившись за проволоку или оступившись. Было жарко.

- Ой, я нашла флажок, - воскликнула Женя. Она держала в руке маленький, не больше спичечного коробка голубой треугольный флажок.

- Все ясно: они забыли раздать микроскопы, - резюмировал Костя, - могу себе представить размеры красного флага.

- Дай сюда! - Валик выхватил у Кожуховой находку и сунул за пазуху.

- Ты что? - удивилась Таня.

- Собирать флажки нужно в одно место: если кого-нибудь схватят, то группа ничего не потеряет.

Женя прищурилась:

- А тебя, значит, схватить не могут?

- Я везучий и осторожный. Нам нужно определить, кто будет идти впереди на случай ловушки.

Аргументы Валентина убедили не всех.

- Да пошел ты, - зло сказала Женя, - Таня, пойдем. Девчонки, вы идете?

- Надо держаться вместе, - Вика остановилась и, подняв еще один флажок, протянула Валику.

- Да он использует вас как щит, - Таня гневно отвернулась и они с подругой пошли в другом направлении.

- Дуры. - Валик посмотрел им вслед и сплюнул песок.

- Я пойду впереди, - вызвался Тарас.

Опять шли молча, аккуратно переступая через остатки строительного мусора и время от времени поднимая голубые флажки. Вдруг Тарас согнулся пополам как от сильного удара.

- Ложись! - Валентин первым понял, в чем дело.

Все рухнули на землю, стараясь как можно сильнее в нее вжаться.

- Короткими перебежками к тому зданию, что слева, - скомандовал Валик, - Тарас, идти можешь?

Тот отрицательно замотал головой:

- Тело немеет. Вы уходите, сейчас сюда могут прийти противники.

- До встречи. - Костя первым поднялся и, пробежав несколько метров, кинулся на землю. Остальные, короткими перебежками, последовали за ним.

Бетонная стена недостроенного здания укрыла их от магического обстрела. Они сели на землю и принялись изучать местность. Точнее, изучали ее ребята. Вика размазывала, стирая с царапин на ногах, мелкие капельки крови. Лера углубилась в моральные терзания: в ее понимании к победе надо было приходить если не строем, то уж точно полным составом, не жертвуя никем и тем более не оставляя "раненых" на поле.

"Нехорошо вышло, - рассуждала она про себя, - мы вполне могли его унести. За ним, может и придут инструктора, но учитывая их подходы, помощь они ему окажут разве что электрошокером". Решить, кто бы именно (Костя или Валентин) нес Тараса, ей не дал Костя:

- Прямо идти нельзя, справа тоже стреляют, - он указал рукой на падающие фигурки учеников из другой группы.

- По-моему я вижу дом, о котором говорила Милена, - Вика махнула рукой влево, - там, в зарослях.

- Точно, деревянный, и по времени сходится. Значит, сбор там, идем, - разглядев торчащий из зарослей угол деревянного строения, резюмировал Валик.

Когда они вошли в бревенчатое сооружение, напоминавшее двухэтажный сарай, их встретили смешки:

- А мы думали, вы заблудились, - Таня с Женей сидели на широкой лавке и пили воду.

- Тарас выбыл, - сообщила Вика.

- Это из-за него, вообразил себя командиром, - раздраженно кивнула в сторону Валентина Женя.

Готовый разгореться спор стих, когда в комнату вошла Милена. Еще двое инструкторов поднялись по узкой лестнице на второй этаж.

- Вижу у вас потери. Сколько флажков собрали?

- У нас четырнадцать, - сообщила Таня.

- Девять, - мрачно ответил Валик.

- Не густо, - Милена покачала головой, - у соседней группы уже более тридцати и ни одного пораженного.

Стараясь не смотреть на волшебницу, ученики хмуро молчали.

- Ладно, десять минут на отдых и продолжайте. - Инструктор направилась к лестнице, но, передумав, вернулась. Понизив голос так, чтоб ее не было слышно за пределами комнаты, она сказала: - Двигайтесь отсюда прямо на запад, обходите участки с проволокой, красный флаг в двух километрах по прямой. Избегайте заросли кустарников.

- Понял? Ей же хуже, если мы проиграем, - глядя на Валентина, прошептала Таня, когда Милена вышла.

- Здесь есть туалет? - спросила Лера, до сих пор не вступавшая в беседу. Она еще не чувствовала себя в группе своей и не хотела принимать участия в препирательствах.

- Должен быть, поищи, - предложила Вика.

На первом этаже туалета не оказалось. Лера начала подниматься по лестнице на второй и услышала голоса инструкторов.

"Спрошу у них", - решила она. Дверь была приоткрыта, и можно было расслышать, о чем они говорили:

- Ты дала им верные координаты?

- Да, они как раз выйдут на наши посты. А если нет, то патруль будет здесь через несколько минут.

- Поверили тебе?

- Конечно, видел бы ты их лица.

- Халяву все любят, - сказал кто-то, и инструктора сдержанно рассмеялись.

Так не вовремя возникшая потребность тут же забылась. Сбитая с толку: "Но это не честно! Ах да, не обращать внимания", Лера вернулась к группе и коротко передала услышанное.

- Вряд ли, какой ей смысл? - с сомнением спросила Таня.

- Уходим, - Валентин поднялся.

- У нас еще семь минут на отдых, - Вика запротестовала - у меня ноги болят и все в ссадинах.

Донесшийся из сеней шум, заставил действовать быстро: Валик дернул Леру за руку, увлекая в сторону окна. За мгновение до появления патруля они успели сигануть в разросшуюся лебеду. Зеленая стена сомкнулась за их спинами, укрыв от возможных преследователей. Когда все стихло, Валентин осторожно выглянул из зарослей:

- Прямо нельзя, пойдем через поле, где был обстрел. Раз часть инструкторов здесь - остальные подставляют другие группы: значит, обстреливать нас некому. Они уверены, что мы туда не сунемся.

Прежде чем продолжить поиск выхода, Валик выбросил все голубые флажки.

- Ты зачем это сделал? - удивилась Лера.

- Есть вероятность, что они могут быть маячками, показывающими наши передвижения.

Небольшими перебежками, стараясь держаться ближе к зарослям, студенты добрались до высокого кустарника. Пробираясь по нему, они уткнулись в забор из сетки, огораживающий просторную площадку, посреди которой был воткнут красный флаг.

- Обогнем по периметру, - предложил Валентин.

Лера прислушалась: стояла тишина, и только небольшой ветерок шелестел в листве. Валентин ступал осторожно. Выбрав место, откуда хорошо просматривалась вся площадка и противоположные ее стороны, он растянулся на земле:

- Заляжем и понаблюдаем.

- Откуда ты знаешь, что надо делать?

- Я в армии служил до того, как сюда попал: такие игры мне знакомы - не доверяй никому, кто помогает, и не выполняй сомнительных поручений, на войне как на войне.

- Но зачем такие тренировки здесь? Какой в них смысл? - удивилась Лера, которая никак не могла понять, как относятся военные игры к обучению в магической Академии.

- Учишься быстро соображать и оценивать ситуацию. Маг не может себе позволить растеряться и не использовать возможности, открывающиеся перед ним.

Лера поняла, что ее представления о магии отличаются от тех, которым обучают в Академии.

- Флаг брать не будем, - решил Валик.

- Тогда мы не победим.

- Победим кого? Не победим, но выживем, найдем выход, это важнее. Для нас, - добавил он усмехаясь.

- А задание?

- Что ты им веришь? Зачет получат те, кто сумеет выжить, а не те, кто с кучей флажков попадет в плен. Главное продержаться. Тихо, - Валик приподнялся, прислушиваясь.

Через полминуты на противоположной стороне к забору метнулась тень, и на площадку спрыгнул один из учеников. Он в три прыжка преодолел расстояние до флага и схватил его. В тот же момент на площадке появились инструкторы: флаг был водворен на место, парень пленен, а наставники исчезли.

- Видала? Ловко сработано! - восхитился Валентин.

- Но их там не было! И куда они делись?

- Были, мы их не воспринимали.

- Ты знал, что они там?

- Нет, но не мог понять, откуда столько следов и почему флаг на месте, если рядом побывала толпа народа. Нас же предупреждали быть наблюдательными.

Лера вздохнула: она вообще не обратила внимания на такую мелочь, как следы.

- План такой: как только кто-то хватает флаг и открывается портал - перепрыгиваем через забор и выскакиваем. Ждать тебя не буду, не успеешь - дело твое.

Какое-то время молчали, потом Валентин спросил:

- А ты чем занималась? Что делала до Академии?

Лера собралась ответить, но не успела: к забору, медленно ступая и поминутно оглядываясь, подходила рослая девица. Лера ее не знала, но Валентин, похоже, был с ней знаком.

- Это Аллка. То еще будет, готовься, - прошептал он.

Девица, взявшись руками за край забора, с легкостью его перемахнула (Валик неодобрительно покачал головой), подошла к флажку и в нерешительности остановилась. Ее явно удивила легкость, с которой она до него добралась. Осторожно обойдя свою цель, она уставилась на землю.

- Вот, вот! - парень следил за каждым ее движением.

Алла подняла голову и оглянулась, а в следующее мгновенье, случайно сбив флажок, метнулась к забору. Но не успела: ее уже окружили инструктора. Засветился портал.

- Сейчас! - Валик одним прыжком оказался на заборе. Лере понадобилось больше времени и, перелезая, она увидела, что на площадке завязалась драка - девушка явно не собиралась сдаваться. Увидеть чем все завершилось, Лера не успела - Валентин, схватив флаг, вытолкнул ее в портал.

Они оказались перед крытой площадкой. К ним сразу же подошли двое магов-учителей. Валик небрежно кинул флажок на траву.

- Хорошо сработано, лейтенант, - хлопнув Коваленко по плечу, одобрил один из них.

Из портала вышли взмокшие и растрепанные инструкторы (девушка оказала яростное сопротивление) и остававшиеся в реальности ученики. Милена, проходя мимо, приостановилась:

- Уверена, вам просто повезло.

- Она никогда не признает, что мы можем ее превзойти, - презрительно процедил Валик, когда инструктор ушла.

Лера села на бетонные ступеньки площадки: что-то, какая-то мысль не давала ей покоя. Словно что-то важное ускользало из ее памяти.

"Что ты делала до Академии?" - мысленно повторила она вопрос Валентина и похолодела: она поняла что ничего, ничего о себе не помнит.

Глава 4. Поиск ответов и новые вопросы.

Вокруг продолжала кипеть жизнь - мир, после Лериного открытия не рухнул. "Надо найти место поспокойнее, чтоб обо всем подумать", - решила девушка. Она вернулась в коттедж и, пользуясь отсутствием одногруппниц, принялась проводить инвентаризацию своей памяти:

"Что я делала до Академии? - Память молчала. - Ок, что я делала до того, как меня зачислили в группу?" " Занималась с Учителем?" - нерешительно подсказала память и умолкла. "А до того?" Тишина. "Надо спросить у Учителя", - Лера попыталась вспомнить, как его зовут, но открыла для себя, что не помнит ни его имени, ни как он выглядит, ни - где с ним познакомилась. "Да что же это за Академия такая?" - возмутилось что-то внутри, и Лера задумалась: "А действительно, что это за Академия? Где она? Где я? И, кстати, кто я?" Перечень вопросов рос. Она обнаружила, что все, чем располагает, это воспоминания о текущих событиях и знание некоторых фактов. Она знала, что она - Воронцова Лера; что был кто-то, кого она считала учителем; что место, где она сейчас - называется Академией. "Не густо", - усмехнулась она, понимая, что в первую очередь ей предстояло найти ответы.

- Лерка, идешь? Мы опоздаем, - позвала снизу Вика.

Лера и не слышала, как пришла ее соседка. Угукнув в ответ, она спустилась. За своими мыслями она совершенно забыла о занятиях.

День в Академии для учащихся был построен так, что у них почти не оставалось свободного времени для себя. С одной стороны, они, конечно, только собой и занимались, усердно постигая магическую науку - уроки сменялись тренировками, отработками, короткими перерывами, отбоем. На этом время завершало круг и все повторялось.

- Вика, что ты будешь делать после окончания Академии?

Девушка пожала плечами:

- А зачем ее оканчивать? Поучись немного, найди себе кого-то и выходи за него. С магом не пропадешь.

- Вик, а что бы ты делала, если бы ничего о себе не помнила? - решилась спросить Лера.

Девушка покосилась на нее:

- Милена предупреждала, что ты со странностями. Живешь себе и все, что же еще можно делать, когда ничего о себе не помнишь?

-Угу. Ты не знаешь, где можно найти учителя, с которым занималась до поступления?

- А зачем тебе? С учителями не стоит связываться - правилами это запрещено, - Вика поняла вопрос по-своему.

- Мне только поговорить, - успокоила ее Лера.

- Здесь очень много реальностей, кто знает, в какой из них он сейчас. Но ты брось это - без разрешения или пропуска мы никуда отсюда не выйдем.

- Ты была хоть где-нибудь?

- Только на практике.

Лера поняла, что к списку ее вопросов добавился еще один - вопрос перехода между реальностями Академии.

Они подошли к кабинету, у которого уже толпились студенты. Из их группы здесь был только Валентин.

- Сегодня зачет по заклинаниям, - "обрадовала" их одна из девушек, - в предыдущей группе никто не сдал. Ребята готовят Прошке сюрприз.

- Опять вы за свое, - Вика лениво потянулась, - почему бы вам не оставить его в покое?

- Он в который раз поступает нечестно: устраивает зачет без предупреждения. Даже Измененные предупреждают.

- Кто такие "Измененные"? - шёпотом спросила Лера у Вики.

Валерьянова отмахнулась:

- Маги такие. Держись от них подальше.

- Мы все подготовили, вот будет потеха! Ему за сорванный урок снимут баллы, - к ним подошли несколько ребят.

- Вас вычислят, - предупредила Вика.

- Кто боится, может сослаться на недомогание. Все будет сделано чисто.

- Что вы собираетесь сделать? - поинтересовалась Лера.

- Увидишь, - загадочно пообещал один из учеников.

Объектом всеобщей нелюбви оказался молоденький маг, недавно закончивший Академию и оставленный на практику в качестве учителя заклинаний. Из приоткрытой двери выглянул симпатичный молодой человек и пригласил всех зайти.

Кабинет заклинаний, и без того тесный, разделял пополам большой шкаф, с хранившимися в нем подсобными материалами. В одной части кабинета стояли парты и кафедра, в другой, более узкой - многочисленные ящики с разными предметами.

- Все никак не разберу их. Многое тут вообще надо отправить на склад. Это мне как практиканту задали, - перехватив взгляд Леры, пояснил маг. - А я тебя раньше не видел - новенькая?

- Уже неделю как, - кивнула она, глядя в улыбающиеся глаза преподавателя.

- Прохоренко Олег Игоревич.

- Лера. Воронцова.

- Ты сегодня просто посиди, освойся, - предложил он.

- Хорошо, спасибо.

Учитель занял свое место за кафедрой и объявил:

- Сегодня мы проведем зачет, чтоб узнать, как вы усвоили материал.

- Вы не предупреждали, - послышалось со всех сторон.

- Я и не должен. Если вы занимались, то без труда справитесь с заданием. - Маг положил перед каждым карточку, с написанным на ней заклинанием. - Каждый по очереди расскажет о своем заклинании и покажет его в действии.

Прошка, как за глаза называли его студенты, не дойдя до кафедры, остановился и принюхался: по классу распространялся запах гари.

- Разрешения начинать еще не было, - он повернулся к ученикам, но они сидели с невозмутимыми лицами. Запах усиливался и через мгновение из второй части комнаты повалил густой дым. Ученики всполошились.

- Сохраняйте спокойствие! Вероятно, загорелся инвентарь. Выходите без паники, по очереди, - бледнея от волнения, распорядился Олег Игоревич. Дышать становилось труднее, из-за шкафа уже виднелись языки разгоравшегося пламени. Ученики наталкивались на парты и толпились: чтобы выйти из кабинета, нужно было пройти мимо подсобной части, уже полностью затянутой клубами дыма.

- Накиньте рясы на головы, старайтесь не дышать, - донеслось до Леры издали. Сквозь дым она заметила самого учителя: он тушил пожар с помощью огнетушителя. Часть учеников уже выбежали, и теперь их крики были слышны из коридора. По дороге к выходу, минуя горящую подсобную часть, Лера заметила, что на полу кто-то шевелится. Сквозь дым она не смогла различить, кто это и подошла поближе: у самых ее ног, среди разбитого стекла ворочался комок слизи, похожий на огромную личинку. Второй такой же комок лежал рядом, но уже не шевелился.

"Оно же живое", - мелькнула мысль, и Лера попыталась схватить личинку, но та вывернулась. Лера повторила попытку, но в это время ее дернули за руку - Олег Игоревич силой оттащил ее и вытолкнул в коридор.

- Там кто-то живой! - в панике крикнула она перепачканному сажей преподавателю.

- Ей уже не поможешь. Защитная колба разбилась - она все равно погибнет. Это экспериментальная материя, сознания она еще не имеет, но боль ощущает: в ней много нервных клеток, - с сожалением ответил маг.

К ним по задымленному коридору уже спешили другие учителя. Они выкрикивали вперемешку ругательства и заклинания. Студенты испуганно столпились у окна, не решаясь уйти. Все понимали, что ситуация явно вышла из-под контроля.

- Сегодня для вас занятий не будет, расходитесь, - крикнул один из преподавателей.

- Это была неудачная шутка, - сказала одна из девушек по дороге к спальной зоне.

- Теперь будут выяснять, кто это сделал, - обреченно вздохнул кто-то из студентов.

- Нет, поисключают всех, - зло ответил Валентин.

У коттеджей их дожидалась рассерженная Милена:

- Чтоб носа не высовывали на улицу! - гневно сверкнув глазами, приказала она.

- Завтра праздник, вряд ли теперь сможем погулять, - грустно вздохнула Вика в комнате, когда инструктор, убедившись, что подопечным не нужно повторять дважды, лично захлопнула за ними дверь.

После ужина вернулись с занятий Таня с Женей. Они слышали о пожаре, о котором к вечеру гудела вся Академия.

- Все только об этом и говорят. А вас за что Милена под арест посадила? - с подозрением спросила Таня.

- Чтоб ей не мешали, - безразлично ответила Вика.

В дверь постучали, и, не дожидаясь ответа, вошел Валентин.

- Коваленко, тебе чего здесь надо? Это женская часть! - прикрикнула на него Женя.

- Убирайся, тебе нельзя здесь быть, совсем сдурел? Милена узнает - всех нас подставишь! - подхватила Таня.

- Да уйду я, уйду, - отмахнулся от них Валик и обратился к Вике с Лерой: - Девчонки, выйдите, разговор есть.

- Да он никак влюбился? - ехидно предположила Женя. - Лерка, он к тебе клинья подбивает? Зачастил как.

Валентин не обратил внимания на нападки и выжидающе посмотрел на одногруппниц.

- Ребят нельзя подставлять, если спросят, отвечайте, что ничего не знаете, - попросил он девушек, когда опасливо озираясь, нет ли поблизости Милены, они вышли во двор.

- Так они же по мыслям поймут, - возразила Вика.

- А ты о другом думай. Не будут они насильно в головы лезть, для этого Измененные должны разрешение дать, а они не дали, я сам слышал. Сказали "ищите виновного так".

- Не дали? - уточнила Вика.

- Нет. Точно говорю, когда на ужин ходил, слышал, как маги с Измененными спорили. Убеждали их, что необходимо сканировать, а те ни в какую: "Вы что, не копаясь в чужих мозгах виновного найти не в состоянии?"

Вика вздохнула:

- Ладно, скажем, что незнаем.

- А что с преподом? - поинтересовалась Лера.

- Сняли его. Так вы скажете, что ничего не знаете?

- Скажем. Уходи, а то заметят - точно не поверят, - поторопила его Вика, заходя в дом.

Валентин повернулся, чтоб уйти, но у Леры к нему были свои вопросы:

- Подожди, Валик. Кто такие Измененные? - в лоб спросила она.

Парень почесал затылок:

- Да как тебе сказать? Увидишь их - сразу поймешь. Они вроде и люди внешне, а внутри - кто знает, что они такое. Говорят, что они только выглядят людьми, но правда ли это - не знаю. Кровь от них стынет, - и, заметив недоверчивый Лерин взгляд, заговорил быстрее: - Нет, правда стынет. Их почувствовать можно, когда они рядом - живот сводит, тошнить может, страх возникает, что бежать хочется. У них на уроках, знаешь, как трудно? Мне знакомый рассказывал, что ни о чем, кроме туалета думать не мог. Маги их не очень любят, но подчиняются, потому что сила и способности у них круче.

- Откуда же они такие взялись?

- А кто его знает, есть - и все. Рассказывают, да ты сама у Милены спроси, что Измененным стать можно, но для этого впустить в себя какое-то существо нужно, чтоб симбиоз с ним образовать. Слышала сказки про демонов? Вот что-то вроде того, только без дьявольщины всякой. Говорят еще, что некоторые после Академии такими становятся. Правда или нет - не знаю, да только Измененные имеются. Пойду я, пока инструктор не пришла.

Лера задумалась. Существование загадочных Измененных было любопытным, но пока ничего не проясняющим для нее фактом.

У девушек так никто и не спросил о случившемся пожаре. Да о нем бы и забыли уже на следующий день, если бы не отмена дискотеки для учащихся в честь праздника Академии.

- А что за праздник? - поинтересовалась Лера, когда все одногруппницы собрались в общей гостиной на первом этаже.

- Какой-то юбилей одной из школ, - ответила Женя. - Маги сегодня точно напьются. Хочешь вечером пойти с нами?

- Мы же под домашним арестом, - напомнила она Кожуховой.

- А кого это вечером будет интересовать? - резонно заметила Таня. - Будут гости из другой реальности, вход останется открытым, мы пойдем посмотреть.

- И чего вы там потеряли? - удивилась Вика. Она, казалось, больше всех была огорчена отменой танцев.

- Я пойду, - решила Лера. Это была хорошая возможность узнать о других реальностях и упускать ее она не собиралась.

- Пойдем, когда стемнеет, с нами будут еще девчонки из соседнего коттеджа.

У Академии, помимо большого количества реальностей, было и немалое количество Школ - автономных учебных заведений. Каждая Школа имела свое магическое направление, считая его наиболее продвинутым и сильным, что и стремилась доказать на всевозможных межшкольных слетах, соревнованиях и дружеских поединках. Последние случались наиболее часто и являлись следствием жарких магических дискуссий. Излишне было бы добавлять о конкуренции, существовавшей между Школами. Ученики, завершившие три начальных курса Академии, могли подать заявку в понравившуюся им Школу и продолжать учебу там, при условии, что руководство Школы сочтет их кандидатуру достойной.

Начало смеркаться. На улицах, по случаю праздника, включили множество маленьких фонариков. Студенты собирались небольшими шумными компаниями возле домиков.

- Видели Милену на ужине, - расстроено сообщила Вика, вернувшись с ужина. Вместе с ней пришел и Валентин. - Она не разрешила даже просто погулять!

- Нет, она предупредила, что у нас будут проблемы, если нас заметят на празднике, - уточнил Валик. - Но, - продолжил он весело, - если мы не будем пытаться строить глазки всем подряд инструкторам, то на нас вряд ли обратят внимание.

Лера не смогла сдержать смех, а Вика обиделась. Когда окончательно стемнело, в дверь постучали.

- Идем, это они. - Таня накинула ветровку и все, кроме Вики, вышли.

Из парка доносились громкие голоса и музыка. Аллейки спальной зоны были почти пустыми и девушки беспрепятственно добрались до крытой площадки, рядом с которой тусклым зеленовато-голубоватым цветом светился портал. Они осторожно приблизились, стараясь разглядеть, что за ним. Тусклый свет слегка мерцал, и кроме него ничего видно не было.

- Пойдем? - спросила одна из соседок.

- Ты что, проблем потом не оберемся. Они могут вернуться в любой момент, - тихо ответила Таня.

- Ты видела, что в парке? Да они всю ночь гулять будут.

- Куда же он ведет? - Лера стояла почти у самого края, пытаясь хоть что-то рассмотреть.

- Эй! Что вам там надо? Стоять! - раздался окрик со стороны площадки. - Из какой группы?

- Дежурный! Бежим отсюда!

Девушки кинулись в разные стороны. Кто-то из них с силой толкнул Леру в портал.

- Расскажешь потом, что там! - услышала она, падая в зеленоватое сияние.

От испуга она зажмурилась. Ее словно подхватила какая-то сила, тело стало невесомым. А через мгновение все прошло. Приоткрыв глаза, она увидела, что стоит на безлюдной городской улочке. Было темно и тихо. Город, казалось, спал: окна в двухэтажных домах не светились и единственным источником света служил одинокий фонарь.

"Надо отсюда выбираться", - мелькнуло в голове. Она оглянулась, стараясь понять, где мог бы быть портал. Он слабо светился метрах в десяти от нее, почти сливаясь со светом фонаря. Лера сделала шаг и замерла, оглушенная воем сирены. Через мгновение на улицу с шумом ворвались байкеры на мотоциклах. Они хохотали и носились вокруг перепуганной девушки на бешеной скорости, не позволяя ей даже пошевелиться, без риска быть сбитой. Колени предательски дрожали. Сколько это продолжалось, Лера не знала. Ей показалось, что прошла вечность. Наконец, из портала вышел маг и что-то сказал. Слов Лера не расслышала, но сирена сразу смолкла, а байкеры исчезли.

"Так вот какая у них сигнализация", - переводя дух, подумала она. Маг не спеша подошел к переводящей дух студентке:

- Ты нарушила правило и это грубое нарушение. Что теперь будем делать?

Лера молчала. О степени грубости нарушения она догадывалась и сама.

- Кто еще был с тобой? - не дождавшись ответа, спросил дежурный.

- Никого. Я оступилась.

В это время из портала вышел второй маг:

- Там уже все готово, ты долго еще?

- Твои вот бегают, - кивнул он в сторону девушки, - чёрт-ти что, за праздником совсем о порядке забыли. Смотрел бы ты за ними что ли. Уходи отсюда живо, пока я добрый, - обратился он уже к Лере.

Дважды повторять не пришлось и она, довольная, что легко отделалась, кинулась к порталу.

Праздник, казалось, начинал набирать обороты: музыка стала громкой, голоса магов - веселыми. То тут, то там группками тусили студенты, в разных концах спальной зоны образовались самодеятельные дискотеки. На одной из них Лера заметила своих одногруппниц и их подруг. Злясь на них за глупую шутку, она решила не присоединяться, а найти Валентина, который был единственным, с кем можно было поговорить о чем-нибудь серьезном. Дома его не оказалось, и Лера направилась в парк, отделявший спальную зону от учебной. Здесь было много преподавателей и инструкторов. В нескольких метрах от себя она увидела Милену: волшебница обнималась с каким-то магом. Стараясь, чтоб инструктор не обнаружила ее присутствия, Лера свернула в боковую аллейку и вышла к фонтану. На его бордюрчике и рядом в траве, перед самодельной "поляной" сидели маги. Они так увлеклись процессом отмечания юбилея, что на выскочившую к их столу ученицу внимания не обратили. Быстро свернув за ближайшие кусты сирени, она оказалась в наиболее отдаленной от корпусов части парка. Издали доносилась музыка, виднелись огни, но здесь было темно и тихо. Лера ощутила, что похолодало: по коже пробежали мурашки. Ее охватила непонятная тревога. Решив вернуться, она сделала шаг назад и только тогда заметила высокий темный силуэт. Измененный, а это был именно он, шагнул ей на встречу. По листве (и по Лериным нервам) пробежал легкий ветерок и на мгновение свет от фонарей коснулся его лица. Лера похолодела еще больше: она узнала в нем человека из своего сна. Ноги, уже второй раз за вечер, отказывались слушаться. Несколько секунд Измененный буравил вросшую в землю студентку пристальным взглядом, после сделал шаг назад и слился с темнотой.

Глава 5. Проявленная.

Главный корпус Академии внешне не производил впечатления центра учебного городка. Территориально, он им и не был. Его стены, облицованные синей плиткой, надежно отличали корпус от остальных, самых заурядных кирпичных строений. Зелени здесь было не много, зато количество студентов и преподавателей, сидящих, стоящих, прохаживающихся парами и кучками вдоль и вокруг здания, указывало на то, что именно в этом месте происходит основной обмен информацией, зарождаются идеи, строятся планы. Последние (в виде пустых бутылок), если им не суждено было реализоваться, по даней студенческой традиции "разбившихся мечт", символично разбивались о заднюю стену здания, отчего земля за ним сплошь была усеяна осколками. Размеры корпуса внутри явно не соответствовали его внешним параметрам: длинные запутанные коридоры со множеством дверей вели не только в кабинеты, учительские и залы, но и служили проходами в многочисленные учебные реальности.

Сверившись с расписанием, Лера не без труда нашла нужный кабинет. Под его стенами уже толпились студенты. Среди них она заметила Женю. Девушка встретила ее настороженным взглядом. Лера кивнула.

- Привет! - Женя поспешно подошла: - Не знала, что у нас общая пара. Что у тебя по графику еще? - Она заглянула в Лерино расписание: - Так у нас сегодня все пары общие.

- А из наших здесь никого больше? - обижаться за глупую шутку Лера уже перестала, но предпочла бы общаться с Викой или Валентином.

- Никого, у нас не всегда совпадает расписание.

- Жаль, было бы проще посещать занятия с теми, с кем живешь, - притворно огорчилась она. На самом же деле Лере совсем не хотелось быть одинокой в этом месте, а кроме одногруппников она еще ни с кем не познакомилась.

- Пустяки, иногда соседи бывают с приветом, а на парах хоть есть возможность с нормальными людьми пообщаться, - Женя говорила весело и быстро.

Беседу прервал учитель, пригласивший всех занять свои места.

Индивидуальное развитие и самостоятельность в работе были одними из основных направлений Академии. Не менее важным считалось умение выживать в команде, которое, по мнению магов, должно было развивать в учениках дух коллективизма, не заглушающего индивидуальность каждого. Коллективизм развивался с помощью командно-групповых игр, в то время как развитию индивидуальности способствовали одноместные парты, умение не обращать внимания на многочисленные подколки, и находить решения, позволяющие выделиться из того же самого коллектива.

Лера села по соседству с Женей. Учитель, высокий худощавый маг, держался подчеркнуто вежливо:

- Рад видеть вас вновь. Для тех, кто забыл, повторю: на моих занятиях не принято отвлекаться. Любой, кто будет мешать, покинет урок. А теперь получите пособия. - Он передал одному из учеников стопку планшетов и подождал, пока тот раздаст их остальным. - Принцип работы такой же, как и раньше: слушаем пояснения и внимательно следим за изображением на экране. Посредством зрительных систем восприятия, информация отложится в подсознании, став неотъемлемой частью вашего знания. Достаточно будет расслабиться и сконцентрироваться на интересующем вопросе - и ответ всплывет в вашей памяти. Чтобы усвоить урок, необходимо внимательно следить за изображением и пояснениями.

Ученики уже успели распахнуть планшеты и сосредоточиться на плоских экранах. Лера немного поколебалась - для нее привычной формой обучения были конспекты. Голос преподавателя, тихий, немного монотонный, заставил ее сконцентрироваться. На экране вспыхнула картинка подводного мира.

- Множество форм организмов населяют водный мир. Каждому виду присуща своя энергетическая система. Их мыслями, осознанием, эмоциями, пропитывается вода. Так создается единая энергетическая система воды, с единым осознанием, с едиными свойствами. Множество живых форм постоянно поддерживают ее энергетику. Этим объясняется магическая ценность воды. Большинство ритуалов включают в себя использование воды для очищения или передачи информации. Но никогда не используется вода кипяченая, лишенная живых форм, а, значит, и магических свойств...

Лера внимательно слушала и следила за изображениями: картинка водного мира сменялась какими-то таблицами, графиками, обрядами, а потом на экране опять появлялась мутная зеленоватая гладь воды и Лера вновь и вновь погружалась в нее. Внезапная тишина вернула ее к действительности - урок закончился.

- Для тех, кто отвлекся и упустил кадры, повторная лекция состоится через два дня. Желаю вам успехов, - напомнил учитель.

- Идем, - Женя уже стояла в коридоре. Лера еще раз посмотрела на планшет: она все еще не могла понять, как так быстро пролетело время, и совсем не была уверена в том, что запомнила весь материал. - Ты чего застряла?

Они спустились на второй этаж. Женя подошла к дверям в просторный зал. Его пол и стены были выложены мрамором, вдоль стен стояли лабораторные столы, а в конце возвышалась большая мраморная ванна. Зная, что по правилам, без приглашения преподавателя в кабинеты заходить нельзя, Лера затормозила, но Кожухова решительно прошла в зал:

- Сюда заходить можно, - пояснила она. - Здесь занимаются старшие группы, а мы должны наблюдать за их исследованиями и учиться. Но, сказать по правде, - Женя хихикнула, - мы нужны здесь только для того, чтоб мыть за ними пробирки и пол.

В зале было людно и шумно: студенты из старшей групп, увлеченно обсуждали колбочку с подозрительной на вид жидкостью, цвет которой определить было бы затруднительно. Младшекурсники, которых не допустили к научным дебатам, бесцельно бродили по залу, дожидаясь начала урока. Лера подошла к мраморной ванне, или, точнее, небольшому бассейну, наполненному темной жидкостью, источавшей сладковатый, вызывающий головокружение, запах.

- Всем занять свои места! Трое - к резервуару, - раздался резкий голос. В зал вошел маг, преподающий то, что в Лерином расписании значилось "лабораторными работами". Старшекурсники тут же кинулись выполнять задание. Один из них, подбегая к бассейну, кивнул Лере:

- Возьми тряпку, будешь вытирать пол.

Послушно найдя свой лабораторный инструмент, Воронцова вернулась к резервуару. Трое старшекурсников, погрузив руки почти по плечи, пытались что-то выловить. Наконец над поверхностью жидкости показалось серое, абсолютно безволосое тело. Лера отшатнулась и, вместо того, чтоб подтирать образовавшиеся на полу лужицы, заворожено смотрела, как странный улов выкладывали на бортик бассейна.

- Активируйте его, - приказал преподаватель и один из парней, бесцеремонно разжав покойнику рот, вынул пластинку из желтого металла, с нанесенными на нее знаками.

- Печать снята, - доложил он.

Труп зашевелился и сполз на пол. Лера поняла, что тоже начала сползать.

- Начинаем работу! Да вытри ты, наконец, пол! - крикнул ей кто-то из старшекурсников.

Опомнившись, Лера увидела, что лабораторный утопленник медленно идет в ее сторону и в отличие от нее, его ноги чувствуют себя уверенней. Собрав всю свою волю, она отбежала, но он, на секунду замерев, опять двинулся в ее направлении.

- Женя, что мне делать? Он меня преследует! - Лера уже паниковала.

- Не бойся, это наш зомби Митя. Он безопасен. - Женя подошла к безопасному зомби и крикнула ему в лицо - Чего пристал?

Митя остановился и что-то обдумал:

- Задай вопрос, - голос у зомби оказался хриплым и низким.

- Некогда мне, иди к старшим, - отмахнулась Кожухова. Митя послушно повернулся и побрел к группе работающих старшекурсников.

- Вопрос? - удивилась Лера.

- Ну да, это их эксперимент, их работа: загружают его всякой информацией, как энциклопедию, а когда надо - спрашивают, он все знает.

Девушки смотрели, как эрудированный зомби подошел к старшекурсникам. Они, увлеченные своей возобновившейся дискуссией, не сразу заметили свое творение и оно, привлекая к себе внимание, успело выпачкать одного из своих создателей.

- Эй, кто за ним смотрит? - возмущенно заорал парень, когда Митя еще раз дернул его за рукав, ставший тут же влажным.

"Какие-то некроманты-аматоры, компьютеров им мало что ли?" - вытирая с пола мокрые следы и стараясь держаться подальше от зомби, удивлялась Лера. Под конец "лабораторных работ" она уже валилась с ног от усталости.

- Обед! - торжественно объявила Кожухова, когда они вышли из зала. - Я в столовку. Ты можешь сразу в аудиторию идти - таким как ты все равно есть не обязательно, - девушка засмеялась.

- И почему же? - Лера покраснела: в отличие от худющей Жени, она была упитанной. Упитанность делала ее, конечно, менее поворотливой и менее изящной, но никак не менее голодной.

Женя остановилась и повернулась к Лере. В ее глазах мелькнула неприязнь:

- Проявленные могут и не есть - ничего с ними не станется. Они же как призраки. Так зачем тратить время на еду, а еду на тебя?

- Призраки? Проявленная? - Лера посмотрела на свои руки: выглядели они очень даже реальными. "Ой", - щипок тоже дал свой результат. Женя, наблюдала за всеми манипуляциями с руками уже без улыбки:

- Мне пора. Увидимся.

Лера задумалась: призраком она себя не считала, но настороженная антипатия, которую испытывали к ней с первого дня Таня с Женей, от нее не укрылась. "Похоже, кто-то знает обо мне больше, чем я сама. Нужно найти того, с кем можно было бы поговорить откровенно".

На общую лекцию народу собралось много. Студенты все приходили и приходили в зал. Они занимали места за длинными столами, расположенными рядами, как в кинотеатре. В центре, перед ними, возвышалась кафедра лектора. Лера остановилась в поисках свободного места. Кто-то сильно задел ее локтем, и она повернулась: мимо прошли несколько девушек.

- Что встала? Не видишь - люди идут? - насмешливо спросила одна из них.

Неподалеку она увидела Таню с Женей, сидящих в компании незнакомых студентов, и направилась к ним.

- Нас специально Милена предупреждала, чтоб ее не трогали, - продолжала рассказывать Кожухова. - Наверное, протеже чья-то: появилась из ниоткуда, сразу получила допуск к занятиям посреди семестра, еще и трогать ее нельзя.

- Я слышал, что проявленным выдают допуск независимо от начала семестра, и они могут посещать те предметы, которые сами выбирают, - заметил какой-то парень.

- Если бы у меня здесь кто-нибудь был, то я бы тоже посещала то, что хочу, - Женя скривилась.

- Как ее зовут?

- Лера или как-то так. Посмотришь, учителя и виду не подают, что она ничего не знает, и пропустила часть лекций. Будто это нормально: появилась - и все.

- Я считала, что здесь все иначе, - заговорила какая-то девушка, - но вижу, что и у них есть свои любимчики.

- Не уверена, что любимчики, - задумчиво произнесла Таня, - инструктора так точно не в восторге: они же неадекватные, эти проявленные.

Лере стало неприятно от того, что она подслушала чужой разговор о себе. Поспешно отойдя, чтоб ее не заметили, она села на первое попавшееся свободное место. В зал вошел маг. Ученики тут же притихли. Тишина стала такой, что можно было бы услышать пролетевшую муху, если бы таковая имелась. Маг остановился у кафедры и повернулся к залу. Он отличался от предыдущих преподавателей чем-то неуловимым: высокий с темными длинными волосами, спокойным лицом и открытым взглядом, он казался безразличным ко всему, что происходило вокруг, в то же время от его внимания не укрывалось ни одно движение. Лера узнала в нем Измененного, которого видела накануне. Измененный продолжал рассматривать аудиторию. Их взгляды встретились, и по телу опять прокатилась волна, но, в отличие от первой встречи это был не страх, а теплый, заполняющий все тело покой. Что-то до боли знакомое промелькнуло в его лице, и она поняла, что знает его гораздо дольше, чем помнит. В следующий момент он отвел глаза, и все попытки поймать его взгляд еще раз оказались напрасными: Измененный ни разу не посмотрел в ее сторону.

- Сегодня мы будем учиться высчитывать магические константы. Константой называют постоянную величину для определенного вида магических операций. С ее помощью вы всегда сможете рассчитать свои силы, это позволит не лишить себя энергии и не причинить себе вред. - Измененный говорил ровно и тихо. Некоторые студенты делали пометки в тетрадях, но большинство из них внимательно слушали. - Прежде чем приступать к каким либо действиям - сделайте анализ ситуации и оценку своих сил. Просчитайте, в какое русло и на что вы направите свое внимание. Старайтесь избегать пустого выхода энергии и лишних действий - они ослабляют. С практикой вы поймете, что на одни и те же действия, в среднем, у вас будет уходить примерно одинаковое количество энергии - его и назовем константой. Учитывайте, что для каждого она будет индивидуальной, в зависимости от возможностей и умения не растрачивать свою энергию.

Маг повернулся к доске и начертал на ней несколько формул. Лера старалась не пропускать ни одного слова. Несмотря на не самую интересную тему, отвлечься было бы трудно: Измененный, его вид, голос, словно невидимой силой притягивали внимание, заставляя смотреть и слушать.

- Обобщенные данные вы сможете получить из таблиц наиболее распространенных констант. Дополнительную информацию ищите в методичке или на еженедельных консультациях. Все свободны.

В зал вернулся привычный студенческий гомон. Лера оглянулась и заметила Вику, сидящую через ряд. Она все еще заканчивала делать какие-то пометки.

- Привет, - Лера пересела на освободившееся рядом с ней место.

- А, известная протеже! Ты бы поменьше откровенничала, а то новости разносятся быстро.

- И ты туда же, - слегка обиделась Лера. - Никакая я не протеже. И не знаю я здесь никого.

"Я и себя не знаю", - захотелось ей добавить, но она воздержалась.

- Ты не обращай внимания, - повторила свой фирменный совет Валерьянова, - они завидуют.

"Амнезии моей что ли?" - подумала про себя Лера, а вслух спросила:

- Что значит быть "проявленной"?

Вика пожала плечами:

- Значит, что кому-то очень нужно, чтобы ты была в Академии, вот и наложили заклятье. Таких, конечно, не очень любят: неизвестно чего от них ждать. Но ты не огорчайся, - она поспешно попыталась утешить, - тебе ведь не нужно дружить со всеми. И одной головной болью меньше - раз у тебя уже кто-то есть, можно не думать обо всех этих константах, зачетах и тренировках - делай себе, что хочешь и не парься.

Получив столь ценный совет, Лера задумалась. Ее внимание опять привлек Измененный маг.

- Кто он? - тихо поинтересовалась она.

- Лучше с ним не связывайся и молчи на его лекциях, - так же тихо ответила Вика. - Это Снегов, один из них, Измененных. Учти, он хоть и ведет группы, но никого среди студентов не выделяет и выскочек не поощряет.

- Разве другие выделяют?

- Ну, у преподавателей-людей всегда есть какие-то симпатии. Даже Милена, с ее характером, сохнет за одним магом, кажется, инструктором второго курса. А такие как Снегов - другие. У них вообще нет предпочтений, и не бывает, чтоб им кто-то нравился. Да сама убедишься. Пойдем, я устала.

Они вместе направились к выходу. Проходя мимо кафедры, Лера затормозила: что-то еще, кроме воспоминания, непреодолимо влекло ее к этому Измененному. Судорожно придумывая вопрос, она посмотрела на него. Слегка отвернувшись, словно предугадав ее намеренье, он сказал:

- Мне некогда сейчас разговаривать, - и быстро покинул зал.

- Я же предупреждала, - укоризненно покачала головой Валерьянова, глядя на растерянную Леру, - не знайся ты с ним.

Глава 6. Измененный.

Созданные однажды и постоянно поддерживаемые магами погодные заклинания надежно защищали территорию Академии от воздействия "неудобных" погодных условий. Мягкий, курортный климат обеспечивал максимальное количество теплых солнечных дней, чего нельзя было сказать об отдаленных школах и прилегающих к Академии землях, подвергающихся самым обычным сменам времен года с ветрами, холодами, морозами и проливными дождями.

- Какой сейчас месяц? - спросила Лера, стараясь укрыться за капюшоном от порывов холодного ветра.

- Март или апрель, все равно, - Вика налила себе горячего чая из термоса.

Они сидели за столиками небольшого придорожного кафе, расположенного при входе в Академию. Вокруг суетились студенты из параллельных групп: многие ели, остальные упаковывали в рюкзаки и сумки термосы, бутерброды, и относили их к стоящему неподалеку обозу из нескольких телег и трех крытых кибиток. Вдали, насколько хватало глаз, виднелись поля и леса.

- Привет! - Таня водрузила на столик огромную сумку с едой. Женя по-деловому попыталась впихнуть в нее еще несколько свертков, но, поняв тщетность своих усилий, воззрилась на Вику:

- А ваши вещи где?

- Там, - махнула в сторону обоза Вика.

- Ясно, - девушки сделали еще одну попытку застегнуть молнию, и, потерпев неудачу, потащили сумку открытой.

Для Леры это был первый выход за пределы учебных территорий Академии. Накануне, на общем сборе, маги объявили, что запасы лечебных трав подходят к концу и их необходимо срочно пополнить. Для пополнения решено было отправить обоз в Вешние Луки - отдаленное поселение знахарей и травников, предпочитавших городской суете лесное уединение и, в обмен на предметы первой, второй и третьей необходимости, снабжавших Академию целебными травами. Выполнение этой миссии было возложено на первокурсников, которые и суетились вокруг, готовя себя в дальний и, судя по количеству собираемой еды, голодный путь.

- Пойдем, скоро отправляемся, - Вика поднялась и, подумав, захватила с собой термос.

- У нас будет пикник? А то столько еды набрали, а возвращаемся завтра, - Лера засмеялась.

- Пригодится, - коротко ответила Валерьянова. Она, казалось, не разделяла Лериного хорошего настроения от предстоящей прогулки.

У обоза уже собрались почти все студенты. Инструктора по-деловому руководили погрузкой. Несколько учеников натягивали брезент, укрывая под ним вещи. Послышалось ржание: к ним приближались маги, ведущие оседланных для верховой езды лошадей.

- Идем в фургон, - Вика потянула Леру к крытой повозке.

- Построились! - крикнул кто-то из инструкторов.

- Ну вот, - с досадой сказала возникшая откуда-то сбоку Женя, - опять строимся.

Неподалеку Лера заметила Милену, спорившую с ребятами. Махнув девушкам рукой, чтоб подошли, она продолжала что-то говорить.

- Почему опять я? - возмущался Тарас. - Я в прошлый раз верхом ехал, пусть Валик или девочки. Я и так потом неделю нормально ходить не мог. И сидеть - весь зад в синяках был.

- У меня болит живот, - Костя, переминавшийся рядом с Тариком, скривился, - я сбегаю в кустики?

- Стоять! - Милена успела ухватить его за рукав, - Знаю я, как тебе болит.

- Да растрясет меня. Ой, не могу, пусти, - Дрёмов выдернул руку и припустил в кусты.

- Он же врет! Вот пойди и посмотри, что он там делает! - Тарас обиженно смотрел на волшебницу.

- Хорошо, пойдешь пешком, - наконец согласилась инструктор и повернулась к девушкам.

- Почему он не хочет ехать, а предпочитает идти? - как можно тише спросила Лера у Вики.

- Дорога неровная, ехать долго. Нормальных мест мало: вон, сколько барахла везем. Всю дорогу чередоваться будем, кто едет в телеге, кто идет рядом. А верхом если, то все время едешь, - пояснила Вика.

- Милена, у меня после вчерашних прыжков нога болит в лодыжке, - Женя выставила вперед правую ногу.

Наставница согласно кивнула.

- Хитрит, я видела, она вчера, как узнала, что едем, сбегала в медпункт, чтоб освободиться, ну или чтоб в повозке ехать, - шепнула Валерьянова.

Инструктор подошла поближе и оглядела девушек.

- Поедешь верхом ты, - решила она, указав на Леру.

- Но я не умею ездить верхом!

- Это легко: села и сиди. Лошадь умная, сама повезет, - утешила Милена.

Костя вернулся из кустиков как раз к моменту отъезда. Обоз тронулся. Инструктор с девушками сели в повозку, ребята пошли вперед. Лера и еще несколько счастливцев из других групп - верхом. Рядом с Лериной лошадью шагал Валентин. Он рассказывал о зачете, который сдавал неделю назад:

- Темно, тихо, вдруг прямо из-под ног как выскочит! Белый такой, большой, и - ко мне!

- Кто выскочил? - поинтересовался кто-то из ребят.

- Призрак, - Валик округлил глаза.

- Кролик! - Крикнула из повозки Женя, - Он как завизжит, мы думали, что его убивают!

- Кролик завизжит? - ехидно переспросили с соседней телеги.

- Валик завизжит!

Милена снисходительно поглядывала на подопечных, но в беседу не вмешивалась.

Въехали в сосновый лес. Здесь ветра не было. Сквозь верхушки сосен пробивались солнечные лучи. Дорога стала неровной и узкой: временами телеги слегка кренились, и ученикам приходилось придерживать поклажу. Умная лошадь Леры тоже оступалась, но это не мешало ей наслаждаться прогулкой: не обращая внимания на слабые попытки всадницы взять бразды правления в свои руки, она, то внезапно наклонялась пожевать молодой травки, то тянулась за листиками в самом центре кустарника. В первом случае Лера съезжала вперед, во втором - в бок, стремясь увернуться от отпущенных веток и возмущенных вторжением птиц. Ехали долго. Тело начало затекать. "Пройтись бы", - мечтательно подумала Лера. Поёрзав в седле, и не найдя удобного положения, она попыталась договориться с самостоятельным животным о досрочной остановке. Но, то ли лошадь попалась дисциплинированная, то ли Лерины уговоры звучали неубедительно: упрямое животное наотрез отказывалось останавливаться по причинам менее важным, чем свежая зелень.

- Валик, хочешь проехаться? - с надеждой поинтересовалась она у шагавшего рядом с последней телегой парня.

- Нет, меня от такой медленной езды укачивает, я лучше посижу, - убедившись, что Милена в их сторону не смотрит, он запрыгнул на последнюю телегу.

- Как мне ее остановить? - взмолилась девушка.

Валентин помог придержать лошадь и, давая себе клятвенные обещания отныне во все походы ходить только пешком, Лера, наконец, сползла на землю. Поясница с непривычки ныла, но ощущать под ногами твердую устойчивую поверхность было приятно.

Понемногу разговоры стихли. Студенты, убаюканные медленной ездой, дремали. Внезапно, откуда-то спереди, раздались крики и лошади остановились.

- Почему стоим? - поинтересовалась Таня, но ей никто не ответил.

Милена спрыгнула с повозки и всматривалась в начало обоза. Оттуда, навстречу ей, уже шли трое инструкторов и маг. Когда они приблизились, Лера узнала в нем Снегова.

- Дальше не проехать, - обращаясь к Милене, сказал один из инструкторов, - Весёнка разлилась и смыла переправу, одни бревна плавают.

- А в обход? - предложил второй.

- Не успеем: сумерки скоро, земли не наши, через них после захода мало кто сможет пройти. Паром еще есть, им быстрее, но он на том берегу.

- Так что делать? Стемнеет через два часа!

- Поворачиваем назад!

- Да здесь не развернуться... - между инструкторами разгорался спор. Милена, не принимавшая участия в дискуссии, смотрела в сторону - казалось, что ситуация ее совсем не интересует.

- Заночуем здесь, устраивайтесь, - вмешался молчавший до этого Измененный. Он посмотрел на небо:

- Ночью дождь будет, но до него еще несколько часов. Я ухожу в селение за подмогой. Завтра к утру подгонят паром.

- Только к утру?! - один из инструкторов оглянулся на столпившихся рядом учеников. - А им что делать?

Измененный пожал плечами:

- Переночуют в крытых повозках, еды достаточно. Раздайте одеяла, которые везем в поселение.

- Пешком долго, не хотел бы я там оказаться.

- Тебе и не придется, - отрезал Снегов, давая понять, что продолжать разговор - смысла нет.

- Слышала? Мы здесь застряли до утра, - рядом с Лерой возник Валентин.

Она собралась ответить, но к ним подошел Измененный, и, не обращая внимание на Валика, спросил:

- Пойдешь со мной или останешься здесь?

- С тобой, - тут же решила девушка, не успев удивиться неожиданному предложению.

- Тогда идем. Налегке. - Не глядя ни на кого, он шагнул с просеки в лес. Не раздумывая ни секунды, Лера последовала за ним. Запоздало вспомнив, что все-таки она выезжала с группой и надо бы отпроситься у инструктора, девушка оглянулась: ее взгляд встретился с долгим, полным неприкрытого любопытства, взглядом Милены.

Не смотря на отсутствие тропинки, Измененный передвигался быстро и бесшумно. То и дело спотыкаясь о корни и попадая в мелкие лесные овражки, Лера едва поспевала, чтоб не потерять его из виду. В какой-то момент ей показалось, что она осталась одна. Птицы уже не пели - вокруг было тихо и пасмурно.

"Кажется, я заблудилась в лесу, в котором маги оказаться бы не хотели, - Лере вспомнился разговор инструкторов у обоза, - до утра меня точно не спохватятся. Интересно, здесь есть волки?"

- Побереги силы, не трать их на мысли, - раздался голос и она увидела Снегова, стоявшего метрах в трех от нее. - Идти еще долго, но это лучше, чем мокнуть под дождем.

- Разве мы не попадем под дождь?

- Переждем его в сторожке, там и заночуем. Береги силы, - напомнил маг.

Опять долгое время шли молча. Начало смеркаться. Измененный сбавил темп, и теперь Лера почти не отставала.

- Собранные травы нужно вывезти - скоро новые собирать будут, необходимо освободить для них место. Никто не думал, что в этот раз затопит переправу. Да и на том берегу никого нет - все в селении. - Вполголоса заговорил маг. Внезапно он остановился и прислушался. - Поторопись, мы должны успеть дойти до сторожки.

Лера ничего подозрительного не услышала, но вспомнила вопрос, мучавший ее всю дорогу:

- Почему инструктор не хотел бы оказаться здесь? Здесь опасно?

Измененный хмыкнул.

- У каждого места свои правила. Опасно не соблюдать их. Бояться опасно.

Ответ был слишком уклончивым и девушка начала оглядываться. Кусты, пропускавшие Измененного, встречали ее стеной веток, под ногами то и дело оказывались кочки.

- Зверь и птица видят в них укрытие, а ты - препятствие. Не натыкайся на них, и они не будут мешать, - заметил маг.

Через несколько минут они вышли на берег реки. Здесь было светлее, чем в лесу. У самой ее кромки, уходя корнями в воду, росло огромное дерево. Вдруг, со стороны леса, раздался пронзительный вой. Лера похолодела.

- Они вот-вот будут здесь, лезь скорее, - Измененный подтолкнул ее к дереву и только тогда она заметила ветхую деревянную лестницу, ведущую вверх.

На верху, в ветвях, прятался сколоченный из досок домик. Двери не было и Лера, а следом за ней и маг, нырнула в темный проем. Вой раздался еще раз, и теперь он был ближе. Снегов пошарил рукой по полу и, найдя свечу, чиркнул зажигалкой. Неровный огонек осветил внутреннее пространство домика. Несколько свечей, стопка одеял и подушек в углу, составляли весь внутренний интерьер.

- Пожалуйста, все удобства, - Измененный расстелил одеяла. - Утром двинемся дальше, здесь уже близко.

Внизу затрещали кусты, будто сквозь них продирался крупный зверь.

- Наверное, в этом лесу полно волков, - предположила Лера, - нам повезло, что мы не встретили их.

Словно в подтверждение ее слов опять раздался вой. В этот раз он был совсем рядом - под деревом. Лера вздрогнула. Домик слегка качнуло: что-то, или, точнее, кто-то взбирался по лестнице.

- Ты слышишь? Он лезет сюда! - Лера оглянулась в поисках чего-то, что могло бы послужить в качестве защиты, но, не найдя ничего подходящего, вооружилась подушкой.

- Не надо, - указав на подушку глазами, тихо сказал маг, опускаясь на колени.

Деревянные ступеньки заскрипели под тяжестью, и в дверном проеме показался огромный волк. Он втиснулся передними лапами в домик и уставился на людей. Его глаза горели, а оскал напоминал ухмылку. Холодеющими пальцами Лера стиснула подушку, готовясь к попытке самозащиты. Измененный оставался спокойным: он с любопытством рассматривал ее оружие, а зубастое чудище его, казалось, совсем не волновало. Повторно сверкнув глазами, волк бесшумно исчез.

- Это волки? - перевела дух девушка.

- Разве что умеющие лазать по деревьям. Любые земли или территории населены. Я не встречал пустующих - они всегда чьи-то. Кроме видимых существ там обитают и невидимые: духи, силы. Каждый по-своему воспринимает их. Главное - не бояться. Страх порождает агрессию. Испугаешься - и их уже никто не сможет остановить.

- Почему?

- Силе безразлично, кто перед ней. Она отвечает на твою реакцию: какой ты ее воспринимаешь, такой она и будет, - Измененный лег рядом с Лерой. - Надо уметь побеждать в себе страх. Любая сила будет опасна, если воспринимать ее как угрозу. Боясь, человек сам создает себе опасности.

Снаружи сверкнула молния и громыхнуло: начиналась гроза. Подул ветер. Под его порывами ветви дерева заходили ходуном. Казалось, еще немного - и домик разлетится. Пошел дождь. Несмотря на бушевавшую снаружи стихию, внутри крохотного убежища было тихо. Маг прикрыл глаза, но Лера видела, что он не спит. Рядом с ним она ощущала себя спокойно и защищено. Вопросы, волновавшие ее раньше, уже не казались важными.

- Как тебя зовут? - внезапно Лера поняла, что до сих пор не знает имени своего спутника.

- По-разному, - и, почувствовав ее непонимание, добавил - все зависит от того, где я и чем занят. Можешь звать меня Учителем, раз уж мы в Академии.

- Какое-то время тебе предстоит здесь учиться, - после небольшой паузы заговорил Измененный, - не скажу, что будет легко. Академия - только часть мира магов, его дверь, но без навыков, полученных за период учебы, здесь не выжить...

- Как я сюда попала? - перебила девушка (на минутку ей показалось, что ответ на этот вопрос объяснит ей все происходящее).

- Я тебя привел, - спокойно ответил маг, - ты хотела быть со мной, вот ты и здесь. Уже поздно, нам рано вставать, спи. Со временем для тебя все станет на свои места. Ты должна доверять мне. - Зачем-то добавил он и задул свечу.

Что-то в глубине Лериной души безоговорочно верило каждому слову Измененного, хотя она и не смогла бы объяснить причину такой веры, не говоря о том, что ничего не помнит и о подобном желании. Веки стали тяжелыми и она поняла, что засыпает. Этой ночью сон вернулся.

Лера открыла глаза: она опять была в комнате с двухъярусными кроватями, на которых все так же спали люди. Она осторожно отодвинула прозрачную занавеску и стала рассматривать лица спящих.

"Может, стоит их разбудить?" - подумала она, заметив, что за окном уже стемнело.

Дверь в комнату бесшумно открылась, и вошел высокий мужчина. Чем-то неуловимым он походил на темноволосого, приведшего ее сюда, но был несколько изящней. Его лицо обрамляли светлые, до плеч, волосы, а в чистых глазах, с по-детски длинными ресницами, играла насмешка.

- Ты почему не спишь? - весело поинтересовался он.

- Выспалась.

- Нет, тебе только кажется. Надо спать долго, чтоб набраться сил.

- А если спать не хочется?

- Тогда я помогу уснуть.

Лера на всякий случай отступила подальше:

- А где, - она задумалась, как ей назвать темноволосого мужчину, но незнакомец ее понял:

- Учитель вышел. Он скоро вернется.

- Он сказал, что знает меня, но я ничего не помню. Он учитель?

- И я учитель, - охотно сообщил светловолосый. - А он действительно тебя знает.

- Да? - опять удивилась Лера. Мысли в ее голове были разбросаны, и ей с большим трудом удавалось сосредоточиться. - А кто он?

- Маг. Он умеет делать всевозможные фокусы. Ты попроси его показать, только не говори, что это я тебе рассказал, - светловолосый старался оставаться серьезным, но искорки, плясавшие в глазах, его выдавали.

- Ты тоже маг?

- Тоже, здесь все маги.

Вернулся Учитель. Светловолосый тут же посерьезнел и, коротко переговорив с ним, вышел. Молча глянув на Леру, маг прошел мимо и, сев за стол, уткнулся в журнал.

"Какие-то они здесь все странные", - подумала девушка и кашлянула. Учитель, который, предположительно ее знал, продолжал сосредоточенно читать. Лера решила, что обращать внимания на нее он не собирается.

- Я жду, когда сюда придет еще один человек, - неожиданно сказал он.

- С которым я тоже знакома, но этого не помню? - Ее вопрос остался без ответа. - Ты умеешь делать фокусы? - зачем-то спросила она.

Измененный отложил журнал:

- Сейчас не время для фокусов.

- Добрый вечер! - на пороге возникла молодая светловолосая женщина в такой же, как у Учителя, рясе.

- Ты задержалась, - маг поднялся ей на встречу.

- Извини. Мы будем выяснять причины моего опоздания или перейдем к делу? - женщина окинула взглядом комнату и задержала его на Лере.

- Не-ет, - она повернулась к Измененному и выразительно на него посмотрела, - нет. Ты знаешь, что я такими вещами не занимаюсь. И знаешь мое отношение.

- Тебе не нужно ничем заниматься, я прошу только взять ее в группу, - тихо ответил он.

- Ты хочешь, - женщина тоже заговорила тише, - чтобы я взяла на себя решение твоих дел. Ты предлагаешь мне взять в группу не стул, а человека. Рано или поздно у нее возникнут вопросы, и я не хочу на них отвечать.

- Я сам на них отвечу.

- Нет, - она мотнула головой, - я не хочу участвовать в твоих играх.

Женщина сделала шаг к двери.

- Для тебя это тоже хороший вариант, - Измененный подошел к ней, - соглашайся. Я не стану вмешиваться, будешь делать все так, как считаешь нужным. Попробуй хоть.

- Нельзя так с людьми, - она посмотрела ему в глаза, потом, поколебавшись, перевела взгляд на Леру: - мне нужно время подумать.

- Познакомишься? - кивнув в Лерину сторону, спросил маг.

Смерив Снегова гневным взглядом, она подошла к ничего не понимающей девушке, и улыбнулась:

- Давай мы с тобой поговорим.

Поговорить Лера была согласна. Женщина отвела ее в сторону и, усадив на кровать, села рядом. С минуту она разглядывала Леру, потом, бросив еще один взгляд в сторону Учителя, негромко сказала:

- Здесь нужно говорить тихо, чтоб никого не разбудить. Давай познакомимся. Я знаю, что тебя зовут Лера.

- Ты тоже знаешь магию и ты учительница? - предположила Лера.

- Нет, я не учительница, но магию знаю. А ты знаешь, где находишься?

- В какой-то больнице. Но я ничего не помню. Я умею летать, - зачем-то сказала она, вспомнив, как у нее получилось зависнуть над полом. "Кажется, я догадываюсь, пациенты какой больницы могут делать такие заявления", - запоздало мелькнула удручающая мысль.

Маг сидел, прикрывшись журналом, но отчего-то Лера знала, что он следит за беседой. Женщина, вероятно, тоже это знала, потому что время от времени поглядывала на него. Вот и в этот раз, услышав про "неординарные" Лерины умения, она кинула на него долгий взгляд.

- Мы с тобой будем видеться. Когда у тебя возникнут трудности, я буду помогать тебе их решать, - внезапно заявила она.

- Но у меня нет трудностей, - без уверенности возразила Лера.

Посетительница сочувственно покачала головой.

- Ты психолог? - решила уточнить девушка, понимая, что, если в больничных помещениях к тебе приходит человек и говорит, что поможет решать трудности, то это может быть только психолог. Или психиатр, хотя такой вариант ее радовал меньше.

- Возможно, - проигнорировав все вопросы, продолжила женщина, - тебе здесь будет трудно. Может, ты будешь скучать без друзей и близких, мы поговорим, я смогу помочь.

Лера задумалась. О том, что у нее должны быть близкие люди, друзья, родители, она знала, но абсолютно ничего не помнила. Амнезия, однако, ее не пугала и ситуация, не считая слабых всплесков тревоги, воспринималась как вполне естественная.

- Я ничего не помню.

Женщина перестала улыбаться. Она помолчала, потом ответила:

- Я знаю, что ты будешь скучать, хоть ты пока этого и не понимаешь. - Она поднялась, чтоб уйти.

- Подожди, - Лера ощутила смутную симпатию к этой женщине, словно знала ее.

- Ты зря это сделал, Александр, - обращаясь к Учителю, сказала она, и опять повернулась к Лере:

- Хочешь, я посижу, пока ты не уснешь?

- Но я не хочу спать, - возразила Лера.

Вместо ответа женщина быстро протянула руку и дотронулась до Лериного лба. Мысли сразу стали путаться. Лера ощутила, что засыпает и к ней вернулся первоначальный страх:

- Я не хочу в больницу, не хочу, чтоб со мной что-то делали... - она попыталась сопротивляться сну, но не смогла...

Она проснулась утром от пения птиц. Учителя в домике не было, и девушка спустилась вниз. Солнце только-только взошло, и над рекой еще стелился туман. Измененный стоял по колено в воде. Заметив Леру, он кивнул ей:

- Умойся, здорово освежает!

Вода оказалась холодной и прозрачной. Лера зачерпнула пригоршню и, проведя мокрой ладонью по лицу, смотрела, как маг долго и с удовольствием плескался в реке.

Приблизительно через час они вышли на другой берег залива, образованного слиянием двух речек: спокойной Весёнки и небольшой, полной омутов, Лиховки. Здесь, около парома, суетились люди. Увидев пришельцев, они обрадовались. К Александру подошел какой-то мужичек:

- А мы еще вчера вас ждали. Думали, что будете к вечеру. Уже и травы для вас упаковали. Откуда же вы так рано сегодня? В лесу, что ли ночевали?

- В лесу. Переправу водой смыло. Наш обоз на другом берегу, отправьте паром.

- Эх, промокли они, как лило-то ночью.

- Пойди, погуляй здесь, - сказал Лере Учитель, направляясь к селению.

Глава 7. Обратный путь.

Солнце поднялось уже высоко, когда в Вешние Луки, прибыли остальные участники похода. Местные жители тут же принялись разгружать телеги. Несколько раз Лера видела Снегова: он появлялся то у обоза, то у сельских амбаров, из которых знахари выносили связки трав. Ученики, не задействованные в погрузке, разбрелись по селению. Возле одной из телег Лера обнаружила одногруппниц: развесив на кустах мокрые куртки, девушки пытались согреться под полуденными лучами весеннего солнца.

- Представляешь, ночью был такой ливень! Брезент не выдержал и вся вода с него на нас хлынула. В кибитке лужи теперь по колено, - Вика зябко поёжилась.

- Да, а у второй повозки ветром крышу сорвало, так они вообще под дождем сидели. - Добавила Таня.

- Ага, в кустиках и под телегами, пока лужи не образовались. И костер не из чего развести было, - Женя засмеялась, - ну, хоть загорим немного, вон солнце какое.

- Милена злится, - Вика подмигнула, - мы-то что, но и она до нитки вымокла.

- Ну и что? - не поняла Лера.

- А на нее загар плохо ложиться, пока доехали - уже покраснела вся, еще облазить начнет.

Девушки рассмеялись. Не разделяя их веселья, Лера оглянулась, но инструктора нигде видно не было.

Наконец пришло время отправляться назад. Полураздетые, ученики уже не стремились забираться в мокрые повозки. К Лере подошел Александр:

- Увидимся в Академии.

- Ты остаешься? - девушка огорчилась: в тайне она рассчитывала, что возвращаться назад они будут вместе.

- У меня здесь дела. - Он собрался уйти, но, словно что-то вспомнив, шагнул к Лере. Не успела она оглянуться, как он подсадил ее на воз с травами: - Сиди наверху, здесь сухо.

Не глянув на подошедшую Вику, Измененный ушел. Забравшись наверх, и проводив мага взглядом, Вика усмехнулась:

- Ловко устроилась.

Назад ехали быстрее. Многие ученики шли пешком или забирались поверх стогов. Кто-то затянул песню и его со смехом поддержали.

- Привет, девчонки! Подвиньтесь-ка, - на воз, на котором ехали Лера с Викой, вскочил Валентин. Плюхнувшись на траву, он отпустил несколько шуток относительно средства передвижения, но его никто не поддержал.

- Вы чего такие кислые? - поинтересовался он.

- Мы не кислые, а задумчивые, - Вика заговорщицки понизила тон - Лерка, кажется, влюбилась.

- Понимаю, - протянул Коваленко, поворачиваясь к Лере.

- Не слушай ее, Вике везде мерещатся любовные романы, - возмутилась Лера.

- Понимаю... - опять протянул Валик, уже глядя на Валерьянову.

Из крытой повозки, ехавшей впереди, выскочила Кожухова. Она подбежала к телеге и крикнула:

- Воронцова, тебя Милена зовет, - выполнив миссию посыльного, Женька вернулась назад.

- Сочувствую, - Валентин, усмехаясь, посмотрел на Леру, - у нее плохое настроение и она решила его поднять.

- А по мне - так лучше не попадаться ей сейчас, - заметила Вика, - но ты иди, потому что все равно придется.

Вдохновленная таким напутствием, Лера решила не нервировать инструктора долгим ожиданием.

- Ой... - она озадаченно посмотрела вниз, - я не знаю, как отсюда слезть. А нельзя ли как-нибудь остановить лошадей?

- Это же обоз, тебе никто не позволит, - ответила Вика.

- А ты прыгай, - предложил Валентин.

- Здесь высоко.

- Ты же как-то залезала сюда, - Лерин ответ его удивил.

- Ей Снегов помог, - вставила Вика.

- А-а. Так позови Милену, пусть поможет тебе спуститься, если хочет, чтоб ты к ней пришла, - то ли шутя, то ли серьезно посоветовал Валик, - это же ей надо.

Но Вика его перебила:

- И не думай. Если она придет помогать, то устроит целое представление.

- Да ну вас, - отмахнулась Лера.

Из повозки опять выглянула Кожухова:

- Ты скоро? Тебя же ждут!

Девушка решилась: она уцепилась за веревку, перехватывающую стог сена, и соскользнула вниз. Отдача от прыжка заставила на мгновение зажмуриться. Сверху зааплодировали.

В повозке, кроме Милены и Жени, сидели еще Таня и подруга Милены Лариса - инструкторша параллельной группы. Худощавая, светловолосая, с торопливыми резковатыми движениями и постоянно настороженными зеленоватыми глазами, она выглядела нервозной. Милена кивком указала на место напротив себя:

- Садись.

Лера покорно опустилась на жесткую лавку. Женя тут же пересела так, чтоб лучше ее видеть и спросила:

- Почему ты так долго не шла?

- Не знала, как спуститься - там высоко.

- А если бы ты уронила стог, кто бы его собирал? - допытывалась Кожухова.

Таня фыркнула. "Наверное, процесс поднятия настроения начался", - отметила про себя Лера. Отвечать она не стала.

Милена пристально смотрела на Леру, но по выражению лица наставницы определить ход ее мыслей было трудно.

"Это же та самая женщина из сна! Так вот где я ее видела, - пронеслась мысль. От неожиданного озарения рот Леры приоткрылся, а глаза расширились: - Значит, это был не сон, а воспоминание!"

- Ты ее взяла? - делая ударение на "ее", достаточно бесцеремонно поинтересовалась у Милены вторая инструкторша.

- Да, - Милена продолжала рассматривать Леру, - но я не дала еще окончательного ответа.

"Вероятно, Учитель просил ее взять меня к себе в группу", - сделала свой вывод Лера.

- Но ты понимаешь, что у тебя с ней будет много хлопот? Она слишком не приспособлена для такой жизни. Да и с Измененными лучше не связываться - никто из них твои интересы в расчет брать не станет.

- Тебе не стоит за меня волноваться. А она разберется. - Ответила Милена.

- Ты сама попросила меня высказать свое мнение, - обиделась Лариса. - На твоем месте я бы не соглашалась.

- На что? - поинтересовалась Таня, но ни одна из инструкторов на ее вопрос внимания не обратили.

- Она хоть школу закончила? - подруга Милены явно чего-то не одобряла, но чего именно, Лера понять не могла.

- Да, - кивнула Милена и обратилась к Лере: - Ты когда школу закончила?

- Лет семь назад, - машинально ответила она и вдруг поняла, что хорошо помнит свою школу. Лера задохнулась: неужели к ней начала возвращаться память? Но в следующий момент ее ждало разочарование: молниеносное воспоминание скорее было знанием факта, что она училась в школе. Она по-прежнему не могла вспомнить жизнь до Академии, но точно знала, где и чему училась.

- Хорошо подумай, прежде чем соглашаться. Неужели ты прилагала столько усилий только для того, чтоб стать нянькой? - Инструкторша выразительно посмотрела на Милену.

- Я уже приняла решение.

- Как знаешь. Пойду, посмотрю, где мои. - Лариса поднялась, и, не прощаясь, выпрыгнула из повозки.

Повисло молчание: Таня с Женей переводили взгляд с Леры на Милену, а инструктор, с непроницаемым лицом смотрела в окно.

"Наверное, мне лучше уйти, - подумала Лера, - смотрины, видать, закончились". Больше всего ей хотелось уединиться и подумать о своем новом открытии. Милена, продолжавшая смотреть на придорожные пейзажи, поёжилась.

- Возьми, - Лера протянула ей свою куртку, - я пойду?

- Спасибо, - волшебница накинула куртку и повернулась к девушкам. Казалось, вопрос выдернул ее из каких-то своих мыслей. - Расскажи мне, как у тебя дела? - обратилась она к Лере.

- Хорошо, спасибо.

Таня с Женей захихикали. Женя опять пересела, заняв место Ларисы.

- Тебе нравилось учиться? Какие у тебя были оценки? Ты помнишь, что изучала, какие предметы нравились? - продолжала спрашивать Милена. Каждый ее вопрос вызывал у одногруппниц приступ смеха.

Лера задумалась: с одной стороны она никак не могла понять, что так веселит и без того смешливых девушек, с другой - пыталась разобраться в своем воспоминании.

- Обычные оценки были, - наконец ответила она, - химия нравилась, геометрия, физика. Класс, в котором я училась, был математическим...

- Надо же, какая память! - утирая выступившие от смеха слезы, перебила Кожухова, - я вот ничего уже не помню из того, что изучала в школе.

- Это потому, что у тебя выше тройки оценки и не было, - заметила Таня.

- Воронцова, а ты хоть знаешь, с кем разговариваешь? - спросила вдруг Женя. Ее вопрос опять вызвал взрыв хохота, уже у всех трех спутниц.

"Ага, а сейчас мне объяснят, кто есть кто и где чье место, если, конечно, это не очередная шутка", - Лера улыбнулась, давая понять, что оценила высоты Жениного юмора. Но от нее продолжали ожидать ответ.

- Ты меня помнишь? - глядя прямо в глаза, спросила Милена.

- Конечно.

- А их помнишь?

- Кто мы? - Таня едва сдерживалась.

- Вы... - Лера хотела было ответить, но вдруг поняла, что понятия не имеет, кто они на самом деле. Для нее они были одногруппницами и этого знания ей вполне хватало. Откуда-то из глубины сознания начали всплывать образы ее матери, потом города, в котором она жила, мест, где бывала, знакомых. Она не помнила своего отношения к ним, скорее, они вставали в памяти, как факты биографии. Девочек среди них не было. Как и знания о том, как она попала в Академию.

- Ты же сказала, что помнишь нас, - заметила Милена, - ты обманываешь?

- Ты лгунья, да? - ехидно спросила Женя. - Девочки, она врет нам в лицо!

- Да не вру я, - возразила Лера. - Может, мы и встречались раньше, до Академии, я не помню.

- Какая ты невоспитанная, - Кожухова едва могла говорить из-за смеха, - ты забыла нас, своих лучших подруг! А мы думали, что ты будешь рада нас видеть.

Снаружи к повозке приблизилась Вика, но Милена махнула ей рукой:

- Уйди.

Вика тут же отстала. Лера повернулась к окну, делая вид, что интересуется местными полями. Милена с молчаливой улыбкой наблюдала за ее лицом. Девушка ощущала взгляд волшебницы, но заставляла себя делать вид, что его не замечает.

- Смотрите, она обиделась! - весело воскликнула Женя. - Это мы должны обижаться! Ты хоть знаешь, что ты тут делаешь?

Лера решила не отвечать.

- Милена, она нам в группе не нужна, никто не станет с ней общаться, раз она так быстро забывает друзей.

Ощущение беспомощности и отчаяния заставило Леру прикрыть глаза. Она поняла, что вот-вот расплачется. Девушки, вероятно, заметили это и опять засмеялись.

- Здесь нет мамочки, никто не будет вытирать тебе сопли, - ехидно заметила Женя.

- Все, хватит, уймитесь, - вдруг оборвала Кожухову Милена и обратилась к Лере: - Не обращай внимания, они шутят. Вы ведь шутите? - с нажимом спросила она у Жени.

- Да, шутим, не обижайся, - согласилась Таня, - мы все в первое время здесь были не в своей тарелке.

- Женя? - повторила инструктор.

- Да, я тоже помню, когда в самом начале не сразу привыкала к местным шуткам. Однажды...

- В другой раз расскажешь, - прервала ее Милена.

Все замолчали. Потом девушки заговорили о своих делах. Милена жестом велела Жене пересесть, и придвинулась к Лере:

- Спасибо за куртку, моя еще влажная.

Лера кивнула.

- Мы с тобой нигде не встречались до Академии. Память иногда играет с нами странные шутки: мы можем помнить то, что еще только будет или тех, с кем еще не встречались. Со временем ты поймешь. Пока что для нас есть только здесь. - Милена говорила вполголоса, так, чтоб ее не слышали остальные. - Запомни: когда ты будешь в Киеве, постарайся вспомнить о нас. Помни о нас так же, как помнишь свои действия в прошедшую минуту. А я постараюсь сделать так, чтоб ты запомнила.

Инструктор протянула куртку:

- Мы уже подъезжаем, иди к остальным.

Обрадованная разрешением покинуть веселую компанию, Лера вернулась к телеге. Валентин все еще ехал на верху стога, с ним сидели Тарас с Костей. Вика шла рядом.

- Ну, что она хотела? - поинтересовалась девушка.

- Вы смеялись так громко, что было слышно здесь, - свесился Валик.

- Милена спрашивала, помню ли я их, - тихо, чтоб не услышали остальные, сказала она Вике. Вика изумленно уставилась на нее:

- Она что, считает, что у тебя не все дома? Или решила пошутить?

Лера промолчала, решив, что не стоит разочаровывать девушку, объясняя, что с памятью у нее действительно не все в порядке.

Лес кончился, вдали показались ворота Академии.

- Девушки свободны, ребята - на разгрузку! - раздался крик кого-то из инструкторов, означающий окончание похода.

Глава 8. Милена.

Милена налила чай и села на подоконник в своей комнате в корпусе для инструкторов. За окном шелестела листва, и этот шелест отделял ее от доносившегося из учебных корпусов гомона. В дверь постучали, но она не отозвалась - сейчас ей нужно было побыть одной и подумать.

Академия была далеко не тем местом, с которым Милене хотелось бы связать свою жизнь. Пресытившись будничными страстями и разочаровавшись в них, она направила усилия на поиск смысла жизни, но и это не принесло ей успокоения. Ряд встреч привел ее к магу, который предложил стать его ученицей. От него она узнала о существовании тайного магического ордена, объединявшего всех ищущих и связавших жизнь с магией. Так она оказалась в Академии. Проучившись со всем своим упорством и настойчивостью семь лет, молодая волшебница закончила Академию и перед ней распахнулись двери Ордена, но отнюдь не внутреннего покоя. Она пришла к тому, с чего начинала - поиску себя.

Милена вздохнула: она пересматривала события своей жизни в поисках ответа так много, что они стали походить на заученную историю, которую она пересказывала себе каждый раз, когда не была уверена в том, что ее следующий шаг не останется еще одним, не приближающим ее к цели, действием. Вот и сейчас у нее до сих пор не было уверенности, что она сделала правильно, уступив Измененному и взяв в свои подопечные Леру. Что стояло за таким решением - Милена бы точно ответить не смогла даже самой себе. Девушка, которую привел Снегов, ничем не отличалась от остальных учеников ее группы, а на курсе встречались и поталантливей. Еще более странным было то, что Измененный обратился к ней с просьбой о личной опеке. За годы, проведенные в Академии, Милена давно поняла, что Измененные ничего не делают без причины. Не менее хорошо она уяснила, что любое соглашение или договор с ними будут игрой в одни ворота и, чтоб не чувствовать себя вечным проигравшим, лучше держаться подальше от любых, заманчивых на первый взгляд, сделок. Александр, вызывал у нее смешанное чувство симпатии и недоверия. Они были похожи в своем стремлении к прямоте и безукоризненности, как чувствовала Милена, но при всем этом он оставался Измененным - человеком, объединившим свое сознание с нечеловеческим существом из-за Черты. "Чертой" маги называли условную границу восприятия, за которой исчезало все человеческое, и откуда приходили "Зеленые" - похожие на зеленого цвета фантомы, существа. Иногда Зеленые выбирали среди учащихся людей, которых забирали с собой и через какое-то время они возвращались иными - Измененными. Милена помнила, как однажды, во времена учебы, при встрече с Зеленым, в ее сознание начало проникать нечто холодное и чуждое, как оно расширялось, парализовало волю и смотрело на нее из глубины ее собственного разума. Она не испытала тогда страха - вместо него были протест и твердая уверенность, что она не хочет еще раз ощутить подобное. Инструктор тряхнула головой, отгоняя от себя не самое приятное воспоминание. Она сделала себе еще чая и достала личное дело Леры. С фотографии на нее смотрела полная улыбающаяся круглолицая девушка, с темными глазами и волосами. "Что же в тебе такого, что ты так понадобилась ему? Настолько, что он пожертвовал твоей памятью, лишь бы ты была здесь. Память, конечно, вернется, но выбора тебя лишили уже сейчас". Милена бегло перечла биографию своей новой подопечной, но ничего интересного в ней не нашла: девушка вела самый заурядный образ жизни домохозяйки. "Надеюсь, Лариса ошибается, и я не превращусь из инструктора в няньку. А пока что пришло время познакомиться поближе".

Вика еще раз поправила рясу и направилась к двери: воспользовавшись отсутствием утренних пар, девушки позволили себе выспаться и теперь хотели успеть к концу завтрака.

- Подожди, я с тобой, - Лера только закончила умываться.

- Не успеешь - Милена вот-вот придет.

- Зачем? - удивилась Лера.

- У тебя с ней индивидуальная отработка, она вчера еще просила передать.

- Прямо здесь? В комнате?

- Наверное, - пожала плечами Вика, - я пошла, не хотелось бы встречаться с ней сейчас.

Лера поспешно навела в комнате порядок, а через несколько минут появилась Милена, одетая в серую учительскую рясу. Лере, привыкшей к спортивному стилю инструктора, стало неуютно. Сухо поздоровавшись, она посмотрела на Воронцову:

- Почему не готова? Ложись.

- Что? Как ложиться? - команда инструктора выбила ее из колеи и девушка растерянно оглянулась.

- На кровать ложись. Или на пол, если тебе так удобнее, тренироваться будешь. - Волшебница рывком придвинула к кровати стул.

- Зачем ложиться? - все еще сопротивлялась Лера.

- Чтоб удобнее было, и чтоб не упала. Я могу начать и так, тебе же падать, не мне, - Милена усмехнулась.

Решив, что падать удобнее на мягкое, Лера выбрала кровать. Когда она легла, Милена дотронулась до ее лба кончиками пальцев и слегка надавила. Лера ощутила, как проваливается в черную дыру. Кажется, она даже закричала, но потом темнота исчезла, и она оказалась на улице, неподалеку от своего дома. Мимо проносились машины, проходили люди, в лицо дул ветерок.

- Я выбрала знакомое для тебя место. - Раздался голос Милены. Лера оглянулась, но инструктора рядом не было. - Мы в глубине твоего сознания.

- Сознания? - Лера продолжала оглядываться: мир вокруг был более чем реален. - Это гипноз?

- Не совсем. Я же сказала: мы находимся в твоем сознании. Сейчас сосредоточься: тебе надо достичь состояния концентрации и удерживать его, невзирая на различные факторы. Ты будешь воспринимать это состояние, как полет, а когда потеряешь его - упадешь. По мере тренировки задание усложним: начнешь во время концентрации задавать себе направление. Ясно?

Лера кивнула, хотя не была уверена, что Милена может увидеть ее кивок. Инструктор продолжила:

- Концентрация настолько должна быть глубокой, чтобы ты без труда могла ее удерживать. Это возможно, если полностью сфокусировать внимание на своих ощущениях. Время от времени будут появляться мешающие тебе факторы. Их ты будешь воспринимать в форме, - Милена замолчала, раздумывая, - двух человек. Их появление может вывести тебя из концентрации. Твоя задача сохранять свое состояние и, при потере моментально его восстанавливать. Старайся ни о чем не думать, начинай концентрироваться.

Лера огляделась: вокруг была обычная улица, жившая своей жизнью. "Если Милена может вот так просто, без моего согласия, проникнуть в мое сознание, то, получается, она может слышать все, о чем я думаю? Узнать мои секреты? Но я не хочу"...

- Начинай концентрироваться, - ровным голосом напомнила инструктор.

Ощущать постороннего человека в своем сознании было неприятно, но выйти из этого состояния Лера не умела, поэтому решила не думать о том, что в ее голове есть еще кто-то и побыстрее отзаниматься. Первое удивление происходящим прошло, и сконцентрироваться получилось достаточно быстро. В тот же момент Лера оторвалась от земли и начала подниматься. Ощущение реальности подъема заставило ее задохнуться от восторга, отвлекло, и Лера мгновенно опустилась, точнее, спрыгнула на землю.

- Еще раз.

Сконцентрировавшись, она начала подниматься все выше и выше. Теперь стали видны крыши проезжающих мимо машин.

- Хорошо, - одобрила Милена, - начинай движение, задай себе направление.

"Как я могла забыть о том, где жила, свой дом?" Мысли о доме, который отсюда был виден, вызвали всплеск эмоций и Лера начала падать, но все же сумела опять сконцентрироваться и удержаться в воздухе. Теперь она парила над землей на уровне машин.

- Двигайся!

Осторожно, пытаясь сохранить ощущение невесомости, девушка мысленно направила себя вперед. У нее получилось. Шум проносившихся рядом машин привлек ее внимание, и она тут же свалилась на асфальт. Ощущение боли было неожиданным: из ссадины на руке сочилась кровь.

- Не отвлекайся, продолжай, - велела инструктор.

Не смотря на боль в руке, ей удалось подняться. Перемещение пошло легче. Лера пролетела несколько метров, вылетела на дорогу и увидела несущийся прямо на нее грузовик. Забыв обо всем на свете, она дернулась в сторону. Падение было стремительным и болезненным. От сильного удара об асфальт в глазах потемнело, а в следующий момент она увидела, что лежит на полу. Тело ныло.

- Почему я на полу?

- Упала. Продолжим.

- Я не хочу. - Лера поднялась и села на кровать.

- У нас занятие, - напомнила инструктор и, протянув руку, дотронулась до ее лба.

Она оказалась в том же самом месте.

- Быстрее сделаешь - быстрее освободишься.

Лера поднялась в воздух. Теперь она четко следила, чтоб не вылетать на дорогу.

- У тебя хорошо получается, добавляем мешающий фактор, - услышала она комментарий волшебницы.

Впереди, в нескольких метрах от Леры, тоже в воздухе, возникли двое мужчин в спортивных костюмах. "Вот она, лови!" - крикнул один из них и оба устремились к ней. Лера испугалась (мало ли что придумала Милена) и, резко повернув назад, свалилась на землю. Удар опять вернул ее в комнату. Она открыла глаза и попыталась сесть, но волшебница ее опередила и отправила назад.

- Но я не хочу! - Лера возмутилась.

- У нас план. Заодно выяснишь и все свои тайные страхи. Учти, что факторы ищут тебя, лучше работай, - спокойно ответила Милена.

- Сколько еще?

- Пока не попадешь в свой дом, он - выход. Сможешь это сделать - зачет сдан.

Лера сосредоточилась. Страх вперемешку с возмущением кипели в ней, мешая сконцентрироваться. Наконец она оторвалась от земли и целенаправленно полетела к дому. Она была уже близка, когда из окон ее квартиры вылетели преследователи.

- Это нечестно!

Ответа не последовало.

"Милена!"

Испуг и раздражение ослабили концентрацию, и она опять упала. "Факторы" приближались - Лера развернулась и побежала. Не успела она пробежать и трех метров, как что-то начало сковывать ее движения, ноги и руки отказывались повиноваться.

- Ты знаешь условия передвижения здесь, - Милена явно освоилась в Лерином сознании по-хозяйски и могла слышать все мысли.

"Это нечестно! Если они сидят в квартире, тем более, разделяются, мне не попасть туда, их же двое".

- Прояви смекалку.

Один из преследователей был уже совсем близко и собирался ее схватить. В последний момент Лера увернулась и взлетела. То, что на нее нападают в ее собственном сознании, вызвало злость. Ей удалось оторваться и оставить их позади. Она быстро приближалась к окну, подлетела - и сильнейший удар о стекло отбросил ее назад, вернув в реальность.

Лера вскочила с кровати - все тело болело так, словно ее швыряли о землю по-настоящему:

- Что это было? Я же влетела в окно!

- Стекло, - Милена с безразличием посмотрела на ученицу.

- Но они же вылетали из окна, и стекла там не было!

- Ты сама создала его, как преграду. Это же твое сознание. Ложись, продолжим.

- Не буду. У меня все тело болит. - Лера направилась к выходу из комнаты.

- Ты что думаешь, что тебе все позволено, и ты можешь покидать занятие в любое время? - Милена резко толкнула ее в грудь, не давая возможности пройти. Лера отступила.

- Ложись, продолжим.

- Нет. Не хочу и не могу.

Выбросив руку вперед, Милена дотронулась до ее лба. Лера начала отключаться, одновременно падая назад. Последнее, что она ощутила - удар головой о спинку кровати.

Как и в предыдущие разы, она оказалась на том же самом месте. Голова нещадно болела, мешая сосредоточиться. Какое-то время Лера стояла, глядя на машины. В этот раз освещение изменилось - цвета стали ярче, а контуры предметов - четче. Постояв, она поднялась в воздух и полетела к дому. Злости уже не было, вместо нее было безразличие. Преследователи появились внезапно, но она сумела удержаться в воздухе. Она подлетела к окнам и, увидев их открытыми, влетела. Здесь, в родном привычном месте, никого не было. И ничего не произошло. Стояла тишина. Лера оглянулась, удивляясь, почему она все еще здесь.

- Милена? - девушка окликнула наставницу, зная, что та следит за каждым ее шагом. Ответа не последовало.

По спине пополз холод: она ощутила приближение опасности и поняла, что попалась в ловушку - квартира не была выходом. Преследователи уже были здесь: один входил через бесшумно отворившуюся дверь, второй - в окно, через которое влетела Лера. Ее накрыла волной страха и она попыталась взлететь, но не смогла. Отчаяние, беспомощность и липкое чувство унижения от того, что Милена станет режиссером и свидетельницей последующих событий (а красноречивые физиономии преследователей и буйное Лерино воображение услужливо рисовали яркие картины), заставили Леру метнуться в другую комнату и выброситься из окна. Время словно замедлилось: падая, она видела летевшие вместе с ней осколки стекол. "Ушибом здесь не обойдется" - мелькнула мысль перед самым ударом о землю.

Милена, увидев, что Лера открыла глаза, встала и, не сказав ни слова, ушла. Лера успела заметить, насколько уставшей и измученной выглядела инструктор. Поднявшись с пола, она оглядела себя: на теле не было ни следа от ушибов. Чувство обнаженности, возникшее от присутствия в своем сознании Милены, в отличие от самой волшебницы так скоро покидать Леру не собиралось. Борясь с негодованием, девушка для себя решила, что Милену она ненавидит и учиться у нее больше не будет.

Глава 9. Карты приоткрылись.

День решил не ограничиваться одним сюрпризом. Ближе к вечеру, когда сумерки начали сгущаться, а одногруппники разбирали с инструктором очередные результаты тестов в учебном корпусе, в дверь комнаты постучали. На пороге стоял Измененный:

- Я войду?

Лера посторонилась. Учитель шагнул внутрь и огляделся: для него комнатка была явно тесновата.

- Прогуливаешь? - спокойно поинтересовался он.

Лера кивнула.

- Зря.

- Я не хочу у нее учиться, не могу! Она залезла ко мне в голову, без разрешения, без предупреждения, играла не по правилам.

- А если бы спросила, ты бы ей разрешила? - поинтересовался Учитель.

- Нет, конечно. Должно же быть хоть какое-то личное пространство! - Лера все еще испытывала возмущение. - Не буду я у нее учиться.

- Зря, - опять сказал Измененный. - Милена хороший инструктор и многому может научить.

- Есть ведь и другие инструктора.

- Есть, - кивнул Учитель, - но нет другого способа чему-то научиться, если не начать с собственного сознания. Но не будем тратить время. Я хочу, чтобы ты потренировалась.

Ответить Лера не успела: она словно ухнула в туман, уши на мгновение заложило, а в следующий момент она обнаружила себя стоящей на небольшом деревянном столбике посреди лесного болотистого озерца. В нескольких метрах от нее, на сухой почве, стоял Учитель.

- Где мы? Это мое сознание?

- Скорее сон, но это не имеет значения. Задание простое: неподалеку отсюда речка. Я буду ждать тебя на берегу. Тебе надо перейти болотце по пенькам, потом следовать за указателями на деревьях. Когда дойдешь до нужного места, возьмешь то, что там будет и принесешь мне. Иди.

Лера оглянулась: правее, за деревьями, виднелся берег реки. Учитель присел на бревно и махнул рукой в сторону леса, давая понять, что ей давно уже надо было быть там.

Расстояние между столбиками, по которым предстояло выбираться из болотистого озерца, было около метра. Медленно, промеряя каждый шаг, девушка двинулась вперед. Наконец она достигла деревянной кладки. Переведя дух, и сделав несколько быстрых шагов, она вдруг с головой ушла под воду: поверхность мостков в нескольких местах оказалась иллюзорной. Вынырнув, Лера с трудом взобралась на ставшую скользкой кладку и, отдышавшись, пошла дальше. С нее потоками стекала вода, а на одежду налипла ряска, которой была затянута вся водная поверхность. Теперь она шла медленно, предварительно одной ногой проверяя наличие досок.

- Внешнее благополучие - не показатель. Не знаешь обстоятельств - не спеши с действиями. - Учитель поднялся с бревна и направился к реке.

Еще несколько раз Лера натыкалась на пустоту и перепрыгивала ее на свой страх и риск. Потом указатели вывели ее на песчаную дорожку, ведущую через небольшой лесок. Беспрепятственно его миновав, она вновь очутилась у круглого болотца с деревянными мостками, в конце которых стояла железная клетка. Указателей больше не наблюдалось, и Лера поняла, что пришла. Приблизившись вплотную, она остановилась, озадаченная: в клетке, на полу, лежал маленький ребенок. На нем был вязаный голубой костюмчик и такая же шапочка.

"Мальчик, - решила Лера - но зачем он здесь?".

Дверь клетки открылась с трудом, но, прежде чем Лера успела войти, с силой захлопнулась. Лера опять открыла ее до упора, но дверь опять с грохотом захлопнулась. Напуганный шумом, ребенок заплакал. Лера остановилась, размышляя, не окажется ли она в ловушке, переступив порог клети.

- Близость цели не означает ее достижения, - прокомментировал откуда-то Учитель, - будь бдительной.

Последние слова прозвучали более чем убедительно. Лера вернулась в лес и нашла небольшое бревнышко, которым подперла дверь. Пока оно с хрустом сдерживало натиск железа, девушка схватила мальчика и выскочила из клетки. Возвращаться с ребенком оказалось значительно труднее: он все время пищал и брыкался. Кое-как она перебралась через кладку, справилась со столбиками (теперь, с малышом на руках, она просто не могла позволить себе оступиться) и вышла на берег речки. Учитель ждал на противоположном берегу:

- Плыви ко мне.

- А как же ребенок? Он простудится.

- Здесь немного плыть, с ним ничего не случится.

Поколебавшись, девушка осторожно опустилась в воду: дна под ногами не было. Она аккуратно взяла ребенка и решила плыть на спине, придерживая его над водой. Поверхность речки была до зеркальности гладкой. Лера проплыла почти половину пути, как что-то схватило ее за ноги и с силой рвануло под воду. От неожиданности она чуть не выронила ребенка. Он запищал. Ей удалось вынырнуть и удержать его головку над водой, но что-то невидимое упрямо продолжало тащить ее вниз. Краем глаза Лера увидела, что Учитель подошел к самой кромке воды.

- Я тону, - крикнула ему Лера. Она пыталась продолжать грести и удерживать младенца.

- Брось его, - вдруг сказал Учитель, до этого молча наблюдавший за происходящим.

- Что?!

- Брось его, - спокойно повторил он.

- Он утонет, я не могу, - Лера продолжала бороться с неведомой силой, но делала это уже с трудом.

- Ты утонешь, - Учитель продолжал смотреть на сцену в воде, не делая никаких попыток помочь.

- Я... не... могу... бросить... утонет... - Лера захлебывалась и задыхалась. Внезапно нахлынувшая усталость сделала тело мягким и непослушным. В глазах потемнело.

А в следующий момент она опять оказалась на пеньке посреди болотца. Все еще хватая воздух ртом, она не могла понять, как здесь очутилась.

- Еще раз, - кивнул Учитель, - ты не смогла пройти. Начинай все заново.

"Так вот они какие - индивидуальные занятия", - помня урок с Миленой, Лера поняла, что сопротивляться бесполезно и ее единственный шанс вырваться из этого "дня сурка" - переплыть чертову речку. Помня предыдущие трудности, она легко добралась до малыша. Еще не доходя до клетки, подобрала то же самое бревнышко. Сложности начались на берегу: страх перед неизвестной силой вызывал нервную дрожь. Лера не могла заставить себя спуститься в воду.

- Возможно, в этот раз тебе повезет больше, - заметил Учитель. - Плыви сюда.

Лера поплыла. И снова что-то напало на нее и начало тянуть под воду. Ребенок, мокрый от воды и слез, громко пищал и барахтался, мешая его удерживать. До берега оставалось метра три.

- Я попытаюсь бросить его тебе, - крикнула Лера Измененному.

- Здесь глубоко, нет точки опоры, ты не докинешь. Отпусти его и плыви сама.

Не отвечая, Лера старалась плыть дальше. Она задыхалась, но не могла заставить себя отпустить мальчика...

Оказавшись в третий раз на пеньке, она почти бегом преодолела весь маршрут и вернулась к реке с ребенком на руках. Учитель все так же ожидал ее на краю берега.

- Плыви!

- Бесполезно. Я не могу переплыть, - возразила Лера.

- Ты - можешь. Я буду ждать тебя здесь, плыви.

Лера не решалась. Перспектива утонуть третий раз подряд ее не вдохновляла, но и отпустить живое, беспомощно барахтающееся существо посреди реки она не могла. Она положила мальчика на берегу и подошла к воде. Учитель отрицательно качнул головой:

- Бери его и плыви. Мы будем стоять здесь так долго, пока ты не решишься.

Взяв ребенка, Лера поплыла. От понимания, что ей не доплыть, страх сковывал тело. В этот раз от сильного рывка она почти сразу же ушла под воду. Сил бороться с невидимыми тисками уже не осталось: тело не слушалось, руки сводила судорога.

- Брось ребенка! - крикнул Измененный. - Спасай себя! Бросай, вы утонете оба!

Лера едва различала его слова, потому что вода с клекотом бурлила вокруг нее. Невидимая сила обвила ее тело ледяными кольцами и потащила вниз. Они ушли под воду вместе: Лера видела широко открытые глаза мальчика и пузырьки воздуха у его лица. Он уже не сопротивлялся и медленно опускался вниз вместе с ней. "Это конец",- пронеслось в голове. Девушка поняла, что шанса у нее нет, и из последних сил вытолкнула дитя из воды, надеясь, что хоть он не утонет. Хватка, тянущая ее вниз, ослабла: невидимая змея будто решала броситься ли ей догонять вторую жертву или довольствоваться той, что побольше. Этого мгновения Лере хватило, что бы вынырнуть.

Берег был предательски близко, но дна под ногами не ощущалось.

- Плыви сюда, дай руку! - Учитель пытался до нее дотянуться, но не успел: невидимый преследователь опять с силой дернул Леру вниз. Прежде чем уйти под воду, Лера успела увидеть, что Измененный прыгнул за ней следом.

"Что он делает?" - мелькнула мысль. Кто-то рванул ее за шиворот вверх и Лера вынырнула. Это был Учитель. Он толкнул ее к берегу, а сам прикрыл глаза. Внезапно все стихло, и река опять стала гладкой и спокойной. Вдвоем они доплыли до суши. Ноги подкашивались, и Лера повалилась на песок.

- Надо рассчитывать свои силы. Привязки, которые ты не можешь контролировать - губительны, - Учитель смахнул с лица пряди мокрых волос и принялся их отжимать.

- Что это было? - спросила она, отдышавшись.

- Так, одна сила. Ты ее раздразнила, надо было сразу отдать ей ребенка.

- Он бы утонул.

- Он и так утонул, какая разница? Ты лишила шанса выжить не одного, а сразу двоих. Что тебе до того ребенка? Мир устроен так, что кто-то выживает, кто-то гибнет, что-то надо приносить в жертву. У него не было шансов изначально. Пытаясь его спасти, ты лишала шанса и себя. А утони ты - утонул бы и он. Вокруг нас происходит постоянный естественный отбор: сильные выживают, слабые гибнут. Это закон Природы, глупо ему противиться.

- Но ведь можно дать более слабому шанс выжить, помочь ему.

- Слабый, сколько шансов ему не давай, не сможет ими воспользоваться. А помочь можно, только если у тебя достаточно сил на двоих.

Какое-то время сидели молча, глядя на зеркальную поверхность реки.

- Он на самом деле утонул? Ведь все это не очень реально.

- Он не более и не менее реален, чем все здесь. Мы сами создаем свою реальность. В реальности твоих представлений и жизненных установок - у него не было шанса. Относительно же реальности всего происходящего - а был ли мальчик? - И, видя непонимание на Лерином лице, Александр засмеялся.

Глядя на его смеющиеся глаза, Лера ощутила волну теплой радости и улыбнулась. Ей стало хорошо и спокойно, как и во время предыдущих встреч с ним.

- Нам пора, - Измененный поднялся, помогая встать и Лере. - Просыпаемся.

Они опять были в комнате домика в учебном городке. За окнами почти стемнело, скоро должны были вернуться Лерины соседки.

- Подожди, - попросила Лера, но Учитель и сам не торопился уходить. - Кто такие Проявленные? Почему меня так называют? Почему я ничего не помню о своей жизни?

- Потому что сейчас для тебя твоя жизнь здесь, тебе надо учиться и нет необходимости, чтобы какие-то воспоминания мешали тебе работать со своим сознанием. Со временем, когда ты начнешь разбираться в себе и не попадать под влияния, память восстановится. К тому же, ты находишься достаточно далеко от той себя, где есть воспоминания. Ты спишь. Я проявил тебя в этом месте, поэтому - Проявленная.

- Сплю??? - Лера растерянно оглянулась. - Как сплю? Это не похоже на сон - здесь все слишком реально.

- Это и есть реальность. Другая. - Спокойно пояснял Учитель. - Для тебя она началась с того момента, как ты появилась в ней.

- О... - только и смогла сказать Лера. - А когда я проснусь?

- Ты начала осознанно воспринимать две реальности. Обе жизни можно назвать снами. Мы можем одновременно быть в разных реальностях, это в нашей природе, но насколько мы сможем осознавать это - зависит уже от нас самих.

- Здесь все такие?

- Большинство было, а когда забыли - эта реальность стала для них единственной и обычной.

Лера попыталась собраться с мыслями, но известие о том, что она спит, слишком взбудоражило ее разум.

- Я сделаю из тебя универсального солдата, - неожиданно сказал Учитель. Лера воззрилась на него в полном непонимании, но он задумчиво смотрел в окно. - Умение приспосабливаться, не бездумно реагировать, стойкость - хорошие навыки. И сила. Ты знаешь свою силу? - Учитель в упор посмотрел на Леру. Она задумалась, но никакой силы у себя не нашла, если она и была, то очень-очень далеко и надежно спрятана, прежде всего от самой Леры.

- Нет, не знаю.

- Значит, тебе надо продолжить учебу. Среди магов не может быть слабых людей. Сила открывается сильному. Обучение магии - прежде всего обучение самодисциплине. Тебе повезло, что Милена согласилась взять тебя в свою группу. Не стоит упускать этот шанс из-за внутренних слабостей. Если она откажется тебя тренировать - я ничего сделать не смогу.

Лера кивнула. Перспектива стать универсальным солдатом особо ее не интересовала, но она давала возможность быть рядом с этим Измененным, в которого, как Лера поняла, она начала все больше и больше влюбляться. Учитель, словно понимая ее чувства, легко дотронулся до ее плеча и поспешно вышел.

Глава 10. Трудовые будни.

Академия, будучи автономной единицей, находилась на самообеспечении. В ее распоряжении имелось много реальностей, снабжавших обитателей учебного городка всем необходимым. Основной же рабочей силой оставались студенты, периодически трудящиеся на благо себя и общества на обширных академических нивах. Этот труд, облагораживающий учеников, облагораживал и их материальное состояние, исчисляемое в трудоднях и условных единицах, коей на магических землях Ордена считался один объем энергии. Кто, когда и где определил, сколько занимает и как вообще измеряется этот объем - с давних пор для всех оставалось тайной, но это не мешало магам определять количество энергообъемов, затраченных или полученных в результате трудовой деятельности. Исключение составляли плановые уборки территории, отработки за несданные зачеты, и прочие нарушения правил - в этих случаях ученики трудились сугубо ради осмысления своего не очень сознательного поведения. При отсутствии или, упаси Боже, отрицательном балансе "энергетического счета" ученика не допускали к занятиям, отправляя его на добровольно-принудительное исправление своего положения в одну из сельскохозяйственных или промышленных реальностей.

Огородная пора, благодаря климатическим условиям в реальностях Академии была круглогодичной. Как и рост сорняков, на неравную борьбу с которыми в качестве недельных трудовых каникул отправляли по очереди учеников первых двух курсов. Лера стояла по колено во влажной от росы траве и изучала утопающий в зелени бревенчатый домик, в котором ей предстояло жить следующие несколько дней. Некрашеные бревна посерели от дождей и служили приютом мхам и многочисленным колониям насекомых; тусклые небольшие окошки вряд ли могли быть источником дневного света, а низкая крыша из неопределенного материала походила скорее на нахлобученную шапку, чем на защиту от ветров и дождей.

"Водопровод, конечно там не предусмотрен, как и канализация. Интересно, внутри так же сыро, как выглядит снаружи? Похоже, что так же". - Заключила Лера, проводив взглядом упитанную мокрицу, упрямо протискивающуюся в щель между бревнами.

- Решила помедитировать? Ваша смена, между прочим, уже началась, - голос инструктора вырвал Леру из размышлений и заставил от неожиданности подпрыгнуть. - Для тех, кто не соизволил почтить своим присутствием сбор группы, повторю: ваш рабочий участок сразу за домом. Туалет, - Милена махнула рукой в сторону буйных кустов, - там, - но, увидев Лерино выражение, для надежности решила уточнить - найдешь тропинку, не заблудишься.

- Ага, - с облегчением кивнула девушка.

- В домике разрешается оставаться только дежурному, то есть дежурной. Она приносит воду из колодца, готовит еду и убирает. Остальные работают на участках. Отбой в двадцать два, электричество будет отключаться. Возникнут вопросы - спросишь у девчат. Через неделю я за вами приду, каникулы закончатся, так что отдыхай. Думаю, тебе здесь понравится.

Волшебница кивнула на прощанье и скрылась за деревьями.

"По-видимому, отдыхом здесь принято считать здоровый физический труд в почти первобытных условиях", - фыркнула про себя Лера и вошла в домик. Когда глаза привыкли к сумраку, а нос к стойкой смеси запаха сырости и горелой каши, она осмотрелась. Дом состоял из двух комнат: сеней (они же служили кухней, главным атрибутом которой было нечто, похожее на керогаз) и спальни. В комнате, за дверями притаился шкаф, а вдоль стен стояли раскладные койки. На одной из них сидела Таня.

- Входи, - помахала она рукой, - я тут дежурю сегодня. Вещи вон в шкаф кинь, а кровать твою соберем вместе, одной тяжело.

Лера сбросила с плеча рюкзак.

- А где все?

- На огороде, они с ребятами участок делят, второй час уже. - Таня вытащила из огромного сундука, который Лера не сразу заметила, постель. - Держи.

- Что это за место?

- Что-то вроде трудового лагеря. Неделя каторжного труда на огороде и отдыха от инструкторов. Впрочем, если наша часть будет поменьше, то не такого каторжного. Располагайся.

Девушки вместе установили кровать, после чего Таня водрузила на огонь большую кастрюлю с водой:

- Буду обед варить. Сойдет и каша, - добавила она, засыпая крупу.

Вскоре вернулись с огорода остальные. Они были одеты совсем по пляжному.

- Соседи справа сегодня пироги пекут, я к ним пойду на ужин, - сообщила Женя.

- Что с огородом? - поинтересовалась Таня.

-Почти поровну. Они на речку пошли, может и нам сходить?

- Я кашу варю, не могу.

- Ну, тогда я пойду. - Женя отыскала в куче тряпья на одной из кроватей, полотенце и вопросительно посмотрела на Вику с Лерой: - Идете?

От одной мысли о купании живот Леры свела судорога.

- Не, - поспешно замотала она головой.

Вика плюхнулась на соседнюю койку:

- И я нет. С самого утра вкалывали, вся спина болит.

- Так утро еще не прошло, - осторожно заметила Лера.

- А ты попробуй им объясни, что мы - слабый пол и наша часть огорода должна быть меньше по определению. Пока до них дойдет - вечность пройдет. После обеда сидели в домике и болтали. Вечером, когда стемнело, вернулась Женя и принесла немного пирожков.

Утром Леру разбудило пение птиц. Девушки тоже проснулись и одевались, сидя на койках. Последним проснулся будильник, напомнивший всем об утреннем сборе на реке. Речка, тихая спокойная Весёнка, на которой располагалось большинство огородных угодий Академии, была в пяти минутах ходьбы. Среди осоки, росшей вдоль берегов, то тут, то там виднелись мостки.

- Учти, здесь глубоко, - предупредила Вика.

На мостках, прилегающих к участку их группы, уже собрались ребята. Валентин с Костей плавали, а Тарас, зябко ежась, пробовал воду пальцем ноги.

- С добрым утром! - подкравшись сзади, Таня столкнула Тарика в воду.

- Привет! - Валентин вылез на небольшую деревянную площадку, не забыв при этом обрызгать окружающих.

- Ай, холодно же! - Возмутилась Женя.

На другом берегу появился инструктор, походивший на физрука в одежде дачника:

- На перекличку становись!

На соседних мостках строились ребята из других групп. Инструктор громко выкрикивал имена из списка, и со всех сторон ему отвечали студенты. Тарас стоял, покрывшись мелкими пупырышками, и клацал зубами. Улучив момент, он столкнул в воду Таню. Инструктор как раз выкрикнул ее имя.

- Она есть, она на дне, - отозвалась за нее Женя.

- Ну, раз вам так не терпится купаться, то начнем. Сегодня у нас забег по воде, потом вольное купание. Готовы? На старт!

- По воде? Вы бегаете по воде? - Лера изумленно оглядывалась на одногруппников.

- Теоретически предполагается, что к этому времени мы это уже умеем, - философски изрек Валик.

- Что ты паришься, прыгай и плыви, до финиша все равно никто ни разу не добежал, - посоветовал Костя уже в разбеге.

Лера смотрела, как по свистку ученики кинулись бежать. Некоторым удалось пробежать шагов пять, после чего остаток дистанции эти редкие счастливцы преодолевали вплавь.

- А ты чего стоишь? - крикнул ей инструктор.

- Я не умею так.

- Чего тут уметь? Разогналась - и вперед!

Последовав его совету, Лера разогналась и с головой ушла под воду. Вода оказалась чистой и прохладной. У дна можно было различить снующие стайки рыбешек. Инструктор, дождавшись, когда Лера вынырнет, махнул ей рукой догонять и пошел вдоль берега. Лера поплыла. Ученики уже тоже купались. Из прибрежных кустов медленно выплыла лодка. В ней была женщина инструктор, но не Милена.

- Отстала? - заметив Леру, она направила лодку к ней. - Бревна на мостках скользкие, осторожно, когда вылезать будешь. Или цепляйся, подвезу.

- Спасибо. - Лера так и сделала. Тихие равномерные всплески от весла и тепло солнечных лучей расслабляли. Лера смотрела на проплывающее над ней голубое небо, и ей самой хотелось вот так плыть и плыть. Но лодка зашуршала днищем о песок и путешествие по реке закончилось.

После завтрака из каши, сваренной Женей, собрались на огороде. Участок, выделенный их группе, с двух сторон был окружен деревьями, а еще с двух - земляным валом, поросшим сорной травой, и двумя домиками, в которых и разместились ученики. Ребята уже копались на своей части огорода: надо было прополоть его от сорняков и взрыхлить землю, утрамбованную дождями. За деревьями начинался участок соседней группы, куда, сославшись на суперсрочное дело, ушли поболтать Вика с Таней.

- Если ты будешь работать, пока они гуляют, то тебе придется делать всё одной, - Валентин перебрался поближе к Лере и сел на земляной вал. - Мне здесь не очень нравится, скучно.

- Оставался бы в школе, - предложила Лера.

- Милена не разрешила. Не хочет из-за одного меня там сидеть. Остальным-то здесь нравится.

Девушки возвращаться не спешили. Сварив очередную кашу, Кожухова присоединилась к ним и они куда-то ушли. Валик проводил их взглядом:

- В прошлый раз было так же: мы работаем, они гуляют. Потом приходит Милена и ругает нас за то, что мы мало сделали.

- Так у каждого же своя часть работы.

- Нет, мы поделили только в этот раз, чтоб девчонки совсем не наглели, а сдать надо весь участок, от группы. Наши соседи дискотеку устраивают, там все собираются, слышала?

- Почему же ты не идешь? - поинтересовалась Лера.

- Не хочу. Милена в любой момент наведаться может с проверкой. Увидит, что не на рабочем месте и тю-тю мои честно заработанные денежки. Я лучше тут посижу. Ты видела, Женя куртки взяла - точно до утра не вернутся.

- Почему ты так думаешь?

- Так куртки только ночью нужны - от комаров спасаться.

Несмотря на растущие кучи выполотых сорняков, работа продвигалась медленно. Таня с Женей ночевать не пришли, зато вернулась Вика. У нее было хорошее настроение:

- Там костер разожгли, картошку пекут. Хочешь пойти?

- Не, - Лера отложила забытую кем-то много лет назад и недоеденную мышами книжку. - А ты чего вернулась?

- Боюсь проверки. По правилам, к отбою все должны быть у себя.

На следующий день Лера осталась дежурить. Она подмела пол и, произведя ревизию всех припасов, сварила суп. Издали она видела, как девушки болтали, сидя на валу. Ребята копались на своем участке. Здесь, в самой гуще зелени и вдали от группы, день тянулся бесконечно долго. Вечером Таня с Женей опять ушли. Вика лежала, жалуясь на недомогание. Лера вышла подышать воздухом. Она бродила по участку и наблюдала, как Валентин стаскивал кучи сорняков в одну. Стемнело. Лера собралась возвращаться, но краем глаза заметила высокий темный силуэт. Она присмотрелась, но кроме контуров ничего различить не смогла. Но, стоило ей сделать шаг на встречу, фигура исчезла, растаяв в темноте.

Вика лежала и читала.

- Я видела какую-то черную фигуру у деревьев, стояла долго, выглядела как тень, - сообщила Лера.

- Ты что? - Вика поднялась. - А кто это был?

- Не знаю.

- Я закрою лучше дверь. Мальчиков нет, все ушли.

- Валентин здесь, его я тоже видела.

- Валентин не мужик. - Валерьянова закрыла на засов дверь и форточку. Начался дождь и лил до рассвета.

Вика, такая же хмурая, как и наступившее утро, осталась дежурить, остальные еще не вернулись, поэтому на участок вышли только Валентин и Лера.

- У вас все позарастало, - Валик кивнул в сторону женской половины огорода.

- Я не успеваю все делать, - Лера принялась за работу.

Участок ребят был в идеальном порядке. Коваленко посмотрел в сторону домиков и принялся помогать Лере. Вспомнив о ночном видении, Лера подошла к тому месту, где стояла темная фигура. Несмотря на то, что почва была мокрой, следов не осталось.

- Что ты там ищешь?

- Здесь кто-то стоял ночью, черный такой, а следов нет, хоть земля и мягкая.

- Значит привидение, мало ли что здесь водится, - заключил Валик.

К обеду Лера вернулась в домик и застала там девушек: они молча сидели на своих кроватях.

- Привет, - Лера сняла сандалии с налипшей на них землей и прошла в комнату. Таня кивнула, а Женя не ответила. Глаза у нее были покрасневшими.

- Что случилось?

- Милена приходила, - вместо Жени ответила Вика, - сразу, как ты ушла. Она здесь час просидела, ждала, когда все соберутся, не дождалась, потом сказала, что им и еще Тарасу с Костей трудодни не засчитываются и ушла.

- Вся неделя коту под хвост, - Таня махнула рукой и улеглась на кровати.

- Я так на эти дни рассчитывала, - Женя вздохнула, - и чего она приперлась? Соскучилась что ли?

- Ну да, если бы она не пришла, все было бы нормально, а так им теперь отрабатывать придется. Кстати, тебе посылка. - Вика кивнула в сторону Лериной койки, рядом с которой лежали полиэтиленовый пакет и аккуратный сверток.

- Мне? - Лера переводила удивленный взгляд то на девушек, то на пакеты. - От кого? А откуда ты знаешь, что это мне, здесь же не написано?

- Милена сказала. Она с этим пришла и велела передать тебе.

Таня привстала на кровати:

- Ну, открывай же скорее. В кульке одежда, я видела. А там что?

Лера заглянула в пакет: в нем лежала аккуратно сложенная смена верхней одежды и белья, что было очень кстати, потому что из-за дождя все ходили во влажной, перепачканной землей одежде, на которую цеплялись семена трав. В свертке оказались шоколадные конфеты и печенье.

- Ого! - Таня вскочила и, оглядев содержимое коробки, присвистнула.

- От кого это? - повторила Лерин вопрос уже Вика.

- Я не знаю, - Лера была в недоумении.

- От мамочки, - съехидничала Женя.

- Пойду ставить чайник, - подвела итог беседе Таня, и, схватив ведро, выбежала из домика.

Через несколько минут в дверь постучали, и вошел Валентин:

- Можно?

- Ты что, не видишь, что я здесь голая? - заорала на него Женя.

- Что я, тебя голой не видел? Я слышал, вам посылочка пришла. Дайте конфет, а?

Его просьба вызвала всеобщий смех. На ужин в домике собралась уже вся группа.

На следующий день вышли на огород все вместе. Днем заглянули соседи и сообщили, что завтра смена закончится, поэтому в течение дня нужно полностью помыть за собой домики, включая окна.

- А еще сделать в них ремонт, - пробурчал Валик, - как же про это они забыли?

В домике царил полный беспорядок, поэтому с уборкой справились только к вечеру. Грязную одежду, разбросанную по всем углам, запихнули в пакеты и спрятали в шкафу. Утром появилась Милена. Она придирчиво оглядела дом и, обнаружив под кроватью комья земли и забытую кем-то футболку, велела переделать уборку уже под ее руководством.

- Днем я вас заберу, - сообщила инструктор, - участок мы сдаем завтра и у вас еще есть время завершить работу, если, конечно, вы не хотите отрабатывать заново.

Женя согласно закивала. Девочки почти сразу же ушли на огород.

- Спасибо, за посылку. А от кого она? - решила поинтересоваться Лера. Милена не ответила. Она уже собиралась уходить, когда Лера вспомнила о еще об одном, интересующем ее вопросе:

- Здесь есть привидения?

Инструктор метнула на нее настороженный взгляд, но с ответом не спешила. Лера ждала.

- Можно увидеть все, что угодно, но на самом деле здесь нет ничего, - Милена обвела все странным взглядом, и, уже выходя, добавила - ничего, что бы стоило внимания.

Глава 11. Искажения пространства.

Первую лекцию отменили, и группа устроилась на лавке на одной из аллеек парка, ведущей к главному корпусу. День обещал быть жарким, но здесь, под сенью широких кленовых листьев, царила прохлада.

- Я слышал, что во втором корпусе что-то случилось, поэтому все занятия там отменили, - сказал Тарик.

- Его закрыли, но инструктора ничего не говорят, - добавил Костя.

- Туда ребята ходили, так что ничего не закрыли, я сам видел, - возразил Валик.

- Там точно что-то произошло, - Тарас отрицательно мотнул головой.

- Ремонт там, вот и все.

- Пойдемте, посмотрим, - предложила вдруг Женя, поднимаясь, - все ходили, и ничего ни с кем не случилось, если что - скажем, что на лекцию.

- А что там может быть? - спросила Лера.

- Да ничего, перенесли занятия в другой корпус, вот и все, - ответила Вика, которой идеи "куда-нибудь сходить посмотреть" никогда не нравились.

- Говорят, что случилось, но что - не знаю. Милена велела туда не ходить, - вмешался Валик.

- Тогда зачем мы идем? - удивилась Лера.

- Если там ремонт - то вернемся, а если что-то магическое, то тебе что, не интересно посмотреть? Мы же на улице постоим, - ответил Валик.

Перспектива увидеть что-нибудь магическое звучала одинаково заманчиво для всех первокурсников, которых усердно обучали теоретическим основам, физической подготовке и дисциплине, деликатно обходя вопросы магическо-мистического характера. Они подошли к невысокому кирпичному зданию, утопающему в зелени и остановились напротив входа. Ничего необычного, к некоторому разочарованию учеников, рядом с корпусом не наблюдалось.

- Ну и что? - спросила Вика.

- Ничего интересного, - разочарованно протянула Женя.

Дверь корпуса открылась и из нее вышли две студентки.

- Эй, вы что там делали? - крикнул им Костя.

- Не твое дело, - беззлобно отозвалась одна.

- Я их знаю, - Женя кинулась их догонять.

- Я хочу в туалет, - заявила вдруг Вика, - скоро лекция, из-за вас теперь не успею.

- Так пошли, - предложила Таня.

- Вы что? Милена велела не приближаться к корпусу, - возразил Тарас.

- А кто ей расскажет? Может ты? - Кузнецова в упор посмотрела на одногруппника.

- Девчонки, вон, там были и ничего, - добавила Вика.

- Мы не пойдем, - Костя упрямо покачал головой.

- Вас и не приглашали, - Таня пошла к двери.

- Я с вами, - решил Валик и двинулся за девушками.

- В туалет? - усмехнулась Лера.

- Зачем же в туалет? Просто посмотрю, что там такое.

Лера оглянулась: Тарик с Костей уже скрылись за зеленой изгородью, окружавшей здание.

Узкая деревянная дверь с окошечком, защищенным ажурной решеткой, была не заперта. Ученики заглянули внутрь: сразу за дверью начинался длинный коридор, в конце которого виднелась лестница. Ничего особенного замечено не было. Таня первой перешагнула порог и направилась в туалет, находившийся неподалеку. Остальные последовали за ней. Последним, звучно хлопнув дверью, зашел Валентин. Раздался тихий щелчок - дверь захлопнулась.

- Черт, - Валик навалился на нее, пытаясь открыть.

- Молодец, Коваленко, - похвалила его Таня.

Лера огляделась. Занятия в этом корпусе проводились нечасто. Это была одна из самых старых построек учебного городка, в которой размещались кабинеты для лабораторных работ и небольшие лекционные аудитории. Сейчас здесь было тихо и их голоса эхом отзывались по помещениям.

- Кто же знал, что она захлопнется, - Валентин с досадой пнул дверь, но она не поддалась.

- Снаружи ее можно отрыть, там ключ в замке, - посоветовала Вика.

- Стекло придется разбить, потом еще отвечать за него, - хмуро ответил Валик, - кто-нибудь знает, сколько такое стекло будет стоить?

Никто не знал: девушки пожали плечами.

- Может лучше подождать, пока кто-нибудь придет? - предложил Коваленко.

- И пропустить занятия? Нет уж, ты захлопнул - ты и открывай. Может никто и не узнает, что это ты разбил стекло. А я пока в туалет схожу, - распорядилась Таня.

Туалетная комната, как и в остальных учебных корпусах, была отделана мрамором. Лера, шедшая следом за Кузнецовой, поскользнулась: на полу стояли лужицы, в которые собиралась вытекающая из унитазов и раковин вода.

- Фу, ну и гадость, - Таня шла вдоль кабинок, заглядывая в каждую.

- Водопровод прорвало, наверное, поэтому занятия отменили, - предположила Лера.

- Эй, смотрите, что это? - крикнула Вика, которая продолжала стоять в коридоре. Все, включая Валентина, повернулись в ее сторону.

Пространство в конце коридора медленно изменялось: оно напоминало подвижную водную поверхность, которая перетекала, меняя свои очертания.

- Что это? - Таня застыла, не отрывая взгляда от пространственного искажения.

- То, из-за чего сюда запретили приходить. Вот это да! Я такого не видел, - выдохнул Валентин.

- Оно движется, - осторожно заметила Лера.

- Оно растет, - добавила Таня. - Надо сматываться.

Валентин принялся оглядываться в поисках того, чем можно было бы разбить стекло.

- Скорее же, бей! - голос Тани сорвался на крик.

Дыры в пространстве образовывались прямо на глазах. Вместо привычных стен появлялись разводы, словно они были нарисованными и кто-то стирал их огромным ластиком, а сквозь них проглядывали другие помещения.

- Да не смотри ты туда, - посоветовала Таня Вике.

Валентин продолжал возиться с дверью. Оттолкнув его, Кузнецова ударила по стеклу ногой: стекло треснуло, посыпались осколки.

- Быстрее, открывай, - торопила она Валика, который непрерывно оглядывался на искажения и никак не мог трясущимися руками вынуть куски стекла. Размытые пятна мигрировали, втягивая в себя все большие участки стен и пола. Вика, стоявшая к ним ближе всех, и заворожено следившая за искажениями, попятилась, но споткнулась о складку ковра, и, потеряв равновесие, упала в образовавшуюся дыру. Падая, она дико закричала. Теперь испугалась и Лера. Страх прокатился по телу холодной волной, сковывая движения ног и мыслей, поэтому четкому голосу, раздавшемуся у нее в голове, удивиться не сумела.

"Где ты?" - спросил голос.

"В старом корпусе. Здесь какие-то дыры. Вика провалилась в одну из них", - ответила Лера голосу.

"Понятно. Держись подальше от них и выходи". - "У нас дверь захлопнулась".

Опять раздался крик Вики. Он доносился откуда-то снизу. Валентин вжался в стенку у двери, и, вместо того, чтоб пытаться ее открыть, неотрывно следил за изменениями пространства. Таня, наоборот, изо всех сил пыталась дотянуться до замка снаружи. Дыры продолжали медленно мигрировать, кое-где появились новые. Вернулась Женя. Увидев, сквозь выбитое окошко творящееся внутри, вместо того, чтоб повернуть в замочной скважине ключ, крикнула:

- Я позову на помощь.

Но звать ей никого не пришлось: следом за ней быстрым шагом к корпусу уже шел Снегов. Заметив его, Таня скисла:

- Теперь проблем не оберешься, лучше бы кто-то из магов, с ними хоть договориться можно.

- Да, теперь начнется, - поддакнул Валик.

Измененный подошел к двери. На Леру накатила еще одна волна страха и, подчиняясь ей, она отступила в туалетную комнату. Таня, видимо, так же ощутила страх, который заставил ее согнуться пополам. Щелкнул замок и дверь распахнулась.

- Живо выходите, - выпустив учеников, Измененный вошел внутрь. Лера слышала его шаги, гулко разносившиеся по коридору. Через несколько мгновений в дверном проеме показалась его высокая фигура:

- Что ты здесь делаешь?

- Мы пошли посмотреть, потом зашли в туалет.

- А тебе зачем туалет? - сделав ударение на слове "тебе", поинтересовался он.

- Ну... хотела, - Лера ощутила неловкость.

- Ты спишь, помнишь? Во сне нет потребностей, пока сам их себе не создашь. - Измененный говорил строго, но в его глазах играла улыбка. - Конечно, ты можешь сделать эту реальность для себя более привычной, но за это придется заплатить высокую цену.

- Какую?

- Обычность. Твой мир для тебя обычен, потому что с рождением мы принимаем условия той реальности, в которой рождаемся. Проявленные реальности - как новые комнаты в доме, закрытые до момента, или как новые страны, которые ты можешь для себя открыть и посещать. В них нет привычных для тебя условий, иначе они не были бы другими, но, если ты будешь переносить в них свои привычки, желания, воспоминания - ты сделаешь их для себя такими же обычными, и перестанешь замечать разнообразие мира. А вместе с этим лишишься и возможностей, которые новые реальности для тебя открывают.

Лера задумалась: она поняла, что за все время, проведенное в Академии, не чувствовала голода и забывала иногда зайти в столовую, но все остальные ощущения были при ней.

- Сказки часто хранят в себе скрытую мудрость, - Измененный посторонился, пропуская медленно ползущую дыру в пространстве, - недаром, путнику, идущему в другой мир, наказывают, ничего там не есть, не пить и не разговаривать ни с кем, а уходить - не оглядываясь, без привязанностей то есть. Слыхала о таком?

Девушка кивнула, неотрывно следя за пространственным искажением.

- Как ты узнал, что мы здесь?

- Услышал. Телепатия.

- Вика туда упала, она погибла?

- Нет. Произошел какой-то сбой в этом пространстве, что-то мешает воспринимать его четко. Ничего с ней не случилось, сидит где-нибудь здесь, но из-за искажения восприятия мы не можем видеть друг друга. Самой ей, конечно, не выбраться, но и вреда не будет, только страху натерпится.

- Ты ее вытащишь? - с надеждой спросила Лера.

- Нет, пусть сидит. Мы ее потом найдем. А ей урок будет. В следующий раз хорошо подумает, прежде чем нарушать запрет. Пойдем, глянем.

Александр прошелся по коридору мимо искаженных участков.

- Ладно, сейчас все равно ничего не сделать, - махнул он рукой.

Они вышли из корпуса и Учитель запер дверь, но не на замок, а произнеся какие-то слова, но как Лера не вслушивалась, разобрать их не смогла.

- Что за халатность! Еще бы приглашения разослали, знают же, что для студентов нарушать запреты - дело чести, - Учитель хмыкнул.

- А как ее вытащить? - еще раз спросила Лера, которой было жалко Вику.

- Геройствовать здесь не зачем, - предупредил Измененный. - Одному идти, даже будучи обученным магом - попасть в такую же ловушку. У нас есть люди, которые занимаются подобными ситуациями. Схожу за ними. Когда что-то воздействует на восприятие, всегда должен быть кто-то, кто подстрахует, но не ученик-первокурсник, - Учитель кивнул в сторону зарослей, за которыми виднелась белобрысая макушка Валентина, и крикнул - Ты услышал?

- Услышал, - Валик высунулся из-за кустов, - а со стеклом как же быть?

- Быстрее разбивать надо было.

Снегов быстро зашагал прочь, оставив Валентина с Лерой провожать его взглядом: ее - влюбленным, а Валика - восхищенным.

Глава 12. Неожиданная способность.

Вопреки ожиданиям, за незаконную экскурсию в старый корпус, никого не наказали. Вика вернулась к вечеру, тихо легла спать, а утром ушла раньше всех. Занятий в этот день не было: его отвели на уборку учебного городка и подготовку к письменным тестам. Особо не торопясь (теплая солнечная погода в реальности мало когда располагала к желанию потрудиться), Лера зашла в столовую: здесь у нее было более важное дело, чем мытье полов. Сосредоточившись на меню, она пыталась определить, чего ей хочется больше: овсянки и блинчиков, или молочной рисовой каши с теми же блинчиками. Или только блинчиков. Не хотелось ничего. Овсянка, блинчики и рисовая каша стояли перед ней, но при попытке сделать глоток, безвкусным глиняным комком застревали в горле. Единственным, чего действительно хотелось - был чай. Решив повторить эксперимент позже, и выяснить, есть ли у "проявленных" гастрономические предпочтения, Лера отправилась искать одногруппников. Их она нашла в старом корпусе, который уже был открыт и, по-видимому, не опасен. Сейчас из него доносились голоса: несколько магов ремонтировали трубы. Они громко перекрикивались, ругая пыль и завалы всякого хлама, невесть откуда взявшегося за ночь, и мешавшего ходить. Немного понаблюдав за их работой, девушка пошла по темному коридору. Некоторые двери были открыты и за ними виднелись следы погрома: сдвинутые столы, кучи старых свитков, рулонов, опрокинутых стульев и остатков лабораторной посуды.

"Не удивлюсь, если здесь еще и крысы со вчерашнего дня поселились", - подумала Лера.

Девчонок она нашла в одной из лекционных аудиторий: они стояли и сидели вокруг стола и что-то обсуждали. Таню, Женю и Вику Лера знала, но кроме них здесь были еще и девочки из другой группы. Таня увидела Леру первой:

- О, привет, проходи.

Остальные тут же повернулись в ее сторону. Кто-то кивнул, кто-то поздоровался. Удивленная таким вниманием, Лера не сразу заметила инструктора, сидевшую за столом. Милена подняла на опоздавшую глаза и, ничего не сказав, вернулась к прерванной беседе.

"Фух, кажется пронесло", - обрадованная, что беспричинная задержка сошла ей с рук, Лера встала рядом с Викой.

- Нам предстоит несколько дней копаться в этой грязи, представляешь? А еще и плакат рисовать на конкурс, - тихо шепнула Вика.

Милена резко подняла голову и в упор посмотрела на девушку:

- Если кому-то хочется поговорить, пусть выйдет из кабинета.

Поскольку разговаривать никому не захотелось, все остались на своих местах. Тогда Милена продолжила:

- Если кого-то озарили умные мысли, Виктория, пусть поделится с остальными.

Девушка тут же опустила глаза. Лера поняла, что инструктор не в духе и решила держаться от нее подальше. Милена перевела взгляд на Леру, собираясь что-то сказать, но ее опередила Таня:

- А что, пусть нам поможет, здесь столько работы, что и за месяц не справиться.

- Точно, пусть поможет, - согласно кивнула и Женя.

Лера выжидающе смотрела на инструктора, параллельно размышляя о том, что она сделала такого, за что ее, кажется, собираются выгонять. Но Милена, подумав, кивнула:

- Будете отвлекаться - отправлю на отработку. А теперь продолжим. Уберете все эти плакаты и свитки, упакуете так, чтоб удобно было вынести. Вытрите пыль, вымоете полы. Вечером ребята разберутся с мебелью. И подумайте, что вы будете рисовать для конкурса.

- Можно составить что-нибудь наподобие стенгазеты, - предложила Таня.

- Нет, нужен рисунок.

- Тогда что-то попроще, чтоб просто засчитали, что мы его подали, - заявила Женя.

- Да, все равно не победим, лучше к зачетам подготовимся.

Волшебница неодобрительно покачала головой:

- С таким отношением у вас работу не примут. Надо постараться.

- А почему ребята ничего не делают? - возмутилась Кожухова.

Девушки из другой группы что-то тихо обсуждали.

- Они заняты, а вечером им еще столы двигать. И пожалуйста, не рисуйте цветы, придумайте что-нибудь поинтереснее.

- Да кому все эти плакаты нужны, Милена? - Таня подняла с пола старый рулон, развернула его, - Вот, очередной плакат, третье место за тысяча девятьсот девяносто четвертый год. Что в нем толку?

- Конкурс обязательный, - напомнила инструктор, - вы должны развивать в себе и творческую часть.

- А что, это идея, давай поищем что-то и перерисуем, - Женя принялась копаться среди рулонов.

Милена помолчала, наблюдая за ней, потом поднялась, собираясь уходить. Уже на пороге она сказала:

- Не забудьте, что завтра письменный тест. Чтоб вам веселее было заниматься уборкой, скажу один секрет: где-то на этаже, среди свитков есть свиток с ответами заданиям. Если вы его отыщите, сможете лучше подготовиться.

- Милена! Тут их тысячи! - крикнула Таня.

- Вы узнаете нужный, на нем стоит дата, - улыбнулась инструктор. - Но, при попытке вынести его, ответы исчезнут. Так что выучить их все же придется.

- Ты не можешь бросить нас в таком положении! - Женя вскочила, - Нам еще плакат рисовать!

- Удачи! - Милена вышла. Вика, сидевшая все это время не шевелясь, вздохнула с облегчением:

- Слава богу!

Девушки из другой группы тоже собрались уходить:

- Мы начнем с того конца коридора. Еще этот дурацкий конкурс придумали.

- Перерисуем с этого, ему больше десяти лет, - Женя расстелила на столе какой-то свиток.

- Я рисовать не буду, не умею, - Вика пнула груду рулонов, и они раскатились в разные стороны. Она тут же принялась их собирать.

- Мне одной, что ли надо? - Кожухова с возмущением воззрилась на Вику, но, не дождавшись ответа, принялась что-то рисовать.

Лера подошла к Валерьяновой:

- Ты как?

- А как мне быть? Думала, что сойду там с ума. Потом пришли Измененные, плохо помню, темно было.

- Что там было?

- Не знаю, ничего не было - ни пола, ни стен, все плыло, переливалось, от этого тошнило, я закрыла глаза и так сидела. Милена с ними была, видишь, какая она злая сегодня. Ей вчера здорово влетело, говорили, что в ближайшие дни не собирались корпусом заниматься и если бы их не позвали, я могла бы там надолго остаться и тронуться.

- Ну, мы же не знали, что так будет, - Лера вздохнула.

Уборка продвигалась медленно: каждый свиток осматривался на наличие даты.

- Да она пошутила, наверное, - не выдержала Вика.

- Не пошутила, а отомстила за вчерашнее. А свиток есть, я видела, как она что-то писала на одном из них, но куда его дела, не заметила. - Таня рылась в шкафу, изредка заглядывая через плечо Кожуховой. Глянув в очередной раз, сказала:

- Лучше вообще ничего не подавать.

- Так и рисуй сама, - огрызнулась Женя.

- Да ну их, пусть идут со своими плакатами, - Таня уселась рядом с подругой. - А вдруг они узнают, что мы перерисовали?

- Они и не глянут на него, - Женя продолжала чертить карандашом, стирать и снова что-то чертить.

Лера помогала Вике собирать и увязывать в стопку проверенные плакаты. Неожиданно вошла Милена. У нее в руке был свернутый лист. Подойдя к столу, она положила его и тихо сказала:

- Вот ответы, но вы сами их нашли. Из корпуса свиток не выносить. Когда закончите уборку, постарайтесь все запомнить, потом вернете мне.

- Милена, ты - золото! - Женя отбросила карандаш и взяла ценную шпаргалку.

- Я сказала: после работы, - напомнила инструктор. - И еще: если хоть кто-то узнает, что вы видели ответы, задания изменят и будут неприятности. А что у вас с плакатом? Лучше это никому не показывать, - Милена скептически осмотрела Женин рисунок, подумала и, кивнув в сторону Леры, сказала:

- Посадите рисовать Воронцову, хуже не будет.

Лера, переставляющая в углу стулья, похолодела: все взгляды были устремлены на нее.

- Я не умею, - протест прозвучал не убедительно и Милена, решив не удостаивать ученицу ответом, вышла.

- Да не выделывайся, перерисуй и раскрась, - Таня подтолкнула ее к столу, - видишь же, что у нас полный завал.

- И что я ей сделала? - Лера огорченно посмотрела на Вику. Девушка пожала плечами:

- Да не связывайся ты с ней, говорю же, что она злится.

Перерисовывать Женин рисунок Лера не стала, просто подправила его и раскрасила. Все-таки это были цветы.

- Это честно? - в класс вбежали две девчонки из другой группы, - Мы убираем, а ответы приносят вам!

- Ну да, это же их инструкторша! - поддержала ее вторая.

- Вы о чем это? - Таня оставила работу и выпрямилась.

- Об ответах, я сама видела, как она к вам заходила!

- Идите отсюда, пока мы вам не помогли.

- Дайте и нам ответы!

- Нет у нас ничего, - отозвалась Женя.

- Это мы сейчас посмотрим, - угрожающе сказала одна из девушек и сделала шаг к столу.

Таня подошла к ведру с водой для мытья пола, взяла его, и, размахнувшись, выплеснула на девушек. Они, охнув, выскочили в коридор, предварительно пообещав, этого так не оставят.

- Ты чего? - удивилась Женя.

- А пусть остынут.

Минуты через две вошла Милена:

- В чем дело?

- Они знают про свиток, - выпалила Женя.

- Разумеется, я при них вам о нем говорила. Что вы себе позволяете? Хотите, чтоб о свитке теперь знали все?

- Они давно нас доставали, подумаешь, облили водой. Она же еще чистая. - Таня равнодушно пожала плечами.

Глаза инструктора сверкнули гневом. Вика на всякий случай отступила, а Лера внутренне сжалась, но на Таню и Женю это впечатления не произвело.

- Да ладно тебе, сами с ними разберемся, - примирительно сказала Женя.

- Преимущества, которые вы можете использовать на тех, кто слабее, но бесполезны по отношению к равным и более сильным - еще не преимущества, девочки. Вы сейчас не только себе проблемы создаете, но и мне. - Милена еще раз сердито оглядела всех и быстро вышла.

- Я думала, она нас убьет, - вздохнула с облегчением Вика.

Подошло обеденное время. Лера по-прежнему была не голодна и решила остаться.

- А как же ответы? - спохватилась Таня. - Я собиралась переписать их сначала.

- Пусть Лера посторожит, - предложила Женя, - ты только не отдавай его никому.

Она всунула Лере свиток:

- Ну, покарауль, мы быстро. Если мы не выучим эти ответы, то провалимся.

- Милена нам этого не простит, - согласно кивнула Вика.

- А если ребята придут, то не говори им ничего, - попросила Таня.

Получив массу инструкций, Лера осталась наедине со свитком. Она развернула его, глянула на написанные от руки рядки и свернула: интереса столь желанные для всех ответы для нее не представляли.

"И что с ним делать? Если те девушки вернутся раньше, они этот листик просто отнимут", - Лера немного подумала и решила его спрятать.

В поисках надежного тайника она обвела взглядом кабинет: у одной из стен стоял высоченный шкаф. Над шкафом, почти у самого потолка, виднелась вентиляционная решетка. Она немного отходила от стены, как раз настолько, чтоб туда можно было просунуть руку. Лучшего места она бы и не придумала. Придвинув стол, водрузив на него стул, она вылезла на шкаф и просунула злосчастный свиток за решетку. Лера собралась уже слезть, но в коридоре послышались голоса: девушки из другой группы так и не ушли на обед. Испугавшись, что ее увидят и заставят отдать сокровище, Лера вжалась в стенку. Больше всего ей хотелось стать невидимой, но этого не произошло. Все мысли были только о том, куда же спрятаться. Внезапно она ощутила, что соскальзывает за шкаф. Ее тело, словно превратившись в жидкость, стекало в щель между шкафом и стеной.

"Ой!" - Лера собралась испугаться еще больше, но потом решила, что так даже лучше. За шкафом было пыльно, вдобавок ей на голову свалился один из рулонов. Она попыталась его стряхнуть, но запуталась в ощущениях своего тела: оно ощущалось, но эти самые ощущения говорили о том, что со стороны Лера напоминает скорее лужу, чем саму себя.

В кабинет вошли девчонки, которых Таня облила из ведра. Лера слышала, как они переговариваясь, шуршали бумагами, и, не найдя ничего, ушли. Стало тихо. Пришло время подумать, как выбираться из пыльной ловушки. Шкаф сдвинуть не удалось. Дожидаться девочек тоже было бесполезно: подать знак и позвать на помощь она бы не смогла - ни голоса, ни рта, ни даже рук у лужи не было. Все, чем она располагала - это ощущение своего "я" и мысли, которые тут же услужливо напомнили ей, что вот в таких пыльных щелях вполне могут водиться тараканы. Испугавшись еще раз, теперь уже от того, что она обречена провести остаток дня (а то и жизни) в виде "зашкафного" привидения, лишенного даже возможности повыть, Лера более всего на свете захотела вылезти, вновь почувствовать на своей коже тепло солнечного света, и перестать, наконец, даже при отсутствии носа, ощущать тяжелый запах пыли. Ее желание было столь сильным, что в следующий момент она оказалась у окна. Отдышавшись и осмотрев себя на предмет наличия всех частей тела, Лера выбежала в коридор. Когда мысли успокоились, и сердце перестало выскакивать из груди, она поняла, что открыла у себя способность, правда, название которой ей сразу придумать не удалось.

В корпусе стояла тишина: ученики еще не вернулись с обеда, а рабочие уже ушли. В конце коридора виднелся свет, падавший из дверного проема. "Должно быть, там убирались девочки из той группы, интересно, что они нарисовали?" - Лера вошла в открытый класс. Он был значительно просторней и светлее. Здесь царил полный порядок, и никаких гор свитков не было и в помине. Из окна, распахнутого настежь, доносилось пение птиц. Она сделала несколько шагов в его сторону, когда ее окликнули:

- Что ты здесь делаешь?

От неожиданности Лера вздрогнула и обернулась: у доски, висевшей слева от двери, стояла Милена. Ее-то Лера и не заметила из-за раскрытой двери.

- Почему ты здесь? - Милена скрестила руки на груди.

"О боже", - мысленно взмолилась Лера, но отступать было поздно и некуда:

- Все ушли на обед, я думала, что здесь никого нет.

Какое-то время Милена смотрела на нее, потом спросила:

- Зачем ты здесь?

- Я случайно зашла, извини, я не знала, что в кабинете кто-то есть. - Лера стала потихоньку отступать к выходу, но инструктор подошла к двери и преградила рукой путь.

- Что тебе здесь нужно? - В голосе волшебницы явно проступило раздражение.

Удивленная такой реакцией, Лера попыталась еще раз объяснить, что ничего ей здесь не нужно, просто не пошла на обед, и случайно зашла сюда. Но Милену такой ответ явно не удовлетворял, о чем свидетельствовали ее сверкавшие глаза. Спасением Леры стал молодой маг-инструктор, зашедший в класс. Он принес две закрытые чашки и протянул одну Милене:

- А вот и я, выбрался, как только смог. Держи.

Она жестом остановила его и опять повернулась к ученице.

"Наверное, это ее парень", - подумала Лера, вспоминая, что видела как-то их с инструктором вместе.

- Привет, тебя я не заметил, - маг подмигнул Лере, - не возражаешь, если мы тут побеседуем без тебя?

Лера совсем не возражала и активно замотала головой в знак согласия, но Милена не дала ей выйти, придержав за плечо.

- Вы тут что, ругались? - парень перевел на волшебницу веселый взгляд, потом опять обратился к Лере: - Я думаю, инструктор простит тебе все грехи, если ты вовремя уйдешь.

Милена гневно сверкнула глазами: она терпеть не могла, когда кто-то пытался принять решение за нее. Проигнорировав своего приятеля, неотрывно глядя Лере в глаза, она еще раз повторила вопрос:

- Что тебе здесь нужно?

Маг, удивленный такой беседой, поинтересовался:

- Что у вас случилось?

- Ничего, Дин, - резко бросила Милена и оттолкнула Леру: - Уходи.

Девушка, не совсем понимая, что нашло на инструктора, ринулась к двери, которую тут же за ней захлопнули. Решив, что на сегодня встреч с наставницей хватает, она дождалась с обеда группу, и, торжественно передав им свиток, ушла обдумывать свое новое открытие.

Распростившись с настырным поклонником, Милена с досадой отставила чашку. Курирование группы порядком утомило ее: от своих подопечных она ожидала внутреннего огня и искания, вопросов, пробуждавших их (а может и ее саму) к поиску. Вместо этого она видела проявления вполне обывательских качеств и обычных человеческих реакций. Она понимала, что всему свое время и однажды настанет момент, когда ее ученики, пусть не все, задумаются над чем-то более существенным, чем списывание ответов к тестам, но сейчас ей с ними было скучно и душно. Некоторый интерес среди орденской обыденности вызвало появление Леры, точнее, внимание Измененного к этой девушке, которое он не переставал проявлять. Что-то в этой истории и привлекало и раздражало ее одновременно. Привыкшей держать все под своим контролем, Милене было трудно разделять этот контроль с кем-то, тем более с Александром, что и раздражало больше всего. Вынужденная считаться с решениями Измененного, она не могла снять блок с Лериной памяти, без которой девушка напоминала бабочку-однодневку, перепархивающую вниманием с одного события на другое. Особую досаду вызвало открытие, что простой вопрос, заданный новой ученице, который должен был заставить задуматься, вместо этого вызвал такую же обычную реакцию, как и у остальных.

"Надо же, - Милена усмехнулась, - как глубоко сидят в нас привычные реакции: даже отсутствие памяти им не помеха. Жаль, девочка, - обращаясь мысленно уже к Лере, подумала Милена, - но без ответа на простой вопрос, ЗАЧЕМ ты здесь, шансов на развитие у тебя нет, даже с армией Измененных".

Глава 13. В подземных садах.

Группа сидела в спортивном зале и наблюдала за поединком Тани с Миленой. Обе девушки занимались боевыми искусствами и иногда, для поддержания формы, устраивали дружеские спарринги. Таня любила драться, дралась напористо, нападала первой, и часто сама инициировала небольшие стычки, после которых ни один из ее противников без синяка не уходил. Боевой стиль Милены наоборот, отличался отсутствием агрессии, скоростью и отточенностью движений. Она с легкостью уходила от Таниных ударов и, почти не атакуя, изматывала противницу.

- Таня бы легко Милену победила, если бы, - начала Женя, но ее перебил Валик:

- Если бы догнала. Ей скорости не хватает.

- Если бы они дрались по-настоящему, Таня бы победила, - упрямо продолжила Женя. Когда-то Женя и сама начинала тренироваться, но боязнь пропустить удар, заставляла ее нервничать и забывать движения.

- Даже если бы победила - это была бы случайная победа, потому что она машет руками и ногами, что ветряная мельница. У нее нет стратегии, - заявил Валик, - а в настоящей битве без стратегии не выиграть.

- Тоже мне, знаток, - фыркнула Кожухова.

Валентин пожал плечами. Он, хоть и занимался самбо до учебы в Академии, в поединках никогда не участвовал и к своим боевым навыкам почти никогда не прибегал.

- Всех инструкторов собирают в главном корпусе через полчаса, - в зал заглянула подруга Милены, Лариса. - Что, опять деретесь?

Милена, в очередной раз, увернувшись от Таниной атаки, сделала знак остановиться:

- Это не драка, а разминка. Иду, подожди меня.

- Я буду на улице.

- Так у нас не будет разбора тестов? - обрадовалась Женя.

- Не надейся, освобожусь - займемся вашими работами. Тебе бы думать о дополнительных занятиях, а не о том, как избежать плановых, - насмешливо посоветовала волшебница.

Все вместе вышли на залитый послеобеденным солнцем двор. Уже уходя, словно о чем-то вспомнив, Милена обернулась:

- И не вздумайте искать себе приключений. А тебя, - она обратилась к Лере, - если хоть куда-нибудь от них отлучишься, я из своей группы исключу.

- Ого, что так сурово? - полюбопытствовал Тарас, когда инструктор ушла.

- Не сошлись характерами, - пошутил Валик.

Лера ничего не ответила, но поняла, что Милена не шутила. Общение с инструктором у нее не складывалось и все больше походило на молчаливое противостояние: помня разговор с Учителем, Лера опасалась вспыльчивого характера Милены, терпела резкий тон на занятиях, но при возможности с легкостью игнорировала замечания и поручения. Милена, будучи проницательной, видела вынужденное подчинение, но у нее все больше вызывало раздражение невмешательство Измененного, который, казалось, одобрял и поддерживал развивающуюся у его ученицы строптивость.

- Скоро начнутся испытания, я слышал, уже начали готовить для них территорию, - сообщил Костя.

- Надеюсь, они не будут проходить на заброшенном пустыре за высоткой, - Женя махнула в сторону единственного многоэтажного строения, возвышавшегося одинокой свечкой на окраине учебного городка. В высотку, как все называли это здание, учеников не пропускали, и ходили слухи, что там находится еще один, тайный, выход из городка.

- Какая разница, где они будут проходить? - пожал плечами Тарас.

- Большая! - поддержала подругу Таня, - здесь есть места, к которым и подойти страшно. Я была на отработке с девчонками, с третьего курса, так они показали мне одно такое место, в котором, если побыть, тебя начинает охватывать ужас.

- А что вы там делали? - поинтересовалась Женя.

- Так, общались. Они иногда там собираются, что-то типа тайного места.

- А пойдемте, посмотрим, - обрадовано предложила Кожухова.

Сходить посмотреть на одно из самых страшных мест никто не возражал.

Пустырь огибал учебный город с трех сторон. Местами на нем были оборудованы тренировочные площадки, но большей частью он порос травой и мелким кустарником, быстро высыхающими под открытыми солнечными лучами и постоянным в этой части городка, несильным ветром. Именно из-за этого непрерывно дующего ветра, наполнявшего рот мелким скрипучим на зубах песком, учащиеся до сих пор не облюбовали себе тайные уголки для проведения секретных и запрещенных правилами обрядов.

Они пришли в глухое, заросшее пыльной зеленью место. Солнце все еще припекало, и в воздухе витал запах полыни. Среди кустарника Лера заметила несколько старых надгробий, за которыми виднелся склеп.

- Это кладбище? - спросила она.

- Может, когда-то и было, но сейчас здесь никого не хоронят, - Валентин попытался разобрать стертую временем надпись, но у него ничего не вышло.

- Наверное, для красоты, - предположила Вика.

- Это здесь, - Таня остановилась у решетки, закрывающей вход в склеп, за которой начиналась узкая каменная лестница, ведущая вниз. - Давайте сыграем в игру: кто дольше всех продержится - победит.

- Подумаешь, - фыркнула Женя.

- Здесь нельзя находиться, это закрытая зона, - Костя нахмурился, - да и Милена специально сказала, чтоб мы никуда не лезли, чтоб не вышло как с тем корпусом.

- Мы с девчонками много раз здесь были, и никто нам ничего не сказал, - пожав плечами, возразила Кузнецова.

- Куда этот вход ведет? - поинтересовался Валик.

- По-моему, это заброшенный вход в подземелья, но я не видела, чтоб им кто-то пользовался, - пояснила Женя.

- Здесь замок, - Коваленко по-деловому осматривал решетку.

- Его легко открыть, - Женя пробежалась по нему пальцами. - Я знаю заклинание.

- Ага, после твоих заклинаний замки не открываются, а ломаются, - вставил Тарик, но Женя уже колдовала над замком.

Таня о чем-то шепталась с Валентином. Лера про себя удивилась, так как все в группе знали, что между ними ведется давняя холодная война, причина которой так никому и не известна.

- Что-то мне здесь как-то не по себе, - Вика поёжилась. - Я пойду, еще занятия повторять нужно.

- Мы тоже уходим, - решил Костя.

- Я же говорила, что здесь долго не пробудешь, - торжественно сказала Женя. В этот момент замок в ее руках щелкнул. Решетчатая дверь со скрипом открылась, и Женя шагнула в склеп. Она немного постояла на ступеньках и вернулась:

- Ничего особенного, холодно только. Ну, кто следующий?

- Идешь? - Вика повернулась к Лере.

Тарас с Костей уже ушли. Лера озадачилась: вступать в конфронтацию с инструктором, приказавшей никуда от группы не отлучаться, ей не хотелось. Но как быть в случае, если группа разделилась? Подумав, Лера решила остаться с Кузнецовой - ей нравилась Танина уверенность в себе и постоянная готовность к бою, нехватку чего Лера ощущала у себя. Не дождавшись ответа, Вика пошла в сторону корпусов.

- Я следующий, - вызвался Валик. Он спустился на несколько ступеней ниже, чем Женя, постоял и вернулся.

- Теперь я, - решила Таня.

- А ты чего с нами осталась? Вон твоя подружка ушла, беги, догоняй, - вдруг обратилась к Лере Женя.

- Она ушла заниматься.

- Ну и шла бы ты с ней, - предложила Кожухова.

- Почему? - удивилась Лера.

- Потому что в нашей компании тебе не место.

- Я не прошусь к вам в компанию, - Лера не обиделась, так как с момента прихода в группу постоянно ощущала неприятие, исходившее со стороны Жени. - Ты слышала, что Милена предупредила меня не отходить от группы.

- Сейчас занятий нет, иди, гуляй, придешь к разбору тестов, - посоветовала Таня.

- Не могу, Милена сказала...

- Вот пусть сама Милена и ходила бы с тобой, - Женя изобразила на лице мученическое выражение.

- Спорим, ты даже и на три ступеньки спуститься не сможешь! Я не понимаю, зачем только она взяла тебя в группу, если ты ничего не умеешь. На любых командных испытаниях мы будем из-за тебя проигрывать, - неожиданно заявил Валентин. Лера молчала: от Валика, с которым у нее были дружеские отношения, такое услышать она не ожидала.

- Да Милена просто не знает, куда ее деть. Если бы не тот Измененный, вообще бы ее в группу не брала. - Женя села на каменное надгробие.

Валик махнул рукой:

- Скукотища, она настолько труслива, что даже порог переступить боится. Вот мы влипли с ее появлением.

- Я не боюсь, - возразила Лера. Она решила принять правила игры и, переступила порог склепа.

- Что, дальше слабо?

Слабо не было. Лера не понимала, почему они решили, что она боится, и спустилась на несколько шагов вниз.

- Эй, Проявленная, лови! - мимо пролетела ее сумка с тетрадями и приземлилась где-то в конце лестницы. Лера сделала шаг за ней, но в это время решетчатая дверь с гулким стуком захлопнулась. Лера мгновенно повернулась, но Валик уже щелкнул замком.

- Что вы делаете? - она попыталась открыть дверь, но не смогла. - Выпустите меня!

Ее просьба вызвала смех.

- Иди вниз, там будет еще один выход из подземелья, - сквозь смех предложила Таня, - или сиди здесь, пока Милена за тобой не придет.

- Но она может освободиться только к ужину!

- Вот и отдохнешь.

- Откройте дверь! - крикнула Лера. Страшно ей не было, но она видела серьезность намерений инструктора, обещавшей ее отчислить и рисковать, испытывая ее терпение, не хотела.

- Если будешь так громко кричать, сюда посползаются все зомби, которых полно в подземельях, тем более, здесь кладбище, - пообещал Валентин.

- Я расскажу, что вы сделали.

- Испугала! Да это заброшенный выход, сюда никто не ходит. Пойдемте, - позвала остальных Таня.

Вот теперь Лере стало страшно. Она прижалась лбом к решетке, и смотрела, как они уходили. Женя на мгновение заколебалась и стала о чем-то говорить другим, но Таня отмахнулась. Лера осталась одна. Она попыталась открыть замок самостоятельно, но у нее ничего не вышло и она села под дверью. Кричать она боялась, чтоб не привлечь внимание зомби, одна мысль о которых вызывала у нее панический ужас. Не меньший ужас вызывала и мысль о том, что Милена уж точно воспользуется шансом исключить ее из группы, а, стало быть, ей срочно нужно найти второй выход. Лера еще раз подергала решетку и замок. Сидеть здесь дальше было бессмысленно: раз Таня упомянула, что есть второй выход, то за ней сюда никто не вернется. Солнце медленно сдвигалась в сторону горизонта и тени от памятников и кустов удлинялись. Она вспомнила о способности, открытой для себя на днях, но ничего не вышло: желание выбраться смешивалось с любопытством увидеть подземелья, о которых среди учащихся ходили всевозможные слухи и легенды. Что из них было правдой, а что выдумкой - Лера не знала, но слышала, что там располагались закрытые лаборатории, хранилища, тренировочные залы и своеобразные "рынки" - места, где можно было купить или обменять что-либо необходимое, начиная от обычных тапочек и заканчивая самодельными магическими амулетами студенческого изготовления. Как работали эти амулеты - оставалось только догадываться. Особым спросом у студентов пользовались копии магических дневников с конспектами лекций, которые тайно доставали у старшекурсников. Так же в "подземке" были и постоянные жители - воплощенные результаты учебных экспериментов, на подобии зомби Мити. Кто и зачем их там хранил - неизвестно, но они, по рассказам все тех же студентов, свободно разгуливали по коридорам нижних ярусов учебного городка, выполняя функции уборщиков и сторожей частных лабораторий. Впрочем, никто из них на свет божий не выходил.

Лера поднялась: ее бил озноб, но она заставила себя спуститься по лестнице. Внизу была кромешная тьма. Сделав шаг, девушка запнулась за свою сумку и остановилась. Когда глаза немного привыкли, она смогла различить узкую каменную тропку. Идти приходилось почти на ощупь. Шагов через сто тропка стала скользкой. В воздухе пахло сыростью, где-то капала вода, и этот звук был единственным, нарушавшим тишину. Лера продолжала идти, решив, что эта дорожка уж обязательно ее выведет. Но дорожка привела к перекрестку из таких же каменных тропинок. Между тропинками она нащупала какие-то резервуары, заполненные болотистой жидкостью. Резервуары сменялись земляными площадками, по которым стелились растения. Вдруг что-то схватило Леру за щиколотку. Она рванулась, но поскользнулась и упала. В первый момент она оцепенела от ужаса. Что-то крепко держало ее, потом медленно потянуло к себе и затащило в неглубокое болотце. Уцепившись за каменный край резервуара, девушка сумела выбраться. Когда она опять оказалась на дорожке, а растения, поймавшие ее за ногу, потеряли к ней всякий интерес, Лера заплакала. Она лежала на скользких камнях и боялась пошевелиться. Намокшая одежда остывала, и тело начало трясти от холода - это придало сил. Она поднялась и, не переставая плакать, побрела вперед. Она не испытывала обиды на одногруппников за эту шутку, слезы катились от досады, что вот для нее, Леры, учеба в Академии закончится здесь, в этом сыром подземелье, кишащим хищными растениями, а все потому, что она повелась на "слабо". Иногда встречались фонари, вырывавшие из темноты залитые голубоватым светом участки пути. Тогда, куда бы она ни глянула, она видела целые плантации странных растений, похожих на лианы, стелющихся по земле, и тянущихся своими отростками в болотца. Наконец она вышла на каменную площадку, освещенную тусклыми, но обычными светильниками. Здесь стояли огромные чаны с водой, над которыми проходили трубы то ли вентиляции, то ли водопровода. Вдруг Лера услышала шаги. В тишине, в которой кроме чавканья растений и собственного дыхания иных звуков не было, они раздавались оглушительно громко. "Это зомби", - отчего-то пришло в голову, и она зажала себе рот, чтоб не закричать от страха. Шаги тем временем приближались, и вскоре она увидела человека в темной рясе. Он остановился и прислушался:

- Кто здесь?

Лера не ответила - она просто не могла говорить. Не дождавшись ответа, человек поставил на пол ведро, которое держал в руке, и медленно приблизился. Лера попыталась отойти, но ноги ее не слушались, и она опустилась на землю.

- Где же ты так извозилась? И как сюда попала? - Маг помог ей подняться. Его голос, усиленный эхом, показался Лере неимоверно громким.

- Тихо, говорите тише, пожалуйста, - попросила она, - а то зомби услышат.

- Какие зомби? Да нет здесь никаких зомби, - удивился маг, - ты почему плачешь?

- Так, проблемы.

- Вижу. Рассказывай.

И Лера рассказала: о том, как попала в подземелья, о пропавших в каком-то из каменных болот конспектах, об отсутствии памяти о себе, об Измененном, и о том, что к этому моменту она наверняка уже отчислена.

Маг покачал головой:

- Плохо. А как имя того Измененного?

- Снегов, Александр.

- Пойдем, я помогу тебе отмыться, - вздохнул маг, - вывести тебя я не могу, у меня только смена началась, но я сообщу ему, чтоб он за тобой пришел. А сейчас тебя надо отмыть. Маг подвел Леру к одной из каменных ванн:

- Раздевайся. Я принесу тебе рясу, она для дежурных, но другой здесь нет.

Он помог снять ей прилипающую мокрую одежду и смыть грязь. О положенном для приличной девушки в такой ситуации стеснении, Лера забыла. Потом он принес ей длинную рясу:

- Пойдем, посидишь пока в дежурке, подождешь Измененного.

- Тут точно нет зомби? - на всякий случай уточнила Лера.

- Здесь никого кроме нас нет.

Комната для дежурных оказалась небольшой, с таким же тусклым освещением. У стены, напротив двери стояла кровать, рядом с ней стол с парой стульев и шкаф. На столе был телефон без диска, им маг и воспользовался. Он долго ждал и потом что-то объяснял в трубку.

- Придет он, как освободится, до этого сказал, чтоб ты здесь сидела, - маг сообщил о результатах звонка. - Ты располагайся, а мне работать надо.

Лера осталась одна. Она села на кровать. Думать ни о чем не хотелось, да и стремления выбраться из подземелья уже не было: какой смысл спешить узнать о том, что для тебя все закончилось? Сказывались пережитое волнение и усталость: девушка задремала.

Ее разбудили голоса. Она прислушалась и различила голос мага:

- Я на смену пришел, смотрю, а в темноте чьи-то глаза светятся. Сначала испугался, ведь здесь никого быть не может, подумал, что мы чего-то не досмотрели и какой-то вид мутировал, потом присмотрелся, а это она. Вся в грязи, едва шевелится. Одежду ее я собрал в кулек, вон он. Ей дал запасную рясу, так ты верни потом, мы же по счету получаем.

- Верну, спасибо тебе, - ответил знакомый голос.

В комнату вошел Учитель. Лера обрадовалась, увидев его. Маг тоже заглянул, но сразу вышел, прикрыв дверь. Измененный окинул взглядом тесное помещение, потом оглядел Леру:

- Ты в порядке? Я принес сменную одежду.

- В порядке. Мне жаль, но я не знаю, что мне делать. Милена пообещала, что исключит меня. Это означает, что я должна буду покинуть Академию?

- Не исключит, - Учителя, казалось, этот вопрос совсем не волновал. - Мы с ней вместе пришли, сразу, как закончилось собрание. Сейчас позову ее.

"Не надо", - хотела попросить Лера, но не успела.

Вошла инструктор. Она сразу же, по-деловому подошла к кровати и сказала, обращаясь к Измененному:

- Ей нужно одеться.

Снегов кивнул. Милена удивленно посмотрела на него:

- Выйди! Ей нужно одеться.

Несколько мгновений он молчаливо смотрел, потом еще раз кивнул:

- Я подожду вас там, - он аккуратно прикрыл дверь.

Милена опустилась на кровать. Лера сделала тоже самое. Не хотелось ни говорить, ни объяснять что-то. Инструктор посмотрела на Леру, и она заметила, что у волшебницы в глазах стояли слезы. Это было настолько неожиданно, что Лере сразу же стало жаль Милену.

- Зачем ты пошла вниз? Надо было сидеть и ждать у той двери. Они за тобой возвращались.

- Я искала выход, чтоб успеть к разбору тестов. Ты же сама сказала, что исключишь меня, если я от них отойду.

Милена качнула головой. Слезы текли уже по щекам. Лера тут же составила ей компанию. Какое-то время молчали, каждая думала о своем.

- Я потеряла все конспекты, - вспомнила Лера.

- Это не важно. Одевайся.

Милена поднялась с кровати и прошлась по комнате. Потом остановилась около стола и переставила стаканы. Лера тем временем оделась. Вместе они вышли в подземные залы. Александр стоял с двумя магами неподалеку от чанов с водой. Из-за гулкого эха долетали обрывки разговора: маги рассказывали о последних достижениях в области ботаники и сетовали на нехватку финансирования. Милена потянула Леру в сторону:

- Подождем. Давай посмотрим, может, найдем конспекты.

Теперь, рядом с волшебницей, подземные сады уже не казались Лере страшными. Инструктор взяла фонарик, висевший на стене у дежурки. Сумки поблизости не было, и они пошли дальше:

- Смотри, они удивительны, - Милена подсветила фонариком ползающие лианоподобные ростки.

- Почему здесь так темно? Разве растениям не нужен свет? - поинтересовалась Лера, у которой эти растительные хищники восхищения не вызывали.

- Они необычны тем, что их вывели путем симбиоза с дождевыми червями. В этих садах действительно много интересного, - Милена с увлечением рассматривала представителей подземной флоры.

За очередным поворотом каменной тропинки, Лера увидела свою сумку, обвитую лианами и утащенную в темную жижу.

- Не полезем, - решила волшебница, - но надо узнать, не причинят ли им вреда инородные предметы, их же специальным раствором питают.

Лера поняла, что под "ними" инструктор подразумевала растения, а отнюдь не ее утраченные тетради.

Они вернулись к Измененному, который, увидев их, стал прощаться с магами, пожимая руки.

- Энергию уже отключили, так что до подъемника пройдемся пешком, - Учитель повел их вдоль узких рельсов, на которых стояла пара вагонеток. - Лаборатория держится на одном лишь энтузиазме, поэтому они на всем экономят.

Какое-то время шли молча. Рельсы закончились прямо у просторного подъемника и через пару минут они оказались в вестибюле высотки. Смеркалось, и в воздухе уже стояла вечерняя прохлада. Милена поёжилась:

- Я пойду.

- Мы проводим тебя, - решил Александр, - ты куда сейчас?

- К столовой, перехвачу группу там.

В городке начали зажигаться фонари, отовсюду доносился стрекот цикад. В воздухе плавал аромат роз. Лера посмотрела на своих спутников: оба красивые, уверенные в себе, они легко понимали друг друга с полуслова, и могли бы стать идеальной парой, если бы не некоторое отчуждение, которое сквозило между ними.

"Здорово было бы, если бы они были вместе", - подумала вдруг Лера и поняла, что ощущает симпатию не только к Учителю, но и к Милене, которая, без группы, оказалась вполне нормальной.

Недалеко от столовой Измененный остановился:

- Попрощайся с Миленой, - обратился он к Лере. Она с недоумением посмотрела на него, потом на Милену. По взгляду инструктора Лера поняла, что та напряжена.

- Ты хочешь сказать, что, - начала волшебница, но Измененный ее перебил:

- Да, я ее забираю. Если ей не безопасно среди твоих учеников, то лучше решить это сейчас.

- Это всего лишь глупая шутка, Александр, такое здесь происходит сплошь и рядом!

Лера деликатно отошла на несколько шагов, но их разговор все равно до нее долетал:

- Я специально просил тебя в этом случае исключить подобные шутки. Если это не в твоих возможностях, скажи сразу.

- Ты не можешь ее оградить от всего! Ты сам подвергаешь ее опасности, не давая возможности быть собой.

- Она и является сама собой, именно собой, без влияния прошлого.

- Нет, ты просто очистил в ее сознании место, чтобы наполнить его тем, чем нужно тебе. Думаешь, я этого не вижу?

- У нас с тобой договоренность, ты прекрасно понимала, что так будет и согласилась.

- Не ради тебя.

- Ты понимаешь, что сегодня она могла получить сильную психологическую травму, с последствиями? И тогда можно было бы поставить на ней крест.

- Я понимаю, - Милена оглянулась на Леру, - но со страхом или испугом справиться можно, это потребует времени, но исправляется. А вот однажды выйти из-под колпака и столкнуться с тем, что мир совсем не такой и не уметь найти с ним общий язык - эта психологическая травма приведет к гораздо худшим последствиям. Ты это прекрасно понимаешь, и, чтоб этого избежать и пригласил меня. Так дай возможность мне выполнять свою часть работы.

- Хорошо. Мне надо убедиться, что с ней все в порядке. И ей надо переключиться.

- Ограничивая ее общение, ты вызываешь у других людей непонимание. А все, что не такое, во все времена порождало страх, агрессию или зависть.

- Она вернется через несколько дней, - пообещал Снегов.

Лера понимала, что речь идет о ней. И ей очень не хотелось, чтоб люди, которые ей нравились, ругались или ссорились между собой.

- Сейчас мы дождемся группу, и ты скажешь своим шутникам, чтоб оставили ее в покое. Если они не поймут, то в следующий раз мне придется самому объяснить им.

- Хорошо, я поговорю, - согласилась Милена.

Из столовой начали выходить студенты. Вышли Тарас, Костя и Вика. Инструктор тут же велела им отправляться по домам. Наконец появились Таня с Женей, следом шел Валентин. Милена жестом пригласила их подойти.

- Я даю вам два дня на то, чтоб полностью восстановить конспекты, которые она потеряла из-за вас. Все остальное вам скажет инструктор, - сказал Измененный.

- Да мы пошутили, не знали, что она туда пойдет, - начал Валик, но Александр дослушивать не стал.

На небе зажглись первые звезды.

- Хороший вечер, - заметил Учитель, когда они с Лерой не спеша гуляли по дорожкам учебного городка. Где-то рядом запищал комар, но им удалось от него оторваться. - Люблю вечерний запах роз.

Лера кивнула. Ей было хорошо и спокойно, впервые за весь день.

- Почему вы с Миленой не хотите встречаться? - вспомнив о своих недавних мыслях, спросила она.

Учитель остановился:

- У нас с ней нет ничего общего. Мы общаемся только из-за тебя. У каждого из нас своя жизнь и когда больше не будет необходимости в вашем общении, нас связывать ничего не будет.

- Жаль. Мне показалось, что из вас вышла бы хорошая пара. - Лера немного огорчилась.

- Пойдем домой, - предложил Учитель, - сегодня ты останешься у меня.

Глава 14. Тренировочный лагерь.

В отдаленной части учебного городка располагался небольшой поселок, состоящий из домов магов, преподающих в Академии. Утопающий в зелени, он словно жил отдельной жизнью: сюда почти не долетал шум голосов, здесь не было привычной для учебного городка суеты, и дома за резными оградами скорее напоминали особняки, чем жилища учителей. Дом Снегова возвышался посреди сада, выполненного в японском стиле, и не отличался вычурностью форм. Наоборот, и дом и сад говорили о простоте и аскетизме, к которым стремился их хозяин. Лера остановилась у миниатюрного водопадика, завороженная звуком журчащей воды.

- Ты сам здесь все сделал?

- Нет, мне помогал садовник. Сад требует много внимания.

Внутри дом оказался просторным и пустынным. Казалось, что здесь ничего не нарушало раз наведенный порядок: каждая вещь находится на своем месте, и редко используется.

- Ты здесь не живешь? - Удивилась Лера.

- Живу временами, - коротко ответил Учитель.

За вечерним чаем, сервированным в столовой, Александр стал более разговорчивым:

- До того, как я стал учителем в Академии, я несколько лет провел в одном буддийском монастыре. Я пришел туда, чтобы отточить свое боевое искусство, так как там жили несколько монахов, мастерски им владевшие. И ожидал, что, испытав меня, они быстро усовершенствуют мое умение. Но ни один из них не захотел проверять мои навыки. Они сказали, что все, что они могут дать - это медитация, заключавшаяся в том, чтоб находиться в одной позе долгое время без движения. В начале, я не понимал, какой был смысл застывать в одной позе, но когда попробовал - увидел, насколько это трудно. Через какое-то время мой ум начинал метаться, телу становилось дискомфортно. Это было совсем не то, зачем я пришел, мне казалось, что монахи пошутили или обманули меня. А позже я понял, что эта медитация формировала выдержку, без которой все мои умения ничего не стоили. Выдержка дает возможность сделать твои действия точными и эффективными и избежать влияния эмоций. Начнешь заниматься этой медитацией, я скажу Милене, чтоб она обратила на это внимание.

Лера кивнула.

- А потом монахи стали тебя обучать боевому искусству?

- Они научили меня большему, хоть за все годы, проведенные в монастыре, я не принимал участия в тренировочных поединках.

Лера слегка разочаровалась: она ничего не понимала в боевых искусствах, но ей нравилось наблюдать за тренировками Тани, Жени и Милены.

- Завтра отправишься в наш тренировочный лагерь, - сообщил Измененный, - периодически мы направляем туда студентов, для прохождения физической подготовки. Побудешь там несколько дней, потом вернешься в группу.

Тренировочный лагерь "Навий Яр", затерянный среди лесов и полей, больше походил на военную базу: его территорию окружал сплошной высокий забор, за которым в виде буквы "П" расположились три двухэтажных кирпичных корпуса казарменного типа. Несколько площадок, оборудованных турниками, протянулись вдоль забора. Двор перед корпусами был засыпан щебнем, который гулко скрипел при каждом шаге.

"Не хватает колючей проволоки и стрельбищ", - отметила про себя Лера.

- Выполняй все, что тебе говорят, дисциплину не нарушай. Я буду с тобой на связи, - Учитель оставил ее посреди двора. - И не забывай тренировать выдержку: справишься с собой - справишься и со всем остальным.

Лера осталась стоять, не совсем понимая, что она здесь делает. Но, решив, что Учителю виднее, она пошла обустраиваться.

Женский корпус располагался справа от ворот, которые больше походили на безоружный КПП, и был почти пустым. Высокая, с русыми волосами и защитного цвета футболке женщина-инструктор встретила ее у входа и предложила занять любую спальню. Спальнями здесь называли большие комнаты, в которых было по пятнадцать кроватей, застеленных одинаковыми, армейского типа одеялами.

- Ощущение, будто я в армии. Что это за база? - поинтересовалась Лера у женщины.

Инструктор с непониманием посмотрела на новоприбывшую:

- Разве тебе не говорили? Маг всегда должен быть в хорошей физической форме, обладать быстротой реакции, скоростью, отменным здоровьем. Здесь проходят регулярные тренировки. Здесь нет групп, каждый попадает сюда по собственному графику, живет и тренируется под руководством инструкторов. Столовая и администрация - в центральном корпусе. Располагайся и присоединяйся к работе на огородах - мы едим только то, что выращиваем сами и посвящаем свое время физической работе и тренировкам.

В отличие от учебного городка, учащиеся здесь общались мало и не были предоставлены самим себе в перерывах между тренировками и работой (как поняла Лера, по причине отсутствия этих самых перерывов). Вечерняя пробежка перед ужином застала Воронцову врасплох: бегать она не любила, тем более на дальние дистанции, и особенно по пересеченной местности. Отбежав подальше от стен лагеря, она пошла, превратив пробежку в приятную прогулку по дикой сельской окрестности. Солнце садилось за горизонт, когда мимо нее, тяжело дыша, пробежала девушка, за ней - парень, следом за ним - еще один.

- Ты бы поспешила, - не сбавляя темпа, посоветовал ей последний, - перед ужином ворота закроют, придется ночевать на улице. Будет сыро и холодно.

Перспектива остаться за воротами, ночью, да еще в лесу, не радовала. Фигура парня едва различалась в сумерках, и Лера припустилась за ним бегом. Лес закончился, теперь тропинка вела вниз, на дно оврага. Спускаться по крутому склону было неудобно, и Лера отстала. Парень, предупредивший ее, уже выбрался из оврага и скрылся из вида. Здесь, на дне оврага было уже совсем темно. Ноги скользили по влажной от росы траве. Над землей стелился туман, скрывая кочки и тропинку, а на небе уже вспыхнули первые звезды. Холодало. Наконец Лере удалось взобраться наверх, и она сразу же увидела огни тренировочной базы, расположенной в низине. Уставшая, короткими перебежками, она все же успела добраться до закрытия. Дежурный, запиравший ворота, хмурый, без определенного возраста мужчина, посторонился, пропуская ее во двор:

- В следующий раз не опаздывай. Здесь жизнь течет строго по графику и опаздывающих не любят.

Освещение спальни состояло из двух ночников: над входной дверью и возле туалета. Кроме Леры в этой комнате никого больше не было. За окнами уже стояла кромешная тьма. Походив по комнате, Лера выбрала себе кровать и легла. Разбудил ее громкие звуки побудки. Дверь в спальню распахнулась. Вчерашняя женщина крикнула:

- Подъем! - и вышла. Через пару секунд ее голос прозвучал около соседней комнаты. По коридору забегали, и дверь опять захлопнули. Лера оделась и вышла в опустевший к тому времени коридор. Теперь шум голосов раздавался со двора. Учащиеся уже построились в две шеренги. Высокий подтянутый инструктор делал перекличку.

- Все на утреннюю пробежку! - Инструктор распахнул ворота.

О том, что еще очень рано, можно было судить по туману и мокрой от росы траве. К тому времени, как Лера добралась до оврага, ученики успели через него перебраться. Когда она, скользя, съезжая, цепляясь за траву и кустики, все же спустилась, она увидела двух девушек, сидящих на бревне.

- Сегодня прибыла? - поинтересовалась одна из них у Леры.

- Вчера. А вы не бегаете?

- Надоело. Подождем, когда все возвращаться будут. Садись, еще успеешь набегаться за день. Я Лиза, а это Тома. - Они немного подвинулись, но Лера решила не садиться, поскольку бревно было мокрым от росы.

- Ты, наверное, слышала об этом овраге?

- Нет, я впервые в лагере.

- Тогда ясно. Ты, наверное, и не знаешь даже того, почему ворота базы запирают с наступлением темноты? - продолжала любопытствовать Лиза.

- Режим такой, - предположила Лера.

- Ха! Это они нам говорят. А зачем же тогда на них охранное заклинание накладывают?

Лера пожала плечами.

- Здесь, в этом овраге, убилась одна ученица. Она не успевала к ужину, а с этим строго. Бежала, то ли оступилась при спуске, то ли что, но сорвалась и, упав, сломала шею. - Девушка поёжилась, оглядываясь назад. - Ее не сразу нашли, вечером же переклички нет, заметили только утром. Пришли, а она мертвая. Конечно, пытались оживить, но не вышло. То ли дух ее не захотел возвращаться, то ли у них что-то не получилось.

- Или не старались, - вставила Тома.

- Но не оживили, - Лиза печально покачала головой, - а через какое-то время она вернулась. Зашла в ворота - и к сторожу. Он - в обморок. Потом рассказывал, что увидел ее, а она руки к нему протянула и стонет: "Холодно мне!" Ему, конечно же, не поверили. Но на вечерней пробежке ее опять увидели: она бродила по оврагу, словно что-то искала. У всех тогда лучший результат был - так они испугались. Маги над ними смеялись, а она уже в воротах.

Лера боязливо оглянулась, а по телу забегали мурашки.

- Вот с тех пор ворота и закрывают. И уж потом не впускают никого, хотя никто ни разу и не опоздал - все через этот овраг просто перелетают.

Лере вспомнилась скорость, с которой вчера преодолели овраг ученики.

- Почему же тогда здесь позволяют бегать?

- Так если по тропинке, то не опасно, но дольше, чем напрямую. Та девчонка, наверное, сократить расстояние хотела.

В овраг спустились возвращающиеся с пробежки остальные ребята.

- Да ты хоть у кого спроси, эту историю все знают. Инструктора молчат, конечно, но с темнотой не только ворота, но и все окна закрывают, сама увидишь.

Они вернулись на базу вместе. Инструктор отпустил всех на завтрак. Солнце уже поднялось достаточно высоко и впечатление, оставленное историей, исчезло.

На тренировку, проходившую по выданному Лере расписанию во дворе, собрались двое: она и паренек-первокурсник.

- Так как вы здесь впервые, проверим ваши возможности. Бег по периметру, на время. Начали! - Инструктор щелкнул секундомером.

Под ногами заскрипел щебень. Бежать оказалось трудно.

- Улучшаем результаты, - крикнул тренер.

Несколько раз Лера спотыкалась, один раз даже упала, содрав на локте кожу. Царапину саднило, но инструктор передышки не давал. Парень, бегавший немногим лучше Леры, так же упал, запнувшись за небольшой булыжник.

- Вы должны позволить телу бежать и не контролировать этот процесс своим мышлением! Тело само знает, что делать. Переходим к следующему упражнению. - Инструктор собственноручно завязал им глаза: - Бежим спокойно, не на время, не торопимся. Не думайте о том, что это невозможно.

Дважды Лера натыкалась на стены корпусов, но потом приноровилась: вытянув вперед руки, быстрым шагом, она наматывала круги, считая, что хуже не бывает. Бывает. Худшее было впереди.

- Если голова не занята мыслями, если человек находится в трансе, он может делать невероятные на первый взгляд, вещи, - рассказывал инструктор, пока обливающиеся потом ученики сидели на ступеньках крыльца, растирая ноги. - Ваша цель - научиться быстро входить в транс, невзирая на внешние факторы. Теперь разуйтесь.

Дождавшись, когда они снимут обувь, местный деспот продолжил:

- Бег босиком. Чтобы избежать неприятных ощущений - входите в транс.

Стоять босиком на острых камнях было неудобно. Ходить - трудно, бежать - невозможно, в чем Лера и убедилась. Камни кололи ноги, заставляя поминутно терять равновесие. На удивление, парень с заданием справился быстро. Инструктор обратился к Лере:

- Даю час на тренировку, после нее, до вечерней пробежки, сможешь отдохнуть. А мы, - повернулся он уже к парню, - продолжим в тренажерном зале.

Лера едва дождалась, когда они скроются из вида. Во дворе, кроме нее, никого не было: все или тренировались или работали на огороде. Бегать Лера не собиралась, босиком - тем более. Она села в тени и собралась расслабиться, но во двор вернулся инструктор. Он с возмущением воззрился на Воронцову:

- Почему не тренируешься?

- У меня передышка.

- У тебя еще час тренировки, приступай.

Кое-как Лера опять заскакала по камням, в тайне надеясь, что инструктор уйдет. К ее радости он ушел до того, как она добежала первый круг. Девушка тут же остановилась. Но счастье длилось не долго.

"Не смей останавливаться, беги", - раздался в голове голос Учителя, и в следующий момент последовал толчок в спину. По инерции или от испуга, Лера пробежала еще метра два, но стоило ей остановиться, как последовал еще один толчок. Так продолжалось до конца тренировки. К ее концу ног Лера не ощущала, поэтому твердо решила на вечерней пробежке в овраг не спускаться.

Наступил вечер. Ученики потрусили по привычному для них маршруту. Добежав до оврага, Лера спустилась по тропинке на столько, чтоб ее не было видно из лагеря и села на землю. Ее новые знакомые тоже не захотели бежать дальше.

- Если бы эти тренировки не входили в обязательную программу, я бы их не посещала, - сказала Лиза.

- Без них к занятиям не допускают, - вторая девушка растирала ноги и поглядывала на дно оврага, где уже начал собираться туман. Потом она поднялась. - Я лучше наверху подожду, худшее, что случится - заставят бегать днем.

Болтая о трудностях магического образования, они дожидались возвращения остальных. Темнело быстро. Вскоре тропинка на дне оврага из-за темноты и тумана стала едва видна.

- Смотрите, там, с краю, туман гуще, чем везде, - указала Тома.

- Точно. Хватит, побежали отсюда, - поддержала ее подруга.

Когда во двор базы вбежал последний ученик, дежурный маг запер ворота и что-то пробормотал. Лере сразу вспомнился утренний рассказ:

"Он что, действительно наложил защитное заклинание?"

В спальне она столкнулась с женщиной-инструктором - та закрывала окна:

- Окна не открывай, замерзнешь.

"Значит, все, что говорили девочки - правда?!"

Убедившись, что все рамы наглухо закрыты, женщина перешла в следующую комнату. Девушка последовала за ней и помогла ей закрыть окна на всем этаже. Наконец прозвучал сигнал отбоя. Лера вернулась к себе. Погода к ночи совсем испортилась: слышны были порывы ветра, по козырьку начинал редко стучать дождь. Укутавшись в одеяло и вслушиваясь в раскаты грома, она старалась заснуть. Вдруг, окно, звякнув, распахнулось. Лера вскочила, чтоб его закрыть и замерла: прямо на нее, от окна, надвигалась белая фигура. Попятившись, Лера чуть не упала. Призрак приближался все ближе и ближе.

"Боже! - она ощутила, как ее ноги начали неметь. И, тогда между духом погибшей и ней осталось несколько шагов, она выдержала и закричала: - Мама!".

"Тихо, это же шутка, - быстро пронеслось в голове, - сейчас всех перебудишь!" Но прислушиваться Лера не могла - она неотрывно следила за белой фигурой, продолжая то ли пищать, то ли подвывать. Дверь спальни распахнулась и вбежала инструктор. Она подскочила к привидению и с силой его толкнула. Ойкнув и запутавшись в простыне, призрак со смехом упал. Вторая девушка вылезла из-под дальней кровати и согнулась от хохота. Инструктор не выдержала и прыснула. Привидение так заходилось смехом, что подняться с пола самостоятельно не могло.

- Быстро все по местам, - отсмеявшись, скомандовала инструктор, - я вас с прошлого раза запомнила: сами дисциплину нарушаете и других будоражите. Отправляйтесь спать, а утром жду вас у себя.

Девушки, все еще хихикая, ушли. Леру продолжало трясти. Она и представить себе не могла, что ей опять придется остаться одной.

- Ложись спать, - инструктор направилась к выходу.

-Нет! Я не хочу, - она собралась выйти из спальни.

- Что за глупости! - закрывая перед Лерой дверь, удивилась женщина.

Последующие два дня тренировок и работ пролетели как во сне. На третий день за ней пришел Измененный и они вернулись в учебный городок, роднее которого для Леры места уже не было.

Глава 15. Зачеты.

- Если внутри живет страх, то от него не убежать и не отгородиться, - Милена посмотрела на Александра, стоявшего у окна своего кабинета. - Ты можешь сколько угодно ограждать ее от окружающего мира, но проблема находится внутри, а не снаружи.

- Сосредоточившись на занятиях, не отвлекаясь на бесполезные разговоры, можно наработать себе новый опыт, новые понимания, которые изменят восприятие и расширят его. Практика эффективна тогда, когда внимание сосредоточено на ней, а не на обдумывании реакций на внешние раздражители.

- Александр, это искусственная изоляция, не естественная. Ты, конечно, учитель и твоя программа обучения выглядит эффективной. Но я, будучи инструктором, и отрабатывая все задания и упражнения, проходя вместе с учениками тесты, вижу, кто на что реагирует, у кого какие слабые места. И в данном случае говорю тебе, что пока у нее есть страх, даже простые шутки будут восприниматься как потенциальная угроза. Ограничения не избавят от страха, они только вызовут ложное чувство защищенности. Надо решать саму проблему.

- Если ты видишь проблему - решай, - Измененный прошелся по кабинету. - Я проблемы не вижу. Медитации и решения учебных ситуаций вполне справятся с любыми страхами, нужно только время. До зачетов я буду заниматься с ней сам.

- Хорошо, - Милена встала, собираясь уходить. Она хотела еще что-то добавить, но передумала.

На ближайшие две недели Лерина судьба была решена. Каждое утро она приходила в кабинет Учителя. В кабинете, рассчитанном человек на пятнадцать, и бывшим чем-то средним между классом или лабораторией, было всегда сумрачно и тихо. Его окна выходили на тенистые аллеи, стену старого корпуса и небольшую площадку с порталом, соединявшим учебные реальности. Снегов, преподававший только у старших курсов, не часто бывал здесь, а когда приходил, сосредоточенно над чем-то работал сидя за столом. Студенты сюда заглядывали редко и, наверное, во всем учебном городке это было самое спокойное место для медитаций. Лера садилась в дальний от входа угол и занималась.

Первое упражнение, данное ее Учителю монахами, пошло на удивление легко, главное, надо было устроиться поудобнее, чтоб не сразу хотелось сменить позу. Она подолгу могла наблюдать за работающим Измененным, или, если его не было, за покачивающимися за окном ветвями дерева. В такие моменты Лере казалось, что она погружается в глубокий сон и смотрит на мир из него. Второе упражнение Учитель дал через несколько дней:

- Представь, что ты полностью прозрачная, что все твое тело прозрачно. Ты можешь думать о чем угодно, но при этом удерживай внимание на своей прозрачности.

Представлять себя прозрачной было не сложно, но стоило появиться какой-нибудь мысли, как прозрачность исчезала. После многих попыток, Лере, наконец, удалось достичь компромисса: мысли стали восприниматься как непрозрачные участки в теле. Она поделилась своими наблюдениями с Измененным.

- Здесь у тебя ничего нет. Нет и никаких привязанностей, пока ты сама их себе не создашь. Мысли появляться будут, но добивайся, чтоб они не влияли на твое состояние прозрачности, - посоветовал Учитель.

Лера задумалась: теперь она поняла, что имела в виду Милена, когда говорила, что память может играть с людьми странные штуки.

- Киев - это город, в котором живет другая я? Поэтому я знаю о нем? - спросила она у Учителя.

Он кивнул:

- Пока ты помнишь, что есть ты и другая ты, ты сможешь управлять своими состояниями. Ты, которая здесь, свободна от себя той, здесь у тебя другие возможности. Если начнешь забывать об этом - управлять собой станет труднее.

- Я помню, что у меня есть мать и близкие люди, - Лера хотела расспросить Измененного о своей жизни.

- У тебя, этой тебя, никого нет, - коротко пресек он дальнейшие расспросы. - Здесь у тебя есть только я.

- Но ведь и та другая и я - мы одно? - Не сдавалась Лера.

- Возможно, однажды вы станете одним. Пока - нет. Возвращайся к занятиям, не отвлекайся.

Две недели пролетели быстро. Лере нравилось заниматься в одиночестве. В эти дни она почти не виделась с группой, но ее это не огорчало. Единственное, что усложняло занятия - возникающая периодически головная боль, на которую она старалась не обращать внимания.

Однажды утром, когда она вошла в кабинет, Александр подозвал ее к окну: на площадке около портала толпились ученики и инструктора. Вместо привычных черных и темно-серых ряс на них были темно-синие спортивные костюмы и белые футболки. Среди них Лера увидела и свою группу.

- Сегодня начало зачетов. Испытаешь свои силы. Пора, я провожу тебя. Переоденься. - Он протянул ей такой же, как у всех костюм.

Они вместе вышли во двор. На аллее, ведущей к порталу, Снегов остановился:

- Дальше сама. Я буду у себя в кабинете, посмотрю начало оттуда. Удачи тебе.

- Спасибо. - Лера еще не успела отойти, как к нему подошел маг и о чем-то с ним заговорил.

- Хорошо, поднимемся ко мне, - донеслись до Леры слова Учителя. Она проводила его взглядом и пошла к месту сбора.

Утро было пасмурным, моросил мелкий дождик, но в воздухе приятно пахло свежестью. Группу Лера заметила сразу - все стояли под навесом около площадки и переговаривались. Она подошла к своим, и остановилась около Вики, болтавшей о чем-то с Валентином.

- Привет.

- Привет. С нами?

- Ага.

- Ну, ты того, не обижайся, мы тебя разыграть хотели, кто же знал, что так выйдет, - Валик вопросительно посмотрел на Воронцову.

- Да я и не обижаюсь, - Лера улыбнулась. Она поняла, что обиды и не ощущала. Чтоб как-то замять неловкий момент, она сняла кофту и обвязала ее вокруг талии.

- Я думала, что ты не вернешься, говорили, что ты могла сойти с ума, - сказала Вика. - И когда уже мы начнем, спят они что ли?

Валерьянова нетерпеливо посмотрела в сторону портала и принялась растирать ладонями плечи.

- Почему ты не оделась? - поинтересовалась Лера, глядя на тонкую Викину маечку.

- Скоро будет тепло, дождь вот-вот закончится, а кофта там только мешать будет.

- На, погрейся, - Лера собралась дать ей свою, но Вика отказалась.

Валентин обернулся и, найдя глазами, Милену, крикнул:

- Она пришла.

Инструктор стояла почти у самого портала и общалась с Таней, Женей и Ларисой, группа которой находилась тут же. Милена отвлеклась от беседы, кивнула Лере и сделала пометку в своем планшете, с которым, по-видимому, никогда не разлучалась. После чего опять вернулась к беседе. Лера оглянулась на окна корпуса, но Учителя видно не было. Вика с Валиком вернулись к разговору, прерванному ее появлением. Ожидание тянулось долго, и Лера, рассмотрев всех, принялась наблюдать за Миленой. Инструктор была, как всегда, подтянута и аккуратна: темно-серые спортивные брюки красиво оттеняли белоснежную футболку с длинными рукавами, собранные сзади волосы, легкий, едва заметный макияж. Разговаривала она сдержанно и девушка, в который раз удивилась, вспомнив, о способности волшебницы мгновенно изменять свое настроение.

- Можно подумать, что мы не из ее группы, - Вика перехватила взгляд Леры и скривилась.

- Тише, - шикнул на нее Валик.

Воронцова промолчала, продолжая наблюдать за инструктором. Милена, видимо, ощутила на себе взгляд и тоже посмотрела на Леру:

- Иди сюда.

Она нехотя подошла.

- Стой здесь.

- Милена, мы сходим в туалет, - попросила Женя.

- Начало через несколько минут.

- Мы быстро.

- Идите, - разрешила инструктор.

Группа Ларисы уже разбирала карточки с заданиями - им предстояло войти в реальность, где будут проходить зачеты, первыми.

- Где твой Учитель? - Милена повернулась к Лере.

- У себя, сказал, что посмотрит оттуда. - Лера оглянулась на корпус. Измененный действительно стоял у окна, но, по-видимому, был не один, потому что в окно не смотрел.

- Почему ты разделась? Оденься, - велела Милена.

- Мне не холодно, - Лера оглянулась на учеников, большей частью раздевшихся. Дождь уже прекратился, и стало теплее. Волшебница молча смотрела на Леру и та поняла, что лучше не испытывать терпение инструктора. Милена перевела взгляд на Вику:

- Ты бы сразу голой пришла, к чему эти условности? - Она небрежно поддела пальцем тонкое плечико майки.

- Да ну тебя, - отмахнулась Вика, - тебе там не все равно.

- Мне - все равно, в чем ты, но ты подаешь дурной пример. Недаром всем выдали одинаковые костюмы.

- У нее что, своих мозгов нет?

В беседу вмешался Валентин:

- По-моему в майках намного сексуальнее. И что плохого в том, что женщины, которым есть что показать, подчеркивают свою красоту? - Его слова прозвучали с плохо скрываемым ехидством.

Вика засмеялась, но лицо инструктора не дрогнуло:

- Прибереги свое остроумие на потом, Коваленко.

- Сейчас ваша очередь, - к Милене подошел маг, проводящий группы через портал, - вот список, распишись, что ты ознакомлена.

- У меня ученицы отлучились.

- Начнешь не с них. Ты же знала, что вы следующие.

Милена бегло просмотрела список:

- Я не подпишу. Вычеркни ее, она остается здесь, - инструктор указала на Леру.

- Не имеешь права оставлять, - возразил маг, - если ее допустили. Ты сегодня слишком напряжена. Но тебе чего волноваться - твои на зачетах всегда проходили.

Вернулись Таня с Женей.

- Где вы были?

- В столовую заходили, Таня пить захотела, - Женя беспечно улыбнулась.

Милена собралась что-то ответить, но передумала. Маг протянул карточки с маршрутами и заданиями, и ученики принялись их разбирать и изучать. Инструктор торопливо расписалась напротив каждой фамилии, кроме Лериной:

- Я на это не пойду.

- Снегов сам внес ее в список, чего тебе волноваться? - удивился маг.

Лера выжидающе наблюдала за происходящим. Пойти в реальность и сдать зачеты она хотела: несмотря на то, что занятия с Учителем ей нравились, внутри начинало появляться чувство оторванности и одиночества. Видя, что Милена не собирается ее допускать, Лера не выдержала:

- Учитель сказал, чтоб я испытала свои силы.

- Сначала эти силы надо накопить, а потом испытывать, - заметила инструктор, и повернулась к магу: - Я своего согласия не даю. Ты что, не видишь, что у нее не хватит сил? Она слишком слаба для таких испытаний. У нее энергии ровным счетом на то, чтоб соображать, что она делает.

- Не нашего ума дело, - сдержанно ответил маг.

- Валентин, готовься, идешь первым. - Милена направила его к старту и вернулась к предыдущей теме: - Я еще раз заявляю, что допуска не даю.

Вика, следившая за дебатами, сказала:

- Пусть идет, что ей будет.

Маг добавил:

- Все равно при оценке группы ее результаты не учтут.

- Хорошо, - сдалась Милена, - я пойду в качестве сопровождения.

- Это запрещено. Инструктора, чьи группы сдают, не могут сопровождать их. Твою группу отстранят, если ты нарушишь.

- Пусть она идет со мной, - предложила Вика, - я присмотрю.

Лера не могла понять, почему волшебница не хочет допускать ее к зачетам. Она понимала, что начала тренироваться со всеми не с первого дня, что ее подготовка значительно слабее, что группу это напрягает, а ей самой трудно находить общий язык с Миленой, но это же не повод ее не допускать!

Поколебавшись, Милена повернулась к Лере:

- У тебя недостаточно энергии. Может пока для тебя это не ощутимо, так как тебе не с чем сравнивать. Без энергии здесь делать нечего. Если почувствуешь слабость - бросай все. Никто не будет оценивать твои результаты. Поняла? И возвращайся сюда.

- Хорошо.

- Ты идешь только в качестве зрителя, - еще раз напомнила инструктор.

- Пора, - дежурный выдал Вике карточку с ее маршрутом. Лере ничего не дали, так как Милена все-таки вычеркнула ее из списка допущенных.

Реальность, в которой организовали сдачу зачетов, внешне мало чем отличалась от учебного городка. Здесь так же было солнечно и зелено, аккуратно подстриженные газоны обрамляли асфальтированные дорожки. Вместо привычных домиков, в которых жили студенты, стояли два спальных корпуса. В третьем корпусе располагалась столовая и несколько аудиторий с экранами, из которых инструктора и учителя могли наблюдать за ходом испытаний. Остальную территорию разделили на участки, оборудованные под сами зачеты. Студенты разбрелись, согласно своим спискам заданий, которые для каждого были индивидуальны.

- Как всегда, девчонкам достались самые нормальные задания, - сетовала по дороге Вика, имея в виду Таню с Женей, - понятно, чего они так дружат с Миленой.

- Карточки не она раздавала, - напомнила Лера.

- А как ты думаешь, кто задания составлял?

Лера никак не думала. Думать в тот момент ей совсем не хотелось. Было хорошо идти вот так по дорожке, смотреть по сторонам и дышать. Дышать отчего-то хотелось больше всего: воздух наполнял тело приятной свежестью. Наконец они подошли к месту первого испытания: через бассейн, метрах в двух над водой, в качестве мостика, было перекинуто узкое длинное прямоугольное бревнышко, по которому студентам и предлагалось пройти.

"Что может быть проще?" - удивилась про себя Лера, но Вика ее мнения не разделяла.

- Смотри, - девушка стояла с поднятой головой и наблюдала за тем, как проходят испытания те, кто пришел раньше. По бревнышку медленно продвигалось несколько учеников. Вдруг кто-нибудь из них, ни с того ни с сего, начинал хлопать себя руками, словно стряхивая что-то невидимое, а после прыгал в воду.

- Что там было? - Валерьянова подходила к каждому выплывающему из бассейна и вопросительно заглядывала в глаза.

Но сокурсники делиться впечатлениями не спешили.

- Отстань, - раздраженно отмахнулся от нее парень из параллельной группы.

- Ужасно, я видела свои кости, это было так реально, - сидя на краю бассейна, всхлипывала белокурая девушка.

- Так, а что там было? - продолжала допытываться Вика.

- Пойдем, - Лере не терпелось самой пройти испытание.

С первой трудностью они столкнулись у самого начала пути: надо было найти способ взобраться на бревно, которое лежало на двух трубах-столбах. Ни лестницы, ни других приспособлений для подъема не наблюдалось. Вика попыталась подтянуться по столбу, но плавно съехала вниз, так и не достав до цели.

- Подсади меня, - попросила у парня белокурая девушка и, встав ему на плечи, с легкостью запрыгнула на бревно. Парень следом вскарабкался по трубе.

Вика начала оглядываться в поисках ближайших мужских рук.

- Вик, нас-то тяжелее поднять будет, - Лера многозначительно посмотрела на округлые формы подруги.

- Чего стоите? - раздался знакомый голос: к ним подошли Таня с Женей. - Мы уже один зачет сдали. А вы?

- Пока нет, не знаем, как подняться, - озабоченно ответила Вика.

Таня попыталась допрыгнуть, но потом залезла так же, как и парень - по столбу. Женя сделала попытку повторить подвиг подруги, но у нее не вышло.

- Руки слабые, - пояснила она, съехав вниз. - Придется потратиться.

Женя прикрыла глаза и замерла. Минуту или две она стояла, а потом медленно оторвалась от земли и начала подниматься. Поравнявшись с перекладиной, она быстро схватилась за неё руками и, немного подтянувшись, запрыгнула.

- Ты все? Пошли, - по-деловому распорядилась Таня.

Леру Женин подъем привел в восторг: во-первых, она не видела такого вблизи и чтоб "по-настоящему", а во-вторых, она вспомнила, что умеет летать и, если очень захочет, то перемещаться. Проводя последние недели в медитациях, она совершенно забыла об этих двух удивительных возможностях, и теперь у нее было два варианта подъема. Закрыв глаза, как Женя до этого, она представила свои ощущения во время первой левитации. Как некстати промелькнула мысль, что, поднимаясь, она может удариться головой о бревно, так как встала почти под ним. Глаза пришлось открыть и сосредоточиться еще раз. Мир вокруг подернулся легкой туманной дымкой, внутри все ухнуло и ушло куда-то вниз.

- Хватайся, - долетело издали, и Лера поняла, что бревно находится на уровне ее пояса.

- Вик, теперь ты. Представь, что ты поднимаешься.

- Я не могу сконцентрироваться, так нервничаю. Помоги мне, - попросила Вика.

- Попробуй подтянуться на руках, - предложила Лера.

- Эй, не задерживайте, - крикнул кто-то из учеников, когда у Вики ничего не вышло.

Лера спрыгнула на землю - идти дальше, оставив Вику, и в голову не пришло. Не с первой попытки, но ей удалось поднять подругу, слевитировав вместе с ней.

- У меня так не получается, да и энергии много тратится, - призналась Валерьянова, пока Лера пережидала легкое головокружение.

Столбы заканчивались большими кольцами, в которых и лежало бревно. Стоило Лере пройти сквозь первое кольцо, как дерево под ногами вспыхнуло и загорелось. Огонь разгорался сильнее и сильнее, и через несколько секунд она уже находилась в эпицентре бушующей огненной стихии. Из-за дыма и языков пламени видимость снизилась, и она едва различала дорогу. Жар обжигал кожу и легкие. Медленно, чтоб не сорваться, она начала продвигаться. Где-то сзади охала Вика, а впереди, так же медленно, шли Таня с Женей. До нее доносились обрывки их разговора: Кожухова рассказывала о каких-то своих похождениях, не связанных с зачетом.

"Надо же, - удивилась про себя Лера, - они так спокойно идут, будто вокруг и нет никакого пламени". Спортивные штаны вспыхнули и загорелись. От неожиданности она чуть не потеряла равновесие:

- Кажется, я горю, - сказала она Вике.

Ответа не последовало: видимо, Валерьянова столкнулась с той же проблемой. Она лупила себя по ногам, а потом, нервно чертыхнувшись, спрыгнула в спасательную воду. Лера продолжила путь. Брюки на ней догорали, кожа пузырилась и лопалась с неприятным шипением, сквозь жареную плоть местами проглядывали кости, но боль не ощущалась.

"Они же идут, - сквозь клубы дыма Лера различала Таню, которая со смехом показывала Жене свои обгоревшие конечности, - и боли нет. Странно, что бревно не горит, огонь давно бы его сжег, - продолжала рассуждать про себя Воронцова, - значит, все это только кажется, это иллюзия. Зря Вика спрыгнула".

Наконец бревно, казавшееся бесконечным, закончилось. Лера спустилась и обернулась: никакого огня не было, а бассейн по-прежнему был наполнен чистой водой. У его края толпились несколько мокрых учеников, среди которых стояла и Вика.

- Зачем ты спрыгнула? Это иллюзия, огня нет, - ей было немного досадно за подругу.

- Да ну их со своими штучками. На мне одежда загорелась, на коже волдыри стали появляться. Знаешь, как я испугалась?

- Больно же не было.

- Когда видишь, что с тобой происходит, разве думаешь о том, что ты ощущаешь? - Раздраженно спросила Вика. - Поднимешь меня еще раз?

Лера кивнула.

- Нет, те, кто прошел, не могут возвращаться и помогать, - остановил их у самого старта инструктор, наблюдавший за происходящим. - Стыдно, барышня, не мочь элементарного, - обратился он к Вике.

- Подумаешь, - обиделась "барышня", - пошли, Лерка, потом пересдам.

Указатели с номерами заданий привели их в отдаленную часть парка, обнесенную забором из крепкой сетки.

- Сюда, - Вика указала на калитку. - Подожди, мало ли что там.

Ничего подозрительного в парке не наблюдалось, кроме криков, доносившихся издалека. Сквозь деревья проглядывала крыша медпункта, на который указывал белый, с красным крестом, флаг.

- Все равно идти придется, - сказала Лера, заходя внутрь.

Девушки шли по пустынной дорожке.

- Мы одни здесь, что ли? - нервозно оглядываясь, поинтересовалась Валерьянова.

- Не похоже, - Лера прислушалась. Крики повторились, уже ближе. Теперь они сопровождались диким лаем.

Собак Вика заметила первой: огромные серые псы, стаей, неслись прямо на них. Еще несколько преследовали кого-то в другой стороне.

-Бежим! - взвизгнула Вика и со всех ног помчалась к калитке.

Оценив ситуацию, Лера поняла, что у нее шансов удрать нет, да и память подсказывала, что в таком случае лучше всего остановиться и переждать. Через несколько секунд собаки оказались рядом. Самая крупная из них доходила девушке до пояса. С их пыльных оскаленных морд стекала слюна, а глаза горели красноватым огнем. Не переставая рычать, стая окружила Леру плотным кольцом.

"У них что, бешенство?" - она старалась не шевелиться и подавить в себе всплески страха.

Самая большая собака подошла вплотную и ткнула мордой окаменевшую Леру в живот. На белой футболке появилось грязное пятно: смесь слюны, песка и крови. Второй тычок пришелся в руку, которая сразу же стала липкой. Пес угрожающе зарычал. Лера не шевелилась. Собака еще раз обнюхала ее и опять зарычала.

- Хорошая собачка, - выдавила из себя девушка.

- Дура, она сейчас тебе в горло вцепится, - раздалось откуда-то сверху.

Лера подняла глаза и увидела ученика, сидевшего на ближайшем дереве. Немного дальше, на других деревьях, она заметила еще учеников. Не выдержав, она фыркнула и рассмеялась. Вожак стаи отвернулся и отошел. Собаки, следом за ним, потеряли к ней всякий интерес. Некоторые из них побежали в парк, еще несколько вертелись у деревьев. Лера облегченно пошевелилась и обтерла руку о футболку.

"У этой собаки кровь, она, наверное, ранена", - мелькнула мысль. Вожак искоса поглядывал на нее, но уже не рычал.

- Хороший песик, иди сюда, - позвала его Лера. Любовь к собакам победила, и она собралась осмотреть его раны. Она подошла к псу и погладила его. Вожак зарычал, но не бросился. Ран у него не было.

"Тогда откуда кровь?" - озадачилась девушка. Она еще раз погладила пса и еще одну собаку, подошедшую к ним.

- Попробуй их увести, пожалуйста, - попросил с дерева парень.

Собаки, услыхав его голос, залаяли и зарычали. Самая мелкая попыталась до него допрыгнуть, но ей не удалось.

- Уведи, их, пожалуйста!

- Ладно, попробую. - Лера позвала вожака, который лениво поднялся и подошел. Он смотрел на нее слезящимися красными глазами, и ей показалось, что он все понимает.

- Пойдем, хороший пес, - она потянула его за шею. Он послушался, а за ним последовали и остальные собаки.

Ученики посмелее, сидевшие на деревьях, спрыгнули и помчались к забору. Собаки в тот же миг радостно кинулись их преследовать. Некоторым студентам удалось перелезть через сетку, но кое-кто лишь сменил одно дерево на другое. За забором толпились студенты и ведущий инструктор, там же Лера заметила Вику.

- Эй, я не знаю, как тебя зовут, - крикнул Лере долговязый парень, - перекинь мне, пожалуйста, кроссовок, я потерял, вон он лежит.

Лера подняла кроссовок: тот был разорван. Парень, увидев это, скис.

- Почему они ее не трогают? - спросил кто-то у инструктора.

Маг пожал плечами и что-то ответил. Что именно он сказал, Лера не расслышала. Ее внимание привлек один из студентов, сидящих на деревьях. Он выпрямился на толстой ветке и замер. Через минуту он медленно поплыл по воздуху, перемещаясь от одного дерева к другому. Собаки сопровождали его воем и лаем, но парень, казалось, ничего не слышал. Зрелище перелетающего человека заворожило Леру: она все больше начинала ощущать присутствие магии. Понаблюдав за парнем, девушка тоже направилась к выходу: пройти, согласно заданию, через загороженную территорию, сложности для нее не составляло. Ее догнал вожак, и она его приласкала. Несколько крупных собак лежали на песчаной дорожке и грелись под солнцем. Мимо Леры, по направлению к медпункту, прошли двое магов с носилками. Их фигуры окружала голубоватая дымка. На носилках лежал студент, а на его руке виднелись глубокие раны. Псы подняли головы, проводили процессию взглядом, но не встали. Лере захотелось спать. Сон наваливался на нее, расслабляя тело, закрывая глаза и мешая думать. Она села на землю рядом с вожаком. Веки тяжелели, и она медленно погружалась в звенящую тишину. Издалека до нее донеслось рычание собак. Сильный рывок за плечи поднял ее и поставил на ноги, вырвав из плена сна.

- Здесь нельзя спать, выходи, ты только мешаешь, - раздалось над ухом.

Вожак, вскочивший раньше, чем подняли Леру, рыкнув, вцепился в подол черной рясы мага. Отбросив пса ударом ноги, маг довел Воронцову до выхода и вытолкнул за огороженный периметр. Резкое пробуждение взбодрило. Лера осмотрелась: вокруг все так же проходили зачеты, хотя ей показалось, что она провела с собаками целую вечность.

Приближалось время обеда. Не имея собственной карточки с заданиями, деувшка пошла к спальным корпусам. По дороге она догнала Вику и Валентина. Вид у обоих был жутко уставший и потрепанный. Судя по их выразительным взглядам, сама она выглядела не лучше.

- Вы еще не были в зеркальном зале? Тарас с Костей его сдавали, но не прошли, - рассказывал Валик, - заходишь, а там столько зеркал, что кроме своего отражения ничего не видно. Разбить их не получается, а стоит сделать шаг внутрь, зеркала начинают отражать все, что подумаешь. Представляете, все ваши мысли отражаются? Даже случайные. И из-за них выхода не видно, нет ничего, кроме бесконечных отражений.

- Какой кошмар, мало ли что подумаешь, - испуганно заметила Вика, - особенно, когда стараешься не думать.

- Ребята после обеда идут пересдавать. А я уже завтра, спрошу у них, как они пройдут. Ну, я пошел, встретимся на обеде, - Валик свернул к мужскому корпусу.

- Ты много прошла? - поинтересовалась Лера.

- Я тебя караулила вместо того, чтоб сдавать. Чего ты с теми собаками застряла? Я же кричала, чтоб ты выходила. Из-за тебя я никуда не успела, и зачем только пообещала за тобой присматривать.

- Я не слышала, что ты кричала, - Лера почувствовала вину за то, что Вика из-за нее ничего не успела. - А что ты теперь будешь делать?

- После обеда пойду, но с девчонками, с "проявленными" только одни проблемы. Кстати, а что ты сделала, чтоб тебя собаки не трогали?

- Не знаю, - призналась Лера, - они мне понравились.

Около корпуса, на лавочке, сидели Таня, Женя и девушка из параллельной группы.

- Привет, - Валерьянова подошла к ним - вы все прошли?

- Все, остались письменные тесты, но они через день, так что завтра мы гуляем, - похвасталась Женя. - Милена сказала, что мы свободны.

- Повезло вам, - Вика продолжала стоять, но девушки вернулись к прерванной беседе и перестали обращать на нее внимание. - Вы на обед идете?

- Идем. Мы девчонок ждем, - ответила Таня.

- Подождите и меня, я только переоденусь.

- Ну, если ты быстро, - Женя перевела взгляд на Леру, - ого, как ты извозилась.

- Идем, надо переодеться, в таком виде в столовую не пустят, - Вика пошла в корпус.

Они поднялись на второй этаж. По обе стороны длинного коридора располагались спальни. Каждая из них была рассчитана на шесть человек.

- Сюда, - Вика сверилась с карточкой и вошла в самую крайнюю комнату. Здесь так же стояли шесть кроватей - по три с каждой стороны от двери, а между ними - тумбочки. Все, кроме одной, были заняты чьими-то вещами. Девушка подошла к свободной кровати, слева от двери, и достала из-под нее сумку с одеждой.

Лера в нерешительности топталась на пороге: на ее присутствие здесь не рассчитывали, места для нее в спальне не оказалось, да и сменной одежды у нее тоже не было.

- А ты что, не собираешься переодеваться, - Вика удивленно посмотрела на подругу.

- Мне не во что.

- Странно, что тебе не сказали собрать сумку. Мы еще с вечера сдали вещи, чтоб их сюда перенесли. - Вика достала умывальные принадлежности, спрятала их в тумбочку. Потом достала книгу и положила на кровать.

Лера села рядом и посмотрела на книгу: это был женский роман.

- Вик, а что мне делать? Здесь и кровати все заняты.

Валерьянова на мгновение задумалась:

- Я тебе дам, переоденешься - она порылась в сумке и достала светло-розовую футболку, расшитую бисером, и джинсовую мини-юбку. - Вот только рясы запасной у меня нет, но можно у девчонок поспрашивать. Быстрее, обед скоро. А свободное место на этаже поищешь, здесь полно комнат.

- Спасибо, - Лера сняла грязную футболку и одела Викину, потом натянула юбку. В ней она чувствовала себя крайне неловко: длина Викиных юбок предполагала наличие если не длинных, то хотя бы стройных ног, счастливой обладательницей которых она не являлась. Поколебавшись (что лучше: остаться в пыльных спортивках или все же смириться с юбкой), Лера решила не проявлять неблагодарность. Только она закончила переодеваться, в комнату бесшумно вошла Милена и положила на кровать пакет с вещами.

- Фу, напугала, - подскочила от неожиданности Вика.

- Что это? - Инструктор указала на юбку.

- У меня одежда грязная, Вика дала переодеть, - попятилась Лера, но путь к отступлению сзади преграждала тумбочка.

- Сними, - приказала Милена и повернулась к Вике: - Я же просила не оказывать на нее свое влияние. Если тебе это нравится, носи сама.

- Да ты посмотри на ее одежду! А у нее с собой ничего нет, - девушка обиженно смотрела на инструктора.

- Я все принесла, - Милена опять обратилась к Лере: - верни Вике ее вещи.

Лера растерялась: инструктор продолжала стоять, ожидая, но переодеваться при ней Лера стеснялась. Вдруг Милена заметила засохшую кровь на руке:

- Ты ранена?

- Нет, это не моя кровь.

Милена бесцеремонно взяла грязную футболку и развернула. Увидев кровавые пятна, приказала:

- Покажи живот.

- Я не ранена, это собака мордой испачкала.

- С ней ничего не случилось, - вставила Вика, но инструктор, желавшая убедиться в этом лично, подошла, и, задрав Лере футболку, проверила, нет ли на животе царапин.

- Милена! - Лера попробовала запоздало протестовать: она знала, что инструктор мало считалась с мнением своих подопечных, а теперь и вовсе начала его игнорировать.

- Я принесла тебе одежду. Прежде чем переодеваться, прими душ, ты вся мокрая и в пыли. Душевая напротив, иди, вымойся, грязные вещи сложи в кулек и оставь там.

"Она меня совсем слабоумной считает что ли?" - подумала Лера, но, обрадованная, что волшебнице не пришло в голову сопровождать ее, поспешно улизнула в душ.

- С каких пор ты стала ее мамочкой? - долетел до нее голос Вики, но дожидаться ответа инструктора не стала.

Душевая состояла из двух узких комнат: одна, с деревянными скамейками, стоящими вдоль стены, служила раздевалкой. Вторая была непосредственно душевой. Несколько девушек, перекрикиваясь, обсуждали зачеты. Кабинок или хотя бы перегородок не было, и Лера, стеснявшаяся раздеваться при ком-то и тем более мыться, остановилась, не зная, что делать. Тусклое освещение и пар, заполнявший помещение, ввели ее в оцепенение. Дышать становилось труднее, перед глазами все плыло.

- Ты чего стоишь? - кто-то толкнул Леру, но она не почувствовала прикосновения. - Тебе что, плохо? Эй, позовите там кого-нибудь, ей кажется плохо.

Лера стояла, прислонившись к стене. Струйки конденсата, стекавшие по кафелю, приятно холодили голову, и это было единственное, что она ощущала. Перед глазами мелькнула черная ряса, и донесся голос Милены: она что-то говорила, но Лера не могла разобрать слов. Подтащив к ближайшему душу, инструктор втолкнула ее под ледяные струи. Через несколько мгновений в глазах прояснилось, и дышать стало легче.

- Ты меня слышишь? - наконец разобрала Лера и кивнула.

- Ты меня понимаешь?

Лера опять кивнула и попыталась выйти из-под уже ставшей нестерпимо холодной воды, но Милена удержала ее.

- Мне холодно.

- Я же говорила, что у тебя мало энергии. - Волосы и ряса волшебницы намокли, как и Викина одежда, которую Лера не успела снять.

- Спасибо, я могу уже сама.

В душевой никого кроме них не осталось. Мокрая и замерзшая Милена мало походила на инструктора: без постоянной снисходительной насмешки в глазах и привычного командного тона она казалась немногим старше своих учеников. Она сбросила с себя всю одежду и завернулась в полотенце. Лера деликатно отвела глаза в сторону. Милена усмехнулась:

- Ты не можешь ничего о себе вспомнить, но зато помнишь, как стесняться. Идем.

Они пришли в комнату, отведенную для инструкторов. Здесь стояли всего две кровати с тумбочками между ними, стол, пара стульев и шкаф.

- Отдохни, - предложила Милена.

- Что со мной? - наконец решилась спросить Лера, ощущая новую волну слабости.

- У тебя нехватка энергии. Ты перерасходовала свои силы. Запомни, чем бы ты ни занималась, надо давать себе время на восстановление. Сейчас лучшее, что ты можешь сделать - спать.

Спала Лера долго. Она проснулась ночью и почувствовала себя лучше. За окном в свете фонаря покачивались ветви клена. На соседней кровати сопела Лариса. Не желая ее будить, она вышла в коридор. Здесь было тихо, только из противоположного крыла корпуса доносился приглушенный смех. Борясь с приступами слабости, она подошла ближе и в приоткрытую дверь увидела Милену и инструктора, с которым та встречалась.

"Все-таки она может быть и нормальной", - усмехнулась про себя девушка, и, решив им не мешать, вернулась в комнату и крепко уснула.

Глава 16. Будущее можно вспомнить.

Неделя зачетов подошла к концу, и группа вернулась к привычному для учебного городка ритму жизни.

- Хочешь заниматься на равных - узнай столько же, сколько они. - Заменяя в Лерином расписании практические уроки лекциями, сказала Милена. Лера, хоть и не была согласна с таким решением, спорить не решилась. Она послушно посещала теорию, пытаясь разобраться в тонкостях магической географии, и восстанавливала уровень своей энергии. Иногда ее расписание совпадало с занятиями группы, как это и произошло в тот день.

История магии пользовалась особой "любовью" студентов, которые вынуждены были изучать деяния канувших в лета магов, разбирать причины, сподвигшие их на зачастую бессмысленные открытия, которые больше усложняли понимание магии, нежели упрощали.

"Ну какая у магии может быть история, - рассуждала про себя Лера, сидя в холле целого музея, посвященного данному предмету, - если верить словам тех же преподавателей, что магия существовала всегда? Скорее это история самих магов и их открытий. Какой смысл изучать обстоятельства, сложившиеся неведомо когда, если они имели значение только для одного человека, а другому, чтоб сделать то же самое открытие, нужны совершенно иные ситуации? Учитель говорил, что каждый, встав на Путь, все равно делает все те же самые открытия сам, потому что без опыта переживания любые описания остаются не больше, чем слова". Увлеченная своим философским настроением, она поднялась и подошла к окну. На березах уже появились желтые листья, свидетельствовавшие о скором приближении осени, но погода, поддерживаемая в учебном городке, была по-прежнему летней.

"Интересно, - продолжая разглядывать видимую из окна часть парка, размышляла Лера, - какая реальность там, дальше, за городком и прилегающими к нему землям. Какие там города, люди? Владеют ли они магией?"

Задумавшись, Лера совсем позабыла о группе и инструктаже, проводимом Миленой. Она опомнилась только тогда, когда Валентин дернул ее за рукав:

- Ты что, не слышишь?

Лера обернулась и увидела, что Милена, прервав свой рассказ, с негодованием смотрит на нее. Валик тут же отошел в сторону.

"Что я опять сделала не так?" - с сожалением отходя от окна, подумала девушка. В последнее время присутствие инструктора стало стеснять ее больше: она постоянно ощущала давление и контроль, исходившие от Милены, корректирующей все, что бы Лера ни говорила или не делала. Инструктор, как всегда, собранная и сдержанная, выглядела напряженной и раздраженной:

- Где, я вам говорила быть? - не повышая голоса, спросила она таким тоном, будто Лера совершила нечто ужасное.

- Здесь.

- Именно. Я велела внимательно слушать и быть ЗДЕСЬ, а не за окном.

Лера посмотрела на окно, находящееся в метре от нее, потом на Милену:

- Я только на минутку глянула.

Ученики настороженно наблюдали за происходящим.

- Сядь, - инструктор кивнула на стоящие вдоль стены старинного вида стулья, - и не создавай проблем.

Лера еще раз глянула в окно и села. Валик, отойдя на шаг от группы, тихо шепнул:

- Круто она с тобой.

Лера пожала плечами, показывая, что ей безразлично.

- Коваленко, что, ноги не держат? Хочешь составить ей компанию? - окликнула его Милена. - Сел рядом и чтоб я вас не слышала.

Валик радостно плюхнулся на соседний стул и зашептал:

- Не представляю, как ты можешь с ней общаться. Чего ты это терпишь? Даже к Вике она так не придирается.

- Да все хорошо, - тихо ответила Лера.

- Слушай, - вдруг предположил Валик, - а вы с ней давно знакомы? Может она тебе кем-то приходится? Тогда понятно, почему она взяла тебя в свою группу посреди года.

Наступила очередь Леры вытаращиться на Валентина. Он ожидал ответа. Лера медлила.

- Нет, - глянув на инструктора, начала она, но осеклась: в памяти всплыли картины их совместной жизни. Внезапно для себя, она вспомнила, как они с Миленой пили чай на кухне, как возвращались с работы под дождем под одним зонтиком, как она делала Милене бутерброды, как Милена заботилась о ней. Вспомнила их бесконечные разговоры, которых никогда не было, как и остальных воспоминаний, которых и не могло быть, потому что они с Миленой познакомились здесь, в Академии, и она, Лера, даже понятия не имеет, где в учебном городке живет инструктор. И в то же время все это было, но когда и где, объяснить даже самой себе она бы не смогла. Валик истрактовал ее замешательство по-своему:

- Ясно, не хочешь говорить. Может она твоя сестра?

"Сестра?" - Лера не знала. Она не помнила, чтоб у нее была сестра, но полагаться на ее память теперь было бы глупо.

К группе, подошла высокая худощавая женщина в деловом костюме, и, кивнув Милене, ледяным тоном процедила:

- Объясни своим подопечным, что они находятся на моей территории, и никакого нарушения порядка я здесь не потерплю. Руками ничего не трогать, а если я что-либо замечу, то компенсировать ущерб будешь ты.

Милена промолчала. Ее лицо осталось спокойным, и только неподвижный взгляд, устремленный на грудь женщины, выдавал крайнее напряжение.

- Экскурсовод подойдет через минуту. Список группы принесла? Давай. - Она бегло просмотрела его, и, напоследок заметила: - Стулья здесь стоят не для учеников.

Дождавшись, когда женщина ушла, Милена оглядела группу:

- Вы слышали, что она сказала?

- Да кто она такая? - возмутилась Женя.

- Директриса, - коротко ответила инструктор, и ее ответ для всех стал исчерпывающим.

Наконец подошла экскурсовод. Она поздоровалась со всеми и очень обрадовалась, увидев Милену:

- Давненько не виделись! Преподаешь?

- Что-то вроде того.

- Давай поболтаем после урока, не терпится узнать, как ты.

- Вы подруги? - полюбопытствовала Таня.

- Одногруппницы, бывшие, - охотно пояснила экскурсовод и перешла к делу. - Вчера я проводила экскурсию в двух группах, потом они сдавали зачет по этой теме, и из-за того, что их внимание было рассеянным, зачет никто не сдал.

Лера заметила, что Милена немного расслабилась. Кивком подозвав Леру, она тихо сказала:

- Позаботься о том, чтоб мне не приходилось тебя искать. Держись так, чтоб я тебя видела.

Тем временем экскурсовод продолжала:

- По окончанию экскурсии вам придется ответить на вопросы. Ни на что не отвлекайтесь, не отставайте и не оглядывайтесь назад, если что-то упустите, я повторять не стану. Желающие потом смогут написать реферат. Итак, наша тема "Влияние моды на ритуальную одежду".

Лера вздохнула: лекция обещала быть неимоверно скучной и бесполезной. Такое же недоумение она увидела на лицах одногруппников.

- Милена, - тихо позвал Костя, - зачем нам этот бред?

- Не все является тем, чем кажется. Будь внимателен и лекция покажется интересной.

- Сомневаюсь, - хмыкнул Тарик.

Экскурсовод повела группу в первый зал, где на украшенных замысловатым барельефом стенах, висели огромные, в человеческий рост, картины, а по зеркальной поверхности пола стелился необычный узор. Ученики внимательно слушали рассказ женщины. Лера глянула на Милену: взгляд волшебницы рассеянно блуждал по залу, хотя сама Милена, казалось, старается ни слова не упустить. Лере было скучно, ее совершенно не интересовали истоки зарождения идеи введения магической униформы и ее влияние на индивидуальность магов. Группа перешла к следующему экспонату, а Лера, вопреки запрету, оглянулась назад, на огромный, во весь рост портрет какого-то старика в пышных средневековых одеждах. Для нее было странным видеть мага, запечатленного в виде старика, потому что в ее представлении маги должны были всегда оставаться молодыми и делать все возможное, чтоб избежать старости. Вдруг ей показалось, что в глазах старика полыхнул красный огонек. Девушка моргнула и посмотрела еще раз: ничего необычного в портрете не было, но все, что она могла видеть боковым зрением, потеряло четкость, начало расплываться и менять форму. Зрелище оказалось удивительным и забавным: из стен то возникали, то пропадали фигуры людей, животных, появлялись и исчезали двери.

- Ты тоже видишь? - рядом с Лерой стоял Валентин.

- Вижу.

- Смотри, - тихо указал он, - меняется не все, остаются неизменные участки, вон, на полу и там, где ваза.

Лера перевела взгляд и тоже увидела, что несколько плиток пола и небольшое возвышение у стены остаются прежними, в то время как все остальное, растворяясь, превращается в разноцветный туман.

- Я же просила быть в поле моего зрения, - Милена резко дернула Леру за руку, - все перешли в другой зал, а вы стоите. Валентин, никто для тебя отдельно повторять не будет.

Валик не спеша побрел догонять группу, то и дело, останавливаясь и рассматривая стены.

- Милена, ты видишь, что все здесь не такое? - Лера попыталась притормозить, но волшебница не ответила, увлекая ее за собой.

Экскурсия продолжалась, Лера перестала слушать рассказ экскурсовода и сосредоточилась на окружающем пространстве. К ней опять подошел Валентин и тихо сказал:

- Там в полу дырки, - он указал на узкую желтую линию, разделяющую вместо порога залы, - наверное, там решетка. Это место тоже не меняется. А еще смотри, что я нашел.

Валик вытащил из кармана несколько женских чулок, связанных в виде веревки.

- Странная находка, - согласилась Лера.

Валентин оглянулся на группу и, убедившись, что инструктор что-то обсуждает со своей знакомой, потянул Леру к манекену, сделанному в виде женщины:

- Посмотри на нее.

Лера расфокусировала глаза, чтоб взглянуть боковым зрением, но манекен не изменился.

- Написано, что эта графиня душила своих служанок чулками, потому что верила, что забрав жизнь у молодой девушки, продлит свою. Короче, она была психопаткой. А чулочки эти - ее, у ног лежали. Здесь еще какая-то решетка. Я туда пару бумажек запихнул, но ничего не произошло.

- Зачем ты забрал чулки?

- Хочу потом их рассмотреть получше.

Лера фыркнула, представив Валика за изучением дамских чулок.

- Здесь что-то не так, - она рассмотрела отверстия в полу, - ты прав, похоже, что они для решетки.

- А девчонкам рассуждать про тряпки нравится, смотри, как Таня увлеклась, - Валик с усмешкой указал на группу.

Из первого зала донесся звук шагов и мгновение спустя, они увидели директрису. Она остановилась перед портретом старого мага.

- Пошли, пока она нас не увидела, - решила Лера. Они потихоньку вернулись к группе, подходившей к выходу. Но их отсутствие не прошло незамеченным, и Милена, дождавшись, когда они подойдут, сказала:

- Я вас серьезно накажу.

- За что? Здесь все не так как кажется, ты сама об этом говорила, возразила Лера, - почему ты не даешь посмотреть?

Милена с силой тряхнула Леру за плечи и с расстановкой, чеканя каждое слово, ответила:

- Потому что я за тебя отвечаю. Если тебе что-то не нравится, иди, найди такого человека, который бы тебя устраивал.

Внезапная вспышка гнева у инструктора Леру испугала. Валентин тоже смотрел с недоумением. Видя, что Лера не отвечает, волшебница продолжила:

- Если хоть на шаг отойдешь, я отведу тебя к Учителю и скажу, чтоб он искал для тебя нового инструктора.

- Что здесь происходит? - за спиной Леры раздался голос директрисы. От неожиданности все вздрогнули.

- Ничего, - коротко ответила Милена и пошла к группе.

Экскурсия подходила к концу. У выхода из музея, на веранде, за небольшим столиком сидели две женщины.

- Выпьешь с нами чая? Мы давно не виделись, поболтаем, - окликнули они Милену.

- Благодарю, не сейчас, - холодно отказалась инструктор и вывела группу на улицу.

- Почему ты не захотела с ними посидеть? - поинтересовалась Женя.

- Они тоже одногруппницы? - поддержала подругу Кузнецова.

- Они маги другого уровня, - судя по тону, добавлять к сказанному еще что-то Милена не собиралась.

- Тем более, наладила бы с ними связи. Иногда я тебя не понимаю, - заметила Таня.

- Иерархия в Академии существует не зря. Научись уважать субординацию. У любых связей есть и оборотная сторона медали.

Лера стояла метрах в трех от инструктора и размышляла: несуществующие воспоминания еще больше усугубили внутреннее противоречие. С одной стороны, Милена вызывала у нее теплую симпатию, с другой - протест и раздражение. Вот и сейчас, Лера не понимала, отчего волшебница разозлилась, если сама велела проявить максимум внимания.

- Из-за того, что мы отошли, она отправила меня на отработку, - сообщил Валентин, обращаясь к Лере и Вике. - Я вам скажу, что Милена единственная из всех, кто может нам реально испортить жизнь.

- Он ее не выносит с тех пор, как она не обратила внимания на его заигрывания, - хихикнула Вика.

- Стал бы я к ней заигрывать, - возмутился Валик.

- Все помнят эту историю. Ты по уши в нее был влюблен.

- Подойдите все сюда, - крикнула Милена и объявила: - Ребята придут сюда после обеда. Валентин отправляется на отработку. Девушки, возвращаетесь в музей, посмотрим, насколько вы были внимательны. Начнут Вика и Лера. Вас встретят в первом зале.

В зале с портретом, как окрестила для себя эту часть музея Лера, никого не оказалось.

- Придется ждать, - Вика оглянулась.

- Не нравится мне это, давай подождем в другом месте, - предложила Лера, вспомнив, как недавно вспыхнули глаза старого мага. - Здесь тревожно.

- Когда надо отвечать на вопросы или зачеты сдавать, всегда тревожно.

Внезапно, с грохотом, проход между залами, сделанный в виде арки, преградила металлическая решетка. Девушки вздрогнули от неожиданности.

- Что это? - Валерьянова выглядела испуганной.

Обстановка в зале начала изменяться: вместо тумана, который Лера с Валиком видели во время лекции, появлялись новые декорации. С портретов сходили живые люди, стены превращались во вращающиеся воронки, а пол местами стал огнем, а местами - водой. Неизменными остались только несколько мест, на которые обратил Лерино внимание Валентин.

- Становись на плитку слева от тебя, - крикнула Лера Вике, вскакивая на невысокое квадратное возвышение, похожее на пустующий постамент.

Люди, сошедшие с картин хохотали, из воронок лезла разнообразная нечисть. Зал наполнялся воплями, диким визгом, гоготом. Появился дым. Вика, не последовав Лериному совету, заметалась, но, столкнувшись с ожившим портретом, остановилась, парализованная. Внутреннее чутье подсказывало Лере не сходить с места. Через комнату полетели кинжалы, огненные шары, молнии: нечисть нашла для себя новое развлечение.

"Только бы выдержать, здесь безопасно", - Лера зажмурилась, чтоб не поддаться желанию уклониться от летящего в нее ножа. За ним со свистом пронесся фаербол, а потом все исчезло, решетчатые ворота распахнулись. Вика, о которой Лера успела позабыть, очнулась:

- Ужас, у меня все тело затекло. Ф-фух, как реально было. Пошли отсюда, нам еще на вопросы отвечать.

- Вик, это и были вопросы, думаю, они еще не закончились.

- Откуда ты знаешь? Милена сказала? Я видела, как вы шептались, - в голосе Валерьяновой промелькнуло подозрение.

- Нет.

Лера оказалась права: стоило девушкам перейти во второй зал, как решетчатые ворота опять опустились, двери захлопнулись, а статуя графини, у которой Валик нашел деликатный предмет дамского гардероба, ожила и сошла с постамента. Графиня наклонилась, протянула руку, чтоб взять орудие убийства невинных девушек, но ничего не нашла. Озадаченный манекен выпрямился, и, подумав, опять наклонился в поиске. Лера поняла, что Коваленко, сам того не зная, стащив чулки, оказал ей великую услугу.

- Пойдем, - Лера обошла графиню, и они вышли на веранду.

- Я обедать, - сообщила Вика, - ты со мной?

Лера отрицательно мотнула головой: уйти, не выяснив у инструктора, закончилось ли испытание после экскурсии, она не рискнула.

На веранде сидели все те же женщины. На Леру они внимания не обратили, и она устроилась на ступеньках, дожидаясь девочек и Милену.

Александра она увидела издали и очень обрадовалась, когда он свернул в сторону музея:

- Как прошло занятие? - поинтересовался Измененный. - Жалоб на тебя нет?

- Ну... - Лера обдумывала, как объяснить, что у них с Миленой могут расходиться точки зрения, но увидела, что, несмотря на внешнюю серьезность, глаза Учителя смеются.

- Я как раз шел с ней поговорить, так что если придется тебя защищать, лучше узнать об этом заранее. Любое занятие должно быть эффективным. Никакие разногласия или события не должны мешать действовать и трезво оценивать ситуацию. Ничто не должно отвлекать внимание, что-то одно не должно полностью завладевать им - вам это сегодня продемонстрировали. А вот и она.

Вместе с Миленой из музея вышли Таня и Женя. Инструктор сразу же подошла к Измененному.

"Сейчас начнется", - обреченно подумала Лера.

- Зашел узнать, как вы, - начал Александр, - и еще обсудить кое-что.

- У нас все хорошо, - Милена слегка улыбнулась и глянула на напрягшуюся ученицу, - да?

- Да, все хорошо, - подтвердила Лера с облегчением.

- Подожди меня на веранде, - велела инструктор.

Таня с Женей весело болтали с женщинами-магами. Краем уха Лера услышала, что девушки пытались выяснить, куда выгоднее устраиваться после Академии. Столь отдаленное будущее Воронцову не интересовало, и она села подальше, чтоб поразмышлять о тайном для нее настоящем.

- Может, выпьете с нами чая? - предложила одна из женщин после приглашения Жени пообщаться в не учебное время.

Девушки охотно согласились. Загадочно улыбаясь, женщина налила им по чашечке напитка из небольшого чайничка. Но стоило им сделать по нескольку глотков, как произошло странное: почти одновременно они выронили чашки и согнулись пополам, как от сильной боли. Их начло рвать белой пеной.

- Вы нас отравили! - прохрипела Женя.

Женщины засмеялись. Лера испуганно смотрела, не зная, что ей делать: звать на помощь, помогать самой или убираться от греха подальше. Решив, что первый вариант эффективнее, она ринулась к дверям.

- Стой, или я размажу тебя по стенке, - все еще смеясь, предупредила ее женщина.

Лера остановилась: сомнений, что так и будет, у нее не возникло. Женщина не спеша встала и щелкнула пальцами. Лера ощутила, что невидимая сила начала сковывать тело.

- Хочешь чая? - со смехом спросила вторая женщина.

Лера отрицательно замотала головой. Она видела, что рвота у девочек продолжалась.

- Я настаиваю, - первая наполнила чашку и подошла к Лере.

- О... - вернувшись, Милена окинула взглядом происходящее и вопросительно посмотрела на своих приятельниц: - Развлекаетесь?

- Они не смогли удержаться от соблазна, - смеясь, сообщила ей вторая женщина. - Твои девочки далеко пойдут, если уже на первом курсе думают о полезных знакомствах. Шустрые они у тебя.

- Вижу, - улыбнулась инструктор и, наклонившись к Жене, спросила:

- Понравилось?

Ответа Лера не расслышала, но у остальных присутствующих он вызвал бурный смех.

- Ты ведь не откажешь мне в удовольствии тебя угостить? - продолжала веселиться первая женщина и сунула Лере под нос терпко пахнущий напиток.

- Оставь ее, она со мной, - сказала Милена, приводя в порядок Таню и Женю.

- Идите обедать, - распорядилась она. - Выпьете воды, тошнота прекратиться.

Милена подошла к Лере и, дотронувшись до ее лба, вывела из состояния оцепенения.

- Присоединяйся к нам, - предложила инструктору вторая женщина, - мы из-за этих зачетов обедаем здесь. Сделали заказ, скоро должны принести.

- Охотно, - легко согласилась Милена, - совершенно не хочется идти в столовую и выслушивать жалобы на вас. Что вы им добавили? Настойку рвотного корня?

- Доработанную, зачем изобретать что-то новое, когда есть проверенный способ.

- Так я и думала. Никак не повзрослеете, - рассмеялась Милена.

- Ты давно в лабораторию не заходила. Не жалеешь, что сменила работу?

- Нет, но бывают моменты, когда подумываю о том, чтоб вернуться.

- Ты зарываешь свой талант. Ничего нового с ними ты для себя не откроешь.

Милена пожала плечами:

- Судя по вашим шуткам, ничего нового и вы не открыли.

- Не ссорьтесь, девочки, - примирительно сказала вошедшая посредине разговора экскурсовод. - Наконец-то собрались вместе, как в старые добрые времена!

- Не такие уж старые, - со смехом возразил кто-то.

- Ты помнишь, что это сон? - обратилась к Лере Милена. - Пойдем, тебе надо восстановить энергию и отдохнуть.

- Это новое направление в работе инструкторов? - усмехнулась одна из женщин.

- Да нет, она увлеклась игрой в дочки-матери, - засмеялась вторая.

- Столько лет прошло с нашей последней встречи, - вздыхая, заметила экскурсовод.

Милена кивнула и отвела Леру к небольшому дивану, стоявшему у противоположной стены, и знаком приказала сесть.

- Ты хорошо сегодня справилась, - волшебница села рядом.

- Может, я пойду? - предложила Лера.

- Отдохнешь здесь. Болтая о пустяках с Викой, ты не восстановишь свою энергию.

- Милена, у тебя бывали воспоминания о том, чего не было?

- Да, я знаю, о чем ты, - Милена задумалась, и ее глаза погрустнели. - Иногда ко мне приходит воспоминание, что у меня есть ребенок и я по нему скучаю.

- У другой тебя?

Милена кивнула:

- Откуда возникают такие воспоминания, я не знаю. Они могут отражать будущее, но могут и ничего не отражать. Сейчас они ничего не значат.

Лера так не считала: для нее любое воспоминание означало связующую ниточку с другой собой.

- Мы тебя заждались, - позвала волшебницу одна из женщин.

Милена встала:

- Береги энергию, она важнее воспоминаний.

Глава 17. Неудачи тоже случаются.

Группа сидела на небольшой деревянной площадке, которой заканчивалась семиметровая вышка посреди огромного бассейна. Вдали виднелись такие же вышки и на них студенты из параллельных групп. Занятия в водной реальности, как называли между собой это тренировочное пространство ученики, все любили. Послеполуденное солнце заливало мягким теплым светом поверхность воды и верхушки деревьев, между которыми проглядывали крыши учебного городка. Легкий ветерок шевелил волосы учеников и доносил голоса с соседних вышек. Здесь, на прогревшихся досках было удобно загорать, чем и воспользовалась женская часть группы.

- Игра начнется завтра, утром проведут жеребьевку, - Милену, в солнцезащитных очках и купальнике легко было принять за ученицу, от которых ее отличал слегка насмешливый и одновременно концентрированный взгляд. - Я сегодня видела базу, нам повезет, если выпадет ее охранять. Но подготовиться нужно ко всему, поэтому проработаем оба варианта.

Мимо, протянув руки вперед, медленно пролетел ученик. Его лицо казалось отрешенным, но тело выдавало напряжение. Лера увидела исходящий от него ярко-желтый энергетический канат, соединяющий его с куполом из таких же волокон, раскинувшимся над бассейном. Видение длилось несколько мгновений и исчезло.

- Эй, пилот, что тебе здесь надо? - крикнул ему вслед Тарас.

"Пилот" сделал попытку оглянуться и тут же камнем полетел вниз. У самой поверхности он спружинил (Лера опять заметила вспыхнувший канат), но потерял ориентацию и мягко плюхнулся в воду.

- Лети-лети! Тебе своей территории мало? - Женя, загоравшая у самого края площадки, приподнялась на локтях и со смехом посмотрела вниз.

Милена лениво проводила парня взглядом и сосредоточилась на следующем студенте, приближавшемся к вышке с другой стороны.

- Шпионят, - сощурившись в сторону второго, с неодобрением сказал Валентин. Его ярко-красные, доходящие до колен широкие плавки, напоминали юбку, но Валика это не смущало. Он деловито колупал пальцем щель между досками, и, казалось, был единственным, кто слушал инструктора.

Милена что-то тихо сказала, и "шпиона" закружило. Издали он походил на лист, подхваченный ветром. Размахивая руками, он отчаянно барахтался, пытаясь удержаться за воздух. Вынырнув из воды, он медленно поплыл в сторону своей группы. Ученики свесились с площадки и радостно заулюлюкали.

- Все зависит от вас, как вы энергию воспринимаете, такое качество она и приобретает. Здесь вам будет легче это почувствовать, потренируетесь, наработаете ощущение...

Договорить волшебница не успела - прямо в центр площадки, как снег на голову, спикировала инструкторша и сразу накинулась на Милену:

- Ты что, совсем контроль потеряла?! Что ты себе позволяешь? Ты мешаешь тренироваться! Хочешь попрактиковаться - на своих отрабатывай.

- Мои границ не нарушали, - спокойно возразила Милена, подвигаясь так, чтоб инструкторша не заслоняла ей солнце.

- Это не повод их в воду сбрасывать! - Разгневанная женщина с легкостью взлетела и понеслась к своей вышке.

- Ну скажи, что надо сделать? - прицепилась к Милене Женя.

- Отстань, - Милена отмахнулась.

- Правильно, пусть поплавает, ей остыть нужно, - поддержал Кожухову Валентин.

- Нет разницы, что вы скажете, главное - наполнить силой слова, чтоб они стали проявлением вашей воли.

- Падай! Вниз! Давай же! - забормотали все, каждый на свой лад, буравя взглядами спину удаляющейся инструкторши. Несмотря на все усилия, она благополучно долетела до вышки. По группе пронесся вздох разочарования.

- Бывает, - утешила Милена. - Так, развлеклись - и хватит, перейдем к планам. Хочу услышать ваши предложения, как вы собираетесь захватывать или защищать базу.

- Подойдем, сделаем подкоп или найдем лаз, - предложил Костя.

- Вы забываете, что вас учат использовать свои возможности и обстоятельства. В данном проекте вам нужно быть незаметными при захвате и предельно внимательными при защите. Есть еще мнения?

Мнений не было.

- С суши база будет окружена множеством магических ловушек. Попасть незамеченными можно только по воде, точнее под водой.

- Значит, нужен акваланг и костюм, - опять предложил Дрёмов.

- В игровую реальность мы заходим вместе с другими группами. Любое снаряжение выдаст наши планы.

- Со стороны воды тоже могут быть ловушки, - предположил Валик.

- Могут, - согласилась инструктор, - но со стороны реки их будет меньше. Если мыслей больше нет, приступаем к тренировке, не тратим время впустую.

Игра началась рано утром. Группа, которой выпало быть в роли захватчиков, собралась в лесу, которым порос склон холма, спускающийся к самой реке. Валик на правах старшего (и единственного) по воинскому званию, изучал карту.

- База на полуострове, незамеченными не подойти, ты права, - заметил он, обращаясь к Милене, - будем прорываться по воде.

- Осень же! - возмутилась Женя, обводя взглядом тронутые желтизной кроны деревьев.

- Еще не холодно и Весёнка - тихая речка. У нас было время составить план, но ваших предложений я так и не услышала.

- Милена, - в голосе Тани прозвучали нотки подозрения, - а чего вдруг ты так стала беспокоиться пройдем мы или нет? А? Раньше тебя это не особо волновало.

- Тань, а ответы на тесты? - напомнила Вика.

- Инструктора тоже играют, - вместо Милены ответил Костя. - Надо было вчера слушать.

- Будем искать подходы к реке, - подытожил Валентин, и, не дожидаясь никого, двинулся в сторону берега. Метров через сто Милена резко схватила его за руку:

- Стой. Ловушка. Все видят? - она указала на близлежащие кусты. В первый момент Лера ничего не заметила, но потом различила прозрачную, почти призрачную сеть, раскинувшуюся на уровне колен, и охватывающую все прибрежное пространство. Валик присвистнул:

- Ого. Будем обходить.

- А если она вдоль всего берега, как мы подойдем к воде? - спросил Костя.

- Недалеко отсюда, как раз где изгиб реки, лодочная станция. Можно проверить ее, лодку угнать.

- С лодкой мы будем видны, как на ладони, - возразила Таня.

- Предлагаю подняться по склону выше и зайти на мост, за деревьями мы его не видим, но на карте он есть. С моста прыгнем в воду и доплывем, - Валик вопросительно посмотрел на инструктора.

- А если кто-то не доплывет? - возмущенно глядя на Коваленко, поинтересовалась Женя.

- Ну, помогать будем друг другу. Ты видишь другой путь?

- Поддерживаю. Идем к мосту, - решила волшебница.

- Милена, почему нас не учат магии? Зачем нам все эти тренировки? Мы могли бы сейчас снять ловушки и пройти к базе без проблем, - с трагизмом спросила Кожухова, которой очень не хотелось принимать водные процедуры.

- Пока вы не научитесь владеть собой, вы не поймете, что такое магия. Не стоит здесь шуметь, сосредоточься на дороге.

Наконец они вышли к мосту, с которого открывался вид на реку. Оба берега и база просматривались как на ладони. По приказу Валика все легли и принялись изучать обстановку.

- Смотрите, территория окружена забором даже с воды, - указала Милена.

- Он искрит, - заметил Тарас.

- Точно, искрит. Понаблюдаем.

Слабый ветерок доносил запах листьев. Сырая прохлада, исходящая от дощатого моста, напоминала о недавно прошедшем дожде. Солнце, поднявшееся высоко, слабо пригревало, но рассчитывать на то, что река успела прогреться, было бы глупо. Лера смотрела на темную, струящуюся между опор моста воду, и пыталась вычислить высоту, с которой, если план не изменится, придется прыгать. Ее подсчеты сводились к единственному заключению: высоко.

- Я не прыгну, - тихо, чтоб не слышали остальные, прошептала Вика. - Я вообще не понимаю, зачем мне все это надо. Женька правильно говорит, что нас не учат магии, одни тренировки, лекции и правила. Не буду прыгать, пусть Милена делает, что хочет, но она не имеет права меня заставлять.

- А что может быть, если кто-то не сможет прыгнуть? - поинтересовалась Лера.

- Ничего. Что она сделает? Ну, отправит на дополнительные занятия или пересдачу, но это игра, никто не станет повторять ее заново ради какого-то прыжка.

- Тогда какой во всем этом смысл?

- Смысл всегда один - выжить, - к ним придвинулся Валик.

- Больше шансов выжить - это не прыгать с моста, никуда не плыть и не захватывать никаких баз, - заметила Вика, и Лера не могла не согласиться со справедливостью ее слов.

- Да что с вами говорить! Вы даже за забором не следите.

- Тебе лишь бы воевать, а мы, может, мирные, - зашептала Валерьянова.

- Тихо, - скомандовала Милена, и все замолчали.

По забору, окружавшему базу со всех сторон, пробегали маленькие голубые искорки. Лера не сразу заметила их, приняв за отражение солнечных лучей. Периодически они исчезали, но через несколько минут появлялись вновь.

- Под напряжением, не пройти, - сказал Костя, когда в очередной раз появились искры.

- Пройдем. У нас будет около двадцати минут, чтоб преодолеть забор и добраться до берега, - Валентин был настроен решительно.

- Его еще перелезть надо, - вмешалась Таня.

- Нет, мы поднырнем, - Милена наконец отвела взгляд от базы.

- Это шутка? - воззрилась на нее Женя.

- У тебя есть план получше? Почему бы тебе просто не подойти к воротам и не постучаться? А вдруг пустят? - спросил Валик.

- И сдадутся, - съехидничал Костя.

- По берегу незамеченными не подойти, мы уже обсуждали. Плывем по воде, здесь нет ловушек, я чувствую. Ждем, когда забор перестает искрить, прыгаем, плывем. Каждый добирается самостоятельно, встречаемся в прибрежных кустах, в тех, что правее, оттуда двинемся вглубь территории.

- А забор точно до дна не достает? - уточнила Таня.

- Точно. Его течение покачивает, видишь? Это просто натянутая сетка.

Прошло несколько минут. По забору побежали искорки.

- Пора! - Милена подняла группу.

Первым прыгнул Валентин. Лера проследила за его полетом и аккуратным погружением. За ним, почти одновременно, сиганули Таня, Костя и Тарас.

- Дай руку, - Женя потянулась к Вике.

- Нет, так вы только помешаете друг другу ровно войти в воду, и можете сильно удариться, - возразила Милена.

С легкостью, словно ей не предстояло пролететь несколько метров, Женя шагнула с моста.

- Давайте, мало времени, - инструктор перевела взгляд на оставшихся стоять девушек.

Лера подошла к самому краю и поняла, что не прыгнет:

- Я не могу.

- Может, ты прыгнешь первой? - предложила Вика Милене.

- Вы не сможете себя пересилить, я вижу. Чем дольше колеблетесь, тем страшнее.

- Я не буду, делай что хочешь, - Валерьянова вызывающе смотрела на инструктора.

- Мы идем как команда, ты не можешь остаться или выйти из игры по своему желанию.

- Могу.

- Вика, - с мягким упреком сказала Милена, - в тебе говорит страх. Ты не в первый раз не можешь с ним справиться, и он будет приходить снова и снова. С тобой ничего не случится.

Девушка в полном молчании продолжала испепелять взглядом наставницу.

- Давай! - раздалось над Лериным ухом, и от неожиданности она прыгнула. Река встретила ее обжигающим холодом. Захотелось немедленно вдохнуть, и Лера отчаянно замахала руками и ногами, устремляясь сквозь мутную толщу воды вверх. Кто-то схватил ее за плечо и рывком вытащил на поверхность.

- Греби равномерно, сейчас согреешься. Справишься сама? - все еще придерживая Леру, поинтересовалась Милена.

- Да.

- Под водой плыть легче. Я проверю, как дела у остальных и вернусь, - нырнув, инструктор исчезла.

Лера оглянулась на мост и заметила одинокую фигурку Вики, возвращавшуюся в лес.

Плыть, хоть и по течению, было тяжело: намокшая одежда мешала, затрудняя движения. Холод перестал ощущаться, но память начала услужливо подбрасывать воспоминания об еще одном купании и невидимой силе, скрывающейся в глубине.

- Буду плыть с тобой, ты одна отстаешь, - рядом опять появилась Милена. - Устанешь, возьмись за мое плечо, сможешь передохнуть.

Когда до забора оставалось метров пятьдесят, он опять заискрил. Лера видела, как ученики пережидали, покачиваясь на волнах.

- Ныряйте глубже, - посоветовала волшебница, поравнявшись с ними. - И не выходите на открытый берег, старайтесь подплыть к самым кустам. Где Коваленко?

- Его течением немного отнесло, - ответил Тарас, указывая на Валентина, гребущего правее условленного места.

Искры погасли, и группа подплыла почти к самому забору.

- Давайте, - скомандовала инструктор.

Сетка уходила вглубь метра на полтора. Держась за нее руками, Лера подтянулась к краю и поднырнула под него. Рядом кто-то проплыл, и она устремилась следом, но всплыть не получилось: что-то крепко держало ее за спину.

"Только не паниковать, - промчалась мысль, и девушка с силой рванулась вверх. Сетка дернулась, увлекая за собой Леру, и она поняла, что зацепилась кофтой за колючий край. - А вдруг я не успею отцепиться, и через забор пройдет ток? Нет, дергаться нельзя - запутаюсь еще больше".

Лера попыталась нащупать рукой сетку и отцепиться. Отчаянно захотелось вдохнуть. Вдруг кто-то придержал ее руку: это была Милена. Инструктор осторожно приблизилась, ожидая, что Воронцова, как и все утопающие, будет судорожно хвататься за нее руками, мешая своему спасению. Убедившись, что Лера собралась тонуть в гордом одиночестве, Милена подплыла и начала расстегивать на ней молнию. Лера сразу же поняла, что надо делать: она выскользнула из кофты и, поддерживаемая Миленой, выплыла на поверхность.

- Спасибо! - девушка смогла отдышаться, только коснувшись дна. Руки и ноги тряслись от усталости. Она обняла инструктора: - Я думала, что опять утону.

- А когда ты тонула? - поинтересовалась Милена и Лера коротко рассказала ей про занятия с Александром.

Инструктор улыбнулась:

- Привыкай, с ним тебе придется умереть еще не один раз. Подожди, - Милена остановилась, ее взгляд стал тревожным. - Что-то не так.

- Что? - Лера оглянулась. Над пустынным берегом висела тишина, нарушаемая тихими равномерными всплесками: Валентин, которого немного снесло течением, подплывал к растущим над водой кустам.

- Не знаю, - Милена стояла по пояс в воде и прислушивалась.

- Медленно выходите из воды, - на берег из прибрежных зарослей вышли несколько человек: - Мы вас берем в плен.

- Ой, - Лера вопросительно глянула на Милену, по лицу которой скользнуло удивление. Инструктор, колебалась, обдумывая положение.

- Вы все наши пленники, - повторил говоривший.

- Давай назад, - прошептала Лера, - мы успеем уплыть.

- Нет, не переоценивай себя, выходи на берег, - коротко ответила Милена. Она пошла вперед, продолжая оглядываться по сторонам. - Почему так вышло?

На берегу, скрытые прибрежными зарослями, толпились студенты, охраняющие базу. Среди них Лера заметила одногруппников, окруженных и пьющих горячий чай из термоса. Кто-то сунул ей в руку стакан:

- Пей.

- Принесите нам полотенца, - распорядилась Милена, опускаясь на камень. Она проигнорировала протянутый ей термос: - Как же так получилось? Вы не могли нас заметить, я все время удерживала щит невидимости.

Защитники базы улыбались и пожимали плечами. К инструктору подошла Таня:

- Мы проиграли? - и, не дожидаясь ответа, крикнула какой-то девушке:

- Как ты могла?

В ответ последовала улыбка. Таня попыталась закрыть лицо руками, но Милена с силой отдернула ее руку:

- Что? Ты знала? Ты им рассказала?!

- Я не знала, что ее группа будет защищать базу, мы давно дружим, просто общались и обсуждали возможные планы наступления. Мы еще вчера разговаривали, никто не знал, кому что выпадет. Я не знала, что она расскажет, - сбивчиво принялась объяснять Таня.

Раздался звук пощечины. Испуганно глядя на волшебницу, Кузнецова отступила, держась за пылающее лицо.

- Своей глупостью, ты лишила шанса на победу и себя и остальных. Убирайся, не хочу тебя видеть.

Принесли полотенца, похожие на махровые простыни. Милена не обратила на них внимания. Она опять села на камень.

- Инструкторов мы уважаем, - к ней подошел один их противников, - но остальных свяжем и посадим под замок до конца игры.

- Отправьте их домой, они простудятся в мокрой одежде, им нужно согреться, - устало ответила волшебница.

- Нет, мы же еще не проиграли, пока мы не выбыли, у нас есть шанс освободиться из плена, - вмешался Валик. Он перекладывал из руки в руку обжигающий стакан с чаем и кутался в полотенце.

- Мы выбываем из игры, - отрезала она, - возвращайтесь и грейтесь.

- Милена, - Лера протянула полотенце, но инструктор не пошевелилась, - пойдем отсюда.

- Уведите ее, - коротко распорядилась Милена, и кто-то потянул Леру:

- Все, иди, вы выбыли, вам здесь не место.

Девушка еще раз глянула на инструктора: перед ней сидела опять чужая, с холодным, полным высокомерного презрения взглядом, женщина.

- Что? - зло спросила Милена, словно не она несколько минут назад помогала Лере плыть и поддерживала ее весь путь.

- Ничего.

- Я скажу Ларисе, чтоб поговорила с ней, - пообещал Лере, конвоирующий ее к группе пленных, парень. - Вылететь в самом начале - для нее, конечно, удар.

Глава 18. Безвыходных ситуаций не бывает (или подсказки Измененных)

Стояла пасмурная погода. В классе, где сидели ученики, царил полумрак. Тарас что-то тихо обсуждал с Костей, сидящим за соседним столом, но Лера не вслушивалась. Письменные тесты в Академии были частым явлением, однако привыкнуть к ним ей не удавалось. Сколько бы она не слушала лекций, сколько бы ни читала - во время письменных ответов с ее вниманием начинали твориться странные вещи: от нее неумолимо ускользала суть вопроса, а, перечитывая написанное, она нередко обнаруживала повторение одного и того же предложения. Попытки дать развернутый ответ приводили к безнадежно испорченному бланку с заданиями и неизбежным устным пересдачам. Стул, на котором сидела Лера, несколько раз толкнули. Обернувшись, она встретилась с задумчивым взглядом Валентина:

- А тебе это зачем? - продолжая рассматривать Леру, спросил Валик.

- А тебе?

- Мне нужно, чтоб допустили к практическим зачетам. А ты пиши - не пиши, к практике тебя не допустят, но все равно переведут.

- Это почему же?

- Да уж мы знаем, почему, - уклончиво ответил Коваленко.

- Если ты не видишь, я сижу здесь и собираюсь писать этот тест так же, как и все, - намеки Валентина Лере не нравились.

- Ну и что из этого? У тебя от этого теста ничего не зависит. Ты появилась из ниоткуда, посреди семестра, тебя взяли седьмой в группу, хотя во всех группах по шесть человек. Участвуешь в зачетах, и даже если ты тему не проходила со всеми, все делают вид, что так и должно быть. Потом приходит Снегов или Милена и без всяких пересдач допускают тебя к следующим темам. Ты же ни разу еще ничего не пересдавала!

- Почему не зависит? По-твоему, мне не нужно учиться? Тогда почему бы Снегову или Милене сразу не перевести меня на другой курс? Зачем же тратить столько времени? - Лера ощутила всплеск раздражения.

- Вот. - Валентин многозначительно посмотрел на нее: - Мне до сих пор не понятно, по каким причинам ты в нашей группе. Кто-то кому-то где-то сказал и тебя приняли. Так и сейчас: скажут - и будет тебе зачет. От твоих возможностей здесь ничего не зависит.

Лера не выдержала и возмущенно повернулась:

- Ты говоришь об Учителе?

Маг, сидящий за учительским столом, поднял голову:

- Тихо, не нарушайте дисциплины.

- Но тебя же взяли! Посреди года! - Валик стрельнул глазами в сторону мага, но, увидев, что тот занят, добавил: - Я видел людей с хорошими магическими способностями, которых отчислили или не приняли вообще. А у тебя учитель из НИХ. Ты думаешь, они своих не вытягивают? На нашем потоке нет никого, с кем бы занимались Измененные. Есть один парень на втором курсе, но он старше нас и ни с кем не общается. Говорят, что он очень талантлив. И, конечно же, умнее тебя.

- Ну и что?

- Подумали бы лучше о тестах, - вмешался Тарас. - Тебе, Валентин, о себе думать надо, а не следить за тем, кто и как сюда попал. Если бы тебя спрашивали...

Договорить Тарик не успел: в класс, со стопкой листков в руках, вошел Тимур - высокий темноволосый Измененный, которого, за нетрадиционные подходы в оценке их познаний, студенты опасались больше, чем самих зачетов. Он положил свою ношу на первую парту и поставил рядом широкую банку с заточенными карандашами.

- Вы экономите электроэнергию? - Измененный посмотрел на мага. - Включите свет.

Зажглись люминесцентные лампы, и класс залил белый свет, от которого хмурый день показался еще сумрачней.

- Предлагаю сдать все шпаргалки сразу, до начала работы, - Тимур окинул взглядом класс. Несколько учеников нехотя достали клочки бумаги. С удивлением Лера наблюдала, как он внимательно изучает каждую записку.

- О, вот здесь допущена ошибка, - Измененный ткнул исписанную вдоль и поперек бумажку ее владельцу - идите, если ошибка допущена в шпаргалке, на тесте делать нечего. Вас я не допускаю.

- А вы? Настолько уверены в своих знаниях, что не сочли нужным подстраховаться? - равнодушно поинтересовался он у Валика, и, не дожидаясь ответа, вернулся к кафедре.

Маг вяло попытался уступить место, но тот отказался, сославшись, что за партой ему будет удобней.

- Перед вами тестовые задания, карандаши на первой парте, на случай, если кому-то понадобится запасной. Можете приступать, у вас час.

- А где девочки? - тихо спросила Лера у Валика.

- Они сдавали до обеда.

Задания, доставшиеся Лере, оказались не сложными. При прочтении. Она выбрала несколько ответов из приведенных альтернатив и задумалась над двумя открытыми вопросами. Написание даже простого предложения упорно не давалось и казалось, что все вокруг состоит в заговоре против нее. Свет, стоило ей сосредоточиться над бумагой, тускнел; лист с заданиями то приближался, так, что Лера могла бы пересчитать промежутки между древесными волокнами, то отдалялся; сознание заполняли образы, реалистичность которых заставляла усомниться в самой реальности. Сделав несколько попыток, она отложила это бесполезное занятие.

"Интересно, - машинально выводя на полях смеющееся солнышко, принялась размышлять девушка, - почему у меня не получается писать? Другие вон как строчат. Как же я дальше буду сдавать все эти письменные тесты"?

- Ты ведь не на всех лекциях присутствовала? - на соседний стул опустился Тимур.

Лера, погруженная в свои мысли вздрогнула и подняла на него глаза. Прямые волосы, тонкий прямой нос, пристальный взгляд и безразлично-отстраненное выражение лица, вместе со спокойным и слегка ироничным тоном, создавали неуловимое сходство с Александром и еще многими Измененными, которых ей доводилось видеть в Академии.

"Что же отличает их от людей? Почему маги считают их чужими"? - Лера изучающее смотрела на Тимура, пока он рассматривал цветочки, мордочки и неведомые орнаменты, украшающие ее работу.

- Не обязательно сдавать тесты, если не знаешь материала.

- Я знаю, - возразила она - но у меня не выходит писать.

- Тогда, - тихо ответил Измененный, - найди другой способ выразить свое знание.

Он вернул ей листок и поднялся.

"В них нет суетливости, присущей людям, вот что их отличает", - вдруг поняла Лера. И тут ее осенило: если она не может написать ответ, то она может его нарисовать!

- Результаты узнаете у своих инструкторов, - через час, собирая работы, объявил Измененный.

Выходя, Лера остановилась у первой парты. Карандаши, оставленные в банке, оказались очень удобными. Деревянные, с закругленными гранями, они писали мягко и ярко, совсем не так, как пишут обычные.

"Просто находка для рисования", - подумала она, прихватив несколько штук.

- Он тебе подсказал? Я же говорил, что они вытягивают своих, - сразу за дверью кабинета пристал Валик.

- Никто мне не подсказывал. Хочешь спросить это у него?

- Пошли, - позвал всех Костя.

На улицу вышли вместе. В воздухе витал запах озона и свежескошенной травы. В ближайшую пару часов занятий не было и Лере захотелось пройтись. Кивнув ребятам, она свернула с дорожки, оставив их обсуждать свои работы.

- Наверное, к своему учителю пошла, - донеслись до нее слова Валика, - и почему всегда так...

- Смотри, нажалуется, - предупредил Костя.

Лера усмехнулась: жаловаться ей и в голову не приходило. Постепенно она начала привыкать к своему обособленному положению в группе, и оно начало ее устраивать.

В доме, кроме Вики, никого не было. Она включила в их комнате свет и, уютно устроившись на кровати, читала.

- Привет, я тебя на тестах не видела, - Лера положила на свою тумбочку карандаши и села на подоконник: ей нравилось созерцать тихую аллейку и аккуратные белые домики жилой части учебного городка.

- Я утром сдавала. А ты что, тоже писала?

- Ага. А где девчонки?

- Ушли. Они вечно где-то пропадают. Ты мне не мешай, я чувствую, что не сдала этот тест и готовлюсь к пересдаче.

Вика снова уткнулась в книгу. В комнату Валика, окна которой были как раз напротив Леры, вошла девушка. Первокурсникам под страхом отчисления было запрещено посещать спальни противоположного пола, поэтому подобный визит не мог не привлечь внимания. Стекла немного отсвечивали, но различить происходящее в комнате удавалось. Присмотревшись, Лера с удивлением узнала Таню. Таня прошлась по комнате, заглянула в шкаф, скинула с кровати Валентина какую-то одежду, и, сев на кровать, принялась делать пометки в блокноте.

- Вик, что Таня делает у Валика? Зачем она его вещи кинула на пол? Вот дает... - она продолжала наблюдать за Таней. Девушка оторвалась от записей и взглянула на Леру.

Краем глаза Воронцова заметила Валика, приближающегося к дому со стороны учебных корпусов.

- Вика, а если ее кто-то там застанет, что будет?

Валерьянова нехотя оторвалась от книги:

- Где?

Лера помахала Тане рукой, пытаясь предупредить ее о возвращении Валентина.

- Да что ж ты делаешь?! - вдруг крикнула Вика. - Отойди от окна, быстро!

Она сорвалась с кровати, выключила свет и принялась поспешно собирать и запихивать в шкаф разбросанные по всей комнате вещи.

- Черт ее принес, сейчас к нам явится, - нервно пояснила она свои действия.

- Ты что? - Лере никак не удавалось понять такую бурную реакцию.

- Да это Милена, а не Таня, стала бы Таня туда заходить, она Валентина в упор не видит.

- Да? Ой. Я ее не узнала.

- Удружила, спасибо, - Вика закончила уборку и опять улеглась.

Милена появилась через несколько минут:

- Добрый день, девочки, - она положила на Лерину кровать две аккуратно сложенные черные куртки и огляделась.

Лера поняла, почему перепутала ее с Таней: обе одного роста, одной комплекции и носили похожие прически. Только волосы Тани были темные и сцеплены в хвост, а у Милены светлые и собранные заколкой. Сегодня она впервые увидела, как волшебница сделала такую же прическу, как у Кузнецовой. Волосы у нее были влажными и от этого казались темнее. Несмотря на летнюю погоду, она была одета в синий, гольфом, свитер и теплые спортивные брюки.

- Не знала, что ты рада меня видеть, - сказала Милена Лере и тут же обратилась к Вике: - Почему в комнате девочек никогда не бывает такого беспорядка, как у тебя?

Инструктор подошла к шкафу, открыла его и выбросила на пол все убранные Викой вещи. Лера про себя охнула, а Валерьянова напряженно наблюдала за происходящим.

- Сложи все аккуратно. Через сорок минут у нас разбор письменных работ. Я полагаю, что все об этом помнят. Поторопись, Вика.

Девушка принялась собирать с пола одежду и складывать ее в шкаф. Милена поморщилась:

- В шкафу не место грязным вещам, собери их в пакет, сдашь в прачечную, если не хочешь стирать.

Инструктор повернулась к Лере и, указав на карандаши, поинтересовалась:

- Это чье?

- Не моё, - поспешно выпалила Валерьянова.

- Зачем они тебе? - задала Милена глупый, по мнению Леры, вопрос.

- Рисовать.

- А где ты их взяла?

- На тестах. Сказали, что можно брать, если понадобятся. Они все равно остались.

- И ты решила их взять? - вкрадчиво спросила инструктор.

- Да, но там есть еще, если хочешь, я тебе дам, - до Леры, наконец, дошла суть проявленного Миленой интереса.

Несколько мгновений инструктор оценивающе смотрела на Леру.

- Не нужно, - ее тон смягчился. - Не возражаете, если я посижу у вас?

Поскольку никто не возражал, волшебница прислонила к стене подушку и устроилась на Лериной кровати. Лера вернулась на подоконник.

- Завтра проведут зачет. Его сделают в игровой форме. Опять будет соревнование между группами. После разбора тестов я вам все объясню.

- Только если опять надо будет прыгать, я не буду, - предупредила Вика.

- Для меня до сих пор остается загадкой, что ты делаешь в Академии, - усмехнулась Милена.

- А если я не сдала тест? - Валерьянова предпочла не обращать внимания на насмешку.

- По-моему, я твою работу видела. Ошибки есть, но минимум баллов ты набрала.

- Правда? А я боялась, что придется пересдавать, - девушка захлопнула книгу и заметно повеселела. - Ты была в бассейне?

- Нет. Чувствую себя разбитой, приняла душ, чтоб прийти в себя.

- Могла бы взять больничный.

- Пустяки.

Лера глянула на Милену и только теперь заметила, что ее лицо было бледнее обычного, под глазами залегли тени, а губы неестественно алели. Время от времени она зябко ежилась.

- Тебе нехорошо? - сочувственно спросила Лера.

- Что? А, немного, - не сразу поняла вопрос инструктор.

- Ты ее испугала, когда к Валентину зашла и бросила на пол его вещи, - фыркнула Вика.

- Его одежда в песке, а он ее на кровать кинул. Взрослые люди, а ведете себя как подростки в летнем лагере. Порой ощущаю себя не магом, а какой-то пионервожатой.

- Так перевелась бы, - предложила Вика, - что, кроме как здесь, работы нет?

- Не терпится от меня избавиться? - беззлобно спросила Милена.

Валерьянова смутилась:

- Да нет.

- А почему ты все время молчишь? - неожиданно обратилась инструктор к Лере. - Расскажи что-нибудь.

- Она еще не освоилась, - вставила Вика, - или поняла, что здесь лучше ни с кем не откровенничать.

- Твое мнение я знаю, - в серых глазах Милены мелькнул стальной блеск, но она тут же погасила его, прикрыв веки. - Почему ты не пытаешься ни с кем общаться, Лера?

Лера заерзала на подоконнике: объяснять, что ей вполне хватает общения с Учителем, не хотелось, но инструктор ждала ответа. На помощь опять пришла осмелевшая соседка:

- А ты будто ничего не знаешь, не видишь? Или тебе нужно объяснять, что таким, как Таня с Женей, можно все, а все остальные должны сидеть тихо, не высовываться, чтоб не получить, от тебя, в частности. Или думаешь, никто не видит, что они опускают, кого хотят, а тебе все равно? Очень нужно такое общение.

- Если они тебя так обижают, почему ты не скажешь об этом?

- Достала, Милена! Ты и сама все знаешь. Что говорить? Что ты отпускаешь их с занятий, что они почти не ходят на отработки? Здесь пожаловаться - все равно, что одеть на себя красную тряпку и шагнуть в загон к быкам. Не все такие способные и языкатые.

- Учиться надо, Вика, а не завидовать. Вместо того чтоб флиртовать направо и налево, работать над собой.

- Просто ты такая же, как и они, - обиженно ответила девушка.

- Пора собираться, - оставив без внимания Викино обвинение, Милена поднялась с кровати, поправила ее, заколола волосы.

- Одевай, - она протянула Лере куртку.

- Зачем? - Воронцова испуганно вытаращилась на длинную, черную, прямого покроя ветровку с капюшоном, подозрительно смахивавшую на монашеское одеяние.

- Вот-вот начнется дождь.

- С чего вдруг ты стала так о ней заботиться? - Валерьянова с нескрываемым любопытством воззрилась на наставницу.

Лера посмотрела на пасмурное небо и на учеников на улице. Они были в рясах или спортивных костюмах. В куртках, да еще таких мрачных, никого не было.

- Мне не холодно, - Лера попыталась прошмыгнуть к двери.

- Где ты их откопала? - фыркнула Вика, натягивая поверх своей традиционной мини-юбки рясу - казенные что ли?

Инструктор кивнула и ловким движением накинула куртку на Леру.

- Милена, сейчас лето! - уже откровенно запротестовала деушка, но осеклась, встретив уставший и раздраженный взгляд.

- Сейчас пойдет дождь, ряса промокнет, пока мы дойдем до корпуса. Если будешь сидеть в мокром - простудишься. Или ты считаешь, что Учитель принесет тебе сухую одежду? - уже зло закончила волшебница.

Последний аргумент был решающим и Лера сдалась.

- А Вику дождь не намочит, - с осторожным ехидством заметила Лера, хоть так пытаясь выразить свой протест.

- Она знает, что делает. Возможно, ей нравится сидеть в мокрой одежде, - повязав вокруг талии вторую ветровку, равнодушно ответила Милена.

Все вместе спустились и вышли из дома. Лера чувствовала себя не комфортно: длинные рукава сползали и никак не удавалось их поправить, к тому же ей казалось, что все вокруг пялятся на ее нелепый наряд. Вдруг, на полдороги к корпусу, хлынул проливной ливень.

- Теперь вместо занятий Валерьянова будет думать о своем виде. Да, Вика? Чего ты стоишь? Беги в корпус! - волшебница сунула девушке куртку. Лера тут же стянула свою и раскинула ее над собой и Миленой вместо зонтика.

- С ней ты ничему не научишься, - глядя вслед удаляющейся девушке, сказала инструктор.

- У тебя температура, - заметила Лера, случайно дотронувшись до ее руки.

- Знаю. Переохладилась в реке. Бежим, мы и так задержались.

Небо немного прояснилось. К тому моменту, как они добежали до корпуса, дождь почти прекратился. В вестибюле уже собралась вся группа. Дежурный маг отдал Милене ключ от кабинета и стопку работ. Поднялись на второй этаж. Пока волшебница возилась с замком, Лера увидела, что дверь в кабинет Учителя, расположенного в конце коридора, приоткрыта. В животе возникло тоскливо-сжимающее чувство. Не в силах ему сопротивляться, понимая, что готова нарушить все правила и приличия, Лера решилась. Ожидая каждую секунду окрика, она пошла к кабинету Измененного. Будучи уже на пороге и оглянувшись, она увидела, что инструктор, проводив ее долгим взглядом, закрыла дверь.

Снегов стоял у доски и сворачивал в трубочку какой-то плакат.

- Проходи, - не поворачиваясь, пригласил он, - оставь куртку на вешалке.

Вешалка располагалась за дверью, как раз напротив Лериного места для медитации. Развешивая мокрую ветровку, Лера обратила внимание, что на вешалке появилась одежда, не соответствующая летнему климату реальности. На мгновение вид висящего черного пальто всколыхнул яркое воспоминание: перед глазами возник заснеженный город. Медленно падая, снежинки искрились в свете фонаря и ложились на ладонь. В воздухе витал аромат морозной свежести. Лера моргнула и наваждение пропало.

- Там зима? В Киеве?

Измененный кивнул. Лера подошла к окну, за которым в вечерних сумерках зеленели мокрые клены. Подоконники и часть столов были заставлены причудливыми и непонятными вещицами: астролябиями разных размеров, сферами, компасами. Задумавшись, она провела пальцем по стрелке одного из загадочных приборов.

- Ничего не трогай, - предупредил Снегов, - здесь все отлажено для лабораторных работ. Я сейчас ухожу, у меня занятия в другом месте. Где твоя группа?

- Там, - Лера махнула в сторону класса. - Разбирают тесты, которые сдавали сегодня.

- Собери, пожалуйста, в стопку все работы с моего стола. Потом, когда я уду, сложишь плакаты, вон в ту корзину, - Учитель окинул взглядом кабинет, прикидывая, что еще можно было бы поручить сделать, но, не найдя ничего подходящего, предложил:

- В том шкафу есть книги, можешь читать. Как у тебя прошел день?

- Нормально. Сдавала тест, потом перепутала Милену с Таней, - Лера засмеялась и рассказала о визите инструктора. Учитель внимательно слушал. Но когда в рассказе она дошла до карандашей, сразу посерьезнел и спросил:

- Ты их взяла?

- Да. Тебе тоже нужно? Я могу еще взять, там много осталось.

- Их специально оставили для тех, у кого письменные работы, и приносят по счету. У нас не принято забирать что-то себе, если только тебе это не дали.

- Но сказали, что можно взять запасные.

- Да, если во время письма сломается грифель. В следующий раз, если тебе что-то понадобится, обратись ко мне.

- Я не знала, что уносить нельзя, - растерялась девушка.

- Вернешь, мне или Милене.

- Хорошо, - согласилась она. - А завтра у нас опять зачет.

- Завтра с утра у меня занятий нет, кабинет будет свободен, пока группа занята, придешь сюда медитировать.

- Не могу, я еще не знаю, когда моя очередь сдавать.

Александр озадаченно посмотрел на ученицу:

- Милена что, допустила тебя к зачету? Она не могла этого сделать, потому что допуск дают учителя, принимающие тесты.

- Но Милена сказала, что допустили всю группу.

- Посиди здесь, я сейчас вернусь, - Измененный вышел из кабинета. Он вернулся через несколько минут, неся в руках лист бумаги. Лера узнала свою работу. Присев на край стола, он принялся изучать ее художества.

- Что же, - наконец сказал он, - неточности есть, на мой взгляд, серьезные, но тебе поставили проходной балл. Напрасно, конечно.

Несмотря на суровую критику, Лера обрадовалась: это был первый сданный ею до конца тест. А, значит, к зачету она была не условно допущена, как все предыдущие разы, а допущена официально, полноправно и назло Валику с его вполне обоснованными подозрениями!

- Работу исправишь и покажешь мне. Никаких неточностей быть не должно: мысли надо формулировать и выражать предельно точно. Ясно?

Она кивнула. Снегов подумал и продолжил:

- Я договорился с Миленой, что она определит тебя во второй поток. Зачет начинается сразу после завтрака, в десять утра. Второй поток начнет с полудня. Сбор будет у главного корпуса. С самого утра пройди вдоль всего маршрута, изучи его хорошенько, посмотри, как проходят другие. Когда наступит твоя очередь - не спеши выполнять задания, выбери те, которые наверняка сможешь пройти. В данном случае сделай ставку на количество баллов. По всему маршруту будут спрятаны бонусы. Найти их трудно, но за каждые три сданных подряд задания, инструктора будут выдавать карточку с местом тайника. Если же сумеешь найти тайник сама - тоже засчитается. Времени на поиски будет мало, поэтому обрати внимание на разные несоответствия вдоль маршрута. Не все может быть тем, чем кажется на первый взгляд. Все, больше задерживаться не могу. Не забудь здесь прибрать. Подумай еще раз над своей работой. Успеешь ее исправить - оставишь на столе. Когда будешь уходить, прикрой дверь.

Учитель торопливо попрощался и, забрав с собой пальто, ушел. Лера осталась одна. Она собрала и сложила плакаты, исследовала все необычные предметы, попыталась подумать над исправлением работы, но ничего путного не придумалось. Прикидывая, чем бы ей еще заняться, она не заметила, как кабинет заглянул Валентин:

- Ты знаешь, что тебе будет, если тебя здесь увидят? - осведомился он.

- Знаю. Ничего. Это кабинет моего Учителя и он разрешает сидеть здесь.

- Да? - Валик осторожно вошел. - Что делаешь?

- Работу исправляла.

- А я уже. Сейчас девчонки допишут свои, и Милена расскажет о том, что будет завтра. Ты что-нибудь знаешь?

- Нет. Ничего не трогай руками!

- Почему? - Валик отдернул руку от старинного компаса.

- Нельзя.

- Тебе Учитель что, ничего не рассказал?

- Нет. - Признаваться в том, что Александр провел целый инструктаж, Лера не собиралась.

- Вернитесь к группе, - дверь в кабинет распахнулась, и вошел дежурный маг. - Не собираюсь отвечать за то, что вы здесь что-то испортите.

За окнами уже стемнело, но Милена никого не отпускала, заставляя работать над ошибками в тестах. Лера про себя порадовалась, что свой листик оставила в кабинете Снегова и ей не нужно по двадцатому кругу перепроверять свою работу. Наконец дошла очередь и до разбора завтрашних заданий.

- Независимо от того, что каждый будет проходить задания самостоятельно, оценивать будут подготовку и всей группы. Надеюсь, мне не придется за вас краснеть. Первыми начнут наши мужчины.

- Так мы сможем выспаться! - обрадовалась Женя.

- На вашем месте я бы сходила поддержать ребят.

- Что они, без нашей поддержки не справятся? - Таня обвела парней насмешливым взглядом.

- Да зачем они нам там? - воспротивился Тарас. - Только и будут мешать своими советами.

- Как знаете, - Милена, собравшаяся объяснять что-то еще, закашлялась и передумала. - На сегодня закончим.

Утром, помня наставления Учителя, Лера отправилась на разведку. Начинался маршрут у главного корпуса. Во двор вынесли стол и стулья, возле которых суетились маги. Они разбирали карточки, на которых, как на экзаменационных билетах, стояли номера заданий. Лера пошла дальше, по направлению, указанному большими стрелками, нарисованными на асфальте. Маршрут пролегал по периметру учебного городка и обозначался двумя белыми линиями. У площадок с заданиями сидели дежурные учителя или инструктора. В некоторых местах линии прерывались - отсюда можно было сойти с маршрута, и, не выходя из игры, изменить последовательность испытаний.

Начались соревнования, и Лера вернулась к старту.

- Привет! Пришла поддержать? - рядом возник Валик. Он сонно жмурился от утреннего солнца, но его голос звучал задорно.

- Удачи! - пожелала Лера.

- Спасибо! - Валентин расплылся в улыбке, кивнул, и направился к столу.

Неподалеку от корпуса она увидела Вику:

- Решила посмотреть? А где остальные?

- Девчонки спят, Таня сказала, что они придут к началу.

- А Милена?

- Ее не будет, ей нездоровится. Видишь того инструктора? Вот он заменяет. Не знаю, мне надо с ней поговорить, а она как назло не вышла.

- Пошли, глянем на маршрут, - предложила Лера.

- Не хочу, - Валерьянова отмахнулась.

Лера вернулась к той части маршрута, которую не успела посмотреть. Она увидела, как какая-то ученица получила у инструктора карточку и побежала дальше. Лера последовала за ней. Девушка остановилась у кустов, порылась у их корней и вытащила из травы металлический цилиндр. Заинтересованная находкой столь сомнительной ценности, Воронцова подошла поближе. Неожиданно раздался хлопок, и цилиндр превратился в сундучок. Девушка, которую тоже испугал громкий звук, осторожно открыла крышку и достала небольшую красную карточку. Забрав ее, она побежала дальше, а к сундучку уже спешил дежурный. Он вложил в него точно такую же карточку и, превратив в бесполезную железку, кинул в кусты.

"Так вот о чем предупреждал Учитель!" - обрадовалась Лера.

Побродив, она села на бровку напротив другой площадки с испытанием в виде ледяной дорожки. Недалеко от нее, на стуле, сидел один из инструкторов. Он заметил Леру, но ничего ей не сказал. Расценив его молчание, как разрешение, она осталась. Длительное время никого видно не было, потом показался ученик. Он остановился у начала дорожки, подумал, и шагнул на лед. Через несколько шагов поверхность льда потемнела и превратилась в темно-серую вязкую жидкость. Парень попытался выбраться, но увяз, застыл и окаменел.

По громкоговорителю объявили о начале старта для второго потока учеников, и Лере пришлось вернуться к главному корпусу. Инструктор, заменявший Милену, раздал листы с маршрутами. Женя отправилась на другой конец городка, а у Тани, Вики и Леры номер первого задания совпал. Вместе они потопали по направлению, указанному стрелками.

- Мы с Женькой сейчас заходили к Милене, но она вообще отказалась выходить, сказала, чтоб ее не беспокоили. Даже дверь не открыла, представляете? - начала рассказывать по дороге Таня. - Мы решили, что зайдем к ней после обеда. Она никогда еще так не морозилась.

- Вы бы не ходили, пусть отлежится, - возразила Вика.

- Разговаривать она же может, - Кузнецова махнула рукой, - она обещала узнать, какие будут зачеты на следующей неделе.

- А что с ней? Простуда? Может, ей что-то потом принести? Лекарства, например? Или поесть? - поинтересовалась Лера.

- Что-то вроде того. Лучше к ней не ходи, она сейчас злая, - Таня засмеялась.

Подошли к первому испытанию. Им оказалась уже знакомая Лере ледяная дорожка. Инструктор, скучая, все так же сидел напротив площадки и листал журнал.

- Что это? - Таня присела, рассматривая зеркально-гладкую поверхность льда.

- Я видела, что она затягивает, - предупредила Лера.

Вика топталась сзади. Кузнецова поднялась:

- Ну, пошли, что ли.

Девушка разбежалась и заскользила по ледяной тропке. Едва достигнув середины, она превратилась в каменное изваяние. Маг поднялся, отложил журнал, и, дотянувшись до Тани, с безразличным видом стащил ее с дорожки, аккуратно уложил на газон, после чего, не говоря ни слова, вернулся к чтению.

- Ну и дела, - выдохнула Вика, - и что теперь?

"Интересно, как это - быть камнем? - Лера осмотрела Танину статую. - Она, наверное, все ощущает? Или может только думать, а ощущать не может?"

- Если Танька не прошла, - Валерьянова бесцеремонно прервала Лерину внутреннюю научно-философскую дискуссию, - то нам хана. Окаменеем так же.

Воронцова ненадолго задумалась: испытать радость окаменения на себе ей не хотелось.

- Вика, а что, если мы друг друга перетянем? - предложила она.

- Как?

Во время утренней разведки, Лера заметила нетипичные для учебного городка кучи хлама вдоль одной из границ маршрута, которых раньше на территории не было. Утром такое новшество вызвало только мимолетное удивление, сейчас же к нему возник неподдельный интерес. Вытащив из-под нескольких поломанных ящиков деревянную дощечку, Лера положила ее на лед и повернулась к подруге:

- Становись на нее и держи равновесие, я тебя переправлю, а потом ты перетащишь меня.

- Это не опасно? - Вика сомневалась.

- У тебя есть предложение лучше?

Маг отложил журнал и уже открыто наблюдал за их действиями. Вика осторожно встала на доску. Лера уперлась одним концом длинной палки, найденной неподалеку, в основание импровизированного плота, и начала медленно его толкать.

- Осторожнее, ты меня уронишь, - Вика с трудом удерживала равновесие.

Доска медленно заскользила по ледяной дорожке, но, когда до конца оставалось около метра, остановилась: длины шеста не хватило.

- Теперь прыгай, - скомандовала Воронцова.

Вика поколебалась и прыгнула. Она приземлилась на землю, а дощечка заскользила назад, и Лера достала ее с помощью шеста. У нее получилось самостоятельно оттолкнуться от земли, после чего она протянула Вике конец палки:

- Подтяни меня.

-Каждый должен сам справляться, - когда Лера достигла земли, сказал маг.

- Но мы же прошли.

Лера взяла протянутые им карточки с номерами следующих участков. Номера были разными.

- Жаль, что Таня выбыла, обычно она все проходит, - вздохнула Вика, - ну, я пойду, увидимся.

Они расстались. По дороге к следующему участку, помня о заколдованных предметах, Лера сдвигала все, что вызывало у нее подозрение: старые тазы, корзины, сломанные игрушки, куски труб, стул без ножки и даже автомобильное колесо. Ей повезло, и один из ящиков, в каких обычно продают овощи, со знакомым хлопком превратился в сундучок. Достав честно найденный бонус, девушка не стала дожидаться ободряющих замечаний со стороны дежурящих магов, и поспешила скромно удалиться. Обогнув кусты, узкая тропинка ее маршрута резко пошла вниз. Спустившись с пригорка, и сделав пару шагов, Лера вскрикнула от неожиданного удара током по ногам. Ойкая, она отскочила назад. Тропинка, на первый взгляд, ничем не отличалась от обычной, протоптанной среди зарослей пустыря, песчаной дорожки, каких в этой части реальности было много. Подняв с земли камушек, Лера бросила его вперед: тут же, на протяжении нескольких метров, невысоко над землей пробежали искры. Озадаченная, Лера села на обочину, размышляя о том, как ей пройти дальше. Через несколько минут показалась еще одна ученица. Увидев сидящую Леру, она сразу же смекнула, что дальше идти опасно. Девушка так же кинула камушек и, рассмотрев искры, отступила. Оглядевшись, она принялась рыться в ближайшей куче хлама и вытащила оттуда небольшую четырехколесную тачку без одного колеса.

- Ты убьешься, - поняв ее замысел, предупредила Лера.

- Тебе-то что?

- Ничего.

- Ну и не мешай, - не очень дружелюбно ответила девица.

- Это опасно, спуск неровный.

- Отстань. - Она поднялась на горку и, используя тачку как скейт, поехала вниз. Споткнувшись о выступ тропинки, тачка потеряла второе колесо, накренилась, и девушка, не удержав равновесия, упала. По дорожке побежали искры. Вскочив, отчаянная девчонка одним прыжком выбралась на безопасное место. К ней уже спешил инструктор:

- Да что ты творишь! Так же можно руки-ноги переломать, и то, если повезет! Подожди, сейчас вызову медиков, - добавил он, заметив ссадины на ее локтях и лбу.

- Не надо, я в порядке, - каскадерша забрала карточку, отсиделась, и, прихрамывая, поспешила дальше.

Лера решилась. Она разбежалась и пересекла опасную зону тремя большими прыжками. Ноги обожгло как крапивой, но препятствие осталось позади.

- Вы что, все решили сегодня расстаться с жизнью? - проворчал маг, выдавая ей карточку. - Хоть бы один попробовал перелететь или переместиться. Какие из вас маги, если вы даже мыслить творчески не умеете, прётесь напролом...

По громкоговорителю объявили перерыв на обед. Участок, по которому проходил игровой маршрут, опустел. По дороге в столовую, Лере удалось найти еще два тайника с бонусами. Есть не хотелось: ее захватил азарт. А еще ей очень хотелось доказать Александру, что из нее выйдет достойная ученица. Отвлекаясь на поиски, она не заметила, как к ней подошел незнакомый преподаватель:

- Что ты делаешь?

- Ищу бонусы, - честно ответила она.

- Вот так? - маг растерялся. - Получается?

Лера кивнула.

- А твой инструктор знает?

- Нет, - вопрос мага заставил вспомнить о болезни Милены.

"Если ей так плохо, что она не захотела поговорить даже с Таней, то, наверное, она и на обед не пошла. Надо отнести ей поесть", - решила Лера.

Она зашла в столовую, собрала на поднос еду и пришла в спальный корпус для инструкторов. Только здесь она поняла, что понятия не имеет, куда идти дальше. Высокие потолки, обшитые деревом стены, дубовый пол, тяжелые шторы на окнах и кожаные диваны в холлах создавали величественную и строгую обстановку. Лера ощутила, что ее решимость навестить волшебницу тает.

- Ты к кому? - окликнула ее незнакомая женщина. Одетая в светлое летнее платье, светловолосая, на фоне темной массивной мебели, она выглядела воздушной и легкой, как привидение.

- К Милене, только я не знаю, в какой она комнате. Она заболела, это обед для нее, - пояснила Лера.

- Я не знала, что она больна. Ее комната на втором этаже, третья дверь слева.

- А вы не могли бы, пожалуйста, передать ей? - идея отнести Милене еду уже не казалась Лере хорошей.

- Давай, - девушка взяла у Леры поднос и понесла его наверх.

Обед завершился, и ученики вернулись на свои маршруты. До конца зачета оставался час, и Лера поспешила к третьему, финальному, заданию. Участок, на котором ей предстояло пройти испытание, представлял собой два огромных каменных валуна с песчаной площадкой между ними. Ученики, начавшие прохождение с первым потоком, уже толпились у финиша, который виднелся метрах в ста. Там, так же как и на старте, стоял длинный стол, за которым сидела комиссия, подсчитывающая результаты. Все, что требовалось, чтоб достойно, как она того и хотела, сдать зачет - преодолеть открытое пространство. Но стоило пересечь невидимую линию, как на площадке начался камнепад из твердых земляных грудок. Получив несколько болезненных ударов, Лера отступила и спряталась за валун. Она попыталась представить себе другой край игрового поля и переместиться, но у нее ничего не вышло. Подошли еще двое студентов - парень и девушка.

- У меня есть идея, - испытав на себе магическую силу земляных ударов, и растирая макушку, сказал парень. Он выломал из покосившегося дощатого забора, отгораживающего площадку, целую секцию. - Перейдем под этим. Одному, конечно, не поднять, но втроем можно.

Обрадованные девушки сразу же согласились. Прикрываясь импровизированным щитом, им, под громкие крики собравшихся зрителей, удалось пересечь последнее препятствие.

- Вы можете идти к финишу, - дежурный маг вручил им карточки за прохождение.

Так они и сделали.

У финиша Лера подошла к столу комиссии, чтоб сдать свои бонусы. Неподалеку, в тени деревьев, она заметила Учителя. Он стоял, облокотившись на ствол и прикрывая рукой лицо.

- Откуда у тебя столько бонусов, если ты прошла всего три испытания? - удивленно поинтересовался кто-то из комиссии.

- Нашла, - спокойно ответила она.

- Где? - в голосе мага зазвучало подозрение.

- Среди всякого мусора, - охотно пояснила Лера, внимание которой было приковано к Александру. Она увидела, что он поспешно отошел от дерева, все так же пряча улыбку.

- Ладно, засчитываем, - маг сделал какие-то пометки и, обращаясь уже не к Лере, продолжил: - Мне бы и в голову не пришло копаться в том хламе.

Глава 19. Все препятствия - в уме.

Период зачетов сменился бесконечными лекциями и тренировками. Учителя, казалось, собирались впихнуть в бедные головы студентов всю учебную программу за несколько лет вперед. Перегруженные информацией, ученики переходили в распоряжения инструкторов, которые не менее ревностно работали над их реакциями и физической подготовкой. Все жалобы на отсутствие личного времени оставались без внимания. Постепенно Лера начала привыкать к интенсивности занятий. Она ощущала себя поездом, который мчится по рельсам от одного урока к другому. Иногда ей казалось, что она забывает что-то важное, но механичность происходящего вытесняла ощущения и мысли. Даже Вика, вопреки своей привычке жаловаться, сосредоточилась на занятиях, забыв о несправедливости окружающего мира.

Во время очередной тренировки Милена привела группу в небольшую комнату, соседствующую с физкультурным залом:

- Сосредоточьтесь и не тратьте время на разговоры. Вы часто работаете в пол силы, считая, что этого достаточно. И тот, кто думает, что сдает зачеты для меня или для Академии - ошибается. До конца учебного года осталось три месяца, посвятите их работе над собой. Научитесь полностью отдаваться тому действию, которое вы совершаете. Не забивайте свои головы мыслями о результатах и о магии, просто тренируйтесь. Сегодня ваша задача - преодолеть препятствия и выйти из этой комнаты.

Кто-то хмыкнул. Лера оглянулась: комната была небольшой, прямоугольной, со светлыми стенами и занавесками на единственном окне. С одной ее стороны, на две трети стены, стояла красивая стенка, напротив которой разместились два кресла и диван.

- Валентин, - Милена медленно повернулась в его сторону, - самые сложные препятствия как раз невидимы. Я желаю вам удачи.

Инструктор вышла, плотно закрыв за собой дверь, вместо которой возникла гладкая стена. Тарас присвистнул и на всякий случай ощупал место бывшей двери:

- Целая...

- Она имела в виду, что мы сможем выйти отсюда только сквозь стену? - уточнила Вика.

- Вы умеете проходить сквозь стены? - удивилась Лера.

- Нет пока, но придется, если не хотим ночевать здесь. Милена вполне может о нас забыть дня так на три, - Валентин осмотрел окно. - Не открывается. Может, отодвинем стенку, глянем, что там?

Предложение Валика никто не поддержал. Ученики в нерешительности топтались, поглядывая на свободный от мебели участок стены.

- Ну, все равно начинать придется, - Костя отступил на несколько шагов, уперся в диван, подумав, влез на спинку, и, со всей мочи, прыгнул в сторону стены. В последний момент он выбросил вперед обе руки, и смягчил удар.

Женя скептически покачала головой:

- Как в "Чародеях", но у него хоть каска была. Нет, я себе нос разбивать не хочу.

- Тогда не стой на дороге, - попросил Тарик.

У дивана образовалась очередь: разгоняясь, первокурсники прыгали на стену. Каждая неудачная попытка вызывала ойканье и смех. После нескольких прыжков, на Лериных руках проступили кровоподтеки, которые не переставали о себе напоминать при каждом контакте с непреодолимым препятствием. Прошло больше часа, но ситуация не изменилась.

- Сумасшедшие! - Женя, наблюдавшая за всем из мягкого кресла, поднялась. - Дайте я попробую.

Внезапно, из стены в комнату шагнула Милена. Ее появление было столь неожиданным, что все замолчали, а Костя, стоявший к ней ближе остальных, отпрыгнул.

- Что вы кидаетесь на стену? - оглядывая всех по очереди, поинтересовалась инструктор. - И зачем вы залезаете на диван?

- Чтоб разогнаться, - пробубнил Тарас.

- Вы что, собираетесь проломить собой стену, вместо того, чтоб просто пройти сквозь нее?

- Милена, у нас не выходит, - пожаловалась Таня.

- Ваше восприятие делает стену стеной. Не думайте о том, что вы делаете, просто делайте. Стена не является препятствием, препятствие в вашем уме, - волшебница сделала шаг назад и исчезла. На мгновение Лере показалось, что Милена погрузилась не в твердое вещество, а в туман. Она даже дотронулась до его поверхности рукой, но стена оставалась прежней.

- Я поняла! - Женя оттолкнула Валика, простукивающего место, через которое исчезла Милена. - Отойдите!

Кожухова повернулась к стене спиной.

- Зачем? - удивился кто-то из ребят.

- А чтоб не знать, где граница. - Девушка сделала два больших прыжка и исчезла.

Ученики стояли и изумленно смотрели ей вслед. Через несколько секунд Женя вернулась, опять спиной вперед и победно оглядела остальных.

- Круто! - выдохнул Валик.

Все принялись повторять ее маневр. Сначала ни у кого, кроме Жени не получалось.

- Давай, - Кожухова протянула Тане руку, - проведу тебя. Только не оборачивайся.

Лера опять заметила, как при контакте со стеной их поглотила серовато-голубоватая дымка. Тренировка стала оживленней. После нескольких проб, следуя попятам за Женей, Лере тоже удалось пройти. Кирпичная преграда воспринималась ею как тонкая мембрана или полиэтиленовая пленка, прорывающаяся и смыкающаяся сразу за спиной. Почти выпав из стены, оглушенная собственными эмоциями, Лера оказалась в физкультурном зале.

- Не останавливайтесь, продолжайте тренировку. И проходите, как положено, а не задом наперед! - руководила Милена. - Одна удачная попытка еще не результат.

Вскоре сквозь стену свободно проходили все. Они группировались и прыгали, будто в воду, по нескольку человек одновременно. Наконец тренировка закончилась, и инструктор собрала всех в зале:

- Чем бы вы ни занимались, не думайте о сложности. Тело знает все, доверяйте ему, не давая возможности своему разуму создать преграду в виде сомнений. Особое внимание уделите своим страхам: однажды они могут сыграть с вами плохую шутку. После ужина сдадите мне списки того, чего боитесь. Но не тратьте время на выдумывание, я хочу получить от каждого именно тот страх, который способен остановить и заставить отступиться. - Милена улыбнулась. - Валентин, не стоит начинать фантазировать уже сейчас, не забывай, что я вижу насквозь каждого из вас.

Кивнув на прощание, инструктор ушла, оставив учеников растерянно озираться, и гадать, для чего ей понадобилось то, что каждый тщательно пытается скрыть даже от самого себя.

Глава 20. Дважды потеряв.

- Вставай! Просыпайся! - Кто-то настойчиво тряс Леру за плечо. Она открыла глаза: стояла ночь. На соседней кровати мирно посапывала Вика.

- Вставай, быстрее! - Над Лерой склонился незнакомый маг. Его черная ряса сливалась с ночной темнотой, а глаза поблескивали нетерпеливым огнем. - И тихо, никого не буди.

- Что происходит?

- Узнаешь. Одевайся, пойдем. Да не бойся ты, ничего с тобой не случится, - видя Лерино замешательство, добавил маг.

Стараясь не шуметь, они вышли на улицу. Учебный городок спал. Силуэты деревьев темнели на фоне неба, а почти звенящую тишину нарушала далекая песня ночной птицы. Лера едва поспевала за своим молчаливым спутником, размышляя на ходу о причинах столь раннего пробуждения. В конце аллеи показался главный корпус.

"Значит, что-то связанное с учебой", - девушка немного успокоилась.

Маг привел ее в класс, в котором царил полумрак. Вместо столов, здесь, в два ряда, стояли мягкие кушетки, накрытые пледами, на которых уже сидели сонные, взъерошенные ученики. Никто не разговаривал. Лера заняла свободное место. Через несколько минут в класс (или спальню?) вошли учителя.

- Устраивайтесь удобнее, не стесняйтесь, - весело обратился к ученикам один из вошедших. - Уж извините, колыбельную мы вам петь не будем.

Маги подходили к ученикам и, прикасаясь к их лбам, усыпляли.

"Будет как тогда с Миленой", - успела она подумать, проваливаясь в темноту.

Лера стояла посреди заснеженного школьного стадиона. В лицо дул холодный колкий ветер, и она непроизвольно натянула поглубже капюшон куртки. Незнакомое место, незнакомая одежда указывали на то, что она находится не в своем сознании.

- Все готовы? - раздался Голос.

Лера поспешно оглянулась, но ни говорившего, ни других учеников не увидела.

- Ваша задача - добраться до заповедного леса, в котором растут чудесные грибы, и собрать их. Они способны наделять жизненной силой. У каждого из вас будет напарник, в котором сконцентрирована магическая энергия. Он или она помогут вам в пути. По мере того, как вы будете расходовать энергию, напарник будет слабеть и постепенно исчезать. Спасти его смогут лишь эти грибы. Каждая минута пребывания здесь ослабляет вашего спутника, поэтому советую не мешкать. Желаю вам всем удачи.

Голос стих. Лера не шевелилась, продолжая стоять и рассматривать режущий глаза ковер из снега. Ноги уже начали подмерзать, когда рядом, из ниоткуда, появился тот, кто должен был стать ее спутником.

- Деда? - Деушка ощутила, как холодок, тонкой струйкой, поднялся по спине и сковал горло: - Ты же умер!

С широкой улыбкой дед стоял рядом и мало походил на призрака.

- Боже, как я скучаю по тебе! - Лера медленно приблизилась и ощупала руками его лицо и плечи.

"Это не дед, так не может быть, он умер", - что-то внутри Леры отказывалось верить происходящему.

- Мы опять можем быть вместе, Леруся.

Так ее называл только он. Сердце наполнялось тоской, на смену которой пришла вспышка ярости от осознания того, что кто-то без разрешения порылся в самых потаенных уголках ее души: "Гады! Не могли придумать что-то другое?!"

Лера решила не принимать участия в испытании. Она продолжала стоять на стадионе, пока холод не заставил ее внутренний протест отступить. Занятие с Миленой хорошо усвоилось, и она запомнила, что единственный способ выбраться из контролируемых магами пространств - принять вызов. Стараясь не смотреть на деда, она прислушалась к себе, надеясь почувствовать, в какую сторону ей идти. Чутье указало ей на обычный, ничем не примечательный жилой дом, тянущийся вдоль одной из сторон стадиона. Она медленно двинулась вдоль него, пока внутренний импульс не заставил ее остановиться у крайнего подъезда.

- Нам сюда, - не поворачивая головы, сказала она деду.

Они вошли внутрь, поднялись по лестнице и увидели приоткрытую дверь, ведущую в квартиру. Осторожно, стараясь не шуметь, Лера толкнула дверь и переступила порог. Почти сразу же, из глубины квартиры, им на встречу шагнула высокая женщина. Черный кожаный облегающий костюм подчеркивал каждую мышцу на ее теле, а глубокие, темные, без белков глаза, придавали лицу бесстрастность и безликость.

- Я - Страж. Или уходи или сразись со мной. Победишь - я открою проход.

По тону и готовности женщины вступить в бой, Лера поняла, что долгих бесед здесь не любят, и кивнула, давая свое согласие на поединок. Втроем, они вернулись на стадион. Страж отошла на несколько метров и повернулась. Яркая вспышка резанула Лерины глаза и, несмотря на толстую зимнюю куртку, обожгла руку.

- Ай! - Она успела отпрыгнуть, и следующие две стрелы искрящихся белым огнем, пролетели мимо. Страж атаковала молниеносно, не оставляя время на подготовку и раздумья. Лера крутилась, уворачивалась как могла от энергетических стрел, пока фаербол, летевший следом не сбил ее с ног. Падая, она инстинктивно ухватилась за деда, стоявшего рядом, и заворожено следящим за битвой или, точнее будет сказано, испепелением его внучки. Прикоснувшись к деду, Лера ощутила, как энергия мягкой теплой волной влилась в ее тело, наполнив его легкостью и щекочущими разрядами. Набрав полные легкие воздуха, она взлетела и замахала руками, надеясь, что из них вылетят стрелы и фаерболы. Попытка оказалась не очень успешной. Терминатор в женском обличье среагировал мгновенно и выпустил в нее несколько стрел, которые, к счастью, просвистели мимо цели.

- Да как ты их делаешь? - крикнула Лера.

Ответом послужил аккуратный огненный шар, размером с теннисный мяч. Зажмурившись, она, что есть силы, отбила его. Шар взрыхлил и растопил снег у ног Стража. Хоть и маленькое, но преимущество, было получено: женщина отступила на шаг. Но Лере этого мгновения хватило, чтоб собрав волю и воображение, выпустить похожий скорее на яйцо, чем на шар, фаербол. Вращаясь и шипя, ее личное достижение слегка задело ухо воительницы. Движения Стража замедлились, а Лера, опустошив весь свой энергетический потенциал, приземлилась.

- Нам лучше бежать, - она потянула деда за руку и вновь ощутила прилив сил.

Последующие атаки женщины уже не казались ей непрерывными и воспринимались как замедленное кино: яркая вспышка отделяется от ладони Стража, вытягивается, превращаясь в стрелу, и приближается, рассекая воздух. Без труда отбив стрелы, Лера опять взлетела: она посылала в женщину искры, стрелы, шары, светящиеся крючки и даже нечто, напоминавшее гранату - все, что могла и успевала из себя выдавить. Оттесненная, больше ее напором, чем ущербом, наносимым импровизированным фейерверком, Страж отступила:

- Проходите.

Лера поспешно схватила деда за руку и потащила к дому, возвращаясь в квартиру. Дед тяжело дышал, словно после бега, осунулся и постарел.

"Не могу видеть, как он теряет силы", - с отчаяньем подумала девушка, а вслух сказала:

- Мы идем в лес, найдем эти волшебные грибы и восстановим твои силы.

- Я немного устал, - опираясь на Леру, ответил Дедушка.

Распахнув уже знакомую дверь, они оказались в огромном павильоне, наполненном толпой людей. Тесня друг друга, толкаясь, люди создавали потоки, подчиненные хаотичному движению. До того, как толпа втянула их и понесла, Лера успела заметить выход, находившийся в противоположном конце павильона. Она крепко сжала руку Деда, боясь потерять его в человеческом водовороте. Попытки протолкнуться к выходу оказались безуспешными: вырываясь из одного потока, они тут же попадали в следующий, относивший их от заветной двери еще дальше.

- Простите! Разрешите! Пропустите, пожалуйста! - Лерины просьбы тонули в гуле голосов. Тусклое освещение, духота и нескончаемые толпы сделали свое дело: в глазах все начало сливаться в единое серое пятно.

- Внученька, мне душно, - Дед расстегнул верхнюю пуговицу пальто и стянул шарф.

"Он же слабеет с каждой минутой, проведенной здесь", - с ужасом заметила Лера.

Отчаянье (а может энергия ее напарника) придало ей сил, и Лера рванулась в сторону выхода, сконцентрировав все внимание на светлом проеме двери. Раздались возмущенные крики, кто-то попытался ее толкнуть, но Лера не обернулась: отбросив вежливость и приличие, она танком пробивалась к цели. Наконец в лицо пахнула волна свежего воздуха, и они вывалились на улицу. Здесь она увидела остальных учеников. Они, вместе со своими спутниками, заполняли автобус, припаркованный у обочины. Дед совсем ослаб и начал прихрамывать. Обняв его, Лера довела до автобуса, и помогла сесть.

- Чего так долго? - хмуро поинтересовалась у нее девушка, рядом с которой дремала пожилая дама.

- Не получалось пробиться сквозь толпу.

- Тоже мне препятствие, - фыркнула девушка и отвернулась.

Автобус привез их на окраину города. От леса, верхушки которого виднелись вдали, их отделял парк и несколько домов. Ученики, сопровождаемые своими энергетическими "донорами", разобщенной группой направились преодолевать последнее препятствие.

В парке было людно. Многочисленные подвыпившие компании цеплялись к тем студентам, которые первыми вошли на территорию заснеженного сквера. Кое-где завязались драки.

- Нам нельзя драться, - решила Лера, и, оторвавшись от группы, свернула в боковую аллею. Только теперь она заметила, что на улице стемнело. Городской шум, голоса людей, звуки потасовок стихли, и она слышала только скрип снега под ногами и тяжелое дыхание деда. Он настолько обессилил, что Лере приходилось его почти тащить на себе. Она запыхалась и взмокла.

- Я устал. Старость уже не позволяет ходить как прежде, - дедушка старался идти, как мог. - Давай передохнем. Или оставь меня здесь, я посижу, а ты сходишь сама.

Аллея вывела их из парка без приключений. За домами стройной стеной возвышались заснеженные сосны.

- Уже скоро, еще немного, - бормотала Лера, подгоняя себя. Мысль о том, что ей еще раз придется пережить смерть деда, разрывала сердце. Чувство вины, что она мало уделяла ему внимания, заставляла крепче сжимать тяжелое тело.

Пошел снег. Снежные хлопья медленно падали, искрились в свете фонарей, и таяли на лице. Лера любила снег, но сейчас он казался досадной помехой, залепляющей глаза.

- А куда так торопиться? - неожиданный окрик заставил ее вздрогнуть и обернуться. На нее надвигался пьяный мужик, держащий в руке острое горлышко от разбитой бутылки.

- Поговорим? - с трудом выговорил он заплетающимся языком.

Лера осторожно опустила деда на землю. Сердце громко стучало, мешая думать и одновременно укрепляя решимость идти до конца. Драться, у нее не было времени и сил, которые она старалась экономить. Использовать энергию, остававшуюся у деда, означало убить его.

- Это сон, - тихо и как можно спокойнее, сказала она мужику, глядя ему в глаза, - только сон. Ты устал, ты хочешь спать, ты спишь. Ты хочешь лечь и спать. Здесь так мягко.

Несостоявшийся бандит послушно умостился в сугробе и захрапел. Лера и сама с удовольствием легла бы в снег отдохнуть, но дорога была каждая минута. Она с трудом подняла своего спутника.

- Совесть не замучает, что по твоей вине человек замерзнет? Еще отморозит себе что-нибудь, - раздался рядом ехидный голос, и Лера увидела одного из студентов. Он шел без донора-сопровождающего. Ее это удивило, но она ничего не ответила и продолжила идти. Парень увязался за ней, держась неподалеку.

Показался лес. Он величественно возвышался черно-белой стеной. От Леры его отделяла только пустынная трасса, поблескивающая ледяной коркой. Решив не доверять подозрительно пустой дороге, Лера спустилась в переход. Дед начал задыхаться.

- Оставила бы его, он уже бесполезен, - посоветовал парень.

Она не ответила, медленно продвигаясь вперед. Под ногами хлюпали лужи, было темно и тихо. Почти на ощупь она дошла до середины перехода и уперлась в тупик. Сзади послышалось движение, но девушка уже поняла, что попала в ловушку. Вспыхнул фонарик, пометался по стенам перехода, и, выхватив из темноты первокурсников, замер. К ним подошли маги-учителя:

- Для вас все закончилось здесь! Стыдно так потерять бдительность!

- Да у вас везде ловушки и препятствия, - возмутился парень, - кто же знал, что вы так не любите правил дорожного движения!

- Стыдно кидаться искать грибы под снегом в зимнем лесу, молодой человек, - насмешливо заметил один из магов. - Присоединяйтесь к остальным проигравшим.

Маги пошли к выходу, освещая себе путь фонариками.

- Где твой напарник? - обратилась Лера к своему новому знакомому.

- Потратился. Моя младшая сестра погибла в аварии, давно уже. Они воспроизвели ее. Как только узнали?

Девушка не ответила. Она посмотрела на лежащего у ног старика:

- Прости, деда, - прошептала она и отвернулась.

Ни сожаления, ни грусти не было: Лера не испытывала ничего, словно пустота вытеснила все чувства и мысли. И только в глубине души клубилась, зарождаясь, ненависть к магам, заставившим ее еще раз пережить потерю родного человека.

Наверху, у выхода из подземного перехода, ее встретил Учитель:

- Ты сама понимаешь, что прошлого не вернуть. Тащить за собой воспоминания, мешающие движению - глупо. Ты серьезно рассчитывала найти волшебные грибы и оживить фантом?

Лера кивнула.

- Даже в этом случае в твоих действиях не хватает хладнокровия.

Измененный вернулся к компании учителей, оставив ее смотреть на поблескивавшую в свете фонарей дорогу.

Глава 21. Предательство себя.

Учебный год подошел к концу. Первокурсники усиленно штудировали свои и соседские конспекты, гадая, какие экзамены им предстоит сдавать. Опустели аллейки учебного городка, с их потаенными уголками и уютными лавочками, у которых в вечерние часы любили собираться студенты. Учителя с непроницаемыми лицами дочитывали последние лекции, а инструктора, ловя на себе вопрошающие взгляды учеников, отводили глаза и изображали полное неведение.

- Милена, ты не можешь не знать, что нам придется сдавать! - в который раз попыталась подступиться к инструктору Таня, перехватив ее возле корпуса. - Ну, скажи хоть что-нибудь, нам же надо подготовиться!

- Подготовиться? - Волшебница удивленно вскинула бровь: - Это как?

- Ну, выучить все, повторить, потренироваться, да ты сама все прекрасно понимаешь.

- Не понимаю. Вас целый год учат находиться в состоянии готовности действовать, а вам опять нужно время для подготовки.

- Если бы я могла видеть будущее, то была бы к нему готова, - возразила Женя.

- Что мешает тебе быть готовой к настоящему? А за будущим обратись к ворожке, - посоветовала инструктор.

Девушки разочарованно вздохнули.

Шли дни, занятия закончились, а дату начала экзаменов не объявляли. Милена куда-то исчезла и ученики, целыми сутками, были предоставлены самим себе.

- Может их и не будет? - с надеждой предположила Вика, глядя на чистые информационные доски, визитом к которым начиналось каждое утро первокурсников.

- В прошлом году были, я спрашивал у второкурсников. Но что было, они не говорят. Отвечают только, что для каждого были свои испытания, вроде того, как на зачетах, - поделился Костя.

- Просыпаемся! Подъем! Сбор у главного корпуса через десять минут! - усиленный громкоговорителем, голос ворвался в Лерин сон и разнес его на части. Открыв глаза, она резко села на кровати. На соседней койке растерянно хлопала глазами Вика, спросонья не понимая, что происходит.

- Началось! - в комнату заглянула Таня. - Быстрее, не тормозите!

Со всех сторон к главному корпусу стягивались ученики и толпились перед ним небольшими группками. Ровно в назначенное время возле входа, сначала слабо, а потом все ярче и ярче, засветился прямоугольник портала. Прождав несколько минут разворота событий и не дождавшись оных, недоуменно оглядываясь друг на друга, первокурсники стали проходить сквозь открывшийся проход.

Когда глаза привыкли к полумраку, Лера обнаружила, что находится в подземном переходе. Рядом стоял Валентин. Его лицо, всегда готовое расплыться в задорной улыбке, казалось бледным и испуганным. Сбоку кто-то закашлялся.

- Здесь сквозняк, - словно оправдываясь, пояснила Женя.

Лера оглянулась, ища глазами остальных. В отличие от обыкновения, ученики не переговаривались. Кто с удрученностью, кто с настороженностью - все ждали.

"Как же нас мало, наверное, и тридцати не наберется", - с удивлением отметила Лера, которой всегда казалось, что на лекциях полно людей. Она еще раз попыталась пересчитать первокурсников, но сбилась, отвлекаясь на местных прохожих, и забросила это занятие.

- Все в сборе? - откуда-то сбоку вынырнул маг-учитель. Он привстал на цыпочки и бегло пересчитал учеников, словно цыплят, по головам. - Следуйте за мной.

- Ты что-нибудь знаешь? - с Лерой поравнялся Валик. - Измененный тебе ничего не рассказывал?

- Нет.

- Я знаю, что мы должны пройти какую-то проверку, после которой решат, кто пригоден к обучению дальше, а кто - нет. Думал, может, ты знаешь, что будет.

- Нет, не знаю. - Лере стало не по себе: одно дело сдавать экзамены, которые покажут уровень твоих знаний, и совсем другое - проходить испытание, после которого тебя могут отчислить, как непригодную к обучению. В этом случае... "А в этом случае, - промелькнула ехидная мыслишка, от которой у Леры свело живот, - ты лишишься шанса быть с Александром. Он маг, и вряд ли обратит внимание на кого-то, неспособного к магии".

"Но и учеба в Академии для меня очень важна", - попыталась возразить самой же себе Лера, но доводы, которые приходили ей на ум, звучали неубедительно.

Маг поравнялся с неприметной серой дверью и отворил ее:

- Проходите, осторожнее, соблюдайте дистанцию.

За дверью начиналась узкая лестница, ведущая вниз. Первокурсники по очереди ныряли в дверной проем. Их лица выдавали крайнюю степень напряжения, но никто не произносил ни звука. Спускались молча, придерживаясь за стены. Лестница перешла в такой же темный коридор, пройдя по которому, ученики оказались в удлиненной комнате. Здесь, среди многочисленных ящиков и пакетов, сидели старшекурсники и несколько учителей. Пришедшим указали на длинную лавку вдоль стены и, когда они расселись, к ним обратился один из магов:

- Мы находимся под землей, в специальном убежище, попасть в которое можно только с проводником. Никто самостоятельно не сможет найти сюда дорогу. И, как только вы покинете его, дверь будет наглухо закрыта. В качестве испытания, вам предстоит выполнить задание. Вам нужно уничтожить все живое в этом городе. Здесь, у нас, находится пульт управления и несколько взрывных устройств. Вы установите их в разных местах города. В указанное время устройства сработают и уничтожат все живое, совершенно не повредив постройки. Слышали о таком? Слышали. Хорошо. Работаете парами. Один несет и устанавливает устройство, второй напарник получает карту, на которой отмечены места установки, время взрыва и место, где вас будет ждать проводник, чтобы вернуть в убежище. Он будет поводырем. Напомню, что вы можете лишиться своих тел, если не будете достаточно осторожны или замешкаетесь. Всем все ясно? Вопросы есть?

- Почему карта только у кого-то одного? - глухим голосом спросил кто-то из первокурсников.

- Вы - напарники. Разве вы не доверяете друг другу? - Маг усмехнулся и обвел взглядом присутствующих.

- А если проводник не придет?

- Я не скрываю, что вернутся не все. Несколько человек из вас сегодня лишатся тел, на этом завершив обучение. Но кто эти несчастные, вы узнаете по окончанию испытания. Сразу хочу предупредить, что мы будем прослушивать все ваши разговоры. И, если поводырь передаст информацию о месте встречи установщику, то проводник не придет. Выдержавшие испытание смогут продолжить обучение. Теперь переоденьтесь в одежду из тех пакетов и разбейтесь на пары.

- А если я не хочу никого убивать? - спросила одна из девушек.

- В таком случае найди себе такого же гуманиста в напарники, и можете вместе насладиться последней прогулкой, - раздраженно ответил маг и отвернулся от учеников, давая понять, что разговор окончен.

Первокурсники в полном молчании разбирали пакеты с одеждой и переодевались. Некоторые нервничали. Их пальцы дрожали и соскальзывали с пуговиц.

- Можно я буду с тобой в паре? - приблизив к Лере бледное лицо, тихо спросил Валентин.

- Хорошо, - ей было страшно, но она решила этого не показывать.

Дверь в убежище бесшумно отворилась, и вошел еще один маг. Лерино сердце ёкнуло: это был Александр. Встретившись с ней взглядом, он едва заметно кивнул, и прошел в часть комнаты, где сидели учителя.

- Не спросишь у него, что нам делать, если никто не придет? - Валик пихнул Леру в бок.

- Нет, - коротко ответила она, скрывая волнение.

- Сейчас не до гордости, все-таки он твой учитель, мог бы подсказать.

Лера отвернулась.

- Конечно, ей же терять нечего! - к ним подошла Вика.

Она уже переоделась и теперь пыталась справиться с непослушной молнией на куртке.

- Будь со мной в паре, - предложила она Лере.

- Я уже пообещала Валику.

Видимо, такой ответ перегрузил Викину нервную систему. Девушка психанула, и, оттолкнула Коваленко:

- Иди ты к чёрту!

Валентин не обиделся и сосредоточенно посмотрел на Леру:

- Тебе решать.

Вика напряженно ждала. Лера понимала ее состояние, но решила идти с Валентином, потому что тот не впадал в истерику. Валерьянова же, могла потерять над собой контроль и сорвать испытание.

- Мы уже договорились, я пойду с ним.

Девушка продолжала смотреть на Леру, словно не услышала ответ.

- Прекрати истерику, - к ней подошел маг, проводивший экзамен.

Но Вика сорвалась. Даже в полумраке можно было различить разливающиеся по ее лицу красные пятна:

- Да пошел ты!

В ответ он несильно ударил ее по лицу. Звук пощечины звонко прозвучал в гулком помещении и возымел действие: Вика всхлипнула, успокоилась и села на лавку.

- К выбору напарника следует подходить трезво, опираясь не на свое отношение к человеку, а на его качества, - раздалось рядом. Лера и не заметила, как к ней подошел Александр. - Надеюсь, ты не доверила свою жизнь столь неуравновешенной особе.

- Нет, я иду с Валентином. Учитель, а вдруг я не смогу выполнить задание и убить кого-то. Ведь нас направляют убивать?

- Ты себя не знаешь до конца, с чего ты решила, что не сможешь?

- Мне их жаль.

- Ясно. В таком случае еще не поздно предложить Валентину поменять партнера, ведь ты не намерена лишить его шанса пройти испытание?

Лера задумалась. Отступать она не собиралась, но уверенности в себе у нее не было.

- Ты справишься, - словно прочтя ее мысли, сказал Измененный. Спокойствие, наполнявшее его взгляд и голос, начало передаваться и ей. Страх, волна за волной поглощающий ее естество, отступил.

Когда первокурсники закончили переодеваться и разбились на пары, им прикрепили миниатюрные "жучки", через которые маги собирались следить за ходом операции. Чтобы определить проводника и установщика, тянули жребий. В Лериной паре карта досталась Валентину.

- Кто хочет, может остаться. Его исключат автоматически, - напомнил перед самым выходом проводящий испытание маг. Желающих остаться не оказалось, и ученики начали парами покидать убежище.

Понимая, что может не вернуться, Лера оглянулась на Измененного:

- Спасибо тебе за все.

- Прощаться не будем, - в его глазах вспыхнули искорки смеха, но он тут же отвернулся.

На улице было людно. Сквозь зеленую листву каштанов и кленов светило утреннее солнце, отражалось в каплях воды на мокром асфальте дорог, в стеклах витрин и в многочисленных окнах невысоких кирпичных домов. В легких летних одеждах, перепрыгивая лужи, люди спешили на работу. Бабушки с авоськами уже выстраивались у дверей гастрономов, а солидного вида пенсионеры, разворачивая утренние газеты, устраивались на лавочках сквера. Мимо проносились машины, не спеша ползли троллейбусы, поскрипывая антеннами. Город входил в новый день, наполняя его привычными звуками и суетой.

"Они даже не подозревают, что сегодня это все будет уничтожено. Что вышли из дома в последний раз, и что кто-нибудь из них мог бы их всех спасти, обрати он внимание на нас..." - так размышляла Лера, прижимая к себе сумку с устройством и разглядывая прохожих, пока Валентин изучал карту.

- Нам туда, - наконец определил он и уверенно зашагал вперед.

- Что они хотят проверить этим испытанием?

Валентин оглянулся, словно проверяя, не услышит ли его кто-нибудь, потом пожал плечами:

- Возможно, сможем ли мы спокойно убивать. Или, как отнесемся к таким приказам. Или, как доверяем друг другу. Или, как доверяем им, - он помолчал и добавил: - Или они решили таким образом объявить об отчислении, потому что нет никаких гарантий, что придет проводник.

- Нас могут поймать, что тогда?

Валентин бросил на Леру полный подозрения взгляд:

- Это ничего не изменит для города, если они решили его уничтожить. Устройства активизируют независимо от того, будут они на месте или нет. Лучше перестань болтать.

Они дошли до магазина хозяйственных товаров, расположившегося на первом этаже жилого дома.

- Здесь. Теперь твоя очередь, - объявил Коваленко, - ты иди, я останусь здесь.

- Почему?

- Потому что если ты попадешься, я смогу попытаться тебя вытащить.

"Или уйти, - подумала Лера, ощущая, как в ней нарастает недоверие к напарнику и постаралась отогнать неприятные мысли. - Нет, если бы он хотел, то смог бы сбежать в любой момент".

Медленно потянув на себя массивную дверь, она вошла в магазин. Пахнуло мылом и стиральным порошком. Вдоль узких прилавков толпились ранние покупатели, выбирая бельевые веревки, мыльницы и прочую бытовую мелочь. Кто-то вошел, кто-то вышел, на Леру, остановившуюся у стопки пластмассовых тазов, никто внимания не обращал, но самой ей казалось, что весь мир вокруг следит за каждым ее шагом. Руки предательски дрожали, сжимая черную матерчатую авоську с проклятым устройством. Она пошла вдоль стеллажа, разделяющего торговый зал на две части, в тайне надеясь, что кто-нибудь обратит на нее внимание и помешает выполнению задания. В конце зала она заметила прилавок, стоящий вплотную к стене. Между ним и полом было пространство, достаточное для того, чтоб спрятать там устройство. Она осторожно засунула туда сумку, стремясь быстрее отделаться от ненавистной миссии, и вышла из магазина.

- Что так долго? - Валентин стоял у витрины и с тревогой на лице пытался разглядеть происходящее внутри помещения. - А где сумка?

- Там. Пошли отсюда.

- Ты что, оставила ее в магазине?

Лера кивнула.

- Там же лежали деньги, которые выдали вместе с картой! Мы теперь вообще без денег остались.

- Зачем они нам? - удивилась девушка.

- На проезд хотя бы. Идем, у нас остался час до встречи с проводником.

- Надо было предупредить. - Расспрашивать о встрече и дальнейшем маршруте Лера не стала, поскольку понимала, что Валентин ничего не расскажет.

- Они могут думать, что кто-нибудь из наших не установит заряд, или попадется, - вдруг сказал Валик. Оглянувшись, он схватил ее за руку и потянул к скамейке, на которой сидел пожилой мужчина. Сделав знак Лере молчать, он громко спросил:

- Простите, я приезжий, вы не можете помочь мне разобраться? - Коваленко расстелил на скамейке карту. На ней были две пометки: красная и черная. - Где мы находимся?

- Вы здесь, - нехотя оторвавшись от газеты, ткнул пальцем недалеко от красной метки пенсионер.

- А как мне кратчайшим путем добраться сюда? - Валик указал на черную точку.

Лера поняла, что он дал ей возможность прочесть адрес встречи. Мужчина путано объяснял, как им лучше ехать, но его вариант их не устраивал из-за отсутствия денег.

- Пойдем напрямик, дворами, у нас нет времени придерживаться главных улиц, - решил предприимчивый напарник.

Часть пути пришлось бежать. Наконец показалось место встречи: глухой переулок, зажатый с трех сторон стенами фабричных построек. Проводника не было.

- Надо любоваться городским пейзажем в последний раз. Это лучше, чем гадать, придут или нет, - заметил Валик, разглядывая пустынную улицу.

Прошло пять минут, но никто не появился. За это время они изучили все неровности старого потрескавшегося от времени асфальта и ближайших стен.

- Возможно, еще придут, - Валентин нервно ходил. - Здесь одна дорога, мы сразу увидим, когда на ней кто-нибудь покажется.

Лера молчала, отсчитывая минуты: одна, вторая, третья. Валентин остановился и замер. На его лице была растерянность, смешанная с обидой. Еще минута. Вдруг с ближайшего канализационного люка с металлическим скрежетом съехала крышка, и выглянул старшекурсник:

- Сюда, живо!

Валик и Лера кинулись к нему. Нырнув в спасительное отверстие, они скатились вниз. Старшекурсник тщательно задраил люк:

- Ложитесь, закройте уши и глаза. Как только рванет, задержите дыхание на столько, насколько сможете.

Втроем они растянулись на полу бетонного колодца. Послышался грохот, и земля под ними завибрировала. Лера набрала полную грудь воздуха. Когда она опять вдохнула, ей показалось, что в легкие ворвалась струя огня. Досчитав до ста, старшекурсник открыл люк и вылез. Они увидели красное небо над городом. Горячий асфальт размяк и обжигал ноги даже сквозь обувь. Откуда-то доносился лязг и скрежет врезающихся друг в друга машин. Люди исчезли, оставив вместо себя кучки тлеющей ткани.

- Вот и все, возвращаемся, - скомандовал старшекурсник. - Кстати, вы прошли испытание.

- А кто еще прошел? - спросил Валик.

- Да все.

Валентин, не обращая внимания на жар, исходящий от земли, опустился на корточки и закрыл лицо руками. Лера ощутила, как невидимая сила начала приподнимать ее над землей...

Она открыла глаза и вскочила: на соседней кровати сидела Вика, слезы струями текли по ее лицу. Они обе находились в своей комнате, в учебном городке, и, судя по пижамам и будильнику, показывающему шесть часов утра, никуда из своих постелей не отлучались.

За завтраком первокурсникам объявили об окончании первого учебного года, пожелали всем хорошо отдохнуть на каникулах и не покидать территории Академии, что означало начало работ на огородах, по уборке и благоустройству территории, и прочего безвозмездного труда на благо магического сообщества.

Глава 22. Второй курс.

Каникулы, которые длились месяц, подошли к концу. За это время Лере удалось почти полностью восстановить свою память. После испытания, завершившего первый учебный год, к ней начали возвращаться воспоминания. Сначала они походили на бессвязные фрагменты, сценки, вспышки образов и ощущений, но постепенно упорядочились. Теперь она помнила о другой себе все: семью, город в котором живет, свою учебу в школе и институте, свои желания и увлечения. Весь год, стремясь вернуть память, Лера считала, что знание о том, кто она, сделает ее сильнее. Предоставленная в период каникул самой себе, она беспрепятственно восстанавливала историю себя. Но знание, к которому она так стремилась, оказалось бесполезным: воспоминания существовали в уме, не давая ей ничего, что она могла бы хоть как-то использовать. Она по-прежнему существовала в двух мирах одновременно, не имея возможности самостоятельно выбирать место проживания и переключаться между ними. Единственным связующим звеном между двумя реальностями был Измененный, но он, с наступлением каникул, в учебном городке не появлялся.

Просторные коридоры главного корпуса заполнялись студентами Академии. Путающие кабинеты и постоянно сверяющиеся с расписанием первокурсники сразу бросались в глаза. Лера усмехнулась, вспоминая, как должно быть выглядела она, не имевшая понятия, где находится и как сюда попала. Заглянув в свое расписание и увидев в нем одну лишь лекцию, она расслабилась. Двери аудитории были открыты, но Лера не спешила заходить. В конце коридора показалась инструктор. Заметив свою подопечную, она изменила направление и подошла к ней:

- Здравствуй! Скоро начало занятий, чего ты ждешь? - Милена, которую Лера так же не видела больше месяца, выглядела помолодевшей и отдохнувшей.

- Привет, у меня лекция здесь.

- Я могу опоздать на урок, если еще задержусь. Зайди после лекции в мой кабинет, мы давно не виделись, поговорим, - предложила инструктор и, прошелестев рясой, удалилась.

- Хорошо, - кивнула Лера ей вслед.

Среди учеников, собравшихся на лекцию, не было ни одного Лериного одногруппника, да и за партами сидело всего человек пятнадцать. Почти ни с кем из присутствующих она знакома не была. Она видела их раньше на общих лекциях, но не знала, ни имен, ни из каких они групп. Лера остановилась, ища глазами свободное место, когда в класс вошел преподаватель - высокий черноволосый маг с чисто выбритым лицом и мягкими чертами. Он плотно притворил дверь и поздоровался:

- Добрый день. Если никто не против, то я бы предпочел сначала провести урок, а потом заняться организационными вопросами, посвященными началу учебного семестра. Для тех, кто меня не знает, представлюсь: меня зовут Юрий Николаевич. А теперь рассаживайтесь, я хочу отметить присутствующих.

Несколько учеников, сидящих на партах и обсуждавших что-то до появления учителя, расселись по местам. Свободное место Лера заметила слева от кафедры. Маг пробежал глазами список и окинул взглядом класс. Ученики молча ожидали, пока он рассмотрит каждого.

- Я вижу, что среди вас есть проявленные. Попрошу всех припомнить пройденные темы, пока я познакомлюсь с некоторыми из них,- Юрий Николаевич поднялся и поставил рядом со своим столом стул.

- По списку первым идет Андрей. Прошу сюда.

К кафедре подошел высокий парень и, сев на стул, стал что-то обсуждать с учителем. Лера во все глаза таращилась на того, кого кроме нее назвали проявленным.

"Не вижу разницы, ничем он от других не отличается, - пришла она к выводу. - Интересно, а его кто здесь проявил?"

- Я тебя уже видела, - отвлекла Леру от объекта изучения девушка, сидящая по соседству. - Тебя как зовут?

- Лера.

- Меня Саша. Хорошо, что нас переформировали на этот семестр.

- Почему? - удивилась Лера, которой было бы комфортнее в окружении привычных лиц.

- Нет тех, кто тебе не нравится, или тех, кому не нравишься ты. Новый состав - новые отношения, нас так Юрий Николаевич учил.

- Он твой учитель?

- Он курирует мою группу.

В это время учитель закончил беседовать еще с двумя студентами и вызвал Леру.

- Тебе здесь нравится? - поинтересовался он, когда она заняла место рядом с кафедрой.

- Да.

- А учиться?

- Конечно. Но мне не нравится, что другая я, которая не здесь, не может запомнить ничего из того, что я изучаю. И что я не могу быть здесь по своей воле, а не потому, что кто-то так сделал.

- Значит, пока для тебя такие условия оптимальны, - спокойно заметил маг. - Многие начинали так. Ты не можешь запоминать то, что не соответствует твоему уровню осознания там. Однажды граница исчезнет, и полученные знания не пропадут. Теперь возвращайся на место, будем разбирать сегодняшнюю тему.

Юрий Николаевич отложил список и вышел из-за кафедры. Он не спеша развернул плакат со схематическим изображением города. Его движения были неторопливыми, а голос - мягким. И он был первым магом из людей, в котором Лера не заметила ни нетерпеливости, ни нервозности.

- Для каждого пространства характерно наличие отдельных зон. Эти зоны могут пересекаться, но все они в той или иной мере воздействуют на людей, находящихся в их пределах. Вы, наверное, замечали, что в районах рынка или магазина люди более внушаемы в вопросах купли-продажи. Особенно в крупных торговых центрах. Бывало, что под воздействием торговой зоны вы совершали покупку, которая позже оказывалась для вас бесполезной. И возникал вопрос, что побудило вас сделать такое приобретение? Во-первых, ваша внутренняя готовность, без которой вы в этой зоне бы не оказались. Во-вторых, воздействие самой зоны на ваше внимание. Чем больше элементов, воздействующих на ваше внимание, тем менее осознанный выбор вы совершаете, так как рассеивание внимания лишает вас энергии, и обдумывать свой выбор уже нечем. Представьте, что вы идете покупать кресло. Если вы увидите три модели, то основательно взвесите свою покупку. Решите, подходит ли вам одно из них, устраивает ли цена, качество, необходимость именно в такой вещи. Но если перед вами будут десятки разных кресел, то выбор среди них утомит, и в конце вы купите то, что может вам не подходить, но лишенные энергии, вы не сможете собрать и обратить свое внимание на детали. То же самое происходит и в других зонах. Изобилие выбора всегда ослабляет. Города представляют собой смешанные зоны. Горожане легко поддаются влиянию зон, потому что постоянно находятся в сфере их воздействия. Они с рождения занимают отведенное им место и привыкают жить в его пределах. Шансы сделать хорошую карьеру у жителей провинции значительно выше. Они более разборчивы и целеустремленны, у них иной склад ума, потому что росли и формировались свободные от сильного воздействия и вынужденные самостоятельно выбирать нужные для себя зоны.

Ученики поспешно конспектировали лекцию. Лера глянула, как ее соседка старательно выводила названия зон.

- И ты пиши, - шепнула она Лере, - лучше запомнится.

- Это верно, - подтвердил маг, - подсознание хранит в своей памяти все. Информация, попадающая туда, осознанно или неосознанно, но вспомнится и проявится, пусть даже ты и не будешь понимать, откуда у тебя появился такой навык. А сейчас, если вопросов по теме нет, пару слов об организации учебного процесса. Как вы успели заметить, ваш курс опять переформировали. Вы по-прежнему будете отрабатывать практические занятия со своими инструкторами в своих группах, но состав групп для теоретических занятий изменился. Не удивляйтесь, оказавшись каждый раз среди малознакомых студентов, не ищите своих, просто занимайтесь. Любой урок не проходит без пользы. А периодические изменения состава групп помогут вам избежать приоритета в отношениях, который рано или поздно отразится на ваших действиях. Все, у кого возникли вопросы - оставайтесь, остальные свободны.

Вопросов у Леры не было, по крайней мере, по теме. Ей предстоял визит к инструктору, и она решила его не откладывать. В классе, закрепленным за Миленой, было людно: несколько учеников что-то дописывали, незнакомая инструкторша наводила порядок на полках книжного шкафа, из которого то и дело выскальзывали то тетради, то отдельные листы.

- Хорошо, что зашла, - Милена вручила Лере чашку с начинающим остывать чаем, себе взяла вторую и предложила устроиться у окна. - Переведу дух, а то с утра некогда даже присесть. Ну, здравствуй.

- Здравствуй, - Лера улыбнулась и выжидающе посмотрела на волшебницу.

Милена слегка прищурилась, рассматривая девушку. Лера ощутила легкое прикосновение к своим мыслям, едва уловимое, как касание падающего перышка. Она усмехнулась про себя, смиряясь с дурной привычкой магов проникать в головы учеников без разрешения, не говоря уж о приглашении. Милена, заметив Лерину реакцию, не смутилась:

- Значит, теперь ты помнишь себя. И, если бы у тебя был выбор, какую из реальностей ты бы предпочла?

- Эту, - без колебаний ответила Лера.

- И я даже догадываюсь, кто является причиной такого выбора. Признайся, думала на испытании о том, что будет, если откажешься выполнять задание и не справишься?

Лера кивнула. Милена пила чай, глядя в окно.

- Лучше бы не справилась, - неожиданно сказала она. - Идя против себя, никуда не придешь. Но ты здесь, следовательно, вполне оправдываешь ожидания, и мы продолжим занятия.

- А твои дела как? - в свою очередь поинтересовалась Лера.

- Опять приступаю к роли няньки, - засмеялась Милена. - Буду следить, чтобы ничто не потревожило в этом детском саду сладкий сон "детишек".

"О чем это она, какой сон и откуда здесь дети"? - Лера с непониманием оглянулась.

- Не бери в голову, это образное выражение, - наставница поднялась, давая понять, что беседа окончена. - Еще увидимся.

Глава 23. Последствия дружеской помощи.

Лера спешила к месту сбора группы. Она знала, что опаздывает и что может не торопиться, потому что ее все равно никто не ждет. В новом расписании обнаружилась накладка, и ее занятия до конца дня отменили. Не успела она обрадоваться выдавшемуся свободному дню, как ей тут же, в учительской, настоятельно рекомендовали присоединиться к своей группе, которую инструктор увела в "вон тот второй портал слева на стартовой площадке". Лера с пониманием посмотрела на указывающего направо дежурного учителя, осажденного десятком таких как она "счастливцев".

На тихой аллее, как и на самой площадке никого не было. Несколько открытых порталов едва заметно светились в лучах яркого полуденного солнца.

"Вот бы зайти, а там - море", - она мечтательно представила чистый песчаный пляж, прохладные пенистые брызги, прозрачную гладь воды, но вспомнила, что у нее с собой нет купальника, а купаться в неглиже при группе она не будет, и ее настроение немного скисло. Окончательно ее вернул к реальности пейзаж, открывшийся за порталом, отмеченным табличкой с номером ее группы. Тихие мощеные улочки с обилием переулков и задворков извивались по поверхности холма, усыпанного неказистыми домишками, с пристройками и достройками. Кучи старых вещей, поломанной мебели, истлевших диванных подушек украшали тесные дворики. Брошенные и съеденные ржавчиной остовы транспортных средств, свидетельствовали о том, что жители, вытесненные духом распада и разрушения, покинули свой городок давно. Разогретые под лучами палящего солнца камни и деревянные заборы источали густой запах пыли и плесени. Знойный воздух с каждым вдохом наполнял тело жаром, изгоняя остатки морских фантазий. Где-то здесь, в этом забытом и людьми и богом месте, была группа, но Лера уже усомнилась в своем намерении к ней присоединиться. Она пошла вверх по улочке, наверное, самой широкой в этом городишке, и, через пару кварталов догнала Вику. Девушка медленно брела, пристально изучая разбитую мостовую.

- Вик!

- А, привет. Тебе туда, - девушка махнула рукой в сторону какого-то переулка, - найдешь сама.

- А ты почему не со всеми?

- Милена назначила меня дежурной, чтоб я убрала в доме, где мы должны остановиться и приняла обед. Лерка, я пропала, она меня убьет, - испуганно закончила Валерьянова.

- За что?

- Я ключ потеряла.

- Где?

- Да если бы я знала! - в голосе Вики прозвучало отчаяние.

- Так пройди тем же путем, которым ты шла вперед. Ключ наверняка где-то лежит, - особой трагедии Лера не видела.

- Я второй час ищу. Может, я его в учебном городке потеряла, там трава, пойди теперь найди. Слушай, ты можешь мне помочь? Попроси своего учителя, пусть он откроет дверь? А? До обеда осталось мало времени, мне хоть бы пыль успеть вытереть, ну пожалуйста!

- Я не могу, Вик. Во-первых, я вижу его редко, только когда он сам назначает занятие. Во-вторых, ну как ты себе это представляешь?

- Ну что здесь такого? - Вика обиженно надула губки, - Милена меня убьет. Она несколько раз предупреждала, что я должна успеть. Ну выручи, тебе же ничего не стоит. Скажи, что тебе влетит. Я же помню, как он за тебя из-за той шутки Тани чуть нас всех не повыгонял. Если бы у меня был учитель, я бы попросила.

- Я не буду его просить. И не вижу ничего страшного. Пошли, посмотрим, что можно сделать. Где этот дом?

Они миновали несколько извилистых переулков и свернули в арку. Здесь, во внутреннем дворике, закрытом от палящих лучей каменными стенами, царила прохлада. На крыльце, у запертой, некогда голубой, двери, стояли пустые ведра, веники, лежали тряпки.

- Здесь, - Вика толкнула запертую дверь.

- А где Милена? Почему ты сразу к ней не пошла, она могла бы открыть дверь.

- Они готовят место для тренировок. Милена с самого утра тут, решила, что в этой реальности нам никто не помешает.

- Здесь так грязно, - Лера сморщилась, - и жарко.

- Я не знаю, где она ее выкопала. Не могла найти что-то получше. Велела вымыть дом к обеду. Что мне теперь делать? - девушка со злостью стукнула рукой по двери. - Они придут через час!

- Так делай что-то! Ключ ищи!

- Да я все здесь обыскала.

- А когда она его тебе дала, где?

- Она ключ занесла еще утром, ты спала, когда она заходила. Оставила его, велела помыть все и ушла.

- Так может ты его забыла?

- Нет, я уже возвращалась в дом, - по лицу Валерьяновой потекли слезы.

- Да ладно, Вик, ты серьезно? - Лера недоверчиво таращилась на Вику. - Да чего ты так боишься? Не съест же она тебя.

Вика всхлипнула:

- Ты не понимаешь. От ее слов зависит наше обучение. Захочет - выгонит, никто и слова не скажет. А ко мне она и так чуть что придирается.

- Слушай, - Лера задумчиво осмотрела дверь, - а давай я попробую туда переместиться и открою изнутри?

- Ты сможешь? - с надеждой спросила Валерьянова.

- Попробую.

Лера подошла вплотную к двери, ощупала ее шершавую поверхность и массивную ручку. Прислушалась: за дверью стояла тишина, и только рядом громко сопела одногруппница.

- Отойди, - не поворачивая головы, сказала ей Лера. Она сосредоточилась, желая оказаться в доме. Ничего не выходило: желания находиться здесь или в доме у нее не возникало. Она вспомнила, как они отрабатывали с Миленой прохождение сквозь стену, закрыла глаза, глубоко вдохнула и, словно ныряя под воду, шагнула вперед. Что-то загрохотало и больно ударило ее по ноге.

- Ай! - Лера инстинктивно оттолкнула опрокинутый стул.

- Получилось! - донесся снаружи крик Валерьяновой. - Открывай.

Все еще растирая лодыжку, Лера повернулась к двери и поняла, что без ключа дверь не открыть.

"И кому в этой дыре понадобилось запирать дом на замок"? - бормотала про себя Воронцова, оглядываясь по сторонам. Небольшие темные сени вели в светлую просторную комнату, когда-то служившую столовой. В ней, в два ряда стояли столы, на которых громоздились перевернутые стулья. Все покрывал толстый слой пыли. Лера подошла к окну, оставляя за собой следы на полу. Немного повозившись, ей удалось распахнуть тяжелые створки. Она свесилась из окна:

- Дверь не смогу открыть.

- Что же мне делать? Времени почти не осталось.

- Залезай сюда. Я помогу тебе убрать, хотя бы будет все помыто, когда Милена дверь откроет. - Лера взяла стул и передала его Вике. Окна были расположены высоко от земли, и девушка даже встав на стул, не смогла забраться внутрь.

- Ладно, - Лере стало ее жаль. Она и сама опасалась вспыльчивого характера инструктора, и страх подруги был вполне понятен: - Подай сюда тряпки и ведро.

Трубы в доме давно проржавели, и воду пришлось набирать из колонки во дворе. С трудом, но им все же удалось поднять полные ведра в столовую. Вымыв пол, она попросила Вику, сидевшую на крыльце, сменить воду. Разобраться со столами - снять с них стулья и протереть от пыли, Лера не успела: кастрюли с едой появились внезапно. Они возникли из ниоткуда, проявившись в аккурат на перевернутых стульях. Замерев от испуга (меньше всего она ожидала появление обеда из воздуха), Лера с ужасом увидела, как кастрюля с супом соскользнула на пол. Второе, к счастью, уцелело, зато чайник, пробалансировав на ножке стула, отправился вслед за кастрюлей.

- Черт! - она смотрела, как по полу медленно растекался густая наваристая жидкость.

- Что там? - крикнула Вика.

- Обед прибыл, - Лера растерянно стояла, размышляя о том, что теперь Милена убьет не Вику, а именно ее, Леру. Что теперь делать она не знала.

Во дворе послышались голоса: это возвращалась группа.

- Что там у тебя? Почему ты сидишь на крыльце? - услышала она голос Милены. - Куда вы пошли? Здесь колонка, вымойтесь, не несите землю в дом! Вика, ты чего здесь сидишь? Ты все закончила?

- Умираю с голоду, - донеслись до Леры слова Жени.

"Не надо было сюда идти. Встретились бы вечером. Может, смотаться пока Милена не знает, что я здесь?" - Лера зажмурилась, представляя, куда бы ей переместиться, подальше отсюда, но внутренний голос предательски напомнил, что из-за нее Вике может сильно влететь.

- А почему окна такие грязные? Вика! Ты когда собиралась их мыть? - в голосе инструктора послушались нотки раздражения.

Кто-то толкнул дверь и крикнул:

- Заперто!

- Вика, открой, мы очень устали, скоро обед подадут, я договорилась. Да открывай же, что ты стоишь?

Ответа Вики Лера не расслышала. Ее слова прозвучали тихо и невнятно. Послышался смех. Кто-то встал на стул, и, уцепившись руками за оконную раму, подтянулся. Это был Тарас. Он уселся на подоконнике и оглядел комнату:

- Привет! Это обед, да? - Тарик громко тянул носом воздух: - Что там было? Харчо?

Лера кивнула.

- Позови ее, идите сюда, - распорядилась инструктор.

- Зовут! - коротко передал Беленков и, спрыгнув на улицу, сказал: - Милена, там обед перевернулся, он на полу.

Лера решилась. Она последовала примеру Тараса и спустилась из окна. Ученики, полураздетые, мокрые и уставшие сидели на каменных ступеньках крыльца. Вика что-то объясняла Милене, и по лицу инструктора Лера поняла, что та в ярости.

"Давай уйдем и потом отработаем", - взмолилось чувство самосохранения, и Лера сделала несколько шагов к арке.

- Что там произошло? - волшебница прервала Викины объяснения и повернулась к Лере.

- Кастрюли появились внезапно, я еще не успела снять стулья, вот все и соскользнуло.

- Беги, позови слесаря, пусть захватит ключи, живо, - приказала инструктор Валику.

- Может, мы сами откроем? - предложил Костя.

- Я не хочу ломать двери, - Милена посмотрела на учеников, - если у меня в первый же день поломки будут, кто же потом даст мне допуск для тренировок в учебных реальностях?

- Тем более, - Дремов оценивающе осмотрел дверь, - незачем звать слесаря. Мы сами аккуратно снимем дверь с петель. Я видел, здесь есть какие-то инструменты, так мы с Тарасом сейчас все сделаем. А ты потом подберешь запасной ключ.

- Все равно придется идти в столовую, - Валику идея сбегать в учебную реальность нравилась больше.

- Обойдемся, зачем шум подымать? За ужином наешься, - Тарик уже выглядывал из окна.

Таня с Женей сидели на ступеньке, прислонившись к стене дома. Милена устало опустилась рядом. Вика топталась в стороне.

"Хм, почему Милена просто не использовала магию, чтоб открыть эту чертову дверь"? - размышляла Лера, настороженно следя за входом.

- Как это тебя угораздило? - тихо спросил Валик.

- Откуда мне было знать, что посуда появится из воздуха, - огрызнулась Лера.

- А с ключом?

- Что с ключом? - не поняла она.

- Ну, потерять, как умудрилась?

- Я ваш ключ не видела даже. И вообще не знаю, зачем сюда пришла, лучше бы отсиделась в учебке.

Валик удивленно глянул на Леру:

- Вика сказала, что ей стало нехорошо, она отдала тебе ключ, а ты его потеряла.

Девушка задохнулась:

- Так и сказала? - она посмотрела на Валерьянову, но решила ничего не доказывать.

- Странная ты, сказала бы Милене, что ничего не знаешь.

Валик подошел к инструктору и что-то тихо стал ей говорить. Волшебница равнодушно слушала, продолжая смотреть прямо перед собой. Наконец, дверь скрипнула и выскочила из петель. Инструктор поднялась, вошла в дом, но вышла через несколько секунд:

- Ты что, считаешь, что мы свиньи и станем есть в хлеву? Ты же сказала, что все убрано!

Вика начала что-то сбивчиво пояснять, но Милена ее прервала:

- Да какое ты имела право вообще ее о чем-то просить? Я поручила это тебе!

Отчитав Валерьянову, она повернулась к остальным:

- Разбирайте ведра, тряпки, займемся уборкой.

- Милена, - возмутилась Женя, - мы только что вкалывали, я устала! Пусть они сами все убирают.

- Я тоже устала, здесь даже помыться нормально негде, - поддержала подругу Таня.

- Никто не будет обедать и не уйдет до тех пор, пока этот дом не станет чистым. Хотите сидеть голодными - пожалуйста, сколько угодно, - ледяным тоном отрезала инструктор.

Ученики загремели ведрами.

- А ты, подойди ко мне, - приказала Милена, Лере: - Ты зачем в это ввязалась?

- Я только хотела помочь.

- Помочь можно тому, кто что-то делает, но сам не справляется. А как ты поможешь тому, кто не делает?

- Но, - Лера собралась пояснить, что Вика искала ключ, что не смогла залезть в дом, но, зная особенности общения с Миленой, поняла, что в ее объяснениях необходимости нет.

- Перестань выдумывать себе друзей, девочка, здесь их нет. Иди, позови всех сюда.

Когда группа собралась во дворе, инструктор вынула из кармана брюк ключ и протянула Тарасу:

- Верните дверь на место и закройте, как было. Мы уходим.

- Милена! И он все время был у тебя? - возмущенно выдохнула Женя.

- Если мы уходим, то зачем мы полдня под палящим солнцем готовили площадку и разбирали завалы? - Таня смотрела с недоумением. - И почему просто не открыла дверь? Зачем вся эта ситуация?

- Ситуация может быть для всех одинаковой, но каждый вынесет из нее свой урок. Кто-то научится действовать, кто-то - не вмешиваться не в свое дело, кто-то - терпению, а кто-то - предавать. Каждому свое. А теперь собирайтесь, если, конечно, вам не хочется остаться. Говорят, здесь красивые закаты, - насмешливо закончила инструктор.

Глава 24. Уроки магической физкультуры.

В женской раздевалке, около спортивного зала, было тесновато. Лера сидела на низенькой лавочке и хмуро наблюдала, как переодеваются девушки из ее группы. Они шумно переговаривались, и, судя по всему, пребывали в хорошем настроении, чего нельзя было сказать о Лере. Уроки физкультуры она не любила с детства и, обнаружив их в своем расписании, здесь, в Академии, пришла в очень мрачное расположение духа. Основной и единственной причиной нелюбви являлся лишний вес, несчастной обладательницей которого она являлась. Именно его наличие привило ей стойкую нелюбовь к спортзалу и физическим нагрузкам, превращавшимся еще и в нагрузки психологические. Обдумывание вариантов отговорок от занятий результата не принесло: творческий процесс требовал вдохновения, коего в текущий момент у нее не наблюдалось. Наконец девушки переоделись и пошли в спортзал. Зал, в котором Лере еще не доводилось бывать, поражал своими размерами. Отдельными рядами стояли тренажеры, хватало места для одновременной игры и в футбол и в баскетбол, по периметру его огибали беговые дорожки, и еще оставалось место для чего-то, что могло прийти в голову только инструктору по физкультуре. Но окончательно Лере испортило настроение присутствие в зале студентов из других групп.

- Почему ты не переоделась? - после случая с ключом, Вика впервые за два дня решилась заговорить с Лерой.

- Не хочу. Я вообще освобожусь от этого урока. - Обиды Лера не испытывала. За год жизни в одной комнате, она хорошо усвоила Викино правило ни на что не обращать внимания.

- Если бы это было можно! Но тебя никто не освободит. Я тоже добивалась освобождения.

- И?

- Проще ходить на эти уроки, - Валерьянова махнула рукой.

Таня, Женя и ребята разбрелись по залу. Девушки сели на лавочку, стоявшую вдоль стены.

- Ты не обижайся, что так вышло, тебе бы все равно ничего не было, ну, покричали бы.

- Угу, - нехотя отозвалась Лера.

- А я так тогда перепугалась.

Их немногословную беседу прервала невысокая молодая женщина, отделившаяся от пробегавшей мимо группы старшекурсников. Она по-дружески обнялась с Таней, и, пообещав поболтать позже, задержала свой взгляд на Вике с Лерой.

- Добрый день, девушки.

- Добрый день, - Вика поднялась. По ней было видно, что она испытывает неловкость.

- Добрый день, - Лера скользнула взглядом по активной старшекурснице, и принялась опять рассматривать зал, ожидая, когда же придет инструктор и начнется построение.

- Второй раз подряд ты сидишь, Вика. У тебя сегодня нет настроения заниматься?

- У меня все еще женские дни.

"Хорошая отмазка, но максимум на неделю", - мысленно одобрила Лера.

- Занятия - дело добровольное. Ты ведь можешь и не тратить свое время здесь, - ласково сказала женщина.

Лера навострила уши: разговор начинал приобретать интересный для нее поворот. "Кто знает, может эта старшекурсница знает, как можно получить освобождение?"

- Да нет, я посижу здесь, немного разомнусь потом на тренажерах.

- Сегодня здесь людно. Я слышала, в вашей группе есть ученица, которая до сих пор сюда не приходила, - навязчивая девушка присела на корточки и обхватила колени руками. Ее лицо оказалось как раз напротив Лериного и загородило весь обзор. Вынужденно, Лера перевела взгляд на нее: короткие русые волосы топорщились на макушке задорными вихрами, ровная загорелая кожа, белозубая улыбка и легкий прищур голубых глаз.

"Симпатичная", - машинально отметила Лера.

- Вот она, - кивнула Вика.

- Привет! Почему я не видела тебя здесь раньше?

"И странная", - Лера вздохнула, а вслух сказала:

- Привет. Просто я не приходила, не было в расписании. Честно говоря, я не знаю, какой смысл мне сюда ходить вообще. А ты не знаешь, как можно освободиться?

- А зачем? - с искренним интересом полюбопытствовала девушка.

- Я всегда освобождалась раньше.

- Придется тебе идти в канцелярию писать заявление. Потом совет учителей его рассмотрит, не в тот же день, конечно, и примет решение. Могут вызвать, чтоб выяснить причину. По-моему, проще отсидеть эти уроки здесь, как, например, это делает Виктория, - она улыбнулась и поднялась. - Приятно было с вами поболтать. Урок начнется через две минуты.

- Ну ты даешь, - выдохнула Валерьянова, когда старшекурсница отошла.

- Слушай, может мне переговорить с тренером до урока? Ты не знаешь, где он? - спросила Лера.

- Ты только что с ней говорила.

- О нет! - Лера отыскала взглядом женщину: она беседовала с Таней. - Я подумала, что она старшекурсница, раз бегала с ними.

Инструктор взяла журнал и подозвала учеников из Лериной группы. Построения не было. После приветствия, физручка, которую все называли Лилей, поинтересовалась, кто и чем планирует заняться.

- Сегодня зал переполнен, поэтому после разминки можете сразу играть. На футбольной площадке ребята с третьего курса, попробуйте посоревноваться с ними. Валентин, тебе следует внимательнее относиться к прессу, он явно ослаб.

Валик тут же подтянул живот и согласно кивнул.

- Таня, Женя, - когда мужская часть группы ушла, Лиля обратилась к девушкам, - вы в прекрасной форме. Сегодня никаких нормативов, занимайтесь самостоятельно.

- Хорошо, мы будем на тренажерах.

- Я тоже пойду на тренажеры, - заявила Вика и поспешила за девочками.

Инструктор повернулась к Лере:

- Почему ты не переоделась? Только не говори, что не успела, времени было достаточно. Ты и не собиралась переодеваться, верно?

- У меня нет формы, - в ход пошла первая отговорка, действующая безотказно, которую Лера применяла, когда не находила другой причины.

- А у кого ты здесь видишь форму? - Лиля обвела взглядом зал. - Если бы тебя волновал вопрос отсутствия спортивной одежды, ты бы перед уроком нашла меня и постаралась решить эту проблему, а я все это время была в зале. Кстати, в раздевалке, в шкафу, всегда лежит чистая спортивная одежда, даже обувь. После урока грязное кладут в корзину, она тоже в раздевалке. Поскольку ты пока еще не освобождена, если не будешь заниматься на уроке, я запишу тебе прогул, и занятие придется отрабатывать, предварительно объяснив причину прогула.

Лера поняла, что договориться не выйдет. А еще она поняла, что уже ненавидит вредную инструкторшу.

- Я буду заниматься, сейчас переоденусь.

- Нет, - физручка смотрела прямо в глаза, - на подготовку время было. Сейчас урок. Ты можешь либо заниматься, либо нет.

- Но я в рясе!

- У тебя было время подготовиться. Если ты решила заниматься, то начинай. Для начала сделай пять кругов вокруг зала, бегом. Потом подойдешь ко мне за дальнейшими указаниями.

Лера растерялась: ей предстояло бегать в полном одиночестве?! В рясе?! До сих пор в такую ситуацию она не попадала.

- Я не хочу тратить на тебя свое время, - заявила преподавательница и пошла к другим ученикам.

Самолюбие Леры было в нокауте. Злясь на себя и на физручку, она побежала. Ряса хлопала по ногам, стесняя движения. Ощущая на себе взгляды студентов, Лера почти слышала их смех. Но, когда она, решившись, глянула в зал, то увидела, что на нее никто не обращает внимания. Это открытие придало сил. Кое-как, перебежками, она все же сделала пять кругов, и подошла к инструктору. Женщина сидела около тренажеров и разговаривала со студентами. Через пару минут она освободилась и подозвала Леру:

- Я хочу с тобой поговорить. Ты привыкла к тому, что освобождена от физкультуры. Посмотри на людей в этом зале. Они пришли сюда заниматься не для меня, а для себя. Каждый делает то, что хочет. У тебя лишний вес, тебя это смущает, и именно поэтому ты не хочешь посещать занятия. Но если ты хочешь овладеть магией, тебе нужно поработать над собой. Не имеет значение, какое тело. Причина в восприятии себя. Физические упражнения - это инструмент, с помощью которого ты изменишь восприятие себя. А для этого тебе придется много трудиться, полностью выкладываться.

Женщина говорила спокойно, даже дружелюбно.

- Человек, который настойчиво трудится над собой, вызывает уважение. Вот Вика пытается обмануть всех, а обманывает себя, потому что у нее нет никаких результатов. Она теряет зря время. Но работать над собой нужно без принуждения, делая это для себя, выбрав такую работу добровольно.

Лера слушала внимательно. Ненависти уже не было. Она и не заметила, как ходит за инструктором по залу.

- Многие люди стесняются потеть, - продолжала говорить Лиля, - но нашему телу необходимо потеть, потому что пот очищает организм, удаляя из него лишнюю влагу и лишние вещества. Начни пить травы. Травы очень хорошо очищают и восстанавливают тело.

Инструктор остановилась около группы ребят, играющих в мяч, посмотрела на них, потом продолжила:

- Наше восприятие очень коварно. Ему только дай повод. Магия требует полной отдачи, и, если в тот момент, когда ты соберешься левитировать, ты вспомнишь об ограничителе, таком, как например, лишний вес, то взлететь не сможешь. Не сможешь поверить себе, не ощутишь себя невесомой.

Лилия захлопала в ладоши, привлекая к себе внимание игроков:

- Ребята, а сейчас в качестве тренировки, пользуйтесь верхними кольцами.

Только сейчас Лера заметила, что кроме обычных баскетбольных колец, были еще одни, под потолком высоченного зала. Старшекурсники уже начали игру. Теперь, чтоб закинуть мяч в корзину, они, подпрыгивая, взлетали. Почти все, кто был в зале, подтянулись поближе, наблюдая за необычной игрой. Инструктор наблюдала с молчаливой улыбкой. Лера еще раз рассмотрела ее: молодая, подтянутая, энергичная, она мало чем отличалась от студенток. Ее выдавал только взгляд, пристальный, глубокий, зрелый. Студенты тянулись к ней, подходили поговорить. Она отвечала всем, но с некоторыми держалась подчеркнуто официально.

- Все ребята в нее влюблены, - шепнула подошедшая сзади Вика, - наши так точно. А она хоть бы кого из них заметила.

После урока, инструктор, выставлявшая что-то в журнале, подошла к Лере:

- Я отметила, что ты сегодня работала.

Лера покосилась на страницу: там, вместо отметок, как в обычных школах, напротив фамилий стояли значки, обозначающие, тренировался ли ученик. Пропусков почти не было.

- Вика, а тебе придется отработать. Я наблюдала, ты все это время просидела около девушек, а сама ничем не занималась.

Валерьянова скривилась, но ничего не возразила.

- Кого ты обманываешь, детка? Я специально интересовалась твоими успехами. Ты элементарного не умеешь, - Лиля с милой улыбкой погладила Вику по плечу, - я подниму на совете учителей вопрос относительно тебя.

- Я больше не буду пропускать, - заливаясь краской, пообещала Вика.

- Тогда мне больше не придется подымать о тебе вопрос. Счастливо, девушки.

В следующий раз на физкультуру Лера пришла с опозданием. Группа уже собралась в зале. В нерешительности она остановилась у раздевалки, не зная, переодеваться или пропустить занятие. Опоздание, приравнивавшееся к одному из смертных грехов, каралось наравне с прогулом, и чаще всего опоздавшего не допускали к уроку, отправляя на отработки.

- Добрый день. Урок начался десять минут назад, - судьбе не захотелось дожидаться Лериного решения, и она распорядилась по-своему.

- Добрый день. Извините, я задержалась, - отступать было поздно, и Лера подошла к инструкторше.

- В прошлый раз я говорила тебе, что уважение вызывает только тот человек, который работает над собой?

- Да, - она ощутила, что краснеет.

- А ты уважения не вызываешь. Можешь ведь и совсем не приходить. Пожалуй, я могу пойти тебе на уступки и освободить тебя от своих занятий, дабы не тратить время друг друга.

Лера испугалась. Опоздание не было намеренным:

- Нет, не нужно. Меня Учитель задержал.

- Тогда начинай тренироваться, норма та же, что и в прошлый раз, - холодно сказала Лиля и потеряла к ней интерес. И она опять, в полном одиночестве, в рясе, наматывала круги и выполняла все упражнения, которые ей назначили.

Шли дни, превращались в недели. Лера научилась приходить в зал для тренировок задолго до начала урока. Она переодевалась и к приходу группы уже заканчивала свои круги почета. Физручка мало обращала на нее внимания, относясь к девушке, как к спортивному инвентарю, место которого в спортзале.

- Устроим сегодня небольшой аттракцион, - Лиля собрала группу вечером, когда за окнами полностью стемнело. Она привела их в зал, в котором царил полумрак и только тусклый свет одинокого светильника освещал дальний угол. - Пришло время испытать свои силы. Сейчас будете бегать... по воздуху.

Ученики возбужденно загалдели. Инструктор выждала паузу, наслаждаясь их реакцией, и продолжила:

- Ваш маршрут начинается с этой точки. Бежите как обычно, а на повороте делаете прыжок вверх и продолжаете бежать вдоль стены вверх, до самого угла, откуда спускаетесь в точку старта. Таким образом, ваша траектория образует прямоугольный треугольник, с одной из вершин в верхнем углу зала. Начинают ребята. И, во избежание вопросов: бегите на свет. - Лиля указала на горящий фонарь, который находился как раз на вершине треугольника: - Позвольте ему притянуть вас. Вспомните, как бабочки летят на свет, летите, как они.

- Легко сказать, - проворчал Валик, но на его слова никто не обратил внимания.

Первым побежал Костя. В назначенном месте он рванулся вверх, но, сделав большой прыжок, приземлился на пол и остановился.

- Нет, только не надо останавливаться и сбивать всем ритм, - крикнула инструктор, - не вышло - продолжаешь бежать и возвращаешься в конец очереди.

На десятом или одиннадцатом круге (Лера сбилась со счета), Тарас совершил невозможное: подпрыгнув, он продолжил бежать по воздуху. В пространстве под его ногами замерцали светящиеся нити, которые отходили от фонаря словно лучи. В верхнем углу Тарик развернулся, и, раскинув руки, заскользил вниз под общие аплодисменты. Вторым счастливчиком оказался Костя, который ни в чем от друга не отставал. Валик продолжал бегать, когда к Лере подошла Лиля:

- Хочешь попробовать? Пойдешь со мной паре.

Лера кивнула: от волнения у нее перехватило горло: во-первых инструктор заговорила с ней впервые за несколько недель, во-вторых, она испугалась, что неудача лишний раз докажет Лиле, что она, Лера, ни на что не способна.

- А сейчас девушки подключаются, - когда подошла их очередь, физручка взяла Леру за руку и они побежали. - Вверх, прыгай и не останавливайся, смотри только на конечную точку вверху.

Лера ощутила, как пол ушел из-под ног. Воздушные линии замерцали, но она не ощущала их в качестве опоры: она летела на свет. Невидимая сила влекла ее тело вверх, все ближе и ближе к огню, потом на мгновение она зависла и ухнула в воздушную яму - началось стремительное скольжение вниз. Через несколько секунд она опять стояла на полу.

- Можешь отпускать, - Лиля с улыбкой попыталась вытащить ладонь из Лериной руки. Только сейчас она поняла, что продолжает сжимать пальцы инструктора мертвой хваткой. - Ну как? Еще?

С того дня в их отношениях произошел переломный момент. Спустя неделю, инструктор предложила Лере прийти вечером помочь разобрать инвентарь. По окончанию уборки, она заварила чай из трав:

- Я давно перестала пить обычные чаи. Наш организм слишком привыкает к допингам, используя их силу, вместо своей, вот и слабеет.

Перед уходом, она протянула Лере пакет с травами:

- Закончатся, придешь за следующими.

Травяные чаи, физические нагрузки или магические тренировки свое дело сделали: Лера похудела, превратившись из неповоротливой толстухи в подтянутую и уверенную в своих силах девушку.

Глава 25. Встреча с нелюдьми.

Александр появлялся в учебном городке не часто. В отличие от других магов, при необходимости, его нельзя было найти в каком-нибудь облюбованном для тусовок уголке реальности. Он появлялся строго в часы, указанные в его расписании, и уходил, не задерживаясь на дружеские посиделки. Из-за этой особенности часть обитателей городка считали его нелюдимым, а вторая часть - высокомерным. Соответствовали ли такие выводы действительности, Лера не задумывалась. Измененный занял главное место в ее жизни, став и Учителем и другом. В отличие от других преподавателей и инструкторов, он не видел в ее ошибках или промашках нежелания учиться, и настаивал на повторениях без порицаний, как на единственном способе приобрести навык. Иногда он забирал ее из учебного городка в свой дом, и тогда они часами могли в молчании заниматься каждый своим. В такие моменты Лере казалось, что им вполне достаточно присутствия друг друга. К середине семестра она все чаще оставалась на выходные в доме Учителя. Вопреки домыслам, начавшим проскальзывать среди ее одногруппников, их отношения были далеки от романтических и по молчаливому согласию обоих сводились к платонической дружбе.

- Завтра тебе не нужно возвращаться в городок, - в воскресенье вечером объявил Измененный. - Пойдешь со мной. Оденешь это.

Он протянул ей пакет с новой зимней одеждой.

Рано утром Александр открыл портал, и они шагнули в предрассветные зимние сумерки. В лицо ударил морозный ветер, а под ногами заскрипел снег. Вдали светились огни домов, к которым они и зашагали. Разговаривать на улице не получалось: Измененный шел быстро и Лере приходилось почти бежать, стараясь не сбиваться с дыхания и пореже вдыхать обжигающий холодом воздух. Наконец они подошли к кирпичной пятиэтажке, именуемой в народе "хрущевкой". Учитель позвонил в одну из трех квартир, расположенных на первом этаже, и, когда дверь распахнулась, они вошли. Несколько мгновений Лерины глаза привыкали к туману, которым оказался сигаретный дым.

- На лестницу курить, здесь уже дышать нечем, - вместо приветствия кому-то сказал Александр, - совсем распустились.

Они прошли по коридору, натыкаясь то на вешалки, то на людей, и оказались в небольшой светлой комнате, с окном, почти во всю стену. За ним, насколько хватало глаз, расстилалось большое белое поле. Скромная мебель состояла из обеденного стола, застеленного пестрой скатертью, нескольких стульев, посудного шкафа и кушетки. Учитель притворил дверь.

- Располагайся, мы здесь надолго, - предложил он Лере, - сделай нам чай.

Чистых чашек не оказалось, но Лера нашла небольшой умывальник в углу за дверью. Когда чай закипел и был разлит по чашкам, она села напротив Измененного:

- Что это за место?

- Пограничная реальность. Мы называем ее Снежной Обителью. А эта квартира - диспетчерская, сюда обращаются маги по разным вопросам. В каждой реальности Ордена есть такое место. Орден объединяет магов. Академия, в которой ты учишься - его часть.

Лера слушала внимательно: Учитель упоминал о некой магической организации всегда нехотя и вскользь.

- Но сейчас это не важно. Мы здесь, потому что в этой реальности грань нашего восприятия тоньше, и наше восприятие улавливает больше. Это место лучшее для знакомства с нелюдьми.

- С нелюдьми?

- Среди студентов ходит много слухов. Не стоит верить во все.

- Какие они, нелюди?

- Мы называем их Зелеными. Они древние существа. У них нет привычного для нас тела, поэтому мы не можем их видеть. Но можем воспринимать. Каждый воспринимает их по-своему. Кто-то увидит их в виде призрака, кто-то как свет, кому-то они покажутся страшными, а кому-то привлекательными. Иногда мы воспринимаем их как голос, звучащий в голове, иногда - как тревожное чувство или блаженное, которые не можем объяснить, иногда - образами. Они появились задолго до людей, это чистая энергия, без физического проявления. Если представить, что у энергии есть диапазоны частоты, то мы, люди, существуем в одних диапазонах, а они в других. И есть пограничные области, в которых наши диапазоны сближаются. В таких местах наше восприятие становится похожим, что дает возможность взаимодействовать друг с другом.

- А что дает такое взаимодействие?

- Ты начинаешь больше видеть, больше воспринимать. Твои возможности расширяются.

- А им что дает?

- То же самое. Мир невообразимо богат и разнообразен, мы лишь крохотные его частички. И развиться мы можем в пределах, доступных только для нашего вида. Маги идут таким путем. Но есть еще вариант: взаимодействуя энергетически с этими существами, мы расширяем границы возможностей своего вида и своего мира. Это путь Измененных.

- Ты пошел таким путем?

Учитель кивнул, следя за Лериной реакцией. Она смотрела в окно, на снежные поля. Мысль о том, что где-то здесь, рядом, находятся нелюди, будоражила воображение. Она пыталась представить их, но дальше образа маленьких зеленых человечков, владеющих волшебством, фантазия не шла. Измененный усмехнулся:

- Когда появились люди, способные воспринимать этих существ, они основали Орден. Орден объединяет магов и имеет свою структуру, об этом мы поговорим в свое время. Некоторые маги увидели возможность не только в общении с ними, но и в обмене энергией и в обучении. Постепенно накапливаясь, иная энергия вносила изменения в сознание магов и оно менялось. Появлялась частота, общая для людей и нелюдей. Маги, обладающие такой частотой стали Измененными. Со временем маги и Измененные основали Академию. Студенты магической Академии обучаются основам магии, развивают свои способности, открывают для себя новые возможности, и выбирают свой путь. Они либо уходят, либо становятся магами Ордена, а некоторые из них объединяют свою энергию с нелюдьми и превращаются в Измененных.

- Я хочу их увидеть, - заявила Лера.

- Всему свое время. А сейчас перепиши все предметы, которые ты видишь в комнате, вот ручка и бумага.

Задание было странным. И, на Лерин взгляд, бесполезным.

- Тебе нужно меня чем-то занять? Я могу просто пойти погулять.

- Попробуй начать писать, - настойчиво повторил Александр, и Лера взяла ручку. Первой в список попала чашка, стоявшая перед ней. Она попыталась вывести буквы, но в момент соприкосновения грифеля с бумагой, сознание путалось и ни Лера, ни ее рука не помнили, как пишется буква "Ч". Сделав несколько попыток, она подняла на Учителя глаза, полные удивления:

- Не знаю, не получается. Даже хуже, чем на письменных зачетах.

- Это тест. Наш разум играет с нами в скверные игры: тебе кажется, что вокруг все как обычно и с тобой ничего не происходит, но это видимость. На самом деле ты воспринимаешь другое, но твоя привычка мыслить и полагаться на свои знания, заставляют тебя верить в их неизменность, а другое, воспринимаемое сейчас, твоим разумом игнорируется. Потому что у тебя нет его описания, ты попросту не знаешь, что бывает иное. Если кто-то даст тебе такое описание, ты начнешь видеть. Если нет - всю жизнь будешь окружена одним и тем же набором понятий.

- Но ведь это просто чашка!

- Если это просто чашка, а ты умеешь писать, то почему ты не можешь выполнить такое простое задание? - Измененный взял ручку и, не глядя, начертал слово. Лера попыталась его прочесть, но не смогла: буквы скакали, сливались, видоизменялись до тех пор, пока не превратились в непонятные значки.

- Хм, как выяснилось, ты не только писать не умеешь, но и читать, - Александра ситуация откровенно забавляла.

- Что происходит, Учитель?

- Привычки определяют действия, заставляя одинаково реагировать на разные обстоятельства. Наши маги, - Снегов кивнул в сторону двери, - дымят как паровозы, лишь бы привычным действием заглушить новое, непривычное состояние. Привычка создает иллюзию комфорта. Ее можно использовать, вот как они, но не забывать, что она же и лишает возможности видеть. Сейчас ты не можешь совершать привычные действия, потому что эти умения принадлежат другим состояниям, а ты переносишь их на только что открытое для себя.

- Но я не вижу вокруг ничего необычного, - Лера вертела головой, пытаясь заметить хоть что-то из того, о чем говорил Учитель.

- Твой разум не спокоен, ты пытаешься реагировать вместо того, чтоб воспринимать. Если сумеешь остановить свою внутреннюю круговерть - увидишь. А сейчас мне нужно работать. Да, - Измененный сделал вид, что только что вспомнил, - Милена передавала тебе привет. Она скоро сюда приедет.

- Милена приедет? Когда? - не зная радоваться ли ей предстоящей встрече или настораживаться, поинтересовалась Лера. С Миленой она не виделась недели две, проводя последнее время или в спортзале или с Измененным.

- В обеденное время, часам к двум. Ты увидишь их, здесь одна дорога, через поля.

Александр уткнулся в бумаги и перестал обращать на ученицу внимание. Иногда он выходил из комнаты, но быстро возвращался. Периодически заглядывали маги. Лера про себя удивлялась, как они все помещаются в небольшой квартирке. Она сидела на кушетке и упрямо пыталась выполнить заданную перепись предметов. После многочисленных попыток она поняла бесполезность занятия и попробовала их рисовать. Рисунки получились сразу, но Измененного, занятого своими делами, эта хитрость не впечатлила.

- Образное мышление у нас в крови, разум развился позже. Но считай, что в этом месте ты достигла уровня развития первобытных людей.

Наконец, порядком устав от ничегонеделания, Лера заметила две темные точки, показавшиеся на левом краю поля. Они медленно приближались, испытывая и без того утомленное Лерино терпение. Когда точки приблизились и превратились в два небольших заокругленных автобуса, Учитель разрешил ей выйти на улицу:

- Можешь идти встречать, но далеко не уходи.

Одевшись, девушка выбежала на крыльцо. Автобусы уже почти подъехали. Они остановились метрах в ста от дома, прямо в поле. Лера пошла к ним по протоптанной в глубоком снегу дорожке. Окна автобусов заледенели, и что творится внутри, разглядеть не удалось. Минут пять ничего не происходило, только мороз щипал щеки и заставлял переступать с ноги на ногу. Потом передняя дверь первого автобуса распахнулась, и выглянул маг-инструктор. Он неспешно огляделся, вышел, размял затекшие конечности и воззрился на Леру:

- Тебе чего?

- Жду Милену.

Маг помедлил, заглянул в автобус и что-то сказал. Милена показалась сразу же. Она выпрыгнула на снег и подошла к Лере:

- Я не ожидала увидеть тебя. Здесь очень холодно, почему ты на улице?

- Вас встречаю.

Волшебница слегка нахмурилась:

- Но мы задержались. Ты все это время была здесь? Ты тепло одета?

- Я вышла когда вы подъехали, а до того сидела в доме. Учитель сам предложил вас встретить, - Лере беспокойство Милены было непонятно.

- Александр здесь? Я подумала, что он оставил тебя одну. Пойдем в автобус, ко всем.

Несколько инструкторов толпились возле дверей. Учеников видно не было.

- Эй, вы куда? Ей туда нельзя, она не с нами, - окликнул Милену один из инструкторов, когда она подошла к ступенькам автобуса.

Волшебница остановилась:

- Ты что? Она из моей группы!

- Ты знаешь правила, она приехала не с нами.

- Вы люди или нет? На улице же мороз!

- Ей нельзя, - преграждая проход, повторил маг. - Пусть идет в дом.

- Еще неизвестно, кто человечнее, - бросила ему Милена, поворачиваясь к Лере: - Действительно, пойдем в дом, там теплее.

Инструктор, светловолосая и одетая в длинную серебристую шубу с капюшоном, походила на Снегурочку. Отойдя от автобусов, она остановилась и улыбнулась:

- Чувствуешь, какой воздух? Мы несколько часов протрусились в автобусах, дороги полностью замело. Меня совсем укачало, думала, придется останавливаться. Как твои дела? Дома все хорошо?

Последний вопрос показался Лере странным.

"Дома? Что она подразумевает под домом? Дом Учителя? Так это у него надо спрашивать", - она вопросительно глянула на волшебницу.

- У тебя дома, - уточнила Милена, - я думала, ты сохраняешь память. Не бери в голову. Пойдем, а то замерзнем.

- Я помню, ко мне вернулись воспоминания, ты же знаешь.

- Я имела в виду, как сейчас у тебя дома, - сделав акцент на "сейчас", инструктор ускорила шаг.

"Странная она сегодня, - решила для себя Лера, - вдруг стала интересоваться моими делами, домом. Откуда мне знать, как там сейчас дела, если я здесь?"

Александр, увидев Милену, поднялся ей навстречу.

- Как ты можешь все за нее решать? - сдерживая гнев, сходу задала вопрос волшебница.

- И я рад тебя видеть, - Измененный иронично поднял бровь.

- Не паясничай, ты прекрасно понимаешь, о чем я. Ты искусственным путем изолируешь ее от всего: от общения, от группы, от нее же самой!

- О, в тебе заговорили инстинкты или тебя вдруг стала волновать ее судьба? - Александра ситуация явно развлекала, в то время как Лера пыталась понять, отчего ее дорогие учителя поругались.

- Ты - гад, - неожиданно спокойно заявила Милена, - она тебе безразлична, ты спокойно отправил ее на мороз, захотел - увел из учебки никого не предупредив. Ее не пустили в автобус, из-за того что она сюда пришла с тобой.

- В следующий раз, прежде чем выдвигать мне обвинения, подготовь более весомые основания. Тебе никто не мешает общаться с ней и выполнять свои обязанности, и ты знаешь, где ее найти. И что хорошего было бы в том, если бы она приехала с тобой? Сидела бы сейчас там, в автобусе, как все?

- А ты решил ей внушить, что она не как все! Мне пора возвращаться к группе, здесь я не останусь, - Милена накинула на голову капюшон и вышла.

- Она слишком эмоциональна, но инструктор хороший, - Александр сел за стол и вернулся к своим бумагам.

Лера огорчилась: причины ссоры она не понимала, но чувствовала, что имеет к ней отношение. Ее единственное развлечение - смотреть в окно на автобусы и пляшущие от холода фигурки инструкторов рядом с ними, вскоре надоело. Девушка не заметила, как уснула. Ее разбудил Учитель. На улице стемнело, все так же стояли автобусы, рядом с которыми разложили костры. В комнате горел свет, а часы показывали шесть вечера.

- Я ухожу, ты остаешься с Миленой. Если замерзнешь, вернешься сюда, здесь будет дежурить Измененный, он тебя впустит.

- Я лучше пойду к ним, - Лере не хотелось оставаться в чужой квартире среди незнакомых магов.

- Хорошо, иди, но в любой момент можешь вернуться, - согласился Учитель.

Милена грелась у одного из костров. Заметив Леру, она сразу же подозвала ее. У огня было весело. Инструктора притащили бревна, соорудив из них лавки, кто-то бренчал на гитаре, остальные шумно общались, согреваясь вином.

- Держи, - проходящий мимо парень протянул Лере пластиковый стаканчик с темно-красной жидкостью.

- Нет-нет, ей не наливай, - волшебница перехватила его руку. Маг пожал плечами и вернулся к огню.

- Скоро мы все вместе пойдем гулять, - пообещала Милена. Ее глаза блестели, а вино исправило дневное настроение.

Они сели на край бревна. Жар от костра согревал ноги и лицо. Лера огляделась: над головой, в темном небе сияли звезды. Искрился и похрустывал под ногами снег. В пятиэтажных домах кое-где светились окна: от них веяло уютом и приближающимся Новым годом. Было хорошо так сидеть, слушать смех инструкторов, любоваться зимним пейзажем и наблюдать за радостным чувством ожидания, заполнившим грудь. От темных обледеневших автобусов не доносилось ни звука, словно в них и не было замерзших и уставших второкурсников.

- Почему мне нельзя к группе? - поинтересовалась Лера.

- Сегодня такой день. Они должны подготовиться ко встрече, на подготовку уходит несколько часов. В это время они не должны разговаривать с посторонними, - Милена осеклась, но быстро поправилась - ты для них так и осталась чужой. Это не из-за тебя, а из-за твоего Учителя. Он Измененный, а это...

- Я знаю, кто такие Измененные. Ну и что?

Инструктор поставила стаканчик с вином в снег и посерьезнела:

-Нет, не знаешь. Никто не знает. Они уже не люди, мы мало что для них значим. Так давно повелось: они сами по себе, мы - сами. Сегодня людям лучше держаться вместе, без их влияния, а тебя сюда привел он.

- А к какой встрече нужно готовиться?

- Ночью некоторые из учеников, кого выберут, впервые встретятся с нелюдьми.

Лера оторопела, а потом пришла в восторг:

- С настоящими? С Зелеными? Ночью? А они какие? Они сюда придут? А что они будут делать? Их можно будет увидеть?

- Тише, никого не расспрашивай. Я не знаю, сможешь ли ты их увидеть. Они сами выбирают, с кем им поговорить.

- А кто они?

- Никто не знает, кто они на самом деле, но они не люди, не такие как мы.

- А зачем им говорить с нами? - не унималась девушка.

- Наверное, таким образом, они выбирают людей, которых потом заберут к себе.

- Зачем? - допытывалась она, в надежде, что наставница окажется более разговорчивой, чем Учитель.

Милена тревожно оглянулась на инструкторов, не слышит ли кто-то их беседу.

- Если бы кто-то из нас знал это, то не был бы здесь. Кто разговаривал с ними - не помнит о чем. Иногда они забирают людей и те просто исчезают, а возвращаются уже иными. Может в них уже ничего человеческого не осталось. А все, кому повезло после такой встречи остаться, стараются не говорить об этом. Будто такое молчание что-то изменит. Мой однокурсник так исчез. Маги предпочитают считать это жертвой богам.

Волшебница потянулась за бутылкой и налила себе еще вина.

- Может не стоит? - осторожно спросила Лера.

- Не беспокойся, я быстро протрезвею. А ты перестань меня расспрашивать. Иди к своему Измененному, пусть сам объяснит тебе... да, ему многое надо тебе объяснить.

Больше на эту тему Милена разговаривать не захотела, и Лера осталась с массой вопросов.

Часов в семь вечера инструктора стали выводить из автобусов свои группы. Ученики выглядели очень уставшими и заспанными. Они почти не разговаривали друг с другом, делая исключение для обмена колкостями. Лера наблюдала, как Милена, растерла лицо снегом и собрала свою группу у костра:

- Встреча состоится глубокой ночью. А до этого несколько часов нужно провести в уединении, размышляя о жизни. Позже каждому покажу его место для медитации. Там вы будете оставаться до тех пор, пока я не приду за вами. После мы пойдем в корпус, где вы будете спать.

- А когда мы сможем поесть? - спросил Валик.

- Вам выдадут еду уже в корпусе.

- Милена, это все обязательно? - поинтересовался Тарас.

- Обязательно. Сейчас мы прогуляемся, чтоб вы смогли размяться.

- А ты откуда взялась? Небось грелась в доме? - тихо, но задиристо прошептал Лере Валентин.

- Ага, - в тон ему ответила она.

- Везет дуракам. - Они рассмеялись.

Инструктор повела группу к домам. На улицах кроме других групп со своими инструкторами никого не было. Сначала зашли в диспетчерскую, где всем предложили воспользоваться туалетом, потом опять вышли на улицу. Невдалеке виднелись огни соседней "хрущевки", за которой темными рядами выстроились корпуса. Милена шла впереди, окруженная своей верной свитой в виде Тани и Жени. Иногда она оглядывалась на остальных, чтоб убедиться, что никто не отстал. Студенты растянулись по березовой аллейке. Редкие фонари заставляли снег под ногами блестеть. Тарик и Костя затеяли игру в снежки. Иногда к ним присоединялся Валентин, который никак не мог определиться: плестись ему в хвосте с Викой и Лерой или влиться в снежный бой. Вика нервничала, и рот у нее не закрывался:

- Ты не представляешь, - тараторила она, - как ужасно было в автобусе. Сиденья жесткие, обогреватель маломощный. Все тело затекло и задубело. Нам даже позавтракать не дали. Выдали по пачке печенья и все. У тебя, кстати, нет чего-нибудь пожевать?

Лера отрицательно качнула головой. Она вспомнила, что ничего со вчерашнего дня не ела, но голода не испытывала. О предстоящей встрече, как и все, Вика предпочитала не говорить, сказав только, что очень волнуется и не знает, чем для нее все закончится.

Милена остановилась и подождала, пока к ней подтянется вся группа:

- Дождемся Ларису, а потом я распределю вас для медитации.

Ждать было холодно, и Лера присоединилась к игре. Снежки градом летели на их с Валиком головы. Уворачиваясь, они пытались отбить атаку, пока один из снарядов не попал в Валерьянову. Девушка тут же нажаловалась Милене:

- Так будь внимательна, - безразлично посоветовала инструктор.

Большая часть деревьев в реальности составляли березы. Их нежные ветки серебрились и сверкали, когда на них попадал свет из окон. Откуда-то доносилась музыка. К Лере опять вернулось ощущение счастья и праздника.

В конце дорожки показалась группа Ларисы.

- Я прошу вас не вести себя, как дети. Сейчас же отряхнитесь и приведите себя в порядок. И чтоб мне не пришлось делать вам замечания, - распорядилась Милена.

Группа Ларисы подошла тихим сумрачным строем. Ученики исподлобья глядели на фыркающие и раскрасневшиеся мордахи ребят. На них не было ни снежинки, в то время как у половины группы Милены на одежде красовались отпечатки снежков. Лариса презрительно оглядела Тараса и Костю, которые тут же, за спиной Милены, отвесили ей низкий поклон.

- Ты хоть иногда замечаешь, что творится у тебя под носом? - поинтересовалась Лариса у своей подруги.

- Они совсем распустились, - поддержала ее Женя, пострадавшая от шального снежка.

- Ты считаешь, строевой шаг их исправит? - насмешливо отозвалась Милена.

- Нет, но на кого они похожи! У тебя нет дисциплины!

- Зато они согрелись.

Обе группы пошли по дороге вдоль корпусов. Когда дома закончились, вдали показалось блюдце замерзшего озера, тускло отсвечивающего в лунном свете. С трех сторон его окружали заснеженные холмы, между которыми, утыканные редкими деревьями, синели низины.

- Красиво как! - Милена остановилась. - Недаром это место называют Снежной Обителью.

- Пока ты своей романтикой не сбила с толку моих, мы уходим, - Лариса повела группу вправо. Они пошли за ней послушным строем утят, иногда проваливаясь по колено в снег и выбиваясь из ритма.

- Речёвки им не хватает, - хохотнул Тарик, чем вызвал у Жени всплеск раздражения:

- С такими дикарями как вы, только так и можно обращаться!

- Ого, - Костя набрал полную горсть снега и зловеще улыбнулся.

- Все, сосредоточьтесь! - инструктор прервала дальнейшую дискуссию. - Таня, остаешься здесь, это твое место для медитации. Остальные, за мной. Никто не может покинуть свое место, пока я за ним не приду. В противном случае будет ночевать на улице. Всем ясно?

Ясно было всем. Следующей оставили Женю, почти у самого озера. Потом, огибая левый холм, инструктор распределила Вику и мальчиков. Когда они с Лерой остались одни, Милена повернула назад к корпусам:

- Каждый должен побыть наедине со своими мыслями. Я ухожу, мы с другими инструкторами должны успеть подготовить спальные места. Оставайся здесь.

Волшебница ушла. Лера огляделась, оценивая удобства своего участка: из ближайшего сугроба торчали редкие ветки кустарника, озеро скрылось за холмом, второй холм заслонял обзор слева. Вокруг стояла тишина, нарушаемая лишь потрескиванием деревьев на морозе. Нетронутая снежная гладь дополняла нарастающее ощущение пустоты и одиночества.

- Ну, хорошо, будем со своими мыслями наедине, - вслух сказала она, прислушиваясь. Первой пришла мысль о том, не водятся ли в таком месте волки. Вспомнились прочитанные в детстве истории, о голодных хищниках, забегающих в отдаленные селения. Стало жутковато. Ей даже послышался отдаленный вой. Испугавшись первой, вторая мысль долго не приходила. Зато потом привалила целая толпа мыслей, и она, не выдержав их натиска, решила найти Валика. Его место для уединения было неподалеку. Своего приятеля девушка застала поглощенным творческим процессом создания снеговика.

- Привет!

- Ты что? - Валик обрадовался и испугался одновременно, - уходи отсюда, мы должны быть по одному. Если Милена узнает, будет только хуже, лучше я здесь один посижу.

- Не узнает, - заверила Лера, - я уйду до ее прихода.

- А если кто увидит?

- У тебя такое место, что мы увидим любого раньше, чем он нас. Я туда возвращаться не собираюсь, - нахально присоединяясь к толканию снежного кома, сообщила Воронцова.

- Тебе что, не нужно думать о жизни? - широко улыбнулся Валик.

Она пожала плечами.

Снеговик был закончен. Чтобы он не скучал, ему слепили снежную бабу и снежную собаку. Взмокшие и раскрасневшиеся, будущие маги с улыбками смотрели друг на друга:

- Приходит Милена, а вместо ее учеников снеговики. Как думаешь, она будет откапывать или не поведется? - Коваленко расхохотался, представив себе ситуацию.

- Не поведется, - замотала головой Лера.

- Зато они поведутся, смотри, - Валентин кивнул в сторону озера. Его место находилось почти на вершине холма, открывая неплохой обзор на местные окрестности. Вблизи от ребят, по склону, проходила тропинка. Местами она заледенела, поэтому редкие прохожие, судя по их следам, предпочитали ходить вдоль нее, прямо по глубокому рыхлому снегу. Левее тропинки, внизу, холм завершался неглубоким обрывом. Вдали, на озере, гуляли какие-то студенты. Правее озера начинались холмы, в которые увела свою группу Лариса. В низине у озера было место Жени, а вверху, прямо над ним - Тани. Девушек было хорошо видно. Иногда они перекликались, но до Валика с Лерой доносились только звук их голосов.

- Смотри, что сейчас будет, - повторил Валик и, набрав полные легкие воздуха, издал долгий, полный переливов вой.

Лера рассмеялась, поняв, какого волка она испугалась. Девушки тревожно оглядывались. Вой повторился, удвоившись. Таня не выдержала и спустилась к подруге.

- Конечно, - протянул Валик, отсмеявшись, - им Милена и слова не скажет. И когда все это закончится? Даже в туалет сходить негде. Слушай, отвернись, я уже не могу. Не ходи за мной.

Через пару минут он вернулся.

- Давай покатаемся, - предложила ему Лера, и первой заскользила по тропинке. Валик поколебался, но искушение было слишком велико. Они немного покатались, пока Лера случайно не слетела в небольшой занесенный овражек у подножья холма. Мгновение она стояла, провалившись одной ногой в сугроб, потом раздался треск, и она по колено ухнула в воду. Ногу обожгло холодом. Коваленко, увидев случившееся, присвистнул. Когда оцепенение от испуга прошло, Лера потянулась к тропинке, но он ее остановил:

- Стой, а то второй ногой провалишься, под снегом не видно, где граница.

- Что же мне делать?

- Надо тебя вытянуть, но ты не шевелись, я помогу.

Парень осторожно спустился и, не сходя с тропинки, дотянулся до девушки. Он ухватил ее за руку и резко рванул на себя. Вдвоем они повалились в снег. В том месте, куда попала Лерина нога, осталась темнеть полынья.

- Спасибо, - она вылила воду из сапога и озадаченно разглядывала промокший и уже начавший покрываться ледяной корочкой носок.

Притихшие, они вернулись к снеговикам.

- Надо ногу снегом растереть, - посоветовал Коваленко, - а то отморозить можно.

Лера последовала его совету.

- Давай закопаемся в снег, будет теплее. Мы в армии так делали, когда ночами караулить приходилось.

Они легли рядом и соорудили вокруг себя сугроб. Теперь кроме звездного неба ничего видно не было. Валентин вздохнул. Какое-то время молчали, созерцая мигающие вдали звезды. Потом он сказал:

- Не знаю я, зачем все это мне понадобилось. И чего мне не хватало, зачем я сюда подался?

- Жалеешь?

- Уже давно, - Валик опять вздохнул, - дома у меня было все, а здесь? Что я здесь получил? Ничего, одни запреты и правила. Матушка, наверное, убивается до сих пор. Брат, школу заканчивает, пойдет в армию.

- У тебя есть брат?

- Младший, он матушке не опора. Я вернулся из армии, думал: женюсь, заберу мать к себе. У них с батей не все ладилось, а у нее сердце больное. Устроился на работу, нашел девчонку, только все это было не то. Мелко как-то, не этого я хотел. С девушкой расстались, чтоб без последствий, значит. Потом встретил чувака, его колдуном считали, начали всякими ритуалами заниматься. Попал сюда, в поисках лучшей жизни. Но и здесь не то, не этого хотел.

- Ты действительно жалеешь, что попал в Академию? - Лере стало его жаль, но его сожаление было ей непонятно.

- А ты не жалеешь? Тебе не хочется все это бросить и заняться своей жизнью?

- Не жалею, наоборот, я хочу здесь остаться. Стать магом.

- Да ничего здесь нет, - Валик опять вздохнул. Лера заметила слезы в его глазах. Он продолжил:

- Смотрю на эти звезды, думаю, может матушка их тоже видит? И чего мне не хватало дома? У меня, знаешь, сколько друзей было? Мы у меня дома собирались, дискотеки устраивали до утра такие, что потом всю неделю отходили. Я на брата злился, что он мои диски таскал. А здесь и поговорить нормально не с кем.

- Что же ты будешь дальше делать?

- Не знаю. Я даже не знаю, где весь этот мир находится. Смотрю на тебя и думаю, тебя-то что не устраивало? Ты ведь киевская?

- Да.

- А где живешь?

- На Оболони.

- Окраина. Я бывал там пару раз. А я в центре, у меня из окон Октябрьская больница видна.

Послышалось тихое поскрипывание снега - к ним кто-то шел. И Валик и Лера одновременно вскочили. По тропинке спускался незнакомый парень.

- Ты тропинку обойди справа, там какое-то болото под снегом, - посоветовал ему Валик.

Парень кивнул и взял правее. Следя за его маршрутом, они не заметили Милену, с которую уже сопровождали Тарас, Костя и Вика.

- Вы вместе были? - поинтересовалась волшебница, сверля их пристальным взглядом.

- Таня с Женей тоже вон вместе сидят. Почему им можно, а нам нет? - встречно задал вопрос Валентин.

- Значит, не придется заходить за Таней. Крикните им, чтоб шли сюда, - велела инструктор. - Кто из вас додумался ложиться на землю? Вы все в снегу, даже за шиворот набился, одежда мокрая, - инструктор помогла им отряхнуться.

Наконец, когда все были в сборе, Милена привела группу в корпус, где им предстояло ночевать. Картина, открывшаяся с порога, почти у всех вызвала возгласы недовольства: небольшой, похожий на спортивный, зал был битком набит раскладушками. Слабый тусклый свет создавал ощущение тумана. Помещение отапливали несколько встроенных печей, которые в купе с пропотевшей одеждой учеников создавали скорее духоту, чем тепло. На входе каждому выдали бумажный пакет с печеньем, несколькими конфетами и чашкой с пакетиком заварки. На группу выделили алюминиевый чайник, в который велели набрать воды и вскипятить. Для этой цели в зале стояла бочка воды и две печки-буржуйки. На них, наиболее находчивые студенты уже сушили свои носки.

- Наши места в конце зала, пойдемте, - распорядилась инструктор.

- Мы что, должны здесь спать? - возмутилась Таня.

- Да, - просто ответила Милена и первой пошла между рядами коек.

В центре зала Лера заметила пустое место, отгороженное по окружности стульями. Его предназначение осталось непонятным.

- Когда они придут? - тихо спросила у инструктора Лера, которой не терпелось увидеть нелюдей.

- Глубокой ночью, когда все уснут, - так же тихо ответила она.

В зале было тесно: туда-сюда сновали ученики с чайниками, шуршали пакетами или слонялись, проверяя, не устроились ли их соседи лучше. Многие сидели или лежали под одеялами. Милена указала каждому его койку. Лере досталась кровать у стенки печи. Здесь было даже жарко. Девушка ощущала, как горело ее лицо, но в то же время тело била крупная дрожь.

- Почему ты положила ее к печке? Она же даже не с нами приехала и не мерзла, как мы в автобусах, - возмутилась Женя.

- Оставьте ее в покое, она младше вас всех, и пока свои интересы отстаивать не умеет. Если увижу, что кто-нибудь к ней пристанет - отправлю спать в другой конец зала, - холодно ответила инструктор.

Костя взял чайник и ушел кипятить воду. Кто-то зашуршал фантиками от конфет. Лере есть не хотелось. Ощущения были странными: с одной стороны все тело горело, по спине текли струи пота, с другой - дрожь не унималась, а перед глазами плыли красные пятна. Вернулась Милена с Костей, вместе с ними пришла и ее подруга. Ученики разливали по кружкам чай, ставший их первой горячей трапезой за день.

- По-моему, с ней что-то не так, - заметила Лариса, указав глазами на Леру.

- Вижу, - Милена выглядела озадаченной.

- Она ноги промочила, - сообщил Валентин, койка которого была через одну от Лериной.

- Почему вы раньше не сказали? - Милена поспешно ушла, а когда вернулась, принесла сухую одежду и фляжку с жидкостью. Жидкость обжигала горло, но после того, как Лера ее выпила, дрожь унялась.

- Переоденься, - велела инструктор.

Постепенно шум в зале начал стихать, ученики засыпали. Лере спать не хотелось, и она лежала, созерцая потолок. Вернулась Милена, поочередно обошла своих подопечных, останавливаясь поправить одеяла, и села на Лерину кровать.

- А ты где спишь? - поинтересовалась Лера, вынужденно поджав ноги.

- Тут, с тобой. Или ты против?

- Нет, не против, - Лере пришлось согласиться, одновременно размышляя о том, что и подушка в единственном экземпляре и койка узковата даже для одного.

- Милена, - окликнула волшебницу Таня, кровать которой располагалась в самом углу зала, - мне надо поговорить с тобой, подойди, пожалуйста.

Инструктор сидела, облокотившись спиной о теплую стенку печки, и вставать ей не хотелось.

- Иди ты сюда, - предложила она Тане, - посидим здесь.

Девушка выбралась из-под одеяла и подошла. Она села на соседнюю койку, на которой ровно посапывала Вика, и уперлась ногами край Лериной раскладушки.

- Слушай, Милена, - Таня бросила взгляд в сторону Воронцовой, но не сочла ее весомым препятствием для беседы. - Я не хочу с ними разговаривать. Я от одной мысли о них спать не могу. Что нужно сделать, чтоб отказаться?

Волшебница улыбнулась:

- От нас это не зависит. Они сами выбирают, с кем им поговорить и никого не спрашивают.

- Но я не хочу, - Таня заплакала.

- Они ничего не сделают, только поговорят. Ты и помнить об этом не будешь.

- Но ты же знаешь, что они могут забрать к себе!

- Не нужно так волноваться. Они даже разговаривают не со всеми, а выборочно. Возможно, что с тобой они разговаривать не станут, раз ты не хочешь.

- Не хочу. Я на что угодно согласна, лишь бы не связываться с ними, на любую работу.

Милена жестом прервала ее:

- Не спеши давать такие обещания, и соглашаться на любые условия, не зная их цену. Только со стороны кажется, что все гладко, а цена, которую придется заплатить, вымотает тебе всю душу.

- Откуда ты это знаешь? - от удивления Таня даже перестала плакать. - Неужели ты...

- Да, - качнула головой инструктор, - я тоже так считала раньше. А потом поняла, что единственное, за что стоит торговаться - это не за исполнение поспешных желаний или избегание страхов, а за жизнь.

- Жизнь тоже должна быть обеспеченной. Какой смысл жить в бедности? Жаль, конечно, что сюда нельзя забрать свои вещи из другой реальности, у меня там остались некоторые сбережения.

- Лучше найди себе здесь мужа, - с сонным недовольством посоветовала Вика, разбуженная разговором.

- Спасибо, была я уже замужем, хватит, - фыркнула девушка. - Едва сбежала. Он хоть и был обеспеченным и подарками задаривал, шубу купил, даже машину обещал, но ощущала я себя в золотой клетке. Уж лучше я сама найду работу и себя обеспечу.

- А статус? Собираешься все время быть одинокой и разведенной? - разбуженная окончательно, Валерьянова села на кровати. - Можно выбрать и обеспеченного и нормального, даже среди наших учителей есть такие. Ну, или любовника найди.

- А мне так хорошо.

Лицо Милены стало серьезным. Она слушала рассуждения девушек, наконец, не выдержала:

- Серьезно? Это все, что вас волнует? Зачем вам все эти приобретения и связи, если в любой момент вы лишитесь всего? Что тогда вы будете делать? Начинать с нуля? И так по кругу? Копить всю жизнь или пытаться удержать супруга, а потом внезапно умереть, потому что пришел ваш час? Вы себе так жизнь представляете? Хотите научиться магии и наколдовать себе денег или мужа?

- А ты как себе представляешь? - задала Таня встречный вопрос.

Милена пожала плечами:

- Такими вещами я уже пресытилась. Для начала хотелось бы узнать, зачем мы вообще рождаемся, какой смысл в нашей жизни. И выйти за пределы всех этих условий и "надо". Я уже устала от их бесконечного однообразия.

- Как-то ты усложняешь, - с сомнением протянула Вика. - Можно найти себе...

- Обеспеченного и нормального, и вся твоя жизнь будет подчинена удержанию его рядом, - закончила за нее Милена.

- А что бывает с теми, кого они забирают? - Таня опять вернулась к прежней теме.

- Иногда лучше не интересоваться тем, что не касается тебя лично, Танюша, - инструктор ответила мягко, но что-то в ее ответе заставило девушек замолчать. Вика легла и укрылась одеялом по самый подбородок. Кузнецова поднялась и пошла к себе.

- Лера, почему не спишь?

- Жду, когда они придут. Я хочу их увидеть.

- Что за глупости? Не нужно ждать, это может быть и под утро. И вряд ли ты сможешь их увидеть. Спи.

- Ты меня разбудишь, когда они придут? - с надеждой спросила девушка, но по лицу волшебницы поняла, что никто ее не разбудит.

- Они давно здесь, им нужно время, чтоб выбрать. Если они захотят, то позовут. Давай спать.

- Они здесь? - Лера вскочила, но никого, кроме спящих учеников и пары инструкторов, сидящих на койках, не увидела.

- Двигайся к стенке. Можешь смотреть сколько угодно, если они не захотят, ты их не увидишь, - терпеливо повторила Милена, укладываясь с края.

- А когда они пришли?

- Они здесь с самого начала.

- Какие они? Ты же их видела? - опять пристала Лера, потому что ни о чем больше думать не могла.

- Они могут быть любыми, такими, какими мы хотим их видеть, например. Могут отражать наши самые потаенные страхи или желания, но никто из людей не даст однозначного ответа, какие они, понимаешь?

Лера не понимала: вот у человека есть тело, руки-ноги и голова. Его можно описать. Можно описать характер. Зная внешность и характер, уже можно сложить какое-то представление. Даже если у них нет тела, то их вполне можно описать как "существо, похожее на призрака, такого-то цвета, приходит по ночам, ворует людей". Или еще как-то.

Милена прикрыла глаза, но Лера видела, что инструктор не спит. Незаметно для себя, Лера задремала. Она проснулась от того, что мужчина в черной рясе тряс Милену за плечо:

- Вставай, пора.

В зале царил полумрак, от центра лился мягкий голубоватый свет. Между койками со спящими студентами осторожно передвигались инструктора и Измененные. Измененных, одетых в длинные темные рясы, объединяло неуловимое сходство, словно они были братьями или близкими родственниками. Это сходство выделяло их и одновременно лишало внешней индивидуальности. Один из них и будил волшебницу, склонившись над их с Миленой койкой.

- Уйми ее, она всех перебудит, - распорядился он, как только Милена открыла глаза.

Не понимая, о ком речь, инструктор глянула на Леру, но Измененный указал ей на Таню, сотрясавшуюся в рыданьях.

- А потом присоединяйся к остальным.

- Хорошо. Снегов с вами?

- Нет.

- Мне надо поговорить с ним, позови его.

- Зачем?

- Так, не хорошее предчувствие. Позовешь?

Поколебавшись, измененный коротко кивнул.

- Спасибо, - Милена направилась к Тане, которую пытался успокоить один из инструкторов.

Лера села, пытаясь рассмотреть источник голубого сияния. Им оказался столп света, исходящий из центра зала, как раз из отгороженного стульями места. Измененные медленно проходили по рядам, всматриваясь в спящих. Иногда кто-нибудь из них останавливался, и тогда к нему подходили инструктора. Они поднимали ученика, на которого указывал маг и, полусонного, заводили в круг. Лера видела, как в круге ученик приходил в себя, начинал озираться, метался, пытался вырваться назад, широко открывал рот, но в зал не проникало ни звука. Сияние внутри усиливалось, и ученики опять впадали в транс. Когда голубое свечение тускнело, и инструктора выводили сонного, ничего не понимающего избранника, после чего отводили его и укладывали спать. Несмотря на странное поведение однокурсников внутри круга, страха Лера не испытывала. Она попыталась присмотреться, чтоб разглядеть, где же прячутся эти загадочные невидимые Зеленые, но ей мешала давящая головная боль. Она началась внезапно, будто ее голову зажали гигантскими тисками. Такое же давящее чувство возникло и в животе, но быстро прошло. Лера поднялась с кровати и пошла к светящемуся столпу. Мысли и эмоции исчезли, уступив место прохладной пустоте. Невидимая сила тянула ее, заставляя делать шаг за шагом. По мере приближения давление ослабевало. На нее никто не обращал внимания, лишь один инструктор, отводя назад девушку из соседней группы, бросил ей "Не путайся под ногами". Лера оглянулась на Милену, которая что-то говорила Тане. Возле них остановился Измененный, дотронулся до Таниного лба, и она отключилась. Давление, тем временем, усилилось, и Лера пошла к кругу. На самой границе голубого света она остановилась. Что-то внутри подсказывало, что пересекать эту линию не стоит, надо сопротивляться, но в то же время ее тянуло туда. И это что-то было сильнее любого здравого смысла и чувства самосохранения. Слева от себя она заметила Милену. Шум в голове, вызванный давлением, не позволял расслышать слова, до Леры долетело только "не нужно", после чего она шагнула в круг. В тот же миг давление исчезло. Его место заняла повышенная чувствительность, тело наполнилось легкостью, и на нее обрушилось множество звуков, наполнявших зал: шорох простыней, дыхание каждого, грохот шагов... Воздух вокруг вибрировал, и вибрации проходили сквозь нее. Ощущения не были ни приятными, ни неприятными. Способность рассуждать исчезла - все происходящее казалось естественным: Милена, убеждающая ее выйти, откуда-то возникший Учитель, отрицательно качающий головой на слова инструктора. Она видела, как волшебница попыталась разрушить круг, убрав стулья, но Александр удержал ее. Лера улыбнулась им и махнула рукой. Они казались ей такими далекими и беспокойными. Сияние внутри усилилось, скрывая из вида все, что осталось за границей круга. Вибрации стали складываться в голоса, в массу голосов, которые одновременно что-то шептали. Она перестала ощущать тело, оно будто растворилось, и она заполнила собой весь столп света. Ощущение отсутствия верха и низа, права и лева было интересным. А потом она обнаружила себя стоящей в тумане, в окружении теней. Они продолжали шептать, и она поняла, что все это время слышала их голоса. Наконец шепот стих.

- Вы Зеленые? - первой нарушила молчание Лера, пытаясь разглядеть обещанное зеленоватое свечение. Тени стали четче и напоминали человечков из пластилина. Безликие, бесполые, они толпились вокруг нее, не пытаясь приблизиться.

- Ты умеешь играть? - услышала она четкий голос.

-Во что? - такое начало знакомства Лере понравилось.

- В прятки. Сыграешь с нами в прятки?

- В тумане?

Пространство вокруг всколыхнулась, туман немного рассеялся, открывая окружающий их и уходящий вдаль, насколько хватало глаз, лабиринт.

- Играем, - согласилась Лера.

- Ты нас не боишься? - перед ней возникла невысокая фигура.

- Нет, Учитель рассказывал о вас. Конечно, ваше свечение больше напоминает желтый свет, но, наверное, кому как, - Лера полностью осмелела и освоилась. - Кто водит первым? Я?

- Нет, мы все будем прятаться, тот, кто ищет, скоро появится. Пойдем, прячься.

Движения нелюдей были плавными: они разлетелись по лабиринту, увлекая за собой и Леру. Они пробежали несколько поворотов, за которыми перед ней открывались разные пейзажи, вплоть до космического пространства, и остановились.

- Что это за миры? - Лера наблюдала, как одна из стен лабиринта растворяется, открывая проход на горную тропку. В небе начинала розоветь утренняя заря. - Зайдем туда?

- Нет, нельзя уходить, мы играем, он нас еще не нашел, - остановил ее Зеленый.

- Смысл пряток как раз в том, чтоб не нашел!

- Пойдем отсюда, - раздалось рядом, и Лера увидела Учителя. Он крепко схватил ее за руку.

- Нашел, нашел, - зашелестело вокруг.

- Мы играем, - начала пояснять Лера, но Учитель ее прервал:

- Поиграли, и хватит, мы уходим.

- Оставь ее с нами, - сказал Зеленый, сопровождавший Леру. - Ты хочешь остаться? Мы сможем играть дальше.

- Она не с вами, она со мной, - услышала Лера слова Александра. Она глянула на него, но не смогла различить его лица. Здесь, в этом туманном лабиринте он походил на тень, и только чувство узнавания, какого-то внутреннего знания, говорило ей о том, что это именно ее Учитель.

- Я не могу остаться, я люблю его и пойду с ним, - зачем-то сообщила она своим новым знакомым.

Ответом ей послужили шелестящие голоса. Они удалялись, превращаясь в звуки, вибрации, до тех пор, пока они с Учителем не оказались в круге. Он вытолкнул ее прямо в руки к Милене. Лере казалось, что прошла целая вечность, но на самом деле ее путешествие заняло несколько мгновений.

- Я же говорила, что это ошибка! - Милена зло смотрела на Александра.

- Испугалась, что придется отвечать? - рассмеялся он в ответ.

Волшебница отвела ее к кровати и усадила. Леру начало морозить. Голову опять схватило в тиски, и она непроизвольно сжала ее руками.

- Принеси воды, быстро, и побольше, - Милена остановила кого-то из магов. Он сходил и принес ей полное ведро, которое, она тут же выплеснула на Леру. Ледяные струи стекли с головы и потекли за шиворот, заставив Леру охнуть от неожиданности:

- Милена, ты что?! Теперь я вся мокрая! Мне и так холодно!

- Ничего, высохнешь, - Милена отдала ведро оторопевшему инструктору и села рядом с Лерой, не обращая внимания на образовавшуюся сырость.

- Еще водички? - инструктор, продолжавший стоять с ведром, хохотнул.

- Отстань, - Милена отмахнулась.

- Я видела нелюдей, - тихо сказала ей Лера, когда маг ушел.

- Что они тебе сказали?

- Ничего, мы играли.

- Вы играли?! - изумилась Милена. - Во что?

- В прятки. - Лера рассказала ей о произошедшем в круге.

- Никто потом не помнит, что происходило. Многие так до конца и не понимают, было ли все это на самом деле.

- А ты? Ты помнишь?

Милена кивнула:

- Я помню. Они пытались проникнуть в мое сознание, я сопротивлялась. Ничего приятного.

Инструктор принесла сухую постель и перестелила койку. Они сидели рядом, прижавшись спинами к стенке печи, и молчали. Небо за окнами начало сереть. Озноб сменился головокружением, и Лера погрузилась в глубокий, но беспокойный сон.

Глава 26. "Десять негритят" на магический лад.

Ночь, проведенная в зале, и встреча с нелюдьми быстро забывались, вытесненная интенсивными занятиями. Увидев на следующее утро, что никто не исчез, студенты облегченно перевели дух и вернулись к повседневным заботам. Через неделю, рано утром, Милена собрала на площадке порталов две группы - группу Ларисы и свою. Убедившись, что все одеты тепло, она открыла портал.

Лера уже привыкла к резкой смене климата, случавшейся при переходе из одной реальности в другую. Она инстинктивно подняла воротник куртки, защищаясь от порывов холодного ветра.

- Смотрите под ноги, это время года здесь очень сырое, - предупредила инструктор.

Ученики, стараясь держаться ближе друг к другу, оглядывались, рассматривая местность. Портал привел их во двор одиноко стоящего особняка. Пустынный, с остатками деревянной ограды двор, окружал серые, намокшие от первых весенних дождей, каменные стены. Сельская ухабистая дорога, представлявшая собой месиво из медленно тающего снега и земли, отделяла голый в эту пору сад, от бескрайних полей, простиравшихся на все четыре стороны. Вдалеке чернел лес. Кроме нескольких деревянных построек, видневшихся у края дороги, жилья поблизости не было. Только что взошедшее солнце заискрилось в полях, лежащих под снегом, и отразилось в длинных, через весь двор, лужах.

- Каждое утро, в девять, сюда будут подвозить продукты, не забывайте их разгружать. Экономка поможет вам разместиться. В доме несколько слуг, они присмотрят за вами. Никаких забот у вас не будет, так что сможете отдохнуть и отоспаться. Здесь хорошо, только с погодой вам не повезло, - Милена зябко поёжилась, - я бывала на этом хуторе летнее время: настоящий санаторий. Теперь перейдем к делу. Как вы поняли, вам предстоит жить в этом старинном особняке. Он хранит много тайн, с одной из них вы и столкнетесь. Решить ее вам поможет загадочный предмет, который послужит и ключом к выходу. С помощью ключа вы сможете вернуться в учебный городок через портал. Сам портал будет появляться в двух километрах отсюда, вон за тем полем, каждое утро, с семи до девяти, но, без предмета-ключа, он для вас бесполезен.

- А здесь еще есть поселения? - спросил Валик.

- Поблизости нет. Дня два пути, но в это время года путешествия не очень приятны, кроме как на лошадях, не пройти. Еще вопросы есть?

- Мы здесь надолго? - поинтересовалась Женя.

- До тех пор, пока не сможете выйти.

- А если мы просидим здесь месяц? Не сможем выйти?

- Не думаю, что вам захочется здесь задержаться. Даже отдых может надоесть.

Из дома вышла полная пожилая женщина, и, увидев Милену, обрадовано ей замахала:

- Как поживаешь, милая? Все работаешь? Опять к нам? Сама-то останешься? - женщина засыпала волшебницу вопросами.

- Нет, я не останусь, только группы привела, - сдержанно улыбнулась инструктор.

- Я помню, как ты сама вот так же, как они, сюда приходила. Яблок тогда было - море. Лето выдалось теплое, урожайное. Когда это было? Сколько лет прошло? Запамятовала...

Ученики захихикали, поглядывая на Милену. Инструктор, которую немного напрягло подобное радушие, слегка покраснела и обратилась к своим подопечным:

- Это Дороти, экономка усадьбы "Призрачная балка". Она хорошо за вами присмотрит, а вы постарайтесь не усложнять ей жизнь.

- Останешься позавтракать? - экономка ласково похлопала Милену по руке. - Похорошела, хоть все такая же худенькая.

Несколько человек закашлялись, подавляя смех. Таню смущение Милены откровенно веселило:

- Что такого произошло, что тебя помнят столько лет?

- В другой раз, спасибо. Я уже ухожу, у меня много дел, - инструктор проигнорировала Танино любопытство. - Дороти, объясни им все подробнее.

- А как же, за завтраком и объясню. Будет время, наведывайся, чайку попьем, поговорим. - Экономка помахала Милене, заторопившейся уйти. - А вы, ребята, проходите, обувь оставляйте в прихожей, там для вас тапочки приготовлены.

Дом оказался огромным, но мрачным. Кроме Дороти, в доме жил Джон, старый слуга-негр с седыми волосами. Он носил строгий костюм-тройку и начищенные до блеска туфли, и еще несколько слуг, которые следили за порядком, и почти не попадались на глаза. Джон, встречавший гостей в прихожей, с молчаливой отстраненностью наблюдал, как они раздевались. Завтрак накрыли в большой зале. Ученики расселись за удлиненным овальным столом. Молодая горничная принесла блюдо с ароматными блинчиками, и, оставив на столе, удалилась. Экономка дождалась, когда тарелки опустели:

- Ваши комнаты на втором этаже. Все необходимое, включая одежду, в них есть и находится в вашем распоряжении. - Дороти приветливо смотрела на ребят: - Но, - она понизила голос, - здесь происходят странные вещи. Кто-то нападает на гостей, превращая их в лишенные жизни тела.

Вика со стуком опустила на стол чашку. Остальные непроизвольно оглянулись.

- То есть, - решила уточнить Женя, - убивает?

- Нет, парализует. Но мы ничем не можем помочь, поэтому такое состояние может продлиться долго, до тех пор, пока вы не сможете открыть выход.

- А вас, значит, оно не трогает? - включился в беседу Валик.

- Слуг не трогает, мы здесь живем и стали частью дома. Остановить зло можно с помощью волшебного предмета. Он же поможет вам выбраться. Как устроитесь, приступайте к решению загадки, потому что времени у вас не так уж много, дольше недели еще никто не продержался, - закончила экономка.

- А вы что, знаете Милену? - поинтересовалась Таня.

- И она вот так же впервые сюда пришла, как вы. А позже уже сама приводила к нам гостей. Хорошая девушка, но выбрала такую хлопотную работу, - Дороти улыбнулась своим воспоминаниям.

- А она выжила? - спросила Женя с набитым ртом. - Тогда, когда в первый раз пришла?

- Так две девушки в тот раз и выжили. Она и ее подруга, не помню уж, как звали. Из четырнадцати человек только они и смогли найти ответ. Вот я ее и запомнила. Умница и добрая.

- Она что, о нашей Милене говорит? - тихо переспросил Валик. Вика фыркнула.

- А каковы шансы на выживание? - наконец задал вопрос парень из группы Ларисы.

- Если поели, идите, устраивайтесь. Живите, как хотите, мое дело вас кормить. Обед в четырнадцать, ужин в девятнадцать, в этой зале и накроем. А я вам не указ. - Экономка поднялась и вышла из столовой.

Огонь в нескольких каминах поддерживал в доме тепло. Ученики разместились в спальнях на втором этаже, после чего собрались в гостиной.

- Надо все предметы пересмотреть, - предложил Валентин, - какой-то из них и есть ключ.

- На это и месяца не хватит, - возразил кто-то. - И как мы узнаем, что его нашли?

- Да, а вдруг волшебным окажется шкаф или диван? Что тогда?

Дом был полон вещей: помимо мебели, на стенах рядами висели картины, столы, комоды и шкафы - уставлены безделушками, а диваны завалены декоративными подушками.

- Ладно, - осмотрев ближайший столик на предмет волшебного ключа, согласился Валик, - все равно пока ничего не известно. Подождем.

Ребята из второй группы сидели поодаль и тихо переговаривались. К Лере подошла Вика:

- Здесь хорошо. Моя спальня очень большая, я от нее в восторге. Смотри, там даже безделушки есть, - девушка показала руку, на которой красовался жемчужный браслетик. - Пойдем, посмотрим дом.

- А вдруг ЭТО на нас нападет? Лучше оставаться со всеми, - возразила Воронцова. Ей дом не нравился. Сумрачный, заваленный чужими вещами, заселенный странными слугами, он вызывал у нее чувство тревоги. Где-то в глубине она подозревала, что тревога вызвана скорее рассказом о нападениях, но ощущение опасности, поселившееся в животе, не отпускало. К несчастью (или счастью?) ей вспомнились сюжеты фильмов, в которых всякие нехорошие вещи происходили именно с оторвавшимися от коллектива.

- Так все пойдут, девчонки уже ушли, - подруга кивнула в сторону двери, в которую выходили Таня с Женей. - И та группа расходится.

- Я себе оружие приобрел, - к ним подошел Валентин, держа в руке узкий меч, снятый со стены гостиной.

- Круто, - Валерьянова потрогала рукоятку, - а еще есть?

- В соседней комнате стояли доспехи, так Тарик вынул из них пику. А больше я не видел оружия. Щит еще остался, но он тяжелый.

Ученики разбрелись по дому, наполнив его веселыми голосами. Лера подошла к окну. На улице моросил мелкий дождик. Вика бродила по комнате, время от времени зовя Леру взглянуть на очередную безделушку. Валентин устроился в кресле, но, утомленный бездействием, вышел. Вдруг, откуда-то из коридора раздался крик. Через мгновение его дополнил визг. Вика выронила табакерку, которую вертела в руках, и подбежала к Лере:

- Ты слышала?

- Помоги закрыть, - девушка захлопнула двустворчатую дверь, и оглядывалась, чем бы закрепить створки.

- Идем туда, - Валерьянова наоборот хотела выбежать, - там что-то случилось!

- Мы не сможем себя защитить, если на нас нападут, я не пойду, - возразила Лера.

Побоявшись идти одной, Вика прижалась к створкам, пытаясь на слух определить, что происходит снаружи. За дверями послушались шаги и голоса учеников. Лера распахнула дверь.

- Ты видела? - крикнул ей кто-то.

- Нет, что случилось?

- Он лежал прямо в комнате на полу.

- Кто?

- Там парня нашли из их группы, его несут вниз, пошли, здесь опасно, - подошел Валик. Он выглядел настолько испуганным, что его веснушки побледнели и стали едва заметны.

Ученик лежал на пестром ковре столовой, на спине. Его руки были вытянуты по швам, а глаза закрыты. Казалось, будто он находится в глубоком сне, но разбудить его не получалось. Не помогли даже уколы булавкой, с помощью которых Таня взялась проверять его рефлексы.

- Никакой реакции, - сказала она, прокалывая ему очередной палец.

- Хватит уже, внесешь ему какую-нибудь инфекцию, - остановил ее Костя.

Остальные толпились рядом, подавая советы, каким еще способом можно попробовать разбудить. Поцелуй, поливание холодной водой, резкий крик над ухом результатов не возымели. Вошли экономка и Джон.

- Уже началось, отнеси его в кладовую, - приказала она дворецкому. Он взял парня за ноги и поволок из комнаты. Дороти оглядела ребят:

- Чего смотрите?

- Зачем в кладовку? - хмуро спросил Тарас, сжимая пику.

- Там холоднее.

До обеда не расходились, устроившись в столовой.

- Может, это кто-то из слуг? - предположила Таня.

- Это экономка или этот, черный. Они мне сразу подозрительными показались, - сказала девушка из второй группы.

- На нас началась охота, а мы до сих пор ничего не знаем о предмете, - сокрушенно вздохнул Валентин.

- Вика уже сотню шмоток перебрала, но волшебных что-то не встретила, - ехидно заметила Женя, косясь на украшенные перстнями и браслетами руки одногруппницы. - Зачем тебе столько барахла? Бусами что ли отбиваться будешь?

Вика обиженно поджала губы:

- Я хотя бы буду выглядеть красивой, если меня парализуют.

Женя закатила глаза и отвернулась.

Несмотря на все предосторожности, до обеда произошло еще одно нападение. В общей суматохе ученики не заметили, что пропала девушка, и опять из второй группы. О ней сообщила одна из служанок, которая ее и обнаружила. Девушка, такая же безжизненная, как и первая жертва, сидела в кресле в своей спальне. Обедали молча. За окном продолжал шуметь дождь.

- Первый день и двое из тринадцати, - нарушил напряженную тишину в комнате Тарас.

Часам к пяти двор начал погружаться в сумерки и вскоре за окнами стояла непроглядная тьма. Пересмотрев все предметы в гостиной, и не определившись, какой из них может быть волшебным, решили остаться ночевать здесь же, все вместе. Разместились на диванах и прямо на мягком теплом ковре, подложив под головы подушки и укутавшись в одеяла, которые перенесли из спален. Двери, ведущие из комнаты, закрыли, подперев створки спинкой стула. Убедившись в надежности и безопасности помещения, студенты начали засыпать.

Лера проснулась ночью. Огонь в камине потух, и в комнате стояла густая тьма. Слышалось мерное дыхание спящих. Рядом тихо постанывала во сне Вика. Лера смотрела в темноту, разглядывая ее переливы, и размышляла. Отчего-то именно здесь, в самой гуще спящих рядом людей, острее всего чувствовалось одиночество. Ей вспомнились дневные события, бледные неподвижные однокурсники, которых оттащили на хранение в кладовку, словно они были неодушевленными предметами, и в этот момент они лежал там, завернутые в одеяла, среди вещей, убранных с глаз долой за ненадобностью. Кто-то завозился во сне, нарушив тоскливый ход ее мыслей. Потянуло прохладным воздухом. Девушка лежала на полу, поэтому сразу ощутила сквозняк. Она собралась подвинуться к Вике, чтоб согреться, но заметила какое-то движение. В комнате, кроме учеников, был еще кто-то. Страх холодной волной прокатился по телу. Она затаила дыхание, боясь пошевелиться. Неизвестный постоял, потом сделал несколько шагов. Его силуэт выделился на фоне окна, и Лера узнала дворецкого.

"Закричать? Разбудить всех? - промелькнула мысль, но предательское чувство страха оказаться в кладовке не позволяло ей даже сглотнуть. - А вдруг не успею? Но как он вошел?"

Джон переступил через спящие тела, и, подойдя к двери, бесшумно вышел, тихо прикрыв за собой створки. До рассвета Лера пролежала неподвижно. За ночь группы лишились еще двоих: тихой темноволосой девушки из группы Ларисы и Тараса. Постояв над не проснувшимся утром другом, Костя аккуратно разжал его сжатые пальцы и вынул из них пику, забрав ее себе. Новые потери вызвали спор среди студентов, перерастающий в конфликт. Одни кричали, что нападает кто-то из своих, а другие были уверены, что к нападениям причастны слуги. В пользу первого мнения была открытая изнутри дверь, поэтому с версией, что соучастник находится среди них, многие согласились. Увидев такой поворот, Лера решила умолчать о том, что видела ночью. Во-первых, она опасалась, что ей не поверят, да это и не объясняло, как дворецкий проник в комнату, а во-вторых, она боялась оказаться следующей. Обоюдные подозрения разобщили оставшихся.

- Это кто-то из вас! - кричал Тане парень из другой группы. - У нас трое из шести выбыло, а у вас только один.

- Ты, болван, ты же нас всех знаешь! - огрызнулась Женя.

После завтрака ученики разбрелись. Лера вышла во двор, потому что постоянная угроза, исходящая от дома, утомляла. Внутреннее чутье подсказывало, что во дворе безопасно. Разбитая старая телега и пара пустых бочек, вряд ли бы заинтересовали нападавшего в качестве укрытия. Да и на открытом пространстве она быстрее заметит угрозу, чем в лабиринтах из коридоров и комнат. Земля была сырой и холодной. Никакие идеи о разгадке в голову не приходили. Она гуляла, до тех пор, пока холод не вынудил вернуться в дом. Войдя, она сразу же столкнулась с экономкой:

- Не неси грязь в дом. Замерзла небось? И чего там делала, все в доме сидят, - без привычного радушия встретила ее Дороти. Ее ворчание прервал истошный визг. В коридор выскочила Таня:

- Вы слышали? Где это?

Крик разносился из правого крыла дома. Подбежали еще ребята. Все помчались туда.

- Кто это? Кто? - спрашивали друг у друга, пытаясь понять, кого не хватает.

Лера заметила перепуганную Вику. Визг стих. Студенты стояли перед дверью комнаты, смежной с гостиной.

- Надо войти и поймать того, кто это делает! - Таня вооружилась увесистым подсвечником. Ученики нерешительно топтались. Валентин прислонил к двери ухо:

- Там тихо.

Кто-то из ребят прихватил топорик для рубки мяса. Таня толкнула дверь, но та не поддалась.

- Заперто изнутри!

- Значит, оно там! - подошел Костя.

- Ломаем дверь! Все вместе мы с ним справимся, - командовала Таня.

- Или с ней, если это служанка!

Экономку, стоявшую рядом, уже не подозревали. В комнату вошел дворецкий. Лере показалось, что он постарел за ночь. Ребята начали ломать дверь. Добротные деревянные створки стойко выдерживали удары.

- Зачем двери портить? Лезьте через окно, стекло не так жалко, - не выдержал Джон.

- И прямо ему в лапы, ну уж нет, - крикнули ему в ответ.

- Тогда подождите, я принесу инструмент. Совсем совести нет, портить такие вещи.

- Уйди, старик, пока тебе не досталось! Все вы здесь из одной шайки.

Дверь ломали упорно, пока она с треском не распахнулась. Ученики ввалились в небольшую туалетную комнату. У самой двери, в углу, полусидя, на полу лежала Женя. На руках у нее наливались синяки, а на лице застыла гримаса ужаса. Больше в комнате никого не обнаружили.

- Раньше синяков не было, - заметил кто-то.

- Она боролась.

- Да она вся мокрая, - Таня оглядела подругу, - что же ее так испугало?

- Это она от страха, - Валентин прикрыл ей глаза. - Куда же оно делось?

- Наверное, сквозь стены ходит или в окно.

- Окна закрыты.

К Жене подошел дворецкий, собираясь унести ее к остальным выбывшим.

- Если ты вздумаешь тащить ее как мешок картошки, я тебе мозги вышибу, - предупредила Таня, зло глядя ему в глаза. Джон не ответил, но рисковать не стал, и аккуратно подняв девушку, понес ее на руках.

Лера приблизилась к большому, в человеческий рост, зеркалу, висевшему на стене. В нем отражалась вся комната и все присутствующие. На мгновение ей показалось, что она ощущает на себе чей-то взгляд. К ней подошла Вика:

- Я не знаю, что ее могло так напугать, но мне страшно. Мы с ней, конечно, не подруги, но она не заслуживает, чтоб ее нашли вот так. Лер, если она так перепугалась, что обмочилась, то что про нас говорить. Такой позор...

Лера глядела на Викино отражение в зеркале. Девушка хлюпала носом. Внезапная догадка заставила отступить. Она вспомнила, что однажды видела фильм, в котором за большой картиной открывался потайной ход. Наличие в доме таких ходов объясняло бы появление дворецкого в комнате ночью.

- Надо снять зеркало, там может быть проход, - поделилась она своей догадкой с остальными. Совместными усилиями им удалось обнаружить узкую щель, между зеркалом и обрамлявшей его рамой. С помощью Валиного меча они смогли открыть зеркало, как дверь. За ним оказался узкий темный коридор.

- Эта тварь передвигается по нему! - Таня посетила свечей, но ничего разглядеть не удалось.

- Надо его проверить. Этот коридор выведет нас в ее комнату, - Валик с самого начала был уверен, что к нападениям причастна одна из горничных, и сейчас хотел проверить свою версию.

Посовещавшись, Таня с Валиком решили исследовать свое открытие. Костя отказался, сославшись на то, что этот лаз может быть ловушкой. Его поддержали ученики из второй группы:

- Да она специально вас заманивает туда! Может это она дверь открыла ночью? - один из парней ткнул в Леру пальцем. - Лариса говорила, что она у вас странная, нельзя ей верить, в ту ночь она сама к нелюдям пошла! Спросите у своей Милены, если не верите.

Лера оторопела: такого поворота она не ожидала.

- Точно, она на их стороне! Ребята, да ее все утро видно не было! - поддержала своего одногруппника девушка.

- Это ты? Говори!

- Не я, - Лера отступила от кричащих учеников. Для нее их агрессия казалась дикой:

"Неужели они на полном серьезе собираются пускать в ход топорик или пику? Ведь это всего лишь игровая ситуация! Что их так пугает?" - Конечно, Лера и сама опасалась повстречаться с неведомым противником и оказаться в кладовке, но враждебности к нападавшему не испытывала.

- Давайте запрем ее в коридоре, если не она, то потом ее найдем, - предложила девушка.

- Тихо, я что-то слышала, - Таня прислушалась, - там кто-то есть, идем, его надо поймать, иначе всех нас переловят по одному.

- Как в "Десяти негритятах", - поддержал Валентин.

- Идите, а мы пойдем искать другие выходы, - решил Костя.

По тайному проходу пошли вчетвером: Таня, Лера, Валентин и молчаливый паренек из группы Ларисы. Вика идти побоялась, оставшись с Костей. В комнату вернулся дворецкий, и, увидев открытый проход, крикнул вслед:

- Зачем открыли? Чтоб сырость в дом напустить? - с этими словами он захлопнул зеркало-дверь. Огонек свечи моргнул и погас от сквозняка. Их окружила кромешная тьма.

- Идти все равно надо. В любом случае мы обречены, - Таня пошла вперед.

В туннеле действительно было сыро: с потолка срывались капли воды, а каменные стены были покрыты скользким налетом.

- Я чувствую, что оно здесь, - тихо сказала Таня.

Лере тоже было не по себе. Но за Таней, умевшей драться, ей было спокойнее.

- Если ты с этим заодно, то я просто сверну тебе шею, - Кузнецова схватила Леру за руку. Ее ладонь была холодной и влажной. - Ребята, вы здесь? Может, пойдете вперед?

- Нам и здесь хорошо, - отозвался Валентин, шагающий за Лерой.

- Какой же ты мужик после этого? - ехидно спросила Таня.

- Умный, - хихикнул второй парень.

Шли медленно, ощупывая руками стены. Вдруг Лерина рука ощутила пустоту:

- Здесь еще коридор!

- Сначала пойдем прямо, потом вернемся и свернем, - решила девушка.

Валик выругался.

- Теперь оно может быть и позади! - злорадно отозвалась Таня. Она нервничала и много говорила. Через какое-то время они уперлись в тупик. Таня с силой надавила на преграду, и она распахнулась как дверь. Ребята оказались в небольшой комнатке.

- Это ее комната! - Валентин оглянулся.

- Я чувствую, оно здесь, - Таня приняла боевую стойку.

- Что нам теперь делать? - спросил второй участник мужской части экспедиции.

Лере просто было страшно. Она по-прежнему понимала, что ситуация, в которую они попали в этой реальности, учебная, и максимум, что может случиться - ее парализуют до конца испытания. Но справиться с почти животным страхом не получалось. Он возникал в центре живота и затапливал все тело, делая его непослушным и чужим.

В комнатке, несмотря на отсутствие окон, темно не было. Небольшой светильник заливал ее голубоватым светом. Большую часть помещения занимала кровать, рядом с которой стояла тумбочка, а напротив - шкаф. Иного выхода, кроме как через потайной ход, не было.

- Выходи, тварь! - крикнула Таня. - Выходи, мы нашли твое логово и не уйдем отсюда.

Ребята нервозно оглядывались. Было тихо, только из туннеля доносился звук капающей воды.

- Я сожгу здесь все! - Таня залезла в тумбочку, порылась, и достала спички.

- Ты устроишь пожар, - предупредил Валик.

- Я ее чувствую, - девушка нервно зажигала свечу в своем подсвечнике.

Вдруг поверхность боковой стены всколыхнулась. Сначала Лера подумала, что ей показалось, но по каменной стене пробежало несколько волн. Она увидела, как из серого камня стали выступать очертания. Они вытягивались, вырастали из стены, будто хотели выйти из нее. Парень из другой группы не выдержал и кинулся в проход. У Леры перехватило горло, и каждый вдох давался ей с трудом. Она отступила назад и уперлась в кровать. Очертания стали больше, и в комнату шагнули три существа: две огромные пепельно-серые гротескные собаки, а между ними девушка. Ее глазницы были заполнены желтым огнем, словно наполнявшим ее тело изнутри. Несмотря на фигуру, ничего человеческого в ней не было.

- Ты искала меня? - девушка ухмыльнулась.

Валентин вжался в стенку, боясь пошевелиться. Лера видела, что он едва справляется с собой, чтоб не отключиться. Вместо ответа, Таня взмахнула подсвечником, стараясь ударить пришелицу. Лерины нервы не выдержали накала страстей, ее ноги подкосились. Падая, она схватилась за тумбочку. Таня прыгнула на девушку, но та отступила, проигнорировав нападение. Ее взгляд был устремлен на Леру, которая, сидя на кровати, сжимала в руке флейту. Падая, она случайно схватилась за изящную дудочку, лежавшую на тумбочке, да так и не выпустила. Девушка усмехнулась, совсем не чудовищно, как ей бы полагалось, и превратилась в огонь.

- Ну, кто здесь хотел меня поджечь? - обратилась она к Тане. А потом, рассмеявшись, исчезла вместе со своими собаками.

- Я приду за вами! - эхом прокатились по коридору ее слова.

Таня, приземлившаяся во время неудачной атаки на пол, сидела и растирала колени.

- Пойдем, надо посмотреть боковой коридор, - первым пришел в себя Валик.

- Она на нас не напала, хотя могла, - Кузнецова с подозрением посмотрела на одногруппницу. - Почему?

- Из-за этого, - Коваленко потянулся к флейте, - кажется, мы нашли этот загадочный предмет.

- Она не служанка, - Лера, обретя способность двигаться, поднялась с кровати. Что-то знакомое проскользнуло в улыбке огненной девушки, что-то такое, что она уже встречала раньше и теперь пыталась узнать.

Валентин взял флейту, и они смело вернулись в тайный проход. Второй коридор привел их в шкаф, из которого они вышли прямо в гостиную. Обрадованные находкой, они шумно вывалились из шкафа. Но их ожидал неприятный сюрприз в виде трех неподвижных тел. Костя, Вика и сбежавший из тайной комнаты паренек, выбыли. Экономка позвала всех на ужин.

- Мы нашли еще несколько ходов, но, фактически, они повсюду. На них и напали у этих проходов, - рассказывала оставшаяся девушка из группы Ларисы.

За окнами началась настоящая гроза. Спать пошли рано. Долго спорили, у кого будет волшебная флейта. Решили, что надежнее отдать ее тому, кто будет дежурить, чтоб он смог защитить себя и всех остальных, а утром устроить облаву на таинственное существо. Все вместе легли в одной из спален, предварительно проверив ее на наличие потайных дверей. Экономка развела огонь в камине, и комната наполнилась веселым треском дров и теплом. Ребята натянули пижамы, а девушки длинные ночные сорочки, которые принесла им Дороти. Утомленные дневными переживаниями, уснули быстро. Спала Лера тревожно: ей снились портреты, из-за которых вылезал дворецкий. После очередного кошмара, она проснулась. За окнами светало. Она глянула на диван, ища Валика, который должен дежурить со второй половины ночи: диван был пуст. Флейты тоже нигде видно не было.

"Наверное, в туалет вышел, но почему никого не разбудил, нам же опасно оставаться без артефакта?" - Лера вскочила и убедилась, что ночь прошла без потерь. Ожидая возвращения Валентина, она выглянула в окно: солнце только-только показалось из-за края горизонта, а двор, после ночного дождя, превратился в сплошное грязное месиво.

"Где же он? Уже должен был вернуться", - с тревогой подумала девушка. Ее внимание привлекла удаляющийся от дома человек. Приглядевшись, она узнала Валентина, скачущего по скользким кочкам и выбирающего места по суше. Несколько мгновений Лера с непониманием смотрела вслед скрывшемуся за придорожным кустарником одногруппнику.

"Но зачем? Как он мог? Мы же без флейты все в опасности! - потом ее осенила догадка: - Неужели он хочет выйти из реальности один?" Лера оглянулась на спящих и ничего неподозревающих однокурсников. Ее охватил страх от понимания того, что произошло. Она выбежала из комнаты и спустилась вниз. На крыльце стояла экономка и провожала взглядом уже едва заметную фигурку:

- Эх, нехорошо поступил парень, себя подвел, других подвел.

- Он ушел? - все еще отказываясь поверить своему предположению.

- Ушел. Зря вы старались.

- Сколько времени?

- Да семь уже, я завтрак готовлю.

- Значит, проход открыт. А сколько до него идти?

- По такой дороге быстро не доберется. Вон как размыло. А полями не пройти, там снега и воды по колено. Да ты что надумала? - Дороти охнула, когда Лера спрыгнула с крыльца прямо в грязь и побежала за Валиком.

- Вернись, ты же раздетая, куда тебе его догонять!

- Его надо вернуть! - Лера вдруг заметила нескольких всадников, медленно продвигающихся вдоль кромки леса.

"Может попросить у них лошадь?" - пришла в голову мысль, а вслух она спросила:

- Дороти, кто это на лошадях?

- Не вижу отсюда, видать, кто-то заехал. Если и к нам, то раньше, чем через час не жди.

Часа у Леры не было. Она махнула рукой экономке и кинулась за Валентином. Выбравшись со двора, девушка поняла, что самый трудный участок пути впереди: проселочная дорога почти скрылась под водой, стоявшей над тонкой корочкой снега. Корка крошилась при каждом шаге, скрывая за собой ямы, полные ледяной воды, доходящей почти до колена. Бежать было трудно: ноги скользили в лужах, проваливались, а мерзлые грудки, еще не успевшие оттаять, больно кололи ступни. Подол рубашки намок и облепил щиколотки, сковывая движения. Только сейчас Лера заметила, что босая, и ощутила холод земли.

"Валик выбирает места посуше, а мне можно напрямик, все равно уже грязная", - девушка решила срезать путь через поле, перехватив Валентина у выхода. Она бежала, переходя на шаг, переводила дыхание и продолжала бежать. Валика удалось догнать у дальних построек, очертания которых виднелись из особняка. Дорога уходила вправо, огибая поле, и парню оставалось до поворота несколько метров. Он шел размеренно, сжимая в руке флейту. Лера выбралась на дорогу перед ним. Увидев ее, Коваленко остановился:

- Уйди!

- Валик, вернись, мы можем выйти все вместе, - попросила Лера, переводя дыхание.

- Какое мне до них дело? У меня ключ и я выхожу. Ты вчера была там и все видела сама. Мы против нее беспомощны! Зачем тратить время на поиски этой твари? Ну, найдем, дальше-то что? Она с нами без проблем разберется, и никакая дудка ее не остановит. Только попробуй это объяснить нашим упрямым идиотам! Они же считают, что смогут с ней справиться.

- Валь, но мы могли бы сегодня уйти все вместе!

- Ты слышала их, - Коваленко досадливо сплюнул, - им нужна облава и битва! Не включают свои мозги, что лучше остаться живым без битвы, чем стать мертвым героем. Только тут и героизма никакого, одно самоубийство.

- Ты украл дудочку! Оставил нас спящими! - возмутилась она.

- Я просто спасаю себя. Хочешь, пошли со мной, или не мешай.

- Валик, - пытаясь подобрать аргументы, заговорила Лера, - тебе нельзя уходить. Я знаю, кто эта девушка, будет лучше, если мы вернемся.

- За это время там многое могло произойти. Я не вернусь. Отойди, или мне придется тебя ударить, - твердо ответил Валентин.

За его спиной, скрывая деревянные постройки, у самой дороги росли кусты. Лера заметила, как они шевельнулись, и из них вышла женщина. Это была Милена.

- Валь, отойди, - тихо позвала Лера, следя взглядом за приблизившейся волшебницей. - Мы еще успеем до того, как с ними что-то случится.

Инструктор остановилась за Валентином, но он о ее присутствии не подозревал.

- Валик, сзади! - крикнула Лера в тот момент, когда он сделал шаг ей навстречу. Милена усмехнулась, а потом ловким ударом ноги сбила Коваленко с ног. Флейта вылетела у него из руки и упала в снег. Лера кинулась и выхватила ее из сугроба. Валик попытался отбиться, но инструктор с легкостью прижала его к земле:

- Попробуешь пошевелиться или, не дай бог, подняться, пролежишь до конца дня парализованным в этой луже. Тебе ясно?

Валик что-то промычал. Удовлетворившись ответом, Милена поднялась и повернулась к Лере.

- Не подходи! - девушка вытянула вперед руку с флейтой, но на всякий случай попятилась.

- Боишься? - инструктор медленно приближалась со зловещей улыбкой. Ее глаза вспыхивали ярким огнем.

- Не подходи, у меня же ключ! - не зная, что предпринять, чтоб артефакт сработал, Лера дунула в флейту. Раздался сипящий звук.

Милена не выдержала и расхохоталась:

- Ладно, ладно, не споткнись только, а то упадешь.

Отступая, Лера не заметила, как дошла до бревна, лежавшего за ее спиной.

- Ему не понравится, что ты бегаешь в таком виде, иди в дом, - Милена прошла мимо Леры, направляясь к бревенчатой избе.

- Кому не понравится?

- Александру. Маги приехали сегодня, чтоб посмотреть развязку. Подожди, скоро будут здесь, - инструктор глянула в сторону усадьбы. Лера проследила за ее взглядом, но никого не увидела.

- Их скрывают холмы.

"Значит, те всадники - учителя", - догадалась девушка.

- Ему точно не понравится твой вид, - улыбаясь, повторила Милена, - идем в дом.

"Она права, выгляжу как минимум неприлично", - кисло подумала Лера, рассматривая грязную ночнушку.

- Проходи. Я сейчас занимаюсь уборкой, а ты сядь на кровать, под одеяла.

В небольшом бревенчатом доме было жарко. Посреди единственной комнаты стояли деревянные стол и стулья, у правой стены, за печкой, разместилась кровать. В печке потрескивал огонь, на плите грелся чайник. Милена скинула высокие сапоги и безрукавку, оставшись в джинсах и бежевом, толстой вязки, свитере. Порывшись в шкафу, отделявшем комнату от сеней, она достала теплые носки и куртку:

- Одень.

Лера натянула выданную одежду, но на кровать решила не садиться и устроилась у стола.

- Тебе надо согреться, - инструктор взяла с кровати шерстяное одеяло и накинула на Леру. - Закутайся. Хочешь чая?

- Нет, спасибо, - Лера чувствовала себя стесненно, особенно из-за лежащего на улице Валентина.

- Все равно надо. Я приготовлю, а ты пока расскажешь, почему бегаешь раздетая.

Когда чайник закипел, Милена поставила на стол две больших чашки травяного настоя и села напротив:

- Пей, тебе надо хорошо отогреться, чтоб не заболеть. Так почему ты в таком виде?

Лера сделала небольшой глоток. От чая исходил аромат малины.

- Я не успела одеться, нужно было Валика догнать до того, как он дойдет до портала.

- А почему одна? Никого с собой не позвала.

- Я хотела его вернуть до того, как они проснутся, чтоб никто не знал.

- Почему? - искренне удивилась Милена.

- Ну-у, их бы это не порадовало, а мы с ним дружим все же.

- Ясно. Как ты догадалась?

- О флейте?

- При чем здесь флейта? - засмеялась Милена. - Что вы в нее так вцепились? Как ты меня узнала?

Пришла очередь удивляться Лере:

- Разве флейта не ключ? Тогда почему ты нас не тронула в той комнате?

- Я видела, что ты поняла, кто перед вами. Не хотела раскрывать свое инкогнито, что непременно бы случилось, начни мы с Таней поединок.

- Я узнала твою улыбку.

Милена задумалась. Потом поднялась:

- Мне надо закончить уборку и заварить еще чая к приезду гостей. Они могли замерзнуть в дороге.

- Я могу помочь, - предложила Лера, но инструктор отказалась. Она налила в неглубокую миску воды и принялась протирать влажной тряпкой мебель.

- Ты здесь живешь? - полюбопытствовала девушка.

- Временно, это домик для инструкторов.

Леру начало клонить в сон, мысли стали путаться, превращаться в образы, складываться в картины.

- А твой муж тоже здесь? - перестав различать где явь, а где вымысел, спросила она.

Милена, протиравшая подоконник, повернулась и какое-то время изучающее на нее смотрела.

- Мой муж живет далеко, - наконец ответила она. - Не здесь.

- Ты по нему скучаешь?

- Нет. И я не помню, чтобы говорила тебе о нем.

"Мда, я тоже не помню", - спохватилась Лера, возвращаясь к действительности.

Инструктор взяла миску с водой и пошла на улицу. Лера - за ней.

- Не выходи, - бросила через плечо Милена. Она выплеснула воду, и посмотрела в сторону дороги, по которой ехали маги. Их было уже видно. Лошади шли медленным шагом, выбирая более сухие участки дороги. - Минут через тридцать будут, - определила волшебница.

Валентин продолжал лежать ничком на земле, подложив под лоб руки.

- Он простудится, - не выдержала Лера, представляя, как же он должно быть замерз. Милена втолкнула ее в дом и вошла следом:

- С ним ничего не случится, зато хорошо запомнит. А ты сядь, мне нужно подмести.

Она послушно забралась на стул, поджав под себя ноги, и наблюдала за инструктором. После пола подошла очередь буфета, из которого в корзину для мусора отправились пучки старых сухих трав и связки грибов.

- Мой муж, - неожиданно сказала Милена, - очень упрямый человек. Если ему приходит в голову идея, он ею занимается, не считаясь ни с кем, и ожидает, что я должна ему помогать. То он хочет в поход с друзьями, то собирается стрелять и нужно изучать, как чистят оружие. Счастливая семейная жизнь. Я от этого устала. Он хороший человек, но не для совместной жизни.

Волшебница смочила в горячей воде полотенце и направилась к Валентину. Стараясь ступать по бревнам, лежащим во дворе, вдоль живой изгороди, Лера пошла за ней.

- Вернись в дом, - коротко приказала инструктор, но Лера не послушалась. Она хотела убедиться, что с Валиком все в порядке.

- Вставай, на, - скомандовала наставница, - оботри лицо.

Валик скривился, но полотенце взял. Милена ушла в дом. Парень со стоном сел на бревно рядом с Лерой:

- Стерва, она сломала мне ребра, я еле дышу. - Он оглядел свою мокрую грязную одежду. - У меня теперь будет воспаление легких. Уже есть, я это чувствую.

Вернулась Милена и протянула Валентину ватник.

- Могла бы и не бить, - обиженно сказал он, - у меня теперь ребра сломаны.

Инструктор наклонилась и быстро ощупала его бока:

- Не придуривайся, максимум, что может быть - синяк. Кости все целы.

- Я болен теперь!

- Сходи в медпункт, возьми больничный, если тебе дадут, - равнодушно посоветовала волшебница, - я тебя здесь не держу.

- А бить было зачем?

- Но перед тобой же такой вопрос не вставал, когда ты собирался ударить? Это ей ты можешь что-то объяснять, но я-то отличу руку в замахе от пустого размахивания. А она, между прочим, твою репутацию спасала.

- Я не просил. Если бы не она, я бы прошел. Нашей задачей было суметь выжить, - хмуро ответил Валентин.

- Валик, мир причудлив тем, что еще есть люди, которые верят в дружбу и честь.

- Ты таких среди магов видела?

- Сегодня удача прошла мимо тебя. Иди к группе, возвращаемся в учебку.

Коваленко поднялся. Когда он поравнялся с инструктором, Милена придержала его за плечо:

- Еще раз поднимешь руку на беззащитного - и я действительно сломаю тебе ребра.

- Да понял уже. Близко не подходить, руками не трогать. А у Женьки синяки сами по себе получились.

- Женьку беззащитной не назовешь.

Валентин, прихрамывая, побрел к особняку.

- Он простудится, - заметила Лера.

- Он абсолютно здоров, даже насморка не схватит. Идем в дом.

Вскоре во дворе послышались голоса, и в дом вошел маг. Он тепло поздоровался с Миленой и кивнул в сторону Леры:

- А это кто?

- Моя ученица.

Мужчина снял куртку и кинул ее на лавку, потом прошелся по избе. Он был высоким и плотным, с густыми до плеч волосами, аккуратной бородой и ясными глазами. От всей его фигуры веяло добродушием. Маг подошел к плите:

- И чай есть? Вот хорошо! Я здесь натоптал немного, ты уж извини.

На крыльце опять послышались шаги, и на пороге возник Александр. Он сдержанно поздоровался и отказался от предложенного чая. Бородатый пил стоя. Поставив пустую чашку на стол, обратился к Милене:

- Дороги как размыло! Поедешь с нами в поместье? Я подвезу.

- Нет, дождусь всех здесь, мне еще вещи нужно собрать, - отказалась Милена.

- Ну, оставайся, а нам пора. Спасибо за обогрев! - маг взял куртку и вышел.

- Мы тоже поедем, - разглядывая торчащий из-под куртки подол Лериной рубашки, сказал Александр.

- Оставь ее здесь, со мной, заберете нас по дороге назад. Зачем возить ее туда-сюда? - предложила Милена.

- С тобой она уже оставалась. А еще один счастливец, в таком же виде, сейчас месит грязь на дороге, - с иронией, но без улыбки ответил Измененный.

Милена промолчала и вышла вместе с ними на крыльцо.

- Спасибо, - Лера попыталась вернуть одеяло, но инструктор не взяла.

Подъехал Александр и рывком поднял Леру в седло.

- Подберите парня, - крикнул он кому-то из магов, когда они поравнялись с Валентином.

Некоторое время ехали в полном молчании.

- Не самый приличный вид для прогулок, - наконец заметил Учитель. - Что здесь произошло?

Рассказ Леры о событиях двух последних дней Измененный выслушал не перебивая. Потом сказал:

- Меня подымут на смех, если узнают, что моя ученица бегает в ночном белье за одногруппником, чтоб помешать ему выйти из реальности. В результате никто из вас этот тест не прошел. Наверное, он тебе очень благодарен.

- Но мы могли бы выйти все! Своих нельзя так бросать.

- Своих? - Александр поднял бровь. - Это понятие еще требует определения. Если свои полезут под пули, ты вряд ли их остановишь. Или будешь прикрывать собой? И как долго они будут оставаться "своими", если потянут под пули тебя? И что значит "свои"? Каждый сам несет ответственность за свою жизнь, сам принимает решение, сам отвечает за него. Решай поставленные перед тобой задачи и не вмешивайся в дела других.

Лера огорченно наблюдала за сборами в особняке. Парализованных учеников привели в чувство, и они делились впечатлениями. Маги, уставшие от верховой прогулки, открыли портал прямо во дворе дома.

- Как у Милены получается так изменяться? - перед возвращением в учебный городок спросила она у Александра.

- Она маг, хоть и забивает себе голову всякой ерундой, - ответил Учитель.

- Она осталась в том домике, и не знает, что портал перенесли, - спохватилась Лера.

- За ней поехали.

Учебный городок встретил их теплом послеобеденного солнца.

- Я замерзла и никак не могу отогреться. Пойдемте в бассейн, - предложила Женя, когда девушки добрались до своего коттеджа.

Идея всем понравилась.

- Утром, когда мы проснулись, а вас нет, Лерка, - Таня вернулась к обсуждению последних событий, - я подумала, что это ты дудку забрала, а Валентин выбыл. Потом экономка рассказала, что этот гад ушел.

- Я тоже думала на тебя, пока учителя не подъехали. Так эта флейта, которую вы нашли, была волшебной или нет? - решила уточнить Вика, когда, наплававшись в бассейне с теплой водой, они разместились на бортике.

- Я так и не поняла, - перебила Таня, - это Милена всех вырубала?

- Ну да, - кивнула Вика, - я как дура ее окликнула, когда увидела.

- Нет, - тихо возразила сразу посерьезневшая Женя, - ЭТО человеком не было.

Глава 27. Выбор правильной стратегии

- Вам нужно научиться использовать любую ситуацию в своих интересах, - Юрий Николаевич, по своему обыкновению, присел на край учительского стола. Кабинет, в котором проходил урок, Лере был знаком: вместо обычных столов в нем стояли удобные кушетки. Ученики, так и не привыкшие к периодическим вмешательствам инструкторов и учителей в свое сознание, напряженно слушали пояснения. - Сегодня мы с вами испытаем свои силы в виртуальной реальности.

Встретив удивленные взгляды, маг улыбнулся:

- Да-да, почему бы не пользоваться научно-техническими достижениями? Вот здесь, на этом кристалле, - он показал тонкую прозрачную пластинку, - записана программка. Мы ее загрузим, подключимся, и перед вами откроются возможности виртуального мира. Не всего, - уточнил он после короткой паузы, - в рамках данной программы. А ход событий будет отражаться вот на этом мониторе за моей спиной. Одновременно подключиться могут четыре человека. Работают все отдельно, поэтому на экране будут выводиться четыре картинки, по количеству участников. Итак, после погружения, начинаете взаимодействие, включаетесь в ситуацию и стараетесь пройти как можно больше уровней. Принцип тот же, что и в любой компьютерной игре. Если возникнет необходимость, то я смогу обратиться к вам, так что не пугайтесь, если услышите голос. Приступим.

Маг разделил группу на две части. Первой четверке, в которой оказалась и Лера, он выдал похожие на маски для подводного плаванья очки. Остальных пригласил занять места возле монитора.

- Смотрим, как они работают, разбираем их ошибки и вспоминаем свои навыки. Так, первопроходцы, устроились на кушетках, начинаем. Три, два, один...

Лера одела очки, на внутренней стороне которых был экран. По команде учителя он вспыхнул, ослепив ее, и в следующий миг она стояла посреди ухоженного парка, перед простым двухэтажным зданием. Рядом, озирались одногруппники.

- Как настоящее, - с восхищением выдохнул Валентин, - вот только я не понимаю: ты - это ты или твое представление о себе или тебя так видит программа?

- Философ, не трать наше время зря, - раздался мужской голос.

- Офигеть, - Таня сделала несколько взмахов руками и ногами, проверяя свою способность двигаться. - Нам в дом, что ли?

Костя пожал плечами и направился к зданию.

- Надо парк осмотреть, - предположил Валик.

- Ну да, вдруг у этих мамочек в колясках пулемет спрятан, - съехидничала Кузнецова.

Подул ветерок, подняв с аллейки тополиный пух. С детской площадки долетал смех. Какая-то бабушка истошно звала Ваню. Безмятежно прогуливались, толкая перед собой коляски, мамы. В одинокой луже грелся толстый дождевой червяк, до которого настойчиво пытался дотянуться непослушный Ваня.

- Идиллия, - фыркнула Таня.

Убедившись, что в парке делать нечего, ученики вошли в прохладный вестибюль. Его задняя стена оказалась стеклянной, открывая вид на зеленый внутренний двор. Справа и слева от входа начинались длинные сумрачные коридоры, а центральную часть просторного холла занимала широкая лестница из стекла и металла, ведущая на второй этаж. Под лестницей, почти слившись с прозрачной стеной, притаилась дверь во внутренний дворик. Внутри здания, как и в парке, было людно, но его обитатели скорее походили на героев фантастических романов: хрупкие женщины в диковинных нарядах, чьи платья переливались цветами радуги, мужчины в пышных панталонах и расшитых камзолах заполняли коридоры, спускались-поднимались по лестнице, исчезали в дверях, чтоб появиться вновь. Разглядывая персонажей, Лера и не заметила, как осталась одна. Время от времени мимо, чеканя шаг, проходили группы караульных, по пять человек в каждой. Девушка насчитала четыре группы, различавшиеся цветом одежды: красные, зеленые, желтые и синие. Она успела заметить Таню, поднимавшуюся на второй этаж, следом за красной группой. Обмахиваясь веерами, вестибюль пересекли дамы, в голубых воздушных платьях. Понимая, что надо что-то делать, Лера свернула в левый коридор. Дернула одну дверь - заперто, вторую - опять заперто. Переходя от двери к двери, она безуспешно пыталась открыть их. Мимо нее, строевым шагом, прошествовали желтые караульные. Они остановились в конце коридора, и один из них отрапортовал, обращаясь к кому-то в глубине комнаты:

- На принца готовится покушение, меры приняты! - С этими словами стража развернулась и, по тому же маршруту проследовала в противоположное крыло.

Лера разочарованно подергала ручку двери, которая только что открывалась, но была опять заперта. Не зная, что делать, она пошла в холл. Навстречу ей вышагивала синяя группа, в хвосте которой маршировал Валик.

- Вот, на работу устроился! Пока! - крикнул он ей, удаляясь в конец коридора.

Лера проводила его взглядом. Мимо опять прошли дамы в голубом. За ними показались желтые солдаты и все повторилось.

"Дежа вю, - Воронцова села на ступеньку лестницы и прислушалась к своим ощущениям. Никакого постороннего присутствия в сознании она не почувствовала. - Милена хоть говорила, что надо делать, а здесь пойди, пойми".

Она растерянно оглянулась. События вокруг повторялись, словно она сидела в центре огромной карусели. Дамы в голубом, Желтые, опять дамы, опять Желтые... Любительницей компьютерных игр Леру назвать было трудно и потому идей по поводу прохождения уровня у нее не возникало. Нет, одна все же возникла, но она больше подходила под жанр стрелялок, а не квестов.

- Начинай взаимодействовать, чего ты ждешь! Пока ты не войдешь с кем-то в контакт, тебя не заметят. Обрати на себя внимание, иначе эпизод будет повторяться, - не выдержал Юрий Николаевич, голос которого загремел по всему вестибюлю.

- Извините, скажите пожа... - дождавшись появления желтых караульных, обратилась к ним Лера, но ее перебили:

- Рады приветствовать вас на службе Его Величества! Во дворце заговор, надо проверить все помещения. Встаньте в строй, солдат.

Обретя статус новобранца, она, уже вместе с караулом, свернула в знакомый коридор. Дери, запертые ранее, открылись.

- Проверяем помещения, - отдал приказ капитан Желтых.

Комнаты особым убранством не отличались, а напротив, удивляли спартанской обстановкой. Переходя из помещения в помещение, стража добралась до последнего.

"И кому они здесь рапортовали"? - удивилась Лера, когда их патруль переступил порог пустой комнаты. Следом за ними вошел высокий, в черном, расшитом золотом плаще, человек.

- На принца готовится покушение! - сообщил уже заезженную новость Желтый.

Человек в плаще заговорщицки оглянулся:

- Мне известно, что у генерала Синих хранится меч, он заговорен. Добудьте его и устройте засаду. Убейте генерала, он плетет заговор.

- Мы примем все меры, чтобы оправдать ваше доверие, - пообещал капитан Желтых и повел свой отряд в правое крыло.

"Валик играет за Синих. Если мы противники, шансов у меня нет", - рассудила Лера, понимая, что заведомо проиграла. Минуя вестибюль, она заметила Таню, выходившую во внутренний двор. Но стоило Кузнецовой ступить на траву, как ее окружила толпа низкорослых человечков. Отряд свернул в коридор, и сцена в саду скрылась из вида.

- Расходимся! Займите позиции для засады, - скомандовал капитан.

Внимание Леры привлек звук, похожий на всхлипывание. В комнате, напротив которой они остановились, кто-то горько плакал. Она осторожно заглянула и увидела хрупкую женщину, почти девочку. Вся в черном, она стояла у окна и рыдала. Ее горе было настолько искренним и безутешным, что Лера поверила в него и забыла о том, что находится в виртуалке.

- У вас что-то случилось? - Лера вошла в комнату.

Вблизи женщина оказалась очень худой и изможденной. Страдальчески посмотрев на девушку, она всхлипнула:

- Столько событий происходит здесь, мне страшно.

- Вы здесь живете?

- Здесь жил мой муж. Теперь я одна, совсем одна. Его убили во время попытки переворота.

- Мне жаль... - сочувственно ответила Лера.

Комната слегка качнулась у нее перед глазами. Она ощутила головокружение. Женщина перестала плакать. Ее щеки слегка порозовели, а в глазах появился блеск.

- Ты давно здесь? - спросила она. - Присядь, поговори со мной, я так одинока.

На Леру волной накатилась усталость. Ей и впрямь захотелось присесть или, лучше, прилечь. Зато вдова оживилась и расцвела. Она черной птицей кружила вокруг гостьи, засыпая вопросами и не давая возможности выйти.

"Как-то быстро она утешилась, - удивилась Лера. - Кажется, я в ловушке, надо выбираться". Она рванулась к выходу. Женщина истошно закричала, но стоило выскочить и захлопнуть дверь, из комнаты опять донесся плач.

Пока Лера общалась с Черной Вдовой, как она окрестила про себя женщину, отряд Желтых похитил меч и организовал засаду, в которую сначала угодила Лера, а следом за ней и группа Синих. Завязалась драка. Воевать Воронцова не стремилась: придворные страсти ее интересовали мало, а получить по шее или ребрам не хотелось. Она присела за перевернутый в сражении диван и вжалась в него, укрываясь от случайных ударов. Генерал Синих, на которого и было организовано затянувшееся покушение, отчаянно сопротивлялся, сокрушая увесистыми ударами противников. Перевес был явно на его стороне. Желтые сражались не менее страстно. Когда поражение стало очевидно, один из стражников, охранявший выкраденный меч, сунул его Лере с наказом сберечь. Синий генерал заметил маневр и бросился к ней. На раздумья времени не оставалось: ей, не собиравшейся вступать в чужую битву, предстояло вступить в схватку или погибнуть от кулака генерала. Последний караульный, сдерживавший синего берсерка, уже хрипел. Понимая, что она следующая, в отчаянии, Лера выставила вперед меч, едва удерживая его двумя руками. По счастливой случайности, генерал, не ожидавший преграды, с размаху на него налетел. Зажмурившись, она с силой оттолкнула оседающего на нее воина. Раздался хруст. Не став рассматривать противника, она вылетела из комнаты. В коридоре дрались солдаты. Лере удалось проскользнуть мимо них. В последний момент она заметила Валентина, открывавшего дверь в комнату Черной Вдовы.

- Не входи туда! Она вытягивает энергию, - крикнула ему девушка. Валик отдернул руку и одним прыжком преодолел разделявшее их расстояние.

- Ты собираешься со мной драться? - на всякий случай уточнила она. - Мы вроде как в разных лагерях.

- Зачем? Пусть они дерутся, а я, пользуясь суматохой, ищу выход, - невозмутимо ответил Коваленко.

- Он в вестибюле под лестницей, я видела, как Таня выходила.

- Тогда пошли, здесь и без нас справятся.

Вместе они добрались до стеклянной двери. Их догнал Костя.

- Вы уже? - запыхавшись, поинтересовался он.

- Да, дверь открывается, - Валентин приоткрыл дверь, - а раньше была заперта, я проверял. Значит, выход здесь.

- Я видел, как Таньку выдернули, как раз был на втором этаже.

- Ее схватили, - поправила Лера.

- Это сначала. Ты же ее знаешь. Она стала отбиваться, и ее убили.

- Приятная перспектива. Идешь с нами? - прямо спросил Валик.

- Нет, посмотрю еще, что здесь есть. Вы решили идти вместе?

- Если будет драка, лишние руки не помешают, - резонно заметил практичный Коваленко. - Кстати, я совсем ничего не ощущаю. Никакого предчувствия нет. Никаких особых сил. Могли бы добавить в игру немного магии.

- Да, все воспринимается одинаково, не различишь, где живой предмет, а где нет, - согласился Костя. - Ладно, пока!

Костик направился в крыло, где продолжал кипеть бой. Валентин распахнул дверь, и они шагнули на территорию заросшего зеленью и кустарником дворика. Вдоль стен тянулась узкая каменная дорожка, а от самой двери, в заросли, уходила протоптанная в траве стежка.

- Куда Танька пошла? - тихо спросил Валик.

- Она встала на траву, никуда еще не успела пойти.

- Значит, мы пойдем по камням вдоль дома. Попробуем обогнуть двор по периметру, вдруг у них там ловушки наставлены.

Они медленно прошли до выступа дома. Вдруг рядом что-то просвистело, и на землю попадали срезанные ветки кустарника. Валик юркнул за выступ, увлекая за собой Леру:

- Они стреляют, - сообщил он.

Еще пара пуль задела стену дома. Сверху брызнула каменная крошка. Сбоку от ребят, из кустов, выступили двое низкорослых человечков в пажеских костюмах. Они переговаривались между собой на непонятном языке. Следом за ними появилось еще несколько пигмеев, отрезая учеников от входа в дом.

- Их здесь полно, - присвистнул Валик. - Сейчас я собью эту парочку, а ты прорывайся в сад и беги, там должен быть другой выход.

- А ты? - обеспокоенно спросила Лера.

- Постараюсь взять одного из них в заложники. Или обоих. Готова?

Лера кивнула. Валентин прыгнул на стоящих в опасной близости лилипутов. Лера метнулась за ним. Что-то ударило ее в живот, отбросив назад. Валик, так и не допрыгнув, скатился в траву. Изо рта у него хлынула кровь, еще два пятна растекались по рубашке на груди. На лице застыло удивленно-обиженное выражение.

"Боже, его убили!" - Лера замерла, глядя, как медленно сомкнулись, вцепившись в траву, его пальцы, и разжались. Ей перехватило дыхание. Она ощутила, что ноги предательски дрожат, а рука, которую она машинально поднесла к месту удара, стала влажной. Девушка опустила глаза, отнимая от живота окрашенную в красное ладонь. Кровь била тонкой струйкой, брызгая на траву мелкими красными каплями. От увиденного ее затошнило. В глазах стало темнеть. Боль не приходила, но ее охватывали слабость и безразличие. Ноги подкосились, и она упала. Теперь перед глазами не было ничего, кроме ясного летнего неба. Человечки, столпившиеся вокруг, что-то говорили, кто-то ткнул Леру носком ботинка в бок. Но вся эта суета вокруг отошла для нее на дальний план. Она продолжала смотреть в небо, чувствуя, как медленно холодеют ее ноги. Дышать становилось все труднее, словно на грудь навалился тяжелый камень.

"Так вот как умирают", - подумала Лера. Она ожидала положенного испуга, но кроме апатии ничего не ощущалось. Появилась черная пелена, наползавшая на небо и сжимавшая его в точку. Последнее, что Лера запомнила перед тем, как провалиться в темноту - удалявшаяся все выше и выше яркая искра света.

- Игру вы завершили, уровень не прошли, - привел ее в чувство голос учителя, снимавшего с нее очки. - Вода стоит на столе, выпей, полегчает.

Маг пощупал ее пульс и вернулся к монитору. Валик и Таня пили по второму стакану. Руки Валентина тряслись, по лицу стекали струйки пота. Таня выглядела получше, но на ногах не держалась и сидела на кушетке.

- Я впервые умирал. Это было реально, я слышал, как мое сердце слабеет и останавливается, - Валик не мог унять дрожь.

- Что ты там мог слышать, если тебе его прострелили? - оторвавшись от экрана, спросила Женя.

Лера сделала глоток воды. Она оказалась холодной.

- А меня уже убивали раз, но я никак не привыкну, - пожаловалась Таня.

Лера тоже вспомнила, как тонула во время тренировки с Александром, но тогда было все иначе из-за паники, с которой она в то время не умела справляться.

- А ты чего так долго умирала? - Таня поставила стакан и вопросительно посмотрела на одногруппницу.

- Так, неженки, подойдите сюда, впечатлениями поделитесь потом. Посмотрите, как проходит Константин. Он уже на третьем уровне, - перебил Юрий Николаевич.

- Как же он прошел сад? - не вставая с кушетки из-за предательской дрожи в ногах поинтересовалась Таня.

- Он сдался. И они сами отвели его в дом на третий уровень. Вам незачем было на них кидаться. Выстрелы были предупредительными. Вы плохо оценили ситуацию, ведь понятно же, что из своего укрытия вас могли уложить по нескольку раз.

- Мне они свернули шею, даже хруст был слышен, - пожаловалась Таня.

- Таня, - Юрий Николаевич развел руки - они тебя в два раза меньше, а ты их бить начала. Им что, слушать хруст своих костей?

- А если бы мы побежали через сад на большой скорости? - Валик не мог смириться, что плен - единственный выход.

- Ты попробуешь это в следующий раз, - пообещал маг.

- Нет уж. Лучше я сдамся, а то кто их знает, вдруг у них там капканы понаставлены, - сразу же отказался от такого предложения Валентин.

- А, кроме того, чтоб сдаться, был выход?

- Почему вас так пугает мысль о плене? - удивился учитель.

- Костя правильно делает? - перебила дискуссию Женя.

Все вернулись к экрану. Костик, попав в подземелья в виде пленника, умудрился сбежать. Он проделал старый, ни для кого не секретный трюк, притворившись мертвым. И, когда охранник склонился над ним, проверяя, резко вскочил, оглушив бедолагу, и заперев в камере. Попетляв коридорами, он оказался на кухне. Отдышавшись, Дремов подошел к кухарке, полной краснощекой женщине, и что-то сказал ей, галантно поцеловав руку. Дама расцвела.

- Не знала за ним таких талантов, - фыркнула Женя, но маг молча указал на экран и прибавил звук:

- Я готовлю обед для Его Величества, - кухарка кокетливо поправила передник.

- Вам, наверное, тяжело нести такой поднос? Я помогу, - не сводил с нее глаз Костик.

- Извольте, здесь недалеко, наверху нас встретят.

Костя ухватил двумя руками поднос и, крякнув от неожиданности, с трудом оторвал его от стола. Стряпуха, продолжая прихорашиваться, засеменила рядом. Проходя мимо ведра с водой, забытого на полу, Костя пихнул его под ноги кухарке. Вода выплеснулась на гладко отполированные камни. Женщина поскользнулась и грузно шлёпнулась.

- Ой, - взвизгнула она, - ой, я ударилась!

- Не беспокойтесь, я все отнесу сам, - от дверей крикнул ей Дремов. Он вышел из кухни и, свернув в ближайший коридорчик, опустил поднос на пол. Приподняв тяжелую выпуклую крышку, он взял с блюда пирожок, съел его за один укус, запил вином из графина, и двинулся вперед.

- Вот и верь после этого мужчинам, - пробурчала со своей кушетки Таня.

Неожиданно, так и не дойдя до выхода из подземелья, Костя схватился за живот, согнулся пополам и повалился на пол. Очнулся он уже в классе. Маг пощупал его пульс и предложил воду.

- Нельзя что ли менее болезненный яд сделать? - отказавшись от воды, возмутился Костик.

- Извини, обед не для тебя готовили, - улыбнулся учитель.

- Да разве глядя на эту толстуху, можно подумать, что она собственноручно принца травить вздумает?

- Внешность обманчива. Ты прошел два полных или три неполных уровня. Из вашей четверки это лучший результат.

- У меня от этих пирожков дикий аппетит разыгрался, - мрачно ответил Дремов.

- Удовлетворишь его на обеде. Сделаем перерыв.

- Так не честно, он наблюдал за нами со второго этажа. Я видел его в окне, - догнав Леру, тихо сказал Валик, - если бы он пошел первым, то посмотрел бы я на его успехи.

Глава 28. Спасение изумрудной черепахи.

Группа сидела посреди небольшой полянки на поваленных стволах. Поляну плотной стеной окружал тропический лес. Под сенью высоких деревьев, увешанных лианами, из-за повышенной влажности, дышать было трудно. Милена стояла, облокотившись спиной на сломанный грозой ствол, и обмахивалась планшетом, с которым почти никогда не расставалась. Одетая в легкую майку, шорты и кроссовки, она утратила инструкторскую солидность, придаваемую ей рясой, и, если бы не отстраненное, слегка надменное выражение, выглядела бы обычной девчонкой.

- Несколько часов ходьбы в северном направлении и вы окажетесь в пустыне. Раз в месяц там проезжает поезд, на котором можно вернуться в нашу реальность. Если, конечно, у вас хватит сил дойти. До поезда две с половиной недели. Рельсы немного занесены песком, поэтому в ваших интересах их почистить, иначе поезд не пройдет.

- Это в том случае, если мы выживем в течение этих недель? - по-деловому уточнил Валик. На нем пестрела нелепая гавайская рубашка и длинные, защитного цвета шорты. На ногах красовались сандалии, которые, после перехода в джунгли, Валентин сосредоточенно разглядывал, прикидывая в полголоса, на сколько часов их хватит.

- Точно, - согласилась инструктор, - это информация для тех, кто выживет. - Здесь, в джунглях, живет племя, м-м, дикарей. Их возглавляют местные колдуны и шаманы. Существует поверье, согласно которому, если верховный шаман Талокана принесет в жертву на священном алтаре черепаху с изумрудным панцирем, он достигнет такого могущества, что в его силе утонет весь этот мир. Между прочим, с вами, если вы не поспешите. Ночь, в час которой нужно сделать жертвоприношение, бывает раз в столетье. Вы понимаете, что шаман сделает все, чтоб ее не пропустить? И ночь эта приближается. Она наступит через две недели и два дня. Ваша задача - не допустить принесения в жертву черепахи шаманом.

- А если ее принесем в жертву мы? - осведомился Тарас.

- Тот, кто принесет ее в жертву, получит силу всех, кто находится в реальности, включая вас.

- Безвозмездно? - уточнил Валик.

- Как повезет. Да, кстати, туземцы не брезгуют людьми, - Милена поправила волосы, - ну, я ухожу.

- Подожди, а что нам есть? - вскочила Таня.

- Возможно, туземцы возьмут вас на довольствие.

- В качестве пайка, - прокомментировал Костя, но никто не засмеялся.

- Ты не сказала, что нам здесь столько торчать, у меня крема для загара не хватит, - Женя скинула с плеч небольшой рюкзачок и начала в нем рыться.

- И что нам столько ходить, - добавил Валик.

- Я велела вам одеться по-походному для очень теплого климата. Купальники и сандалии с тонкими ремешками трудно назвать походной одеждой.

Волшебница кивнула на прощанье и скрылась за деревьями.

- Ну и что дальше? Мы похожи на группу туристов? - спросила Женя, доставая солнцезащитные очки.

- Мы похожи на обед, - поправил ее Костя.

- А насекомые здесь есть? - оглядывая буйную зелень, зачем-то поинтересовалась Лера.

- Милена упоминала только о комарах, - ответила Таня.

- Это ничего не значит. Она могла забыть о факторах, не являющихся прямой угрозой жизни. Например, о том, что туземцы не любят блондинок, - Тарас посмотрел в сторону Вики.

- Почему это? Откуда ты знаешь? - Валерьянова обиженно скривилась.

- Посмотри сама, - предложил он.

Только теперь группа заметила, что их окружили вооруженные копьями и луками представители местного населения. Один из них сосредоточенно ткнул Вику копьем.

- Ты возбуждаешь его аппетит, - Валентин медленно встал, поднимая вверх руки. - Народ, привет, мы тут немного заблудились. Не подскажете, как пройти к поезду?

Не отвечая, туземцы стаскивали с бревен учеников и связывали им руки.

- Вы меня понимаете? Ду ю спик инглиш? - Коваленко покорно позволил себя связать. Заметив косой Лерин взгляд, добавил, поясняя: - Лучше сдаться, я еще после того раза не отошел.

Подталкивая ребят пиками и руками, дикари повели пленников едва заметными в густой растительности тропами. Через пару часов ходьбы правый сандалий Валентина развалился и волочился рядом, повиснув на ремешке у лодыжки. Когда стемнело, показались огни костров. До ребят донесся шум голосов и барабанный бой. Перед группой возникли еще туземцы. Конвоиры что-то крикнули им на местном наречии и те ответили. Наконец горе-путешественники оказались в деревне, состоящей из небольших соломенных хижин. Посреди селения возвышался большой вигвам, увешенный бусинами, костями мелких животных, ягодами и перьями. Судя по украшениям, в нем и жили те самые представители местной колдовской знати, о которых упоминала Милена. Пленников оставили у костра и перестали замечать.

- Похоже, они не очень голодны, - заметил Тарас.

Какое-то время сидели на земле и отдыхали. Ноги гудели, а связанные руки мешали устроиться удобнее. Когда усталость победила и незадачливых студентов магической Академии сморила дремота, к костру подошли несколько дикарей. Их лица скрывали ритуальные маски. Они остановились в паре шагов от пленников.

- Привет! Вы не могли бы нас отпустить? - с самой дружелюбной улыбкой поинтересовался Валик.

Оставив вопрос без внимания, шаманы безмолвно разглядывали чумазую от пыли и пота добычу.

- Послушайте, нас не надо есть, нас будут искать. Много-много белых людей будут нас искать. Мы туристы и заблудились. За нас отомстят, - не очень уверенно закончил Валентин, видя, что его слова не производят никакого впечатления.

Один из шаманов повернулся к высокому с длинными седыми волосами, дикарю, чья маска имела наиболее устрашающий вид:

- Может, убьем их? - спросил он на чисто русском языке.

- Мы не съедобные, мы росли на стероидах и нитратах! - убедительно заявил Тарас, после повисшей в воздухе короткой паузы.

- Мы не едим трусов. Сила есть только у смелых воинов, - с презрением ответил седовласый.

- Тогда отпустите нас, мы очень трусливые, - попросила Таня.

- Трусов мы убиваем. В нашем обществе для них нет места.

- Давайте убьем их, - опять предложил первый шаман.

- За нас можно получить выкуп, - вмешался Валик.

Седой шаман повернулся к нему:

- Да? И чем же?

- Чем угодно, за нас хорошо заплатят.

- В прошлом месяце нам пообещали учебники по магии, а вместо них прислали вас, - седой снял маску. У него оказалось смуглое моложавое лицо. - До поезда еще есть время. Будете работать, а потом, если книги нам пришлют, мы вас отпустим. Если нет - убьем.

- Может лучше попросить за нас деньги? - осторожно предложила Таня.

- Здесь их негде тратить. Раз в месяц нам привозят продовольствие. А в этот раз продуктов было меньше. Предыдущих гостей мы кормили, но ваш инструктор посчитал, что вы в еде не нуждаетесь. А даром мы никого не кормим. - Седой Шаман сделал знак, и учеников развязали.

Ребята недоуменно переглядывались, растирая затекшие руки.

- Так вы знакомы с Миленой? - спросил Костя.

-В Талокан приходит много инструкторов, нам нет дела до их имен. Мы живем здесь не по своей воле и хотим выйти. Ваши маги заточили нас много времени назад. Конфликты нам ни к чему, убивать мы вас пока не станем. Но если нас опять обманут, то мы вернем им ваши тела, ведь нам терять нечего, мы и так в ловушке.

Тарас тихо присвистнул.

- Поэтому вы ищете черепаху, - констатировал Валик.

Шаман кивнул:

- Она даст нам силы выйти. А вы не вмешивайтесь. Если мы выйдем, вы тоже сможете уйти куда захотите. Вам покажут, где вы будете жить. С утра пойдете работать. За одноразовое питание.

- Хорошенькая перспектива, - Валентин кое-как связал сандалию найденным обрывком бечевки.

Ученики сели под отведенным им навесом. Прямо перед ними возвышался черный отполированный до блеска камень-алтарь. На нем должны были принести в жертву волшебную черепаху.

Людей в деревне почти не было. Они все, сформированные в отряды, круглосуточно искали несчастное земноводное. Даже колдуны покидали селение в поисках. Валентин предложил любой ценой завладеть черепахой и все его поддержали. Правда, что с ней делать потом, никто не обсуждал. Днями каждый из группы был занят делом: девушки помогали по хозяйству и на кухне, парней отправили на заготовку дров и ремонт хижин. Вечерами собирались под своим навесом или разводили костер. Дня через три все втянулись в размеренный уклад племени и даже перестали реагировать на назойливых насекомых.

- Мне все равно, что они тут затевают, и что велела Милена, - однажды вечером заявила Таня. - Другие группы и на море бывают и в горы ходят, а для нас она выбирает такие места, словно надеется, что мы из них не вернемся. Я собираюсь дождаться поезда и свалить.

Женя с Викой горячо поддержали подругу.

- Зато у нас опыта по выживанию больше, - заметил Костя.

- Ну, если тебе нравится валить деревья и прорубать новые тропы, то наслаждайся, - раздраженно отмахиваясь от стайки мелких кровопийц, ответила Таня.

Через несколько дней жизни в поселении Лере стало скучно. Она увидела вернувшегося с поисков Верховного Шамана и подошла к нему:

- Можно мне ходить на поиски черепахи?

- Вы не пленники, но без сопровождения вам из деревни нельзя.

- Я хочу помочь искать.

Шаман посмотрел на нее исподлобья. Она выдержала его взгляд, потому что для себя решила независимо от его решения выйти за пределы Талокана.

- Пойдешь с отрядом. Бежать некуда, прятаться тоже негде. За это время мы всю реальность изучили, - наконец согласился он.

- Ты здесь родился? - спросила она.

- Я здесь есть. Моя память рассказывает о том, что я здесь живу, но молчит о моем рождении. Я знаю о мире, который находится за пределами. Я вижу людей, которые приходят, чтоб отточить свое мастерство на мне и моих людях. И я хочу выйти.

- Как ты стал шаманом?

- Что-то чувствовал, чему-то научился, наблюдая за такими как вы. Я хочу выйти, даже если мне придется пожертвовать всеми остальными. И я предвижу, что в этот раз мы ее найдем. - Седой шаман посмотрел в сторону джунглей.

Подошел Валик, до этого прислушивавшийся к беседе издали:

- Я тоже пойду с отрядом, чего здесь сидеть.

- Я прикажу своим людям убить вас, если решите бежать, - предупредил Шаман.

- Зачем же бежать? До поезда еще далеко, а здесь хоть кормят. Может, найду что-то съедобное в лесу, - рассудительно заметил Валентин.

Они отправились на поиски черепахи с первым отрядом. Выходили под утро, освещая себе дорогу факелами. Всем выдали по дневному пайку. Вместо горсточки крупы, которую раз в день отсыпали каждому, Лера обнаружила полбуханки самодельного хлеба.

- Выгодно так работать, - Валик спрятал свой кусок и кивнул Лере: - Не свети им, иначе заставят делиться.

Целыми днями они бродили по лесам и лугам. Кроме джунглей, в реальности оказались открытые участки с развалинами древних строений, поросших травой и мелким кустарником. К ночи возвращались в деревню, спали, и на рассвете отправлялись на новые поиски. Иногда, перед сном, Лера приходила к костру Шамана и они беседовали. Она рассказывала ему об Академии и о мире, который считала родным. Он слушал внимательно, не перебивая, время от времени хмурясь или погружаясь в собственные мысли.

- А если ты выберешься, что будешь делать? - спросила она как-то во время очередной беседы.

- Пойду в вашу Академию, я ведь кое-то умею. Если берут этих, - Шаман махнул в сторону Вики и Жени, ругавшихся из-за остатков средства против комаров, то и меня возьмут.

Шли дни. Приближалась ночь жертвоприношения. Однажды, когда Лера бродила между зарослями тропических папоротников, к ней подбежал Валентин:

- Скорее! Идем в деревню, ее нашли!

- Да ты что? - выдохнула девушка, которая до конца не верила в существование черепахи. - А кто?

- Туземцы. Скорее! - Валик побежал вперед. Лера - за ним.

В деревне было очень шумно. Верховный Шаман, осторожно, на вытянутых руках, держал черепаху. Она была маленькой, с ладонь, с изумрудным панцирем. Солнечные лучи отражались в нем, и казалось, что черепаха сверкает. Остальные колдуны окружили Шамана плотным кольцом, возбужденно рассматривая чудо природы. До ночи жертвоприношения осталось четыре дня. Верховный Шаман приказал воинам круглосуточно охранять волшебную черепаху и не выпускать ее из рук. После обеда Лера увидела, как он медитировал у алтаря. По его щеке стекала одинокая слезинка.

- А что будет, если черепаха умрет? - спросила она, присаживаясь рядом.

Шаман вздрогнул и открыл глаза:

- Как она умрет?

- Как все. Ведь если ты можешь ее убить, она смертна. Значит, она может умереть.

- Это невозможно! - лицо Шамана посерело от одной мысли об этом. - Почему она умрет? Если это случится, я никогда не смогу выбраться отсюда.

- Ну, может, есть еще такие черепахи? - предположила Лера.

- Одна, только одна. Так сказано в легенде, которую оставили ваши маги. Существует только одна черепаха с изумрудным панцирем, способная наделять силой. Абсолютной силой, понимаешь? - Шаман поднялся и пошел к воинам, караулившим черепаху. Лера увязалась за ним.

Черепаху, охраняя, держал в ладонях один из туземцев. Ее панцирь потускнел, а кожа стала сухой. Лера присела, разглядывая ее. Черепашка лежала, устремив полный тоски взгляд вперед.

- Воплощение абсолютной силы, - прошептал Шаман, поглаживая панцирь пальцем.

Кто-то дернул Леру за руку, это был Валик:

- Ее надо выкрасть. Прикинь, сколько потянет такой изумруд?! Ей же цены нет!

Лера возмутилась:

- Она же живая!

- Пока. Но она родилась здесь, чтоб быть принесенной в жертву. Какая разница, кто принесет ее в жертву? Победитель получит и силу и богатство. Животное с таким сокровищем на спине долго не проживет. Зачем лишать себя шанса?

- Эта черепаха - чудо природы, - возмущенно зашептала Лера, - ее надо спасти!

Валентин посмотрел на нее, как на умалишенную и, ничего не ответив, пошел к одногруппникам. Лера вернулась к Шаману:

- Ей плохо. Она не доживет до жертвоприношения. Твои воины ее замордовали. Тем более, ты не знаешь, в каких условиях она может жить. Где ее нашли?

- У ручья, под корнями дерева, - Шаман сконцентрировался на черепахе.

- Ей нужна вода, она без нее умрет, - Лера погладила черепашку по голове.

- Хорошо, она будет жить эти дни в яме с водой.

Шаман отдал кому-то распоряжение. Вскоре черепаху поместили в неглубокую яму. Туземец, охранявший ее, не выпуская несчастную рептилию из рук, время от времени окунал ее в воду.

- Она же голодная! Она умрет с голоду! - Воронцова настойчиво дернула Шамана за рукав куртки, сшитой из шкурок мелких животных.

- Принесите ей еду, - скомандовал он. Так как никто не знал, чем питается черепаха, ей принесли фруктов, траву и хлеб, но она ни к чему не притронулась.

Девушка повернулась к туземцу:

- Дай ее мне!

Воин вопросительно посмотрел на Шамана и тот согласно кивнул. Черепаху передали Лере. Она осторожно положила рептилию на ладонь. Черепашка шелохнулась. Несмотря на жару, ее кожа оставалась холодной, а в глазах вспыхивали оранжевые искорки.

- Бедняжка, мы что-нибудь придумаем, - тихо прошептала ей Лера.

Туземцы толпились рядом.

- А если бы ты не нашел ее к сроку, а нашел позже?

- Она была бы бесполезной. Только в указанное время она отдаст свою силу.

Стемнело. Лера вернула черепаху воину.

"Ровно через сутки ее должны принести в жертву", - грустно подумала она.

Под навесом, где они жили, сидел Валентин. Он хмуро смотрел на Воронцову:

- Я видел, они дали ее тебе подержать. Ее надо украсть.

- Зачем?

- Принесем в жертву первыми. Я уже говорил с нашими, вместе мы справимся с этими колдунами-самоучками. Думаешь, нам зря дали такое задание? Милена прямо сказала, чтоб мы не допустили, чтоб он принес ее в жертву. Настоящий маг никогда не пройдет мимо силы. И нас сюда отправили за силой. Мы разработали план. Тебе надо забрать зверюгу, дальше мы прикроем. Ты с нами?

- Ладно, - девушка отвернулась, укладываясь спать.

Утром, когда небо посерело, она тихо поднялась и подошла к туземцу, дремлющему над черепахой. Валик еще спал, не догадываясь, что у нее был собственный план.

- Дай мне ее подержать, - стараясь никого не разбудить, попросила она у туземца. Он отрицательно покачал головой, сжав черепаху еще крепче.

- Ты задушишь ее так! А Шаман убьет тебя, - пообещала Лера. - Дай, мне ведь некуда бежать, ничего не случится. Смотри, она уже полумертвая.

Туземец поколебался и нерешительно протянул спрятавшуюся в панцирь черепашку. Лера села возле зарослей, поглаживая пальцем грани изумруда. Туземец топтался рядом. Черепаха высунула голову и положила ее Лере на палец. В ее глазах, казалось, собралась вся грусть мира. Девушка поднялась и пошла под навес. Дикарь плелся следом.

- Валик! - она пихнула одногруппника в бок: - Проснись!

Парень открыл глаза и уставился на одногруппницу с черепахой. Какое-то время он изумленно смотрел на них, потом вскочил.

- Прикрой меня, - Лера скосила глаза на охранника, - быстро, мало времени.

Валентин кивнул и ловким ударом вырубил туземца. Потом повернулся к ней:

- Ты что задумала? Еще не время, дай ее сюда.

Вместо ответа она развернулась и побежала в джунгли. Валентин замешкался, одеваясь. Лера бежала, часто изменяя направление, сворачивая с одной тропинки на другую. Черепашка, которую она прижимала к груди, потеплела. Сзади раздавались крики, свидетельствующие о том, что погоня есть и приближается. Она выбежала на открытое место, где виднелись развалины, и побежала к ним. Куда бежать дальше она не знала и поняла, что план побега обречен. Укрывшись за остатками строений, она решилась оглянуться на преследователей. Впереди бежал Валентин, за ним - туземцы. Парень уворачивался от их стрел и валил с ног тех, кому удавалось его догнать.

- Отдай мне черепаху, у тебя нет шанса отбиться, ты всех нас подставляешь! Они нас убьют из-за тебя, но тебя убьют раньше! - закричал Валик.

Лера заметила, что из леса выбежал Шаман. Валик тоже его увидел и приостановился. Она не стала дожидаться их встречи и заметалась в поисках выхода. Стены древнего строения еще сохранились, а потолок - нет. Пол, состоящий из каменных плит, порос травой. Пятясь, Лера случайно наступила на плиту из черного камня. Ее обдало ледяной струей воздуха, и пол ушел из-под ног. Мгновение - и она оказалась на краю поля, у самой границы руин.

"Черные плиты - это проходы!" - поняла она. Девушка осторожно выглянула и увидела Шамана. Он что-то сделал с Валентином и парень, скрутившись, лежал в траве. Шаман же, казалось, знал, где прячется воровка и уверенно шел прямиком к ней.

"Может спрятать черепаху? Но они найдут ее в два счета. Или она не выживет в этих камнях. Чёрт, куда же дальше? Я не смогу бегать столько времени". - Поток лихорадочных мыслей затопил сознание. Лера понимала, что спасти черепашку не сможет, но ее действия поставили под удар всю группу, не говоря о том, что она заняла противоположную сторону, пойдя против коллективного решения. Отчаявшись, она прыгнула на плиту-телепорт, переместилась, нашла следующую, опять переместилась, снова отыскала черный камень в зарослях травы и оказалась посреди джунглей. В этой части лесов Лера не бывала. Судя по зарослям, отсутствию тропинок и зарубок, туземцы тоже не заходили так глубоко. Вокруг буйствовала растительность, не пропуская солнечные лучи. Девушка кинулась в чащу. Она бежала, пока у нее хватило дыхания, продиралась сквозь тропические заросли, и, наконец, оказалась в низине. Почва влажно захлюпала под ногами. Выбрав дерево с густым переплетением корней, Лера выпустила под него черепаху. Задерживаться здесь было рискованно: по ее следу могли идти туземцы, поэтому она отправилась запутывать следы, уводя их подальше от низины. Силы оставили ее, когда день клонился к вечеру. Здесь, среди увитых плющом и лианами деревьев, стемнело быстрее. Она села под одним из лесных гигантов и задремала, не обращая внимания на многочисленные звуки, наполнявшие тропический лес. Проснулась она утром, разбуженная оглушительным пением птиц. Время жертвоприношения прошло, теперь черепаха ни для кого не представляла интереса. Определив по солнцу направление, она пошла на север, к месту прибытия предполагаемого поезда. Днем ей удалось найти кусты с ягодами, которые туземцы использовали в пищу, и наесться. Страха, от того, что она одна в окружении непроходимых лесов, Лера не испытывала.

"Если мне суждено здесь погибнуть - это справедливо, ведь я не посчиталась с тем, что Шаман может отомстить, причинив вред ребятам", - рассуждала она, бредя по мягкому ковру мхов, но о содеянном не сожалела.

Через два дня лесных скитаний, к вечеру, она вышла к краю пустыни. Джунгли закончились внезапно, оттесненные бескрайним морем песка. Дышать стало легче. Прямо перед ней тянулись занесенные песком рельсы, на которых сидел Верховный Шаман. Отступать было поздно и некуда. Шаман поднялся:

- Я знал, что рано или поздно, ты придешь сюда.

- Черепахи у меня нет, - Лера подошла к нему. Кроме усталости и облегчения она ничего не испытывала.

- Знаю, - Шаман кивнул и протянул ей кусок хлеба и флягу с водой.

- И ты не собираешься меня убивать? - она взяла хлеб и села на рельсы. Шаман опустился рядом:

- Зачем?

- Из-за меня ты не смог сделать жертвоприношение.

- Я предчувствовал, что смогу выйти отсюда, когда найду черепаху.

- Почему ты здесь, а не в селении?

- Жду поезд. Утром придут мои люди и расчистят рельсы.

- А где мои друзья?

- В деревне. У них свои задачи, у меня - свои.

Шаман вынул из свертка, принесенного с собой, одеяло и подготовил место для ночлега. На следующий день, с первыми лучами солнца, пришли туземцы и расчистили рельсы. Поезд, состоящий из одного вагона, прибыл после обеда. Туземцы, вышедшие его встречать, принялись разгружать ящики с продуктами и пакеты с вещами. Местные колдуны торговались с приехавшими магами, обменивая своих заложников на книги. Когда все дела были улажены и обе стороны довольны, устроили общий пикник. Аборигены ели привезенное мясо, а инструктора - местные фрукты. С наступлением сумерек, стали собираться в дорогу. Милена, приехавшая вместе с другими магами, насмешливо наблюдала за обменом, не принимая участия в торгах.

- У тебя есть что-нибудь, чтоб не чесаться? У меня все тело зудит от укусов, - вместо приветствия спросила Женя, когда колдуны разрешили ей подойти к поезду.

- В вагоне, там аптечка, - кивнула инструктор.

- Она подставила всех нас, - заявила Таня, указав на Леру, когда ученики заняли свои места в поезде. - У нас был план, и мы могли получить силу сами, если бы она не умыкнула черепаху.

- Вы предлагаете мне изгнать ее из группы? - рассмеялась волшебница. - Вам понравилось жить по законам джунглей?

- Это худшее, что ты смогла для нас придумать, - с упреком сказала Кожухова.

- За стремлением получить власть и силу, вы не замечаете жизнь. Если такие простые вещи, как уважение к живому, вам не доступны, то, как вы рассчитываете стать магами?

Поезд тронулся, но, проехав несколько метров, резко дернулся и встал. Те, кто не сидел, не удержались на ногах и упали.

- Что случилось? - Милена тревожно оглядела своих учеников.

- Смотрите, - позвала всех Таня.

Когда они выглянули, то увидели седовласого шамана, сидящего на рельсах.

- Уйди, ты мешаешь, - крикнул ему один из магов.

Шаман не сдвинулся.

- Ему нужно идти работать с прибывшей группой. Их скоро приведут в деревню, - заметила Милена.

- Ему здесь плохо, - ответила Лера, с которой демонстративно никто не разговаривал.

- Что значит идти работать? У них тоже поиски черепахи по плану? - резко повернулась Таня.

- Это его работа, что я могу сделать? - Милена пожала плечами. - Он часть этого мира.

- Это виртуалка? Я уже запутался, где мы, - спросил Тарик.

- Нет, одна из реальностей.

Машинист попробовал двинуться вперед, но поезд только дернуло. Шаман не сходил с рельс. Маги попытались приблизиться к нему, но он сбил их с ног невидимым ударом.

- Он хорош, - одобрила Милена, наблюдавшая из окна.

- Пусть едет с нами, - предложил Костя.

- Действительно, пусть едет, в Академии разберутся, - поддержал Тарас своего друга.

- Я не решаю таких вопросов, - волшебница продолжала наблюдать за происходящим. Поезд стоял, сдерживаемый невидимой стеной. Инструктора, ругавшие Шамана, сдались. Седовласый дикарь молча залез в вагон и сел на пол. Его сосредоточенное лицо выражало упорство, а от всей фигуры веяло силой.

Поезд тронулся, и за окнами замелькали пески пустыни. Стемнело. Ученики разместились в креслах и, разморенные сытной едой и перспективой возвращения домой, уснули. Лера подошла к Шаману, который продолжал сидеть на полу. К ним подсела и Милена.

- Кто же будет вместо тебя? - поинтересовалась инструктор.

- Место Верховного Шамана не будет пустым, - с достоинством ответил туземец.

- Чем в Талокане не живется?

- А тебе, - Шаман посмотрел ей прямо в глаза, - хватило бы места, которое тебе отвели?

Милена смутилась.

- Ты не ел со всеми.

- Моя энергия нужна была мне целиком.

- У нас осталась еще еда, возьми, - инструктор протянула ему пакет. Он принял его, слегка поклонившись в знак благодарности.

- Там, куда мы едем, ты найдешь тоже самое, от чего бежишь, - Милена печально посмотрела на Шамана.

- Значит, ты не пытаешься даже бежать, - Шаман положил у ног остатки еды и закрыл глаза, давая понять, что разговоры его больше не интересуют.

Поезд мчался сквозь ночную тьму. Монотонный стук колес убаюкивал, и Лера решила последовать примеру остальных.

- Мы приближаемся к точке перехода, - Милена села в соседнее кресло. - За ней все опять будет как обычно: ты пойдешь своим путем, я - своим, каждый вернется на отведенное ему место. Однажды наши пути пересекутся в другом пространстве, но у меня нет уверенности, что мы будем помнить. Некоторым словам лучше так и остаться на этой стороне. Не забывай нас. Будучи собой, в Киеве, не забывай нас.

Ответить Лера не успела: сознание взорвалось, рассыпаясь во тьме на тысячи искорок, чтобы опять собраться по другую сторону перехода.

Глава 29. Испытание страхом.

- Маг не может позволить себе упустить шанс получить силу, - Учитель сидел за столом в своем кабинете. - Ты в который раз уходишь от битвы, предпочитая бегство. У тебя в руках был артефакт, которым ты не дала воспользоваться ни чужим, ни своим, и сама не воспользовалась! Вас учат-учат быстро включаться в ситуации, использовать их, а вы либо чешетесь, либо сами отказываетесь от удачи.

- Так она же живая была! - осторожно возразила Лера. - Жалко же.

Измененный отложил планшет, по которому смотрел запись Лериных приключений с изумрудной черепахой:

- Нет такого понятия "жалко"! Пока будешь тратить время на жалость, ситуация сто раз изменится и не в твою пользу. Тебя бы никто не пожалел. Если уже повезло получить артефакт - используй. А, вообще-то, глупостью было куда-то с ним бежать, не имея возможности себя защитить. Нет условий - не ввязывайся.

- Учитель, у нас задание было не дать туземцам...

- Наплевать на все задания, - резко прервал ученицу Снегов. - Запомни: единственное твое задание - выжить. В любой ситуации. Кто бы, что тебе ни говорил, какие бы задания не давал, ты сначала оцениваешь свои шансы на выживание. И, только в том случае, если ничего не угрожает, действуешь. Если есть сомнение, что не справишься или не получится - все усилия прилагаешь для выживания. Я, как твой учитель, в первую очередь буду требовать это. Ясно?

Она кивнула.

- А если мне будут говорить, что я не справляюсь или не выполняю заданий?

- Пусть говорят, тебя не должно это волновать. Будут претензии - я разберусь. - Александр еще раз заглянул в планшет и нахмурился. - Ты начинаешь забывать, что здесь у тебя иные возможности. Похоже, возвращение памяти сделало свое дело: ты переносишь вспомненный образ другой себя на себя здесь. Но вы разные, и возможности у вас разные. Это как две грани одного кристалла, понимаешь? Кристалл один, а граней может быть много. И каждая преломляет свет по-своему. Кто мешал тебе не бегать по полям в нижней рубашке, а переместиться к тому парню? То же самое с черепахой. Свои возможности ты не использовала.

Лера стояла потупившись. Она и впрямь забыла, что умеет перемещаться.

- Хорошо, что там у тебя дальше?

- Милена собирает нас на отработку.

Учитель кивнул:

- Иди.

Вопреки ожиданию, Милена назначила встречу не на площадке для порталов, а в учебном корпусе. Она встретила группу в вестибюле и привела в класс с кушетками.

- Ты сказала, что у нас будет отработка, а не виртуалка, - удивилась Таня.

Инструктор жестом приказала всем занять места:

- Мы и будем заниматься отработкой, но не в виртуальной реальности, а в сновидении.

- Круто, - отозвался Костя.

Занятия в сновидении случались редко, и во все разы учеников сопровождали несколько магов, которые и проводили всех в сон. Сейчас кроме Милены из магов никого не было.

- Мы не переходили одновременно, поэтому постарайтесь не мешать друг другу, сконцентрируйтесь на расслаблении тела, - ровным голосом объясняла волшебница, прохаживаясь между устроившихся на кушетках учеников.

- Где она? - вопрос прозвучал как гром среди ясного неба.

Лера вздрогнула от неожиданности и оторвала взгляд от тяжелой темно-вишневой шторы:

- Кто? - спросила машинально.

- Она здесь, - крикнула кому-то Таня, - выходи, Милена ждет.

"Ждет?" - удивилась Лера и вдруг вспомнила: она в сновидении! Комната, в которой она стояла, была более чем реальна: рассчитанная на двоих человек и выполненная в вишневых тонах, она походила на дамский будуар. Туалетный столик, заставленный всевозможными флаконами, источал смесь ароматов, сливавшихся в густой тягучий запах, напоминавший то ли ладан, то ли старую пудру. Захотелось открыть окно и впустить в комнату и свет и воздух, но заставлять Милену ждать, Лера не решилась.

Дом, в котором они оказались, был огромным. От внутреннего убранства отдавало стариной и заброшенностью. В конце коридора, у распахнутой двери, толпились одногруппники. Инструктор махнула Лере рукой, приглашая подойти ближе:

- Мы сейчас спустимся в хранилище, где вы займетесь инвентаризацией. Внимательно слушайте, как это делается. Разбейтесь на пары. Один человек записывает данные предмета в блокнот, второй диктует. Осторожнее с фарфором. Вы возьмете на себя одежду и постельные принадлежности, - Милена глянула на Таню и Женю. Девушки кивнули. Инструктор сделала какие-то пометки и продолжила, обращаясь к Вике и Косте:

- Вы займетесь бытовыми предметами. Переписываете все, что можно использовать в быту. Тарас, ты поснимаешь коробки с верхних стеллажей. А вы, - она повернулась к Лере и Валентину, - возьмете предметы искусства. Ничего не переставляйте, будьте предельно аккуратны. Нам сейчас подключат освещение, инструктора как раз этим занимаются. Но вы можете уже начинать, там горят светильники. Идите, работы здесь много.

- Раз вместе работать, так лучше условиться сразу, - к Лере подошел Валик, - я в искусстве мало чего понимаю, наделаю ошибок, поэтому мне лучше записывать. Ты не против?

- Я тоже не очень разбираюсь, но согласна. Только в сновидении писать невозможно.

- У вас получится, - Милена подтолкнула их к узкой лестнице, ведущей вниз.

Зал, расположенный внизу и именуемый хранилищем, был завален разнообразными вещами. Тяжелые кованые сундуки перемежались китайскими вазами, картинами, коробками и туалетными столиками, а между всем этим добром возвышались комнатные статуи. Несколько стеллажей разделяли хранилище на две части. Вторая часть, меньшая, была затянута тяжелым бархатным занавесом, скрывающим ее содержимое.

- Что это за дом? - поинтересовалась Лера у Валика.

- Так она сказала, что хранилище какое-то. Наверное, здесь кто-то жил раньше. Понятно, зачем они нас сюда отправили: работы много.

- А где Милена? - Лера оглянулась в поисках инструктора. Валентин пожал плечами.

Ученики разбрелись по залу. Судя по возгласам, раздававшимся то тут, то там, такое изобилие произведений искусства все видели впервые.

- И в музей ходить не надо, - заметил, проходя мимо прислоненных к старинному комоду картин, Костя.

Лера погладила большую китайскую вазу. На пальцах остался серый слой пыли.

- Так писать уже? - Валик озадаченно взирал на поднос со множеством расписных стаканчиков. - Я и не знаю, как назвать. Для еды что ли?

- Для каллиграфии, письменные принадлежности. А те палочки - специальные кисти. Скорее, это относится к быту.

Валентин с уважением глянул на Леру, а она не стала пояснять, что видела похожие предметы в доме Учителя.

- Пойдем, посмотрим, что есть еще, - предложила она.

Бросив взгляд на выход из зала, Лера увидела Милену. Инструктор стояла, облокотившись на дверной косяк, и наблюдала за учениками. Заметив, что Лера на нее смотрит, Милена крикнула:

- Вы когда работать начнете?

- Мы уже начали, - ответили ей из зала.

Внимание Валентина привлекли небольшие продолговатые ящики из красного дерева, с металлическими углами и изящными защелками. Он старательно пытался вскрыть один, но задвижку заело.

- Что там? - Лера подошла к другому ящику и без труда распахнула его. - Ой!

Она отшатнулась, чуть не сбив Валентина с ног. Парень с любопытством заглянул внутрь и присвистнул: в ящике, среди кусков истлевшей ткани, лежали усохшие человеческие мощи.

- Фу, ну и гадость, - выдохнул он, отступая. - Они-то к какой категории относятся, к быту или искусству?

- Смотри, таких ящиков много. Это что, склеп? Здесь же захоронение какое-то! - Лера осторожно опустила крышку и непроизвольно обтерла о рясу руки.

- Давай начнем что ли? - Валик приготовился записывать.

- Я схожу, узнаю, - Лера направилась к выходу. Идея инвентаризации имущества покойников вместе с самими покойниками ей не понравилась.

- Ты куда?

- Не стоит тревожить мертвых.

- Милена говорила, что некоторые вещи нашли в пирамидах, но я не верю, тряпьё бы не сохранилось.

- Тем более.

Лера миновала занавес, и начала подниматься по лестнице. Валентин следовал за ней, отставая только для того, чтоб рассмотреть очередной шедевр. Тарас пытался отдернуть портьеру, но она не поддавалась.

- Вы куда? - поинтересовалась инструктор.

- Здесь какие-то гробы.

- Я знаю, ну и что?

- Мертвых нехорошо тревожить.

- Они и мне это сказала, - поспешно вставил Валик.

- Возвращайтесь к работе, - равнодушно ответила волшебница.

Валентин кивнул и послушно пошел назад. Его окликнул Тарас, прося помощи с занавесом.

- Иди работай, - повторила Милена. - Нам надо за сегодня закончить перепись, нас пережидают, чтоб подготовить эти вещи к отправке.

- Нельзя их трогать, тем более, выносить! Разорение захоронений не приводит к добру, - Лера беспокойно глянула на тюки упаковочной стружки, дожидавшейся своего часа. В это время тяжелая штора поддалась и рухнула, сорванная с петель. За ней, в небольшой нише, среди всевозможной утвари, во весь рост стоял относительно свежий труп пожилой женщины. Высокая, полная, с властным лицом, в черном платье и черном чепце, она занимала собой почти всю нишу. На бледном лице проступили синеватые пятна, кожа местами сморщилась, став похожей на пергамент. Мутный взгляд остекленевших, широко распахнутых глаз был устремлен в зал. Тарас с Валиком изумленно смотрели на открывшийся мавзолей.

- Идите работать, - напомнила инструктор.

- Кто это? - к Валентину вернулся дар речи.

- В свое время она была владелицей всего этого и, согласно условиям завещания, была захоронена здесь. Это ее частная коллекция. - Милена невозмутимо разглядывала опешивших учеников.

- А как она сюда попала? - Таня подошла ближе, чтоб получше рассмотреть хозяйку дома.

- Она была богата, умирала и обратилась к нашим магам, чтоб они продлили ей жизнь и помогли сохранить коллекцию. Как видите, они свое слово сдержали, насколько, конечно, позволили их возможности. Взамен она пожертвовала Академии пару интересных рукописей.

- А что получила она? - стараясь не приближаться к покойной, поинтересовалась Женя.

- Возможность наблюдать за своей коллекцией. Идите, работайте, хватит болтать.

- Так она что, живая? - изумился Костя.

- На рефлекторном уровне.

- Да... у богатых свои причуды... - протянула Таня.

Лера глянула на труп и содрогнулась. Для нее не было секретом, что в лабораториях Академии можно было встретить зомби, которых использовали в качестве чернорабочих или как подопытный материал, но здесь все иначе. Женщина по своей воле и после смерти сторожила коллекцию, в которой они сейчас беспардонно копались. Переходить дорогу сумасшедшей покойнице Лера не собиралась и направилась к выходу.

- Ты куда? - Милена попыталась придержать ее, но она оттолкнула руку инструктора. - Вернись, ты еще ничего не сделала.

Споры с инструктором ни для кого, ничем хорошим не заканчивались. Ученики давно приняли негласное правило, что Милена всегда права. Если, на их взгляд, она была не права, то следовало еще раз вспомнить правило и смириться. И Лера решилась: из двух зол (оставаться в зале с почившей хозяйкой или объясняться с инстструктором и неделю мести дорожки учебки, если повезет) она выбрала Милену, так как к покойникам питала стойкий глубокий страх.

- Я не буду этим заниматься, - набравшись решимости, она посмотрела прямо в глаза волшебницы.

- Почему?

- Ты ведь знаешь, что во многих учениях говорится о том, что к мертвым нужно относиться с уважением. Смерть - это сила. А то, что там - это ужасно.

- Так ты работать не будешь? - уточнила Милена подозрительно спокойным тоном.

- Там - нет.

Они остановились возле комнаты, в которой Лера обнаружила себя в сновидении. Она приготовилась выдержать любую реакцию Милены, но в это время в хранилище раздались крики учеников. Не успев ответить, волшебница поспешила назад.

- Она движется! Идет сюда! - первой из двери, ведущей вниз, выскочила Женя.

- Мы там не останемся, пока она ходит. Одно дело свой зомби, другое - эта дама, с тараканами в голове, - затараторила Таня.

Ученики выбежали из хранилища и столпились в коридоре. Лера осторожно заглянула, чтоб понять, что их так напугало, и похолодела: труп старухи медленно поднимался по лестнице, направляясь к выходу.

- Надо захлопнуть дверь и пусть сидит там, - Тарас кинулся к двери.

- Не смей! - Милена твердо остановила его. - Маги заключили с ней контракт, мы обязаны выполнять его условия. Эта уникальная коллекция досталась нам взамен на то, что ее хозяйка сможет оставаться здесь и передвигаться в пределах дома.

- А нам что делать? - спросила Женя.

- Представитесь ей, если подойдет. А потом продолжите работу.

Покойница показалась в дверях. Она шагала медленно, но уверенно. Пальцы рук слегка шевелились, словно что-то перебирали или искали. Коридор начал заполняться густым запахом ладана.

- Держите себя в руках, - приказала Милена. - Ничего особенного не происходит.

Лера, подгоняемая паническим страхом пред всякого рода мертвецами, быстрым шагом пошла по коридору, чтоб оказаться как можно дальше от неупокоенной хозяйки.

- Ты куда? - инструктор успела схватить ее за плечо.

- Я в этом участия не принимаю.

- Все принимают.

- Я этот контракт не заключала! И здесь не останусь! - Леру начала охватывать паника.

При приближении покойницы, ребята непроизвольно попятились.

- Всем стоять, - в голосе волшебницы появилось раздражение. Она обратилась к Воронцовой:

- Куда ты собралась?

- На улицу. В доме я не останусь.

- Там холодно. Тебе некуда идти, там нет ничего знакомого для тебя.

- Я погуляю, - Лере было все равно, где гулять, лишь бы не под одной крышей с мертвой пожилой дамой.

- Из дома я тебя не выпущу, - голос Милены смягчился, - ты останешься со всеми, со мной.

Лера оглянулась: хозяйка медленно ощупывала рукав рясы скривившейся от брезгливости и страха Вики. Воспользовавшись тем, что Милена отвернулась, Лера кинулась бежать. Набегу, она судорожно соображала, где находится выход. Коридор поворачивал направо. За поворотом она увидела лестницу. Ей навстречу спускался второй инструктор. Он тоже заметил Леру и притормозил.

- Задержи ее, - Милена подбегала сзади.

Сбоку Лера заметила дверь. В панике она кинулась к ней и приоткрыла: это была ванная комната. В этот момент Милена крепко перехватила ее за кисть левой руки.

- Что это вы бегаете? - удивился инструктор. - Все на месте? Я только что закончил всё подключать.

- Все работает, - коротко ответила Милена и обратилась к Лере:

- Вернись. Ты никуда из дома не уйдешь.

- Хорошо, я из дома не уйду. Сейчас я закроюсь в ванной и пережду, пока этот труп не вернется в свою гробницу.

Мужчина, так и остановившийся на лестнице, с интересом переводил взгляд с Леры на Милену.

- Нет. Это ты вернешься ко всем и будешь делать все, что потребуется. Тобой владеет страх, с которым ты не хочешь справиться. Идем, встретишься с ним лицом к лицу, и он пройдет.

- Пусти, пожалуйста, - страх перерос в леденящий ужас. Лера попыталась освободиться, но Милена крепко держала ее за руку.

- Немедленно возвращайся.

- Пусти, я не пойду туда, - второй рукой Лера вцепилась в дверную ручку.

Мужчина что-то тихо сказал Милене.

- Не вмешивайся, - коротко ответила она ему и опять попыталась оттащить строптивую ученицу. - Отпусти дверь, мы возвращаемся.

Волна ярости захлестнула Леру:

- Я тебя ненавижу! - крикнула она в лицо волшебнице. - Ты мне никто и не имеешь права задерживать меня здесь! Тебе все равно, где я буду в это время. Я никуда не уйду, можешь сама меня здесь закрыть, но туда я не вернусь!

Не ожидавшая такой реакции, инструктор побледнела. В ее глазах вспыхнул нехороший огонек. Дверь в туалет захлопнулась, и на попытки Леры открыть ее не поддалась.

- Не пойдешь сама, - в голосе Милены зазвенел металл, - поведу силой. Или можешь стоять здесь. Старуха вот-вот придет сама.

Лера посмотрела на инструктора и поняла, что договориться не выйдет. Она перевела взгляд на угол, из-за которого в любой момент могла показаться покойница. Ужас сковал тело. Ноги стали ватными, краски вокруг поблекли.

- Осторожно! - откуда-то издали долетел голос мужчины, рванувшегося к ним.

"Я теряю сознание", - мелькнула мысль, и все погрузилось в черноту.

Где-то хлопнула дверь, и донесся звук торопливых шагов. Лера открыла глаза. Откуда-то долетали приглушенные голоса, но здесь, рядом с ней, стояла тишина. Затемненное тяжелой шторой окно плохо пропускало свет.

"Уже вечер?" - Лера села на кровати, не понимая, как она могла заснуть днем. Ее взгляда наткнулся на туалетный столик, заставленный флаконами, и она вспомнила, что произошло. Резко оглянувшись, она убедилась, что в комнате одна, и немного успокоилась.

"Значит, она все-таки привела меня сюда. Где же труп?"

Покойницы рядом не было. Отворилась дверь и вошла Вика. Она с упреком посмотрела на Леру, и устало плюхнулась на вторую кровать.

- Где эта старуха? - задала Воронцова единственный волнующий ее вопрос.

- Ушла. Ты упала в обморок.

- Да, я знаю.

- Пока ты тут отлеживалась, мы там вкалывали. Между прочим, за тебя тоже. У меня теперь все тело гудит, - Вика продолжала укоризненно смотреть на подругу, ожидая пояснений.

Вступать в дискуссии не хотелось. Лера встала и вышла из комнаты. В коридоре ее окликнула Милена:

- Как ты себя чувствуешь? - инструктор выглядела слегка растерянной и бледной.

- Нормально. Собираешься отвести меня к ней?

- Нет, я ждала, когда ты очнешься.

- А она где?

- Внизу. Хочешь лечь?

- Нет, - Лера решила не уточнять, что произошло после того, как она отключилась. Ненависти к Милене уже не было. Хотелось одного: поскорее уйти из этого домашнего склепа. - Теперь мне можно уйти?

Милена колебалась. Потом кивнула:

- Я провожу тебя.

Инструктор пошла следом, придерживая Леру за локоть. Они миновали несколько ответвлений коридора. Со словами "не сюда, ты не знаешь, где выход", Милена не позволяла ей свернуть или заглянуть в боковые комнаты. Наконец показалась и входная дверь. Широкая, двустворчатая, уходящая почти под потолок, она отличалась от остальных. Волшебница, все так же придерживая ученицу одной рукой, распахнула створку.

- Что это? - Лера с удивлением уставилась на густой, сизоватый туман, окружавший дом со всех сторон. Казалось, кроме него и этого дома в мире больше ничего не существует.

- Иди же, ты хотела уйти, - поторопила Милена.

- Ничего не видно, я не знаю, куда идти, - растерянно возразила Лера.

Вместо ответа инструктор с силой вытолкнула ее прямо в туман. Мгновение - и дом скрылся из виду, растаяв в непроглядной мгле. Девушка сделала шаг назад, пытаясь нащупать вход, но руки ощущали пустоту. Вместе с потерей ориентации, пришло умиротворение, мягкой прохладой окутывая Леру и опустошая ее от мыслей. Она не знала, сколько времени простояла в дышащей и медленно клубящейся сизой мути, прежде чем туман слегка рассеялся, будто сквозь него пробивался солнечный луч, и показалась улочка провинциального городка. Лера обрадовалась: "Наконец-то! Прогуляюсь, пока они не закончат. Дом, должно быть, сзади". Она оглянулась, но за спиной по-прежнему стоял туман. Налетевший порыв ветра, скрыл за пеленой мглы невысокие домики, брусчатую мостовую и трамвай, выползавший из-за поворота. Неожиданно для себя Лера опять оказалась в тумане. А когда он вновь рассеялся, она обнаружила себя на пустынном берегу реки. Темные воды с легким плеском набегали на берег, выбрасывая на него остатки водорослей и сухих коряг. Вокруг, насколько хватало глаз, кроме реки и пустоши ничего не было. О недавних событиях в доме в памяти не осталось и следа. Дул прохладный ветерок, шелестел в высохших водорослях, сдувал со старого бревна песчинки. Лера медленно побрела вдоль воды. Она не знала, куда ей идти и как она сюда попала. Мысли, возникавшие у нее в голове, причудливыми картинами накладывались на окружающее пространство, превращаясь в галлюцинации. Вдруг сзади, заставляя вздрогнуть, ей на плечи легли чьи-то руки. Лера дернулась, но хватка оказалась крепкой:

- Выходим, все закончилось. Иди прямо, - раздался над ухом женский голос. Мгновенная вспышка раздражения прокатилась по телу пульсирующей волной, возвращая память. Лера опять рванулась, но безуспешно.

- Не оборачивайся, - приказала инструктор, подталкивая ее вперед.

Она проснулась на кушетке в классе с чувством, что по ней сделал несколько кругов каток. Группы рядом не было. В вестибюле Лера увидела Милену. Вытирая стекающие по лицу струйки пота, она разговаривала с Ларисой. Бледная, с проявившимися под глазами тенями, волшебница выглядела очень усталой. Заметив Леру, Милена слегка улыбнулась:

- Уже все закончилось.

- Ты себя так угробишь, - Лариса возмущенно смотрела на подругу. - Не хотят чего-то делать - пусть гуляют, не тратить же на них свои силы. Идем, тебе надо восстановиться и переодеться, обойдутся они без тебя до завтра.

- Милена! - окликнула своего инструктора Лера.

- Все закончилось, - повторила волшебница, отворачиваясь, - отдыхай.

Глава 30. Первый всплеск.

- Почему в учебном городке всегда одна и та же погода? - спросила Лера у Учителя, провожавшего ее на площадку порталов. Подходил к концу второй семестр и второкурсников собирали для завершающего зачета.

- Должно быть что-то неизменное, присутствующее, что послужит маячком в твоих путешествиях. В мире легко запутаться и заблудиться, но запах нагретых под солнцем трав, шелест листвы, просто солнечные лучи или летний день, напомнят тебе об этом месте, всколыхнут забытые ощущения и помогут найти свою точку отсчета. - Александр прищурился и обвел взглядом реальность: - Это особое место. Не знаю, как будет петлять твой путь, но у него всегда будет оставаться начало, к которому ты сможешь вернуться и набраться сил для нового этапа.

Они подошли к площадке, на которой уже толпились студенты. Измененный сдержанно кивнул Милене, и, коротко попрощавшись с Лерой, ушел. Инструктора собрали вокруг себя группы. Милена вручила каждому по небольшому черному полиэтиленовому свертку:

- Экзамен будет проходить в Джелидисе. Возьмите билеты. Содержимое своих пакетов посмотрите в поезде. Каждый идет сам за себя. Не разгуливайте, к семнадцати часам вы должны быть на месте сбора, я желаю вам удачи.

Инструктор подождала, пока ученики разберут конверты, и открыла портал.

Их встретило морозное осеннее утро и привокзальная суета Тенебриса - города, которого маги считали центром и столицей магических земель. Ученики, проходившие в реальность по очереди, сверялись со своими билетами и расходились в разных направлениях, теряясь в толпе. Поезд, на котором Лере предстояло ехать, уже стоял, распахнув узкие двери навстречу озябшим пассажирам. В купе, кроме нее, сидела полная женщина, отгородившаяся от своей соседки и проплывающих за окном пейзажей стопкой кроссвордов. Мерный стук колес успокаивал, унося вдаль мысли. Лера любила ездить на поездах. Ей нравилось смотреть на квадраты полей, сменяющиеся селения, спешащие вдаль машины, аккуратные грядки и разнообразные дворики. В такие моменты ей казалось, что она странник, путешествующий сквозь чужие жизни, наблюдающий за ними, чтобы сразу же забыть увиденное. Осеннее солнце поднималось все выше и девушка, наконец, вспомнила о пакете. Она заглянула вглубь черного кулька и замерла: в нем лежали аккуратные пачки стодолларовых купюр. Поспешно свернув пакет, чтоб попутчица не успела заметить содержимое ценного багажа, Лера увидела сложенный вдвое тетрадный лист, выпавший из кулька. На нем, четким почерком Милены, были выведены два адреса: один - место доставки пакета, второй - точка сбора групп.

"Интересно, кто еще, кроме меня и Милены, знает об этих деньгах? И что это за испытание?"

Она задумалась.

"Перевезти пакет не сложно. Если, конечно, никто не знает, что именно я везу. У остальных, наверное, в кульках то же самое. Так в чем же суть? Хотят посмотреть, не смотаемся ли мы с деньгами? Но это было бы глупо, учитывая, что маги легко найдут любого беглеца. Значит дело в другом. Скорее всего, кто-то будет мешать выполнить миссию, а нам нужно суметь ее завершить. - Лера с подозрением покосилась на соседку, но дама тихо посапывала, утомившись от интеллектуального развлечения. Или, - девушка вспомнила о главном, - остаться в живых".

В размышлениях время полетело быстрее. Поезд замедлил ход и остановился. Лера вышла на перрон Джелидиса. Стрелки вокзальных часов встретились на двенадцати. На выполнение задания оставалось не более пяти часов. Убедившись, что ее недавняя попутчица устремилась вместе с толпой прибывших к зданию вокзала, а не преследует ее, Леру, с целью постыдно завалить ей зачет в самом его начале, она направилась к выходу. То тут, то там мелькали знакомые лица второкурсников, но, соблюдая условие задания, они шли каждый сам по себе, лишь украдкой кидая друг на друга настороженные взгляды. Вместе с толпой, крепко прижимая к куртке пакет, Лера вошла в здание вокзала. В душном помещении жужжание голосов стало громче. Люди медленно двигались к выходу в город, возле которого образовался затор. Сам выход был перекрыт полицией, пропускавшей по одному человеку. Еще несколько полицейских ходили в толпе. Девушка насторожилась: ее пакет, правильной четырехугольной формы, мог привлечь ненужное внимание. Да и объяснить, что это за деньги, кто она такая, где ее документы и куда она направляется, Лера не смогла бы. Краем глаза она заметила, что и другие ученики стушевались.

- А что случилась? - осторожно поинтересовалась она у стоящей рядом женщины.

- Да говорят, что ловят каких-то контрабандистов, перевозящих большие партии фальшивых денег. Вон, всех проверяют, так до вечера простоять можно, людей-то сколько!

- А, - стараясь выглядеть безразличной, протянула Лера. Внутри все похолодело. Медленно, чтоб не привлечь к себе внимания, она стала пробираться сквозь толпу назад, на платформу, но заметила копа, маячившего у выхода к поездам.

"Черт! Надо избавляться от пакета", - Лера собралась поставить его на пол, но взгляды раздраженных вынужденной задержкой пассажиров ее остановили. Вокруг возбужденно обсуждали происходящее и внимательно следили друг за другом, в надежде побыстрее поймать причину всеобщего заточения в зале вокзала. Лера растерянно оглядывалась, не зная, что предпринять. Ей на глаза попалась вывеска с указателями. По ним она нашла туалет. В нем, не смотря на переполненный вокзал, было безлюдно. С трудом протиснув пакет за сливной бачок унитаза (она знала, что в фильмах поступают именно так), она с облегчением собралась вернуться в зал.

- Ты тут что делаешь? - дверь распахнулась и на пороге возникла высокая девица. Лера помнила ее по зачету в старом поместье: именно она была настроена враждебно, считая Леру подставной фигурой, и предлагала запереть в туннеле.

- Ничего, - Воронцова хотела проскользнуть мимо, но неожиданный удар ногой в живот заставил ее охнуть и повалиться на пол. От боли потемнело в глазах:

- Ты что?! - обретя способность говорить, возмутилась Лера. Она попыталась подняться, но следующий удар пришелся по ребрам.

- Пакет где? - по-деловому спросила однокурсница, бесцеремонно обыскивая приходящую в себя Леру.

-Ты что делаешь???

Не обращая внимания на протесты, девушка оттащила Леру в дальний угол и дополнительным ударом в бок предотвратила всякую попытку к сопротивлению.

- Где твой пакет? - повторила она вопрос.

- Выбросила. А твой где? - в свою очередь спросила Лера.

- Я от него избавилась. Поэтому мне нужен твой.

- Как же ты пройдешь мимо полиции?

- Не твое дело, я нашла возможность, но после того, как избавилась от денег. Куда ты его дела?

- Выбросила в зале, охота была попадаться из-за него, - Лера сидела на полу и вставать не собиралась. По крайней мере, до того, как эта сумасшедшая уйдет.

Девушка чертыхнулась, но не поверила и принялась осматривать кабинки. Ногой она распахивала дверцу, и, брезгливо морщась, заглянув внутрь, переходила к следующей. Ничего не обнаружив, встала на батарею и проверила окна. Они оказались наглухо запертыми. Тогда она подошла к технической кладовке, порылась в ней, достала швабру и табличку "туалет не работает".

- Раз пакета у тебя нет, то и делать тебе дальше нечего,- девица собралась уйти, заперев Воронцову в общественной уборной.

- Постой, это не честно! - Лера вскочила, но однокурсница пригрозила ей кулаком:

- Какое мое дело, что честно, а что нет. Только рыпнись! - она с грохотом захлопнула дверь и заблокировала ее снаружи.

- Вот блин, - Лера со всей силы затарабанила, но дверь не поддалась. - Выпустите меня!

Туалет находился в конце длинного коридора, поэтому до зала, полного людей, ни стук, ни крики не долетали.

"Должен же хоть кто-нибудь подойти, - с отчаянием подумала она, но вспомнила о табличке. - Вот влипла".

Тело, не привыкшее к ударам, ныло. Попробовав безрезультатно сконцентрироваться и пройти сквозь дверь, Лера совсем упала духом. Она мрачно представила, как будет объяснять Учителю, что провалила зачет потому, что сначала ею вытерли туалет, а потом там заперли. Ах да, все это сделала худенькая однокурсница. И нет, не толпа однокурсников, а всего лишь одна девушка. Перспектива такого объяснения не вдохновляла и Лера с новыми силами забарабанила в дверь. Потом ей пришла мысль: если включить все краны и позволить воде затопить пол, она обязательно потечет из-под двери и уж потоп привлечет внимание уборщиц. Заткнув раковины, Лера пустила воду. Наблюдая за их наполнением, она поняла, что может просидеть здесь и до утра. Было холодно. Лера продолжала стучать и звать на помощь. По небу, видневшемуся сквозь узкие окна под потолком, она поняла, что прошло часа два. Отчаявшись, она прислонилась к двери, пытаясь расслышать, что происходит снаружи. Вдруг что-то стукнуло, дверь открылась, и в туалет заглянул Тарас.

"Интересно, что ему понадобилось в женском туалете?" - мелькнула мысль, довольно глупая, для такого положения.

- Ужасно выглядишь, - прокомментировал он, оглядывая Леру. - Отдыхаешь?

- Не могла открыть дверь.

- Я заметил. У тебя пакет есть?

- Нет, я его в зале оставила, когда увидела копов, - зачем-то соврала она.

- Жаль, я тоже. Меня чуть с ним не схватили. Я у самого выхода его кому-то в сумку впихнул. Ну, я пошел, столько времени потратили здесь.

Лера последовала за ним. Полиции в зале уже не было. Тарик медленно оглядывал людей, выискивая знакомую сумку.

- Разве его не могли найти? - спросила Лера.

- Да я тоже подумал, что они из-за нас здесь, а оказалось, что кого-то убили или что-то украли. Всем сообщили разное. Я так дернулся, увидев их, что сразу же от пакета избавился, а зря.

- Что ты делал в туалете? - задала навязчиво вертящийся в голове вопрос Лера.

- Ходил в камеру хранения, искал того человека. Услышал стук, подумал, кого это подловили? - Беленков пошел в зал.

Лере стало совестно, что она обманула его. Сбегав за своим пакетом, она хотела отдать его Тарику, но на вокзале одногруппника уже не оказалось.

Город встретил ее струей свежего воздуха и залитыми тусклым осенним солнцем улицами. Живот и ребра продолжали ныть, а мятая и местами мокрая одежда привлекала внимание. Люди брезгливо отворачивались, морща носы, когда Лера проходила в непосредственной от них близости.

"Ну а как еще может пахнуть от человека, вытершего собой общественную уборную?" - фыркнула про себя девушка, решив, что в таком виде мало для кого привлекательна, а, значит, злосчастная посылка будет целее. Наконец, она благополучно добралась до первого адреса. Готовая, после утреннего происшествия, к любым неприятностям, Лера решила не спешить являться в указанное место, а сначала оглядеться. Перед ней возвышался обычный девятиэтажный дом. Во дворе велись ремонтные работы, и подойти к нужному подъезду было возможно только по перекинутым через ров доскам. Рабочие сидели группками, куря и лениво переговариваясь. Привычную для взора картину нарушал закрытый, с тонированными стеклами черный фургон, припарковавшийся между подъездами, почти вплотную к остаткам тротуара.

"И не боится же, что его поцарапают, или что край ямы может осыпаться, - удивилась про себя Лера беспечности водителя. Она собралась уже двинуть к подъезду, но внутри что-то ёкнуло, заставив изменить решение: - Обед давно прошел, а эти сидят и не работают. Фургон, опять же. Слишком чистый для машины работяг. Да и кто нормальный припаркуется у рва? Нет, хватит с меня вокзала. Черт с ним, с пакетом. Не знаю, что за испытание маги затеяли, но Учитель говорил, что главное выжить".

Приняв решение не приближаться к дому, Лера собралась уходить. Напоследок она взглянула на окна, которые, по ее расчету, соответствовали указанной квартире. Обычные тюлевые шторки, вазоны с цветами - никаких особых знаков или намеков, что ей именно сюда. Рассматривая окна, ей показалось, что за ней наблюдает русоволосая женщина, похожая на инструктора, но женщина отступила от окна, скрывшись в глубине квартиры.

К месту встречи она добралась вовремя. Им оказался школьный стадион, отгороженный от жилых домов густым парком, напоминающим по виду лес. Сама школа была закрыта. Лера заметила нескольких однокурсников. Они сидели на ступеньках крыльца. Кто-то пытался заглянуть вовнутрь. Еще несколько человек бродили по парку. Среди них Лера увидала свою обидчицу. Девушка стояла к Лере спиной. Перспектива повторной встречи Леру, мягко говоря, не воодушевляла, и она, стараясь двигаться бесшумно, зашла за густо разросшиеся кусты. Внезапно кто-то похлопал ее по плечу:

- Ты чего здесь сидишь? - Таня с удивлением взирала на потрепанный Лерин вид.

- Тихо! - Лера жестом попросила молчать и заставила присесть.

- Ты чего? - еще больше удивилась Кузнецова. - Знаешь, где выход?

В это время девушка повернулась и пошла в их сторону.

- Тихо, - взмолилась Лера, - нельзя, чтоб она нас увидела.

- Чего ты ее боишься? - Таня в полном непонимании вращала глазами.

- Она на меня напала. Видишь, что она сделала, - Лера указала на свою одежду.

- Ну да, воняет. Так уже почти конец. Выход где, знаешь?

- Нет.

Таня разочарованно поднялась и окликнула высокую:

- Алла! Ты знаешь, где выход?

Лера попятилась, выбираясь из кустов с другой стороны, но Алла все же ее заметила. Хуже всего было то, что она заметила и пакет. Отмахнувшись от Тани, она шагнула к Лере:

- Так ты меня обманула? Знаешь, что я с тобой сейчас сделаю?

Узнавать не хотелось, и Лера рванула к школе.

- Ну вы даете, - донеслись до нее слова Тани.

Лера выбежала на открытое пространство стадиона, намереваясь пересечь его и смешаться с учениками, собиравшимися у входа в здание. Она рассчитывала, что при большом количестве свидетелей Алла оставит ее в покое. Но агрессивная однокурсница не собиралась прекращать преследование и отставать. Их заметили остальные ученики и с интересом наблюдали за происходящим.

- Я тебе сейчас покажу свой удар, - пообещала Алла, останавливаясь метрах в десяти от Леры и переводя дыхание.

Лера тоже воспользовалась передышкой, тем более что на таком расстоянии никакие удары ее не пугали. Тяжело дыша, она следила глазами за своей преследовательницей, готовая в любой момент сорваться с места.

- Что ты ко мне пристала? - спросила она, надеясь, что сумеет убедить девушку оставить ее в покое.

- Не люблю, когда мне врут, - Алла выпрямилась, не сводя взгляда с Леры, опустила руки с сжатыми кулаками и прищурилась.

- Беги! - вдруг крикнул кто-то из учеников.

- Беги, Воронцова, - подхватили остальные, - чего ждешь? Она не шутит!

- Она тебя ударит!

Лера с непониманием оглянулась, проверяя, не разыгрывают ли ее, но на лицах однокурсников улыбок не было. Напротив, они выглядели растерянными.

- Алла, не надо, - позвала Таня, но девушка не обратила внимания на ее просьбу, продолжая неотрывно глядеть на Леру.

Лера не сдвинулась с места: она пыталась понять, почему все советуют ей бежать. Краем глаза она заметила, что ученики отступили.

- Да что с тобой... - Лера осеклась: она увидела, как воздух вокруг Аллы начал вибрировать, сжиматься, уплотняясь в темный вихревой шар. Шар рос, увеличиваясь в размерах и сгущаясь больше и больше. Внутренним чутьем она поняла, что разборка в туалете была детской шалостью или дружеской разминкой, на которую и обращать внимание-то не стоило, а сейчас шанса остаться целой, у нее нет. Ледяной вспышкой взорвался и разлетелся по телу страх. Уши заложило. Крики однокурсников доносились издалека. Она заметила инструкторов, бежавших к ним через стадион, но знала, что они не успеют, как знала и то, что убежать она не сможет. Шар медленно оторвался и, ускоряясь, понесся прямиком на нее. В один миг краски вокруг посерели, а время для Леры остановилось: ожидая удара, она закрыла глаза. Внутри, громко стуча, пульсировала только одна мысль: "Хватит! Хватит! Хватит!". А потом мир взорвался, увлекая ее в черноту...

Ее вернул в себя крик, раздавшийся рядом. С облегчением осознавая, что все еще жива, Лера открыла глаза. Она по-прежнему стояла на стадионе, целая и невредимая, если не считать утренних синяков. Алла, скорчившись лежала на земле и растирала тело. Над ней склонились Милена и Лариса. Милена что-то говорила. Лера подошла на несколько шагов, пытаясь разглядеть, что случилось и почему Алла лежит. Увидев Леру, Лариса отстранила Милену от своей подопечной:

- Мы разберемся сами. Будет лучше, если ты уведешь ее. Подальше. Как можно дальше. На необитаемый остров, например.

Милена выпрямилась:

- Ты допускаешь, чтоб твоя ученица использовала способность, не умея ею управлять, а потом удивляешься, когда ситуация выходит из-под контроля.

- Уведи ее, ты не видишь, что девочка испугана!

- Твоей девочке пора объяснить, что она не справилась с ситуацией, которую сама же затеяла.

Милена повернулась к Лере:

- Пойдем.

Ученики, расступились, пропуская инструктора. Милена завернула за угол здания и остановилась:

- Я не хочу, чтоб ты к кому-нибудь подходила. Держись подальше, от всех. Вряд ли кто-то сможет тебя понять.

- Почему? Что случилось?

- Понимаешь, - волшебница сделала паузу, потом продолжила, слегка смягчив тон, - у меня есть группа, которую я веду со дня их поступления в Академию. И я несу за них ответственность. Тебя привел Измененный, позже, в середине курса, и попросил позволить тебе заниматься с моей группой. Есть разница, между "быть в группе" и "заниматься с группой". За тебя ответственность несет он, он принимает решения о том, как и чему тебя обучать. Я же отвечаю за этих людей. Пока все идет гладко - хорошо, но я не могу допустить возникновения каких-то непониманий или обид, или вот таких случаев. Поэтому будет лучше, если ты будешь держаться от них подальше. Во избежание последствий.

- Но она напала на меня...

- Ее накажут. Хотя она достаточно поплатилась за свое поведение. Ей и без того больно.

- Милена, - Лера перестала что либо понимать, - ты защищаешь человека, который сначала избивает физически, потом применяет магию, а его в ответ даже пальцем не трогают?

- У Аллы есть способность концентрировать и направлять свою энергию. Но она не умеет управлять процессом, у нее выходит стихийно, и ей предстоит взять свою способность под контроль. Пока что ее энергия следует за ее эмоциями. Когда она научиться признавать их, она научиться и управлять ими. Но сегодня, если бы мы ее не прикрыли, она могла бы погибнуть или, в лучшем случае, лишиться энергии.

- Но я не виновата, что она решила всю свою энергию вложить в удар!

- Ты могла не ударять ее, видя, что она по глупости себя опустошила и ей нужно время на восстановление. Ей просто нечем было отразить твой импульс.

- Милена, но я не била ее никакими импульсами! Я ничего не делала, это все видели!

- Все видели, как ты нанесла ей удар. Но, - инструктор задумалась, - если ты ничего не делала, то тем хуже. Это будет означать, что заниматься в группе ты больше не можешь. И, пожалуйста, не подходи ни к кому.

Милена еще раз глянула на Леру и пошла к ученикам, оставив ее стоять в недоумении.

Портал появился с наступлением темноты, когда все ученики, замерзшие и раздраженные, валились с ног от усталости. В учебный городок они попали после отбоя. Маги, встречавшие их, занялись Аллой, которая едва могла передвигаться. Отправив подопечных спать, Милена поднялась в кабинет Александра, в котором, несмотря на поздний час, горел свет:

- Ты, наверное, догадываешься, зачем я пришла.

Измененный кивнул, предлагая волшебнице присесть.

- Не знаю, чего ты добиваешься, - Милена проигнорировала приглашение, - но ты создаешь монстра. Ты не сможешь контролировать ее. А я не хочу принимать участия в том, что происходит. И не могу позволить ей остаться в группе.

- Мне казалось, вы нашли общий язык, - лицо Снегова осталось безразлично-спокойным.

- Не пытайся меня отговорить. Она собой не управляет.

- Разве одна она? - внимательно глядя на женщину, приподнял бровь Измененный.

- Да, согласна, ситуация вышла из-под контроля, но та девушка знала, какой силой обладает и что делает, ей можно объяснять, на нее, в конце концов, можно воздействовать. А Лера понятия не имеет, что таится в ней. Никто не сможет спрогнозировать, когда в следующий раз она взорвется. Это бомба замедленного действия.

- Милена, - Александр удивленно развел руки, - у каждого есть своя темная сторона, и далеко не каждый подозревает о ее существовании.

- Она слишком концентрирована. И я боюсь предположить, какие последствия будут, если она начнет использовать свою, как ты говоришь, темную сторону.

- Хорошо. Раз ты приняла решение, я не буду настаивать. Это был хороший шанс для вас обеих найти ответы на свои вопросы.

- А какой интерес у тебя? - перебила Милена. Мотивы Измененного до сих пор оставались для нее загадкой, а пространные рассуждения об упущенных возможностях и шансах, убедительными не казались.

- Я учитель. Мои действия направлены на эффективность обучения. Из всех инструкторов в Академии ты лучше всех сможешь уравновесить темную сторону моей ученицы. А она, в свою очередь, даст тебе то, что ты ищешь.

- Откуда тебе знать, что я ищу? - тон Измененного начал ее раздражать.

Александр не обратил внимания на вопрос:

- У кого сильна темная сторона, сильна и светлая. И наоборот. Кому, как ни тебе знать, насколько важно выйти из-под влияния обеих сторон? Или ты предпочитаешь признавать только одну сторону? Для мага это непозволительная оплошность. Что же, я думаю нам больше нечего сказать друг другу. - Измененный сел и вернулся к прерванным делам.

- Она может посещать групповые занятия, - подумав, разрешила Милена, - но при условии, что ты будешь ее контролировать.

Снегов кивнул, не отрываясь от бумаг. Когда дверь за инструктором почти закрылась, он окликнул Милену:

- Ты считаешь лучшим общение с людьми, чью темную сторону ты не видела? С ними тебе безопаснее, чем с тем, чью скрытую сторону личности ты знаешь?

Ничего не ответив, волшебница притворила за собой дверь.

Глава 31. Под колпаком.

Долгожданных каникул между вторым и третьим годом обучения не оказалось. Следующий семестр начался как обычная рабочая неделя, после выходных. Рассчитывавшая на более продолжительный отдых, Лера нехотя сползла с кровати и, одевшись, вышла на кухню. Александр, в доме которого она провела последние два дня, поставил перед ней чашку кофе:

- Поторапливайся, маг не может позволить себе опоздание. - Он поправил плетеный пояс с длинными свисающими концами, стягивающий светло-серую учительскую рясу.

- Ну, могут же возникнуть обстоятельства, не зависящие от него, - авторитетно возразила девушка.

- В жизни мага нет независящих от него обстоятельств, - без тени улыбки отрезал Учитель.

Раннее утро встретило прохладой. Измененный, мурча себе под нос какую-то мелодию, быстро шагал по аллейкам учебного городка. Лера семенила рядом, едва за ним поспевая. После произошедшего, ей не очень хотелось возвращаться в группу, тем более что Милена не скрывала своего нежелания Лериного присутствия. Учитель ни словом не обмолвился об инциденте и, напротив, казался довольным. Он привел ее к многоэтажке, одиноко возвышавшейся на окраине пустыря. Миновав просторный сумрачный вестибюль, они вошли в небольшую квадратную комнатушку без окон.

- Придется подождать, - Снегов сел на невысокую, с мягким сиденьем, лавку, и жестом пригласил Леру присесть рядом.

- Это исследовательский центр, - пояснил он, хотя Лера не задала ни одного вопроса. - Здесь проверяют показатели учеников: уровень реакции, сообразительности, воспринимаемости. Вы будете находиться тут около недели, и за это время пройдете множество тестов. Зато не будет занятий. Смотрю, твой инструктор не торопится. Она должна была привести группу минут пять назад.

- Нам обязательно ждать? Мы можем войти сами, - предложила девушка.

- Вход на территорию центра только по пропускам и спискам. Список у инструктора.

Измененный прикрыл глаза и застыл. Лера знала, что в такие минуты его лучше не тревожить и терпеливо ждала. Наконец дверь открылась и в комнатку стали заходить переговаривающиеся студенты. Заметив Учителя, они замолкали. Милена вошла последней. Она поздоровалась с Измененным и постучала во вторую дверь, ведущую из комнаты вглубь здания. Из-за двери выглянул маг:

- Ваше время на восемь, еще рано. Вот, раздай, пусть переоденутся. И ждите. - Он выставил несколько пакетов со светло-серыми рясами.

Ученики принялись переодеваться. Александр, не обращая ни на кого внимания, продолжил вполголоса:

- Все свободное время посвящай тренировкам. Если что-то не получается - отрабатывай. Не обращай внимания на проверочные тесты. Их проводят не столько из-за учеников, сколько ради определения, какие учебные программы лучше воспринимаются.

Лера кивнула. Она заметила, что одногруппники прислушивались к разговору. Валик, не скрывая интереса, подошел поближе. Милена стояла поодаль, скрестив на груди руки и облокотившись на стену, но ее внимательный взгляд, устремленный на Измененного, свидетельствовал о том, что она тоже вслушивалась в беседу.

- А сами тесты какие? - спросил Костя.

- Письменные работы и прохождение практических занятий. Ничего для вас необычного. На вас проверят несколько новых учебных программ. В любом случае важно проявлять собранность и внимательность. Будут изучать вашу реакцию: как ее скорость, так и качество. Любые колебания - это потеря времени, они ни к чему не приводят. Оценивайте обстановку, если это практический тест, и действуйте. Не вышло - пробуйте другой способ, но не раздумывайте о способах, не испытав ни одного. - Снегов поднялся и, поманив Леру, подошел к Милене:

- У меня скоро занятия, я не буду дожидаться, когда вас впустят. Передаю ее в твое распоряжение, вот на нее пропуск. И я помню о нашей договоренности.

Инструктор взяла из рук Измененного пластиковую карточку:

- Хорошо, не беспокойся.

Александр попрощался и ушел. Лера осталась с группой. К ней сразу же подошла Вика:

- Ты не знаешь, что будет зависеть от результатов?

- Нет, не знаю. Учитель говорил, что это просто испытание учебных программ.

- Но в прошлые годы такого не было. А теперь вместо каникул эти тесты... Может, они потом поотчисляют тех, кто не пройдет?

Лера пожала плечами. Она была склонна верить Александру.

Через несколько минут дверь опять открылась. Показался дежурный:

- Сдайте список и пропуска. И можете проходить.

Студентов провели по лабиринту коридоров и привели в спальный сектор. О том, что помещения Исследовательского Центра разбиты на сектора, свидетельствовали блестящие таблички на дверях. Группу расселили по двуместным комнатам. Кроме них здесь находились и ученики других курсов. Когда все разместились, Милена собрала своих в просторном холле:

- Сейчас мы поднимемся в лаборатории. Я покажу вам, где вы будете сдавать тесты, и сходим, посмотрим на задание, с которым вы столкнетесь уже завтра. Потом пообедаете и до завтрашнего дня будете свободны. Передвижение здесь, как вы успели заметить, строго ограничено, поэтому пределы спального сектора самостоятельно не покидать.

- Для чего все это нужно? - спросила Женя.

- Вам уже объясняли. Здесь испытывают новые учебные программы, их эффективность, а так же проверяют качество ваших наработок.

- А если им не понравятся наши наработки, нас исключат? - поинтересовался Валентин.

- Нет. Но постарайся, чтоб понравились. Идемте.

Инструктор привела учеников в просторный лифт, на котором поднялись на этаж выше. Здесь опять были сплошные коридоры, вестибюли и двери.

- В этой лаборатории будут проходить письменные тесты, - Милена указала на двустворчатую дверь, которая через несколько шагов затерялась среди ряда себе подобных. Они миновали пару поворотов, и вышли в громадный зал с высоченным потолком. Посреди зала возвышался огромный прозрачный купол, напоминавший перевернутую чашу. Сквозь стеклянную поверхность купола просматривались три внутренних яруса. Инструктор подошла к двери, ведущей в середину конструкции, и пригласила всех войти.

Внутренние ярусы состояли из полностью прозрачных круговых коридоров, образующих лабиринт, и двух маленьких лифтов, соединяющих между собой соседние этажи. Между внутренней поверхностью купола и невысокими бортиками ярусов оставалось пространство, рассчитанное так, что спрыгнув с третьего яруса, можно было попасть на второй, а со второго - на первый. В самом центре, объединяя все три внутренних этажа, проходила вертикальная прозрачная труба. Милена завела группу внутрь трубы и закрыла выдвижную дверь. Они оказались в небольшой круглой комнатке, из которой просматривалось все пространство Купола. Посреди, прямо из пола, возвышалась панель управления. Инструктор нажала на боковую одиночную кнопку и комнатка, оказавшаяся еще одним лифтом, медленно поползла вверх.

- Завтра с утра вы будете проходить этот лабиринт. Смотрите внимательно, с чем вам предстоит столкнуться. Начало лабиринта на третьем ярусе. Чтобы выйти из Купола, вам нужно будет пройти все три этажа. На каждом ярусе есть маленькие лифты, один работает на подъем, другой -на спуск. В этих подъемниках вам ничего не грозит, но смотрите, чтоб они не превратились для вас в ловушку. Сейчас я активизирую программу.

Стараясь ничего не упустить, Лера наблюдала, как Милена нажимает комбинацию кнопок. По куполу пробежала легкая вибрация, а в коридорах появились фигуры солдат, одетых в серебристые комбинезоны и с абсолютно одинаковыми лицами. Сначала Лере показалось, что они возникли из ниоткуда, но потом поняла, что они находились там все время, будучи такими же прозрачными как все вокруг, и только с запуском программы стали видимыми. Сами же лабиринты, начали медленно вращаться: по часовой стрелке и против, так, что соседние коридоры и этажи кружились в противоположных направлениях. Кто-то из учеников присвистнул. В прозрачных стенах то тут, то там появлялись и исчезали двери, соединявшие коридоры между собой. Солдаты начали перемещение по лабиринту. Волшебница выключила программу, и все остановилось, а солдаты исчезли.

- Старайтесь избегать стражников, они дерутся, - предупредила Милена. - А сейчас выходите, попробуете пройти. И рассредоточьтесь, чтоб не мешать друг другу. Да, еще одно: программа рассчитана так, что ее не остановить до тех пор, пока внутри Купола кто-то остается. Учтите, что выведя из строя одного игрока, стражники отыскивают следующего. Так что на тех, кто продержится дольше, придется больше солдат.

- Чувствую себя подопытной крысой, - пожаловалась Женя, когда все выходили из центра управления.

- У крысы хоть шансов больше выбраться отсюда, - заметил Валик.

Милена закрыла дверь и активизировала программу. Лабиринт пришел в движение. Ученики разбежались кто куда. Путаясь в коридорах, Лере удалось добраться до комнаты-лифта, которую уже занял Валентин. В соседнем коридоре появился стражник. Лера вскочила в лифт и нажала сразу все кнопки, которые были на панели.

- Что ты делаешь? - Валик хотел помешать, но не успел.

- Спускаюсь. А чего ты здесь сидишь?

- Выясняю обстановку. Раз все управляется программой, то в движении стражников должна быть закономерность. Если я ее вычислю, то завтра пройду чистым маршрутом, - пояснил Коваленко.

- И что, нашел?

- Еще нет.

- Их движение может быть и по случайной траектории, - предположила она.

Лифт открылся на втором ярусе. Сквозь прозрачные стены было видно, как окруженная стражниками, дерется Таня. Едва Лера выскочила из кабинки, к ней, начали приближаться солдаты, неожиданно появившиеся сбоку. На Валентина, продолжавшего сидеть в подъемнике, никто не нападал, но выход ему перекрыли.

- Перестаньте драться, у вас неравные силы, - раздался по громкоговорителю голос Милены. Она, видимо, обращалась к Тане и Косте, которые отбивались уже вдвоем. Внезапно солдаты исчезли, движение коридоров прекратилось.

- Спускайтесь все вниз, выходите, - распорядилась инструктор. Когда все собрались у Купола, она продолжила: - Вы имеете приблизительное представление о том, как будете завтра проходить задание. Сейчас все идем на обед, а потом можете отдыхать.

Милена пошла вперед, ученики - за ней.

- Ты до какого уровня прошла? - глядя на взмокшую Вику, поинтересовалась Лера.

- Ни до какого. Я запуталась в коридорах.

- Я тоже. Валик сказал, что должна быть закономерность в программе.

- Закономерность в том, что завтра мы все здесь провалимся, - мрачно заметила Валерьянова.

Лера задумалась. Конечно, на первый взгляд, лабиринт был сложным. Но, если бы пройти было невозможно, его бы не задали в качестве теста. "А что, если не проходить по коридорам и спуститься вниз не на лифте, а спрыгивая с уровня на уровень? Тогда можно было бы не сталкиваться с солдатами, - осенила ее мысль. - Надо попробовать".

- Ты есть хочешь? - глядя на пухлое лицо девушки, спросила Воронцова.

- Нет, - отчего-то смутившись, поспешно ответила Вика, - а что?

- Слушай, давай не пойдем в столовую, а останемся здесь и потренируемся? Я тут кое-что придумала.

- Ты что? - в голосе подруги прозвучал испуг. - Кто нас без пропусков пустит? А они у Милены.

- Так давай задержимся, она и не заметит, - предложила Лера, глянув, насколько инструктор поглощена беседой с Таней и не обращает внимания на остальных.

- Ты что, серьезно? Это же против правил! Она нас убьет!

- Нас все равно завтра убьют в этом лабиринте. Мне Учитель сам сказал, чтоб свободное время я использовала для тренировок. После обеда нас закроют до утра в спальном блоке. Не хочу я там сидеть просто так, если можно в это время потренироваться.

- Ну, если Учитель так сказал, то давай, - неуверенно согласилась девушка. - А что именно ты придумала, чтоб пройти?

- Не знаю, получится ли, - Лера объяснила свою идею.

Замедлив шаг, они отстали от группы и вернулись к Куполу.

- Он же не включен, - спохватилась Вика.

- Я видела, как Милена его включала, ничего сложного. Идем, - Лера открыла прозрачную дверь и вошла внутрь. Вместе с Викой она поднялась на третий ярус и осмотрела возможный спуск:

- Трудность только в том, чтоб преодолеть три коридора до внешней стенки. Потом останется только следить, чтоб не слевитировать прямо на солдат. Если действовать так, то за пару минут можно выбраться. А если не ждать, пока включат программу и появятся стражники, то можно успеть до них пройти один коридор. Готовься, я сейчас запущу.

Лера вернулась к пульту и нажала ту же последовательность кнопок, что и инструктор. Она едва успела выскочить из комнаты, как дверь закрылась. Проявились солдаты. Не обращая на них внимания, Лера добежала до внешнего коридора третьего яруса, где ее дожидалась Вика. В это время громкий автоматический голос произнес:

- Программа активизирована. Введите персональный код доступа.

- Черт, что еще за код? Такого не было, когда включала Милена, - испуганно спросила Лера.

- Наверное, она сразу ввела свой код, а ты этого не заметила, - предположила не менее испуганная Вика.

Голос повторил команду.

- Как же он орет, выключи его, иначе все услышат, - Вика начала паниковать.

- Я не могу выключить, дверь к пульту закрылась. Программа сама отключится, как только мы покинем пределы Купола. Давай, прыгаем, иначе стражники нас догонят.

Приземление получилось не очень мягким: отдача в ноги заставила на мгновение присесть. Когда они готовились к следующему прыжку, автоматический голос сообщил:

- Отсутствует код доступа. Несанкционированное активизирование программы. Начинаю блокировку выходов.

- Бежим! - Лера схватила в охапку Вику и вместе с ней сиганула вниз, стараясь сохранить в себе ощущение невесомости, необходимое для левитации.

Вращение уровней прекратилось, зато движение стражников стало планомерным - они прочесывали коридоры. Но стратегия, выбранная Лерой, оказалась верной: через минуту они уже выскочили из лабиринта. Однако программа не отключилась. Наоборот, к голосу, повторяющему о несанкционированном включении, добавился оглушающий вой сирены.

- Автоматическая блокировка выходов проведена, - удалось различить Лере.

- И во что ты меня втянула? - на бегу крикнула Вика.

- Я же не знала! Быстрее, сматываемся отсюда! - Лера свернула в ближайший коридор, потом в следующий, стремясь убежать подальше от дико воющего Купола.

- Они нас убьют, - пообещала Валерьянова, когда, свернув в очередной раз, они оказались в тупике.

- Можно подумать, что это не учебный лабиринт, а секретная база! - Лера прислонилась к стене, стараясь унять сердцебиение.

В соседнем коридоре слышался топот ног - это сбегались к Куполу сотрудники лаборатории. Теперь, к вою сирены присоединился и голос дежурного, вещавшего по громкоговорителю:

- В лабиринте никого нет. Да выключите вы эту сирену, наконец! Я отключил лифт, так что нарушитель находится на этаже.

- Ну, все, - Вику трясло, - мы пропали.

Лера лихорадочно соображала, что делать дальше. Попытаться найти лестницу, чтоб вернуться на свой этаж, в заполненных магами коридорах было бы невозможно.

- Черт! - Она поняла, что находится в ловушке.

"Оставайся на месте, никуда не беги", - вдруг раздался в голове спокойный голос Учителя.

"Они нас найдут". - "Именно. Оставайся и не убегай, они все равно найдут, когда просмотрят видеозапись".

"Какую запись?" - испугалась больше прежнего девушка.

"В лабиринте полно видеокамер. Запись ваших похождений, разумеется".

В это время в коридор заглянул какой-то маг:

- Они здесь!

"Нас нашли", - сообщила Лера Измененному.

"Не сопротивляйся. Делай все, что они говорят, я приду в лабораторию сразу же, как смогу".

К девушкам приблизились маги. Один из них схватил Леру за шиворот и встряхнул:

- Группа? Из какой группы?

Продолжала выть сирена, поэтому магу приходилось кричать:

- Ну? Говори, из какой группы?

Испуганная и одновременно возмущенная таким рукоприкладством, Лера молчала. Кто-то из магов то же самое спрашивал у Вики. Валерьянова что-то лепетала в ответ, но расслышать ее слова никому не удалось.

- К дежурному их, там разберемся.

Нарушительниц потащили к дежурному, и втолкнули в его кабинет. Маги кипели от гнева, одной из причин которого был непрекращающийся резкий вой.

- Да когда это выключат? - заорал на магов дежурный.

- Программа заблокировала выход. Вскрывают вручную.

Вбежал какой-то парень в костюме лаборанта и положил на стол стопку дисков:

- Вот записи.

Еще через пару минут в кабинет влетела Милена. Инструктор даже не взглянула на своих учениц, а сразу обратилась к дежурному:

- Я...

Он ее перебил:

- Вот, полюбуйся. - Он вставил диск с записью, и на небольшом экране ноутбука появилось помещение Купола.

Милена прикрыла глаза, сделала глубокий вдох, и вновь открыла, глядя на экран.

"Отвечай им все, как есть", - опять раздался в голове у Леры голос Александра, как только дежурный задал им вопрос:

- Что вы там делали?

- Тренировались. Учитель сказал, чтоб я тренировалась все свободное время, - начала пояснять Лера, - вот я и подумала, что будет лучше, если до отбоя...

- А ты что подумала? Ты куда смотрела? - не дослушав Леру, дежурный заорал на Милену: - Почему я не знаю ничего о том, что ты разрешаешь своим ученикам ломать программы?

- Я не знала, что они собираются сделать, - волшебница тоже была в ярости и старалась не смотреть на своих подопечных.

- Да ты знаешь, что я тебе такое взыскание сделаю, что ты сюда больше не зайдешь?

- Не вижу никаких причин для таких серьезных мер, - раздался мягкий ироничный голос и в комнату вошел Измененный.

Его светлые прямые волосы спадали до плеч, обрамляя спокойное лицо, и только в голубых глазах искрились смешинки. Лера вспомнила, что уже видела этого Измененного в своем сне-воспоминании.

- Произошло недоразумение, и виновные будут наказаны. А так, как виноваты ученики, которые всего лишь не поставили в известность инструктора, то пусть инструктор их и наказывает на свое усмотрение. Что касается программы, то в ней полно недоработок. Например, пульт управления должен быть снаружи и заблокирован, а не гостеприимно распахнут.

Дежурный, угрюмо слушавший Измененного, махнул рукой и сел за стол. Измененный повернулся к Милене:

- Я провожу вас в ваш блок. Александр передал, что придет, как только освободится.

Он подошел к Лере, взял ее за плечо так, что ее ноги чуть не оторвались от земли, и вывел в коридор. Милена с Викой шли следом. Лера, едва успевая перебирать ногами за магом, поняла, что самое страшное миновало, и слегка дернулась, пытаясь высвободиться:

- Пусти, пожалуйста, я сама пойду.

- Если ты еще раз дернешься, - не сбавляя шага, пообещал Измененный, - я наложу на тебя заклятье повиновения, и заставлю не просто идти рядом, а еще и танцевать.

Танцевать ей не хотелось, поэтому она терпеливо позволила протащить себя через два этажа и впихнуть в их с Викой комнату. Измененный, шутливо отдав честь волшебнице, вышел, оставив ее выносить приговор. Милена плотно закрыла дверь в комнату, предварительно шуганув любопытных учеников, и сказала:

- Я обдумала, какое наказание вам вынести и приняла решение: все время, которое группа пробудет в Исследовательском Центре, вы будете спать. Переодевайтесь, я вас усыплю.

- Я не думала, - Вика казалась убитой таким решением и попыталась объясниться, но инструктор ее перебила:

- Идиотка! Стражники могли тебя покалечить! Свое решение я обсуждать с вами не намерена.

Девушка начала переодеваться, путаясь в одежде. Милена посмотрела на Леру:

- Чего ты ждешь?

- Мы здесь не для того, чтоб все время сидеть в комнатах или спать. Учитель сказал, чтоб все свободное время я занималась, - глядя прямо в бледное лицо инструктора, ответила Лера. Какое-то время Милена молча кипела от гнева, потом, очень спокойным голосом сказала:

- Сейчас ты в моей группе и Учителя здесь нет. Если он захочет изменить мое решение, то сообщит мне. А ты будешь спать до тех пор, пока тебя не разбудят.

- Я не хочу. К тому же, если ты меня усыпишь на несколько дней, это может отразиться на мне другой. И если я не проснусь вовремя, то начнется паника, решат, что у меня летаргический сон, или что я умерла. Учитель не для того отправил меня к тебе в группу. - Лера понимала, что несет чушь, но протест против решения волшебницы был сильнее.

- Пусть Учитель сам выскажет свое мнение, - Милена подошла к Вике и, дотронувшись до ее лба, отключила. Девушка, успевшая переодеться и лечь в постель, погрузилась в глубокий сон.

- Предпочитаешь спать в одежде? - инструктор повернулась к Лере.

Лера отскочила от нее:

- Если ты до меня дотронешься, я напишу на тебя жалобу. Если я не проснусь вовремя, моя семья сойдет с ума от беспокойства!

Милена, не говоря ни слова, смотрела на Леру, потом подошла к тумбочке, порылась в ней, достала какую-то тетрадь, вырвала из нее несколько листиков, достала ручку, аккуратно положила все это на тумбочку и ледяным тоном процедила:

- Садись, пиши.

Воронцова растеряно молчала. Тогда инструктор подтолкнула ее к тумбочке:

- Ты хотела написать жалобу? Пожалуйста! Все готово. Садись и пиши.

- Я не хочу, Лера попыталась встать, но Милена удержала ее, надавив на плечи:

- Если не напишешь ты, то напишу я. И знаешь, что я напишу? Я напишу, что ты ни на что не способная, самоуверенная и безответственная. С такой характеристикой ты навсегда забудешь о занятиях, потому что никто нормальный не станет обучать человека, не считающегося ни с кем и ни с чем. А еще, - Милена зло улыбнулась, - представляешь, как неприятно будет твоей матери узнать, что ее приемная дочка, - инструктор выразительно подчеркнула слово "приемная" - совсем не такая хорошая, какой хочет казаться. А теперь пиши. Пиши, или я сделаю то, что пообещала.

Испуганная реакцией Милены, ее холодной яростью, Лера забыла, что здесь, в Академии, у нее не было связи ни с другой собой, ни, тем более, со своей семьей, и слова инструктора восприняла как реальную угрозу. Больше всего она боялась, что погруженная в долгий сон здесь, не сможет вовремя проснуться ТАМ, в том мире, откуда пришли ее воспоминания. Прикрывая от взгляда Милены рукой листок, Лера написала: "Дорогие мои, у меня все хорошо. Если вы не можете меня разбудить - значит, я в глубоком сновидении. Не будите и не бойтесь, в течение нескольких дней я проснусь сама, вы только ничего не делайте. Я вас люблю. Лера". Она обернула записку еще одним листком, сверху написала киевский адрес и протянула ее Милене:

- Не трогай мою семью. Если хочешь, можешь усыпить меня надолго. Переправь это им, если я вовремя не проснусь, просто, чтоб не было проблем.

Милена приняла записку, не глядя сунула в карман рясы, и одним прикосновением отправила свою подопечную в объятия Морфея...

Лера открыла глаза и ничего не смогла различить кроме непроглядной черноты. "Может, я вовремя не проснулась, и меня похоронили?" - возникла первая мысль. О таких случаях она читала в газетах. Лера похолодела. Она попыталась поднять руку, чтоб нащупать крышку гроба, но такое простое действие удалось не сразу: руки были туго спеленуты. Наконец у нее получилось высвободиться и ощупать перед собой пространство: ура, она лежала не в гробу. "Но где я?" - Лера прислушалась, и вдруг различила в этой темноте чье-то дыхание. "Кажется, я не одна". Она мгновенно села на кровати. Для этого ей пришлось высвободиться из-под двух одеял. С небольшим опозданием вернулась память о случившемся.

"Но я не укрывалась одеялами, - девушка спустила ноги на пол и поняла, что босая, - и не раздевалась. Может, я проснулась в том, другом мире? И еще ночь?"

На ощупь Лера добрела до двери и открыла ее. В коридоре горел тусклый свет, который даже не проникал в комнату. Зато она точно выяснила, что находится все в том же Исследовательском Центре. Неожиданно накатил приступ слабости, сменившийся диким голодом. Пошатываясь, босая, в длинной ночной рубахе, она вышла в коридор.

"Это не мое, у меня и нет такого", - она критично оглядела ночнушку.

Из соседней комнаты вышла девушка. Она машинально запахнула халат и сонно уставилась на Леру:

- Это тебя тогда усыпили? А вы уже проснулись?

Лера кивнула:

- Я хочу есть.

- Так ночь уже. Ты лучше не стой в коридоре, ночью нельзя.

- А ты тогда что здесь делаешь?

- Иду в туалет.

- В моей комнате темно и кто-то дышит.

- Там же твоя соседка, - девушка пожала плечами, и ушла, на всякий случай, подальше обойдя Леру.

"Точно, там же Вика! И как я о ней забыла?!" - Лера вернулась, нащупала подругу и растормошила:

- Вставай, просыпайся!

- У меня голова чугунная, - простонала Вика.

- Вик, я есть хочу, где можно раздобыть еду?

- У девчонок, они вечно таскают что-то из столовой.

- Пойдем, попросим.

Вика нехотя поднялась и тоже, босиком, вышла в коридор:

- А почему так тихо?

- Сейчас ночь, - пояснила Лера.

- А-а.

Мимо, возвращаясь из туалета, прошла девушка.

- Давай вернемся. Если Милена застанет нас ночью вне комнаты, то усыпит на месяц. Кстати, сколько мы спали? - Вика сонно протерла глаза и уставилась на Леру.

- Вот у девчонок и спросим.

Стараясь ступать бесшумно, они прошли по коридору, расширившемуся до небольшого холла. Валерьянова остановилась и, прислушавшись, зашептала:

- Их комната рядом с комнатой Милены. Если она нас увидит, может устроить нам настоящие проблемы.

- Скажем, что в туалет.

Вика поколебалась и подошла к ближней двери, тихонько приоткрыла и позвала:

- Валька! Валентин!

В темноте кто-то завозился и отозвался сонным недовольным голосом:

- Чего?

- Есть что-то покушать?

- Что, сдурела, что ночью будишь?

Лера подошла к двери:

- Валик, я умираю от голода.

- А вы что, проснулись? - наконец сообразил Коваленко. - Плохо, что после ужина. Сегодня пирожки давали. Ого, уже второй час. У нас утром тест.

- А сколько мы проспали?

- Почти три дня. Точно, три. Но у меня нет еды, я не беру с собой.

- Ладно, спи. - Лера прикрыла дверь.

Следующая дверь вела в туалет. Лера зашла в него и подошла к раковинам. Из зеркала, висевшего над ними, на нее смотрело бледное всклокоченное существо, с черными, без белков, глазами и глубокими тенями под ними. Инстинктивно, Лера отшатнулась. Существо отшатнулось вместе с ней, и она поняла, что видит собственное отражение.

"Какие странные глаза, но ничего, мне идет", - она попыталась пригладить волосы. Постепенно ее внешность приобрела привычный вид. Лера тряхнула головой, отгоняя от себя видение, и умылась. Вода освежила. Чувствуя слабость, она залпом выпила несколько пригоршней. Вика дожидалась ее в коридоре и знаком показала вести себя тихо:

- У девчонок темно, а у Милены свет горит, видишь, из-под двери? Не дай бог она нас услышит. - Валерьянова осторожно проскользнула в комнату девочек. Лера - за ней. Дверь притворили, и собрались будить девчат, но Таня не спала:

- Кто это по ночам шляется?

- Это мы, - отозвалась Вика, садясь к ней на кровать. - У вас еда есть? Человек с голоду умирает.

- Так идите к Милене.

- Ну уж нет, - поспешно отказалась Лера.

- Да она уже успокоилась. Сначала злилась страшно, но сейчас попустилась. Она сама сказала, чтоб вы к ней шли, когда проснетесь.

- Я не пойду, - решительно заявила Лера.

- Я тоже, - поддержала Вика.

- Держите, у меня есть немного печенья, но оно вчерашнее. И уходите, ночами здесь запрещено ходить.

- Спасибо! - обрадованные девушки вернулись к себе. Дверь закрыли, и стало опять темно. Печенье пришлось грызть на ощупь. Лера с трудом глотала безвкусные и не удовлетворяющие голод куски.

- Или здесь готовят плохо или я не чувствую вкуса, - после очередной печеньки не выдержала она.

- А у меня голова разламывается, - Вика жалобно застонала.

- Может, тебе воды пойти попить?

Внезапно дверь комнаты распахнулась, и в проеме возник силуэт. Потом вспыхнул такой же тусклый, как и в коридоре, свет. Милена вошла и оглядела своих учениц. В руках она держала бумажный пакет.

- Проснулись? И опять нарушаете дисциплину?

Девушки настороженно молчали. Инструктор посмотрела на печенье, лежавшее на кровати, и обратилась к Вике:

- Или я усыплю тебя до утра, или до конца недельного срока.

- До утра, - быстро согласилась Вика.

Когда она засопела, Милена села на Лерину кровать, достала из пакета термос и налила в чашку травяного отвара:

- Печенье не ешь. Выпей, это поможет восстановить силы. После длительного сна лучше не есть твердую пищу.

Волшебница больше не выглядела злой, скорее обеспокоенной. Лера оглянулась и заметила на тумбочке свою записку. Верхнего листика с адресом не было.

- Ты не должна была читать, - сказала она Милене, но та, улыбнувшись, качнула головой:

- Тебе урок на будущее будет. Пей еще, надо выпить весь термос. Таня сказала, что вы заходили. Почему не пошли сразу ко мне? Я специально ждала, когда ты проснешься. И зачем ты разбудила Вику?

- Здесь было темно.

- Я собиралась разбудить ее утром, когда тебя здесь не будет. Так она не попадет еще раз в какую-нибудь историю. У нее теперь много не пройденных тестов и она не должна отвлекаться. Кстати, прохождение лабиринта тебе засчитали, я видела запись, каждый шаг. Но от остальных тестов отстранили. Учитель зайдет за тобой через час.

- Я не хотела тебе проблем. Учитель говорил, чтоб я тренировалась.

- Надо было сказать мне. Я бы отвела вас после обеда. - Инструктор подлила в чашку отвара.

- Милена, я не собиралась писать на тебя жалобу, - вспомнила Лера о своей угрозе, - я просто не хотела спать.

- Я тоже ничего бы не предпринимала. В тот день я очень разозлилась. Вика могла бы серьезно пострадать, если бы вас поймали стражники. От них или, - Милена замялась, но продолжила, - от тебя. А спросили бы с меня. Я против вашей дружбы. Вика строит иллюзии и рассчитывает, что всегда найдется кто-то, кто ей поможет, решит за нее, сделает. Она не прикладывает усилия. И однажды ее никто не прикроет.

Волшебница налила еще одну чашку отвара:

- Пей, тебе это нужно, чтоб не заболеть. Во время сна ты могла переохладиться. И необходимо восстановить энергию.

Лера допила, взяла с тумбочки записку и порвала. Потом оделась.

- Адрес я оставила себе. На всякий случай, - сообщила Милена, убирая в пакет термос и кусочки записки. - Тебе пора. Александр встретит тебя внизу. Увидимся.

Глава 32. В Исследовательском Центре.

- Люди слабы. - Александр остановился под раскидистой акацией. Последние четыре дня, пока группа проходила тесты в Исследовательском Центре, Лера почти все время проводила в кабинете Учителя, медитируя и помогая систематизировать стопки учебных пособий. - Они стремятся избегать трудностей и неудобств, а их поступками руководят эмоции и желания. Маги тоже слабы. Все, кого ты здесь видишь, гонятся за своими иллюзиями. Они хотят силы, власти, и смены впечатлений. Не воспринимай их слишком серьезно.

- А нелюди?

- Им чужды человеческие слабости. Они обладают важным умением: не держаться. Они не станут удерживать свои состояния, привязываться к депрессии или эйфории, как это делают люди. И не скитаются, хватаясь то за одно, то за другое.

- Но они заинтересованы в людях.

- Они заинтересованы не в людях, а в новых возможностях, - поправил Учитель. - Не привязывайся к людям, Лера. В них ты не найдешь ни стабильности, ни постоянства. Пусть они проходят своими вереницами сквозь твою жизнь, не пытаясь дробить ее на части. Твоя группа уже вернулась. Захочешь с ними повидаться - поищи их. Я вернусь вечером.

Измененный ушел, а Лера отправилась бродить по пустырю. С недавнего времени ей начало нравиться находиться на Пустыре. Здесь, под палящими лучами солнца, горячим знойным ветерком, среди густого запаха трав, вдали от гомона учебного городка, она могла спокойно предаваться размышлениям. Жесткий распорядок и списки правил, введенные магами, начинали утомлять, и только на Пустыре она ощущала себя полностью свободной.

Солнце клонилось к горизонту, окрашивая в оранжевый цвет небо, когда Лера решила отыскать группу. Ученики, вместе с Миленой, сидели на ступеньках крыльца старого корпуса. На подошедшую Воронцову они не обратили внимания, поглощенные беседой, а Милена встретила ее долгим настороженным взглядом и кивком.

- Сегодня меня уже не будет. После ужина возвращайтесь к себе, повторите теорию, - продолжила инструктор.

- Так ты все-таки решила? - хмуро спросила Женя.

- Да.

- И что ты там будешь делать? - спросил Костя.

- Пока осваиваться, - Милена слегка пожала плечами.

- И что, это того стоит? - поинтересовалась Таня.

- Очень надеюсь. Но у меня месяц практики, прежде чем меня возьмут окончательно.

- А зарплата? - спросил Валик.

- Хорошая.

- Ну, ясно: хорошая зарплата и никаких забот, - прокомментировала Женя.

- Милена, возьми нас с собой. Мы хотим посмотреть на эту твою работу, и вообще, возможно, кто-нибудь из нас тоже захочет устроиться туда, - попросила Таня.

- Вы не успеете вернуться к ужину. Да и у меня не будет времени водить вас туда-сюда.

- А ты возьми нас как на отработку. Мы там что-нибудь сделаем, а вернемся утром.

- Все равно нам нужно отрабатывать, - согласно закивал Валентин, - а так тебе поможем, какая разница, что делать.

- Вы пропустите ужин, - предупредила Милена. - Максимум, что вы получите - сухой паек из их столовой.

- В первый раз что ли? - ученики зашумели, убеждая инструктора взять их с собой. Наконец она сдалась:

- Я подниму вас рано утром, а как вы будете ночевать - не знаю. Ладно, идемте, я спешу.

Все поднялись. Лера замешкалась: из разговора она поняла, что Милена устроилась на какую-то работу в Исследовательском Центре, и сейчас все отправляются смотреть ее новое место. Но стоит ли ей уходить из учебного городка, не дождавшись Александра?

- А ты чего стоишь? Ты не пойдешь с нами? - спросила Вика.

Милена повернулась и вопросительно посмотрела на Леру:

- Ты не хочешь идти?

- Вечером вернется Учитель, наверное, мне стоит дождаться его.

- Ты будешь с группой. Это лучше, чем он оставляет тебя одну. Я сообщу ему, что ты с нами, - решила волшебница.

- Хорошо. - И Лера пошла со всеми.

Они вновь оказались в многоэтажке, но в этот раз им не пришлось дожидаться очереди пройти. Дежурный, удивленно глянув на инструктора, пропустил их сразу, предупредив, что "она знает, что делает, и отвечает за все сама". Милена привела их в ту часть Центра, где проходили практику старшекурсники.

- Самостоятельно никуда не заходите. Здесь, за дверями, могут быть не только учебные классы и лаборатории, но и реальности-проекты. Заблудитесь - найдут вас не сразу. - Инструктор распахнула одну из дверей и, впустив всех в класс, вошла последней: - Вот ваше задание для отработки. Девушки, хорошо вымоете столы, а ребята покроют их лаком. Часа через два я вернусь, никуда не выходите. Валентин, ты пойдешь со мной, для тебя есть другая работа. Таня, остаешься за старшую. Проследи за порядком и никого, повторяю, никого никуда не выпускай.

- А по нужде? - спросила Вика.

- Потерпишь.

- Мы же здесь угорим от лака, - возмутилась Женя.

- Я вас с собой не звала.

Милена ушла. Таня тут же принялась командовать, раздавая задания. Они перемыли все парты, вытерли их насухо, после чего Костя с Тариком покрыли их лаком. Работу успели закончить раньше, и, в ожидании Милены, сидели в классе, распахну настежь двери. Пару раз к ним заглянули старшекурсники. Вид учеников их отчего-то забавлял, и они без стеснения потешались над группой, пока Таня не поймала одного из них:

- Если еще раз сюда сунетесь, - держа одной рукой незадачливого задиру, а второй кисточку с лаком, предупредила она, - я тебя так выкрашу, что будешь неотличим от этих парт. Понял?

Парень оказался понятливым и охотно закивал, стараясь при этом не угодить носом в слипшийся ворс кисти.

- Тогда валите отсюда, - Кузнецова вытолкнула старшекурсника в коридор, где его дожидались посмеивающиеся друзья.

- Ты ненормальная, шуток, что ли не понимаешь? - отойдя на безопасное расстояние, крикнул парень, но больше в класс никто не заглядывал.

Вернулась Милена. Валентин плелся за ней следом, ворча, что он, как раб на плантациях, не разгибая спины, выдраил все коридоры на этаже.

- Тут на вас жалоба поступила, что вы людей обижаете, - сообщила инструктор, разглядывая парты. - Никто не пострадал?

- Да нет. Заходил один шутник, но он ошибся дверью, - невозмутимо ответила Таня.

- Понятно. Здесь действительно много дверей, легко ошибиться, - в голосе Милены прозвучала ирония, - такое бывает: ошибаешься дверью, попадаешь лицом в банку с лаком. Просто неудачный день.

- Вот и я о том же, - согласно кивнула Таня.

- У меня есть свободное время, покажу вам, как старшекурсники работают над проектами. В будущем вам это пригодится.

Волшебница привела их в просторную комнату со множеством дверей:

- Мы находимся в особом пространстве: оно позволяет нам творить с помощью силы мысли. Вас сейчас учат управлять своими мыслями, не растрачивать энергию на пустые действия, все эти умения понадобятся в дальнейшем.

- Почему нас не учат заклинаниям? - воспользовался паузой Тарас.

- Заклинания помогают сконцентрировать энергию, направить ее. Но, если в вашем распоряжении не будет достаточного количества энергии, любое заклинание окажется бесполезным. За каждой из этих дверей отдельная реальность, со своими законами и правилами. Здесь, в учебной части Исследовательского Центра, они соединены между собой и напоминают гирлянду из разнообразных пространств. Переходя из одного такого пространства в другое, вы будете настраиваться совершенно на другие энергии, открывая для себя новые ощущения. Конечно, если быть совсем точной, то эти реальности являются отражением задействованных энергий, и их не создают, а открывают для себя или проявляют. Но, - инструктор улыбнулась, - магам нравится называть этот процесс творением и относить не к возможностям, а умениям.

Милена открыла дверь, за которой раскинулся зеленый луг. Жестом она пригласила всех следовать за ней. Но стоило Лере переступить порог, как она оказалась не на лугу, а посреди густой, перетекающей и переливающейся зеленоватыми тонами сферы. Судя по лицам остальных учеников, они стали свидетелями такого же зрительного обмана. Да и сами ученики воспринимались иначе: перед Лериным взором мелькали фрагменты изумленных лиц, ищущих и не находящих опору тел, и переливы неизвестной субстанции, заполнявшей и растворявшей в себе вошедших. В сфере не ощущалось ни верха, ни низа, и в то же время существовала некая точка опоры, невидимая и неуловимая, но не позволяющая слиться с окружающим пространством. И только светлый контур дверного проема напоминал о существовании привычной реальности мира форм, откуда они пришли.

- Не паникуйте, сосредоточьтесь на выходе, - то ли голос, то ли мысль, принадлежащая Милене, прошла сквозь сферу легкой вибрацией.

Когда все собрались по другую сторону прохода, в пустой комнате со светящимися жемчужными стенами, состоящими из разнообразных фигур правильной геометрической формы, инструктор обвела всех учеников насмешливым взглядом:

- Ну, делитесь.

- Офигеть, - выдохнул Тарас.

- Что это было? - Таня тяжело дышала, будто только что закончила бежать стометровку.

- Я не знаю, что видел каждый из вас, но все вы воспринимали те энергетические области себя, которые до сих пор вами не использовались. А сейчас мы посмотрим пространства, которые упорядочены другими магами. В них уже существуют свои законы и правила, поэтому столь чуждыми они вам не покажутся.

Милена повела их через череду разнообразных комнат, залов, пещер; темных и светлых, с гравитацией и без. Очень скоро Лера престала ориентироваться, где в данный момент они находятся и в какой стороне проход в Исследовательский Центр. Остальные ученики тоже казались сбитыми с толку: они непрерывно озирались, пытаясь рассмотреть очередную диковинку, но инструктор вела их дальше, не давая возможности ни остановиться, ни обсудить увиденное. Наконец Костя взмолился:

- Дай хоть посмотреть, куда ты так бежишь, мы ведь не успеваем ничего толком увидеть!

Милена, не сбавляя шага, усмехнулась:

- Движение возможно, только когда твое внимание скользит. Как только оно начнет цепляться за детали, ты окажешься втянутым и погруженным в реальность. Хватит ли потом сил покинуть ее?

И все-таки Лера задержалась: ее внимание привлек старшекурсник, создававший сложный выпуклый орнамент на стене. Он сидел на высоком стуле и, поглощенный своим занятием, водил над поверхностью стены руками. И стена под его ладонями оживала: она дышала, видоизменялась, покрывалась волнами, сплетающимися в причудливые узоры. Когда Лера, завороженная необычным зрелищем, опомнилась, группы рядом не было. Из комнаты, в которой она находилась, вела только одна дверь и она направилась к ней. За дверью оказался небольшой балкончик. Второй, такой же балкончик и выход, виднелись на противоположной стороне. Краем глаза она заметила одногруппников, переходящих в следующее пространство. А между ними, почти на весь зал, раскинулся огромный бассейн. Лера поняла, что ей придется догонять группу, и что они, видимо, перелетели или переместились с одного балкона на другой. Внизу, у бассейна, возились старшекурсники: до нее долетали их веселые голоса и смех. Девушка сосредоточилась, и, зависнув в воздухе, медленно поплыла над голубой гладью воды. Она старалась унять волнение, которое могло вывести ее из равновесия, и удерживать глубокое дыхание. В это время кто-то из старшекурсников крикнул:

- Смотрите!

Лера поняла, что ее заметили. Кто-то засмеялся, кто-то засвистел.

- Объявляю летные соревнования открытыми! - задорно объявил один из старшекурсников. Раздались аплодисменты. Несколько студентов взмыли в воздух. Темноволосый вихрастый паренек, широко раскинув, как крылья самолета руки, понесся на Леру. Она видела его быстрое приближение и поняла, что столкновение неизбежно.

- Иду на таран! - парень весело улыбался, глядя на сосредоточенное лицо третьекурсницы.

Кто-то комментировал происходящее, но значения слов до Леры не долетали: она всеми силами старалась не допустить у себя эмоционального всплеска, способного нарушить ее концентрацию. В последний момент, испугавшись столкновения, она попыталась свернуть, но маневр не получился, и она стремительно полетела вниз. Ученик, таранивший ее, успел схватить проигравшую за рукав рясы, затормозив ее падение, и они вместе, с громким плеском, свалились в бассейн. Зрители впали в истерику от смеха.

- Победа в первом раунде, - стонал кто-то, - присуждается асу из асов...

Но имя аса Воронцова не расслышала, поглощенная новым сражением, теперь с намокшей и ставшей тяжелой, рясой. Над ее головой старшекурсники затеяли воздушные баталии. Наплававшись и насмеявшись, Лера выбралась из бассейна и поняла, что она совершенно не знает, куда ей идти. Она вышла из зала и оказалась в коридорах Исследовательского Центра. По ее расчетам, группа находилась этажом выше, следовательно, ей нужно было искать лестницу или лифт. Но на следующем этаже группы не оказалось. Мокрая и уставшая Лера бродила по коридорам Центра. Маги и ученики, спешащие по своим делам, на ее необычный вид внимания не обращали. Окончательно заплутав, она не выдержала, и спросила у проходившего мима мага, не видел ли он ее группу.

- Если ты из той группы, - немного подумав, начал маг, - которая находится двумя этажами выше, и у которой такая симпатичная инструкторша, то тебе лучше идти в противоположном направлении. Но я бы на твоем месте не спешил их догонять.

- Почему? - искренне удивилась Лера.

- Она в гневе, кстати, ей к лицу. Но, как показывает опыт, лучше избегать женщин в таком настроении, особенно ведьм.

- Пожалуй, то моя группа, - согласилась Лера, разделяя убеждение мага, что сейчас не самое лучшее время для встречи с инструктором.

Маг ушел, а Лера задумалась о том, что ей делать: продолжить поиски группы или самостоятельно выбираться из лабиринтов Центра и возвращаться в учебный городок. Продуктивно думать мешало одно обстоятельство: дикий, до слабости в ногах, голод. Решив, что лучше быстрая смерть от руки Милены, чем длинная и мучительная от голода в исследовательских дебрях, она побрела в указанном направлении. В небольшом вестибюле, метрах в двух от окна, Лера увидела двух беседующих магов. Она собралась было узнать у них дорогу, но ее внимание привлекли бумажный пакет и прозрачная бутылка с жидкостью, оставленные магами на подоконнике. Рядом лежала и чья-то сумка, но Леру она не интересовала. Все ее внимание сосредоточилось на пакете, из которого доносился аромат свежей выпечки. Стараясь ни о чем не думать, она подошла к окну и остановилась. Маги, стоявшие к ней спиной, увлеченно спорили. Тогда Лера осторожно взяла пакет и воду, и, стараясь оставаться незамеченной, свернула в ближайший коридорчик. Голод мучил так, что руки тряслись, пока она разворачивала свою добычу. В пакете оказались пирожки, еще сохранившие тепло печи. Почти давясь, она съела один, но он показался ей совсем безвкусным и тяжелым. Зато питье, отдаленно напоминавшее лимонад, придало сил. Она сделала несколько глотков и ощутила себя полной энергии. Насытившись, девушка глянула на еду и задумалась: она не могла не заметить изменений, произошедших за последние несколько дней. А, точнее, с момента ее столкновения на последнем испытании с Аллой. Все чаще она начала ощущать приступы голода, почти звериного, затмевающего все, до тех пор, пока он не будет удовлетворен. Она и раньше бывала голодной, но, в такие моменты, еда не становилась для нее основной целью. Пища же вдруг утратила свой вкус, став похожей по ощущениям на кусок глины, камнем свалившийся в желудок. Единственным, что насыщало ее, восстанавливая силы, и позволяя избавиться от противной слабости, заполнявшей тело в момент голода, оставалось питье.

Вдруг чьи-то руки, тяжело опустились ей на плечи, прервав размышления. Лера поперхнулась от неожиданности, а когда обернулась, увидела широкую ехидную улыбку Валика.

- Ты меня напугал!

- Я все видел. Что там, пирожки? О, дай и мне.

- Держи, - Лера сунула ему пакет.

- Ого, - Валик запихнул в рот целый пирожок, - вкусно. Ты знаешь, что пообещала Милена сделать с тобой, когда найдет?

- Знаю, можешь не говорить, - она слегка опьянела от сытости и теперь ближайшая перспектива встречи с инструктором была ей несколько безразлична.

- А где ты так вымокла? - Валик кивнул на успевшую немного подсохнуть одежду.

- В бассейне. А где все?

- С Миленой. Она их за собой таскает, тебя ищет.

- А ты почему не со всеми?

- Пошел посмотреть. Надоело бегать за ней как на привязи.

- Тогда и тебе влетит.

- Я столовую искал. С обеда ничего не ел.

- Ладно, надо их найти, - решила Лера, ощущая что-то отдаленно похожее на угрызение совести.

- Чего их искать, я знаю, где они, отсюда недалеко, - Валентин скомкал пустой пакет от пирожков и аккуратно приладил его за стулья, стоявшие вдоль стены.

- Культура, - хмыкнула Воронцова.

- По крайней мере, я не воровал, - огрызнулся Валик.

Но Милена отыскала их раньше, чем они успели пройти несколько метров.

- Я ее нашел, - увидев внезапно появившегося инструктора, выпалил Коваленко, - она стянула еду вон у тех парней, но они не видели, так что лучше уйти отсюда скорее.

Валентин указал в сторону все еще споривших магов. Лера задохнулась от возмущения, воззрившись на бесстыдно улыбающегося одногруппника. Инструктора хотела что-то сказать, но передумала. Она свернула в широкую дверь, и они оказались в столовой. Остальные ученики уже ели, и Валик присоединился к ним.

- Почему ты вся мокрая? - поинтересовалась Милена.

- Упала в бассейн, когда вас догоняла.

- Я говорила не останавливаться. Если бы ты не отвлекалась, то заметила бы, что там был мостик. А так он не попал в поле твоего внимания. Постой. - Милена прикрыла глаза. Через мгновение Леру окутала струя знойного воздуха. Когда жар исчез, одежда была абсолютно сухой.

- Вот это да! Спасибо! - Лера с восхищением осмотрела свою рясу и перевела взгляд на Милену, которая почти никогда не демонстрировала своих возможностей.

- Надеюсь, ты не простыла, - волшебница, вопреки прогнозам Валентина, казалась спокойной. Она дождалась, когда все поели, после чего собрала в пакет несколько пирожков: - Верни, то, что взяла. Если бы они не поинтересовались, не моя ли ученица сперла их ужин, я бы не скоро тебя нашла.

Валентин перестал есть и вытаращился на Милену:

- Но они же ничего ей не сказали, я сам видел! Они даже не повернулись!

- Ну и что? Значит, беседа интересовала их больше, чем разборки.

Наконец экскурсия по Исследовательскому Центру завершилась. За окнами было уже темно. Милена взяла ребят, и они принесли несколько раскладушек и одеял.

- Комфорта я вам не обещала. На всех не хватит, поэтому нашим джентельменам придется устроиться на полу. Напомню, я вас предупреждала. Девушки останутся в этом кабинете, парни, за мной.

Инструктор пожелала всем спокойной ночи и ушла. Выключили свет, но, не смотря на темноту и насыщенный вечер, спать никому не хотелось. Не обращаясь ни к кому конкретно, Таня сказала:

- Не понимаю, зачем ей это понадобилось.

- Может из-за зарплаты? - предположила Вика.

- Тогда почему раньше не ушла?

- Мест, наверное, не было.

- Да врет она. Не договаривает, - неожиданно зло ответила Женя.

Повисло молчание. Таня нарушила его первая, обратившись к Лере:

- Ты знала, что Милена от нас уходит?

- Как уходит? - Лера оторопела.

- Уже заявление подала. Ждет, когда нам замену подыщут.

- Но она же, - Лера растерялась, - нет, я не знала. А почему уходит?

- Говорит, что нашла работу лучше, что всегда хотела работать именно здесь, в Центре. - Таня села на раскладушке: - Не могла дождаться, когда мы закончим третий курс, тогда и уходила бы себе.

- Как жаль, - Лере действительно было искренне жаль. Она никогда не относила себя ни к подругам, ни к поклонникам Милены, под очарование которой попадали многие, но ощутила сожаление. - А вы ее не просили остаться?

- Да сколько раз... - начала Таня.

- Все, хватит о ней. Ничего больше не хочу слышать! Пусть катится ко всем чертям! - в голосе Жени сквозила открытая неприязнь. - Заткнитесь вы!

Она натянула на голову одеяло и отвернулась к стене. Вика вздохнула.

- Женька бесится, - пояснила Таня. - Милена ей пообещала помочь устроиться после окончания третьего курса на работу в учебке.

- Так может еще устроит, - предположила Лера, - она же преподавать не будет, а видеться-то вы будете. К тому же вы дружите.

- Женькины бумаги на отчисление подали, - Таня понизила голос, - только Милена ее и удерживала. А теперь она ничего сделать не сможет.

- На отчисление? - испугалась Лера, - но почему?

- Она полгода назад силу перетратила, а восстановиться не смогла. Милена это скрывала от всех, считала, что Женька восстановится, - шепотом пояснила Кузнецова. - Она ее на всех зачетах прикрывала, никто даже не заподозрил.

- Это уж точно, - подтвердила Вика. - Меня она так ни разу не прикрыла.

- А что же теперь будет? - кивнув в сторону Жени, спросила Лера.

- Не знаю. Выгонят, наверное. Милена обещала договориться, если что, но теперь, когда она уходит, не знаю, как будет.

Женя уже спала. Из-под одеяла доносилось неровное, но глубокое дыхание. Вика лежала, разглядывая потолок. Таня помолчала, потом опять заговорила:

- Конечно, я ее понимаю: кто мы ей такие, чтоб из-за нас она теряла это место. Но неизвестно, кого нам дадут, и что будет потом.

- Давно она решила уйти?

- Нет, когда мы на тестах здесь были. Сегодня ее последний день с нами.

Таня легла и погрузилась в свои мысли. Сон не шел и Лера поднялась.

- Ты куда? - окликнула ее Вика.

- Пойду, поговорю с Миленой. Я же не знала, что она уходит.

- Да бесполезно это.

- Пусть идет, - сказала Таня.

Лера тихонько вышла в коридор. Было тихо и пусто, только в конце коридора мелькал силуэт уборщицы. Осторожно, чтоб никого не встретить, девушка пошла к новому рабочему кабинету инструктора. Дверь была приоткрыта, и из-за нее лился яркий белый свет. Она постучала и вошла. Милена стояла у стола и что-то писала. На ней, вместо привычной учительской рясы или спортивного костюма, белел медицинский халат. Да и сам кабинет походил на лабораторию.

- Я догадывалась, что ты придешь, - оторвав взгляд от записей, Милена улыбнулась. - Ты опять ходишь босиком?

Лера опустила глаза и увидела, что забыла одеть обувь.

- Садись, пол холодный, - инструктор пододвинула стул. Она сверилась с таймером, и, сделав пометку, смешала что-то в пробирке.

- Что ты делаешь? - поинтересовалась Лера, стараясь оттянуть объяснения причины столь позднего визита.

Милена набрала полученную жидкость в шприц и подошла к каталке, стоящей в другом конце лаборатории:

- Готовлю тело к утилизации, - она отогнула край простыни, и сделала инъекцию в темную, покрытую слизью, сморщенную кожу.

- Кто это? - Леру передернуло.

- Неудачный эксперимент.

- Ты умеешь делать уколы?

- Я знакома с медициной.

- А почему ты работаешь ночью?

- Дежурю. Как обычно и бывает, новеньким достаются ночные дежурства. Но ты ведь пришла не для того, чтоб обсуждать мою новую работу?

Лера посмотрела в темные окна, но кроме веток деревьев ничего различить не смогла. Милена стояла облокотившись спиной на край стола и ждала.

- Девочки говорят, что ты от нас уходишь? - наконец спросила Лера. - Я пришла попрощаться.

- Попрощаться? - неожиданно вспылила инструктор. - И это все? Не поинтересоваться почему, куда, а просто попрощаться? Будто не было двух лет общения? Все, что ты можешь - попрощаться и на следующий день забыть о человеке? Ну конечно, чего еще можно ожидать от того, кого обучает Измененный! Только однажды он заставит тебя попрощаться, оставить позади и близких тебе людей. Если уже этого не сделал. Им ты что скажешь, "до свидания"? Или предпочтешь уйти по-английски?

- Учитель не заставляет меня никого оставлять и уходить, - сбитая с толку напором волшебницы, попыталась возразить Лера. - Он не такой, ты ведь его не знаешь.

- А ты, значит, знаешь?

Лера кивнула:

- Он хороший человек.

- Он уже заморочил тебе голову, - внезапно успокоившись, с грустью сказала Милена. - Я не хочу принимать участие в его спектакле.

- Девочки сказали, ты будешь работать здесь? - решила сменить тему Лера.

- Нет. Здесь я временно. Мне нужно было куда-то уйти. Потом найду себе другое занятие. Кстати, можешь не волноваться, я сообщила твоему Учителю, что ты с группой.

- Спасибо.

- А что, - вдруг спросила Милена, - ты бы не хотела, чтоб я уходила?

- Не хотела бы. Мне жаль, что ты уходишь.

- Отчего же?

- Ты мне нравишься. У нас были, конечно, конфликты, но даже во время них ты мне нравилась.

Какое-то время Милена молчала, рассматривая пол. Потом покачала головой:

- Значит, я приняла правильное решение. А ты не верь всему, что тебе говорят.

Ее ответа Лера не поняла, а Милена, глянув на часы, заторопилась:

- Без четверти двенадцать, утилизация назначена на полночь, мне нужно успеть все подготовить.

- Давай я помогу.

- Хорошо. Там, в конце коридора, есть комната, двадцать вторая, туда нужно отнести все, что списали. Я сейчас соберу растворы, а ты возьми вот это. Сможешь отвезти? - волшебница указала на каталку.

- Это труп?

- Почти. Так сможешь?

- Смогу, - отступать было неудобно, и Лера взялась за холодные металлические ручки.

- Осторожнее, не урони, - попросила инструктор.

Лера вырулила с каталкой в коридор и повезла ее, толкая перед собой, в указанном направлении. Мертвецов она по-прежнему не любила и боялась, особенно оживших. С ужасом она заметила, что тело под простыней шевельнулось.

"Боже!" - девушка ускорила шаг. Она почти бежала, проклиная длинный коридор. Простыня немного сползла и стали видны часть лица и рука похожего на скользкую мумию, лабораторного экспоната. Наконец показалась нужная дверь. Она была распахнута настежь, а из замка торчал ключ. Зомби попытался сесть и Лера, втолкнув его последний транспорт в лабораторию, захлопнула дверь, закрыв ее на ключ. Только потом она перевела дух и прислушалась. Сначала было тихо, потом кто-то толкнул дверь изнутри. Лера отступила, не сводя с нее глаз. Ноги предательски задрожали. Подошла Милена с лотком, полным флакончиков. Она хотела открыть дверь, но Лера ее остановила:

- Не открывай, труп ожил. Он там.

В это время изнутри послышались ругательства и в дверь застучали сильнее. Милена взглянула на бывшую подопечную:

- Труп?

Лера кивнула.

- Ожил?

- Ага.

- И заговорил?

- Да, не открывай.

- А если он вышибет дверь? - предположила Милена.

Мысль о такой угрозе Лере в голову не пришла. Она похолодела:

- Что же делать?

В дверь ударили еще сильнее и опять выругались:

- Мать вашу, да откройте вы ее!

- Давай откроем, - Милену трясло от смеха.

- Нет!

- Там дежурный лаборант! - волшебница повернула ключ, и из комнаты выскочил высокий светловолосый мужчина, больше походивший на модель, чем на лаборанта.

- Кто дверь закрыл? Найду этого шутника - шею сверну. - Он посмотрел на смеющуюся Милену и немного остыл: - Это ты что ли? Ты меня этой телегой чуть не убила!

- Не я, извини, это моя ученица, ее напугал наш образец.

- Прихожу на смену, включил утилизатор прогреться, сам переодеваюсь, вдруг въезжает эта каталка, сбивает меня с ног, а дверь захлопывается. Что мне думать? Ты его подготовила?

- Да, парализовала. Вот еще растворы туда же.

Маг помог Милене внести лоток с флаконами. Лера в комнату не пошла, заглянув с порога: в углу, напротив входа, стояла огромная, напоминающая центрифугу, штуковина. Из нее лился синий свет. На столах, расставленных вдоль стен, громоздились банки с растворами. На двух каталках, слабо шевелясь под простынями, лежали зомби. Все время, пока Милена сдавала предназначенные для утилизации остатки реактивов, лаборант не сводил с нее глаз.

- Ты здесь недавно? - наконец не выдержал он. - Впервые на ночном дежурстве? У меня есть кофеварка, хочешь, я ее включу?

- У тебя еще есть и работа, - напомнила ему инструктор.

- А, всего на час. Ты в какой лаборатории?

Лера поняла, что ей лучше не дожидаться развития событий и вернулась в комнату. Все спали, кроме Тани.

- Ну как? - дождавшись, когда Воронцова уляжется, спросила она.

- Никак.

- Я так и знала, - огорченно вздохнула девушка, - и пусть нам повезет.

Глава 33. Перемены.

Утро учебного городка встретило вернувшихся учеников суетой. По территории, не смотря на ранний час, сновали учителя и студенты, что-то переносили, и куда-то торопились. Хмурые и не выспавшиеся, Лерины одногруппники отправились по домам чтобы успеть собраться на занятия. Лера задержалась, привлеченная распустившимися за ночь цветами рододендронов. Белые и розовые крупные соцветья усыпали деревья в садах возле домиков учителей, наполняя воздух нежным сладковатым ароматом.

- Воронцова!

Лера оглянулась: к ней спешила Вика. Вопреки правилам, она была не в ученической рясе, а в обычной джинсовой юбке до колен и легкой блузке. Ее волосы растрепались по плечам, спадая светлыми волнами на полную грудь.

- Ты что здесь делаешь? - девушка слегка запыхалась от спешки.

- Смотрю. Столько цветов!

- Нашла время! Мы переезжаем. Будем жить в корпусе.

- Да ну? А почему? - удивилась новости Лера.

- Милена же ушла, это она выбрала отдельные домики для группы. Теперь нас переселяют. Но мне в корпусе даже больше нравится. Пошли, надо вещи собрать.

- Подожди, - среди магов, заходивших на территорию учебного городка, Лера заметила Учителя.

- Пойдем, - проследив за ее взглядом, Вика напряглась, - от них лучше держаться подальше. Мы опаздываем!

Корпус, в котором им теперь предстояло жить, оказался двухэтажным студенческим общежитием в дальней части парка. Густо разросшиеся кроны кленов со всех сторон окружали старое здание, ограждая его от взглядов, шума и солнечного света. Прямо за ним проходила узкая тенистая аллейка, ведущая к отдельной части реальности, выделенной для домов учителей. С балкончика одного из многочисленных холлов открывался чудесный вид на цветущие сады.

- Хорошо здесь, - Вика перегнулась через перила. - Комната девчонок рядом, а ребята в другом крыле.

- Не думал, что нам придется здесь жить, - на балкон вышли Валентин с Костей. Валик сколупнул пальцем с перил старую краску. - Слышали, что Женю отчислили? Только что за ней приходили из канцелярии. Танька там, у себя, плачет.

- Уже отчислили? - удивилась Вика.

- А что ты думала, что с ней кто-нибудь возиться будет? Милена, наверное, как решила уйти, так и подала ее документы на отчисление, чтоб себя не подставлять и не отвечать на вопрос, почему в ее группе ученица с потерянной силой, и куда она смотрела.

- Все-то ты знаешь, - тряхнула волосами Валерьянова. - У Женьки и другие долги были. Она последние полгода на отработках и не появлялась.

- Без нее спокойнее будет, - неожиданно заявил Костя. - А Милена ничьи документы на отчисление не подавала. Кожухова ни одного теста в Центре не прошла, этого не могли не заметить.

- Вот вы где, - на балкончик заглянул Тарас. - Нас зовут. Будут делать контрольный опрос, проверять, что мы знаем.

- Так мы же только сдавали кучу зачетов! - возмутилась Вика.

Тарик пожал плечами.

Внизу к ним присоединилась Таня. Она выглядела очень расстроенной и подавленной. Все вместе пришли в главный корпус, где их уже ждали маги. Они привели учеников в просторный класс с рядами одноместных парт:

- Прежде чем допустить вашу группу к занятиям, мы хотим проверить общий уровень ваших знаний. Вопросы перед вами, у вас час на ответы.

- У меня такое чувство, что я ничего не знаю, - Лере стало не по себе. Письменные работы и раньше давались ей с трудом, а сейчас, без поддержки инструктора, которая много времени уделяла разборам ошибок, переписываниям и пересдачам, она ощутила себя беспомощной. Похожие чувства одолевали и остальных: ученики растерянно озирались, стараясь украдкой подсмотреть, как движутся дела у соседа. Одна Вика сохраняла спокойствие, с интересом поглядывая на молодого мага, проводившего зачет.

Несколько учителей, среди которых была женщина, прохаживались между партами, наблюдая за работой третьекурсников. Лера обреченно вздохнула, в очередной раз, перечитывая доставшиеся ей вопросы: их смысл упрямо от нее ускользал. Мимо прошла женщина, и, глянув на чистые листки, остановилась:

- Ты почему не отвечаешь?

- Не могу их понять, - притворяться смысла не было, и Лера решила сдаться на милость судьбы.

Женщина удивленно подняла брови, и, не ответив, подошла к учителям, собравшимся у входа в класс.

- Сейчас тебя освободят, как Женьку, - шепнул сидящий неподалеку Валик, и, повернулся к Вике: - Формулу расчета энергии помнишь?

Вика что-то тихо буркнула, и Таня ответила вместо нее. Вернулась преподавательница:

- Можешь не отвечать на вопросы, напиши что хочешь.

- Счастливая, - вздохнула Вика, когда магиня прошла дальше.

А Лера задумалась, стараясь ничего не упустить. Она написала о том, что магия в ее представлении была связана с колдовскими книгами, ритуалами и заклинаниями, а вместо этого их заставляют выживать, выкручиваться, бороться со страхами и со своими же одногруппниками. Что ей было бы интересно пообщаться с нелюдьми, но по правилам Академии, даже с магами не всегда можно поговорить. Она собиралась еще написать о том, как ей надоели правила, но не успела: время истекло и работы собрали.

При выходе из класса, группу задержала женщина, наблюдавшая за ними во время зачета:

- В составе нескольких групп, как и в учительском составе, произошли изменения. Вас буду курировать я. Меня зовут Инна Александровна.

- А инструктор? - спросил Тарас.

- Теперь, вместо инструктора у вас будет куратор. Тренировать вас я не буду - раз вы здесь, у вас достаточно сознательности работать самостоятельно. А по всем вопросам, не касающимся учебы, обращайтесь ко мне. До завтрашнего дня вы свободны, осваивайтесь на новом месте, а утром не опаздывайте на занятия. И, будьте добры, одевайте форму. Я видела, что некоторые из вас пренебрегают этим правилом. - Легко кивнув на прощанье, женщина ушла.

- Она вроде ничего, - оценил ее Костя.

- Не молодая, это чувствуется, - заметил Тарас.

- Посмотрим, какой дальше будет.

Постепенно возбуждение, вызванное утренними событиями, прошло. Весь вечер группа провела за игрой в карты, стараясь избегать разговоров о неожиданных переменах.

Утро следующего дня началось со спортивного поля. Обычно покрытое ровной зеленой травкой, поле походило на огромный ухоженный газон. Но в этот раз оно встретило учеников зияющими то тут, то там, земляными проплешинами.

- Сегодня сдадите бег, будьте внимательны, чтоб не упасть. Потом позанимаетесь, как обычно. Ребят жду после обеда, ближе к ужину сдадите мне нормативы, - Лиля всматривалась в лица учеников, словно искала кого-то. Не найдя, слегка нахмурилась, и жестом руки отправила всех бегать.

Утренняя прохлада бодрила. Заканчивая второй круг, Лера заметила вчерашнюю женщину: она наблюдала за учениками. Высокая и сухощавая, с темными волосами, цепким взглядом, и спокойными, слегка вальяжными манерами, она не стремилась знакомиться со своими новыми подопечными, изучая их издали. Постояв и сделав пометки в блокноте, волшебница ушла.

После физкультуры в расписании стоял урок концентрации. Несмотря на то, что за два года ученики не раз сталкивались с этим понятием, отдельным занятием ее вынесли впервые. Переодевшись и позавтракав, группа собралась возле просторного одноэтажного здания, большую часть которого занимал пустой зал, отличавшийся от спортивного, мягким ковровым покрытием. Примерно четверть зала занимала огороженная прозрачными стенами комната с такими же стеклянными герметичными дверями. Здесь третьекурсники были впервые. У корпуса их дожидалась куратор:

- С этого дня в расписании появились новые уроки. С вашим новым учителем вы познакомитесь через несколько минут, а пока принимайте в свои ряды ваших коллег, оставшихся без группы, - Инна Александровна указала на темноволосую, с короткой стрижкой девушку и парня, - вы могли встречаться на лекциях. Для тех, кто не знает, знакомьтесь: Оксана и Сергей.

Оксана невесело улыбнулась в ответ на приветствия и со скучающим видом остановилась рядом с Таней. Сергей, обладающий компанейским нравом и надменным выражением аристократического лица, с первых минут сошелся с ребятами. Украдкой рассмотрев родинку на его щеке, сережку в ухе, и не сходящую с губ легкую насмешку, Вика, изобразив самый, на какой была способна, томный взгляд, кокетливо поинтересовалась его делами, но, оставшись без внимания, потеряла к новенькому интерес. Наконец в зал вошел преподаватель. Его появление вызвало легкий приступ тревоги, заставивший учеников обеспокоенно озираться.

- Только не из этих, - страдальческим тоном прошептал Сергей, - у меня в прошлой группе такой занятия вел, так никто сосредоточиться не мог. Всех нормальных людей от них тошнит.

- Прошу прощения, что прервал ваши воспоминания, но сейчас время урока, а своими впечатлениями поделитесь позже, - Измененный окинул группу холодным взглядом.

Лерино сердце ёкнуло: их новым учителем оказался Александр. Валентин, давно мечтавший попасть на его уроки, просиял.

- Моя фамилия Снегов. Но обращаться ко мне будете по форме: Учитель. Перейдем к теме занятий. Прежде всего, я бы хотел проверить уровень вашей подготовки. Пройдите сюда, - Измененный распахнул дверь прозрачной комнаты. - Одной из основ магии является концентрация. Проходите.

Он подождал, пока ученики зашли в комнату и продолжил:

- Вы уже занимались на симуляторах, таких, как шахматная доска, так что помните, что они используются для тренировки ваших возможностей. С сегодняшнего дня вы будете заниматься в антигравитационной комнате. Несмотря на свое название, гравитация, как вы уже убедились, здесь присутствует. Но в пределах этого пространства вы сможете левитировать и перемещаться в воздухе с помощью мысли. Этот тренажер поможет вам найти и наработать особое состояние сознания - концентрацию. Именно она является вашей дверью в магический мир. Приступим. Обратите внимание: под потолком комнаты подвешены мячики. Вам нужно собрать их и наполнить ими корзину, которая стоит внизу. Условие - не опускаться на пол. Управляйте положением тела в пространстве с помощью мысли. На выполнение даю вам пять минут. Вопросы?

- А как нам взлетать? - спросил Костя.

- Вспомните ваши тренировки с инструктором, она уделяла им достаточно времени.

- Но она нас усыпляла, это было в сновидениях, - нерешительно вмешался Тарас.

- Мы говорим о состоянии, об ощущениях, сопровождающих его. Если вы наработали их, то какая разница, спите вы или нет? - Учитель подождал, но больше вопросов не последовало. - Приступайте.

Александр вышел из симулятора, закрыл дверь и нажал кнопку на миниатюрной панели снаружи комнаты, после чего остановился в метре от стекла. Ученики переглядывались, потом начали неуверенно подниматься вверх. Лера прикрыла глаза: она вспомнила состояние парения, сопровождавшее левитацию, и без труда поднявшись вверх, дотянулась до одного из шариков. Рядом в позе солдатика висела Вика. Ее сведенные брови выдавали крайнее напряжение. Корзина, которую нужно было наполнять, стояла в левом углу комнаты и Лере, чтоб попасть в нее мячом, пришлось обогнуть Вику. Ученики, поднявшись, хватались за шары, и большая их часть посыпалась на пол. Тарас не удержался и, опускаясь, схватился за Валентина. Вдвоем они упали, попутно утянув вниз остальных.

Снегов хлопнул в ладоши, возвещая о конце задания:

- Теперь прошу всех встать в круг, подняться вверх и передать по кругу вот этот мяч.

Кружок получился неровным. Мяч почти сразу же выскользнул из рук Валика. Его подхватил Сергей, и запустил в сторону девушек с такой силой, словно играл в выбивного. Мяч просвистел в нескольких сантиметрах от Тани, отскочил от стены и сбил Костю. Стараясь сохранить равновесие, Костя схватился за друга, висящего рядом с закрытыми глазами. От неожиданности Тарас подался вперед, нарушая круг. Лера увернулась от Сергея, ловившего взбесившийся мяч, и он столкнулся с Оксаной, после чего они упали.

- Покажите мне, как вы можете передвигаться, не мешая друг другу, и не сбивая друг друга, - в голосе Измененного прозвучало раздражение.

Ученики опять заняли свои позиции. Лера поднялась повыше. Состояние невесомости, наполняющее ее тело, было приятным, но его нужно было удерживать внутри себя с помощью мысли и ощущений. Она медленно поплыла вдоль стен комнаты, стараясь держаться подальше от одногруппников. Внезапно ее охватило четкое осознание того, что она спит. Эмоции растворились, уступая место отстраненному наблюдению. Реальность Академии стала казаться ей сном, ярким, насыщенным, оглушающим. Она поднялась еще выше и зависла, паря под потолком. Движения учеников, стремящихся удержаться в воздухе, были хаотичны. Они активно помогали себе руками и ногами, ища точку опоры, и, не находя ее, отталкиваясь друг от друга. В конце концов, кто-то неожиданно остановился, и опять произошло столкновение. Учитель распахнул дверь комнаты и попросил всех выйти. Он выстроил всех в ряд, а сам встал перед ними. Его лицо оставалось спокойным, а голос тихим:

- Вы абсолютно не умеете концентрироваться. Я не могу засчитать ваше барахтанье в воздухе перемещением в пространстве. Сергей, вы находитесь в учебном помещении, на занятии, а не на футбольном поле. Рядом с вами одногруппники, а не футбольная команда. Ваши удары по мячу говорят о пренебрежении к группе, и об отсутствии у вас культуры и внутреннего достоинства. Константин, размахивание руками не способствует концентрации, вы похожи на ветряную мельницу. Валентин, вы невнимательны. В задании говорилось о том, что мячи нужно собирать, а не сбивать на пол. Собирать и наполнять ими корзину. Я не в первый раз замечаю, что вы недослушиваете задания до конца. Тарас, концентрация отличается от состояния оцепенения. Если у вас возникают трудности, вам следует больше тренироваться, тем более, что зал постоянно открыт. - Снегов сделал шаг в сторону девушек:

- А вас я хочу спросить о том, зачем вы посещаете занятия?

Все молчали.

- Чтоб заниматься, - наконец ответила за всех Оксана.

- В таком случае я попрошу вас одеваться соответственным образом. Не думаю, что мужчины могли сосредоточиться на задании, наблюдая ваши полуобнаженные тела. На занятия по физической подготовке вы, наверняка, не приходите в юбке. Прошу на мои уроки с голыми ногами не приходить, я вас не допущу.

В зале стояла гробовая тишина. Оксана и Таня, обе пунцовые, смотрели вниз. Вика, воспользовавшись тем, что Учитель отвернулся, тихо шепнула Лере:

- Озабоченный какой-то, стоял и пялился нам под юбки.

Лера промолчала: за два года она успела привыкнуть к сурово-ироничной манере Александра разбирать ошибки, и тон Учителя ее не задевал. Измененный, видимо, тоже услышал слова Вики. Одарив ее долгим холодным взглядом, он подошел ближе, и в упор посмотрел на Леру. Ощущая неловкость за Вики, девушка заставила себя не отвести глаз.

- Если вы хотите чему-нибудь научиться, - неожиданно для нее Измененный обратился к ней на "вы" и, проигнорировав Вику, - то советую вам прислушиваться к словам учителей, а не подруги. Если вам до сих пор не объясняли, то объясню я, что на уроках обсуждаются только темы занятий. Конечно, если вы считаете, что справляетесь с заданиями достаточно хорошо, настолько хорошо, что разбор ошибок вас не касается, то не смею вас задерживать. Но, как учитель, который имеет на ваш счет свое мнение, замечу, что технического исполнения не достаточно для того, кто претендует на большее, чем уборка помещений. Прежде всего, нужно учиться самостоятельности, тем более, в мышлении. За счет чужих мыслей далеко не пройти. - Несмотря на жесткий тон, во взгляде Учителя играли веселые искорки. - Сейчас все свободны. До свидания.

Ученики молча покинули зал и только на улице разговорились:

- Тоже мне, не успел с нами познакомиться, уже критикует. Можно подумать, мы должны уметь выполнять все его задания без тренировок, - пробурчал Костя.

- Да какое его дело, в чем я хожу? - искренне возмущалась Таня.

- Девчонки, он все это время стоял и пялился нам под юбки! - Вика, довольная тем, что не стала объектом обсуждения, осмелела.

- У них у всех странности, - заметила Оксана, - у нас с Сергеем в прошлой группе преподавал Измененный, так с ним нереально было договориться. Будто ничего человеческого в них не осталось.

- А зачет-то он не принял, - напомнил Валентин.

- С этим набегаешься.

- А ты чего молчишь? - обратилась вдруг к Лере Вика.

- А мне он нравится. Он прав, ты сама видела, что было в симуляторе.

- Во дура! Он ее опускал, а она его же защищает! - удивился Сергей.

Вечера в корпусе отличались от тихих уютных вечеров в коттедже. В длинных коридорах, заполненных мебелью и студентами, не стихали голоса и шаги. В дверь постоянно кто-то заглядывал, а в душевые, расположенные в конце коридора, выстраивалась очередь. О том, чтобы сосредоточиться на занятиях, речи не было, и девушки безрезультатно перечитывали одну и ту же страницу методички. Наконец Вика не выдержала и отложила книжку:

- Я познакомилась с парнем. Он из новеньких инструкторов. Завтра у нас свидание, - сообщила она, мечтательно глядя в окно.

- Угу.

- Его комната тоже в этом корпусе, только в мужском крыле. Как думаешь, если мы станем встречаться, мне можно будет переехать к нему?

- Я не знаю, - Лера поняла, что о повторении теории можно окончательно забыть.

- Но ты же остаешься у своего учителя. И как он может тебе нравиться?! - Вика непонимающе уставилась на соседку.

- Мы не встречаемся.

- Ну, это пока. Нет, я ничего не говорю, он, может, и ничего, но он же из тех! Он больше не один из нас.

- Мне кажется, - Лера поколебалась, решаясь, стоит ли ей высказывать свои мысли, - что они лучше людей. В них есть что-то настоящее, какая-то глубина, понимаешь?

Валерьянова не понимала и с недоуменным лицом взирала на Леру:

- Ну, ты того, переучилась, наверное. Ложись, поспи, - наконец выдавила она дельный совет, которому сама же и последовала.

- Занятия на этой неделе для вас закончились, - Инна Александровна встретила группу на ступеньках главного корпуса. - До тех пор, пока вы не сможете выполнить простых заданий по концентрации, дальнейшее обучение бесполезно. У вас есть время до выходных потренироваться, и пересдать Снегову его задачи.

- А он у нас надолго? - спросила Оксана.

Куратор полистала журнал, не торопясь с ответом. Потом взглянула на студентов:

- Чем вам не понравился учитель?

- От него тошнит, - заявила Таня.

- Он всем недоволен, - добавил кто-то из парней.

- Потерпите. Пока никого другого нет. Я понимаю, что с Измененными нелегко заниматься вследствие их энергетической особенности, но они хорошие преподаватели.

К корпусу подошли несколько магов. Среди них был и Снегов. Они остановились в нескольких шагах от входа. Группа притихла, наблюдая исподлобья за пришедшими.

- Да нет у меня свободных учеников, все на отработках, - доказывал какой-то маг Измененному. - Вон целая группа сидит без дела, возьмите кого-нибудь из них.

Снегов оглянулся на хмурых учеников:

- Эти не справятся. Мне нужны студенты, умеющие сотрудничать, а не толпа дилетантов, возомнивших себя магами.

- Инна Александровна, дайте ему студентов, пожалуйста, - взмолился маг, обращаясь к Куратору, - мои все заняты, я не могу их отрывать от занятий, а ваши просто сидят.

- Конечно, вам для каких работ? - согласно кивнула Инна Александровна.

- Интересно еще узнать, почему это мы сидим, когда остальные занимаются. И благодаря кому, - тихо, но так, чтоб расслышали одногруппники, пробурчал Сергей.

- Класс после занятий в безобразном состоянии. Мне нужно три человека, которые бы привели его в порядок, не мешая друг другу работать. Увы, для этой группы занятие непосильное, - ответил Измененный.

- По-моему, с уборкой они справятся, - удивилась Куратор. - Я дам вам людей, которые точно вас не подведут, - она оглядела группу, - Коваленко, Воронцова, Валерьянова, идите с Учителем.

Маг, с которым спорил Александр, незаметно исчез. Измененный обреченно вздохнул и жестом пригласил избранников следовать за ним. Он привел их в просторный павильон, в котором проходили занятия старших курсов.

- Вот здесь лежат веники, швабры, тряпки и ведра. Воду наберете в подсобном помещении. С андроидами работали?

Ученики отрицательно замотали головами.

- Тогда возьмите усилители, - и, видя непонимание в глазах, уточнил: - знаете, что это?

- Нет, - за всех ответил Валик.

Учитель достал из шкафа и одел каждому на запястье широкий, плотно охватывающий руку, браслет:

- Это усилители. Они помогут вам усилить энергетические импульсы. Вам достаточно сконцентрироваться, четко представить то, что вам нужно, и удерживать это вниманием. С их помощью будете поднимать тяжелые предметы. Не балуйтесь, они работают на вашей энергии. Когда все расставите по своим местам, вымойте пол и захлопните дверь. Позже я к вам загляну.

Снегов ушел, оставив их одних. Павильон, в котором им предстояло сделать уборку, выглядел как после побоища: в полном беспорядке валялись стулья, столы, диваны, не считая выпавших из шкафов книг. Завершала беспорядок одна из колонн, поддерживающих потолок, которая в данный момент лежала посреди помещения.

- Интересно, чем они тут занимались, - присвистнул Валик.

Они принялись за уборку. Наконец, вещи были собраны и разложены по полкам, мебель расставлена, а полы вымыты. На полу оставалась лежать одна колонна, которую требовалось поднять и водрузить на место. Валентин воспользовался усилителем, но поваленная опора даже не сдвинулась.

- Дай я попробую, - попросила Лера, но и ее старания результата не дали.

- Может, оставим ее? - предложила Вика.

- Давайте попробуем вместе, - одновременно предложили Лера и Валик. Они втроем встали у колонны.

- На счет три поднимаем и ставим вертикально, - скомандовал Валентин. - Раз, два, три!

Все сосредоточились на колонне. Она дрогнула, и начала медленно отрываться от пола. Им почти удалось поднять ее, но что-то пошло не так, и с грохотом злосчастная опора повторно рухнула. Падая, она разнесла стол, диван, и раскололась надвое. Красные и запыхавшиеся, ученики смотрели на свою работу.

- Надо все быстро убрать, - первым пришел в себя Коваленко.

- Лучше позовем куратора, - Вика направилась к двери, но столкнулась со Снеговым. Войдя, он оглядел новые разрушения, при этом на его лице не дрогнул ни один мускул:

- Я был уверен, что вы не справитесь, но такого не ожидал. Вы превзошли себя в своей неспособности.

- Мы сейчас все уберем, - пообещал Валик, - мы ее не удержали. Тяжелая. Мы ее склеим. Наверное, - не очень уверенно закончил он.

- Возвращайтесь в группу, я завершу уборку сам. Достаточно на сегодня разрушений.

- Пойдем обедать, что ли, - когда они вышли на улицу, предложил Валентин. - Он точно вспомнит нам эту колонну на зачете.

- Я пойду в корпус, - решила Лера. Ей было стыдно за их неудачу и хотелось побыть одной.

Возле корпуса ее внимание опять привлекли цветущие деревья. Она остановилась, вдыхая их аромат. Ее догнала Вика:

- Я ушла. Разговоры за столом только о пересдачах, надоели уже со своими занятиями.

- У тебя много отработок? - поинтересовалась Лера.

- Хватает. А еще этот Снегов добавил своим зачетом. Вон он, идет, ему хоть бы что, а ты бегай за ним потом, сдавай.

Лера проследила за Викиным взглядом: мимо них, не обратив никакого внимания на девушек, прошел Александр с каким-то долговязым рыжим парнем. Они остановились в конце аллеи, договорили, и Измененный вышел из учебного городка.

- Сыч сычом, - буркнула Вика.

- Почему? - удивилась Лера, знавшая, каким интересным собеседником может быть Александр.

- Ни с кем не знается, даже инструктора про него ничего не рассказывают.

- Мне он нравится. Никакой он не сыч.

- Да как он может тебе нравиться? - Вика казалась возмущенной. - Ты о нем ничего не знаешь! О нем никто ничего не знает! Маги сейчас где? В столовой! А он хоть раз с ними обедал? Вечно уходит, появляется только на занятиях. Как его отловить, чтоб сдать эту концентрацию, если он здесь не живет? И квартира у него в корпусе для учителей есть, а он уходит!

- У него здесь квартира есть? - Настала очередь Леры удивляться: - Я не знала. А зачем ему квартира, если у него дом там? - она кивнула в сторону учительской части городка.

- Так положено, у всех учителей Академии здесь квартиры. А дома они сами строят, не все могут себе это позволить. И характер у него скверный. Взял и всей группе подлянку сделал. Жалко, что ли зачет поставить?

- Никто не смог задание выполнить.

- Ну и что? А на пересдаче, думаешь, смогут? Походят-походят и поставят.

- Откуда ты знаешь?

- Всегда так. Только нервы портят.

Лера еще раз посмотрела вслед Учителю: в то, что он поставит зачет просто так, верилось с трудом.

Вечером группа в полном составе расположилась в холле спального корпуса. Кто-то раздобыл и принес расписание пересдач. Когда Лера с Викой присоединились ко всем, ребята оживленно спорили, какие из зачетов сложнее:

- Теорию сдавать легко, особенно, если за месяц перед зачетами пару раз посетишь консультации. Примелькаешься преподам, они и вчитываться не станут в то, что напишешь, - авторитетно заявила Таня.

- Милена вчитывалась, - напомнил Тарас.

- Она разбирала ошибки, мы же не ей работы сдавали.

- Без нее у нас хоть свободное время появилось, - Валик откинулся на спинку дивана.

- А я вообще только пересдачи посещаю, чтоб сдать. Людей много, учителя стараются скорее разобраться. Зачет провалишь, а на пересдаче всего пару вопросов зададут, - Оксана вертела в руках методичку.

- Снегова в расписании нет, - хмуро заметил Костя, прервав общую болтовню.

- А когда же он принимает? - обеспокоенно спросил кто-то.

- Пойду, уточню у инструкторов. У Ларисы можно узнать, - поднялась Таня.

- Я с тобой, - Оксана бросила на стол методичку и девушки ушли.

Лера тоже встала:

- Пройдусь.

Стемнело. Лера бесцельно бродила по коридорам корпуса. В глубине души она была рада, что Александр взял вести их группу, но напоминание о Милене вызвало приступ грусти. Тренировки с инструктором изматывали и раздражали, но сейчас их как раз не хватало. Как не хватало событий и оживления, вносимых в жизнь группы Миленой. Всегда подтянутая и активная, она держала своих подопечных в состоянии азартного напряжения, сменившимся с ее уходом ленивым пофигизмом. Лишенные из-за отсутствия инструктора походов и тренировок в реальностях, и предоставленные самим себе, они с головой погрузились в омут бытовых интересов и проблем.

- Вот ты где, - раздался рядом голос Валерьяновой. - Скучаешь?

- Нет. Вчера я поняла, что все, что происходит - это сон. А если мы проснемся, где мы окажемся?

- Мне бы твои проблемы, - усмехнулась Вика. - Ты уже видела новых инструкторов? Среди них есть симпатичные. Я бы хотела, чтоб тот парень, который мне нравится, что-нибудь у нас вел.

- И что же в них привлекательного?

- Уж побольше, чем в твоем Снегове. Девчонки выяснили, что он вообще не оставлял расписания пересдач. Теперь придется его караулить. Слушай, а, может, ты спросишь у него?

- Нет, если он сочтет нужным, то скажет сам.

- И в чем тогда преимущество быть его ученицей? - рассмеялась Вика.

Утро выдалось ясным. Куратор собрала группу и вывела на обязательные работы. Им предстояло заменить на спортивном поле поврежденные участки дерна и выровнять ямы. Ученики перемешивали землю и выкладывали из ящиков зеленые кустики травы. Дерн оказался очень тяжелым, поднимали его по двое - по трое, осторожно переносили и укладывали, стараясь не оставлять промежутки между кустами. Когда поле зазеленело, а ящики с травой опустели, уставшие и перепачканные землей студенты уселись в тени деревьев. Подошла Лиля, проводившая на соседней площадке занятие с первокурсниками:

- У нас будут набирать группы для спортивных игр, - сообщила она, присаживаясь рядом.

- Мы сейчас отстранены от занятий, - равнодушно ответила Таня.

- А вы запишитесь на факультативные занятия. И учителю приятно и вам плюс. С нас же тоже требуют развивать деятельность. Я набираю факультативные группы, обещаю никого не нагружать.

- А задания по другим предметам в это время отрабатывать будет можно? - поинтересовалась Оксана.

- Да, но если вы не станете об этом болтать. Мы же тоже люди, - Лиля подмигнула, - ну, кто хочет? Мне нужно предварительные списки подавать, а группы еще не сформированы.

- Ок, запиши меня, - согласилась Таня, - а посещать обязательно?

- Желательно, ведь могут проверить. - Инструктор обвела всех пытливым взглядом: - Что-то я вас совсем не узнаю.

- Женьку отчислили. И о ней никто не вспоминает, будто и не было ее. Милена в один день бросила группу, будто не тренировала нас два года. Идет третья неделя семестра, а мы уже не допущены к занятиям. Отчего бы нам быть прежними? - Кузнецова вызывающе посмотрела на Лилю.

- Давайте обсудим расписание. Где-то учитывается, кто посещает факультативы? - по-деловому осведомился Сергей, прерывая готовую накалиться атмосферу.

- Да, все регистрируется.

- Я слышал, один мой знакомый говорил, - уже обращаясь к группе, сказал Сергей, - что тех, кто посещает факультативы, обычно не отчисляют даже на время, и не нагружают отработками.

С первого дня появления Сергея в группе, ученики, по молчаливому соглашению, признали в нем лидера. К его словам прислушивались и не возражали открыто. Вот и теперь, убежденные его уверенным тоном, почти все записались на факультатив. Физручка, довольная, поднялась.

- Лиля, - уже спокойно окликнула ее Таня, - мне нужно поговорить с Миленой. Как это сделать, если она больше не появляется здесь?

- Мне жаль, что у вас проблемы. Но для вас будет лучше принять тот факт, что инструктора у вас больше нет.

- Почему нам не дали кого-то другого? Вон сколько новых инструкторов пришло, - спросила Вика.

Лиля посерьезнела:

- На Совете Учителей относительно вашей группы не было однозначного мнения. Многие посчитали группу слабой. Если вы не справитесь самостоятельно - вас отчислят.

После обеда пошел дождь. Подавленные и молчаливые, ученики сидели в холле. Раньше, проживая в коттеджах, группа редко собиралась на совместные посиделки. Вместе с переменами, произошедшими за последние недели, у них появилось и объединяющее всех чувство предательства и покинутости, благодаря которому они все больше времени стремились проводить вместе.

- У меня из прошлых "долгов" осталась история магии. И левитация. Историю сдам завтра, а что делать с левитацией - не знаю, - листая свое расписание, Вика размышляла вслух.

- Эй! - к группе подошел рыжий старшекурсник. Лера вспомнила, что видела его вместе с Учителем. - В шестнадцать придет Снегов, будет принимать пересдачи до восемнадцати. Кто не успеет - виноват сам. Идите очередь занимать.

- Где? - повскакивали со своих мест третьекурсники.

- В павильоне. Учтите, места там мало, а народа много будет.

Рыжий убежал, а ученики принялись поспешно собираться.

- Кто первый, займите очередь, - крикнул Сергей.

Дождь почти перестал, но на асфальте остались частые лужи. Аллейки учебного городка опустели: все, кто был не на занятиях, поспешили занять очередь на пересдачу. Лера остановилась у корпуса, вдыхая аромат цветов. Ей не хотелось толкаться в душном павильоне в напряженном ожидании Учителя. Мимо нее пробежал однокурсник:

- Снегов идет, принимает всего два часа, поспеши.

Лера кивнула, проводив его взглядом. Здесь, на дорожке, было тихо и свежо. Медленно, чтоб подольше насладиться густым ароматом, она пошла к павильону, в котором должна была проходить пересдача. Издали она увидела Александра. Вместо привычной учительской рясы на нем были черные джинсы и черная кожаная куртка прямого покроя, темные волосы собраны в хвост. Судя по всему, он очень торопился, потому что не обратил внимания на двух учеников, пытавшихся заговорить с ним по дороге.

"Наверное, мне тоже стоит занять очередь на пересдачу. Вот уж не думала, что Учитель пользуется здесь такой популярностью", - Лера усмехнулась про себя, хотя настроение у нее было совсем не веселым.

Когда она вошла в павильон, Учитель уже успел переодеться в рясу и беседовал с учениками. Людей набилось столько, что многим не хватило места, и они сидели на корточках. Измененный подходил к каждому и о чем-то тихо с ним переговаривался, после чего давал задание и переходил к следующему. Среди настороженных лиц Лера увидела Вику: девушка примостилась за колонной и подавала ей знаки подойти. Оксана, Таня и Сергей сидели на диване, остальные одногруппники - кто где.

- Все, кто пришел сдавать практику и получил задание, идите в зал, тренируйтесь, я подойду туда, - распорядился Снегов.

Часть учеников сорвалась с мест, стремясь оказаться в зале раньше других. Учитель, проводив их взглядом, вернулся к заданиям. Он подошел к Вике и что-то тихо сказал ей. Девушка кивнула, взяла листок бумаги и принялась писать. Настала очередь Леры. Измененный приблизился к ней и их глаза встретились. В какой-то момент ей показалось, что он ее выгонит, но этого не произошло.

- Зачем ты здесь? У тебя нет долгов, - тихо произнес он.

- Ты не принял зачет, - так же тихо ответила Лера. У нее вновь появилось ощущение, что все происходящее - сон и она может вот-вот проснуться.

Учитель оглянулся на студентов, потом опять пристально посмотрел на нее:

"Уходи", - четко прозвучало у нее в голове.

Не понимая, что происходит, она продолжала стоять, глядя на него во все глаза.

- Я засчитал вам задание еще в тот день, вы свободны, можете посещать занятия, - отворачиваясь от нее и переходя на официальный тон, отчетливо произнес Снегов.

Лера собралась было спросить его еще о чем-то, но он уже беседовал со следующим учеником. Краем глаза она заметила Вику, пристально наблюдавшую за ней. Пожав плечами в ответ на немой вопрос девушки, Лера вышла.

Глава 34. Пещера Колдуна.

С мокрых, из-за недавно прошедшего дождя, камней, ноги соскальзывали. Идти было сложно, но Лера медленно поднималась вверх по узкой горной тропе, огибающей ущелье. Она посмотрела вперед: до вершины осталось преодолеть несколько шагов. Медленно, почти касаясь макушки, проплывали облака, окутывая все вокруг сизой дымкой. Лера сделала шаг вперед, камень под ногой пошатнулся, и она, хватаясь руками за воздух, сорвалась. Все еще пытаясь уцепиться, она стремительно падала вниз. Сердце оглушительно стучало, угрожая выпрыгнуть из груди. Тело, влекомое вниз силой притяжения, барахталось, так и не находя точки опоры. Что-то с силой тряхнуло ее, заставляя рвануться вверх:

- Проснись, тихо! - Измененный, склонившись над ее кроватью в комнате учебного корпуса, придержал ей ладонью рот, предупреждая попытку вскрикнуть от неожиданности.

Окончательно проснувшись, Лера села. Учитель протянул ей сверток с одеждой:

- Одевайся, только не разбуди никого.

Она кивнула. Внутри свертка оказались теплые меховые унты и длинная дубленка, сшитая из пушистых шкурок. На Александре, как удалось ей разглядеть в темноте, была такая же, украшенная подвесками из бусин и перышек. Когда они оказались на улице, Учитель сказал:

- Никогда не показывай на людях своих чувств. Они всегда используют их против тебя. А тебе многое нужно научиться преодолевать. Страх, привязанности, свои слабости, нерешительность. На то, чтоб этому научиться, у тебя осталось немного времени. У магов и так времени нет, прими это как аксиому и не растрачивай моменты на сожаления и страдания.

- Почему осталось немного времени? - удивилась Лера. Она знала, что учеба в Академии рассчитана на семь лет - семь курсов, а у нее только недавно начался третий.

Измененный замедлил шаг:

- Что-то изменилось в пространстве. Все идет не так, как планировалось. Стали происходить неожиданные события.

- А что происходит? - девушку захлестнуло любопытство.

- Сейчас не время говорить об этом. Твое дело учиться. Проходи, - он легонько втолкнул Леру в портал, внезапно возникший прямо перед ней, и шагнул следом.

Они оказались в просторном ледяном гроте. Огонь факелов, мерцая, преломлялся в ледяных кристаллах, заливая пещеру золотисто-красноватым светом. В центре, разделяя внутреннее пространство на две части, проходил глубокий разлом, заполненный черной водой. Вдоль стен, образуя коридор, размещались железные клети, уходившие вглубь пещеры. Вместе с холодом, исходившим от всего, в тело проникало, пронизывая его, ощущение присутствия чего-то зловещего. Первой реакцией было желание выбраться, поскорее покинуть это место. Лера сделала шаг назад, но Измененный потянул ее за руку, увлекая за собой:

- Иди сюда.

Он сел на каменный выступ и притянул ее к себе так, что их глаза оказались на одном уровне.

- Теперь начнем, - спокойно сказал он и беспокойство, охватившее Леру, утихло. Только сейчас она заметила, что кроме них в пещере находился еще один человек. Им был невысокий худощавый мужчина, с прямыми, тронутыми сединой волосами, узким смуглым лицом с несколькими морщинами и глубоко посаженными темными глазами. Он зябко кутался в такую же, как у них меховую накидку, и хмуро рассматривал Леру. Заметив на себе ее взгляд, мужчина небрежно кивнул. Измененный выждал минутку, потом продолжил:

- Разыграем такую ситуацию. Вы будете учениками Колдуна, что, недалеко от истины. За Колдуна сыграю я. Колдун стар, но все еще силен. Он живет отшельником в этой ледяной Пещере, в Горах Юду, где кроме него, его слуг, и двух его учеников никого не бывает. Однажды Колдун призвал к себе обоих учеников, - Учитель жестом пригласил подойти поближе, - подходите-подходите. И говорит: "В древнем манускрипте, обнаруженном мной во льдах, я нашел способ достичь огромной силы и величия. Весь мир падет к ногам того, кто сумеет пробудить Древних богов, покоящихся в ледяных чертогах. Для этого, на протяжении трех часов от начала темной луны, нужно принести им в жертву трех человек. Здесь, - Учитель указал на разлом, - врата и алтарь". И я, как Колдун своим ученикам, даю вам задание найти и принести в жертву троих людей. - Александр помолчал, глядя на Леру, и добавил: - С тебя достаточно будет двух. Задание ясно?

Мужчина неспешно пригладил волосы, посмотрел на Леру и перевел взгляд на Учителя:

- И все? А что будет потом?

- Потом, согласно легенде, Древние пробудятся и наделят силой того, кто вызвал их и устроил жертвоприношение.

- А где их искать, этих людей? - опять спросил мужчина.

- В селении, Карл. Когда выйдете из Пещеры, спуститесь в долину, там есть деревенька. Можете начинать, - Учитель поднялся, повернулся к разлому, потом к Лере - тебе я помогу.

Карл, собравшийся было выйти, задержался. Он остановился у одной из стен и опять посмотрел на Леру своими темными, почти черными глазками. Тем временем Измененный сходил к железным клетям и привел оттуда мальчика лет тринадцати. Потом достал из кармана таймер и нажал кнопку:

- Время пошло. Вот твоя первая жертва. Он из слуг Колдуна.

Лера отступила:

- И что с ним делать?

- Принести его в жертву, - спокойно ответил Учитель. - Для этого его нужно убить и спустить тело в воду.

Мужчина у стены зашевелился, но ничего не сказал. Учитель повернулся к Лере:

- Начинай.

- Я не могу, - она попятилась, на всякий случай, пряча руки за спину.

Мальчик стоял, равнодушно глядя на происходящее, словно к нему оно не имело ни малейшего отношения.

- Колдун парализовал волю жертвы, но чары действуют не долго. Не тяни время, тебе нужно еще успеть найти вторую жертву.

- Я не могу убить, - возразила Лера.

- Можешь, - твердо ответил Снегов. - И сделаешь. Я не допущу проявления слабости. Начинай.

- Как? - в отчаянии крикнула Лера.

- Как хочешь! Он должен быть принесен в жертву. Не стой, действуй! Ну! - Учитель с силой толкнул Леру к мальчику.

- Да палкой его по голове или камнем, - посоветовал из своего угла мужчина.

Измененный метнул горящий взгляд в сторону своего ученика и резко сказал:

- Иди, займись делом. Тебе троих найти надо. - Потом обратился к Лере: - Время идет! Ну, живо! Никакой слабости, никаких колебаний. Перед тобой жертва, не человек, не мальчишка, а пропуск к силе.

- Не могу.

Александр на мгновение прикрыл глаза, потом повернул Леру к себе и спокойно произнес:

- Если бы сейчас на моем месте был настоящий Колдун, он начал бы жертвоприношение с тебя. Маг должен быть сильной личностью. И Колдун, увидев в своем ученике такую слабину, избавился бы от него, потому что, обучая, отдаешь свою силу. Отдавать ее тому, кто не может принять такой дар - верх безрассудства. К тому же слабость ученика однажды может ударить по Учителю. Только сила отличает мага от обычного, - Измененный ткнул пальцем в мальчика, - куска мяса. Поняла?

Она кивнула.

- Преодолевая себя, свои внутренние барьеры, ты приносишь истинную жертву, которая открывает тебя Богам. Это, - кивок в сторону ребенка, - лишь инструмент. Ты не первый раз отступаешь, упуская возможность завладеть силой, и причина кроется в отсутствии смелости принять ответственность за свои действия и в ложном благородстве, проистекающем из запретов и ограничений, навязанных обществом. Настоящее благородство доступно лишь познавшему силу, умеющему обуздать ее и себя. И оно берет свое начало в сердце человека, а не в его уме. Поэтому делай то, что должна сделать.

На негнущихся ногах она подошла к жертве и усилием воли положила руки ему на горло. Стараясь не смотреть в глаза мальчика, она сомкнула вокруг его шеи непослушные пальцы и сдавила. К горлу подкатил комок тошноты. Мальчик стоял, не сопротивляясь, потом обмяк. Лера отдернула руки и отступила. От прилива слабости ноги у нее подкосились, и она осела на ледяной пол. Измененный подошел к телу и ногой спихнул его в разлом. Темные воды тут же сомкнулись, поглотив свою первую жертву.

- Вот так. А теперь иди, ищи второго человека.

- Я его убила, - Лера с отчаянием посмотрела на Учителя. В глубине души она отказывалась поверить, что способна на убийство. Конечно, она помнила зачет в конце первого курса, но одно дело оставить пакет, и совсем другое - убить кого-то конкретного своими руками. - Неужели это по-настоящему?

- Прежней отсюда ты не вернешься.

Поборов слабость и отвращение к себе, она вышла из Пещеры. В сияющей ночной темноте серебрился снег, укрывающий склон горы и долину, у ее основания. Внизу, вдали, виднелись огни селения. Лера растерла лицо колким снегом и пошла вниз.

Небольшая деревенька, затерянная среди снежных гор Юду, встретила ее шумным гулянием. Молодежь играла в снежки, пела песни и развлекалась. Из толпы вынырнул второй ученик Колдуна и подошел к Лере:

- Что он тебе говорил?

- Чтобы отправлялась искать следующую жертву.

- Это я знаю. Еще что? - мужчина пристально смотрел на Леру.

- Ничего, - она неожиданно вспылила, - ты же слышал задание! - Воронцова собралась уйти. Карл усмехнулся. Он слепил снежку и кинул в нее:

- Пусть у Колдуна и два ученика, но это ведь можно исправить. - Несмотря на улыбку, его взгляд был полон неприязни. Мужчина развернулся и растворился в толпе людей.

Лере без труда удалось познакомиться с девушкой. Они несколько раз вместе скатились на санках с небольшого холма.

- Ты не местная, - заметила девушка, когда они повалились в снег, укрываясь от пролетающих снежков, - откуда ты?

- С горы, - Лера вглядывалась в смеющееся лицо новой знакомой.

- На горе никто не живет кроме Колдуна. Но его давно никто не видел.

- А ты бы хотела его увидеть?

- Не знаю. О нем много слухов ходит. Говорят, раньше он помогал нам, но я не помню тех времен.

- Пойдем, я покажу тебе, где он живет, - предложила Лера.

"Только не соглашайся", - мысленно просила она девушку, но та согласилась, и, оторвавшись от веселых компаний, они поднялись в ледяной грот. Измененный сидел, скрестив руки на груди, на каменном выступе у небольшого костра.

- Учитель, - позвала его Лера, - вот еще одна... девушка.

Лера вовремя спохватилась, что слово "жертва" может напугать ее спутницу. Измененный кивнул:

- Время истекает, поторопись.

В это время в Пещеру ввалился мужчина, тянувший за собой сразу двух жителей селения. Они были без сознания. Девушка вскрикнула, увидев их, но Александр легко коснулся ее лба и она замерла. Оставив ее, он повернулся к своему ученику:

- Ты их тащил по снегу в таком виде?

- Да.

- Ты видел, что небо ясное?

- Ну и что? - Карл свалил свою добычу у разлома.

- То, что люди в деревне их спохватятся, и по следу, оставленному тобой, придут сюда. - В голосе Учителя появились резкие нотки: - Как думаешь, что сделал бы с тобой Колдун, после того, как ты, своими действиями, натравил на его дом толпу разъяренных крестьян?

Мужчина молчал.

- А где твоя третья жертва? - поинтересовался Измененный. - Здесь только двое.

Ученик кивнул в сторону Леры:

- Она.

От такого поворота Лера оторопела и уставилась на сухощавую фигурку нахального ученика. Снегов молчал, глядя в пол, потом спросил:

- Вот как? Почему она?

- Я не мог притащить сюда трех одновременно, а она сама сюда пришла. К тому же, как маг, я сильнее, - мужчина пожал плечами, - какая Колдуну разница, кого я принесу в жертву? Или, - его губы растянулись в насмешливой улыбке, - разница есть, Учитель?

Александр помолчал, потом обратился к Лере:

- До истечения срока осталось несколько минут. Завершай начатое.

- А, - Лера собралась спросить о сложившейся ситуации, но Учитель ее перебил:

- Ну! Время идет!

Лера подошла к девушке. Та с молчаливой мольбой смотрела на Леру, силясь пошевелиться.

- Прости, - прошептала одними губами Лера. Она зашла ей за спину и обхватила ее голову руками.

"Говорят, сложно убить только в первый раз", - мелькнула мысль. Ожидаемого хруста Лера не услышала, но девушка упала. Она потянулась к ней, проверить, жива ли ее вторая жертва или мертва, но Измененный перехватил ее руку:

- Время, время. Скинь ее в воду. А ты чего ждешь? - повернулся он к мужчине.

Мужчина с силой спихнул свою ношу в разлом. Холодная вода привела несчастных в чувство, и они забарахтались, пытаясь выбраться. Измененный слегка поморщился, после выбросил вперед руку. Что-то блеснуло и люди, оглушенные магическим ударом, скрылись в темной глубине.

- Подойдите сюда, - Александр подождал, когда ученики приблизятся. - Если бы ситуация была настоящей, вы были бы уже мертвы.

- Почему? - возмутился мужчина.

- От тебя я бы избавился сразу, - продолжил маг, повернувшись к нему. - Неужели ты считаешь, что Колдун не видит сути своих учеников? Если ты хочешь убить вторую ученицу, где гарантии, что однажды, ты не захочешь убить и самого учителя?

- Она слабая, - попытался возражать Карл, но Измененный его перебил:

- Она сейчас слабее тебя, но против Колдуна слабее ты. Хороший маг не станет ждать, когда ему в спину нанесут удар. Но проиграл ты и по другим причинам. Первая: ни один Колдун не захотел бы делиться силой. Скорее, он мог бы использовать своих учеников, а потом принести их в жертву. Это ведь не противоречит твоей философии? - он посмотрел на мужчину. - Анализа ситуации тоже нет. Что вам нужно было делать, получив такое задание? Да бежать отсюда без вести, как можно дальше, чтоб остаться в живых, а не оказаться в роли жертв. И вторая причина: люди, которых ты сбросил в воду, живы. Ты не сумел завершить жертвоприношение. Ты проиграл. Отойди и не мешай.

Мужчина перескочил через разлом и присел у его кромки, хмуро глядя на черную поверхность воды. Учитель повернулся к Лере:

- Теперь рассмотрим ситуацию иначе. Женщина не может сравниться с мужчиной в силе, поэтому должна брать хитростью. Ты успела принести двоих в жертву, но чуть сама не стала жертвой для него. Надо обращать внимание на своих конкурентов, на их оплошности и небрежности. Услышав, что он собирается принести тебя в жертву, ты должна была завладеть силой Древних раньше. Вместо того, чтоб стоять и ждать, надо было воспользоваться ситуацией, завершить начатое им. Ты бы спаслась сама и лишила силы своего конкурента.

Лера молчала, а Измененный усмехнулся:

- Колдун может и сам о себе позаботиться. Нельзя верить в то, что кто-то добровольно захочет разделить свое могущество. Важно выжить.

- Зачем мы убили этих людей? Ведь на самом деле не было такой необходимости.

- Глубоко внутри каждого из нас спят древние силы. Следуя пути магии, ты должна разбудить их в себе. Для их пробуждения действительно нужна жертва. Маг жертвует своей жизнью, посвящая ее Силе. Жертвует своими убеждениями, своими страхами и страстями, своим привязанностями. Маг всегда жертвует тем, что имеет для него цену. Только на таких условиях Сила принимает его. А без Силы маг - не маг.

Измененный жестом открыл портал:

- Возвращайся к группе, но не забывай, что отныне вы на разных берегах. Они еще не знают, что все их убеждения состоят всего лишь из мыслей и не имеют силы. А ты, надеюсь, поняла: только то, за что ты готова будешь отдать свою жизнь, будет для тебя истинным. Но не жди, что оно будет истинным еще для кого-то.

Глава 35. Новогоднее признание.

Дни сменялись днями, наполняя жизнь третьекурсников непрерывными тренировками, отработками, лекциями, зачетами и пересдачами. Единственным их развлечением остались вечерние игры в карты в холле спального корпуса. Наблюдая за шумной тусовкой одногруппников, Лера все больше ощущала пропасть, образовавшуюся между ними с того дня, как она вернулась из ледяной пещеры. Для нее, которой продолжение магического пути стоило жизней невинных людей, их интересы и развлечения казались пустыми, а усилия недостаточными. Она больше не могла позволить себе тратить время понапрасну, все больше и больше погружаясь в занятия.

Вика сидела на кровати и подкручивала волосы. Лера, отрабатывающая перемещения в пространстве, появилась внезапно. От неожиданности Валерьянова вздрогнула:

- Фу ты, напугала. Я думала, тебя еще долго не будет.

- Привет, - Лера оглянулась и увидела, что на ее кровати, в привычном творческом беспорядке лежат Викины вещи.

- Сейчас уберу, - поняла ее взгляд догадливая соседка, - ты уже была в главном корпусе у Инны?

- Нет, а зачем?

- Она проводит регистрацию на вечер в честь Нового года. Пока тебя не было, Инна приходила и предложила всем желающим отпраздновать Новый год с магами. Те, кто туда идут, должны зарегистрироваться, чтобы на них рассчитали столик. И платье. Здесь же взять негде, поэтому надо идти и заказывать через куратора. Танька сейчас к ней пошла, ты еще ее успеешь догнать.

- И что делают на этом вечере? - равнодушно поинтересовалась Лера.

Вика недоуменно пожала плечами:

- Едят, танцуют, что еще. Иди, пока Инна не ушла.

- Пойдем со мной, - попросила Лера.

- Ладно, - девушка отложила расческу и поднялась.

На улице лил дождь. Дожди в учебном городке были не редкость и делились на два вида: теплый, умывающий от пыли, покрывающий искрящимися солнечными каплями дорожки и сочную зелень. Лера любила остающийся после него аромат весенней свежести. Второй тип - затяжной, остужающий воздух и землю, монотонно барабанящий по лужам и смывающий улыбки. Вместе с ним в учебный городок приходила озабоченная серость, наполняющая спешащих магов ощущением зябкого одиночества.

Под холодными потоками девушки бегом добежали до главного корпуса. Инна Александровна, которую за глаза в группе называли Инной и к которой испытывали ничем не обоснованное уважение, возникшее естественным путем с самой первой встречи, сидела за столиком в холле третьего этажа и регистрировала желающих принять участие в Новогоднем вечере.

- Инна Александровна! - позвала Вика, и, когда куратор подняла голову, указала на Леру.

- Здравствуй. Я не думала, что ты захочешь прийти.

Лера ощутила на себе цепкий взгляд наставницы. Куратор одобрительно кивнула:

- Хорошо, что ты решила не отрываться от группы.

- Я не знала о вечере, - начала Лера.

- И поэтому у тебя нет платья, - закончила за нее женщина. - Конечно, здесь нет магазинов, но платье можно заказать по нашим каталогам. Его стоимость, при необходимости, можно отработать.

- Ладно, - Лера кивнула.

- Подожди, - словно что-то вспомнив, Инна Александровна поднялась. - Побудь здесь, я кое-что уточню.

Куратор ушла. А Лера подошла к Тане и Вике, шептавшимся в углу холла.

- Та стерва поспорила, что она протанцует с ним целый вечер, - Таня зло сверкнула глазами.

- А ты?

- Что я могла? Она вырядится как королева и столики у них рядом.

- Ты ее можешь опередить. Или наступи ей на платье, вот будет смеху, - посоветовала Вика.

- Оксана сказала, что достанет золотое платье. Пусть лучше она его уведет, чем эта выскочка.

- Золотое? То, что на бретельках? - ахнула Вика.

- Именно. Из первого каталога. Она год копила на него. Всех теперь перещеголяет.

Вика печально вздохнула.

- А ты в чем будешь? Не в рясе же? - Таня повернулась к Лере.

- Пока не знаю, куратор куда-то вышла.

- Если что, выбирай из первого каталога, второй уже весь занят, - посоветовала одногруппница.

Вернулась Инна Александровна:

- Тебе беспокоиться не о чем. Мне сказали, что платье тебе передадут завтра к вечеру, - вызвав удивление у всех трех девушек, сообщила она Лере.

- Ты уже знаешь, с кем будешь танцевать? - полюбопытствовала Таня у Леры, на пути к спальному корпусу.

- Нет, я не думала об этом, - Лера пожала плечами. Ей было странно от того, что она собралась на вечер, который мало ее интересовал.

- Не приставай к ней, - вмешалась Вика, - кавалер найдется.

Валерьянова весело подмигнула.

- И кто же? - от удивления Таня подняла бровь. - Она же не с кем здесь не встречается.

- Валентин. Они с первого дня дружат, и у него тоже никого нет, - тоном знатока заявила Вика.

Все рассмеялись.

- Тоже мне кавалер. От горшка два вершка, - Таня пренебрежительно фыркнула. - Пойду Оксанку найду.

- Я на этот вечер очень рассчитываю, - проводив Таню взглядом, призналась Вика. - Возможно, что он придет, и мы будем вместе. До сих пор толкового свидания не получилось.

- По правилам инструкторам нельзя встречаться со студентами, - напомнила Лера. - На вечере, должно быть, будет полно учителей. Наоборот, чтоб свидание получилось, вам не стоит туда идти.

- Нет, учителя вряд ли будут, только дежурные. Что им с нами там делать, и так тошнит смотреть друг на друга. А ты рассчитываешь встретить там Его?

- Кого? - сделала вид, что не поняла вопроса Лера.

- Да брось, я же не слепая. Видела, как вы смотрите друг на друга. Но ничего не получится: во-первых, он учитель, и это тоже нарушение правил, а во-вторых, он не из наших, я тебе уже говорила.

- Ты ничего не могла видеть, - Лера улыбнулась, вспоминая, с каким любопытством Вика наблюдала за ней на пересдаче.

- Конечно. Он еще на уроке на тебя смотрел. Читает мораль, а сам смотрит. Да и зачет поставил тогда тебе одной. У меня глаз цепкий. - Она со смехом указала пальцем на свои светлые глаза. - Если он и придет, танцевать не будет, не надейся.

- Я и не надеюсь. Ты все зачеты сдала? - Лера решила сменить тему, пока Вика не напророчила еще чего-нибудь.

- Все. Ходила до последнего, - девушка, вспомнив свои мучения, закатила глаза.

Занятия накануне праздничного вечера отменили. Ученики, занятые подготовительной суетой, сновали по комнатам спального корпуса, в поисках последних штрихов, придающих новогоднюю неотразимость. Лера вышла на залитый солнцем двор. Здесь, среди буйства зелени и пения птиц, ощущение преддверия вечеринки пропадало. Она подумала, что прошлые годы их группа не отмечала праздники другой реальности. Не зная, куда себя применить, она отправилась в главный корпус, в надежде встретить Александра. С тех пор, как он взялся вести в ее группе уроки концентрации, их общение из дружеского окончательно перешло в сферу "учитель-ученик" и ей не хватало их уютных посиделок с философскими беседами о смысле жизни. Измененного она не встретила, зато наткнулась на распахнутую дверь в библиотеку. Сюда, в хранилище редких магических книг, учеников не допускали. Учителя обеспечивали их необходимыми учебными пособиями самостоятельно, придерживаясь принципа "всему свое время" и выдавая только ту информацию, которую на их взгляд, была необходима на текущий момент.

В просторной комнате, битком набитой свитками и книгами, никого не было. Влекомая любопытством, Лера осторожно переступила порог и огляделась. На библиотекарском столе лежала раскрытая книга. Осторожно, чтоб не потревожить покой магической литературы, приблизившись, Лера заглянула на страницы фолианта. Старинный текст, украшенный многочисленными иллюстрациями, повествовал о невидимости. Так как тема, на Лерин взгляд, могла быть полезной, она принялась за чтение:

"Невидимость, - гласила рукопись, - различалась на ложную, когда маг с помощью заклятий вводит в заблуждение чужие взоры, и полную, при которой маг, обуздав свои мысли и чувства, сохраняя внешний и внутренний покой, становится прозрачным и незаметным для окружающего мира".

Рассудив, что на тренировку такого состояния могут уйти годы, Лера решила пойти коротким путем и принялась за изучение заклинания. Оно представляло собой колдовской знак, в виде равностороннего креста, увитого цветами и буквами, который требовалось нанести на тело или бумагу. Нанесенный на бумагу, знак сжигался, после чего пепел требовалось проглотить, чтобы активизированная им энергия создала вокруг тела мага ауру невидимости. Лера во все глаза смотрела на затейливую вязь, стараясь ее запомнить, когда рядом проявилась библиотекарь. Она с громким стуком захлопнула книгу:

- Тебе это читать нельзя.

- Почему?

- У тебя нет на это разрешения. Иди, а то сообщу твоему инструктору, что правила нарушаешь.

"Сообщай, сколько хочешь", - огрызнулась про себя девушка, удерживая в памяти магическую формулу, но из библиотеки вышла.

Стемнело. До начала праздничного вечера оставалось чуть меньше двух часов, когда дверь Лериной комнаты без стука отворилась и вошла Инна Александровна. Она аккуратно положила на ее кровать большой пакет:

- Это передали для тебя. Одень.

- Спасибо, - Лера вскрыла передачу и ее одногруппницы, делавшие себе прически перед зеркалом, ахнули:

- Вот это да! - протянула Вика, непроизвольно одергивая длинное, с глубоким декольте, обтягивающее платье персикового цвета, которое полнило и без того не худенькую фигуру.

- Такого в каталоге не было. Где ты его достала? - Таня оглядывала принесенный куратором наряд.

- Так ей же передали, - многозначительно взглянув на Таню, напомнила Вика.

- Оксана умрет от зависти. Оказалось, что она не единственная, кто заказал себе золотое платье.

Лера переоделась. Ее платье, темно-фиалкового цвета, абсолютно закрытое, с длинными рукавами и уходящей в пол юбкой, выглядело скромнее броских нарядов подруг, но намного благородней. По незнакомой, но мягкой на ощупь ткани сияли маленькие серебряные звездочки, разбросанные по манжетам и подолу. В пакете оказались и туфли, такого же цвета, удобно севшие по ноге.

- Прямо Золушка, - Таня критично оглядела Лерин костюм, еще раз поправила пышные рукава своего платья и скомандовала: - Идем, девчонки, пора.

Людей, вопреки Викиным предсказаниям, собралось много. Потолок и стены зала украшали новогодние гирлянды и разноцветные фонарики. В углу мерцала огнями елка. Гостей рассаживали за четырехместные празднично сервированные столики, занимающие половину помещения. Вторая его часть была отведена под танцы. Играла музыка, но ее заглушал шум возбужденных голосов. Инна Александровна рассадила свою группу за два соседних столика и, пожелав хорошего вечера, удалилась. Несмотря на всеобщее празднование, атмосферу, царившую в группе, трудно было назвать веселой. Сергей лениво кокетничал с девушкой из параллельной группы, остальные ребята сосредоточенно жевали, созерцая танцующие пары. Оксана раздраженно поправляла съезжающую шлейку пышного платья из золотой парчи и тихо ругалась.

- Где она? - наконец спросила Таня, взглядом ища кого-то в зале.

- Вышла с ним, я даже не успела подойти. Ты представляешь, она одела точно такое же платье как у меня и всех убедила, что я ей подражаю. Это я ей подражаю!

- Вот коза, - возмутилась Таня.

Вика, не принимавшая участия в разговоре, с отсутствующим видом следила, за Ларисой, которая увела ее тайную симпатию и не отпускала его второй танец подряд. Лере стало скучно. У нее появилось настойчивое чувство пустой траты времени. Ее взгляд упал на стакан с водой.

"О, самое время испытать заклинание невидимости!" - девушка воодушевилась. Улучив момент, она стянула ручку и листок из блокнота, опрометчиво забытыми куратором на подоконнике зала. Начертав формулу, она сожгла листик и высыпала пепел в стакан с водой, как и предписывалось в ритуале.

- Я бы этого не делала, - Инна Александровна, появившаяся, будто из ниоткуда, ловко выхватила стакан и, изящным движением руки, дематериализовала. - Это плохая идея. Не лучше ли просто побыть здесь и отдохнуть?

Воронцова смущенно молчала, мысленно готовясь повторить попытку.

- Забудь, так будет лучше, - куратор легко коснулась Лериного лба и ее мысли на мгновение спутались. - Иди лучше танцевать.

Инна Александровна отошла к соседнему столику. Лера поднялась. Нет, танцевать ей не хотелось, и было чертовски жаль позабытой формулы. Стараясь оставаться незамеченной, она выскользнула из зала. Пустынный полумрак коридоров окутал ее тишиной, отделяя от праздничной суеты. Облегченно вздохнув, она собралась вернуться в спальный корпус, когда ощутила непреодолимое внутреннее влечение. Словно некая сила захватила все ее естество и настойчиво требовала следовать за ней. Повинуясь этому зову, Лера спустилась на первый этаж, где размещалась учительская. Внезапно послышались чьи-то шаги. Лера вжалась в стенку, стараясь укрыться за ее выступом.

- Ты почему ушла? - замедляя шаг, окликнул Валик.

- Голова болит от шума.

- По правилам нельзя уходить без разрешения куратора.

- Так иди и сообщи ей, а я пойду к себе.

- Смотри, я только предупредить хотел, что тебя могут хватиться, - Валик нервно оглянулся, - тем более, здесь учительская. Ты знаешь, что в коридорах могут быть магические ловушки? Их ставят, чтоб отлавливать нарушителей.

- Спасибо. Где, не знаешь?

- Нет, я только слышал об этом. Я пойду, не хочу проблем.

Осторожно ступая, Валентин ушел. Лере стало не по себе. Ощущение одиночества в пустых коридорах стало невыносимым. Борясь с желанием убежать, и опасаясь угодить в ловушку, она все же последовала внутреннему зову. В конце коридора виднелась приоткрытая дверь, к которой ее тянуло как магнитом. Повинуясь настойчивому импульсу, Лера вошла в слабо освещенный класс. Повеяло холодом, и она непроизвольно поёжилась.

- Не страшно было идти одной? - навстречу ей из тени вышел Александр.

Лера отпрянула: она могла бы поклясться, что в кабинете никого не было.

- Страшновато, - когда прошел испуг она смогла улыбнуться.

Измененный, одетый совсем не по-праздничному в рясу, остановился в нескольких шагах перед Лерой, задумчиво разглядывая платье:

- Тебе идет.

- Спасибо, - Лера давно поняла, кого ей стоило благодарить за подарок. - Я думала, ты будешь на вечере.

- Не люблю шумных сборищ. - Александр посмотрел ей в глаза: - Потанцевать мы сможем и здесь.

Он подал руку, и она прикоснулась к его прохладным пальцам. Измененный легко притянул ее к себе и закружил по комнате, виртуозно огибая углы столов. То ли от его прикосновения, то ли от танца Лерина голова пошла кругом, тело кинуло в жар, а внутри все затрепетало.

- Я люблю тебя, - одними губами прошептала она. Учитель не ответил, лишь крепче прижав ее к себе. Неожиданно он остановился и прислушался:

- Сейчас сюда придут, твой приятель сообщил, что ты ушла. - Он мягко отстранил ее, выпуская из рук: - Никто не должен видеть...

Договорить Снегов не успел: в коридоре послышались быстрые шаги.

- Выйди из класса и закрой дверь, - торопливо шепнул он.

Лера послушалась. Она едва успела захлопнуть дверь перед носом у приближавшейся Инны и ее спутника - седоватого мага с застывшим на лице выражением презрения.

- Почему ты здесь? Ты одна? - требовательным тоном поинтересовалась куратор.

- Да, я хотела вернуться к себе, но сначала решила зайти в туалет.

- Зачем? - искренне удивилась Инна Александровна. Маг хмыкнул: даже из уст куратора вопрос прозвучал достаточно странно.

- Я тоже вспомнила, что незачем, - согласилась Лера.

- Никого. - Маг приоткрыл дверь и заглянул в кабинет.

- Ну ладно, иди к себе. Стоило тратить такие деньги на платье, чтоб ты так и не попала на вечер, - Инна Александровна укоризненно покачала головой и указала Лере на выход из корпуса. После чего обернулась и, с плохо скрываемой насмешкой, сказала, обращаясь к пустому пространству класса:

- Эта девочка плохо врет, как для ученицы мага. Тебе стоит над этим поработать.

Глава 36. Магическая олимпиада.

В процессе обучения, которое длилось семь лет, студенты не имели права покидать территории, принадлежащие Академии. Это правило являлось основным условием, которое должен был принять абитуриент. В течение всех лет ученики были оторваны от внешнего мира, посвящая себя изучению магических наук. Это ограничение компенсировалось разнообразием реальностей и интенсивностью занятий, не оставлявших студентам времени на тоску по прежней жизни. К тому же, с первых дней пребывания в Академии им внушали ощущение превосходства магов над простыми смертными. Живущие в атмосфере постоянной конкуренции, принимающие любую задачу как личный вызов, уже к третьему курсу из нерешительных учеников большинство превращалось в дерзких самоуверенных нахалят.

Раз в три года, по устоявшемуся обычаю, на территории учебного городка организовывали магическую олимпиаду, на которой каждый старшекурсник мог продемонстрировать свой проект. Проекты представляли собой миниатюрные реальности или виртуальные программы для обучения. Зрители, коими становились все обитатели учебного городка, могли не только ознакомляться с описанием работ, но испытывать их на себе и принимать участие в голосовании. Проведение одной из таких олимпиад и припало в аккурат на новогодние каникулы. Свободные от занятий студенты целыми днями развлекались тестированием на себе новых проектов, состязаясь в находчивости, сноровке и владении магией.

Лера прогуливалась по коридорам главного корпуса, в котором демонстрировались магические работы. Ее внимание привлекла группа студентов, толпившихся у одной из дверей. Ученик, создавший проект, стоял тут же и с жаром спорил со зрителями:

- Этот лучше, чем тот, что мы проходили на практике. В нем сочетаются и простота и функциональность. Он идеально подошел бы для тренировки выдержки.

- Ерунда! Он примитивен, - активно возражал его оппонент, - ты его рекламируешь, чтоб мы за него проголосовали.

- Да посмотри сам!

Лера задержалась, чтоб рассмотреть предмет спора, но он оказался за закрытой дверью.

- Можно посмотреть? - полюбопытствовала она, когда дискуссия грозила перейти в стадию взаимных обид.

Создатель проекта обрадовался:

- Хочешь проверить себя на выдержку? Попробуй, тебе же не трудно.

- Можно, - легко согласилась девушка, - что надо делать?

Старшекурсник принялся торопливо пояснять:

- Заходишь, там комната. В ней полно зомби. Они реагируют на движение, на любой шум, даже на громкое дыхание. В конце комнаты стол, на нем мозаика. Собираешь ее и возвращаешься. Если они тебя поймают, то будут хватать, щекотать, и могут запачкать. Они липкие. Пойдешь?

- И это все? Пойду.

- Я же говорю, что примитивная ерунда! - опять сказал второй парень.

- Сам смотри, - старшекурсник распахнул дверь, давая возможность Лере пройти.

Она вошла в искусственную реальность, сделанную в виде прямоугольной комнаты, и остановилась, оценивая обстановку. Переваливаясь с боку на бок, по ней бродили несколько устрашающего вида зомби. Появления нового испытателя они не почуяли, и Лере удалось понаблюдать за их поведением. Она заметила, что живые мертвецы передвигаются каждый по отдельной траектории и между ними вполне можно пройти. Медленно, чтоб не создавать шума, она пошла вперед, каждый раз останавливаясь при их приближении. От ее внимания не ускользнули и участки пола, на которые их нога и не ступала.

"Недочет", - отметила Воронцова и без труда добралась до дальней стены, у которой стоял стол. Во избежание неприятного столкновения, она залезла на него с ногами и легко справилась с простенькой мозаикой. Мимо медленно тащился мертвый страж, устремив вперед невидящий взгляд остекленевших глаз. Она пропустила его и беспрепятственно вернулась в коридор.

- Я же говорил, что это чушь! - торжественно объявил второй ученик.

- Ну что? Трудно? - нервно спросил автор.

- Они предсказуемы, у них не должно быть траектории движения, - заметила Лера.

- И я говорю: ходят как трамваи, - согласно вставил второй ученик.

Толпа стала редеть. Автор задумался, а к Лере подошла красивая старшекурсница с пышными волосами:

- Привет! Я видела, что ты проходила. Хочешь испытать и мою реальность?

- Давай, а где она?

- Недалеко, вон дверь. Пойдем? - Девушка побежала первой, постоянно оглядываясь, чтоб убедиться, что Лера не отстает. Через открытую дверь в ее реальность просматривалась часть узкого коридора, поворачивающего налево.

- Это что-то вроде лабиринта, - начала объяснять девушка, но ее прервал подошедший к ним пожилой усатый маг с добродушной улыбкой:

- Не начинайте проходить, через несколько минут будут разыгрывать учебную ситуацию, все генераторы энергии переключат на нее. Когда твой проект перестанет поддерживаться энергией, вы окажетесь в нем как в ловушке.

- Как жаль, - разочарованно протянула девушка, - а я так хотела, чтоб ее прошли. Это же моя выпускная работа и ее нужно протестировать.

- Успеешь, но не сейчас. Всех специально предупреждали покинуть проекты.

В коридоре реальности вдруг появилась кошка. Она была похожа на сиамскую, и носила нелепый розовый бант. Призывно мяукая, она, то скрывалась за изгибом коридора, то появлялась вновь.

- Она живет там? - на всякий случай решила уточнить Лера, чтоб убедиться, что несчастное животное не забралось туда случайно.

- Ага, это первое, что ты увидишь. Сам лабиринт сделан в форме куба. Он населен разными существами, которые будут задерживать тебя там, - охотно поясняла старшекурсница.

- Тогда с ними не нужно общаться, - сказала Лера.

Девушка задумалась, потом спросила:

- Тебе кто-то сказал?

- Нет, я предположила.

- Весь фокус в том, чтоб ни на что не реагировать, - пояснила создательница.

- Разве это сложно? - удивилась Лера.

- Ну, все ведь привыкли к обратному, ищут скрытый смысл, - девушка казалась немного растерянной.

Беседу прервал звонок, и коридоры стал затягивать густой туман. Свет в реальности с кошкой погас.

- Началось. Идемте смотреть, - предложил пожилой учитель. - Они все оформили как спектакль, а все мы - участники.

Ученики и учителя толпились, озираясь, в коридорах. Туман рассеялся, и вместо привычных помещений появились незнакомые прозрачные переходы, галереи, площадки-лифты и солдаты-андроиды со шлемами вместо лиц.

- Внимание! - раздался усиленный громкоговорителем голос. - Вы все пленники нового властелина Галактики! Соблюдайте спокойствие и будьте покорны. Любое сопротивление бесполезно! Радуйтесь, ваша энергия будет служить новому властелину.

Андроиды начали теснить присутствующих, загоняя их в прозрачные переходы, по которым сгоняли их в пустые, похожие на аквариумы, комнаты. Ученики смеялись и послушно выполняли приказы солдат. Учителя с интересом наблюдали за происходящим, пока андроиды не стали заталкивать в проходы и их.

- Это что-то новое, обычно нас в расчет не берут, - весело сказал усатый маг своей ученице.

- И из-за этого прервали демонстрацию наших проектов? - девушка недовольно оглянулась.

- Победителем объявили этот проект.

Лера шла в толпе учеников и учителей, стараясь не отставать от своей новой знакомой. Вдруг кто-то схватил ее за руку, пытаясь задержать. Она обернулась: перед ней стояла смеющаяся Милена.

- Здравствуй, - инструктор, шутя, отмахнулась от обнимавшего ее высокого парня. - Как твои дела? Как группа?

- Привет! - Лера обрадовалась неожиданной встрече. - Все хорошо. У группы тоже. А ты как?

- Работаю, встречаюсь, - Милена взяла за руку своего спутника. - Решили прогуляться, посмотреть новые работы, иногда среди них можно повстречать по-настоящему интересные идеи.

Договорить она не успела: к ней, проталкиваясь сквозь толпу, спешила Таня:

- Милена!!! Привет! - девушка крепко обняла свою подругу. - Ты вернулась?

Дожидаться конца встречи Лера не стала и, махнув Милене на прощанье рукой, направилась догонять своих знакомых. Проходы в прозрачные галереи, ведущие к комнатам-аквариумам, ограничивались неширокими промежутками, охраняемыми андроидами. Искусственно созданных солдат, Лера видела и раньше. Похожие на одетые в белые облегающие костюмы манекены, со шлемом вместо головы, они использовались в некоторых реальностях для выполнения тяжелых физических работ, или в качестве первопроходцев в непроходимых местах. Фактически это были роботы с возможностями искусственного интеллекта. Бескомпромиссные и точные, они являлись идеальными исполнителями, не знающими, что такое отклонение от программы. Напичканные датчиками движения, звуковыми и инфракрасного излучения, они свободно ориентировались в пространстве. Единственным слабым местом была мертвая зона в их поле зрения, расположенная на расстоянии метра от их ног. Об этой особенности Лере рассказал Учитель, когда они вместе наблюдали за работой андроидов на строительстве лесного поселения.

Впереди показался проход, ведущий к комнатам для "пленников". Становиться узницей какого-то там властелина и добровольно запирать себя в прозрачную ловушку Лере не хотелось. Пусть происходящее и являлось демонстрацией проекта, но, задача выжить, которую Измененный ставил перед ней почти на каждом уроке, не отменялась. Поравнявшись с предпоследним промежутком между стеклянными галереями, Лера сделала шаг в сторону и присела, оказавшись почти под ногами у андроида. Пожилой маг, заметив ее маневр, что-то шепнул своей ученице. Она оглянулась, попыталась притормозить, но толпа понесла ее вперед.

- Ты чего там сидишь? - крикнул Лере кто-то из проходящих мимо, но она не ответила. Пригнувшись, Воронцова медленно обогнула искусственного солдата и, оказавшись за его спиной, выскочила в коридор. Краем глаза она заметила нескольких счастливцев, организовавших побег с помощью лифта, но они находились на ярус выше нее.

"И что теперь?" - Лера потыкалась в несколько дверей, но они все оказались заперты. Наконец, ей удалось выбраться на улицу. Но двор, на который она вышла, не принадлежал главному корпусу. Он не принадлежал вообще никакому корпусу, потому что здание, из которого ей только что удалось выскочить, стояло посреди огромного зеленого поля, простиравшегося до самого горизонта.

- Вот черт! - Лера поняла, что находится в реальности проекта и у нее есть выбор между возвращением в дом или долгим путешествием по бескрайним просторам. Вспомнив свои блуждания по реальностям Исследовательского Центра, она решила не удаляться от единственного объекта цивилизации и искать способ пройти учебную реальность из здания. Но дверь, через которую она вышла, не поддалась. В поисках другого входа, она начала огибать здание и увидела двух студенток, стоящих напротив узкой двери, ведущей в подвал.

- Теперь туда, это единственный вход, - убеждала темноволосая девушка свою подругу.

- Она закрыта и лучше к ней не подходить. Пусть кто-то пойдет первым.

- Если мы будем ждать, то кто-то таки пройдет. Я видела, что многие посбегали, скоро все будут здесь. - Первая девушка подошла к двери и рывком попыталась ее открыть. Дверь не поддалась.

- Вот видишь, - вторая с облегчением вздохнула, но в этот момент дверь распахнулась и из нее, как черт из табакерки, выскочило странное существо. Оно походило на невысокого двухголового человечка, спорившего с самим собой. В руке у него был меч, которым он задел стоявшую близко к двери темноволосую. Соприкоснувшись с мечем, она окаменела. Ее подруге удалось с визгом отскочить, но двухголовый карлик ринулся следом за ней. Ударом ноги ей удалось выбить клинок, второй удар заставил сущесто отступить. Пока они дрались, Лера подошла ближе, надеясь проскользнуть в дверь.

- Это нечестно, ты не боролась! - крикнула ей девушка, отбиваясь от агрессивного мутанта. Двухголовый воспользовался мгновением замешательства, нанес точный удар, а потом принялся молотить девчонку, оттесняя ее к двери. У самого входа он с силой втолкнул ее внутрь и она, как и ее подруга, окаменела.

"Это ловушка!" - поняла Лера. Мутант, разделавшись со второй девушкой, кинулся к ней. Пытаясь защититься, она инстинктивно выбросила вперед руку.

- Смелее! - раздался крик.

Двухголовый среагировал на голос, повернув одну из голов. Поняв, что другого шанса не представиться, Лера воспользовалась короткой задержкой и схватила его за шею. Шея была настолько тонкой, что ее пальцы легко сомкнулись вокруг нее. Головы, возмущенные таким неуважением, попытались кусаться, но она крепко держала его на вытянутых руках. Не зная, что делать дальше, Лера оглянулась и увидела пожилого учителя, кому и принадлежал спасительный крик. Он посмотрел на нее и не спеша вернулся в здание. Последовавшая за ним Лера увидела еще одну дверь, укрытую от случайного взора обвивающим стену плющом. Она вела в продолговатую комнату с бассейном.

"Недаром здесь бассейн", - мелькнуло в голове. Убедившись, что новые опасности ее не подстерегают, Лера сильнее сдавила шею существа. Оно задергалось, пытаясь ее пнуть, а когда не вышло, запищало:

- Меня нельзя убить, я концентрирую в себе энергию из комнат- распределителей.

- Ну и что?

- Ты меня победила и можешь уйти. В ту дверь. - Существо протянуло руку в сторону двери, находившейся в глубине помещения.

- Не верю, - Воронцова сильнее сжала шею.

- Меня нельзя убить, я служу новому властелину. Я могу тебя отпустить, потому что ты меня победила, - Двухголовый принялся пищать громче.

Лере не хотелось мучить бедолагу, но отпускать его она боялась, помня, как он умеет драться. Не представляя, что ей делать дальше, но стараясь себя обезопасить от неожиданных атак, Лера сунула слугу властелина в бассейн. Мутант забился сильнее, пытаясь освободиться, но она удерживала его в воде. Дверь за бассейном отворилась и вышла высокая старшекурсница:

- Эй, не порти его!

- Оно дерется, я всего лишь защищаюсь.

- Оставь его, можешь пройти.

Лера разжала руки. Существо, с видом обиженной мокрой кошки, выбралось из воды и, издавая жалобные звуки, отскочило на безопасное расстояние.

- Проходи. Ты его пугаешь, а оно должно работать. Ты могла его испортить.

- Ничего, что оно могло превратить меня в камень? - ехидно поинтересовалась Воронцова.

- Таковы правила игры, что тут особенного? Это временно, постояла бы себе. Не обязательно из-за этого ломать мой проект.

Лера последовала за ней в следующую комнату. Старшекурсница остановилась посредине и, повернувшись к Лере, предложила:

- Теперь можешь сразиться со мной, как с новым властелином, раз уж мне пришлось выйти.

- Зачем же ты вышла?

- Я же не знала, что ты станешь его душить. Послушай, идея игры такова, что ученики должны освободиться из плена и найти выход. Конечно, можно пытаться свергнуть властелина, но шансов мало. Ты меня победить не сможешь.

- Почему? - понимая, что девушка права, на всякий случай решила узнать Лера.

- Я выпускаюсь в этом году, а ты на каком курсе? У тебя даже найти меня шансов не было.

- Тем не менее, ты вышла ко мне сама.

- Ладно. Властелин борется за свои идеалы. А ты за что?

- За жизнь.

- Ты можешь принять вызов и сразиться со мной. Или принять поражение и уйти, в качестве моего подданного, а не пленника. Я тебя отпущу. В любом случае тебя ждет поражение. Выбор за тобой. Но мне бы не хотелось с тобой сражаться, так как наши интересы не пересекаются.

Лера задумалась. Одержать победу над выпускницей она не рассчитывала, но признать поражение не позволяло самолюбие.

- Маша, там еще на подходе, - заглянул в комнату какой-то маг, - готовься.

Девушка напряженно кивнула и опять повернулась к Лере. От мага их молчаливое противостояние не укрылось.

- Тебе ее не победить, проходи, не задерживай, - обратился он к Лере. - Противника тоже нужно уметь выбирать.

- Пока! - Маша повернулась боком, давая понять, что время принятия решения истекло.

- Удачи, Ваше Высочество, - фыркнула Лера, выходя из комнаты в знакомый коридор главного корпуса.

Глава 37. Уроки концентрации. Конфликт.

- Глазам не верю! - Сергей возмущенно разглядывал только что полученное расписание на новый семестр. - Его уроки каждый день!

Лера заглянула в свой листик, чтобы понять, кому так не рад этот светловолосый парень. Пробежав глазами по столбикам занятий, она поняла, что речь о Снегове.

- Наверное, концентрацию считают очень важным предметом, - заметила Таня. К Александру, как и любому Измененному, она относилась настороженно, так как по-прежнему сама мысль о близости нелюдей приводила ее в ужас.

- Инна же обещала, что нам найдут учителя-человека, видимо еще не нашли, - вставила Вика. Измененных она не боялась, но ими и не интересовалась, считая их потерянными кандидатами в мужья, а, значит, бесполезными.

- Инна, чтоб мы ее не дергали, нам что угодно пообещает. И, как в притче, будет ждать, кто первым сдохнет: эмир, ишак или Насреддин. - Оксана с красноречивым недоумением посмотрела на Вику, удивляясь, как та не понимает таких очевидных вещей.

- Пойдемте уже, не люблю опаздывать, - позвал Костя, прерывая дискуссию.

Дверь в павильон, где проходили уроки концентрации, была распахнута. Снегов встретил их на пороге:

- Проходите. Надеюсь, - обратился он к девушкам, - вы соблюдаете мое условие. У вас есть несколько минут, чтоб переодеться.

- Прекрасно, хоть не буду париться целый день, - натягивая в раздевалке серые спортивные штаны, сказала Оксана.

Когда собрались в зале, урок начался. Снегов жестом пригласил всех подойти поближе:

- К этому семестру вы уже знаете, что внутри вас генерируется энергия. По-сути, вы сами являетесь энергией. Сознание придает ей форму и направление. Ваше взаимодействие, как у энергетических существ, происходит с помощью импульсов: вы посылаете и получаете их. Но взаимодействию нужно учиться. Неправильно посланные, неточные или хаотичные импульсы, будут возвращаться к вам совсем не тем, чем вы бы хотели. На моих уроках вы будете учиться очищать свое сознание и посылать правильные импульсы. Теперь встаньте так, чтоб не мешать друг другу.

Ученики немного расширили круг.

- Отлично. Закройте глаза и расслабьтесь. Не следует ни о чем думать, стойте и ощущайте свое тело.

Учитель медленно пошел вдоль учеников, останавливаясь и делая замечания. Он говорил негромко и спокойно, но в тишине, стоящей в зале, его голос раздавался набатом:

- Я прошу расслабиться, а не стоять по стойке смирно, Сергей. Так, теперь всех прошу ощутить себя парящими в воздухе. Ваше внимание не должно быть приковано к тому, как вы стоите. Оксана, на моих уроках нет мужчин или женщин, есть студенты, поэтому не стоит создавать себе лишнее неудобство картинными позами. Если вам трудно стоять, можете сесть. Да, прямо на пол.

Девушка, поколебавшись, села.

- Кто хочет, может сесть. Но не лечь, Тарас! Практикуя магию, вы вряд ли все время будете лежать. Продолжаем ощущать себя парящими. Какие-то проблемы, Оксана? - Измененный остановился напротив девушки, шепнувшей что-то Сергею: - Вы считаете, что Сергей вас сможет научить быстрее меня? Нет? Тогда почему все ваше внимание приковано к нему, а не сосредоточено на упражнении?

Постепенно ученики погружались в глубокий транс. Голос Учителя долетал уже издали, и Лера перестала улавливать смысл его слов.

- Отлично, теперь стараемся запомнить ощущение. Оксана, занятие я вам не засчитываю. Продолжаем запоминать ощущения. Вам, Оксана, я это делать не советую, мир, получив ваши импульсы, может отреагировать неадекватно. Придете на отработку после уроков. Теперь, когда ощущение вы запомнили, откройте глаза и походите по залу.

Ученики принялись прохаживаться, разминая руки и ноги. Отходить далеко от своих мест они не решались. Снегов, молча, наблюдал за ними. Минуты через три он продолжил:

- Вернулись на свои места. По моей команде вспоминаем ощущения, - Учитель хлопнул в ладоши. - Удерживаем. Теперь встаем и отдыхаем. По хлопку войдете в состояние. Константин, место, к которому вы приклеились, вам не поможет. Работает сознание, а не участок пола, пройдитесь.

Раздался хлопок. Остановившись, ученики пытались вызвать у себя ощущение парения.

- Таня, - вкрадчиво обратился Александр, - не нужно садиться на пол, концентрируйтесь стоя. Или вы каждый раз, работая, например, с заклинанием, будете так поступать? Увы, вас могут неправильно понять и вместо работы направить в лазарет.

На протяжении всего урока ученикам приходилось то ходить по залу, то замирать, входя в состояние парения по команде. Наконец занятие подошло к концу и всех отпустили:

- Ну, и чему мы научились у него? - ехидно спросил Сергей, когда взмокшие и уставшие, они вышли из павильона.

- А мне он весь вечер испортил. Теперь придется отрабатывать, - зло ответила Оксана.

Лера взглянула на Валика, который не раз говорил, что хотел бы учиться у Снегова. Валентин, отведя глаза, молчал.

День выдался теплым и солнечным. По окончанию занятий студенты высыпали на улицу, заняв скамейки на аллейках городка, или разместившись прямо на траве. Ловя на себе неприветливые взгляды одногруппников, Воронцова передумала идти со всеми в парк, и отправилась на пустырь, ставший для нее чем-то вроде места для уединения и практики.

На следующее утро, первым уроком опять была концентрация. Еще сонные, ученики пришли в павильон и, сложив вдоль стенки, сумки, сели на пол.

- Доброе утро! - вошел до неприличия бодрый для раннего часа Снегов, оглядел собравшихся, и хлопнул в ладоши. - Подтянулись все сюда. Проверим, как вы усвоили упражнение.

- Нам некогда было тренироваться, - возразил Сергей, - свободного времени не осталось.

- Хорошо, - Измененный с пониманием кивнул, - значит, мне придется помочь вам найти время для тренировок.

Сергей с вызовом посмотрел на Учителя и усмехнулся. Таня и Оксана, пряча улыбки, переглянулись.

- Посмотрим, что можно сделать. - Александр принес из кабинета журнал и распахнул его. - У вас есть несколько получасовых окон между занятиями. Я буду ждать вас здесь. Для тренировок достаточно ежедневной получасовой практики. Раз вопрос со временем решен, приступим к уроку.

- Тебе было мало? - Оксана зло посмотрела на Сергея, а Таня презрительно отвернулась. Парень усмехнулся, сделав вид, что реакция одногруппников его не интересует. Остальные, еще не решив, хороши ли для них столь частые занятия, настороженно переглядывались.

Учитель расставил студентов так, чтоб они друг другу не мешали. Началась тренировка. Все еще сонные, многие сбивались, не только не успевая войти в состояние, но и не понимая, чего от них хотят. Снегов принялся отрабатывать упражнение с каждым в отдельности.

- Хорошо, все свободны. Жду вас на дополнительное занятие, - наконец сказал он, перезанимавшись со всеми.

- И кто тебя за язык тянул? - накинулись на Сергея девчонки, как только все вышли из зала. - Мог бы промолчать.

- Отстаньте, сам знаю, - огрызнулся парень.

- Попробуем работать с усилителями, - сказал Снегов, когда группа опять собралась в зале. Он раздал широкие, плотно прилегающие к коже, браслеты: - Чтобы браслет заработал, очистите ваш разум и сосредоточьтесь. Вспомните состояние парения. Усилитель поможет направить вашу энергию на достижение результата. Разойдитесь, чтобы не мешать друг другу.

Ученики разбрелись по павильону. Концентрация давалась с трудом: отвлекало состояние легкого страха, охватывающего всех в присутствии Измененных. Маги, жившие с ними бок о бок, привыкли к ощущению постоянного дискомфорта и перестали обращать на него внимание. Студентам же оно доставляло неудобства, мешая сосредоточиться.

Как Лера не старалась, в этот раз левитация упрямо отказывалась покоряться. У нее получилось несколько раз приподняться в воздух, но состояние невесомости, накатывающее волной и охватывающее тело, сводило на нет всю ее концентрацию. Через несколько попыток она ощутила неприятную дрожь в коленях и легкую тошноту. Измененный, прохаживающийся между учениками, подошел к ней:

- Эта слабость из-за перерасхода энергии. Ты прилагаешь чрезмерное усилие на преодоление мысли о том, что люди не летают. Забудь об этом и выполняй упражнение, как естественное для человека состояние. Сейчас отдохни, понаблюдай за остальными.

Лера вернула браслет и отошла в сторону. Учитель подошел к Валерьяновой:

- Я давно наблюдаю, но ты ни разу не оторвалась от пола. Ты не прилагаешь никаких усилий. Если так будет продолжаться, тебе придется покинуть мои занятия.

Тренировка подошла к концу. Все выглядели уставшими, поэтому в корпус возвращались молча. У самого входа их дожидалась Куратор. Поздоровавшись со всеми, она обратилась к Лере:

- Раз у тебя слишком много свободного времени, пойдем со мной, посидишь на уроке. Все же больше пользы, чем без дела слоняться по пустырю.

"Откуда она узнала, куда я хожу? Вика что ли сказала?" - Лера глянула на девушку, но та безразлично смотрела в сторону.

- Встретимся, - кивнула Таня, когда Лера нехотя пошла за Куратором.

Инна Александровна тренировала будущих магов в отдельном павильоне. Там же она читала лекции, на которые допускались только студенты старших курсов. О кураторе в группе знали мало: Инна Александровна хоть и не сторонилась своих подопечных, но интереса к ним не проявляла, сводя все взаимодействие к решению и организации учебных вопросов. Иногда ее видели в компании седовласого мага, взирающего на учеников с долей легкого презрения, но большей частью она проводила время в окружении старшекурсников в своем павильоне. Предмет, который вела Инна Александровна, третьекурсникам казался недостижимым: она учила различать виды энергии и управлять ими.

- Встань рядом со мной, - велела она Лере, когда они пришли в павильон, где уже собрались студенты, - и смотри, как они будут выполнять задание.

Одним движением руки Инна распахнула портал прямо посреди учебного зала. Лера покосилась на волшебницу: по технике безопасности, открывать порталы не в специально отведенных для них местах запрещалось. Ее взгляд остался без внимания: Инна Александровна по одному выпускала учеников на поросший сухой травой морской берег. С моря дул приятный бриз, донося шум волн и запах сухих водорослей. Несколько пенных брызг попали Лере на щеку, и она непроизвольно коснулась их пальцами.

- Сегодня не лучший день для прогулок по побережью, - слегка придержав ее за плечо, заметила Инна Александровна. - Ветер всегда приносит неожиданные сюрпризы.

Словно в подтверждение ее слов, двое студентов оказались отброшенными к порталу. Кряхтя и охая, они поднялись с песка. На мгновение Лере показалось, что она видела, как они напоролись на огромную голубую паутину, которая и выбросила их назад.

- И куда вы спешили? - стряхнув попавший на туфли песок, поинтересовалась Инна. - Урок длится больше часа, а реальность можно пройти за пятнадцать минут. Возвращайтесь немедленно, пара ушибов не дает вам права отступать.

- Посмотри, - обратилась она уже к Лере, - основная ошибка, повторяющаяся магами всех времен - это поспешность. Энергию можно воспринимать в отрешенном состоянии, а не на бегу. Вы на предыдущем занятии у Снегова только учились входить в него, но оно основа всех возможностей.

Вылетели еще несколько человек.

- Да вы просто невнимательны! - воскликнула преподавательница. - Вам всем нужно повторить теоретический раздел: особые приметы скопления магических энергий. Даже не ощущая их, вы бы не напоролись на сетку. К занятию совсем не готовы! Доставайте методички и повторяйте теорию.

Куратор собралась схлопнуть портал, но передумала.

- Иди-ка сюда, - позвала она Леру, выходя из тренировочного зала на морской берег. Лера послушно подошла и остановилась рядом. Инна Александровна подставила лицо навстречу бризу, и несколько минут, прикрыв глаза, наслаждалась ветром. Он слегка трепал ее волосы и подол учительской рясы.

- Дыши, в учебном городке нет такой свежести. Ты чувствуешь, как ветер играет со всем, что встречается на его пути?

Лера кивнула.

- Посмотри, как шевелятся водоросли на песке, как качается трава на склоне. Видишь? - волшебница слегка улыбнулась. - Что же им мешало обратить внимание на то, что прямо на их пути трава неподвижна? Что их лица не встречают ветра?

Лера всматривалась в побережье. Проследив за рукой учительницы, она увидела, что на небольшом участке земли трава и правда не склоняется под настойчивым ветерком.

- Спешка и самонадеянность хоронят магов, - сказала Инна Александровна, когда они вернулись в павильон и портал закрылся. - Вспомни это, девочка, когда будешь принимать решения.

Ночью в городке пошел дождь. Он лил до утра, оставив после себя глубокие холодные лужи. Студенты перепрыгивали их, спеша к учебным корпусам, а более отчаянные шлепали по ним босиком.

- Зачем столько воды? Если и дальше будут такие дожди, то вместо туфель мне придется покупать ласты, - приподняв подол рясы, ворчала Вика, когда они с Лерой пробирались по затопленным аллеям к павильону Снегова.

- Вы почти опоздали, - Измененный уже закрывал дверь, но все же впустил задержавшихся учениц. Он опять раздал магические браслеты и разбил группу на пары. Лера оказалась в паре с Викой. - Сейчас, с помощью усилителей, по очереди, будете отрабатывать энергетический удар. Техника проста: сосредотачиваетесь на противнике и посылаете импульс. Разумеется, что прежде нужно сконцентрироваться и ощутить силу ударного импульса. Пол здесь мягкий, вы не ушибетесь. Пробуем.

Получив задание, группа приступила к тренировке. Вика сосредоточенно свела брови к переносице, и, выбросив вперед руку с браслетом, уставилась на Леру. Лера ничего не ощутила, и в свою очередь, послала импульс Вике, тоже безрезультатно. Напарницы растерянно оглянулись, чтоб посмотреть, как продвигаются дела у остальных. Ученики старательно пыхтели, размахивая руками с браслетами. После нескольких минут непрерывных и бесплодных попыток, вмешался Снегов:

- Что вы машете руками? Энергией управляет сознание! Валентин, пихать противника ни к чему, держите дистанцию, вы не на кулачных боях. Работайте активнее!

Измененный подошел к Вике, и, отодвинув девушку, занял ее место. Мгновение он стоял, прикрыв глаза, а когда открыл, Лера ощутила невидимую силу, толкнувшую ее в грудь, подхватившую и понесшую куда-то назад. Ее пронесло спиной вперед метров пять, и аккуратно опустило в нескольких сантиметрах от стены зала. Кто-то присвистнул, остальные во все глаза смотрели на расстояние, преодоленное Лерой.

- Вот это да! - выдохнул Тарас.

- Для этого мне не понадобились руки. Вся сила, все внимание вкладываются в импульс, - пояснил Учитель, и, резко повернувшись, отправил в другой конец зала Тараса. Он летел, смешно размахивая руками, пытаясь за что-нибудь ухватиться.

Тренировка пошла оживленней. Вика опять сделала неудачную попытку, зато Лере удалось ударом в плечо развернуть ее на пол-оборота.

- Поменяйтесь парами, - Учитель отослал Вику к Оксане, а на ее место поставил Валентина, который с первого же раза отправил Леру на пол, сбив с ног магической волной.

- Хорошая тактика, - одобрил Снегов, и, дождавшись, когда Лера поднимется, следующим ударом отбросил ее на несколько метров назад. Ее опять подхватило, пронесло и мягко поставило на ноги.

- Запомните, никто не будет ждать, когда вы подготовитесь. Внезапность - это важный фактор в бою за победу. И в любом деле тоже. Тренируйтесь, - Измененный отошел. До Леры донеслись упреки за небрежность, раздаваемые им другим парам.

- Как он тебя! - с завистью сказал Валик, провожая взглядом Учителя. Лера, молча, нанесла удар, и он, хоть и не сшиб замечтавшегося парня с ног, но заставил согнуться.

- Не зевайте, Валентин, - крикнул ему Учитель.

- Бои полным ходом! - в зал, в сопровождении мага из деканата, вошла Инна Александровна. Она прошла мимо тренирующихся дуэлянтов и что-то тихо шепнула Измененному. Снегов кивнул и отошел в сторону, позволив ей собрать учеников:

- Поступили новые методички на этот семестр. Вам надо их приобрести, потому что без них будет сложно. Стоимость пять объемов. Распишитесь в ведомости о подтверждении перевода. - Куратор распахнула журнал, услужливо поданный ей магом.

Методичка, как здесь называли своеобразную "Книгу Теней", представляла собой толстую книгу, с чистыми листами. По мере прохождения теоретических занятий, их конспект чудесным образом возникал на страницах, и студентам оставалось лишь по своему усмотрению вносить дополнения. Такая книга вмещала в себя все пройденные за год предметы и избавляла от необходимости носить за собой стопки учебников. Ученики подходили и расписывались напротив своего имени и суммы перевода. Лера замешкалась: на протяжении всего обучения в Академии, она не сталкивалась с банковской системой, довольствуясь тем необходимым, чем снабжали всех жителей учебного городка, и что приносил ей Александр. Как и все, она ходила на отработки, но никогда не интересовалась, как они отражались на ее энергетическом счете. До этого момента мысль о нем ей просто не приходила в голову. Она покосилась в сторону Учителя: он стоял, безразлично наблюдая за происходящим.

- Теперь ты, - куратор подала ей ручку и Лера расписалась.

- У меня ничего нет, - сказала Вика, когда очередь дошла до нее, и потупилась.

- Ты должна была подумать об этом заранее! - строго ответила Инна. - Без методички тебе нечего делать на занятиях. Проси кого-то одолжить тебе, пока ты не отработаешь.

Девушка оглянулась на группу, но ученики делали вид, что ничего не слышали. Лера тоже молчала, поскольку не знала, какой суммой располагает и откуда вообще у нее счет, если лично она его не открывала.

- Извини, у меня нет. Новый год был и все такое, - шепнула Таня, виновато отходя в сторону.

- Вы срываете урок, - обращаясь к куратору, вмешался Измененный. - У девушки нет средств и ожидать чего-то сейчас бесполезно.

- Ведомость в банк сдается сейчас, - вставил маг, - потом не примут и методички мы получаем поименно.

- Не будем тратить время друг друга, - в голосе Учителя прозвучали стальные нотки, - я оплачу вашу методичку, а вы, отработав, вернете мне долг.

- Конечно, - обрадовалась Вика.

- Не соглашайся, нельзя быть им должным, ты же знаешь, - тихо зашептала Таня, дергая Вику за рукав. - Это не люди, их понятие долга отличается от нашего.

- Это как душу продать, - шепнул Сергей.

- Но вы же мне не помогаете, - так же тихо возразила Вика.

- Кто станет вашим поручителем? - обратилась к девушке Инна Александровна.

- Она, - Вика кивнула в сторону Леры, - будешь?

- Хорошо, а что надо делать?

- Проследить, чтобы вернули долг, - пояснила куратор.

- Прослежу, - Лера согласно кивнула.

- До конца урока пара минут, не думаю, что имеет смысл сейчас продолжать, - слегка кивнув всем на прощанье, Измененный покинул зал.

- Учитель выручил вас из очень неприятной ситуации, - Инна Александровна подошла к Вике, - вы должны сегодня же отработать и вернуть ему долг. Займетесь отработкой сразу же после тренировки.

- Какой тренировки? - вмешалась Таня. - У нас только лекции до обеда остались на сегодня.

Слегка приподняв бровь, учительница с нарочитым недоумением взглянула на Таню:

- После обеда я хочу видеть вас на площадке для тренировок. Посмотрим, что осталось в вашей памяти.

- Они просто с ума посходили со своими тренировками! - возмутился кто-то, когда куратор ушла.

После обеда Инна Александровна дожидалась группу на площадке, где они раньше тренировались с Миленой:

- Надеюсь, отсутствие инструктора не сказалось на ваших наработках.

- Вы говорили, что не будете нас тренировать, - напомнил Тарас.

- А я не тренирую вас, а проверяю, - с насмешливой улыбкой волшебница обвела взглядом удивленные лица третьекурсников. - Совет Учителей принял решение наблюдать за вами на протяжении всего курса. В конце года я сообщу о ваших успехах, и будет принято решение, кто достоин продолжить обучение, а кто - нет.

- И что же, все зависит от того, что вы скажете на Совете? - в голосе Сергея прозвучал вызов.

- Нет, мальчик мой, все зависит от ваших усилий и достижений. Занимайте места на шахматной доске, начнем.

Ошарашенные новостью, ученики разбрелись по клетчатому полю. Куратор нажала кнопку и клетка, которую выбрала Лера, как и несколько других, превратилась в огонь. Ойкнув от неожиданности, Воронцова выпрыгнула из пламени. Ожогов магический огонь не причинял, но жар, исходивший от него, был вполне натуральным.

- О чем же вы думаете? - Инна Александровна позволила ученикам сменить позиции, после чего опять включила поле.

Послышались вскрики тех невезучих, чьи клетки превратились в колодцы с холодной водой. Угодившие в них третьекурсники клацали зубами от холода, хотя на их одежду не попало и капли воды. Упражнение повторилось еще несколько раз, после чего всех, кроме Вики, отпустили.

- Уберешь участок газона вдоль этой дорожки, - распорядилась куратор, указывая на ведущую к их бывшим коттеджам аллейку, - соберешь сор, сухие ветки и листья, подметешь саму дорожку.

- Хорошо, - Вика послушно взялась за пакет для мусора и веник.

- А можно и мне тоже отработку? - попросила Таня.

- Сделай то же самое по другую сторону от дорожки. - Инна Александровна повернулась к Лере:

- А ты, пока ждешь подруг, продолжи тренировку.

Лера вернулась на шахматное поле.

- Готова? - куратор взяла в руки пульт.

- Готова. - девушка сосредоточилась на своих ощущениях. Тревоги не было. Наоборот, напряжение, в котором она находилась раньше, начало отпускать, сменяясь сонным безразличием. Голос учительницы стал долетать издали, а движения замедляться.

- У тебя неплохо получается трансовое состояние, - раздалось рядом. Лера вздрогнула и открыла глаза: прямо перед ней стояла Инна Александровна. - Но я бы не полагалась на транс, тем более что ты не умеешь делать его активным. Помоги мне собрать ковер, девушки к тому времени освободятся, и вы сможете отнести долг.

Вместе с учительницей Лера свернула толстый клетчатый ковер, покрывавший площадку для тренировок. Подошли Вика с Таней. Инна Александровна выдала им по чеку:

- Валерьянова, отнеси чек Снегову.

- Но уже темнеет, а его павильон далеко. Он что, до завтра не подождет? - возразила девушка.

- Он выручил тебя именно в тот момент, когда ты нуждалась в помощи. Маг возвращает долг сразу же, как может его вернуть. Воронцова, ты выступала поручителем, проводи Викторию.

- Ладно, отнесу, - нехотя согласилась Вика.

- Я с вами, - предложила Таня.

Втроем они пошли к павильону Измененного, находившемуся в противоположном конце учебного городка.

- Прямо как в старые времена, - Таня улыбнулась. - Раньше мы часто гуляли по учебке.

- Да, прячась от Милены, - подхватила Вика, - помните, как вы с девчонками из второй группы к порталам ходили?

- Мы с Женькой потом долго доказывали, что никуда из коттеджа не выходили, - Таня засмеялась, - не знали, что она нас там все это время прождала.

В небе, еще алела вечерняя заря, но учебный городок уже погрузился в темноту. Показались лабораторные корпуса, за которыми находился павильон.

- О нет, - Вика простонала. - Я и так после этой уборки еле иду, а еще и обходить придется.

- Почему? - удивилась Лера.

- Свет горит в лаборатории старшекурсников, видишь? Опять они своих зомби выгуливают. Пойдешь мимо, а они пошутят, будешь потом вся в слизи, брр. - Вика содрогнулась. - Я там не пойду.

- Слушайте, может, завтра сходим? - предложила Таня. - Ну, кто узнает? Инна же не пойдет ему сообщать, что мы должны прийти.

Внезапная волна страха ударила Леру в живот и заставила согнуться пополам. Когда приступ прошел, она ответила:

- Нет. Мы обещали. Вике нужно идти, а ты можешь вернуться.

- Может, ты сама отнесешь? - Вика протянула Лере чек.

- Он тебе одолжил.

- Говорила, не бери у него, - напомнила Кузнецова. - А тебе не надо было поручаться. Не знала что ли, что на поручителя накладывают заклятье возврата?

- Нет, а что это? - удивилась Лера.

- У каждого по-разному, но похоже на этот твой приступ. Тот, кто поручился, уже ни о чем думать не может, кроме возврата долга. А если не следит, чтоб должник вернул, то у него начинаются разные неприятные ощущения. Я раз за Женьку поручилась, так неделю с тошнотой мучилась, потому что она не спешила отрабатывать.

- Ты не предупреждала, - Воронцова с укором посмотрела на Вику.

- Подумаешь, я же отработала, - ничуть не смутилась девушка. - Ладно, идем, но корпус обойдем.

Они срезали путь по влажной от вечерней росы траве, и вышли на темную аллею. Вдали маячили силуэты то ли старшекурсников, то ли их лабораторных подданных, доносились голоса и смех. Здесь, под сенью широких кленов и стройных лип, стояла тишина. Лужи после прошлого ночного дождя не просохли и хлюпали под ногами.

- Я уже промочила ноги, - сообщила Вика подругам.

- А мне не хватает Женьки, - грустно отозвалась Таня.

- Ты же с Оксаной подружилась.

- Она классная девчонка, но с ней не так. Будто чего-то не достает.

Лера молчала. Она не могла сказать, что ей не хватает Жени и решила своими комментариями Таню не огорчать.

- Женька заводная, с ней можно было что-то затеять, а Оксана спокойная, - продолжала рассуждать Таня.

- Пришли, - прервала Вика.

Они обошли темный павильон.

- В окнах темно, его, что ли нет? - Вика вопросительно посмотрела на Леру.

- Не знаю, окна его кабинета в зал выходят, давай зайдем.

Дверь оказалась не запертой, и они вошли. Зал, занимавший большую часть павильона, был погружен во мрак, но в кабинете Учителя горел свет. Измененный сидел за столом и что-то писал. Вика осторожно постучала.

- Добрый вечер, - он вопросительно посмотрел на третьекурсниц.

Таня, не выдержав его взгляда, поёжилась и отступила. Вика протянула конверт с чеком:

- Я долг принесла, спасибо.

- Мне некогда бегать в канцелярию и заниматься переводами. Будьте добры избавить меня от этой волокиты, занесите чек туда сами. - Снегов не принял протянутый ему конверт. - Кстати, принесли ваши методички. Вы получите их на занятии.

Он кивнул на стопку одинаковых толстых книг в коричневых кожаных переплетах. Лера взяла одну и раскрыла: книга была с абсолютно чистыми листами и только на первых страницах излагалась теория концентрации.

- Уже поздно, вы поступили честно, решив вернуть долг сразу же, поэтому я, в свою очередь, помогу вам. Вам не придется идти через весь городок назад, я открою вам портал, и вы сможете выйти у кабинета своего куратора. Единственное условие - идти вперед, точно зная цель, и не желать ничего другого.

- Спасибо! - Таня с Викой обрадовались. Лера посмотрела на безразличное лицо Учителя и усомнилась, стоит ли им принимать такую помощь. Она давно усвоила, что Александр ничего не делает зря, а понятие "доброты" в его представлении - относительно. Измененный поднялся, прошептал что-то себе под нос, и в метре от них тускло засветилась дверь:

- Идите, куратор вас встретит.

- Спасибо! Спокойной ночи! - девушки вбежали в портал. Лера все еще колебалась. Перспектива пересекать в одиночку по лужам всю учебную реальность не радовала, но комок внутреннего беспокойства не оставлял ее в покое.

- Не доверяешь? - когда девушки не могли его услышать, спросил Александр. - Считаешь, мои действия могут причинить вред? Где нет доверия, не может быть и любви.

- Мне кажется, что-то не так, - наконец ответила она.

- Ты простудишься, если будешь гулять с мокрыми ногами. Ночи сейчас прохладные. Это всего лишь портал. Но, разумеется, у тебя есть выбор.

- Да, я им воспользуюсь, спасибо. Спокойной ночи, - Лера шагнула к светящейся двери.

- Ничего не бойся и не желай, - вместо прощания напомнил Измененный.

За годы, проведенные в Академии, Лера много раз проходила сквозь порталы и не боялась непривычных ощущений, связанных с ними. Этот же портал отличался. Сразу за порогом светящейся двери начинался широкий коридор, уставленный всякой всячиной: здесь были изумительной красоты наряды, изысканная посуда, старинные книги с загадочными пентаграммами и рунами на обложках. На невысоких резных столиках, в расписных шкатулках блестели драгоценности, искрились бриллианты. Девушки шли медленно, потрясенно разглядывая собранное в одном месте великолепие.

- И откуда он это взял? - удивилась Таня.

- И напрятал. Я не думала, что он так богат. Теперь я понимаю, чего ты на него так запала, Лерка. Интересно, все маги так богаты? - с надеждой протянула Вика.

Лера проигнорировала вопросы. Она шла по центру коридора, стараясь даже случайно ни к чему не притронуться. Столы с вещами сменились блюдами со всевозможными кондитерскими изделиями.

- Давайте попробуем, - предложила Вика.

- Он сказал ничего не трогать и не желать, - напомнила Лера.

- Да он и не заметит. Это всего лишь пирожное, мы же не воруем у него драгоценности. - Вика взяла одно пирожное и откусила кусочек.

- Ничего не происходит, - констатировала Таня, когда пирожное было съедено, и Вика потянулась за вторым.

- Таня! Идем! Вика! - Лера попыталась оттянуть их от стойки с конфетами, но они не обратили на нее внимания. Лера поняла, что они ее не слышат.

- Это иллюзия! Ничего этого нет! - она сделала еще одну безуспешную попытку дозваться их, и, поняв безнадежность сего действия, дальше пошла одна. Ей на встречу выплыли две одинаковые женщины в восточных одеждах. В их грациозных руках возникали то гребень, то украшения, то расшитые шелковые платки, которые они упрашивали примерить, поднося зеркала, но Лера не отзывалась. Она опустила глаза в пол, боясь, что любой ее взгляд, брошенный ненароком на какую-нибудь вещицу, может быть неправильно истрактован. Внезапно все исчезло, превратившись в серый туман, и она оказалась прямо перед Инной Александровной.

- Где девочки? - куратор заглянула в проем портала.

- Остались там. Я не смогла их забрать.

- Ты хорошо прошла. Что так долго только?

- Он длинный.

- В следующий раз, шагнув в портал, и увидев, что ты не вышла, а осталась внутри, закрой глаза и делай еще один шаг, словно ты только пересекаешь границу портала. Сжатое пространство может играть с нами злые шутки. Учитель, видимо, не предупредил вас. Иди к себе и ложись спать.

- А Вика и Таня?

- С ними все в порядке.

Лера послушалась и вернулась в их с Викой комнату. Свет зажигать она не стала и легла. Сон не шел - она прислушивалась к ночным звукам, ожидая, когда вернутся девчонки. Но их все не было, не было, и она, уставшая и испуганная, под самое утро забылась тревожным сном.

Когда Лера проснулась, то увидела, что Вика не возвращалась, а на тумбочке лежали вчерашний конверт и записка: "Верни долг". Наскоро умывшись и одевшись, схватив конверт, она поспешила в главный корпус, где еще, кроме павильона, могла находиться куратор. Инну Александровну она нашла в закрепленном за ней кабинете. Заметив подошедшую ученицу, волшебница, не отрываясь от книги, сказала:

- Отнеси чек Снегову прежде, чем займешься своими делами.

- Хорошо. Вика так и не вернулась. Где они?

- Их нет, - коротко ответила куратор.

- Как нет? - Лера стояла потрясенная. - Что с ними?

- Я что, должна отчитываться перед вами? - перейдя на "вы", что бывало в случае крайнего недовольства, Инна Александровна возмущенно поднялась: - Покиньте кабинет!

Полная недоумения и смутной тревоги, Лера вышла. Она решила зайти к Учителю перед началом занятий и узнать, что случилось, у него. Во дворе корпуса было людно. Среди студентов, собиравшихся перед уроками на улице, она заметила и свою группу: ребята сидели на двух лавках и о чем-то переговаривались. Увидев Воронцову, они замолчали.

- Привет, - она поняла, что продолжать разговор при ней, одногруппники не хотят. - Где Вика с Таней?

- Их отчислили, - ответила Оксана.

- Почему? - Лера была поражена.

- Нам не доложили, - съязвил кто-то.

- Почему вы не идете на урок?

- Мы и не пойдем, - начал отвечать Костя, но его перебил Сергей:

- Мы подали бумагу от всей группы, что посещать уроки этого Снегова не будем.

Лера похолодела:

- Как не будем? Почему?

- Он не нашел с нами общего языка, - Сергей ухмыльнулся, глядя на Леру.

- Это из-за него их отчислили, - вставила Оксана, но Сергей ее одернул:

- Не лезь.

Девушка осеклась.

- С чего вы взяли, что их отчислили?

- Не твое дело.

- Но как вы могли подать бумагу от группы, если я даже не знала о ней? Я ведь тоже в группе!

Ей никто не ответил. Парни, потупившись, отводили глаза. Сергей сплюнул и зло сказал:

- Ты в нашей группе по недоразумению. Тебя инструктор привела. А где она? Она тю-тю, ее больше нет! Так что к группе ты отношения не имеешь. Пойдем, ребята.

Он поднялся первым. Остальные, все так же молча, за ним. Лера посмотрела на Валика:

- И ты подписался?

- Да что ты тратишь на нее время? - Сергей дернул Валентина за рукав. - Пошли.

Лера осталась стоять и глядеть вслед группе. Потом вспомнила о конверте, который до сих пор сжимала в руке.

"Его надо отдать, Учитель, наверное, уже в зале", - она побежала в павильон, но он оказался закрыт.

- Вы не знаете, где Снегов? - обратилась она к проходившему мимо инструктору. Маг остановился:

- Зачем тебе?

- Ему передали, - она показала конверт.

- Был в деканате, но здесь не жди, у него своих дел хватает. Какие-то придурки подали на него жалобу, и ему предстоит разбирательство на Совете.

- Жалобу? - переспросила Лера.

- Точно. И охота им было связываться с Измененным, - инструктор засмеялся. - Поищи в корпусе выпускников, у него там ученик живет, может он знает.

"Ученик?" - Лера задумалась. Учитель никогда не рассказывал ей о своих учениках. Она знала, что у старшекурсников часто бывают индивидуальные занятия, но о том, что у Александра может быть ученик кроме нее, не знала. К тому же, по правилам Академии, маг мог брать в обучение только одного ученика. И до настоящего момента она была уверена, что и является для него этой самой единственной ученицей.

Выпускники в Академии всегда находились на особом счету и пользовались множеством привилегий. По-сути, к ним относились как к равноправным членам магического сообщества. Одной из таких привилегий был, стоявший в тихом живописном месте учебного городка, одноэтажный корпус, с отдельными квартирами. Лера добежала до него и остановилась, не зная, куда идти дальше. Одна из дверей была приоткрыта и она направилась к ней. Еще не успев постучать, Лера наткнулась на высокого рыжего парня, выглянувшего ей на встречу:

- Тебе чего?

- Мне нужен Снегов. - Лера вспомнила, что уже видела этого парня вместе с Учителем.

- Он занят, - рыжий хотел закрыть дверь, но его остановил голос Измененного. Что он сказал, Лера не расслышала, но парень нехотя посторонился, давая возможность ей войти.

Квартира выпускника состояла из двух комнат: гостиной, погруженной в полумрак, и, залитой солнечным светом, спальни. Учитель лежал на кровати, а от его руки тянулись тонкие проводки, подключенные к похожему на приемник, устройству.

- Он болен? - повернувшись к парню, шепотом спросила Лера.

- Да нет, ему в Совет нужно, поэтому проходит настройку на их частоту. Короче, получает ключ для прохода.

- А... - о том, что для прохода нужны какие-то ключи, Лера слышала впервые.

- Проходи сюда, - Учитель сел на кровати.

- Это долг Вики, - Лера положила рядом с ним конверт и только тогда вспомнила, что должна была отнести его в канцелярию.

Он кивнул.

- Ты знаешь, кто жалобу накатал? - спросил Рыжий, который маячил за Лериной спиной.

Лера взглянула на Александра: его лицо ничего не выражало, а сам он казался безразличным и уставшим.

- Я только узнала о жалобе. Мне очень жаль, я не знаю, что теперь делать.

- Во, дурачье, Учитель! - парень развел руками.

- Садись, - Измененный указал Лере на кровать. Парень замолчал и нахмурился. Потом обратился к Лере:

- От такого учителя добровольно отказаться! Ты, кстати, кто такая?

Лера сама не знала, кто она здесь такая. Вместо нее ответил Учитель:

- Ученица. Из той самой группы.

- Тогда что с тобой говорить? - Рыжий указал Лере на дверь.

- Владимир, девушка пришла, чтоб вернуть чужой долг. Прояви к ней уважение, тем более что у тебя нет оснований обвинять ее в том, что она имеет к жалобе какое-либо отношение, - холодно сказал Снегов, не поворачиваясь к парню.

Владимир сник.

- А ты кто такой? - в свою очередь задала вопрос Лера.

- Ученик из нормальной группы. В этом году я выпускаюсь. Вся наша группа получит высшую степень магии.

- Поздравляю, - едва подавила смешок Лера, не ожидавшая услышать столько пафоса в одном ответе. Снегов, не сдерживаясь, хмыкнул.

- Вы прохлопали такого учителя!

- Я ничего не писала и не знала, поэтому не говори "вы", - не скрывая раздражения, Лера с вызовом посмотрела на Рыжего.

Учитель промолчал. Парень, немного выждав, уже примирительно сказал:

- Мне первое время тоже было трудно, все никак не мог привыкнуть к манере преподавания. А потом понял, что только так, работая на пределе, можно чего-то добиться. Твоя группа этого не поняла. Ты хоть знаешь, сколько студентов здесь хотели бы учиться у Учителя в группе?

- Владимир, - в голосе Измененного впервые послышалось недовольство. Ученик, почувствовав это, замолчал, продолжая за спиной Измененного указывать Лере на дверь.

- Возможно, он прав. Может, я могу что-то сделать для тебя? - Лера перестала обращать внимание на жестикулирующего Рыжего, и посмотрела на Учителя.

- Он не нуждается в твоей помощи. Хватит того, что ему предстоит разбор в Совете, - не выдержал Владимир. Потом спросил: - Учитель, а может, пусть она свидетельствует в вашу пользу? Пусть скажет, что их группа - форменные придурки и все такое?

- Я разберусь сам, - прервал его Снегов.

В комнате повисло молчание. Лера поняла, что ей лучше уйти.

- Я пойду, - она поднялась с кровати.

Александр кивнул:

- Иди, собери свои вещи, ты переезжаешь. Я зайду за тобой позже.

Лера направилась к выходу. Владимир поспешно распахнул входную дверь:

- Передай своей группе, что они все идиоты, - тихо посоветовал он на прощанье.

Глава 38. Выбор.

Вечером Лера переехала в дом Учителя. С наступлением темноты Александр встретил ее у корпуса и легко поднял две сумки, в которые уместились все ее скромные пожитки. Она с грустью оглянулась на освещенные окна, из которых долетал смех и говор учеников. Отныне она не принадлежала ни к озорному студенческому братству, ни к группе. Измененный перехватил ее взгляд и остановился:

- Не о чем сожалеть. Люди слабы и стремятся избегать трудностей, а для мага слабость означает поражение. Без группы тебе будет лучше.

- Не принимаешь ли ты поспешное решение, Эдгар?

Неожиданно раздавшийся вопрос, заставил, и Александра и Леру резко обернуться: из темноты выступила высокая худощавая фигура куратора. Инна Александровна подошла ближе.

- Мне неизвестно, как называешь его ты, но есть люди, которые знают его как Эдгара, - пояснила она глядящей на нее с немым удивлением девушке.

- Что ты хочешь? - Учитель устало посмотрел на женщину.

- Нет необходимости забирать ее из группы. Девочке лучше оставаться среди людей. Твой конфликт не должен отражаться на ней.

- Ты забыла, Полина, она моя ученица. И мне выбирать, что для нее лучше.

- Никто не может сделать выбор за другого.

Измененный молчал, не уходя, но и не опуская на землю сумки. Инна Александровна слабо улыбнулась и отступила, давая возможность пройти.

- Она по-прежнему будет посещать лекции, - коротко пообещал Александр.

- Расскажи про места, где тебя называют Эдгаром, - попросила Лера, когда Александр заглянул к ней в комнату пожелать спокойной ночи.

- Тебе нужно выспаться. Завтра нам предстоит небольшое путешествие, - мягко ответил Измененный, прикрывая за собой дверь.

"Интересно, - пересчитав всех овечек, но, так и не уснув, размышляла Лера, - Учителя зовут Эдгар, Инну Александровну - Полина. Зачем им столько имен? Все-таки мир магов очень запутанный и скрытный. До сих пор так и неизвестно, что произошло с Таней и Викой, куда делась Женя? Ведь она не могла исчезнуть, где-то же она есть! Девочки тоже не могли остаться в портале. Почему маги все скрывают и не дают возможности попрощаться с теми, кого отчислили? Надо будет задать эти вопросы Александру. Или Эдгару?"

Дорога, по которой они шли часа два, вела через пустынную каменистую местность. Черные, дорожные плащи-накидки, одетые по настоянию Измененного, защищали от настойчивого ветра, преследовавшего их добрую треть пути, а так же скрывали под надвинутым капюшоном вспыхивающие белыми искрами глаза мага. Александр размеренно шагал по пыльному тракту, иногда останавливаясь, чтобы дать возможность Лере его догнать. Вдали показались вершины гор.

- Мы почти пришли, - Учитель протянул Лере флягу с водой. - С того момента, как мы прошли сквозь портал, мы уже не на землях Академии. Это земли Ордена. Ему принадлежит много территорий, населенных разным людом. И другими существами, - поспешно добавил он. - Маги контролируют большинство реальностей, но иногда, извне случаются проникновения. Когда это происходит, мы делаем все возможное, чтоб нейтрализовать последствия проникновения и вернуть равновесие в реальность. Существует особый отдел, занимающийся такими делами. В том отделе меня знают как Эдгара. Александр - учитель Академии, Эдгар - боевой маг особого отдела.

- Ты боевой маг? - с недоверчивым восхищением посмотрела на своего спутника Лера.

- Прежде всего я маг. Остальные определения лишь характеризуют мою деятельность на текущий момент.

- Значит, у тебя есть еще имена?

Учитель кивнул.

- Эдгар - мне нравится, как звучит, - одобрила Лера.

Измененный скосил на нее глаза и хмыкнул. Какое-то время шли молча. Дорога свернула, огибая основание горы, и перед ними раскинулось каменистое плато, на краю которого, над самой пропастью, высеченный в скале, возвышался дом. Казалось, что здесь, среди поросших сухим кустарником уступов и одиноких, надвигающихся над расщелинами утесов, не осталось места для человеческого жилья.

- Горная Обитель, - Учитель на мгновение остановился, сощурившись, разглядывая монолитное строение.

- Кто же захочет здесь жить?

-В таких уединенных местах селятся те, кому надоела городская суета, - Измененный поправил плащ и направился к дому.

- Ты думаешь, те, кто там живет, захотят впустить нас? - Лера с сомнением покосилась на завернутую в черное одеяние фигуру мага. - Особенно, если учитывать, что ты похож на вампира.

- Они окажут нам радушный прием, особенно, если учитывать, что один из нас точно не вампир, - насмешливо ответил Александр.

- Посмотрим. Но зачем тебе понадобилось идти в эту глухомань?

- Нам нужно решить два вопроса. Первый - я должен вернуть долг. Это дом моего давнего друга. Я называю его Генералом: он прошел не одну войну и на всю жизнь остался бравым воякой. Однажды он оказал мне помощь, и пришло время отплатить ему тем же. Второй вопрос предстоит решать тебе. Инна Александровна права, ты должна сама выбрать, с каким миром связывать свою жизнь: с миром людей или с миром магов.

- Но я уже выбрала, - Лера улыбнулась.

- Ты выбрала мысленно, не испытав свой выбор на прочность. Ты не знаешь, насколько глубока твоя решимость.

Генерал, пожилой, но все еще крепкий мужчина, встретил путников более чем приветливо: с чувством обняв Измененного, он пригласил их в роскошно убранную гостиную, велев своим людям принести угощение. Вскоре стол ломился от яств, и Генерал, усадив гостей напротив себя, не сводил с них пристального взгляда. Лера внутренне напряглась: что-то в этом месте ей не нравилось, но что, объяснить она не могла. Измененный спокойно воспринял проявленное к нему внимание и, когда стихли приветствия, коротко представил свою спутницу:

- Моя ученица.

- Она не такая, как ты Эдгар, она из людей, - заметил Генерал. - Я очень благодарен тебе за то, что ты вернул мне семью. Дочь вышла замуж за одного из местных ребят. А меня выбрали главой Общины.

- Ты это заслужил, - кивнул Измененный.

- Вы можете оставаться здесь столько, сколько захотите. Мои люди окажут вам гостеприимство, но прошу тебя как друга, Эдгар, не распространяй здесь свои взгляды. Не тревожь моих людей. Они простые трудяги, пусть живут спокойно. Им твоя философия ни к чему.

- Моя философия ни к чему, но от моей силы не отказываетесь, - засмеялся Измененный.

Генерал виновато улыбнулся:

- Обещай мне.

- Обещаю, - кивнул Учитель.

Лера удобно расположилась на мягком диване в окружении подушек и прислушивалась к разговору. Учитель говорил мало, в основном отвечая на вопросы, зато Генерал болтал без умолку. Он рассказывал о своей дочери, об Общине, о смерти жены, случившейся много лет назад. Иногда в комнату заглядывали люди. Они смотрели на мага с почтением и страхом, а на девушку с любопытством. Несколько раз заходила дочь Генерала - молодая женщина с простым славянским лицом. Она приносила еду и питье, хотя на столе оставалось много нетронутых блюд. Леру начало клонить в сон. Генерал предложил ей комнату, но Эдгар отказался, сказав, что они останутся в гостиной и места в ней достаточно. Наконец, когда стемнело, хозяин Горной Обители попрощался и оставил гостей отдыхать.

- Я ему не доверяю. Он какой-то странный, - Лера наблюдала за тем, как выключив свет, Учитель обходил комнату.

- Они безобидны. Генерал человек благородный, хоть и стал в последние годы религиозным фанатиком.

- Мне здесь не нравится. Когда мы уйдем?

- Мы не сможем вернуться той же дорогой: я запечатал проход. Больше я не намерен сюда возвращаться, - Измененный говорил вполголоса.

- Тогда как мы выйдем отсюда?

Маг сел на диван. Он не торопился с ответом. Через какое-то время Александр заговорил:

- Однажды я был болен, и у меня не хватало энергии вернуться на земли Ордена. Генерал подобрал меня, привел в свой дом, где меня вылечили. Это было не здесь, не в этой реальности. За время, которое я провел у него, мы подружились. Он узнал, что я маг. Перед расставанием, в знак благодарности, я дал ему слово, что в случае нужды он может рассчитывать на мою помощь, стоит ему лишь трижды мысленно позвать меня.

- Почему трижды? - Лера внимательно слушала рассказ Учителя, стараясь не пропустить ни слова.

- Один или два раза человек может подумать о ком-то случайно. Когда же его мысли настойчивы, то он нуждается в том, о ком думает. Он призвал меня через два года: тяжело заболела его жена. Я бы не смог помочь ей, и она была обречена в той реальности. Но маги Ордена умеют исцелять. Я открыл портал и провел его семью на наши земли. Его жену подлечили, и они остались жить в местном поселении. После он призывал меня еще несколько раз: уладить его разногласия с поселенцами, спасти урожай от засухи, помочь занять место в Совете общины, и так, по мелочи, достать какие-нибудь вещи, продукты. Людям всегда мало, сколько им не давай. Он призывает меня каждый раз, когда ему надо что-либо решить. До конца своих дней он будет считать, что я не расплатился с ним за его доброту. Я не хочу свою благодарность превращать в ожидание его смерти, поэтому решил оказать ему последнюю, но самую ценную для него услугу. Оказав ее, я буду считать выплату своего долга завершенной.

- Зачем он призвал тебя в этот раз?

- Он не призывал. В этот раз я пришел по своей воле.

Лера, облокотившись на Учителя, задремала. Сам Александр не спал. Он сидел, вглядываясь в темноту и вслушиваясь в ночные звуки. Девушку разбудил громкий стук, звук бьющегося стекла и запах гари. Она тут же вскочила. Маг стоял у окна и рассматривал что-то на улице, откуда доносились крики людей.

- Что это? - она подбежала к окну и тоже выглянула.

- Грилы, так здесь называют племена горных аборигенов.

Из темноты, в сторону дома летели горящие стрелы. Лера отпрянула, а Эдгар продолжил спокойно наблюдать за происходящим. Жители дома отстреливались. Их одиночные выстрелы по невидимым нападающим звучали неуверенно и вряд ли достигали цели. В дверь комнаты забарабанили, и, не дожидаясь приглашения, вбежали Генерал и его зять. Генерал старался выглядеть спокойным и не поддаваться страху:

- Эти дьяволы нападают на нас второй раз за месяц! Откуда они только берутся! Люди говорили, что их селение где-то среди скал, мы прочесали большую часть гор, но даже следов не нашли. И что им только нужно от нас? - речь Генерала была торопливой и сбивчивой. - Все мои люди сейчас держат оборону. Я понимаю, что ты гость и это не твоя война, и я не могу просить тебя о помощи...

- Можешь. Я буду с твоими людьми, - коротко ответил маг и отошел от окна, - мы сейчас спустимся.

- Я скажу, чтоб тебе принесли оружие.

- Не нужно.

Внизу, на самом краю обрыва, у подножия скалы, метались защитники. Нападавшие, низкорослые, похожие на пигмеев, человечки, поднимались по узкой тропке вдоль отвесной стены. Их огненные стрелы летели впереди, влетали в окна, зажигая небольшие очаги пожара в доме. Обитатели, застигнутые врасплох, носились по двору, пытаясь затушить огонь и отбить нападение. Измененный помог загасить пламя и вернулся к окну, из которого наблюдал за битвой.

- Если решишь выбрать путь магии, доверься мне. И, когда наступит для тебя момент уходить - следуй за мной, - Учитель на мгновение оторвал свой взгляд от битвы и повернулся к Лере. Его глаза опять светились. Машинально Лера отметила, что не видела в его глазах странного огня, с того момента, как они подошли к дому.

Налет удалось отбить. Пигмеи отступали. Уходя, они пустили несколько стрел. Одна из них угодила в плечо дочери Генерала, стоявшей на небольшом, с низкими перилами, каменном балкончике. Потеряв равновесие, с громким криком, женщина сорвалась в пропасть. Александр, казалось, именно этого и дожидался. Мгновенно вскочив на подоконник, он бросился следом за ней и ночная тьма, наполнявшая ущелье, поглотила летящие фигурки обоих людей. Кто-то вскрикнул, но Лера не обернулась, продолжая вглядываться в темноту и ожидая, что вот-вот покажется левитирующий Учитель со спасенной женщиной на руках. Тянулись секунды, переходя в минуты - никто не появлялся. Рядом, все еще тяжело дыша после сражения, толпились жители Горной Обители, но никто из них не проронил ни слова. Лера взглянула на Генерала: он стоял, пошатываясь, устремив взгляд в пропасть. Беззвучно, одними губами, он отдал приказ, но зять, замерший в двух шагах от него, понял и кинулся выполнять. В пропасть, по узкой горной тропке, по которой только что отступали пигмеи, освещая себе путь факелами, двинулся отряд мужчин во главе с Генералом.

- Нет, это небезопасно. Я не могу подвергать опасности ученицу моего друга, - Генерал остановил Леру, собравшуюся идти вместе с отрядом. - Жди здесь.

Мужчины ушли. Спустя время послушалось несколько выстрелов и все стихло. Они вернулись часа через два, неся на руках раненную дочь Генерала. Не выдержав, Лера кинулась к ним навстречу.

- Его нигде нет, - хозяин Горной Обители виновато покачал головой. - Мы обыскали все. Она лежала на одном из уступов, без сознания. Он помог ей, смягчив падение, но, на себя, видимо, сил у него не хватило. Мы видели кровь на камнях.

- Его надо найти! - Лера не могла понять, почему они возвратились, не отыскав Измененного. - Может, ему нужна помощь и он лежит там!

- Он спас мою дочь, не дав ей разбиться. Его будут искать. Но ущелье очень глубокое, мы вернулись за подмогой.

- Я иду с вами, - твердо заявила Лера.

С рассветом, так никого не найдя, поиски прекратили. По узкой горной тропе они спустились на самое дно, где с глухим гулом протекала бурлящая река. Ее пенистые воды подхватывали и уносили с собой все, что в них попадало.

- Нет смысла искать дальше. Если он упал в реку, то его унесло далеко отсюда. Возвращаемся, - решил Генерал, после того, как они обшарили каменистый берег.

Назад Лера шла, словно в тумане. Ее ум отказывался принимать гибель Учителя, а сердце, сжавшееся в момент его прыжка, застыло в груди. Белая пелена застилала глаза, перекрывая воздух и мешая дышать. Их встретили в полном молчании. Повинуясь внутреннему порыву, Лера сделала шаг к краю обрыва, но Генерал подхватил ее под руку:

- Он погиб, спася мою дочь. Теперь я его вечный должник. Ты его воспитанница, и я сделаю для тебя все, что сделал бы он. Оставайся жить с нами, ты ни в чем не будешь нуждаться.

Люди согласно загудели.

- Он же не человек. Мало ли чему он ее научил, - тихо шепнул зять на ухо Генералу, но тот твердо возразил:

- Мы ему обязаны.

Вместе с новым днем в Горную Обитель пришли и новые заботы. Женщины хлопотали вокруг раненых, мужчины ломали головы над новыми планами обороны. Лера осталась стоять у края ущелья, наполненного утренним туманом. За ее спиной с привычной суетой копошился мир людей. Она прислушалась к себе, не находя в своей душе ни единого отклика. Казалось, вместе с Александром ушел не только мир магии, но и мир ее чувств. Отступив на несколько шагов, она разбежалась и, с силой оттолкнувшись от кромки обрыва, прыгнула в пустоту. Воздух шумно рванул вверх плащ, стянув его на шее.

"Что Он испытывал, падая вниз?" - в Лерином уме пронеслись образы камней на дне ущелья, и Учителя, исчезнувшего в ночной темноте. Туман, сквозь который она летела, неожиданно закончился, выбросив ее в бесконечную светящуюся Тьму...

Глава 39. Бытие и небытие.

Она неслась по бесконечному темному тоннелю, перестав ориентироваться, где верх, а где низ. Обрывки голосов, эхом раздававшиеся вокруг, стихли, исчезли образы, оставив ее наедине с ощущением скоростного полета сквозь Тьму. Она забыла, что когда-то у нее было тело, и, превратившись в само ощущение полета, уже не могла различить, то ли она мчится через Тьму, то ли Тьма проносится мимо нее. Внезапный рывок ослепил ее вспышкой яркого света и заставил зажмуриться. "Значит, у меня остались глаза", - Лера осторожно приоткрыла их и посмотрела сквозь ресницы. Прямо на нее смотрел Измененный. Постепенно ощущение тела стало возвращаться. Первыми Лера ощутила ноги, которые отказывались ее слушаться.

- Сейчас я упаду, - то ли сказала, то ли промычала она, сражаясь с языком за каждый звук. Голова кружилась, и мир вертелся вокруг нее на карусели. Лера попыталась оглянуться, чтоб выбрать место для неизбежного падения. Оглянуться не вышло, так как тело не повиновалось.

- Помоги ей, - перестав разглядывать Леру, коротко приказал кому-то Учитель.

Невидимый помощник помог ей сесть и накинул на плечи мокрую тряпку. Понемногу стал возвращаться контроль над телом. Она смогла пошевелить пальцами, рукой, сглотнуть. С нее градом катился холодный липкий пот, а о состоянии кишечника оставалось только догадываться: внутренности, ощущавшиеся жидкой кашей, обещали вылиться при первом неосторожном движении. Измененный, заметив расширяющиеся от перспективы конфуза Лерины глаза, протянул ей рясу. Только сейчас Лера заметила, что на ней, кроме мокрой тряпки, ничего нет. Она судорожно рванула на себя черную накидку, но удержать, из-за противной слабости, не смогла. Находившийся за Лериной спиной помощник, к которому обращался Измененный, шагнул и поднял одежду. Лера машинально взглянула на него: рядом с ней стоял старый садовник Учителя.

"Что со мной происходит? Почему я раздетая?" - возмутилась про себя Лера, но выяснять, как они смеют на нее смотреть, решила позже. Сначала нужно было одеться.

- Прикрой меня, пожалуйста, я оденусь, - обратилась она к садовнику. Он кивнул и растянул рясу наподобие ширмы.

- Помоги, - распорядился Измененный. Помощник собрался отложить рясу, но Лера возразила:

- Я сама.

Он послушно выпрямился. Она дотянулась до одежды, лежавшей на столе. Движения вызвали новый приступ слабости. С ужасом она поняла, что все еще не контролирует свой кишечник, угрожающий исторгнуть содержимое наружу. Ухудшал ситуацию Александр, продолжавший созерцать происходящее.

- По-моему у меня несварение, - Лера сидела, вцепившись в руку садовника, чтоб не упасть на пол. - Ну что ты смотришь? Выйди!

Она с негодованием взглянула на Снегова. "Боже, что я говорю, это же его дом", - мелькнула мысль, но ей хотелось одного - чтоб Измененный перестал ее разглядывать. Учитель отвернулся, спрятав улыбку, отошел в другой конец комнаты и скомандовал уже оттуда:

- Одень ее.

Садовник тут же принялся выполнять приказ. Когда все было готово, и Лера сидела полностью одетая, помощник ушел. Почувствовав, что к ней вернулось нормальное состояние, она поднялась с кресла.

- Ты готова? Пойдем, - позвал Учитель, терпеливо дожидавшийся у двери.

Они вышли из Лериной спальни и спустились в гостиную, расположенную на первом этаже. Тяжелые гардины, были задернуты, отчего в комнате царил полумрак, нарушаемый лишь мягким светом настенного светильника и бликами огня из камина. Большие мягкие кресла, разделенные журнальным столиком, и такой же диван, полностью занимали одну стену, но, несмотря на их немаленькие размеры, комната оставалась просторной. Посреди гостиной стоял внушительный стол с закрепленным над ним, прозрачным монитором. Александр подвел Леру к небольшому сервировочному столику рядом с камином:

- Скоро сюда придут мои коллеги, мы будем здесь работать. Ты поможешь мне. Работа может затянуться, поэтому твоей задачей будет подать чай и бутерброды, если кому-нибудь потребуется. Здесь я подготовил чистую посуду и поднос. Бутерброды сейчас принесем, они на кухне.

- Хорошо, - Лера помогла перенести в комнату чайник с чаем и кофейник. Учитель оглядел сервировку, поправил стопку блюдец и вазу с фруктами, после чего, удовлетворенно кивнул:

- Годится. Ты можешь смотреть и слушать, но не вмешиваться. - Он прислушался: - Они уже пришли.

Измененный пошел встречать гостей. Через какое-то время он вернулся в сопровождении магов. Первыми в гостиную вошли две русоволосые женщины. Обе высокие, с горделивой осанкой, и неспешными движениями, они казались сестрами. Их схожесть дополняли мягкие черты лица и голубые глаза. Одна из них, повыше, с надменным выражением на красивом лице, носила длинную косу, а вторая, с цепким пронзительным взглядом, нервно теребила прядь распущенных волос. За ними пришли остальные: темноволосый, похожий на Учителя, Измененный Тимур, и двое магов - молодой, коротко стриженый юноша и плотный, с тонкой обрамляющей рот бородкой, мужчина. Мужчина прошел мимо Леры и сел на стул возле центрального стола. Остальные чувствовали себя менее уверенно. Стараясь не шуметь, они придвигали стулья и рассаживались вокруг экрана. Александр притворил дверь и присоединился к гостям. Бородатый маг достал карту и расстелил ее как скатерть. Он собрался что-то сказать, но дверь открылась, и в гостиную вошел еще один Измененный. Лера узнала его: это был светловолосый маг из ее сна-воспоминания, с которым она позже встречалась в Исследовательском Центре. Опоздавший развел руками и широко улыбнулся:

- Извините, задержался.

Маг с бородкой хмыкнул.

- Мы уже начали, - оторвав взгляд от карты, заметил Тимур.

Александр встал, отодвинув свой стул, чтоб освободить место светловолосому. Последовав его примеру, маги начали сдвигаться.

- Ничего, я послушаю отсюда, - светловолосый сел в кресло по соседству с Лерой, и едва заметно подмигнул ей.

- Если проголодаетесь, вам достаточно сказать, - предложил Учитель.

- Можно чего-нибудь выпить? - поинтересовалась одна из женщин.

Александр повернулся к Лере и глазами указал в сторону гостей. Она подошла к волшебницам:

- Что вам налить?

- Мне чай, - ответила дама с косой и отвернулась.

Вторая женщина не спеша оглядела Леру:

- А что есть?

- Сок, чай, кофе, вода.

- Сок.

- А мне чай, - попросил молодой маг.

Лера наполнила стакан соком, поставила на поднос чашки и чайничек с чаем, отнесла магам, и вернулась к двери. Отсюда было видно всех. Учителя обсуждали план какого-то задания, внося предложения и отстаивая свои точки зрения. Светловолосый Измененный поманил ее рукой и, когда она подошла, тихонько спросил:

- Чем здесь кормят?

- Есть бутерброды и фрукты, - так же тихо ответила она.

- Тебе здесь не скучно?

Лера глянула на Александра и встретилась с его пристальным взглядом.

- Нет, не скучно. Что вам принести?

- Не беспокойся, я сам, - он поднялся и направился к сервированному столику.

- Сядь там, - указав на диван, велел Александр.

Лера села. Обсуждение проекта продолжалось. Женщины активно доказывали свою правоту. Темноволосый Измененный сидел рядом с ними и почти не вмешивался в беседу. Светловолосый, набрав тарелку бутербродов и прихватив вазу с фруктами, подсел к Лере:

- Удобнее всего наблюдать отсюда. Держи фрукты. Спектакль начался и нам с тобой достались лучшие места в партере. Кстати, мы с тобой так и не успели познакомиться. Ромео.

- Лера.

Ромео весело кивнул:

- Я помню. Смотри, сейчас Алена, - он указал на волшебницу с косой, - заявит, что здесь нет дальновидных людей, и она не намерена поддерживать проект, обреченный на повал. Настя с ней согласится. Они это сделают специально, чтоб не признавать разумность доводов оппонентов. Будет выглядеть, что они умывают руки вынужденно, а не потому, что их план не выдерживает критики.

- Откуда вы знаете? - удивилась Лера.

- Фокус! Это их обычная стратегия. Давай на "ты". - Ромео с любопытством наблюдал за происходящим. Лера отметила, что этот светловолосый Измененный отличается от своих собратьев. Веселый неподдельный интерес в глазах, худощавая фигура в белом отутюженном костюме вместо традиционной учительской рясы, наполняли его легкостью, в то время как другие Измененный отличались спокойной напористостью и категоричностью.

Из спора магов, Лера поняла, что они планируют учебную ситуацию для старшекурсников, наподобие той, что устроили им в конце второго курса. Старшекурсникам предстояло устранить следствия магических проявлений в одной из реальностей, жители которой не интересовались магией. Свидетелями мистических явлений стали команда судна, перевозившего какой-то ценный груз, и молодежь из сельского клуба. Группы старшекурсников выступали как единая команда, а их учителя никак не могли сойтись во мнении относительно маршрута, сценария и погодных условий. Лера старалась внимательно вслушиваться в обсуждения. Ей казалось, что так она сможет понять мотивы тех заданий, которые ставили перед ее группой. Ромео отложил пустую тарелку и вполголоса обратился к девушке:

- Тебе что, интересно?

- Да, я никогда не видела, как планируют задания.

- Тогда почему не подойдешь ближе?

- Чтоб не мешать.

- Ты не помешаешь, они все равно сейчас ничего не замечают, - он с улыбкой указал на споривших. - Ты подойди с другой стороны. И не потакай их барским замашкам, а то, как стали магами, разучились чай себе делать.

Светловолосый еще раз подмигнул ей и первым направился к столу:

- Господа маги, вы собираетесь выдать студентам подробный план действий, по ролям, и лишить их возможности проявить творчество?

Женщины вспыхнули и принялись что-то горячо доказывать.

- Что он хотел? - к Лере незаметно подошел Александр.

- Сказал, что я могу посмотреть.

Учитель кивнул:

- Конечно. Сейчас маршрут выбирают.

Они вместе приблизились к столу.

- На экран смотри, - посоветовал Учитель, когда Лера попыталась разглядеть, куда указывала Алена, тыча карандашом в карту.

На экране высвечивалась часть карты с корабликом в море. По мере изменения пути, которые маги отмечали на карте, кораблик перемещался по морю на экране. Когда, наконец, учителя пришли к согласию относительно маршрута и погоды, они изрядно устали и проголодались.

- Принеси бутерброды, - попросил Александр и, после пятиминутного обеденного перерыва, перешли к разработке плана действий. Учитель предложил затопить корабль и после с помощью портала переместиться в селение, где сжечь местный клуб, чтобы испугать молодежь, развлекающуюся вызываниями духов. Настя предложила не пожар, а обвал.

- Да вы их только вдохновите, - возразил Ромео. - Шутка сказать: чертили что-то мелками на полу, стишки читали, померещилось что-то, а вы им тут трах-бах и пожар!

- Это их испугает, - Алена неожиданно приняла сторону Александра.

- И, как следствие, укрепит их веру в существование неведомых сил. Пусть шаманят себе потихоньку, однажды им наскучит, если не будет результата, - настаивал Ромео.

- Результат уже был! Они сумели призвать стихиалий земли и вызвать землетрясение. Что, ждать, когда в следующий раз они им нефть закажут принести? - язвительно поинтересовался маг с бородкой.

- Выявить, кто наделен способностью входить в контакт и забрать к нам на обучение. Ясно же, что кто-то один послужил катализатором. Не громить надо, господа разрушители, а наблюдать.

- Давайте с кораблем решим, - перебил Ромео маг с бородкой. - Прежде чем топить, пусть груз снимут.

- Это невозможно, - возразил Александр. - Корабль могут поднять или исследовать на дне. Водолазы сразу же обнаружат потерю груза. Нам не нужна лишняя шумиха.

- И это говорит главный поджигатель, - засмеялся Ромео.

- Чего добру пропадать? Пусть снимут груз, - настаивал бородатый маг.

- Нет, это привлечет внимание. Нужно действовать так, чтоб спасшиеся матросы не смогли рассказать ничего конкретного.

В спор вмешались остальные, поддерживая Александра. Маг недовольно замолчал.

- Пора отправлять группы, - решил Снегов. - Проведем инструктаж, а они уже пусть действуют по обстоятельствам, не привлекая к себе внимания. Подготовьте инструкторов для страховки, на случай, если что-то пойдет не так.

Собрание было окончено. Бородатый маг отвел в сторону молодого и что-то тихо ему втолковывал.

- Мы уходим, - поднялась Алена, - когда встречаемся?

- Как отправите своих.

Женщины ушли вместе с Тимуром. К Александру подошел Ромео:

- Не будешь возражать, если я воспользуюсь твоей кухней и какой-нибудь комнатой для отдыха? Хочу поспать после ночного дежурства.

- Будь как у себя.

Светловолосый Измененный скрылся в глубине дома.

- Не устала? - Учитель повернулся к Лере.

- Нет.

Александр кивнул и подошел к переговаривающимся магам:

- Я понимаю твое недовольство, Станислав, но не стоит подбивать его на ошибочные действия, - обратился он к бородатому, а потом спросил у второго: - Твоя группа отправится без твоего напутствия?

Молоденький маг смутился и поспешно ушел. Станислав вышел следом.

- Он упрямо настаивает на своем и плохо то, что умеет убеждать в этом других, - проводив их взглядом, сказал Снегов.

- Разве у того, второго, нет своего мнения? - удивилась Лера, для которой подобные споры среди Учителей были явлением неожиданным. В ее представлении все маги должны были понимать и мыслить если не одинаково, то хотя бы подобно.

- Это его бывший ученик. Здесь вопрос не во мнении, а в авторитете учителя. - Измененный еще раз просмотрел карту: - Когда все соберутся, смотри на экран, там будет трансляция с места событий.

Прошло полчаса. В гостиную вернулись Тимур и молоденький маг.

- А где дамы? - поинтересовался Александр.

- Разбежались по своим делам, - Измененный подсел к столу и склонился над картой. Молодой маг нервно ходил по комнате.

- Пойдем, поищем женщин, - предложил Лере Учитель. Не успела она ничего ответить, как он взял ее за руку и в следующий момент они оказались в учебном городке. После полумрака комнаты солнечный свет резанул глаза. Лера зажмурилась, ощутила новый прилив слабости и покачнулась.

- Я знал, что ты выберешь мир магов, - Учитель поддержал ее под локоть. - Это состояние скоро пройдет. Ты очень долго искала путь назад.

- Долго? - переспросила она. - Как долго?

- Дней пять.

- Пять дней??? - она задохнулась. - Прошло пять дней?

Ей ответом послужил короткий кивок.

"Ух ты, - Лера расширенными глазами смотрела перед собой, осознавая услышанное. - Меня не было пять дней, и никто даже не спохватился! Я могу пропасть, и никто искать не будет! Что же это за магическое сообщество!"

- Кому какое дело, - подслушав ее мысли, невозмутимо ответил Александр. - Люди приходят и уходят. Каждый занят собой. Здесь никто никому не нужен. И ты не обязана беспокоиться о ком-то. Достаточно того, что у тебя есть я и я могу позаботиться о тебе. Пойдем, надо найти женщин, они всех задерживают.

Измененный быстрым шагом направился к столовой, возле которой, в окружении учеников стояла Алена.

- Позови ее, я подожду здесь, - остановившись на тенистой аллейке, приказал Учитель.

- Что ей сказать?

- Скажи, что я ее жду.

Начал накрапывать мелкий дождик. Лера взглянула на небо, но оно оставалось ясным.

"Пять дней прошло, - опять вспомнила она, - пять дней я пробыла нигде".

Она подошла к волшебнице, и, протиснувшись сквозь обступивших ее учеников, сказала:

- Алена, вас Александр ждет.

Женщина с недоумением воззрилась на нее:

- Ты не видишь, что я занята?

- Учитель просил вас позвать, - повторила Лера.

Кто-то из учеников на нее шикнул, но было поздно: глаза волшебницы грозно сверкнули:

- Уходи, или мне придется научить тебя хорошим манерам.

Лера отступила: ее опыт общения с раздражительными волшебницами подсказывал, что представления о хороших манерах у нее с ними существенно расходятся. Заниматься внеплановой трудовой деятельностью, которая, по мнению магов, и прививала эти самые хорошие манеры, ей сейчас не хотелось, и она уже повернулась, чтоб уйти, когда Алена ее окликнула:

- Постой. Это ты была там в комнате? Я тебя не сразу узнала. - Учительница жестом отпустила студентов и повернулась к Лере:

- Я не сразу тебя узнала, - повторила она, - Александр твой учитель?

- Да.

- Что он хочет?

- Уже все собрались.

Они подошли к Измененному, дожидавшемуся их под раскидистой ивой.

- Заговорилась с учениками, пока ждала Настю. Извини, что задержала.

- Мне не нравится настроение Станислава, он убеждал своего ученика действовать по его плану. Ренат не сможет пойти против учителя.

- Вот нахал! - возмутилась женщина.

- У меня нехорошее предчувствие, - заключил Снегов.

По дорожке к ним спешила Настя. И в этот момент Лера ощутила, что опять соскальзывает в бесконечную тьму...

Она открыла глаза. Перед ней возвышался кованый из металлических прутьев забор. Узкая калитка была приоткрыта. За забором начинался сад из декоративных растений. Доносилось тихое журчание ручейка, впадавшего в искусственный прудик, к которому вели вымощенные брусчаткой дорожки. Одна из них, прямо от калитки, протянулась к двухэтажному дому из серого камня. Узнавание приходило по мере того, как отступала слабость. Лера взялась за калитку и ощутила, как металл холодит руку.

- Разве ты не знаешь, где находишься? - раздался сбоку ехидный голос. Лера медленно повернулась, стараясь сохранить равновесие, и увидела бородатого мага. Он наблюдал за ней издали и не торопился возвращаться в дом.

"Маги все еще в доме Учителя, значит, на этот раз прошло не пять дней", - с облегчением отметила она про себя.

- Это частные владения, тебе сюда нельзя, - маг подошел поближе.

- А ты что, сторож? - не очень вежливо поинтересовалась она.

Бородатый усмехнулся:

- Что, тьма привлекательна?

Лера не ответила. Вместо ответа она скосила глаза вниз, чтоб убедиться в наличии одежды. Одежда была на месте, и это придало ей уверенности. Приложив усилие, она вошла в сад.

- Может, помощь нужна? Так покричи, если тебя здесь ждут, то помогут, - не отставая от нее не на шаг, иронично посоветовал противный волшебник.

- Станислав, тебе стоит пройти в дом. Своих гостей я встречу без твоего участия, - по дорожке к ним подходил Александр.

Маг усмехнулся:

- Уже иду.

Учитель взял Леру за руку:

- Ты выбрала не самое удачное время для перемещений. Сопротивляйся этому состоянию. Фиксируй внимание здесь.

Вместе они вернулись в гостиную, где маги, столпившись у экрана, что-то обсуждали. Александр подвел Леру к креслу:

- Сейчас все пройдет. Если почувствуешь, что совсем плохо, то можешь пойти лечь.

Учитель вернулся к столу. В другом конце комнаты, не принимая участия в общем сборе, стоял Ромео. На его лице блуждало отсутствующее выражение. Заметив Лерин взгляд, он кивнул ей и подошел. Внезапно на нее накатила волна страха. Подобное ощущение за два с половиной года учебы, как и для многих студентов, стало привычным: присутствие Измененных всегда сопровождалось дискомфортом для представителей человеческого вида. Живот скрутило, и Лера непроизвольно вскочила, собираясь бежать в туалет.

Извини, я не хотел, - в след ей сказал Ромео.

Вход в длинную светлую туалетную комнату находился в коридоре-галерее, огибающем весь дом. Стены и пол были выложены плиткой персикового цвета, отчего комната казалась теплой. Лера вошла и прикрыла дверь. Она умылась холодной водой и почувствовала облегчение. За окнами, прикрытыми жалюзи, шелестели листья деревьев, из гостиной долетали приглушенные голоса магов, а здесь, царило тихое спокойствие. Возвращаться не хотелось, и Лера, сев на закрытую крышку унитаза, задумалась. Мир магов, такой желанный и привлекательный, начинал казаться ей бездушным и безразличным к своим обитателям. Ей вспомнились рассуждения Валика о том, что Академия опустошает сердца учеников, превращая их либо в магов, либо в их орудия. В кого превратился он, в тот день, когда отказался от своих слов и принял сторону группы, она не знала, так же как и не знала, в кого превращается сама, преступая через свои убеждения и принимая путь Измененного. Но ей отчаянно не хватало внутреннего спокойствия и умиротворения. Рядом с Александром она чувствовала себя защищенной и счастливой, но это ощущение покидало, как только она оказывалась одна. Ее размышления прервали шаги за дверью и голос. Он принадлежал Станиславу:

- Да, да, я приказываю. Действуйте автономно, соберите все ценности. Да, это изменение. После того, как соберете, сразу на выход. Нет, там справятся без вас. Что? Да, как заберете ценный груз, уходите.

Собеседник мага явно что-то возражал, чем вызывал раздражение у Станислава. Лера приоткрыла дверь и вышла. Бородатый стоял у окна и продолжал отдавать новые распоряжения по телефону. На нее он и не взглянул.

"Он все-таки приказал действовать по-своему", - Лера испугалась. Ей показалось жутко неправильным факт такого изменения сценария втайне от всех. Она вернулась в гостиную и подошла к Александру:

- Там, в коридоре, тот маг, он говорит по телефону и распорядился собрать ценности с корабля. - Ей было неловко передавать подслушанный разговор, и она приготовилась услышать в ответ, что это не ее дело. Но, вопреки ожиданию, Учитель отнесся к информации очень серьезно:

- Точно? Ты в этом уверена?

- Точно.

Александр направился в коридор, но Станислав уже входил в комнату.

- Ты связывался с группой? - громко, так, что все замолчали и повернулись в их сторону, спросил Измененный.

- Это мое право. - Маг ответил резко.

- Что ты им сказал?

- Я не обязан отчитываться.

- Ты изменил задание?

- Моя группа будет следовать моим командам, - Станислав отвечал очень раздраженно.

- Ты не поставил нас в известность! Там и другие группы, они все сдают зачет как одна команда! Немедленно отмени свой приказ, - взгляд Александра, устремленный на мага, потемнел.

- И не подумаю.

- Тогда я отменю, - Учитель взял со стола мобильный телефон.

- Я это предвидел, - Станислав засмеялся. - Ты считаешь, раз ты Измененный, то вправе решать все и за всех. Не в этот раз. Они тебя не послушают, потому что я предупредил их, что с твоей стороны возможны провокации. Это моя группа, я их учитель.

- Я их провоцирую? Да ты им всем зачет завалил!

Разговор переходил в спор на повышенных тонах.

- Ты идиот, Станислав, - вмешалась Алена. - Это не игровая ситуация, а испытание, в котором каждая ошибка может стоить им потери энергии. На корабле не воображаемые персонажи коллективного сновидения, а реальные люди.

- Не вижу разницы, - хмыкнул маг.

- И для них нападение нашего десанта - акт пиратства. Они будут защищаться.

- Ты решил самоутвердиться? Показать, что ни во что не ставишь своих коллег? - вкрадчиво спросил темноволосый Измененный.

Ромео, сидевший в кресле и не принимавший участия в споре, шепнул Лере:

- Принеси-ка сюда фрукты.

Она выполнила его просьбу.

- А ты не хочешь? - предложил он.

- Нет, спасибо.

- Сядь, сейчас и под горячую руку можно попасть.

Лера послушалась и опустилась в соседнее кресло.

- Смотрите! - Настя, не отрывая взгляда от экрана, махнула рукой, приглашая всех подойти: - Их там бьют.

Учителя зашумели. На экране, как в магическом шаре, отражались события, разворачивающиеся на корабле. Матросы с ожесточением избивали нескольких студентов Академии, пытавшихся защититься с помощью фаерболов. Огненные шары под градом ударов выходили слабыми и больше коптили палубу, чем отбивали нападавших моряков. Подоспела другая группа и вступила в драку. Раздался хлопок и небольшое грузовое судно вспыхнуло.

- Может помочь им? - предложила Настя.

- Нет смысла, пусть пытаются исправить положение, - заметил Ромео. - Корабль уже не спасти. Худо-бедно задание выполнили, остался пункт с селом.

- Надо проверить, что у них там происходит, - пытаясь рассмотреть сквозь завесу дыма палубу, возразил Тимур. - Корабль тонет. Судя по драке, кому-то может понадобиться помощь. Я иду туда.

- Иди, это правильно, - поддержал Александр.

- Я тоже пойду, но в поселок. Они должны переместиться туда, но у них может не хватить энергии, - решила Алена.

Александр подошел к ней и подозвал Леру:

- Алена, возьми ее с собой.

- Зачем? - удивилась женщина. - Я не на прогулку отправляюсь.

- Возьми, я смогу посмотреть ее глазами. Мне сейчас лучше оставаться здесь. Возможно, придется идти на корабль.

- Ладно, - нехотя согласилась волшебница, - только пусть не мешает.

Она обхватила Леру за плечи, а в следующий момент они оказались на сельской дороге. Был поздний вечер. В небе мерцали звезды, а в воздухе висел запах луговых трав. За старыми деревянными заборами, вдоль дороги стояли домики. В некоторых окнах еще горел свет, слабо освещавший участки дворов. Где-то лаяла собака. Алена бесшумно зашагала к темневшему в конце улицы зданию местного клуба.

- Никуда не отходи, коротко приказала она Лере, - ждем здесь, их еще не было.

Они остановились у живой изгороди, почти слившись с ней. Из клуба долетали приглушенная музыка и смех. Хлопнула дверь, и послушались шаги: по дороге спешили двое: сварливо ворчащая бабка и молодая девчонка. Заметив двух девушек, бабка притормозила, потом завизжала и с криком "Караул! Спасите! Вурдалаки!" кинулась бежать, таща за собой внучку. Алена резко повернулась к Лере:

- Черт, отойди, постой там. Переполоха только не хватало.

Она легко догнала нервных местных жительниц и легким прикосновением отправила их в глубокий транс. Внушив несчастным, что поздние прогулки вредны для психики и пора топать домой, в теплые уютные постельки, она вернулась к Лере:

- Глаза прикрывай, совсем, что ли себя не контролируешь?

- А что с ними? - удивилась Лера.

- Находясь в человеческом облике, соответствуй ему. Можно заявиться и верхом на метле, но в таком виде от людей ты ничего не добьешься.

Лера поморгала, пытаясь вернуть глаза в обычное состояние. Она вспомнила свое отражение после сна в Исследовательском Центре и внутренне содрогнулась.

- Идем в клуб, - волшебница начинала нервничать.

- Что мы там будем делать? Проявляться же нельзя.

- Не учи меня. Они должны были давно появиться.

- А если и здесь драка будет? - спросила Лера.

- Ты всегда столько болтаешь? - Алена остановилась. - Тихо, молчи!

Что-то стукнулось о крышу клуба: скатившись по ней, на землю упал парень. Рядом затрещали кусты и следом за ним, свалилось еще двое.

- Это они!

- Почему они падают с неба? - шепотом спросила Лера.

- Не знаю. Или у них не хватило энергии, чтоб нормально переместиться, или их эвакуируют. Их надо отвести от клуба и забрать. Идем, поможешь.

Алена подбежала к первому парню и помогла подняться. Прихрамывая, он доплелся до темных кустов. Внезапно раздались крики со стороны села.

- Кто-то переместился туда! - Алена метнулась к Лере: - Зови Александра, мы не вытащим их отсюда незаметно.

Договорить она не успела: из клуба с криками начала выскакивать молодежь. Волшебница резко толкнула Леру к стене и прижала рукой:

- Не смотри на них!

Когда местные с дикими воплями "Нечисть! Помогите!" промчалась мимо, Лера отвела от себя руку учительницы, сжимавшей ее шею:

- Мне больно! Ты могла просто сказать!

Алена гневно посмотрела на Леру:

- Не тыкай мне, я тебе в бабушки гожусь.

"Красивая бабуля", - про себя усмехнулась Лера.

- В глухих деревнях такие нравы сохранились, что и кол в сердце вогнать могут, - уже спокойнее пояснила волшебница. - Ты вызвала Александра?

Лера кивнула. Она знала, что он и так слышит каждое их слово. Чем-чем, а телепатией Измененный владел в совершенстве. Алена открыла портал и переправила нескольких старшекурсников в Академию. Появились маги, но Александра среди них не было.

- Уходите, в деревне уже переполох, мы сами все уладим, - сказал один из них Алене.

Они вернулись в дом Снегова, где к этому времени собрались все, кроме темноволосого Измененного, сопровождающего пострадавших старшекурсников.

- Сегодняшнюю ситуацию никак нельзя отнести к зачету. Группы разбили еще на судне, остатки переполошили селение, в котором и так поговаривали о творящейся дьявольщине. Есть пострадавшие, - подытожил Учитель.

- Это все из-за тебя, безмозглый ты дурак! - закричала на Станислава Настя. - Я на тебя подам жалобу в Совет Учителей!

К Насте присоединилась Алена, и женщины напали на мага с обвинениями. Станислав огрызался, но против женского крика шансов у него не было. Лера опять почувствовала себя дурно. Она тихо вышла, прикрыла за собой дверь и заперлась в туалетной комнате. Здесь было потише, хотя крики магов доносились и сюда. Умывание холодной водой желаемого результата не принесли. Долгое время она сидела на краю ванны, глядя на сад за окном. Начинало смеркаться. Кто-то постучал. Она приоткрыла дверь и увидела Александра.

- Они скоро уйдут, я этим сейчас займусь. Ты оботрись прохладной водой или прими душ, - посоветовал он. - Придется попросить их уйти. Люди часто забывают о правилах гостеприимства.

Учитель улыбнулся.

- Да уж, - Лера улыбнулась в ответ. Александр ушел, а она опустила жалюзи и, последовав его совету, приняла душ.

"Где бы я ни была, вода ощущается как вода, - прислушиваясь к стекающим по телу струям воды, подумала она. - Странно жить в двух мирах одновременно. Та, другая я, тоже моется. Но еще страннее находиться там, где нет ничего, где забываешь о том, что ты когда-то был, не говоря уже о том, кем ты был".

Вода принесла облегчение. Лера вновь ощутила себя вполне реальной и очень уставшей. В дверь опять постучали:

- Все ушли. Тебе лучше?

- Да, спасибо, - она вышла и почти столкнулась с Учителем. Он уже снял рясу и остался в обычной рубашке и брюках. Вид у него был тоже измученный.

- Тебе надо отдохнуть, - Лера с нежностью посмотрела на него.

Он задержал ее, взяв за руку, и легонько притянул к себе. Она ощутила тонкую терпкость его одеколона и тепло, исходящее от тела. Волна жара накрыла ее, увлекая за собой и пытаясь растворить. Волевым усилием девушка заставила себя мягко отстраниться:

- Не стоит. Тебе нужно отдохнуть, - повторила она.

Александр медленно выпустил ее руку из своей.

- Да, надо отдохнуть, - согласился он.

Глава 40. Неожиданная встреча.

...Урок закончился. Учитель захлопнул книгу:

- На сегодня все.

Лера с облегчением поднялась из-за стола: голова гудела, а тело, казалось, превратилось в сплошной синяк. Александр слегка помассировал виски: он тоже выглядел утомленным. С тех пор, как Лера перестала посещать занятия с группой, Измененный полностью взял ее обучение на себя и свободного времени у нее почти не осталось. Каждое утро она приходила в его кабинет в учебном городке и начинала отрабатывать задания. Их было несколько. Первое, и самое странное, заключалось в правильном чтении. Читать Лера любила и, вполне обоснованно считала, что и умела. Но Учитель был убежден в обратном. Он положил перед ней раскрытый фолиант и предложил прочесть несколько строк. Лера с недоверием присмотрелась к тексту: она хорошо помнила, какие шутки может сыграть восприятие. В этот раз ничего необычного не происходило. Буквы не скакали, а оставались на месте и легко складывались в слова.

- Реку часто ассоциируют с жизнью. Ее воды постоянно обновляются, как и события, происходящие в жизни. И жизнь и река имеют начало и продолжение, и впадают в мировой океан. Речная вода испаряется, превращаясь в тучи, и опять, в виде дождя возвращается в землю, чтобы снова продолжить течь. Так же и душа человека: покидает тело, чтобы, вновь вернуться, обретя новую форму. По причине такого подобия, река станет хорошим помощником в делах отпускания и изменения. Вопросы же, связанные с очищением, обновлением и прорицанием, лучше решать с помощью ключевой воды... - Лера победно подняла глаза на Измененного. - Прочла.

- Издавна люди использовали письменность для передачи знания и информации. Текст являет собой воплощенную мысль. Когда ты читала, что возникло в твоем уме?

- Образы и мысли. Представлялось написанное.

- Наше сознание устроено так, что мы воспринимаем информацию на уровне образов и чувств. Только потом подключается разум, анализируя воспринятое и подгоняя его под известные тебе понятия. Самый глубокий уровень - восприятие интуитивное. За ним следуют образное. И уже на основе его идет оценка прочитанного или услышанного. В древние времена письмена передавали именно образы, так как они давали наиболее близкое и точное представление. Позже образы стали описывать звуками, начала развиваться словесность. Слова и образы связаны. Так же связаны слова и чувства. Но разум сыграл с нами скверную штуку: слова могут вводить в заблуждения. Неумело сказанные, они искажают смысл. Неправильно понятые, они влекут за собой неверные действия. Из инструмента-помощника, слова превратились в инструмент-орудие. Поэтому для мага важно научиться правильно воспринимать слова и различать их. Ты когда читала, о чем думала?

- О реке, о водорослях, о том, что под водой, о погоде, - начала перечислять Лера.

- В результате в голове полная каша образов, внимание рассеяно, и энергия потрачена, - перебил Измененный. - Именно потому, что слова способны вводить в заблуждение, маги используют телепатию. Умение общаться без слов, чтение мыслей есть не что иное, как передача образов и чувств. И чем точнее переданы образы, чем чище сознание передающего и воспринимающего, тем меньше искажений понятий. Общение, любое, это обмен энергией. Можно ограничить себя словами, можно проявлять небрежность в передаче мыслей. Но правильное понимание зависит от чистоты сознания на момент восприятия. Поэтому тебе предстоит научиться очищать свое сознание от влияния слов и чувств и научиться воспринимать образы. Чтение послужит хорошим помощником. Учись за словами видеть образы.

И Лера начала учиться. Она читала и перечитывала каждый абзац книги, до тех пор, пока ее внимание не переставало блуждать, а образы становились устойчивыми и яркими. Иногда ей даже казалось, что она погружается в них, рассматривает их изнутри и могла бы дополнить написанное новыми деталями и подробностями.

Когда Лера научилась подолгу удерживать внимание на образе, Александр заговорил о следующем задании.

- Владеющей телепатией маг может прочитать все, что находится у тебя в сознании на текущий момент. Он может прочувствовать собой всю гамму твоих переживаний. Для энергии нет границ. Поэтому, если не хочешь, чтоб твоя голова была гостеприимно распахнута для первого встречного, научись дисциплине мыслей. Не мечись, перебирая, что там у тебя могут заметить, а выбери что-то одно, один образ, и сосредоточь на нем свое внимание. Используй внутренний поток слов для описания выбранного образа.

Третьей задачей, поставленной перед Лерой, было растворение границ:

- Мы все части единого мира, мы состоим из его энергии, и она едина для всех. У энергии множество форм проявления, но это всего лишь формы. Ты и я - формы, но и ты, и я - энергия. Все границы и разделения условны. Смотри на мир и на все, что тебя окружает, как на свое продолжение. Как на себя. Не разделяй и не разграничивай. Мысль, являясь формой проявления энергии, и как энергия, не знает границ.

- И я, например, смогу поговорить с кем-то, кто далеко от меня? - обрадовалась Лера, мысленно начав составлять список потенциальных телепатических абонентов.

Александр усмехнулся:

- Если сумеешь настроиться на человека, если сознание человека чисто и готово принять от тебя информацию, если ты сумеешь воспринять ответ - тогда да, возможно поговорить получится. Но, как подсказывает мой опыт, не каждый умеет различать свою мысль от "постучавшейся", и в большинстве случаев даже не поймет, что к нему кто-то обратился. Но, - заметив скисшее выражение Лериного лица, добавил: - Если переводить телепатию на уровень телефонии для болтовни, то ты вполне сможешь настроиться и передать или получить образы. Это, конечно, не так заманчиво, но для получения знания и информации сгодится.

Лера потянулась, стараясь размять затекшее тело, и подошла к окну. На учебный городок опускались сумерки. Прошедший дождь освежил листву на деревьях, сбив пожелтевшие листья, и они прилипли к мокрому асфальту золотыми пятнами. Учитель сменил рясу на обычное пальто.

- Ты уходишь? - поинтересовалась она.

- Должен. Мы сегодня увлеклись, и я уже опаздываю, а еще нужно занести в Снежную Обитель карандаши. Там завтра зачеты с утра, они понадобятся. А оттуда уже уйду, - Измененный торопливо собирался. - У тебя энергии часа на два осталось, если не будешь ее тратить.

Лера кивнула. Она уже знала, что потеря энергии, в лучшем случае, грозила вероятностью очнуться в неожиданном месте и хорошо, если при одежде. Сознание в таких случаях вело себя странно и непредсказуемо: оно могло отключиться или перенестись на уровень трехлетнего ребенка, бегающего за бабочками. Ей не раз доводилось видеть учеников с блаженными улыбками собиравших цветы на клумбах. Их отправляли спать в карантин, где они могли пролежать в полной отключке по нескольку суток.

- Хочешь, я сама отнесу эти карандаши? Мне все равно делать нечего, а ты опаздываешь, - предложила она Александру.

- Надо через портал проходить. И ты там никого не знаешь.

- А какая разница, если их просто нужно отнести?

Учитель посмотрел на Леру:

- Хорошо, отнеси ты. Но тогда ты там и оставайся, погуляй. Сюда не возвращайся, вторичный переход через портал лишит тебя энергии одним махом. Ты уверена, что найдешь, чем заняться, и сможешь остаться там до восстановления?

- Уверена, - Лера обрадовалась, что у нее появилась возможность выйти за пределы учебного городка.

- Подожди меня на улице, я схожу за карандашами.

Они вместе вышли из кабинета, и Александр, заперев дверь, пошел в учительскую, а Лера спустилась во двор. Занятия закончились давно, и на улице никого не было: дождь разогнал студентов по домам. Учитель задерживался. От нечего делать она стала перепрыгивать через лужи. Как-то, на уроке физкультуры, их заставляли подпрыгивать, концентрируясь на ощущениях полета: их надо было уловить и запомнить. Они были такими кратковременными, но, по мере тренировок, начинало казаться, что воздух густеет, и ты в нем зависаешь. Мимо прошел маг, мельком глянув на Леру, и она вспомнила, что у нее осталось не так много энергии и разумнее будет воздержаться на время от любых практик. Наконец показался Учитель. Он вышел из корпуса в сопровождении темноволосого Измененного, который приходил в дом Александра. Лера решила не мешать их беседе, однако Учитель сделал знак подойти:

- Там холодно, я захватил тебе куртку. А вот коробка с карандашами. Я решил провести тебя до портала.

- Она твоя? - тихо спросил Тимур.

Учитель, помогая одеть Лере куртку, кивнул.

- И ты решил не отдавать ее Ордену? Обучать не по общей программе? Орден такое не приветствует.

- Орден много чего не приветствует.

Втроем они дошли до площадки порталов. Учитель распахнул светящийся проем:

- Отнеси в корпус номер два, отдай дежурному. И оставайся в корпусе, пока не восстановишься, там есть комнаты для отдыха. Не броди по улице.

- Не волнуйся, - Лера шагнула в портал.

В реальности стояла настоящая зима: землю укрывал толстый слой глубокого искрящегося в свете фонарей снега. Впереди темнели несколько кирпичных корпусов, похожих на хрущевки. Лера помнила эту реальность: здесь происходила встреча с нелюдьми. Ежась от холода, она разыскала второй корпус и вошла в душный, после мороза, вестибюль. Дежурный маг, больше походивший на ночного сторожа, такой же ворчливый и седой старикан, выслушав, в чем дело, сказал:

- Там, на втором этаже, еще идут занятия, и есть инструктора. Отнеси им, это их обязанность подготавливать все к зачетам.

Длинный коридор второго этажа освещался плохо. Из приоткрытых дверей падали полоски света и долетали голоса. Лера подошла к первой двери и осторожно заглянула: небольшой учебный класс, доска, с написанным на ней заданием, парты и учительский стол, возле которого столпились студенты, одетые не в рясы, а обычную одежду. Несколько человек сидели за партами и что-то выводили на листах бумаги, кто-то просто сидел. Лера вошла и направилась к учительскому столу, намереваясь, наконец, передать коробку. За столом сидела молодая женщина. Она проверяла работы и разговаривала с учениками. В беседе инструктор повернулась, и Лера не смогла сдержать восклицания:

- Милена!

Милена подняла на Леру глаза и заулыбалась:

- Ты? Здесь? Вот уж не ожидала тебя увидеть! - инструктор искренне обрадовалась встрече и Леру это удивило. - Как ты здесь оказалась? Тебя Учитель привел? Раздевайся.

- Учитель передал карандаши, - Лера протянула коробку. Инструктор недоверчиво взяла ее:

- Александр разрешил тебе отнести сюда карандаши? Он отпустил тебя сюда одну?

Ученики с любопытством наблюдали за беседой. Одна из девушек спросила Милену:

- Это что, твоя сестра?

- Подруга, - коротко ответила волшебница, заставив Леру удивиться еще раз.

- Я сейчас должна раздать задания для пересдачи, а ты сядь там, сзади, я обязательно хочу с тобой поговорить.

Лера так и сделала. Она сняла куртку и расположилась на последней парте. Через несколько минут Милена освободилась и села напротив девушки. Лера с улыбкой глядела на русые волосы, ясные серые глаза, оттененные черным свитером, и длинную шерстяную юбку, элегантно подчеркивающую стройную фигурку инструктора.

- Ты все такая же красивая, - заметила Лера, которой всегда нравилось созерцать Милену и наблюдать за ней.

Милена, в свою очередь, пристально смотрела на Леру. Потом сказала:

- Вроде бы ты и изменилась, и в то же время осталась прежней. Я очень рада тебя видеть. Мы давно не виделись, месяцев семь где-то. И вот, Александр тебя отпустил. Как у тебя дела? Ты занимаешься?

- Все хорошо. Занимаюсь, но я больше не посещаю групповые занятия. А сейчас мы проходим телепатию. Для этого пришлось учиться читать. И я не думала, что будет так трудно.

Милена внимательно слушала Лерину болтовню, слегка кивая головой.

- Не могу понять, - внезапно перебила она, - что именно в тебе изменилось. Я ощущаю изменения, но не могу определить их.

Лера пожала плечами.

- А ты как? - задала она встречный вопрос.

- Работаю, - Милена улыбнулась, - инструкторов не хватает, пришлось выйти на замены.

- Ты ведь перешла в Исследовательский Центр, - напомнила Лера.

- Да, я и сейчас там.

- Тебе нравится?

Инструктор неопределенно пожала плечами:

- Работа как работа. Мне нужно было что-то изменить, и это был неплохой вариант. Признаться, иногда мне не хватает нашей группы. Кстати, если хочешь, можешь повидаться с девчонками, они в соседнем корпусе что-то пересдают.

- С какими девчонками? - переспросила Лера, вспоминая последний день в группе и пытаясь понять, насколько она соскучилась по одногруппникам.

- Таня, Вика.

- Таня и Вика здесь??? Я думала, их отчислили. Все так думали. Из-за этого в группе даже конфликт был, на Учителя подали жалобу.

- Я слышала. Но их не отчислили, а перевели. Ты же знаешь, что Академия состоит из многих школ. Таня говорила, что они потеряли тебя в портале, а их вытащил Александр, когда они не смогли выйти. Такое бывает, если уровень энергии низкий. Им повезло, что он вовремя заметил их задержку. В этой школе, занятия менее интенсивные, и у них есть время на восстановление.

- Я зайду к ним, - решила Лера.

- Здесь, после пересдачи, соберется факультатив. Приходи, посидишь с нами, посмотришь, как занимаются актерским мастерством, - пригласила Милена.

- А меня пустят? - усомнилась Лера.

- Я же здесь буду, конечно, пустят.

- Девочки тоже на него ходят?

Волшебница слегка нахмурилась:

- Нет, они заняты. Да и не посещают они факультативы, я и раньше их заставить не могла. Ты придешь?

- Приду.

- Вот и хорошо. Я очень рада, что мне не пришлось тебя убеждать. Полагаю, с тобой у меня такого непонимания возникать не будет, - задумчиво сказала Милена.

Лера поднялась и накинула куртку.

- Корпус закроют в восемь, постарайся успеть. Если что, скажи, что ты ко мне.

- Хорошо.

Свежий морозный воздух наполнил грудь, и Лера остановилась, чтоб насладиться ощущением легкости. С неба медленно падали снежинки, холодными иголочками опускались на лицо, украшали серебристыми блестками куртку. К соседнему корпусу вела утоптанная аллейка. Вдоль нее, на выглядывающих из сугробов скамейках, тусовались студенты. Леру окликнул сидящий в одиночестве незнакомый паренек. Он протянул ей книгу:

- Проверь меня, пожалуйста, я все сбиваюсь.

Парень начал что-то декламировать. Лера его внимательно слушала, потом сказала:

- Вроде ты не сбиваешься.

- Так я слова в тексте путаю.

- Здесь это норма, я в этой реальности тоже читать толком не умею.

- Сразу бы и сказала, - парень отнял книгу и опять забубнил себе под нос.

В конце дорожки толпились ученики с ярко-оранжевыми глазами. Лера замедлила шаг, разглядывая их. Заметив ее, кто-то из ребят позвал:

- Привет! Присоединяйся, мы обсуждаем создание нового клуба. Будем встречаться раз в месяц, и обсуждать новости.

"Наверное, в этой реальности кружки, клубы и факультативы являют собой писк моды", - фыркнула про себя Воронцова, а вслух поинтересовалась:

- А как вы делаете такие глаза?

Ученики переглянулись и засмеялись:

- На себя посмотри! Давно здесь?

Отвечать на вопросы в планы Леры не входило. Она отмахнулась и пошла дальше. Пройдя несколько шагов, она остановилась и задумалась: "Зачем мне идти к Тане или Вике? Я хотела знать, что с ними произошло, и узнала. Вика сейчас начнет рассказывать о том, как ей трудно и какие здесь шансы выйти замуж, а Таня... Мы и в группе почти не общались, а сейчас у нас ничего общего не осталось". Решив, что во встрече с бывшими одногруппницами необходимости нет, Лера поспешила назад.

- Опять снега нанесли. Трудно ноги вытирать, что ли? - недовольно пробурчал вахтер, впуская ее в вестибюль.

Милены в классе не оказалось, хотя ученики еще дописывали свои работы. Сидеть в ожидании инструктора было не интересно, и Лера вышла в коридор, надеясь встретить Милену там. Она прошла почти до конца этажа, рассматривая стенды с местными стенгазетами.

"Здесь как-то проще, что ли, чем в учебке, - разглядывая на фотографии лица смеющихся студентов, она пыталась подобрать описание своим ощущениям. - Атмосфера здесь какая-то иная, провинциальная". Ее внимание привлекла распахнутая настежь дверь, из-за которой долетал тихий мужской голос. Лера прислушалась. Речь шла о времени. Осторожно, чтоб не помешать, она заглянула в класс. Рассказчик, маг-учитель, стоял спиной к двери и увлеченно комментировал какой-то отрывок из книги, которую держал в руке:

- С момента распространения христианства, восприятие времени становится линейным, и последовательно движется от момента создания к своему концу. В языческих, в том числе и в северных религиях, время рассматривалось, как циклическая структура, а мир - как результат взаимодействия определенных сил. Причем каждый из миров считался отдельным циклом. Также в нордической мифологии время привязано к судьбе и плетется тремя норнами: Урд (прошлое), Вердани (настоящее) и Скульд (будущее). Их имена переводятся еще и как Изначальный, Бытие и Результат. - Маг прервался, и, не оборачиваясь, обратился к Лере:

- Не стой в дверях, проходи, сядь, вон есть свободные места.

Лера проскользнула в класс и села. Ученики заворожено внимали словам учителя.

- Физический мир создается в момент убийства триадой Один-Вили-Ве великана Имира и первого живого существа, рожденного от союза льда и тепла. Имир означает "близнец", но близнец в данном контексте переводится, как двойственный, двуполый. На стражу образовавшегося пространства и порядка в нем триада богов призывает четырех гномов, связанных со стихиями и сторонами света. Здесь я хочу обратить ваше внимание, что во многих мифах и легендах фигурирует число четыре, например, четыре сторожевые Башни в Энохианской магии или четыре буквы в каббалистическом имени бога, которые можно сравнивать с завершением формирования устойчивости материи и переход ее на новый уровень. Таким образом, существование упорядоченного пространства базируется на четырех составляющих. Вот это и будет вашим домашним заданием: проведите исследовательскую работу и напишите эссе о четырех неизвестных. А для тех, кому эта задачка покажется легкой, второй вопрос: рассмотрите убийство Имира и влияние его двойственной природы на возникшее пространство - раз, и, внимание, неожиданный поворот, как на уничтожение естественной природы андрогинности - два.

Лекция подошла к концу. Заслушавшись, Лера совершенно забыла о своем обещании подождать Милену. Она вскочила, торопясь вернуться к инструктору.

- А ты откуда взялась? Я тебя раньше не видел здесь, - остановил ее маг.

- Она со мной, - раздался в дверях голос. Милена не спеша вошла и кивнула магу:

- Твои выступления зачаровывают, Богумил. Я тоже никогда не могла пройти мимо, останавливалась послушать, из-за чего не раз опаздывала на уроки.

- Ты была одной из самых талантливых студенток, - лицо мага расцвело в доброй улыбке.

- Чему будет посвящено твое следующее путешествие?

- Тому же, чему и все предыдущие: поиску города Богов, - маг засмеялся.

- Я помню, как мы с одногруппником пытались попасть в состав твоих экспедиций, но у тебя от желающих не было отбоя.

- И сейчас нет. Студенты по-прежнему считают, что магический поход освободит их от необходимости готовить домашние задания. А когда сталкиваются с тем, что приходится учить их в полевых условиях, их энтузиазм быстро остывает.

- Сейчас начинается факультатив по актерскому мастерству, не хочешь присоединиться? - предложила инструктор.

- Нет, благодарю за приглашение.

- Рада была тебя повидать, Богумил. Заглядывай к нам почаще.

Милена легким движением руки вытолкнула заслушавшуюся Леру в коридор и вышла следом:

- Пару курсов я была его студенткой. Он прекрасный рассказчик и настоящий бродяга. Не передумала идти со мной?

Лера отрицательно мотнула головой. Милена приобняла ее за плечи. Они поднялись на третий этаж, и зашли в просторную ярко освещенную комнату. Здесь уже собрались любители театра. Соблюдая традицию поддержания творческого беспорядка, они непринужденно разместились на стульях, на столах, а то и прямо на полу, подстелив под себя свернутую верхнюю одежду.

- Садись, где тебе хочется, - пригласила инструктор, - здесь не существует четкого порядка.

Выбрав в качестве наблюдательного пункта широкий подоконник, Лера устроилась на нем поудобнее. Ей казалось, что пространство комнаты изменяет людей, освобождая от наряда социальных ролей, принятых в Академии: студенты, инструктора, учителя - все те немногие собравшиеся, вели себя как старые приятели на дружеской встрече, а не преподаватели и ученики, чьи отношения регламентируются строгими рамками правил.

"Мне бы и в голову не пришло, что такое возможно, - размышляла Лера, глядя, как Милену тепло обнял за плечи какой-то паренек, и она не отправила его за столь дерзкий поступок проветрить мозги в астрал, а вместо этого увлеченно обсуждала с ним эскизы его работ. - Узнали бы в группе - не поверили! Она не допускала и меньших фамильярностей"

- Не скучаешь? - инструктор подошла к Лериному окну.

- Нет, напротив, - Лера с интересом посмотрела на Милену: - Почему ты не брала нас сюда раньше?

- Брала, но всех хватило только на один раз. Это было еще до твоего появления в группе.

- Дамы, - к ним подошел темноволосый темноглазый инструктор и протянул по карточке. - Ваши сценки.

- Что с этим нужно делать? - когда отошел маг, тихо спросила Лера, заглядывая в свою карточку.

- Каждый разыгрывает ситуацию, которая ему досталась, - пояснила Милена.

- У меня не ситуация, а какой-то анекдот.

- Анекдот и есть ситуация. Не относись к этому так серьезно, - увидев отразившуюся на лице Леры озабоченность, засмеялась инструктор.

Но блеснуть актерскими талантами Воронцовой не довелось: начала сказываться обещанная Учителем нехватка энергии. Свет потускнел, голоса отдалились. Как в тумане Лера перебралась на диван, где провалилась в гостеприимно распахнувшуюся тьму.

Глава 41. Лабиринт иллюзий.

Что-то большое и неповоротливое шевельнулось рядом, коснулось ее, и растворилось в окружающей черноте. Лера замерла, пытаясь вспомнить возникшее ощущение, но, кроме невидимых гусениц, копошащихся в бесконечной Тьме и их медленной возни, она ничего не воспринимала. Она сосредоточила на них свое внимание и вдруг поняла, что эти невидимые червяки есть не что иное, как ее мысли. Одна из мыслей приблизилась, Лера почувствовала ее движение, оно надвигалось, все ближе, ближе... Она вспомнила, что у нее есть глаза и, почти одновременно с этим озарением, открыла их. Ее все еще окружала темнота, но теперь она была другой. Под ногами ощущался твердый каменистый пол, а легкий сквознячок с примесью сырости, и стены, на расстоянии вытянутой руки, говорили о том, что она находится в длинном коридоре. Лера сразу узнала это место - большую темную пещеру-лабиринт с решетчатыми деревянными стенами. Из глубины коридоров доносился звук капающей воды, а впереди виднелся слабоосвещенный прямоугольник выхода, ведущий в тренировочный зал. Идти к нему смысла не было, потому что он закрывался сразу же после того, как ученики входили в лабиринт. Живот свело в преддверии опасности, и в сознании вспыхнуло еще одно воспоминание. Вместе с ним перед глазами замелькали нечеткие образы, силуэты учеников, бегущих по лабиринту. В голове зазвучали голоса: Валик торопил ее, Леру, заставляя бежать и не останавливаться. А в следующий миг все стихло. Лера прислушалась: со стороны входа, из зала, долетали звуки тренировки. Судя по ним, там шел урок. Откуда-то она знала, что к ней он не имеет никакого отношения. Она отвернулась от входа и пошла вглубь лабиринта. Кое-где на потолке встречались тусклые светильники, рассчитанные только на то, чтоб различать стены и руки, а над полом мрак опять сгущался. Она напрягла глаза, пытаясь рассмотреть, что находится впереди. Опять пахнуло сыростью, и воспоминание вернулось, уже полностью.

...В тот день тренировка с инструктором не заладилась: Милена требовала полной отдачи, а группа, разморенная послеобеденным солнцем, сосредотачиваться никак не желала. Занятие грозило затянуться, и, возможно, закончилось бы коллективным трудом на благо общества, если бы Женя не переступила опасную грань и не начала пререкаться, доказывая Милене всю неправоту ее требований. Инструктор выслушала претензии молча, приподняв одну бровь, после обвела группу взглядом:

- Я полагаю, вы все поддерживаете Женю в том, что вам не нужно отрабатывать состояния на тренировках, что вы достаточно талантливы и умеете управлять своими способностями?

Ученики сначала осторожно, потом смелее, согласно закивали. День был солнечным, и всем хотелось поскорее покинуть тренировочный зал, променяв его на бассейн и свободное время.

- Хорошо, - волшебница захлопнула планшет с планом занятий, - находите выход из лабиринта и - свободны. Маг пройдет его за пару минут, вас я по времени не ограничиваю. Вход у нас здесь, - она указала на неприметную дверь в углу зала, - а выход найдете сами.

Все радостно загудели. Милена открыла дверь:

- Полагайтесь на интуицию, разум вас может подвести, но, вы ведь и так это знаете? - поинтересовалась она у группы, пропуская их в темный коридор.

- Лабиринт Минотавра? - пошутил Валик, когда дверь за ними захлопнулась, и они оказались в кромешной тьме.

- Идем, чего стоять здесь? Быстрее пройдем - быстрее освободимся, - Женя решительно зашагала вперед.

Коридор повернул, и появились небольшие круглые светильники на потолке: они слабо освещали стены, сделанные из прочных деревянных кольев и напоминавшие тюремные камеры или клетки в зоопарке. Вскоре появились боковые ответвления коридора, и группа разбрелась в разных направлениях. Воздух стал спертым, и с примесью запаха, напомнившего Лере, но что именно, она так и не смогла вспомнить.

- Зачем это? - неожиданно спросил Тарас, идущий вместе с Лерой, Валиком и Костей. Он указывал на закрепленное в полу железное кольцо. Рядом лежал кусок оторванной железной цепи с разогнутыми звеньями.

- Будто здесь кто-то был на привязи.

- И здесь, - заметил Костя следующее кольцо.

Они пошли медленнее, ощупывая пол.

- Что это за запах? - Валик принюхался: - Похоже на опилки.

- Как в зоопарке, - Лера вспомнила, что ей напомнил тягучий запах в лабиринте.

- Угу, - согласился Валентин.

Где-то в соседних коридорах раздался крик и разнесся по всему лабиринту. Кричали девушки. Лера и ребята замерли, пытаясь определить, откуда исходил звук. Послышался топот ног, за решетчатой стеной показались Таня и Женя: они бежали, ежесекундно оглядываясь назад.

- Что происходит? Куда вы? - Тарас подскочил к решетке и попытался ее сломать.

- Бегите, - крикнула Женя. Девушки свернули в боковой ход и скрылись в темноте.

- Там кто-то есть, - Валентин прислушался: по коридору, из которого прибежали одногруппницы, доносилось глухое ворчание и тяжелые шаги. В нос ударила волна густой вони. В слабом свете лампочки мелькнул крупный темный силуэт, а в следующее мгновение на решетку, со всего маха, прыгнула огромная горилла. По коридору прокатился звериный рык. Ему ответил второй, третий, четвертый. Лера ощутила, как страха накрывает ее, поднимая волосы на голове.

- Бежим! Быстрее! - Валентин первым кинулся бежать. Они мчались темными коридорами со всех сил, ударяясь о стены, подгоняемые воем и смрадным дыханием преследующих их обезьян.

Внезапно светильники под потолком моргнули и погасли. Лабиринт погрузился в темноту.

- Конец нам, - рядом с Лерой тяжело дышал Валентин, - они нас по запаху чуют. Не уйти. Надо обороняться.

- Ломаем палки из стены, - предложил Костя. Он попытался переломить крепкий высокий кол, но безрезультатно.

- Разделимся, - у очередной развилки решил Валик, - так им труднее будет идти по следу и у кого-нибудь появится шанс.

Оглушительный рев, раздавшийся прямо за спинами, заставил их подскочить и заметаться. Где-то визжала Женя. Слышались удары и треск ломаемых деревянных перегородок. Лера вжалась в стену, боясь лишний раз вздохнуть, и пытаясь разглядеть в темноте, что происходит. Холодный липкий пот заливал ей спину, а ноги отказывались повиноваться. Она сползла на пол и прикрыла голову руками, ожидая нападения зверей. Удушливыми волнами накатывался густой гнилостный запах. Шум от криков и возни нарастал. Вдруг коридоры залил яркий свет и все стихло. Когда глаза привыкли, Лера различила спешащих к ним магов. Она отняла от лица ладони и оглянулась: ни Тараса, ни Кости рядом не было. Неподалеку, на полу, отбиваясь от невидимого противника, лежал Валик. Маги подхватили его под руки, увернулись от слабых ударов, и поставили на ноги.

- Эй, парень, парень, успокойся! Вот буйный! Давай, отдышись! - один из спасителей потряс Валика за плечи.

- Проверю ее, - сказал второй, направляясь к Лере. И, уже обращаясь к ней, приказал: - Дыши, глубже.

Они вывели учеников на улицу и усадили на траву рядом с корпусом. Вскоре к ним присоединились остальные, так же эвакуированные магами из лабиринта. Последней подошла Милена, поддерживающая бледную, с размазанной по лицу тушью, Вику.

- Ты даже не проверила, что они не на привязи! Они на нас напали! - возмутился Валентин, у которого костяшки пальцев на обеих руках были стесаны до крови.

- Кто? - искренне удивилась инструктор.

- Крысы! Гориллы! - одновременно ответили Таня и Валик.

От неожиданного ответа все замолчали. Женя всхлипнула.

- Гориллы, - неуверенно повторил Валентин. Все, кроме Леры, с недоумением посмотрели на него.

- Я же предупреждала не полагаться на разум, - улыбнулась Милена. - Вы же в состоянии себя контролировать! А устроили целое представление.

- Что ТАМ было? - Таня поднялась с травы и помассировала виски. - Голова болит.

- Вы побывали в Лабиринте иллюзий. И, смею вас заверить, там ничего и никого кроме вас не было.

- Но мы видели!

- Они гнались!

- Там все горело!

- А, - Тарас хлопнул себя по лбу, - газ?

- Страх и паника, которые вы сами себе нагнетали, а разум дорисовал картину. Газа там было совсем чуть-чуть. Поскольку никто из вас лабиринт не прошел, даю вам час отдышаться и жду на клетках. - Насмешливо оглядев растерянных учеников, волшебница удалилась...

Вместе с воспоминанием, пришло облегчение. Лера опустилась на корточки, облокотившись спиной о деревянные колья.

- Этот кошмар опять вернулся. Он изматывает меня, и все время возвращается, - мысленно обратилась она к Учителю.

Измененный появился справа. Точнее, перед ней возник яркий, бело-желтовато-сероватый сгусток энергии, но она знала, что это Александр.

- Он совсем меня обессилил, - она действительно ощущала, как силы покидают ее. Усталость мешала даже подняться. Хотелось одного - уснуть. Прямо здесь, на полу Лабиринта иллюзий. Сознание начало погружаться в такую приятную, ставшую уже привычной Тьму.

Она очнулась от внезапной мысли, заставившей позабыть об усталости и вскочить. "Как я могу вспомнить то, о чем не имею ни малейшего понятия? Как этот кошмар может мне сниться повторно, если я сейчас сплю и вижу сон? Откуда я помню события, которых никогда не было? Или были? Когда они были?" - несмотря на ряд вопросов, в глубине себя Лера знала, что она уже была здесь. Нет, не она, а та, другая она. Или она сейчас и есть другая? Лера всем телом повернулась к призрачному силуэту Измененного:

- Я осознаю себя одновременно в обоих мирах. Наконец я чувствую себя целой, - она стояла, не смея пошевелиться, чтоб не спугнуть ощущение. Ей казалось, что она стала точкой пересечения двух параллельных линий - явления невозможного, но случившегося. Вместо ответа Александр надвинулся на нее, и в следующий миг она оказалась в тренировочном зале. Учитель, уже в обычном виде, стоял рядом.

- Я помню это место, - Лера оглядела зал, отметив про себя, что в нем ничего не изменилось, за исключением пары стульев.

Измененный кивнул в знак согласия.

- У тебя есть немного времени. У тебя такой, - уточнил он. - Ты начала объединять обе точки своего сознания, смогла удержать на них внимание одновременно. Такое состояние продлится недолго, но оно будет возвращаться. Пойдем, меня ждет группа, а надо еще переодеться.

По дороге к площадке порталов, они зашли в кабинет Александра и сменили летние туфли на теплые зимние сапоги, а рясы на выделанные мехом длинные кожаные куртки. Не доходя до портала, Измененный замедлил шаг и сказал:

- Для магов есть только то, что они воспринимают в данный момент. Сейчас твое настоящее здесь. Когда ты проснешься, все происходящее покажется не более чем сном. А у той тебя, которая останется здесь - будет лишь память о переживании. Не стремись ничего удержать и не привязывай переживания ко времени, в каждой реальности оно течет по-своему.

На газоне, рядом с площадкой, светился широкий контур портала, за которым, вместо привычной зелени учебного городка, виднелась снежный склон горы, поросший редкими деревьями. Лера остановилась, удивленная контрастом между граничащими реальностями. Она не раз видела, как сквозь порталы просвечивают иные пространства, но они всегда походили на призрачные пейзажи, приобретающие краски и плотность только после прохождения врат. Измененный перешагнул порог, увлекая ее за собой. В лицо пахнуло морозной свежестью. Лера оглянулась: учебный городок казался зеленым оазисом среди заснеженных холмов и гор.

-Смотри, это северный предел Орденских земель: Ледяная Пустошь, - Александр потянул ее выше, на вершину горы, где им открылся вид на бескрайний океан, окружающий остров, на котором они находились. Белые глыбы сжимали небольшой кусочек земли, словно намеревались его раздавить. За ними, почти до самого горизонта, простиралась ледяная, с редкими полыньями, гладь, переходящая в черные воды. Лучи холодного солнца, преломлялись во множестве мелких кристаллов, отчего ледяные просторы казались сияющими.

- Как красиво! - вырвалось у Леры.

- Красиво, - согласился Учитель, - и мощно. Я хотел показать это тебе.

Дав Лере налюбоваться снежными просторами, Измененный повел ее по узкой тропинке, огибавшей склон горы и вывел ко входу в пещеру. Убедившись, что Лера не отстает, он нырнул в темные недра горы. Через несколько шагов, обогнув каменный выступ, они оказались в небольшом каменном зале, освещенном факелами. Около высеченного из камня алтаря, столпились люди, укутанные в меховые одежды. Блики огня, плясавшие на стенах, удлиняли и оживляли тени, ложась красными отблесками на лица, отчего все присутствующие выглядели зловеще.

- Как ваше настроение? Как устроились? - бодро поинтересовался Александр.

- Нормально, пещеру, насколько можно, оглядели, но туда, где она уходит вглубь, не спускались. Мы решили занять этот зал. Холодно только. - Учителю ответил немолодой мужчина, остальные люди стояли чуть поодаль, не решаясь подойти ближе. Лера с молчаливым удивлением разглядывала их лица: молодые и постарше, какие-то испуганные и обреченные.

- Разумно ли оставлять свой тыл неприкрытым? И не исследованным? - Измененный склонился над картой, расстеленной на каменном столе. - Подойдите ближе.

Ученики повиновались.

- Мы в Улле. Вы находитесь вот здесь. Обратите внимание на столб у входа в пещеру - он послужит вам маяком. Остальную часть карты вам предстоит собрать самостоятельно, как и кристалл, с помощью которого вы сможете выйти. Еды вам хватит на неделю. В глубине пещеры, если решитесь ее исследовать, вы найдете медикаменты и некоторые полезные вещи. Факелы, например. Эти не будут гореть вечно. Не забывайте, что кристалл один, из реальности выйдет только одна группа. - Учитель повернулся к выходу и щелкнул пальцами: вместо выхода возникла стена из огня. Ученики зашептались.

- Возможно, огонь поможет вам, но я бы на него не полагался. Игра начата, теперь все зависит от вас. - Снегов повернулся к Лере: - Пойдем.

- А как нам теперь выйти? - спросил кто-то.

Не отвечая, Александр подошел к огню и в нем появился узкий проход.

- Огонь настоящий? - Лера затормозила, ощутив, как жар коснулся ее щек.

- Почти, для обогрева годен, а для защиты нет, разве что попугать. Проходи, не бойся, он не жжется. Можешь даже пройти сквозь него, но лучше не надо: я не хочу, чтоб они поняли, что огонь не является преградой, - тихо ответил Измененный. Он пропустил Леру вперед и вышел следом за ней. Огненная стена сомкнулась, отрезая учеников от белого света.

- Они ведь смогут выйти? - Лере было жаль этих людей, выглядевших потерянными и вынужденных находиться в холодной пещере, без удобств и благ цивилизации.

- Если хватит смелости. Этот огонь только зверей отпугнет, да и то, если те не будут голодны.

- Но люди же не знают об этом?

- Вероятно, они уверены, что в безопасности. Пойдем, надо зайти ко второй группе.

- По-моему им страшно там оставаться, - Лера шла, продолжая оглядываться на пещеру.

- Значит, они не готовы обучаться магии и им здесь делать нечего, - безразличным тоном ответил Измененный.

- А почему нельзя группам объединиться и выйти вместе? - продолжала допытываться Лера.

- Можно, если договорятся. Они вольны делать, что хотят. Их задача выйти отсюда. Мои слова - всего лишь еще одно испытание, которое они могут сделать преградой или проигнорировать.

Александр остановился на вершине холма. Снега здесь было меньше, и местами виднелась песчаная почва.

- Представь, что все, что мы видим, находится в одной плоскости. В реальности таких плоскостей может быть несколько. Они пересекаются в отдельных точках. Определить точки пересечения можно по несоответствию. Обращай внимание на то, что не соответствует данному месту, а потом ищи подобные предметы или явления. Они станут встречаться чаще, и ты по ним перейдешь в другую плоскость, с иными закономерностями. Ни одна карта, если только она не составлена магом, на это не укажет. - Измененный замолчал и посмотрел вдаль. Немного погодя сказал:

- Воздух здесь хороший.

- А как понять, что соответствует, а что нет?

- Наблюдай и прислушивайся к ощущениям. Не желаниям, а ощущениям, - на всякий случай уточнил он.

- Здесь есть звери? Ты говорил у пещеры. Это волки? Или медведи? - Лера посмотрела на стоявшую неподалеку сосну, пытаясь разглядеть, нет ли в ее ветвях белок.

- Тут другие звери. Они живут внизу, у воды, а сюда ходят охотиться. Есть только небольшой участок земли в центре острова, куда они не заходят. Он здесь, внизу, - Александр указал на довольно крутой спуск в низину. Он продолжал стоять, вглядываясь в белоснежную даль и прислушиваясь.

Вдруг, на дорожку, прямо перед ними бесшумно приземлилось огромное животное. Покрытое бурой густой спутанной шерстью, оно обладало фигурой зубра, клыками саблезубого тигра, когтями Фредди Крюгера и жуткой прыгучестью. Зверюга глухо зарычала и тихий, вначале, рык, перешел в оглушающий рев.

- Это он остальных подзывает, они охотятся стаей, - весело сказал Измененный Лере, которая боялась пошевелиться. - Надо уходить, пока здесь не появились другие. Подожди-ка меня там.

Учитель столкнул девушку с вершины холма и она, не ожидая такого подвоха, заскользила по крутому снежному склону вниз. Рыхлый песок под снегом слегка затормозил падение, и она мягко скатилась в забитую снегом яму. Испугавшись, что здесь вполне может быть чья-то берлога, Лера поспешила выбраться из нее и оглядеться. Учителя видно не было, зато сверху доносилось рычание, и поднимались облачка снежной пыли. В воздухе мелькнула тень, и на вершину холма приземлился еще один зверь. Он глянул вниз, на Леру, и, прыгнув в сторону, скрылся из вида.

"Их двое, а Александр один! Вдруг ему нужна помощь!" - пронзенная мыслью, что прыгучие монстры могут ранить Учителя, Лера поспешила наверх. Снег, перемешанный с песком, осыпался, замедляя подъем. О том, как она сможет помочь, она предпочитала не думать. Воображение рисовало красочные картины, на которых раненый Александр, истекая кровью, сразив одну зверюгу, мужественно противостоял второй. Звуки борьбы стихли и Лера, подгоняемая страхом, заскреблась с удвоенной силой.

- Ну, как там внизу? Нашла что-то интересное? Зачем ты карабкаешься сюда? - на краю склона возник Измененный.

Лера облегченно выдохнула.

- Их было двое, я подумала, вдруг тебе нужна помощь.

Он подал ей руку, и помог подняться с четверенек, на которых она взбиралась по осыпающемуся под ней песку. Зверей видно не было.

- А где они? - разочаровавшись отсутствием доисторической добычи, спросила девушка.

- Удрали.

- Ты с ними боролся? - она заметила распоротый до локтя рукав. - Ты ранен?

- Нет, только подразнил. Бороться ученики будут, звери, наверное, уже рычат у пещеры, - Александр явно веселился.

- Ты поступаешь безрассудно! Ты видел их размеры? - помогая ему отряхнуться от снега, Лера едва сдерживалась, чтоб не выплеснуть на него свое беспокойство. Она глянула на его смеющиеся глаза, и что-то внутри подсказало ей промолчать.

Учитель галантно подал руку и первым шагнул на ведущую вниз тропинку. Песок под ногами начал оползать, но он устоял, помогая удержаться и Лере.

- Я видела Милену, - вспомнила она недавнюю встречу с инструктором.

- Да? - Александр слегка удивился. - Не слышал, что она вернулась.

- Она не вернулась, вышла на замены.

Они спустились в низину, окруженную со всех сторон высокими холмами. У корней большой сосны, засыпанная снегом, была яма, которую Лера приняла за берлогу.

- Как же ты не обнаружила самое интересное, - Учитель встал в центр ямы, и потянул за нижний сук дерева. - Небывалое для такого места достижение техники - лифт! - гордо объявил он.

Лера фыркнула. Снег под ногами стал опускаться, увлекая их в круглую вертикальную шахту, напоминавшую нору. Небольшой диск, громко названный "лифтом", медленно полз вниз.

- Ни с кем не говори и не рассказывай, что видела, - вдруг предупредил Измененный, посерьезнев, - от меня не отходи.

- Хорошо, - она понимала, что рассказать об увиденном, означало поставить группы в неравное положение, но Учителя тревожило что-то другое.

-Нас ждут. Кто бы к тебе ни обратился - не отвечай.

Шахта лифта, вымощенная прозрачными камнями, закончилась. Диск остановился, привезя своих пассажиров в огромный, пахнущий благовониями, светлый зал. Здесь было намного теплее, чем в пещере. Их прибытие не осталось незамеченным: одетый в обычную учительскую рясу маг, махнул рукой, приветствуя Александра, и зашагал к ним на встречу. Лера ощутила, как Измененный напрягся. Не понимая, что могло послужить причиной для такой перемены, она взглянула на него с нежным беспокойством. Учитель резко остановился, взял ее за локоть и повернул к себе:

- Нельзя при ком-то позволять себе проявление чувств, - тихо сказал он.

- Но я ничего не сделала, - попыталась оправдаться Лера, но Александр ее перебил:

- Даже мысленно нельзя. Мы среди магов, любое проявление чувств будет расценено как слабость. Люди, в стремлении достичь цели, не брезгуют ничем. Не стоит давать им повод использовать себя. Что бы ты не испытывала, на поверхности ничего не должно отражаться. Так ты никого не поставишь в неловкое положение. Поняла?

Она кивнула. Учитель глянул в сторону подходившего мага и уже громко, назидательным тоном, сказал:

- Любая привычка рано или поздно становится вредной.

Маг остановился и усмехнулся:

- Ты все требуешь от них идеальности, Александр. Никак не можешь позволить людям иметь свои маленькие слабости.

- Полноводная река берет свое начало от маленького истока, - возразил Измененный. - Вы готовы?

- Все готово, ждали тебя. Моим бойцам не терпится проявить себя. Они решительно настроены выиграть, так что у того сброда нет ни одного шанса.

- Тот сброд - потенциальные студенты Академии, - холодно заметил Александр.

- Да брось, ты видел, кто там собрался сдавать вступительный экзамен? Какой-то престарелый выскочка, пара юнцов и забитых домохозяек. У них нет шансов найти проход. А моим орлам нужно на ком-то испытать силы в боевой магии.

- Шанс есть у всех. Проблема в умении использовать свои возможности. Ты собираешься натравить своих учеников на беззащитный людей? А если у них получиться найти кристалл раньше?

- Не получится. Ты знаешь, что по традиции все желающие у нас учиться, должны выстоять в испытании.

- И здесь этим испытанием служат лишения, холод, голод и страх.

- В этот раз испытанием послужат мои ученики. Или ты переживаешь за тех неудачников? Пусть проявят себя, докажут, что достойны. Так решил Совет учителей.

- Хорошо, раз это решение Совета. - Измененный потерял интерес к беседе и пошел вглубь зала. Маг недоверчиво проводил его взглядом.

- Лера, - когда они остались одни, Снегов посмотрел ей в глаза, - возвращайся в пещеру. Любого, кто осмелится пройти сквозь огненную стену, проведи в учебный городок. Это давняя традиция, испытывать решимость всех, кто пришел в Академию добровольно. Но в этот раз маги забыли, что претенденты должны противостоять себе, а не отряду недоучек, не умеющих еще контролировать свою силу.

- А если никто не осмелится пройти?

- Уйдешь.

- А если нападут те звери?

- Они слепые, реагируют на движение и запах страха. Остановишься, переждешь.

- А ты?

- Я должен быть здесь. Иди, - Измененный довел ее до лифта, и, не оглядываясь, ушел вглубь зала.

Стены пещеры сотрясались от громкого воя лохматых чудовищ, бесновавшихся на склонах горы. Лере удалось проскользнуть незамеченной, и она остановилась у огненной стены. Набрав полную грудь воздуха, Воронцова шагнула сквозь пламя, которое оказалось иллюзорным. Напуганные ревом хищников, сжимаясь при каждом раскате, будущие потенциальные ученики сидели у стены. Каким-то чудом им удалось сдвинуть массивный каменный стол и забаррикадировать проход в недра горы. Увидев девушку, они вскочили, но, узнав, немного успокоились.

- Идемте, я проведу вас в Академию, - предложила она

- Нет, нет, сейчас опасно выходить, нужно дождаться ночи, когда они уйдут, - возразил пожилой мужчина. Женщины согласно закивали. Лера смотрела на их обветренные лица и размышляла, какое бы она приняла решение на их месте. Последовала бы за неизвестно откуда взявшейся девицей и предложившей пройти сквозь огонь, чтоб выйти прямиков в пасть к диким доисторическим существам? Решив, что она бы непременно последовала, Лера еще раз обратилась к людям:

- Я ухожу. Вы можете либо остаться, либо идти со мной.

Она подошла к огню и вышла из пещеры. Рядом приземлилась лохматая громадина и с шумом втянула воздух. Кто-то осторожно дотронулся до ее плеча. Она скосила глаза и увидела юношу из пещеры. Он стоял, завороженный то ли видом зверюги, то ли собственной храбростью. Зверь еще раз втянул воздух и скрылся за холмом. Лера приложила к губам палец, давая знак молчать. Паренек кивнул. Стараясь двигаться как можно быстрее и тише, они добрались до портала и благополучно прошли сквозь врата. В учебном городке стояла ночь, и встречать их никто не торопился.

- Вот что, - Лера стянула с себя теплую куртку, - я не знаю, что делать с тобой дальше, а учительская уже закрыта. Поэтому я отведу тебя к нашему главному корпусу, а дальше ты уже как-то сам. Только не возвращайся туда.

Парень, все еще ошарашенный происходящим, согласно кивал в ответ.

- Ну и чудно.

Но они не успели сделать и десятка шагов, как из темноты вынырнула высокая фигура незнакомого Измененного.

- Он пойдет со мной, - коротко распорядился маг, и возражать, отчего-то, никому не захотелось.

Проводив взглядом нового первокурсника, Лера с облегчением отправилась спать.

Глава 42. Проблемы из-за Милены.

В светлых классах теоретического корпуса было людно. Лера сверилась с расписанием, выданным ей накануне Измененным, отыскала нужную дверь и села на свободное место. День обещал быть легким: три теории, одна из которых уже прошла, пролетят незаметно, а за ними... Девушка мечтательно улыбнулась: за ними последует целых полдня свободных от занятий и отработок, она будет предоставлена самой себе и сможет... Что именно она сможет сделать и чем будет заниматься, Лера еще не придумала, но щекотливые ёжики предвкушения уже заскреблись в груди.

- Что у нас сейчас, не знаешь? Лекция? - легонько пихнув ее в плечо, спросила высокая студентка.

- Какая лекция, ты что? Опять будем ошибки в тестах разбирать. Последние две недели только этим и занимаемся, - ответила вместо Леры Саша, веселая общительная девушка, с которой Воронцова познакомилась на втором курсе.

- Я совсем запуталась, кто что ведет - сплошные замены, - высокая изобразила возмущение, и все засмеялись. - Скоро экзамены, а ты не знаешь, кого слушать.

- У инструкторов сейчас тоже какие-то экзамены, я слышала, - пояснила Саша. - А ты, Лер, в какой группе? Тебя в последнее время почти не видно.

- Я пока не в группе, Учитель решил, что какое-то время мне стоит позаниматься с ним. Иногда, правда, посылает на лекции, как сейчас вот.

- А-а.

До начала урока оставалось минуты две. Через открытую дверь Лера наблюдала за инструкторами, торопящимися к своим подопечным. Коридор опустел, и она перевела взгляд на верхушки деревьев за окном. Между ними просвечивали синие стены Главного корпуса, в котором сейчас проходили занятия у ее бывшей группы. "Интересно, как там Валик?", - Лера вздохнула. Ей не хватало компании этого веснушчатого оптимиста. Краем глаза она заметила, что в класс кто-то вошел. Решив, что это, должно быть, задержавшийся инструктор или учитель, она нехотя оторвала взгляд от окна, и повернулась. Ей едва удалось сдержать радостный возглас: на пороге стояла Милена. Казалось, что она кого-то ищет. Увидев Леру, инструктор улыбнулась и подошла. Ученики притихли. Кто-то поздоровался, и Милена кивнула в ответ.

- Привет! - она остановилась возле Леры. - Зашла посмотреть, как ты. В прошлый раз мы даже не попрощались. Как твои дела?

- Здравствуй, - Лера была очень рада видеть Милену, но, помня наказ Измененного сдерживать себя в присутствии посторонних, позволила себе только улыбнуться.

Милена удивленно приподняла одну бровь:

- Что означает такая встреча? Это все, что ты можешь мне сказать? - легким движением руки она попросила сидевшего впереди парня освободить место и села напротив Леры: - Рассказывай, что произошло.

Студенты, увидев, что Милена и не собирается проводить урок, занялись своими делами.

- Ничего не произошло, - Лера перегнулась через парту навстречу инструктору, - я очень рада тебя видеть. Не ожидала, что мы еще увидимся. Но я совсем не хочу создавать тебе какие-либо проблемы. Учитель объяснил, что я должна сдерживать эмоции и не позволять себе в присутствии посторонних ничего такого, что могло бы поставить вас в неловкое положение.

Милена внимательно слушала. Когда Лера закончила пояснять, спросила:

- "Вас" - это его и меня? Кого нельзя ставить в неловкое положение?

- Учителя, и тебя, наверное. Да ты не волнуйся, я же понимаю, что у вас здесь свое положение, свои отношения, наработанный авторитет.

- Неужели проявление радости от встречи способно поставить кого-то в неловкое положение? Посмотри, - Милена обвела взглядом болтающих друг с другом студентов, - здесь никому нет дела до нашей беседы. На меня это правило не распространяется. Так можно дойти и до того, что делать вид, будто вообще незнакомы. Если Александр хочет, пожалуйста, между собой общайтесь, как вам нравится, а мне такое не подходит. Если ты рада меня видеть, я хочу видеть твою радость, и меня она в неловкое положение не поставит. Поздороваемся еще раз.

- Привет, Милена, - Лера ощутила облегчение и засмеялась.

Инструктор поднялась:

- Я искала тебя, хотела увидеть. А теперь вижу, что будет лучше, если ты пойдешь со мной.

- Не могу, у меня сейчас занятия, - Лера показала Милене листик с расписанием, - Учитель выдал на сегодня. Я подумала, что ты пришла на замену.

- Нет, - волшебница посмотрела на учеников, - если не ошибаюсь, у них я буду заменять позже. А что касается урока, то ничего страшного, пойдешь со мной, - она улыбнулась. - В конце концов, я твой инструктор и кто запретит мне забрать свою ученицу?

Лера колебалась. Милена, конечно, была ее инструктором до своего перевода в Исследовательский Центр, но она ушла, оставив группу. Может ли она теперь забрать ее, Леру, с занятий? Не будет ли это считаться для Леры прогулом? Потому что пропуск урока без веской причины в Академии нещадно карался.

- У тебя какие-то вещи с собой есть? - поинтересовалась Милена.

- Нет, ничего нету.

- Со мной вы на занятия без методичек не приходили. Совсем расслабились, - инструктор усмехнулась. - Пойдем, прогуляемся.

Видя, что девушка не может решиться, Милена обратилась к ученикам:

- Передайте учителю, что Воронцовой не будет, я ее забрала. У вас следующий урок, если не ошибаюсь, у меня. Займетесь отработками, не опаздывайте.

В коридоре волшебница весело обняла Леру за плечи:

- Идем, погуляешь хоть. Александр, наверное, тебя совсем как узницу держит. Пошли, я оставила группу, они там занимаются озеленением.

- Ты еще не взяла постоянную группу?

- Нет, только замены или отработки.

Они вышли на залитую солнцем улицу, и пошли к тренировочной площадке, у которой возились в земле, высаживая цветы, старшекурсники.

- Ты не хочешь вернуться? - не зная, о чем еще спросить, чтоб поддержать беседу, задала вопрос Лера.

- Нет. Тебе не обязательно придумывать, о чем бы нам поговорить, - улыбаясь солнцу, ответила инструктор. - Просто гуляй, это же лучше, чем сидеть в душном классе и слушать теории. Которые, кстати, не очень-то тебя интересуют, раз ты методичку не считаешь нужным брать.

- Хорошо, - Лера расслабилась.

- Ну что, садовнички, все уже посадили? Нет? Я думала, приду, а тут клумбы цветут, - пошутила волшебница, присаживаясь на корточки возле ящиков с рассадой.

- Скоро зацветут, - заверил ее старшекурсник.

- Принимайте помощницу, - кивнула в сторону Леры, Милена.

- Лишние руки нам не помешают, - заметил кто-то.

- Так бы и сказала, что вам нужна помощь, а то "прогуляемся, прогуляемся", - засмеялась девушка, доставая из ящика кустик.

- Тебе хоть иногда нужно бывать в обществе людей, а то сидишь как затворница и занимаешься до потери энергии. Физический труд, между прочим, восстанавливает силы, - парировала Милена.

Сажать цветы Лере нравилось. Ей было приятно потом ходить мимо цветущих клумб и любоваться роскошными соцветьями. Когда вся рассада была высажена, и волшебница отправила старшекурсников отмываться, к ней подошли ученики из группы, с которой Лера должна была быть на занятии:

- Мы подумали, если начнем отработку сейчас, может, отпустишь нас пораньше?

- У вас сейчас должна быть лекция, почему вы не на ней? - руки Милены были в земле, и она безуспешно пыталась поправить упавшую на лицо прядь волос тыльной стороной ладони.

- Нас отпустили.

- Почему? У вас не было лекции?

- Была, но препод сказал, что ему нужно уйти и нас отпустили.

Милена оставила попытки поправить волосы, и, опустив руки, посмотрела на студентов долгим взглядом. Когда она заговорила, от ее веселого расположения духа не осталось и следа:

- Ваш урок заканчивается через десять минут, вот тогда и придете. А сейчас я занята с другой группой и прошу вас не мешать.

- Почему? Нам же все равно сейчас делать нечего.

- Меня никто не предупредил, что вы придете раньше. Увидимся в корпусе согласно расписанию.

Недовольно бурча, ученики отошли. Милена повернулась к Лере:

- Надо вымыть руки. Слей мне из лейки, пожалуйста.

Отмывшись от земли, волшебница, наконец, поправила непослушную прядь.

- Как-то ты с ними сурово, как для десяти минут, - заметила Лера.

- Дело не в них, - задумчиво ответила инструктор, но пояснять ничего не стала. - Сейчас идем в корпус, я приму несколько пересдач, а когда закончу, мы сможем сходить куда-нибудь, в бассейн, например.

- Милена, можно я не пойду в корпус? Ты будешь занята, а эти пересдачи меня не касаются. Можно я уйду? Дело в том, что я хотела успеть зайти в одно место.

Инструктор остановилась и удивленно повернулась:

- Куда ты собралась? Побежишь искать своего ненаглядного Учителя? - в ее словах сквозило неприкрытое раздражение.

- Нет, - немного оторопела Лера, - возможно потом. Я хотела зайти к Лиле. Мы давно не виделись, хотела повидать ее.

- Не знала, что у вас с ней хорошие отношения, - уже спокойно ответила Милена. - Когда я разговаривала с ней, она хорошо о тебе отзывалась, но ничего не говорила о том, что вы подружились.

- Нет, мы не подруги. Когда-то она очень помогла мне своими беседами, и теперь, после того, как я смогла объединить оба своих "я", хочу зайти поблагодарить ее.

- Ты объединила оба "я"?

- На время. Учитель сказал, что это состояние будет возвращаться. Странно осознавать, что ты тут и в другом месте находишься одновременно.

- Интересно. Хорошо, конечно же, иди. И ничего плохого не будет в том, если вы подружитесь. У нее сильный характер, такой человек может многому научить.

Кабинет физкультурницы, как и кабинеты всех инструкторов и учителей, располагался в административном корпусе, на третьем этаже. Лера постучала в приоткрытую дверь и вошла. Лиля сидела за столом и просматривала стопку личных дел.

- Здравствуйте, можно к вам?

Физручка посмотрела на нее и отложила бумаги:

- Лера, это ты? Здравствуй, давно не виделись, ты не заходила. Дай я на тебя посмотрю. - Женщина встала и подошла к Лере. Внимательно оглядев, сказала: - Ты хорошо выглядишь, сделала прическу. Или это созданный образ?

- Нет, наведение морока мы еще не проходили. Я выгляжу так же, как и другая я.

- В таком случае ты делаешь успехи. Ты еще похудела, у тебя здоровый вид.

Лера кивнула:

- Поэтому я и пришла. Та, другая я, тоже начала вспоминать. О происходящем здесь. И, благодаря вашим советам, изменяться. Я пришла поблагодарить вас.

Лиля слушала с улыбкой. Потом сказала:

- Я рада, что ты зашла. Полчаса назад сюда приходил Снегов. Он сказал, что ты собиралась зайти, и прождал тебя здесь десять минут, - женщина посерьезнела - и он был очень зол на тебя, за то, что ты прогуляла занятие.

- Но я не знала, что мне нужно было к нему зайти. Возможно, я забыла, но он сам выдал мне расписание на сегодня, там одни лекции и занятий с ним нет, - удивилась Лера.

Инструктор продолжила:

- Он рассчитывал застать тебя здесь, прождал и ушел. Но, - женщина замялась, - он определил для тебя наказание за прогул.

- Что ж, хорошо, я отработаю, - растерянно согласилась девушка, пытаясь вспомнить, не назначал ли ей Александр встречу.

- Я понимаю, что это не мое дело, но что ты такого натворила, что сумела его разозлить? Измененных трудно вывести из себя.

- Не знаю. Может, мы о чем-то договорились, а я забыла. Я понятия не имела, что он будет меня ждать.

- Когда он прождал тебя десять минут, а ты не появилась, он пришел в ярость. В качестве отработки он велел тебе наполнить водой тот фонтан во дворе, - физручка кивнула в сторону окна, выходящего во двор корпуса с небольшим круглым фонтанчиком посредине. - Он даже его осушил специально.

- Да? - Лера удивилась еще больше, но, зная требовательность Александра, посчитала наказание справедливым. - Хорошо, наполню. А где можно взять шланг?

- Дело в том, что он оставил тебе для работы вот это, - Лиля указала на два небольших ведра, скромно стоявших у двери.

Лера поняла, что ее глаза округлились.

- Ты можешь этого не делать, - опять заговорила инструктор, - пропуск урока, разумеется, подразумевает его отработку и учитель назначает ее на свое усмотрение, но в данном случае условия очень жесткие. Я схожу с тобой в учительскую, и тебе заменят наказание. Я знаю, с кем нужно поговорить, и он не будет больше давать тебе такие задания.

"После инцидента с группой, жалоба или разбор еще одного вопроса, могут доставить Александру неприятности", - испугалась Лера, а вслух сказала:

- Спасибо, не нужно никуда ходить. Если Учитель назначил именно такую отработку, значит, у него были на то все основания. И я сейчас этим займусь. Даже интересно, за сколько я справлюсь.

- Но это тяжелый физический труд! Ты не обязана выполнять такие задания!

- Вы же сказали, что я в хорошей форме, вот и проверим, - улыбнулась Лера.

Физкультурница покачала головой:

- Ну, как хочешь.

- Спасибо еще раз за все, - Лера взяла ведра.

- Он велел тебе зайти к нему, после того, как все сделаешь. Но я сомневаюсь, что принимая такое задание, ты поступаешь правильно.

- Ничего. А откуда мне брать воду?

- Наверное, из-под крана. В конце коридора есть туалет и на втором этаже тоже, он будет ближе.

Вода в туалете, как назло, текла медленно. Лера наполнила ведра, и пошла с ними к фонтану.

"По-моему, это еще одна практика восточных монахов. Вот поношу ведра и накачаю себе бицепсы как у них, - фыркнула про себя Воронцова. Она дошла до фонтана. Обычно он всегда был наполнен мутной водой, а сейчас она впервые увидела его глубину. Вылитая из ведер вода даже не увлажнила и трети выложенного старой плиткой дна. - Похоже, что мне не одни сутки придется таскать воду, прежде чем я смогу прийти к Учителю". Веселость, вызванная необычным заданием, поубавилась. Когда, в очередной раз, спускаясь с лестницы, девушка остановилась передохнуть, ее окликнула физручка. Инструктор уже уходила:

- Пойдем со мной. Я все равно иду в учительскую, мы выясним этот вопрос. Эта работа не женская. Он бы еще отправил тебя вагоны разгружать!

- Да мне не тяжело, правда. Наоборот, я тренируюсь удерживать ведра в воздухе без рук, вот так, - Лера сконцентрировалась на ведре и оно, покачиваясь, медленно оторвалось на сантиметр от пола. Сия демонстрация необыкновенных способностей не осталась незамеченной:

- Тебе что, нечем заняться? Я же только что все там вымыла! - Накинулась на Леру студентка, занимающаяся уборкой корпуса.

- Это у нее такая отработка, - вступилась Лиля.

- Лучше бы назначили полы мыть, пользы больше, а то я из-за таких вот отработок до вечера не закончу.

Кивнув на прощанье, Лиля ушла. На обратном пути Лера столкнулась с Сашей и ее высокой подругой:

- Привет! Что ты делаешь с ведрами?

- Тренируюсь, - улыбнулась Воронцова, которую ситуация опять начала забавлять.

Девушки рассмеялись:

- Ага, это Лиля новые нормативы придумала? Мы видели, что ты в фонтан воду носишь. Чем ты ее так допекла?

- Не, Лиля ни при чем. Это отработка, я, видимо, забыла, что у меня урок у Учителя, не пришла.

- А-а, - протянула Саша. - А твой учитель, случаем, не Снегов?

- Он.

- Так это он тебе за прогул лекции устроил. Это же его лекция у нас была. Он задержался, пришел, а как узнал, что ты ушла, очень разозлился. Ты даешь, прогуливать у Измененного!

- Вот черт!

- Ну, мы пошли! - девочки убежали.

Постепенно и корпус и двор опустели. Фонтан наполнялся медленно: вода едва-едва покрывала дно, а тело у Леры гудело от усталости. Лестница, ведущая на второй этаж, теперь казалась ей полосой препятствий. Она спускалась с полными ведрами, когда пол покачнулся у нее под ногами. Ведра, ставшие внезапно еще тяжелее, тянули вниз. Пытаясь удержаться, девушка разжала руки. Ведра с грохотом покатились вниз, заливая водой ступени. Она медленно опустилась на ступеньку и прислонилась головой к прохладной стене. "Сейчас вырублюсь прямо на дороге, - понимая, что ее энергия закончилась, подумала Лера. - Хорошо, что занятия закончились, и об меня никто не споткнется..." Додумать она не успела, погружаясь в мягкие объятья Тьмы.

Глава 43. Прогулка по воспоминаниям.

Инцидент с фонтаном, пошумевший в учебном городке дня два, постепенно забывался. Физручка, возмущенная суровостью наказания, назначенного Измененным, все же подняла этот вопрос в учительской, и Леру от выполнения задания освободили.

Александр появился перед Лерой внезапно, возникнув прямо из воздуха. От неожиданности она отшатнулась:

- Ты меня напугал, - она сидела в кабинете Учителя, дожидаясь его возвращения.

- Не стоило браться за выполнение того, что тебе не под силу. Это гордыня, - спокойно заметил он вместо приветствия.

- Извини, я не знала, что лекцию будешь вести ты, иначе бы не ушла.

- Что хотела Милена?

Лера пожала плечами:

- Ничего, просто так зашла.

- Она просто так ничего не делает. Тебе нет необходимости ее слушать, она больше не твой инструктор. Ладно. Тебе надо восстановиться.

- Учитель, - решилась Лера, - можно я перееду в общежитие в учебку? И люди не будут косо смотреть, что я живу у тебя, и мне нужно какое-то свое пространство.

- Хорошо, раз ты так хочешь, - Измененный метнул на нее удивленный взгляд, - я подыщу для тебя комнату.

К вечеру Лера переехала в небольшую отдельную светлую комнату в одном из спальных корпусов. В ее распоряжении оказались кровать, письменный стол с двумя стульями, шкаф и очередь в душ, в конце коридора, но она была безмерно рада, потому что теперь у нее было отдельный, принадлежащий только ей, мирок.

Занятия закончились, и Лера расположилась с книгой в своем новом жилище. Из коридора доносились голоса студентов, но ей они не мешали. Вдруг дверь бесшумно распахнулась. На пороге возникла Милена. Не дожидаясь приглашения и, не обращая внимания на Лерин удивленный взгляд, инструктор прошла в комнату и огляделась:

- А здесь ничего, спокойно, - сказала она вместо приветствия.

- Ага, - Лера отложила книгу и насторожилась: визит Милены вполне мог предвещать новые неприятности.

- Я за тобой, - она улыбнулась, - хочу, чтоб ты пошла со мной.

Куда-то идти Лере совершенно не хотелось, но возражать она не стала: во-первых, Милена не терпела возражений, они ее жутко раздражали, а нервировать инструкторшу, хоть и бывшую, Лера не решалась. И, во-вторых, волшебница обладала какой-то внутренней силой, сопротивляться которой у Леры не получалось. Она послушно поднялась с кровати, собираясь накинуть рясу, но инструктор ее остановила:

- Нет-нет, мы пойдем в сновидение, нас уже ждут.

Легким прикосновением пальцев ко лбу, Милена отправила Леру в сон...

Темно. Лера стоит посреди ночной улицы, освещенной редкими фонарями и тусклыми витринами. Свет в окнах домов уже погас, и от них веет покоем и снами. Впереди, громко переговариваясь и смеясь, идут четыре женщины. Лера смотрит, как они медленно удаляются.

- Все хорошо? - Милена появляется откуда-то сбоку и ее вопрос, прозвучавший неожиданно, выводит Леру из транса.

- А? Да. Это сон?

- Совместный, как у вас на занятиях было.

Одна из женщин оборачивается и обращается к Милене:

- Догоняйте, что вы там сзади плететесь?

- Ты все пропустила, - оглянулась еще одна, - Карина пересказала анекдот, который им на работе рассказал Андрей, можно со смеху умереть!

- Идите, я хочу пройтись не спеша, подышать воздухом, - улыбнулась в ответ Милена.

- Мало тебе там воздуха! Излишняя сентиментальность к добру не приводит, - смеется та, которую назвали Кариной.

Милена только качает головой и поворачивается к Лере:

- Они всегда такие шумные, так что не стесняйся. Выдалось свободное время, вот и решили устроить себе прогулку.

- Ты думаешь, что правильно сделала, взяв меня? Они ведь меня не приглашали. Может, они хотят побыть своей компанией? - усомнилась Лера.

- Да какая компания?! Мы давно знакомы, вместе работаем, так что посекретничать можем в любое время. - Инструктор говорила негромко, но ее, видимо, услышали женщины и опять обернулись:

- Догоняйте, а то вы вроде как не с нами. - Они остановились, дожидаясь, пока Милена с Лерой их догонят.

- Смотрите, - Карина махнула рукой вперед, - там дальше будет ресторан. Сколько лет я мимо него ходила, столько и мечтала посидеть в нем, в таком роскошном платье, с не менее роскошным кавалером.

Все засмеялись. Кто-то спросил:

- Ну что, посидела?

Женщина притворно вздохнула:

- Не довелось. Не было ни платья, ни кавалера.

- Так давай сейчас посидим, - предложили ей. - Платья здесь не нужны, а кавалера найдем.

Все опять засмеялись.

- Не получится, я же там так и не побывала, только снаружи помню.

Улица вела вверх. Слева показалась витрина ресторана. Внезапно подул резкий ветер, в небе громыхнуло, и на землю обрушился ливень. Женщины заойкали и кинулись бежать к ресторану, над входом которого нависал небольшой полосатый козырек. Похолодало. Милена крепко прижала к себе Леру, заслонив от ветра.

- Извините, я совсем забыла об этом ливне, - извиняющимся тоном сказала Карина.

- Так измени!

- Не могу, не удержала.

- Так хоть автобус вызови!

- Вызвала, он будет ждать нас вон за тем поворотом.

- Ну ты и учудила. Когда там дождь перестанет?

- К утру.

Лера слушала переговоры женщин и ничего не понимала.

- А почему нельзя зайти в ресторан? - тихо, чтоб никто не слышал, спросила она у Милены.

- Там пустота, ничего нет. Она внутри не была и помнит только внешний вид, - пояснила инструктор, и обратилась к кому-то: - Что, придется бежать к автобусу?

- Да, представь себе, прогулочка вышла.

Милена оценивающе оглядела улицу, сняла с себя легкую курточку, в которой была, и растянула ее над собой и Лерой:

- Держи за край и старайся не отставать. Нет смысла мокрыми торчать на ветру, побежим к автобусу, - и первой шагнула под хлещущие струи дождя.

По асфальту текли потоки воды, ветер вырывал куртку из рук, но до конца улицы, где их ожидал автобус, добрались благополучно. В небольшом, закругленном, похожем на пирожок, автобусе, было тепло. На задних сиденьях лежали сумки с вещами и женщины сразу же кинулись переодеваться.

- Мы здесь надолго? - осторожно поинтересовалась Лера, покосившись на внушительное количество багажа.

- Не думаю, - Милена уже переоделась в сухую одежду и, сосредоточившись на Лере, высушила ее вещи струей теплого воздуха, как уже делала раз во время экскурсии по Исследовательскому Центру. - Неожиданно так с дождем вышло.

- Почему мы не едем?

Инструктор села рядом с Лерой и протянула ей чашку горячего травяного чая из термоса, добытого на задних сиденьях. Вторую чашку налила себе:

- Некому создавать дорогу. Пей, не хотелось бы простудиться от переохлаждения.

- Мы же спим.

- Мы сновидим. И пусть происходящее не очень реально, переживания на сознании отражаются.

Подруги Милены, наконец, перестали выяснять, остались ли у кого-то после таких водных процедур теплые и светлые воспоминания, и притихли.

- Я поведу, - вызвалась стройная шатенка с большими глазами.

- Оль, давай что-то более приятное, - попросила Милена.

Через минуту автобус запыхтел и поехал. За окнами все слилось в серую мглу. Лера приготовилась к длинному скучному путешествию, но неожиданно мгла рассеялась, и автобус покатил по залитой солнцем сельской дороге. Вдали зазеленели аккуратные деревенские дворики, с белеющими сквозь заборы и листву домами. Автобус взвыл и остановился у поворота на узкую, утопающую в буйно цветущих травах улочку. Путешественницы высыпали из душного салона.

- Там дальше, в конце улицы, дом моей матери. У нее чудесный сад, можем посмотреть, - предложила Ольга.

- Идем, я давно хотела полежать на траве, - Карина сорвала несколько горько пахнущих веточек полыни, - как в детстве.

- А речка есть поблизости? Или озеро? - женщины оживились.

- Есть, но нужно пройти за поле, - объясняла Ольга, - сначала до конца улицы, потом свернуть и...

- Мы постоим на солнышке, - внезапно перебила ее Милена, - после дождя совсем не хочется находиться в тени. А сады здесь очень красивые.

- Ну как хотите, встретимся у автобуса, - пожала плечами Карина.

Когда шумная компания удалилась, Милена указала на зеленое, с редкими вкраплениями красных маков и синих васильков, поле:

- Обычно и не замечаешь, как вокруг тебя красиво. Пока девочки гуляют, давай пройдемся.

Они пошли по нагретой солнцем дорожке. Отовсюду доносился стрекот кузнечиков и тяжелое жужжание шмелей.

- Где мы? - первой нарушила молчание Лера, хотя из разговоров поняла, что они находятся в деревне, где жила мать Ольги.

- Мы путешествуем по местам, которые когда-то были нам дороги. Все, что ты видишь вокруг - образы, сохранившиеся в памяти, а мы делаем их реальными, чтобы еще раз побывать там, где нам нравилось находиться. На самом деле здесь настоящий только автобус. Конечно, это не совсем автобус, а лишь форма, которую мы придали нашей энергии, но так романтичнее, не правда?

- А зачем он нужен в сновидении?

- Это энергия, с помощью которой мы воссоздаем образы и перемещаемся по ним. Надо только четко помнить место, в котором хочешь оказаться.

Лера кивнула. Тепло и спокойствие этого места расслабляли, и разговаривать не хотелось. Где-то в глубине души ее удивляло неожиданное внимание со стороны бывшей инстркуторши, но Милена не спешила раскрывать свои мотивы, а Лера решила не торопиться их узнавать. В конце концов, Милена ей нравилась, и находиться в ее компании было приятно.

- Мы столько идем, а границы до сих пор нет, - заметила деушка, когда они дошли до конца поля, за которым начиналось следующее.

- Конечно, Ольга же здесь выросла, она знает эти места, - Милена долго всматривалась вдаль, потом повернула назад. - Но далеко уходить не будем, как знать, какие секреты хранит ее память.

У самого автобуса их встретили три женщины:

- Мы решили дать Оле возможность побыть наедине со своими воспоминаниями, подождем ее здесь, - сказала одна.

- Представляешь, нас там встретила ее мать, Ольга с ней осталась, - добавила Карина.

- Хорошо, конечно подождем, - согласилась Милена.

- А почему нигде нет людей? - спросила у нее Лера.

- Потому что всем хочется побыть в любимом месте без посторонних, и близких лучше не вспоминать: только душу бередить, а поговорить с ними не сможешь, здесь они не более чем плод воображения.

Вернулась Ольга, с подозрительно красными глазами:

- Поехали, девочки.

Когда сели в автобус, Лера задумалась. Она скучала по даче, на которой проводила с семьей летние каникулы. Ей часто снилась сельская хатка, участок, выдающий в них горожан-огородников, речка, скользящая между зелеными береговыми кручами. Все это осталось где-то в прошлом той другой Леры, но сохранилось в памяти ностальгическими образами из детства, принадлежавшего им обеим.

- Можно мне повести? У меня есть место, где мне бы хотелось побывать, - тихо обратилась она к Милене, сидящей рядом. Ответ инструктора ее удивил:

- Нет, нельзя. Что это за место?

- Моя дача. Я уже сто лет там не была.

- Все равно нельзя. Кроме нас здесь есть еще люди, а им там делать нечего, они и не захотят.

Лере стало обидно. Она же слышала разговоры женщин, которые просто развлекались, им было безразлично, какое место выбрать, и они опять весело спорили, куда отправиться.

- Зачем же ты взяла меня на эту прогулку?

- Я тебя взяла, потому что ты все время сидишь дома, никуда не ходишь, нигде не бываешь, чтобы хоть так ты погуляла, переключилась, отдохнула. Раньше, с группой, вы бывали в разных реальностях, а сейчас видишь только учебный городок.

- Но почему тогда хотя бы так я не могу погулять на даче? Посмотри, им же все равно куда ехать! - Лера с досадой глянула на волшебницу: - Да какая тебе разница, чем я занимаюсь!

Тем временем Карина рассказывала, как она была в командировке в одном захолустном городке, который поразил ее своей запущенностью:

- Я такое только в фильмах видела, каких-нибудь ужастиках. Сейчас вам покажу.

- Смотри в окно, - пропустив Лерины слова, мимо ушей, посоветовала Милена. - Ну что ты там будешь делать? Терзать себя, вспоминая прошлое?

Лера вздохнула. За окнами показались старые, советских времен, вывески на полинявших от многочисленных дождей домах. Серые стены с темными провалами неухоженных окон и подъездов наводили тоску. Девушка прикрыла глаза и вспомнила свою дачу: залитое солнцем село, яркую зелень, цветастые платки деревенских хозяек на огородах. Внезапно автобус остановился. Ведущая женщина растерянно оглядывалась:

- Сейчас, одну минутку, я вспомню, куда дальше. Я была здесь только раз, проездом, поэтому могла запомнить неточно. Так, все правильно, там поворот к центру.

- Там ничего нет, - привстала со своего места третья женщина, - ты забыла, как тогда ехала?

- Нет, помню. Только вот этого не было.

Лера, как и все, выглянула из окна. Автобус стоял на небольшом перекрестке. Сзади осталась улочка, по которой они приехали, справа мостовая обрывалась, растворяясь в сером тумане, слева виднелся очередной гастроном и площадка детского сада, а впереди, вместо улицы начиналась сельская дорога. Правее от нее возвышалась голубая деревянная церквушка. Лера сразу же ее узнала, как и сельскую дорогу: это был до боли знакомый путь к ее даче. Внутри все взорвалось от радости, и она быстро повернулась к Милене, спеша сообщить ей новость, но инструктор с озабоченным видом разговаривала со своими приятельницами. Посовещавшись, женщины решили выйти из автобуса. Ольга пожаловалась, что натерла ногу, когда бежала под дождем. Все вышли, но ничего не изменилось. Около церкви суетились люди, и их присутствие оживляло безлюдные пространства воспоминаний.

- Я знаю, как ехать дальше, знаю это место, - сказала Лера Милене, - давай я поведу.

Милена машинально кивнула и Лера поняла, что инструктор ее и не слушала, следя за беседой женщин. Они спорили, как им лучше поступить: восстанавливать в памяти дорогу, или, объединив усилия, завершить путешествие. С их слов она поняла, что автобус не может перескакивать через пробелы, а проезжает через все воспоминание. Новый, незнакомый никому эпизод прервал путешествие по воспоминанию Карины, поэтому никто не знал, куда ведет возникшая внезапно сельская дорога и что их там ждет. Ведущая пожаловалась, что совсем выбилась из сил и ей что-то мешает. Остальные тоже почувствовали себя утомленными. Женщины отошли от автобуса и сели на траву, собираясь обсудить все еще раз.

- Милена, я погуляю пока? - спросила Лера, и, получив еще один утвердительный кивок, направилась к церкви.

Ее догнала девушка-ученица, наставницей которой была Карина:

- Ты куда? Разве можно идти в неизвестное место!

- Я его знаю, - сообщила Воронцова, а следующим шагом угодила в небольшую низину, на дне которой чернел открытый канализационный люк. Пахнуло стойким запахом плесени и сырости.

- Откуда ты знаешь? - спросила девушка.

- Отсюда недалеко до моей дачи, - Лера озадаченно смотрела на люк: в селе его быть не могло. Она вспомнила, что видела похожие люки на улицах Киева.

- Не думала, что кому-то нравится хранить в памяти такие вещи, - фыркнула девушка.

- Пойдем к церкви, - не обращая внимания на насмешку, предложила Лера.

- Не пойду, это опасно, моя инструктор меня потом убьет. И ты не ходи, еще лишишься энергии, если не справишься с пространством.

Но Лера пошла. Она не ощущала опасности, наоборот, здесь, в образах из своей памяти, ей было комфортно. "Я никогда не заходила в эту церковь, интересно, что я увижу внутри?" - размышляя таким образом, она переступила порог деревянного строения. Ничего необычного не произошло. Церквушка состояла из двух просторных комнат со скромным убранством. Несколько верующих молились, кто-то ставил свечку, две пожилые смотрительницы копошились у небольшого прилавка. Одна из них, сухонькая старушка в чистом белом платочке, подняла на Леру взгляд:

- А ты приехала к кому-то? Раньше я тебя не видела.

Ничего необычного в этом для Леры не было: ей и раньше доводилось слышать этот вопрос. Она согласно кинула и поспешила отойти во избежание последующих расспросов. Ее внимание привлекла туманная дымка, скрывающая один из углов, и она направилась туда. В углу, у самых ее ног, стоял небольшой деревянный ящик, заполненный старыми вещицами из ее детства. Изумленная неожиданной находкой, она опустилась на колени и принялась перебирать давно позабытые сокровища. Старый фарфоровый пупс, которым играла еще ее мама, несколько переливных календарей, пара школьных шпаргалок, колечки, редкие фантики от конфет и жвачек, бусинки и прочая мелочевка, о которой вспомнила, только наткнувшись на нее в ящике. Одно за другим в памяти возникали события, связанные с вещами. Сложив все аккуратно в ящик, Лера оставила его в том же месте, решив, что раз он хранился здесь столько времени, то ничего с ним не произойдет и дальше, после чего вернулась к женщинам, продолжавшим беседовать. Лера прислушалась: они склонялись к тому, чтоб отдохнуть на обочине и, восстановив свои силы, прекратить путешествие.

- Милена, ты ни разу не была ведущей, может у тебя получится нас вывести, - предложила вдруг Карина.

- Нет, я никуда не поведу, - отказалась инструктор.

- Но ты одна из нас не перетратила свою энергию, пытаясь вывести автобус! - возразила третья женщина, имя которой для Леры так и осталось неизвестным.

- И не буду. Это мое личное дело, впускать кого-то в свою память или нет. Вы предложили погулять с вами, но о том, что я должна буду вести, речи не было.

- Подумаешь, какая таинственная, - усмехнулась Марина, но на отказ никто не обиделся.

Перспектива сидеть на обочине, когда ее дача была недалеко, Лере совсем не нравилась. Она подошла к Милене и инструктор обняла ее за плечи:

- Придется подождать.

- Пойдем со мной, там, в церкви, сохранились мои детские вещи, я покажу их тебе, - позвала ее Лера.

- Твои вещи? - Милена поспешно отвела Леру в сторону: - Значит, ты знаешь, что это за место?

- Знаю, и дорогу знаю, здесь недалеко моя дача. А в церкви хранятся мои вещи.

- Они хранятся в твоей памяти! Это воспоминания, а не реальность!

- Давай я выведу автобус.

- Зачем тебе, чтоб кто-то из них знал, что тебе дорого? У тебя еще будет возможность попутешествовать по своей памяти, но не при посторонних, - Милена говорила очень тихо, - кроме того, ты можешь не удержать образ, а такая пустота, как на той дороге, лишает энергии.

- О чем это вы шепчетесь? - к ним подошла Карина. - Моя ученица сказала, что она знает, что это впереди.

- Ничего она не знает, - возразила Милена.

- Нет, знает, она сама мне сказала, - подтвердила девушка.

- Она может что угодно сказать, она не стабильна в своем состоянии, разве для вас это не очевидно? - инструктор слегка сжала Лере руку, подавляя ее попытку все объяснить.

- Для нас очевидно, что ты по какой-то причине ее покрываешь, предпочитая сидеть здесь и тратить нашу и свою энергию.

- Мне скоро на работу, я не могу сидеть и ждать чего-то, - вмешалась в разговор Ольга.

- Я поняла, - Карина сердито уставилась на Леру, - она нам фонит. Пока она с нами, нам не выбраться, потому что ее образ четче, чем мое воспоминание о городе.

- Никто не заставлял выбирать город, в котором ты была один раз в жизни, - заметила Милена.

- Ты ее привела, и она нам все сбила! Пусть исправит! Или прекратит вспоминать свое.

Лера опять хотела вмешаться, но инструктор снова помешала, сверкнув в ее сторону глазами.

- Вы предлагаете доверить выстраивать сновидение третьекурснице? Очень разумно! - Милена неодобрительно качнула головой. - Мы решим это другим путем.

Она повернулась к Лере, и Лера ощутила, как проваливается в глубокий сон.

Глава 44. Бездна.

...Бесконечное пространство черного сияющего света. Тьма. Лера плывет по ней, отдавшись ее власти. Уже далеко остались воспоминания и обида на Милену, да и сама Милена осталась далеко-далеко. Лера провожает взглядом разлетающиеся на множество осколков знакомые образы. Здесь, в этой Тьме они ей не нужны, кажутся лишними и пустыми. Тьма сгущается, одновременно усиливается сияние, исходящее отовсюду. Ноги (она только что вспомнила, что у нее есть ноги!) коснулись чего-то твердого, и вот она уже стоит на голой каменистой поверхности. Дрейфующая по темному океану скала, или метеорит, Лера не может подобрать определение, но осознает, что стоит на каменном островке посреди бескрайней Тьмы. Кроме ощущения твердыни здесь нет ничего, и от этого ей спокойно. Она вдыхает полной грудью воздух с ментоловым холодком. Он наполняет свободное от пут воспоминаний и желаний тело, высвобождаясь из него сквозь каждую пору. Лера чувствует, что пропитана Тьмой. Неуловимое движение заставляет ее обернуться. Ей кажется, что Тьма шевелится. Она наблюдает за медленно возникающим темным силуэтом. Вот он становится все четче, четче, и через несколько мгновений навстречу ей выступила высокая фигура в длинном балахоне. Под глубоко надвинутым капюшоном вместо лица клубилась Тьма, а из-под рукавов высовывались тонкие пальцы с черными когтями. Призрак безмолвно возвышался над Лерой, не делая попыток ни приблизиться, ни заговорить.

- Привет! - страха перед странным существом Лера не испытывала.

Темная фигура дрогнула, но ответа не последовало.

- Ты кто?

Безликий продолжал молчать. Лера ощущала на себе его пристальное внимание. Неожиданно в ее уме возник образ Стража - бесформенного и многоликого одновременно существа, обитающего в глубинах Тьмы.

- Ты Страж? - спросила она.

Существо едва заметно кивнуло.

- А что ты охраняешь? - Лера начала задавать следующий вопрос, но поняла, что знает ответ: Страж оберегал сон древних сил, покоящихся в недрах Тьмы.

- Что это за Тьма? - она попыталась подобрать слово, но Страж ее понял. Перед глазами замелькали образы: Тьма была вездесуща. Она сияла, и местами сияние усиливалось, становясь Светом. И Свет и Тьма существовали нераздельно. Тьма простиралась бесконечно, и Свет, зарождаясь в ее глубинах, создавал бескрайние Земли Тьмы. Живые, они развивались, порождали населяющих их существ. И все они были детьми Тьмы, равными ей, Богами, пока один из сыновей не решил отделить Тьму от Света, не рассек Великую Мать, проложив границу между Светом и Тьмой, не разделив ее детей на светлых и темных, не положив начало непрерывному противостоянию.

- Хорошо, хорошо, - ощущая неловкость за свою невежливость, прервала Воронцова поток величественных образов, - а оберегать их зачем? Если они силы, да еще древние, что с ними станется?

Страж качнулся, словно под порывом ветра, и застыл. Образов-ответов не последовало.

- Ну ладно, - не дождавшись ответа, примирительно согласилась девушка, - раз нужно охранять, то охраняй. А ты за темных или за светлых? - На всякий случай решила уточнить она.

Фигура подплыла совсем близко. Пахнуло легким запахом благовоний. Иссиня-черный балахон, скрывающий клубящуюся тьму, шевельнулся. Тонкие когтистые пальцы скользнули по Лериному лицу и левой руке.

"Страж не служит новым богам. Страж оберегает покой Древних, открывая проход достойным, изгоняя не достойных", - Лере показалось, что тьма вокруг сгустилась и зашипела.

- Да не собираюсь я их тревожить, - она отступила, - я просто пролетала мимо, гуляла, наверное, - вспоминая о своих периодических попаданиях в просторы Тьмы, попыталась объяснить Лера.

"Возвращайся", - прошипело вокруг.

- Я как раз и собиралась возвращаться, тем более, что меня ждут, - она оглянулась, пытаясь понять, в какую сторону ей лететь. - Мне туда, или вон туда. В общем, приятно было познакомиться.

"Возвращайся к Тьме", - острые когти Стража сжались вокруг ее запястья. По руке потекла тонкая струйка черной крови.

- Что? - Лера выдернула руку и с удивлением воззрилась на сочившуюся из ранки темную жидкость.

"Ты должна вернуться к Великой Матери, - настойчиво прошелестел Страж, - ты принадлежишь ей".

- Никому я не принадлежу. Пропусти меня.

Страж повиновался, отступив на несколько шагов:

"Тьма простиралась бесконечно, и Свет, зарождаясь в ее глубинах, создавал бескрайние Земли Тьмы, - повторил он. - Ты дитя Тьмы. Пришло время вернуться к ней".

- Ага, - фыркнула Лера, - дитя Тьмы, богиня.

"Богинь и богов ты создаешь сама. Ты, рожденная Тьмой и Светом, их часть, одна из земель Тьмы. Пора перестать подчиняться созданным тобой же богам и вернуться к Великой Матери".

- Земля? - Лера озадаченно смотрела на Стража. Нет, она бы совсем не возражала оказаться богиней, но землей?!

"Это образно, - поспешно поправился Страж, - земли Тьмы рождаются благодаря союзу"...

- Тьмы и Света, я уже поняла. И много нас, земель? - поинтересовалась девушка, прикидывая в уме размеры вновь обретенной семьи.

"Все, кто обладают плотью".

- Погоди, "все" - это все? Все люди? И не люди?

Страж кивнул.

"Как-то многовато родни", - пробормотала про себя Воронцова, а вслух спросила:

- А боги? Разве не они создали людей?

"Люди творят себе богов и поклоняются им. Они разделяют свои творения на светлые и темные. Древние силы забыты".

- Да кто они?

"Те, кто за пределами добра и зла, те, для кого Великая Мать едина во всех своих проявлениях. Те, кто является ее проявлениями".

Поняв, что более конкретного объяснения она не добьется, Лера решила вернуться в привычный для нее мир Академии, чтоб поразмышлять об услышанном.

- Мне нужно идти. Пойдем со мной? - зачем-то предложила она Стражу.

"Я всегда был в каждом создании Тьмы, мне не нужно никуда идти, я часть Великой Матери, находящаяся во всем. Я есть Страж границ, за которыми мир, разделенный правящими богами, погружается в единое царство".

- Как тебя зовут?

- Как у Тьмы тысячи лиц, так и у меня тысячи имен.

"О, иметь разные имена на все случаи жизни - похоже, магическая традиция", - усмехнулась про себя Лера.

- Ну, может, увидимся еще, - махнула она на прощание рукой, прыгнув в окружающее их холодное сияние тьмы.

Учитель сидел в своем кабинете перед стопкой письменных работ. Похожие одно на другое решения тестов утомляли, одновременно доказывая, что конспекты студентами заучены наизусть.

"И когда они поймут, что запоминание чужих примеров еще не делает их магами", - Александр отложил очередной тест, досадуя, что не перепоручил проверку работ кому-нибудь из инструкторов. Его размышления прервал стук в дверь.

- Учитель? - в кабинет заглянула сначала Лерина голова, а потом и вся Лера. - Можно?

Измененный кивнул, с облегчением отодвигая надоевшие тесты.

- Помнишь, я говорила тебе о Тьме? - Лера села напротив Александра.

- Не стоит придавать значение состоянию между состояниями. Это промежуточный этап, а ты за него ухватилась. Оно пройдет, когда ты не будешь тратить энергию на воспоминания о нем и перестанешь его бояться.

- Оно не проходит, и я его уже не боюсь. Знаешь, в последний раз я встретила там Стража.

Измененный вопросительно взглянул на ученицу.

- Он там живет, - Лера пересказала свою беседу с безликим охранником и выжидающе замолчала. Александр тоже молчал, задумчиво глядя на девушку.

- Не, ну я понимаю, что это похоже на сумасшествие и фантазию, но посмотри, что я нашла, - растолковав молчание Учителя по-своему, она полезла в сумку и достала небольшую книгу в темном переплете, на обложке которой алело название "Некрономикон".

- Ты бы еще труды Лавкрафта принесла, - хмыкнул Измененный, пряча улыбку.

- Здесь описан миф, в котором один из богов рассекает Великую Мать Тиамат на две части. И древние боги тоже описаны, спящие, но ждущие своего часа. Похоже ведь?

- Там вначале говорится о неком безумном арабе, - напомнил Снегов, но Лера пропустила намек мимо ушей:

- А если они существуют?

- Если и существуют, то зачем они тебе?

- Можно было бы вызвать, пообщаться.

- Поинтересоваться, как им спится, что снится, - в тон продолжил Учитель.

- Когда ты так говоришь, то все это звучит как-то нелепо, - засмеялась Лера.

- В Академии есть школы, специализирующиеся на инвокациях, ритуальной магии и вызовах всяких сущностей, но тебе это зачем? - повторил свой вопрос Измененный.

Лера пожала плечами. Кроме любопытства ей от древних богов ничего не было нужно.

- Маг не может зависеть от вызываний и ритуалов, - продолжил Снегов, - маг может рассчитывать только на свои силы. Таково мое мнение.

- Тогда зачем нужны школы, изучающие ритуалы?

- Не все маги разделяют такую точку зрения, - ответил Учитель. - Когда в следующий раз встретишь Стража, прислушайся к его словам.

Лера прекратила листать книгу и удивленно посмотрела на Александра:

- Ты же только что был против!

- Я против траты энергии на вызовы всяких спящих и не спящих богов, если тебе нечего им сказать. Но слова Стража о возвращении к Великой Матери меня заинтересовали.

Лера продолжала недоверчиво смотреть на Учителя, пытаясь понять, шутит он или говорит серьезно.

- У каждого свой источник силы. Как знать, может ты нашла свой путь.

- Но я не хочу, чтоб моим путем была Тьма! - возразила девушка.

- Во всех магических учениях Тьма является первородным источником. Все проистекает от нее. Это люди, по непониманию, наделяют ее негативным значением. Однако раз она тебя так пугает, ты не готова, и ее зов был преждевременным.

- Да нет, не пугает, - Лера поднялась. Ей не терпелось вернуться к Стражу и расспросить его обо всем поподробнее.

Измененный проводил взглядом свою ученицу и удовлетворенно улыбнулся. Он с первых дней знакомства ощущал в ней дремлющую силу, которая, похоже, начала пробуждаться.

Весь вечер Лера вертелась с боку на бок, пытаясь заснуть и оказаться в Бездне. Уже стихли голоса студентов в коридоре, но ни сон, ни Бездна не приблизились. Поняв, что в ближайшее время ей не уснуть, Лера села, поджав под себя ноги и облокотившись спиной о стену. Она прикрыла глаза и представила, что идет по дороге. Не тратя силы на визуализацию окрестностей, она сконцентрировалась на ощущении ходьбы. Ей всегда нравились длинные дороги, по которым можно не торопясь идти или ехать, уносясь в свои мысли, возвращаться обратно, и не беспокоиться о будущем. Она шла, размышляя о Страже, когда заметила, что слева от дороги появился полуразрушенный каменный забор. Заинтригованная неожиданной декорацией, Лера приблизилась и, через разрушенную кладку перебралась в заросший высокой травой двор.

"Интересно, зачем моему сознанию создавать стены, дворы, замки... - Лера уперлась в каменную стену высокого средневекового замка. - Замок??? Настоящий?"

Она подергала за старинную ручку узкую двустворчатую деревянную дверь и та со скрипом отворилась.

"Главное помнить, что это мое воображение".

Внутри, как и снаружи в замке царило запустение. Обветшавшие стены с остатками гобеленов освещались тусклым светом луны, проникающим сквозь высокие окна. Мимо Леры торопливо промелькнула чья-то призрачная фигура и скрылась за углом.

"Надо же, даже привидения водятся. В моем сознании", - фыркнула про себя девушка и посторонилась, пропуская еще несколько прозрачных силуэтов. Прямо перед ней начиналась широкая, укрытая кроваво-красной ковровой дорожкой, лестница, ведущая на второй этаж. Медленно поднимаясь, стараясь не попадать под ноги снующим туда-сюда призрачным обитателям, Лера миновала два пролета и оказалась посреди широкого луга. Решив идти до конца и ничему не удивляться, она направилась к мерцающему вдали голубому сиянию. Оно исходило от небольшого круга, в центре которого возвышались установленные буковой "П" три камня, а рядом маячил уже знакомый силуэт Стража.

"Значит, я уже сплю",- сориентировалась в своем состоянии Лера и перешагнула светящуюся границу круга:

- Здравствуй!

Страж, казалось, дожидался ее прихода и плавно приблизился, протягивая ей чашу, наполненную темной, пряно пахнущей жидкостью.

- Спасибо, - Лера принюхалась, пытаясь разобрать, чем ее собираются напоить, но Безликий сделал знак, показывающий, что содержимое предназначено отнюдь не для питья, а для омовения. Лера умылась и чаша исчезла.

"Переступая границу нужно очищаться, смывать с себя весь налет разделенного мира", - перед Лерой пронеслись образы различных ритуалов очищения и она, поняв суть, кивнула.

- Расскажи мне про Тьму, - попросила она. Вместо ответа Хранитель протянул руку: на ладони ярким оранжевым пламенем горел знак.

- Руна? - переспросила Воронцова.

"Совило, руна света, солнца, огня. Хочешь познать Тьму, познай природу Света".

- Мы же говорим не о добре и зле?

"Добро и зло относительны, их понимание спорно. Мы говорим о Свете, как о движущей силе, о созидательной силе, оживляющей и творящей".

- Ага, ясно, - пробормотала Лера, понимая, что ничего ей не ясно.

"То, что заставило тебя вернуться, что заставляет искать, внутренний огонь - и есть сила совило. Научись видеть ее проявления".

- Почему древние боги спят?

"Сон Древних подобен забытью. Они существуют, но мало кто помнит о них, еще меньше тех, кто видит их и следует за ними. Их существование перестало быть реальностью".

- Отчего же они настолько непопулярны?

"Их разрушающий характер пугает детей Тьмы, забывших свою природу".

Страж замолчал и перестал обращать на Леру внимание, только в воздухе продолжала гореть огненная руна.

Глава 45. Поход в джунгли.

- Прогуляемся? - на пороге Лериной комнаты возник одетый по-походному Александр.

- Конечно! - Лера сорвалась с места, одновременно решая, что ей надеть. Защитного цвета рубашка, штаны, заправленные в крепкие высокие ботинки, шляпа с антимоскитной сеткой, красовавшиеся на Измененном, и большой походный рюкзак красноречиво говорили скорее об экспедиции, нежели о легкой прогулке.

- Не набирай ничего, я все взял, - предупредил Учитель, перехватив задумчиво блуждающий по полкам шкафа ее взгляд.

Подождав, когда она закончит переодеваться, Измененный, нарушая целый свод правил, открыл портал прямо в комнате и через несколько мгновений они оказались на золотистом песчаном берегу чистейшего озера, окруженного джунглями. Его прозрачная гладь казалась застывшей и зеркальной. На другом берегу возвышалась одинокая скала, у основания которой темнел вход в пещеру. Начали собираться другие участники похода. Они выходили из появляющихся порталов, скидывали на песок тяжелые рюкзаки и присоединялись к прибывшим ранее.

"Было бы чудесно здесь искупаться, прежде чем куда-то топать", - Лера дотронулась кончиками пальцев до воды. Несмотря на палящее солнце, она оставалась прохладной.

- Ты поосторожней, а то останешься без пальца, здесь очень хищные рыбы, - проходя мимо, предупредил Александр.

- Да? - Лера отдернула руку и медленно пошла вдоль кромки берега, высматривая подводных хищников. Но, то ли день выдался слишком жарким, то ли рыбки не голодными, в воде никого не было. До нее долетали обрывки мужской беседы - собравшиеся маги явно пребывали в добром расположении духа:

- Я здесь недавно был, в пещере. Надышался так, что на неделю галлюцинаций хватило.

- А мы в прошлый раз, - кто-то перебил рассказчика, - на пикнике, у пещеры, таких девочек видели, жаль, не настоящих.

Все захохотали.

- Пора, - отсмеявшись, сказал Александр и, распределив между участниками похода груз, первым двинулся в сторону тропического леса.

- А мне что делать? - спросила Лера, когда ей не досталось ни одной сумки.

- Тебе - гулять. Именно поэтому ты здесь, - ответил Измененный.

В джунглях Лера уже бывала, и ее не пугали внезапные резкие крики невидимых обитателей зеленых зарослей. Тропинка была узкой, поэтому продвигались по одному. Маги громко переговаривались. Лера с Измененным шли сзади. Иногда Учитель останавливался, чтоб показать ей то или иное растение. Хорошо утоптанная дорожка свернула и начала подниматься. Идти стало труднее. Наконец, достигнув небольшой поляны на вершине холма, сделали привал. Маги развели костер, на котором самым не магическим способом, вскипятили воду. Многие сняли ботинки и растянулись на походных ковриках, жуя бутерброды. После недолгого отдыха, когда опять все были в сборе, Снегов сказал:

- Мы подошли к их землям. Пожалуйста, соблюдайте тишину. - Потом обратился к Лере:

- Никуда от меня не отходи и веди себя очень тихо.

- Почему? - мгновенно насторожившись, поинтересовалась она.

- На этих землях живет два племени. Одно из них - каннибалы. Надо сделать так, чтоб они нас не заметили.

- И мы идем туда, где есть людоеды? Почему ты сразу не сказал? Ведь до сих пор все шумели, нас могли заметить уже давно! - Лера встревожено огляделась, пытаясь рассмотреть, не скрываются ли за густой листвой кровожадные лица аборигенов.

- Не хотел тебя пугать. Нет, нас не заметили и лучше, чтоб продолжали не замечать.

Один из стоявших поблизости магов прошептал:

- Ужасные людоеды. Нападают внезапно, сразу же бьют по голове и...

- Что и?

- Забирают к себе на обед, в качестве мяса.

- Нам стоило раньше подумать об осторожности.

Дальше пошли в полной тишине, стараясь ступать след в след. Лера не отходила от Измененного ни на шаг, при каждом шорохе нервно цепляясь за его руку. Начало темнеть и тропа погрузилась в сумеречный мрак, но никто так и не достал фонарик. Внезапно, без единого звука, на дорожке, преградив путь, возникла небольшая группка людей, вооруженных копьями. Все остановились. Туземцы что-то тихо сказали магам, и подошли к Александру:

- Вождь ждет тебя. Твои люди могут воспользоваться нашим гостеприимством.

Измененный сдержанно кивнул.

За очередным поворотом тропы показались деревянные хижины с крышами из тростника и пальмовых листьев. При их виде маги, продолжавшие идти гуськом, радостно разбрелись.

- Пойдем со мной, - сказал Лере Учитель.

- Он хочет говорить только с тобой, - напомнил туземец, сопровождавший Измененного.

Александр кивнул и, не обращая внимания на слабые возражения проводника, коротко велел Лере не отставать. Они миновали несколько хижин, и подошли к навесу, расположенному в центре поселка. Здесь, у костра, на стопке циновок сидел пожилой мужчина. Увидев гостей, он радостно поднялся им на встречу и обменялся с Измененным теплым рукопожатием.

- Мы ждали вас днем, Эдгар.

- Мы шли почти без остановок. Главную тропу размыло, пришлось обходить.

- Были сильные дожди, - правитель внимательно посмотрел на Леру, потом перевел взгляд на Измененного: - Нам нужно поговорить.

- Это моя воспитанница, - Снегов опустил руку на Лерино плечо.

Вождь кивнул:

- Здесь ее примут, как тебя. Присаживайтесь.

"Неужели одного такого представления достаточно, чтоб он начал разговор при мне? Кто же такой для них Учитель?" - садясь на край настила, расположенного под навесом, пыталась понять Лера.

Хозяин подал знак, и им принесли корзину с фруктами и наполненный доверху мутной жидкостью глиняный кувшин. Неторопливо раскурив трубку, он передал ее Измененному, и только после этого заговорил:

- Здесь много людей, но незаинтересованных нет, поговорить не с кем. Сейчас самое время положить конец спорам и решить давний вопрос объединения племен. У Кохэны не осталось наследников, его люди опечалены и не могут принять правильное решение. Для них будет лучше присоединиться к моему племени.

- Разве у них нет достойного преемника? - поинтересовался Измененный.

Вождь откинулся назад, глубоко затянулся и, выпустив кольцо дыма, проводил взглядом, пока оно не растворилось, только потом ответил:

- У них много сильных мужчин.

- Но ты хочешь предложить себя? Или кого-то из своих? - догадался Эдгар.

- Много лет назад мы были одним племенем, пора объединиться вновь, - уклончиво ответил правитель.

- Тебя не было здесь в те времена. Ты не знаешь, хорошо ли было людям и что послужило разъединением.

- В Кайпаче стало тесно, начали селиться на соседней горе. Люди ленивы, им удобнее собираться у себя, чем ходить на сборы в старое селение.

- Если тебя интересует мое мнение, то я бы на твоем месте помог им выбрать достойного лидера из их племени. Но ты ведь ждешь от меня не этого?

- Эдгар, тебя здесь знают давно, ты пользуешься уважением. Завтра состоится церемония выбора вождя, даже если ты не поддержишь меня, твое присутствие поможет избежать конфликта...

Лера потеряла интерес к беседе. Политические страсти ее заботили мало. Выждав подходящий момент, она попыталась улизнуть, но ее маневр заметили. Вождь сказал:

- Моя дочь готовит для вас гостевой дом. Там можно отдохнуть.

Учитель кивнул, и Лера с чистой совестью отправилась разыскивать отведенный для них дом.

Окруженная густым тропическим лесом, деревенька оказалась немаленькой. Небольшие, похожие на грибы, хижины, стояли без определенного порядка, возникая в самых неожиданных местах. От костров, горящих у каждого порога, вместе с красными отблесками всюду плясали тени, придавая селению колдовской вид. Наконец показался домик для гостей, приросший одной стороной к огромному валуну, отчего напоминал то ли гнездо, то ли вход в подземелье. Высокая смуглая девушка в свободных одеждах раскладывала на полу шкуры. Лера поняла, что перед ней дочь вождя. Заметив гостью, она сдержанно кивнула.

- Тебе нравится здесь жить? - наблюдая за быстрыми движениями рук, расправлявших мех, поинтересовалась Лера.

- Это наш дом, я все здесь знаю, поэтому нравится, - не отрываясь от своего занятия, ответила дочь шамана.

"Интересно, сколько людей до нас спали на этих шкурах, и нет ли в них блох?" - подумала Лера, а вслух спросила:

- А людоеды? Что же это за жизнь, когда приходится быть в постоянном напряжении?

Девушка выпрямилась и, удостоив Леру сероглазого взгляда, пожала плечами:

- Я умею защищаться и людоедов еще не встречала. - Она собралась уходить.

- А как ты защищаешься? - вслед ей задала еще один вопрос Воронцова.

Девушка повернулась, быстрым взмахом руки начертала в воздухе какой-то знак, и воздушная волна сбила Леру с ног.

- Ничего себе магия! - восхитилась Лера.

- Меня отец учит, он главный шаман. Возможно, я смогу занять его место, так как он решил не брать ученика. После его смерти я буду единственной в племени, кто владеет силами. Когда у меня будет сын, то я тоже никого кроме него учить не буду, - с достоинством ответила молодая шаманка.

- Разумно. Таким образом, ваша семья всегда будет у власти, - резюмировала Лера. - А если у тебя будет дочь, а не сын?

- У меня будет сын, я видела во сне. Дочь будет второй, ей силы будут ни к чему. Так нас научил твой отец.

- Учитель, а не отец. Вот оно что, а я думала, почему ему так рады, - усмехнулась Лера.

- Отец и учитель одно и то же, - девушка оставалась серьезной. - Мы ему обязаны. Он помог отцу стать вождем. Здесь можно жить только будучи правителем. Иначе придется много работать. Пока во главе племени наша семья, вы будете желанными гостями.

- Спасибо. И тебе никогда не хотелось перебраться жить в другое место?

- Зачем? Твоя сила там, где ты родился. Духи помогают рожденным на их земле. В другом месте ты всегда будешь гостем. - Шаманка гордо вскинула голову и ушла.

Лера огляделась: костер, разложенный у входа в жилище, слабо освещал небольшую комнатку, из которой и состоял весь дом. Мебели не было, аккуратно расстеленные шкуры, красноречиво говорили о том, что спать предстоит на полу. Не найдя для себя ничего интересного, она вышла на улицу. Ее внимание привлекли ритмичные звуки и пение, доносившиеся от соседней хижины. На утоптанной круглой площадке собрались представители молодого поколения. Пританцовывая и аккомпанируя на местных музыкальных инструментах, они тянули похожие на мантры песни. Молодая шаманка была здесь же: прикрыв глаза, она танцевала в самой гуще толпы. Увлеченные туземной дискотекой, никто не заметил, как зашевелились кусты на пригорке. Тихо ступая, из них вынырнули несколько человек и, разделившись, двинулись к деревне. Они передвигались в полной тишине, держа в руках оголенные мачете.

"Каннибалы! Надо предупредить людей в селении!" - Лера лихорадочно оглядывалась, пытаясь понять, сколько "хищников" появилось, и куда они направляются. Убедившись, что под прикрытием зарослей они продолжают приближаться к селению, она помчалась к навесу, где Учитель беседовал с Шаманом.

- Там людоеды! Я видела, как они передвигаются в зарослях! Они окружают поселок, - протараторила она Измененному.

Учитель закашлялся, опуская глаза. Вождь поднялся, и, несколько мгновений вглядываясь в темноту, сказал:

- Это вернулись наши люди. - Он медленно сел, и повернулся к Измененному: - Надеюсь, вам посчастливилось избежать встречи с людоедами?

- Да, мы шли очень-очень тихо, - подтвердил Александр.

- И ты забыл сказать, что людоеды по ночам не нападают? - драматическим шепотом допытывался главный шаман.

Учитель кивнул и обратился к Лере:

- Иди, ложись спать, я подойду позже.

- Хорошо, - начиная понимать, что что-то в рассказах Измененного не сходится, согласилась Лера.

Она вернулась в хижину и улеглась на шкуры. Спать не хотелось. Она лежала, глядела сквозь дверной проем на усеянное звездами небо, и вслушивалась в монотонные песни. Александр пришел, когда пение стихло, а костер у входа догорел.

- Люди все время хотят власти, - сказал он устало, ставя на пол свой рюкзак. Порывшись, достал два спальника, один протянул Лере:

- Если спать на шкурах, шерсть будет щекотать нос. Что-нибудь интересное без меня было?

Лера рассказала о молодой шаманке.

- Но она мало похожа на людей племени. Сама смуглая, а глаза серые. Шаман, вроде, тоже на них не очень похож, - закончила она свой рассказ.

- Не такой уж он и шаман, - хмыкнул Учитель, - обычный маг из Ордена. Надоело ему все, вот и переселился сюда. Женился на местной, родилась дочка. Люди здесь простые, наивные, так что ему стать шаманом ничего не стоило.

- Мне показалось, вы дружите.

- Скорее, поддерживаем отношения. Время и возможности людей меняют.

- Почему она не учится в Академии?

- А зачем, если он может всему научить ее сам? Если завтра его кандидатуру не поддержат, он выдаст дочь замуж за нового вождя и таким образом объединит племена.

- Зачем ему это? - поинтересовалась Лера.

- Понимаешь, - Александр приподнялся на локте, - в какой-то момент жизнь превращается в игру. Ты становишься достаточно зрелым, чтоб понимать, что все твои попытки что-то удержать или сохранить - бесполезны, а все пути - одинаковы. Тогда выбираешь для себя тот путь, который тебе по душе и идешь им до тех пор, пока не надоест. Он выбрал путь вождя. И до сих пор из него получался неплохой вождь. Спи, давай, нам рано вставать.

Лера проснулась от того, что Снегов тряс ее за плечо:

- Пойдем, уже все собрались.

Они прошли через центральную площадь селения, обогнули несколько хижин, и перед ними раскинулось голубое озеро, на другом берегу которого, у основания заросшей тропическим лесом горы, виднелся еще один поселок.

- Здесь красиво! - восхитилась Лера.

- Да. Это система озер Копакати. Нам туда, - Учитель указал на спускавшуюся к озеру тропинку.

Внизу, у самой кромки воды, в небольшой лодочке, окруженный людьми, лежал покойник.

- Это похороны? - тихо спросила Лера. - Мы пришли сюда из-за похорон?

- Да. Это Кохэна, мой друг. Он был вождем соседнего племени. У них траур, и по их обычаям в этот период не принято принимать гостей, поэтому нам пришлось остановиться в Кайпаче. Я пришел, чтоб попрощаться с ним.

- А эти люди вокруг него - и есть людоеды?

Учитель замялся, потом кивнул.

- Понятно. Мне жаль, что ты потерял друга.

- После похорон состоится церемония избрания нового вождя. Я должен буду принять в ней участие. Будет состязание воинов и им понадобятся независимые наблюдатели. Женщин туда не пускают, поэтому ты подождешь меня здесь. Можешь гулять, где хочешь, но далеко от деревни не уходи. И, когда будешь гулять у озера, нарви-ка нам с собой букетик вот таких цветов, - Измененный указал на невысокое невзрачное растение с мелкими красными соцветьями, облепившими тонкий стебелек. - Постарайся, чтоб никто не видел букет. Здесь не принято срывать цветы без надобности, особенно когда дело касается священного растения.

- Разве они не разрешили бы тебе собрать немного трав?

- Они дарят священный цветок в качестве подношения и благодарности. Не хочу просить о таком даре, зная, что мне придется отказать во встречной просьбе. А ты с их традициями не знакома, твое незнание простительно, - Учитель кивнул на прощание и направился к похоронной процессии, оставив Леру на берегу.

Глава 46. Темная сторона.

Лера лежала на теплом широком плоском камне, на берегу озера и разглядывала облака. Рядом лежала охапка собранных трав. Нагретые под солнцем, они источали терпкий аромат. Раньше следующего утра Измененного она не ждала, поэтому очень удивилась, когда часть неба заслонила нависшая над ней фигура Александра:

- Мы уходим, - коротко, и как обычно, без комментариев, сообщил он.

- А... - Лера села, - а как же избрание нового вождя?

- Уже избрали.

- Кто он?

- Молодой воин из племени Кохэны. Поторопись, не хочу оставаться еще и на свадьбу.

Портал, открытый Александром прямо у камня, значительно сократил обратную дорогу. Они вышли на тихую зеленую улочку. С обеих сторон дороги, за невысокими заборами виднелись аккуратные ухоженные участки с домиками. Учитель открыл калитку, ведущую вглубь сада и, жестом пригласив Леру войти, зашагал к дому. Сопровождаемый вопросительным Лериным взглядом, он достал ключи и отпер деревянную дверь. Пахнуло пылью и пустотой.

- Располагайся, какое-то время поживем здесь, - сообщил он новость, как нечто, само собой разумеющееся.

- Но у меня ничего с собой нет. Зачем нам здесь жить? - Лера оглядывалась в недоумении.

- Вещи тебе не нужны, достаточно того, что есть. В обучении главное не то, в чем ты одет, а твое присутствие. Это Ритритный городок. Сюда приходят маги для уединения и практик. Шуметь, громко разговаривать здесь не принято, это место сосредоточения. Занятия начнем через два часа, осваивайся. Мы как раз успели к обеду, - увидев появившийся на столе в гостиной поднос с тарелками, удовлетворенно заметил Учитель. - Ты только на столы ничего не ставь.

- Я не забыла, - фыркнула девушка, вспоминая, как в начале второго курса не успела вовремя снять со столов стулья и кастрюли с обедом, телепортируемые из столовой, оказались на полу.

Дом состоял из трех комнат: гостиной, в которой кроме стола, покрытого белой кружевной скатертью, дивана и пары стульев ничего не было; небольшой сумрачной спаленки с двумя узкими кроватями, и просторной пустой комнаты с опущенными жалюзи на окнах. Туалет и душ, уместившиеся в одной комнатушке, Лера заметила не сразу, ошибочно посчитав дверь, ведущую в санузел, дверцей от встроенного шкафа.

- Аскетично, - пробормотала она, понимая, что неожиданности и неопределенности уже давно стали ее постоянными спутниками.

Солнце собиралось клониться к горизонту, когда вернулся Измененный, выходивший после обеда по своим делам. Понять по его бесстрастному лицу, где он был, чем занимался, и в каком настроении пришел было невозможно, а спрашивать - бесполезно, поэтому Лера послушно последовала за ним в пустую комнату, отведенную для занятий. Александр сел на колени по центру комнаты, Лера сделала то же самое, разместившись напротив него.

- Люди состоят из привычек. Все, что ими движет - привычки испытывать ощущения. Понравившиеся им ранее или новые. - Глядя ей прямо в глаза, тихо заговорил Учитель. - Ими движет страсть к ощущениям. Будь то желание обладать машиной, знаниями или силой - не имеет значение. Желание обладать стало их главной привычкой. Маги в этом ничем не отличаются от людей. Но сила, которой как им кажется, они обладают, делает их зависимыми. Я хочу, чтоб ты научилась видеть не человека, а набор привычек. Научилась выявлять их пристрастия и использовать. И не имеет значения, кто перед тобой.

- А как же душа человека? Его дух? - Лере стало несколько неуютно от слов Измененного.

- Какой может быть дух у раба привычек? Имеет ли душа право голоса? Встань между человеком и его желанием и посмотри, вспомнит ли он о своей душе?

- Я-то помню... - Заметив взгляд Учителя, Лера осеклась.

- Что же тебе говорила твоя душа, когда ты оставляла в магазине взрывное устройство? Ты к ней сильно прислушивалась? - напомнил о выпускном экзамене первого курса Александр. - Или все-таки победило иное желание?

Девушка промолчала.

- Не будем в очередной раз ломать комедию, и тратить время на развенчание твоих представлений о себе. Каждый хочет быть лучше, но, увы, является таким, каким есть.

- Разве нельзя стать лучше?

Измененный подумал.

- Можно. Для этого придется отказаться от всего, что имеет на тебя воздействие. От привычек. От желаний. Добро или зло, творимые тобой, или кем-то еще, относительны. Не попадай под влияние своих представлений. Весь мир являет собой формы проявления энергии, нет смысла возвеличивать что-то одно и принижать другое. А сейчас перейдем к практике.

Александр поднялся и подошел к стене, встав к ней спиной.

- Становись у противоположной стены, - велел он Лере. - Твоя задача пересечь комнату и подойти ко мне. Невзирая на препятствия.

- Здесь же ничего нет!

- Даже при отсутствии внешних препятствий, они всегда найдутся внутри тебя самой. Пойдешь по моей команде.

Учитель опустил глаза и несколько минут смотрел в пол. Лера ждала, готовая в любой момент приступить к выполнению задания. Тянулись минуты, но ничего не происходило. Измененный продолжал стоять с прикрытыми глазами.

"Уже смеркается, - машинально отметила она, следя за сгущавшимися тенями. - Наверное, Учитель решил испытать мою выдержку, но я умею ждать".

В ногах появилось покалывание, будто она их отсидела. Девушка пошевелила пальцами, пытаясь восстановить кровообращение. Покалывание нарастало, поднимаясь вверх и охватывая все тело. Стараясь прогнать неприятное ощущение, Лера сделала шаг вперед. И тут в ее сознании что-то взорвалось, и в него хлынул целый поток сомнений, неприятных воспоминаний, нерешенных вопросов.

- Иди, - тихо скомандовал Учитель, но Лера не пошевелилась.

"Сколько можно копаться в моей голове? Почему я не имею права на собственный внутренний мир?! Я же ни к кому не лезу!" - внутри всколыхнулась волна протеста. Она понимала, что Измененный слышит каждую ее мысль, но ничего поделать с собой не могла.

- В обучении у меня может быть только так: я говорю, ты делаешь, - спокойно заметил Александр.

Дискомфорт в теле и в уме нарастал. Лере хотелось подобно животному, отряхивающемуся после купания, стряхнуть с себя все мысли и ощущения. Ей хотелось внутреннего комфорта без противоречий, условий и своих уступок. Она заставила себя шагнуть вперед.

- Ты не сможешь спрятаться от своих переживаний. Они будут приходить вновь и вновь, как страхи, как сомнения, как желания. Они - часть твоей природы. Но либо ты станешь их инструментом, либо они твоими. Не трать силу на борьбу с ними, но и не позволяй им управлять собой и сбивать тебя с твоего курса.

Лера сделала глубокий вдох и пересекла комнату. Она поняла, что внутреннего комфорта у нее не будет, в ближайшее время точно.

- Хорошо! - Одобрил Измененный. - Теперь ты знаешь, что скрывается за твоими желаниями и побуждениями. Возвращайся на то же место.

Лера опять заняла позицию у противоположной стены.

- Ты знаешь, что я могу видеть тебя насквозь? Твои мысли, эмоции, чувства, желания, реакции?

Она кивнула, смиряясь с таким положением дел.

- У тебя нет ни одного секрета, о котором бы я не знал. Тебе нечего защищать. Запомни это ощущение. Ощущение того, когда нечего защищать.

Лера прислушалась: внутри все еще бушевал протест, но она уже не обращала на него внимания. Вместе с тем, появилась какая-то морозная легкость от мысли, что ей действительно нечего выдумывать, чтобы казаться лучше, чем она есть.

- Пока ты в таком состоянии, никто и ничто не сможет оказать на тебя воздействия. Не только психологического, но и энергетического. - Александр резко повернулся в ее сторону. Лера удивленно оглянулась: ей показалось, что сквозь нее пробежал легкий разряд электрического тока.

- Что это было?

- Будь ты в другом состоянии, нам бы пришлось поднимать тебя с пола. Через тебя прошел энергетический импульс, такой, как вы посылали на занятиях. Он не встретил внутри тебя ни блоков, ни сопротивления и не смог никаким образом тебе навредить.

- Но все время не получится быть в таком состоянии, как же тогда?

- Именно поэтому его нужно запомнить и уметь входить в него. Со временем в твоем арсенале появятся разные состояния, которые ты сможешь использовать на свое усмотрение, одевая их и снимая как верхнюю одежду.

Лера кивнула в знак понимания. В ее арсенале уже имелся стратегический запас состояний, наработанный за период обучения. Она вполне сносно научилась отстраняться и наблюдать за ситуацией со стороны, научилась не отступать, легко переносить одиночество, не задавать лишних вопросов, хотя два последних умения относились скорее к полезным навыкам, позволяющим содержать в относительном спокойствии нервную систему.

- На уроках концентрации я обучал вас ощущать свое внимание как нечто осязаемое. Пришло время освоить следующий уровень управления вниманием. - Учитель остановился в метре от Леры. - Сделай несколько глубоких вдохов и выдохов. Хорошо. Теперь почувствуй все свое тело одновременно. Чувствуешь?

- Угу, - стараясь не упустить ощущение пяток и ушей, промычала Лера.

- Все, что связано с телом, ты можешь потерять. Эти ощущения существуют пока цело тело и не нарушена его нервная система. Береги их, но не держись за них. Они - балласт, который при необходимости сбрасывают. Нас интересует ощущение сознания. Сохранение осознания себя, осознавание себя. Каждый испытывает ощущения, связанные с осознанием себя по-разному. Найди свою точку, где, по-твоему, концентрируется ядро твоего "я".

Лера прислушалась к себе. Определенно, ее ощущения собственного "я" сводились к голове и ладоням. Эти три точки локализации сознания дополняли друг друга и усиливали.

- Что же, - Учитель усмехнулся, - будешь концентрироваться - держи сжатыми кулаки. Теперь сосредоточься на своем ядре и удерживай на нем внимание, что бы ни случилось. Закрой глаза.

Она послушно зажмурилась. Перед внутренним взором расплывались цветные узоры из мелких точек, потом появились образы, они надвигались, становились все четче, четче, пока Лера не оказалась затянута в один из них. Она стояла на совершенно голой земле, иссушенной и изборожденной глубокими трещинами. Низкое свинцовое небо налилось тучами, но сухой, режущий ноздри воздух, говорил о том, что в ближайшее время дождя не будет.

- Что мне делать дальше? - оглядываясь, и не видя ничего кроме бескрайней равнины, крикнула девушка, зная, что Учитель услышит каждое ее слово.

Ответа не последовало. Постояв, она пошла прямо, не выбирая направления, и непрерывно озираясь, стараясь не упустить ни малейшего изменения в пространстве. А в том, что они непременно последуют, Лера была уверена. Через пару сотен метров интуиция ее не подвела: из широкой трещины к ее ногам метнулись две красные молнии. Они впились в обнаженные голени двумя иглами и, вращаясь, проникнув под кожу, заскользили по телу вверх. Испуганная стремительным нападением, болью и ощущением инородных существ внутри себя, Лера попыталась сбросить их и не успела. Красные змейки поднимались все выше, не обращая внимания на дикие пробы Леры раздавить их, мечась по земле подобно раненому зверю. Когда одна из змеек достигла шеи и кровь в висках запульсировала сильнее, Лера неожиданно успокоилась. Она вспомнила, что все происходящее не более чем тренировка, и сконцентрировалась. Тело сотрясали импульсы страха и отвращения, но Воронцова заставляла себя лежать спокойно. Змейки беспрепятственно пировали ее внутренностями, а ощущение боли вытеснила апатия. Лера поняла, что устала и хочет спать.

- Перестанешь осознавать себя - перестанешь существовать, - промелькнули в уже затуманенном сознании четкие слова. И они, подобно электрическому импульсу, пройдя сквозь все Лерино существо, выдернули ее из уютных объятий Морфея.

Всеми силами она вцепилась в ощущение своего "я", сопротивляясь накатывающим на нее темным волнам покоя. В ней проснулось лишь одно желание - жить, и она уцепилась за него всем, чем смогла: руками, ногами, зубами, мыслями и вниманием. Змейки покинули растерзанное тело так же внезапно, как и напали: они выскользнули, оставив лежать его на земле, но это было не важно, главное, она была жива.

- Неплохо, - одобрил Александр, помогая подняться ей с пола. За окнами уже полностью стемнело, а в комнате горел небольшой светильник. Когда Измененный успел его зажечь, девушка пропустила.

Последующие несколько дней были заняты тренировками. Сквозь страх и боль Лере приходилось сражаться за свое "я". Придя в себя после очередной битвы, она не выдержала:

- Мне твои методы не нравятся!

- Мой учитель обучал меня так. Я смог и ты сможешь. Потерпишь, - спокойно возразил Снегов.

А на следующий день период активной практики завершился. После завтрака Александр объявил, что они идут в гости.

- Похоже, тебе не очень хочется идти, - заметила Лера по дороге, наблюдая легкое напряжение, на обычно спокойном лице Учителя.

- Не очень, - признался он. - Но у меня мало знакомых, от которых я могу услышать честный ответ и эта женщина одна из них. Будет лучше, если ты не станешь при ней задавать вопросов.

Они миновали несколько дворов, и подошли к самому большому на улице дому, выделявшемуся на фоне скромных ритритных строений ухоженностью. На уставленной цветущими вазонами террасе, за книгой, сидела женщина. Заметив гостей, она отложила чтение и поднялась им на встречу:

- Признаться, ты меня удивил своим визитом, Эдгар. Чем обязана? - в голосе Инны Александровны (а это была именно она) прозвучали нотки дружелюбной иронии.

Измененный остановился, ожидая позволения войти и только после приглашающего жеста поднялся на террасу. Лера последовала за ним, пытаясь понять, что им понадобилось в доме ее бывшей наставницы.

- Полина, скоро выпускной экзамен третьего курса, я уверен, что Лера к нему готова, но мне бы хотелось услышать твое мнение относительно ее подготовки и выбора программы занятий. Ты всегда отличалась проницательностью и...

- Эдгар, мы знакомы достаточно давно, чтоб обойтись без этих прелюдий, - легким жестом руки прервала его учительница. - Ты сомневаешься, и сомневаешься не в ее знании учебной программы. Ты хороший учитель и способен разобраться в уровне подготовки своих учеников без чьей-либо помощи. Ко мне тебя привело что-то другое.

- Она ни разу не отключилась во время тренировок, а в последние разы ей удавалось противостоять атаке на ее сознание.

- Ты хорошо потрудился, - слегка прищурившись и пристально разглядывая Измененного, заметила Полина. - Это делает честь тебе.

- Ты знаешь, о чем я говорю.

- Знаю, - женщина кивнула, - ты говоришь о том, что не уверен, что однажды проконтролируешь то, что так тебя привлекло в ней. Тебя привлекает ее сила, но ты не уверен, что справишься с ней, не знаешь, как далеко она зайдет. За этим ты и пришел, Эдгар. Ты хочешь, чтобы я ответила на твои вопросы.

- Может, нужен другой метод.

- Проверь ее, не полагайся на чье-то мнение, даже мое. Мы все действуем по-разному в одинаковых ситуациях. Я не могу предвидеть, какое из начал возьмет верх.

Измененный кивнул.

- Что-то не так? - спросила Лера, когда они покинули дом Полины.

- Я хотел знать ее мнение относительно твоего обучения, ведь скоро экзамен. Прежде чем мы вернемся в учебный городок, зайдем в еще одно место, мне нужно уладить кое-какие дела.

Открывшийся портал перенес их на оживленный базарчик, который раскинулся на небольшой городской площади. Торговые ряды ломились от разнообразия товаров: с балок свисали связки баранок, тут же возвышались стопки книг, пряно пахли травы, смешиваясь с пыльным запахом ковров ручной работы. Александр остановился, выискивая взглядом кого-то в толпе, потом повернулся к Лере:

- Мое присутствие здесь нарушает одну договоренность, но мне необходимо переговорить кое с кем. Подожди меня здесь, понаблюдай, не пойдет ли за мной кто-то, и, если кого-то заметишь, отвлеки. Я не долго.

- Это связано с твоей работой в Отделе?

- Верно.

- Хорошо, не волнуйся, - легко согласилась Лера, ощущая некоторую гордость от доверенного ей задания. Измененный шагнул в толпу и слился с ней. Девушка попыталась проследить за ним глазами, высматривая возможный "хвост", поэтому не сразу заметила, обступающих ее плотным кольцом людей.

"О, наверное, это их надо отвлекать", - спохватилась она, улыбнулась им и неуверенно помахала ручкой, рассчитывая наладить контакт:

- Привет!

Но, окружающие ее благодушное состояние духа не разделяли. Напротив, ее невинный жест вызвал приступ антипатии.

"Да что им надо от меня?" - Лера оглянулась, в поисках пути к отступлению, но оного не обнаружила. Толпа вокруг нее уплотнялась, послышались выкрики:

- Ведьма! Хватай ее! Бей!

Кто-то ткнул ее в бок.

- Подождите, вы ошибаетесь! Никакая я не ведьма! - она тщетно протестовала, пытаясь уклоняться от посыпавшихся на нее тычков.

"Где же Учитель? И кого он так допек здесь, что нам устроили такой радушный прием? Что теперь мне делать?" - Лера лихорадочно искала способы спасения, все явственней ощущая нарастающую агрессию и силу толпы. Краем глаза она заметила мелькнувшую занесенную над ней палку. Внутри все сжалось в ожидании удара и взорвалось от смеси страха, ярости, отчаяния и желания выжить. Спасительная чернота поглотила ее сознание, лишая возможности стать свидетельницей собственной казни.

Она очнулась стоя на коленях и упираясь ладонями в сухой теплый асфальт. Покрытые кровью и ссадинами пальцы разогнулись с трудом. Превозмогая слабость, она оглянулась. Толпы не было. Метрах в двух от нее что-то поспешно убирали с земли Измененные, среди которых она заметила Учителя. Когда к зрению вернулась четкость, она поняла, что вокруг нее, как после взрыва, в беспорядке разметаны тела. Кто-то быстрым движением выхватил из-под ее руки чье-то ухо и сунул его в плотный полиэтиленовый пакет.

- О, ты все-таки успел и спас меня от них, - с облегчением и полная благодарности, обратилась Лера к подошедшему к ней Александру. Она ощупала голову, и, не найдя следов от ударов, сказала: - Ну, вы немножко перегнули палку, достаточно было просто их разогнать.

Бледный, словно его вот-вот стошнит, Александр помог ей подняться:

- Не стоит оставаться здесь. Все хорошо, да?

- Да, я в порядке, спасибо, - Лера взяла протянутый ей влажный платок и стерла кровь с рук.

- Подожди минутку, - Учитель отошел к Измененным и стал о чем-то тихо с ними совещаться.

- Это был настоящий кошмар. Люди приходили в себя и тут же теряли сознание от ужаса. Я так и не смогла понять, что их убило. Со стороны казалось, что они сами уничтожают себя и окружающих, но я ощущала чье-то присутствие.

Лера оглянулась: неподалеку стояли две женщины и переговаривались.

- Приступ массового безумия, я никогда такого не видела, - голос второй женщины дрожал. - То, что вызывало его, было ужасно. Это не человек. Я боялась, что эта тварь кинется дальше. Слава Богу, что они успели.

Заметив Леру, женщины замолчали и резко сменили тему, заговорив о мелких житейских проблемах.

- Цинично беспокоиться о таких пустяках посреди всего этого, - зачем-то сказала Лера, немного задетая тем, что женщины перестали обсуждать произошедшее событие.

Магини поспешно отошли в сторону. А Лера ощутила жуткий голод. Вернулся Александр с Тимуром.

- Скоро сюда приедут местные власти. Мы уже закончили разбрасывать обломки взрывного устройства, свидетелей подготовили, что еще?

- Спасибо! Мы уходим, - ответил Снегов, крепко сжав Лерину руку.

Он отпустил ее только в своем кабинете, в учебном городке, после чего зашторил все окна. Заметив удивленный взгляд, пояснил:

- Мне нужно время подумать, пусть все считают, что я еще не возвращался. Скорее всего, в ближайшее время соберут Совет, на котором нам придется присутствовать. До этого нельзя, чтоб тебя кто-то увидел.

- Почему?

- Потому что ты убила всех тех людей, - без тени шутки ответил Измененный.

Онемев от неожиданности, Лера с ужасом посмотрела на него, но он оставался предельно серьезным и собранным:

- Ты трансформировалась. В какой-то момент твоя темная сторона вырвалась и убила их.

- Но это они убивали меня! Они на меня напали!

- Что ты помнишь? - не обращая внимания на ее возражения, спросил Учитель.

- Ничего. Помню, как начали бить, как кто-то кричал "убей ведьму", палку. Потом - ничего.

- Это значит, что твоя темная сторона не контролируема тобой. И это все осложняет. Маги завтра потребуют объяснений.

- Так давай объясним, что я ничего не делала!

- Ты не поняла. Даже если мне удастся убедить их в самозащите, маги потребуют твоего исключения из Академии, потому что ты не контролируешь себя и опасна.

- Я опасна? - Леру захлестнула обида: на протяжении трех лет обучения она честно выполняла все требования и правила, ни с кем не конфликтовала, никого не цепляла, и после того, как на нее напали, а она даже не помнит, что произошло, ее называют опасной.

В глазах Александра промелькнуло что-то, похожее на сочувствие:

- Люди боятся того, чего не могут контролировать. И тех, кого не могут контролировать. А у тебя это уже второй случай. Помнишь, год назад, девушку, которая напала на тебя на зачете? - мягко спросил он.

- Да не трогала я ее!

- Было много свидетелей, как и в этот раз. Ты не помнишь, как выпускаешь свою темную сторону и трансформируешься.

- Что же мне теперь делать? - с отчаянием спросила Лера. - Я даже не знаю, что ты называешь темной стороной!

- Я подумаю. Не волнуйся, я с тобой. Темная сторона - это часть эго, в которой таится множество скрытых нереализованных желаний, неудовлетворенных потребностей, инстинктов, которые мы, в силу влияния на нас общества, тщательно утаиваем, порой даже от самих себя, не отдавая себе отчет в их существовании. Обычно присутствие темной стороны в человеке ограничивается смутными состояниями, но в твоем случае она обрела форму, став равноправной совладелицей твоего "я". И эта форма развивается, совершенствуя свои умения. А основа ее природы - разрушение, потому что все, что имеет форму, подвластно разрушению.

- В таком случае, и светлая сторона тоже разрушительна! Или те люди нападали на меня не светлой стороной?

- Светлая сторона, которую так называют из-за ясности ее качеств и мотивов для осознания и понимания, тоже разрушительна. Но, из-за того, что мотивы ее очевидны, она контролируема. То, что мы понимаем, мы можем контролировать.

- Значит, темную сторону реально изменить, сделав светлой, - подытожила Лера.

- Твоя сила в темной стороне. Глупо и в этот раз отказываться от силы, особенно ради людей. Поверь, им не угодить, им одинаково плевать на обе твои стороны, будь их воля, они разрушали бы все, что не соответствует их представлениям и желаниям. Используй их страх. Жди меня здесь.

Учитель ушел, оставив ее в одиночестве размышлять о дальнейшей судьбе. Лера села на коврик для медитации, по-турецки подогнув ноги и облокотившись спиной о стену, ощущая исходящую от нее прохладу. Душившие слезы обиды, отступили. Вместе с ними исчез и страх, уступив место тихо клокочущему гневу. Она прикрыла глаза и сжала кулаки, сосредоточившись на своих ощущениях. Тьма подступила мягко, заключая в тихие успокаивающие объятья. Лера находилась в ней, оставив все свои проблемы и переживания за ее пределами. Перед ней возникла длинная фигура Стража.

- Ты говорил о возвращении к Темной Матери. Я вернулась, - девушка вызывающе посмотрела в клубящуюся черноту под капюшоном.

"Призови ее, чтобы принять ее Силу".

- Как? Я не знаю, какой нужен ритуал.

"Достаточно призвать ее всем своим существом. И ждать ответ".

- Хорошо. - Она отвернулась от Хранителя, и устремила свой взгляд в Бездну.

"Я не помню тебя, как не помню и многих вещей о себе. Мне нечего предложить тебе, Великая Мать, но мне и ничего от тебя не нужно. Все, в чем я сейчас нуждаюсь - прибежище. Если я одна из твоих детей, то значит, ты и есть мое прибежище". - Лера замолчала и прислушалась. Бездна оставалась неизменной.

"Страж сказал ждать ответ, - припомнила она, - значит, буду ждать".

Одно за другим тянулись мгновения. Никто не появлялся, ничего не происходило. Лера продолжала стоять. Вдруг она поняла, что испытывает новое чувство, возникшее и продолжающее расти чувство внутренней силы и непоколебимой уверенности, что она, Лера, может все. Для нее больше не имело значения, исключат ее из Академии или нет, а маги, со всеми своими правилами казались мелкими и суетливыми букашками, копошащимися в своих гнездах. Великая Мать ответила на ее призыв.

"Призвавший Великую Мать сам становится Великой Матерью", - Хранитель склонил голову в легком поклоне.

- Спасибо! - Лера ответила ему таким же поклоном, после чего обняла одинокую темную фигуру, вкладывая в свой жест почти материнскую нежность. Это одинокое древнее существо, избравшее путь преданного служения Тьме, заслуживало уважение и благодарность, хотя и не нуждалось в них.

Закончив медитировать, она открыла глаза и усмехнулась: ее новыми ощущениями стали холодное спокойствие, соседствующее с такой же холодной яростью. Лера знала: отныне она никому не позволит превращать ее в жертву.

Часть 2. Орден.

Глава 1. Решение Снегова.

Вернувшись, Александр подвинул стул и сел напротив Леры. Сквозь окна учебного кабинета, в котором они расположились, долетали привычные звуки студенческого городка, но сейчас они казались совершенно чужими. Лицо Учителя оставалось спокойным и только глаза, ставшие темнее обычного, выдавали напряжение.

- Мне придется приложить немало усилий, чтоб сегодняшний день не стал для тебя последним днем учебы здесь.

- Я не хочу учиться у магов. Ты сам можешь меня учить, - Лера плохо понимала, что произошло с теми людьми вокруг, но ощущала смутную тревогу Измененного.

- Они могут не захотеть, чтобы ты оставалась здесь. Когда нечто выходит из-под контроля, оно становится опасным для окружающих. Но... - Александр помолчал, потом продолжил: - Иногда паузы бывают во благо. Будешь пока работать со мной, а когда все успокоится и забудется, продолжишь учебу с группой.

Лера удивленно смотрела на Учителя и пыталась представить, кем и как она будет работать, если он преподает в Академии, в которой ее, Лерино, присутствие теперь находится под большим, по его же словам, вопросом.

Александр, не отрывавший от нее пристального взгляда, как всегда был в курсе и ее мыслей.

- Моя работа в Академии скорее напоминает общественную обязанность. Ты, конечно, знаешь уже о том, что территория Ордена состоит из многих реальностей.

Она кивнула.

- И знаешь, что помимо человеческой формы жизни существуют еще и другие, похожие и не похожие на людей. И что с одной из таких форм жизни мы являемся союзниками. И что взаимодействие с ними нас изменяет.

Девушка опять кивнула.

- Кроме реальностей Ордена существует еще множество миров, множество других реальностей, населенных иными существами, среди которых тоже встречаются и маги и искатели. Но мир целостен, хоть нам он и кажется разделенным, и все реальности взаимодействуют друг с другом, влияют друг на друга, изменяют друг друга. В Ордене существует Отдел, отслеживающий и контролирующий такие влияния, как внешние, так и внутренние, способные нарушать энергетический баланс самой системы Ордена. Вот в этом Отделе, как я упоминал раньше, я и работаю.

Лера выдохнула: оказывается, Александр, которого она всегда знала как учителя Академии, собирается посвятить ее в тайную жизнь спецагента Отдела, и теперь они будут работать вместе, как Молдер и Скалли!

- Ну, не совсем так, - уточнил Учитель, как всегда не пренебрегавший прослушиванием ее мыслей.

- Вот это да! А что мы будем делать? - Лера, наконец, вернулась из воображаемых героических походов и битв за Орден.

- Всего лишь поддерживать равновесие: находить источники нарушения и устранять их.

Снегов поднялся и задернул шторы - в классе сразу стало сумрачно.

- Очисти разум, я покажу тебе, что мы делаем.

Он сел рядом, и она ощутила тепло, исходящее от него - оно словно окутывало ее тело, проникая под кожу, потом какая-то сила рванула ее вниз и Лера оказалась на переднем сиденье машины.

- Ты видишь мои воспоминания, не пытайся ничего делать, наблюдай. - Голос Учителя прозвучал у нее в голове. - Сейчас ты увидишь случай из моей практики, он произошел уже давно.

... Дом клиента, обратившегося за помощью, находился в пригородной зоне. Это было двухэтажное здание из серого кирпича, окруженное садом. Стояла осень. После недавнего дождя листья, опавшие на дорожки, размокли, образовав мягкий ковер. Высокие металлические ворота автоматически открылись, пропуская подъехавшую машину.

- Богато живут, - заметила Лера, разглядывая кованые ажурные створки ворот.

- Это загородный дом. Клиент - человек влиятельный и лишняя шумиха вокруг его имени ему ни к чему, - пояснил сидящий за рулем мужчина. - Работали здесь, вдали от города, это еще одно условие.

Машина остановилась почти у самого входа в дом. Ее уже встречал невысокий плотный человек с поседевшими волосами. На нем был теплый халат, одетый прямо поверх рубашки и брюк от костюма. Клиент, как назвал встречающего Александр, терпеливо ждал, стоя на крыльце, и не делая шагов навстречу. Измененный поднялся по ступенькам и поздоровался. Только после этого клиент протянул ему руку:

- Рад приветствовать вас. Я лично не верю ни в какие потусторонние штучки и считаю произошедшее обычной болезнью, но моя жена настояла - ей посоветовала обратиться к вам подруга...

- Могу я переговорить с вашей женой? - перебил клиента Александр.

Лера стояла рядом и внимательно слушала. Она понимала, что видит события из памяти Измененного, хоть для нее они казались настоящей реальностью.

- Моей жены здесь нет. Она слишком возбуждена из-за болезни сына и мы посчитали, что ей лучше здесь не присутствовать, - мужчина помялся, потом добавил: - Поймите меня правильно, женщины в ее возрасте так восприимчивы, что это может помешать ей трезво оценивать обстановку. Мы бы не хотели, чтоб этим воспользовались...

- Все понятно. Ее присутствие здесь не обязательно. А ваш сын? Прежде, чем делать какие-либо выводы, мне придется переговорить с ним.

- Он у себя. Последние месяцы он живет здесь. Это вынужденная мера, поскольку в моем положении...

- Вы не хотите огласки.

Хозяин дома кивнул и распахнул дверь. Миновав прихожую, все прошли в гостиную.

- Я покажу вам вашу комнату, - обратилась к Александру подошедшая горничная.

- Нет нужды. Отнесите туда мои вещи, - Измененный подал ей плащ и небольшой чемоданчик. Потом повернулся к седому: - Я хотел бы увидеть вашего сына.

- Его комната на втором этаже, - клиент первым подошел к лестнице, но в это время в гостиную вошел молодой парень лет двадцати пяти. Он был повыше своего отца, но такой же коренастый. Увидев гостя, парень приветливо поздоровался.

- Ты же знаешь, что тебе нельзя выходить из дома, - резко заметил отец.

- Брось, я был в саду, там никого нет, - тон родителя парня не смутил. Было видно, что он привык к такому обращению и не реагирует на него.

- К тебе приехали...

- Будет лучше, если я представлюсь сам. Где мы можем поговорить наедине? - спросил Александр.

"Труднее разговорить человека, чем устранить причину его болезни", - услышала Лера комментарий.

- Вадим, идите наверх, - распорядился отец.

Комната Вадима оказалась небольшой и светлой. На незаправленной кровати валялись вещи. Парня беспорядок нисколько не смутил. Он плюхнулся на кровать и сказал:

- Уже несколько месяцев отец не выпускает меня отсюда, так что этот беспорядок - мой протест. Я никого сюда не впускаю.

- Вадим, расскажи мне о твоей болезни, о том, что с тобой происходит, - попросил Александр.

- Как видите, я абсолютно здоров. Все началось летом. Сейчас я был бы уже женат, если бы не эти приступы, - Вадим взял с тумбочки плоскую шкатулку, напоминавшую портсигар. Ее крышку украшала фотография, казавшаяся трехмерной. На карточке были запечатлены двое молодых людей - Вадим и девушка. Они смеялись и выглядели счастливыми.

- Красивая вещица, вероятно сделана на заказ? - Александр покрутил в руках коробочку и отложил на кровать. Парень пожал плечами:

- Не знаю, это подарок.

- У вашей матери хороший вкус, - Учитель внимательно посмотрел на Вадима и еще раз провел пальцами по сувениру.

- Это не ее подарок. Моя мать видеть не может эту шкатулку из-за Алены. Это она на карточке, - пояснил Вадим.

- Подарок Алены? - "догадался" Измененный.

- Нет, Наташи.

- Вернемся к нашим делам. Расскажи, как все началось.

- Этим летом. Мы с ребятами поехали в Крым. Я был с Наташей, мы вместе учимся в институте, знаем друг друга почти с детства. Встречались со школы. Тогда мне казалось, что я ее люблю. Потом, в Крыму, я познакомился с Аленой. Она тоже приехала туда со своей компанией. Мы познакомились и влюбились. А потом все и началось.

- Подробнее, пожалуйста. Ты встретил Алену и заболел?

- Нет, не совсем. Мы стали вместе гулять, Наташа сначала бесилась, но потом все поняла.

- Ты ее бросил?

- Нет, мы расстались цивилизованно. Она там же нашла себе парня и у них все хорошо. Она даже подарила нам с Аленой эту шкатулку, как свадебный подарок.

- Вы с Аленой решили пожениться?

- Да, еще в Крыму. Понимаете, мы идеально подходили друг другу. Когда вернулись, объявили о свадьбе. Потом у меня начались приступы, - Вадим замолчал, нахмурился, - а потом Алена ушла.

- Почему? Она тебя разлюбила?

- Ей было страшно со мной оставаться. Мать тогда ее невзлюбила.

- Приступы начались до помолвки или после?

- После. Через несколько дней.

- А где сейчас Наташа?

- Учится. Мне ведь пришлось институт оставить. Отец, вы видели, панически боится, что о моей болезни кто-то узнает.

- Какой тебе поставили диагноз?

- Эпилепсия. Но я хочу вам показать что-то, - Вадим полез в тумбочку и достал видеокассету, - отец прячет меня, потому что считает, что у меня не все дома. Дело в том, что я умею вызывать землетрясения.

Александр удивленно поднял брови:

- Вот как? Но в таком случае, отец должен гордиться твоими способностями.

- Он не верит. Здесь, на кассете, репортажи новостей. А здесь я отмечал даты. Они совпадают. А вот карта региона, - Вадим расстелил на кровати страничку из атласа.

- Ты хорошо подготовился.

- Да, теперь только это меня и интересует. Каждый раз, во время приступа я вижу картины землетрясений. Меня что-то трясет самого. Чем сильнее приступы, тем сильнее землетрясения. Даже люди гибнут.

- Это очень интересно. А сейчас ты можешь вызвать землетрясение? - Александр еще раз взял в руки коробочку и оглядел ее.

"Смотри, интересная вещь", - Учитель обратился к Лере, задержав взгляд на шкатулке.

- Нет, сейчас не смогу. Оно приходит само.

"В таком случае пришлось бы либо ждать землетрясения, либо попытаться обойтись без него, воспользовавшись памятью Вадима"

"Ты ждал?" - спросила Лера.

" Нет, случай предельно ясен. Обрати внимание на подарок. Такую вещь вряд ли возможно достать здесь. Брошенная женщина способна на многое, а эмоции порой бывают угрожающей силой. Надо только выяснить, какое к этому отношение имеет Наташа".

- По утрам у меня часто идет носом кровь, - Вадим продолжал копаться в своих заметках, - бывают и обычные обмороки.

- Вадим, я хочу вместе с тобой пережить последний приступ. Для этого мне потребуется ввести тебя в глубокий гипноз.

- Это ваша работа. Мне нравится моя новая способность. Я даже подумываю о том, как можно ее использовать. Мой друг говорит, что надо обратиться в одну телепередачу.

Александр встал и прошелся по комнате:

- Вадим, не нужно никуда обращаться. У тебя нет никакой болезни и никакой способности. Есть только большая неприятность. И твои наблюдения подтверждают это. Посмотри, после каждого землетрясения, превышающего средний балл, ты не встаешь с постели более суток. Это указано у тебя в дневнике. Если произойдет землетрясение сильнее, ты умрешь.

- Почему я должен верить? - Вадим усмехнулся.

- Потому что все началось с этого, - Александр кинул в руки Вадима коробочку, - с этого подарка. Ты начал чувствовать землетрясения, но сам их вызвать не способен. Более того, ты беспомощен во время приступа. Твоя девушка тебя бросила, тебя заперли в доме, что стало с твоей жизнью?

Вадим побледнел.

- Ложись, я хочу видеть то, что видел ты. Только так я смогу помочь.

Вадим послушно лег на кровать. Александр сел рядом.

"Сейчас мы сонастроимся с ним и ощутим то, что ощущает он во время приступа. Тогда будет ясна причина его болезни".

Лере показалось, что Учитель взял ее за руку. Через мгновение началось легкое головокружение. Потом донеслись звуки: работал телевизор. Внутри будто бы что-то взорвалось. Лера попыталась вдохнуть, но не смогла. Ее ребра словно разлетелись. Тело сотрясали конвульсии, а перед глазами стояла черно-красная пелена. Потом все прекратилось. Лера ощутила, что Учитель помогает ей сконцентрироваться.

"Что это было? Я совсем без сил"

"Да, очень опустошает. Парень едва остался живым".

Вадим вытер пот с лица и сел.

- Ну что?

Вместо ответа Александр взял подарок Наташи и сосредоточился на нем. Минут пять все молчали.

"Сама девушка такое бы не сделала. Она явно обратилась за помощью. Некоторые маги частенько подрабатывают таким образом. Особенно женщины, им лучше всего удается связывать эмоции со стихиями. И я догадываюсь, кто бы мог такое сделать."

Лера смотрела, как ладонь Учителя впитывает в себя что-то светящееся.

"Обычное заклинание, завязанное на стихию земли. Если бы у парня не было сомнений и вины, не сработало бы. Не воспринимай, как порчу, это всего лишь энергия. Убрать легко, но важно было выяснить, кто это сделал."

- Ну вот, - Александр положил коробочку на кровать. - Алену это не вернет, тебе придется заниматься этим самостоятельно, но сам предмет теперь вполне безопасен. Отличный подарок.

Вадим осмотрел фотографию:

- Что, все?

- Все. Ты абсолютно здоров. Но постарайся в течение недели не встречаться с Наташей.

- А мои приступы?

- Их больше не будет. Если желаешь убедиться, дождись землетрясения и проверь.

Александр поднялся.

"Мне пришлось задержаться в их доме на несколько дней. Когда все убедились, что приступы не повторяются, я уехал."

Лера увидела, как происходило прощание: приехала мать Вадима, хрупкая немолодая женщина со светлыми волосами. Она не сводила счастливых глаз с сына. Сам Вадим собирался вернуть Алену. Он просил Александра приворожить ее, но Снегов отказался, сославшись на то, что в этой области у него не хватает опыта.

Отец Вадима проводил гостя до машины:

- Я ваш должник. И хотя я не верю во все этакое, вынужден признать, что...

- Совершенно напрасно признаете, - возразил Александр, - приступы вашего сына были вызваны глубоким эмоциональным потрясением из-за разрыва с девушкой. Вы же знаете, как в его возрасте восприимчивы парни, особенно после принятия спиртного. Одного сеанса гипноза было достаточно, чтоб вернуть его в прежнее состояние.

"Каждому давай пояснение согласно его пониманиям, Лера"

- Я премного благодарен вам.

- Всего хорошего, - Александр сел в машину и завел мотор.

- Ого, - Лера перевела дух.

- Был еще один случай, подобный, - продолжил Учитель, - мы получили информацию о нем от одного человека, интересовавшегося экстрасенсорикой...

Лера обнаружила, что теперь находится в какой-то небольшой комнатке. Кроме Учителя здесь были еще двое: молодой парень и мужчина лет тридцати.

- Это Антон, я говорил о нем, - мужчина обращался к Учителю. - Он не может спать, его преследуют галлюцинации. Я решил, что тебя это может заинтересовать, потому что мне не удалось выяснить причину.

- Он что-то принимает? - не обращая внимания на парня, спросил Александр.

- Нет, он совсем не по этим делам.

Сам Антон сидел на кровати. Вид у него был изможденный, глаза - воспаленные. В комнату кто-то заглянул, но тут же исчез.

- Ты живешь в этом общежитии давно? - Измененный, наконец, обратил внимание на самого Антона.

- Больше года.

- Когда все началось?

- Где-то с неделю назад. Меня преследует один и тот же кошмар.

- Ты с кем-то живешь? Встречаешься?

- Нет. Конечно, бывают встречи, но ничего постоянного, как и у всех здесь.

- Враждуешь с кем-то?

- Нет, ребята здесь хорошие.

- Нам придется остаться с тобой на ночь, - предупредил Измененный.

- Только чтоб вас комендант не увидел - выгонит. Спать можете на той кровати, - Антон указал на узкое лежбище, скрывающееся под комком из одеял и мятых рубашек, - сосед к родителям на недельку подался.

- Любезное приглашение, - хмыкнул Александр.

С наступлением ночи нервозность Антона возросла. Измененный велел ему лечь, придвинул к кровати стул и сел рядом, внимательно вглядываясь в бледное, покрытое каплями пота, лицо пациента. Второй маг устроился у окна с чашкой крепкого чая.

"Сейчас мы сонастроимся, чтобы увидеть то, что видит он, - мысленно пояснил Лере Учитель, - сосредоточимся на нем и будем погружаться в сон вместе с ним".

Прошло несколько минут, хотя Лере они показались вечностью. Антон начал засыпать, но, как только его тело расслабилось, он вздрогнул и нервно оглянулся. Лера ощутила, что пол под ее ногами пришел в движение. Она опустила взгляд вниз и увидела, как вздувался и лопался линолеум, а сквозь разрывы, напоминающие разломы земной поверхности, в комнату хлынули потоки воды. Они бурлили и сливались, затапливая пол. В нескольких местах вода окрасилась кроваво-алым цветом. Непроизвольно девушка придвинулась к Александру, но он кивнул, приглашая ее не прекращать наблюдение. Вода уже доходила ей до колен и была очень холодной. Антон, с перекошенным от страха лицом, сидел на кровати, обхватив колени и покачиваясь. Измененный опустил руку в воду и зачерпнул ее. Лера повторила его движение, хотя не понимала, почему он ничего не предпринимает. Вода продолжала прибывать. Антон вскочил на кровати и Александр силой удержал его, заставив сесть. Когда все присутствующие оказались по грудь в воде, Антон отключился. Лера с изумлением увидела, как стала стремительно исчезать вода, а пол опять оказался ровным и гладким.

"Ого, какие спецэффекты! Как в кино!" - выдохнула она.

"Ничего того нет, сплошная иллюзия, - равнодушно отозвался Учитель, - причем наведенная по-дилетантски".

Александр растормошил Антона. Открыв глаза, парень затрясся:

- Она впервые поднялась так высоко!

- А раньше как было? До какого уровня прибывала?

- По-колено, до края кровати, я плохо помню.

- Хорошо. Ты засыпай, засыпай, сегодня уже ничего не произойдет, а тебе нужно выспаться.

- А вы? - Антон с мольбой посмотрел на Измененного, - Вы не уйдете?

- Мы останемся, - пообещал Александр.

- Раз вы тоже это видели, значит, это происходит на самом деле, и я не схожу с ума?

- Нет, это не сумасшествие, но и ничего не происходит на самом деле, - успокаивающе произнес Учитель.

Антон натянул на себя одеяло и закрыл глаза. Но, стоило ему начать задремывать, как все повторилось: пол вздыбился, лопнул, и в комнату хлынули потоки. Лера вопросительно посмотрела на Александра. Измененный молниеносно вскочил, и, дотронувшись до лба Антона, погрузил парня в глубокий сон. Вода мгновенно исчезла.

"Видишь, это иллюзия", - повторил Учитель и повернулся к своему знакомому:

- В его вещах должно быть что-то, на что завязано заклинание. Давай искать. Будить его не стоит, он ничего толкового не скажет, пусть выспится.

- Считаешь, что сделано через предмет? - уточнил маг, отставляя кружку.

- Да. Прямого воздействия нет, сам парень чист.

Маги принялись обыскивать комнату. Александр осмотрел тумбочку, прошелся по сваленной на стуле одежде и остановился у постели спящего. Пробежав рукой вдоль матраса, он аккуратно вынул из-под головы парня подушку и остановился, изучая шов, а потом резко рванул его. Вместе с разлетевшимися перьями выпали засушенные переплетенные между собой веточки.

- Нашел, иди сюда. Вот причина его кошмаров. - Позвал он мага.

"Трава?" - удивилась Лера.

"Папоротник для наведения иллюзии и осина, усиливающая страхи и вызывающая дурные предчувствия. Сам по себе амулет слабенький, но укреплен заклинанием".

"Если его уничтожить, все пройдет?"

"Да. Но прежде надо выяснить, кем и с какой целью он был создан. Кто-то явно хотел свести парня с ума".

- Я предполагаю, чьих рук может быть сие творение, - обратился к напарнику Александр, - есть несколько личностей, чьи возможности позволяют колдовать, а умения недостаточно. Работа женская, использованы женские особи растений. Выясни, кто из Орденских колдуний был в этом районе в последние две три недельки. А парню скажи дней десять поносить на теле львиный зев, его вполне для защиты хватит.

- Ты думаешь на кого-то конкретного?

- Да, но хочу перепроверить, так как не вижу связи...

Видение начало блекнуть и рассеялось. Они опять находились в учебном классе.

- Вот это да! - выдохнула Лера. - А ты узнал, кто ему такое сделал?

- Месть брошенной девушки в исполнении одной из наших учениц, - махнул рукой Александр. - Но сейчас важно не это. У меня есть некоторые мысли, как уладить твою ситуацию, и мне нужно уйти на какое-то время. Я зайду за тобой перед Советом, возвращайся к себе и никуда не выходи.

- Хорошо, - согласно кивнула Лера. - Я пока посплю.

- Безвыходных ситуаций не бывает, - сказал на прощание Измененный.

Глава 2. Совет магов.

...Длинный коридор заканчивается лестницей, ведущей вниз. Лера озирается, пытаясь понять, как она здесь очутилась. Она узнает спальный корпус в учебном городке, по которому часто ходила во снах. Во снах. Значит, это сон? Четверо незнакомцев в длинных серых рясах, напоминающие монашеские, наперебой что-то втолковывают ей, но она все никак не может вникнуть в суть их слов. Мысли путаются, сливаясь в звуки. Настойчивые маги не отстают. На несколько мгновений Лере удается сосредоточиться, но смысл происходящего до нее доходит только в общих чертах: эта четверка что-то от нее хочет.

- Нет, - она легко отстраняет одного из них, освобождая себе путь, спускается по лестнице, и выходит на улицу. Смеркается, уже зажглись фонари. Преследователи не отстают. Она начинает различать насмешки и угрозы в свой адрес, но ей безразлично. Все, что Лере сейчас нужно - попасть домой. Она идет по ухоженным аллейкам, сворачивает и видит хорошо знакомое место - павильон. Что ее связывает с этим строением, девушка не помнит, но возникшее при его виде ощущение безопасности трансформируется в чувство, что она, наконец, дома. Дверь не заперта, она заходит внутрь. Никого нет. Это немного удивляет: дома всегда кто-нибудь находится. Беспокойство, охватившее в корпусе, сменяется уверенностью, но в голове все равно туман. Маги пытаются войти следом, но она захлопывает перед ними дверь: сейчас не до этикета.

- Не хочешь по-хорошему, будет по-другому, - доносится снаружи.

Лера садится на диван и с облегчением вздыхает: здесь, в одиночестве, легче сосредоточиться. Внезапно дверь распахивается и входит паренек лет семнадцати. Она узнает его: это Миша, младший сын ее подруги и названной сестры Гайдэ, с которой они вместе занимались изучением магии. За ним в павильон проскользнули двое из преследователей. Они останавливаются слева от двери и не скрывают довольных ухмылок. Один из них хлопает Мишу по плечу:

- Ну что, парень, выбор за тобой.

Лера нервно поднимается: она понимает, что близкий ей человек здесь неспроста.

- Что они от тебя хотят? - спрашивает она у Миши. Он пожимает плечами.

- Послушай, не верь никому и ничему, не давай никаких обещаний, и ничего не бойся. Пока мы вместе, нам никто не может сделать ничего плохого, потому что в настоящем единстве - сила.

- У него свое мнение есть, - ехидный голос раздается от дверей.

- С нами ему договориться проще, чем с тобой, - поддерживает его другой.

- Вон отсюда, уходите! - Лера делает шаг в их сторону и маги отступают.

- Здесь нет никого, кто бы был на твоей стороне! Тебя оставили все, у тебя никого нет! - говорит первый маг.

Второй, перестав улыбаться, добавляет:

- Все время прятаться за Роланда не сможешь. Думаешь, он твой друг? Думаешь, ему нужна твоя дружба? Однажды ему все надоест и он уйдет.

"Роланд уйдет? - Лера вспоминает крепкую фигуру их с Гайдэ давнего друга и попутчика на нелегком магическом пути. - Откуда они все обо мне знают? Что им надо?"

- Тебе здесь не место! Убирайся отсюда! Сама не уйдешь - тебе помогут, - предупреждающе шипит ей в лицо маг.

Девушка отстраняется. Она начинает припоминать, что где-то видела этого мага. Где-то, при других обстоятельствах, вот только при каких? Она всматривается в его лицо, в тонкую, обрамляющую рот, бородку, колкий взгляд. Нет, не получается вспомнить.

- Тебе конец, - бородатый распахивает дверь павильона шире и указывает на улицу.

Там уже стемнело. Легкий ветерок покачивал листву, отчего свет фонарей падал на землю изменчивым ажурным узором. Сначала она не поняла, на что указывал маг, но потом, среди теней, различила фигуры людей. Они приближались к павильону, неуклюже переставляя ноги, вытаращив глаза и вытянув вперед руки. Картина походила на кадр из дешевого фильма ужасов.

- Эти мертвецы быстро с тобой справятся, - пообещал бородатый и сказал напарнику:

- Пойдем, чтоб не мешать.

Маги вышли, оставив Леру смотреть с недоумением: ее страх перед зомби уже давно исчез.

- Да что же вы ко мне пристали! - с досадой кинула она им вслед. - Оставьте меня в покое!

Впереди разномастной толпы умертвий ковыляла молодая белокурая женщина с раскиданными по плечам волосами. Она старательно тянула к Лере руки с перебирающими воздух пальцами и ухмылялась. Лера захлопнула дверь, но запереть ее было нечем.

- Это наша территория и мы не должны позволять им цеплять нас. Пошли, будем защищаться, - обратилась она к безучастно смотревшему на происходящее Мише. Не дожидаясь ответа, она заглянула в шкаф, в котором хранились швабры и прочие принадлежности для уборки. Выбрав швабру с ручкой подлиннее, она расколола ее с одного конца и в образовавшуюся щель вставила нож, примотав его скотчем. Получилось что-то вроде копья. Лера ткнула им в спинку кресла и нож тут же перекосился. Пришлось укреплять.

- Ладно, может кто-то и испугается, - утешила она себя, когда оружие было приведено в боевую готовность, и обратилась к Мише:

- Давай посмотрим, что еще можно сделать.

Его ответ оказался для нее неожиданным:

- Тебе надо - ты и делай. И хватит мне диктовать, что делать. У тебя своя жизнь, у меня - своя.

После этих слов он вышел. Лера посмотрела ему вслед, размышляя, что теперь отстаивать и защищать некого, и она осталась одна. Бессмысленность происходящих событий начала утомлять. Неровный строй зомби уже вползал в павильон, не забыв предварительно выбить дверь. Наверное, считалось, что на нее это должно было произвести особое впечатление. Прихватив свое копье, она проскочила мимо тянущихся к ней рук и под завывание, и смех через окно выскочила из павильона. Она отбежала метров на тридцать и остановилась. Вдали виднелись слабые огни других корпусов, но здесь, на тихой аллейке, было совсем темно. Мимо быстрым шагом прошел какой-то маг. На мгновение он приостановился, и, удивленно оглянувшись на ее оружие и павильон, скрылся в глубине аллеи. А Лера продолжала стоять, вглядываясь в ночную темноту. Растерянность и дезориентация проходили, сменяясь узнаванием. Лера глубоко вдохнула и с нее словно спали остатки сна: "Как я оказалась здесь, когда засыпала у себя в комнате? Зачем они наслали на меня эту полумертвую толпу?" Она с тоской посмотрела вдаль, откуда доносился чей-то смех. Ей стало одиноко.

"Как же надоели эти маги со своими правилами и суетой. Пусть сидят в своей Академии и командуют студентами. Неужели они не понимают, что являются всего лишь песчинками, затерянными в Бездне?"

При воспоминании о Бездне, Лера решила призвать силу Великой Матери и уйти из орденской реальности, оставив всю эту магическую мышиную возню. Она сосредоточилась. Пространство вокруг нее дрогнуло и заискрилось.

"Чистая энергия",- машинально отметила Лера. Она ощутила прилив сил. Глубоко внутри зашевелилась, притихшая было, ярость. Вместе с энергией пришло иное решение. Она не могла позволить себя запугивать и гнать. Сделав несколько глубоких вдохов, повернулась к павильону и только теперь заметила вокруг него ограждение из лент: так в учебном городке отмечали участки, на которых проводились зачеты. Вдоль ограждения толпились люди. В павильоне горел свет, освещая фигурки мирно беседующих зомби.

- Мое место здесь. Никто не имеет права выгонять меня или преследовать, - громко произнесла Воронцова и решительно направилась к павильону. Ее заметили и кое-где разговоры стихли.

- Мое место здесь, - твердо повторила она, и, сделав несколько шагов, остановилась: бывшие зомби, как и Миша, человек из ее параллельной жизни, были обычными людьми, разыгравшими спектакль. Белокурая женщина, стоявшая к ней ближе всех, смотрела на нее и улыбалась:

- Ну-ну, зачем же так волноваться? Мы тебя поняли и с первого раза, - весело сказала она. - Твое мнение мы услышали. Совет решит, что с тобой делать.

- Я защищалась. Насколько я поняла, терять мне нечего. А вам? - она по-деловому зашагала к женщине. Внутренняя ярость взорвалась радостной волной и расправила крылья. Несколько "зомби" отшатнулись и кинулись внутрь павильона, но из-за сорванной с петель двери, прятаться там было бесполезно. Лера прикинула, что внутри справиться с ними будет легче. Небывалая сила, насыщенная осознанием своих возможностей, веселостью и охотничьим инстинктом, наполняла ее, опьяняя. Она ощутила страх, исходивший от магов.

"Надо же, могущественные маги боятся третьекурсницу", - с легкостью, натренированной на занятиях с Александром, Лера слевитировала и поплыла над землей.

С лица женщины слетела улыбка:

- Держи ее, да держи же ты ее! - крикнула она кому-то. Справа мелькнула чья-то рука, и в следующий момент кто-то крепко схватил Леру за локоть. Ощутив рывок назад, она опустилась. Рядом стоял Учитель, продолжая, словно тисками сжимать руку. Не желая случайно задеть Александра, она остановилась. Женщина опять засмеялась:

- А ты говоришь, что она адекватна и контролирует себя! Смотри, как легко вывести ее из равновесия! У каждого человека есть своя болевая точка, нужно только определить глубину болевого порога и он будет сговорчив и готов на все. Если ты не можешь с ней справиться, тебе помогут.

Лера оценивающе разглядывала говорившую, прикидывая, насколько глубоко они собираются ее, Леру, цеплять. Измененный слушал нахмурившись. Постепенно он ослабил хватку, а потом и вовсе отпустил. Ощутив свободу, она прыгнула в сторону женщины, направив на нее копье. Магиня отпрянула. Александр молниеносно выбросил вперед руку, на которую Лера налетела. Он опять стиснул ей плечо.

- Палку у нее забери! Забери палку! - неожиданная атака женщину испугала.

- Отдай, - Учитель взялся за самодельное копье.

Пальцы Леры сжались крепче. Завороженная страхом, исходившим от женщины, она улыбнулась.

- Отдай мне, - Измененный попытался разжать ее руку, и она нехотя подчинилась, отдав ему оружие. Учитель отшвырнул палку в сторону.

- Вы оба ненормальные, - бросила женщина и отошла на безопасное, по ее мнению, расстояние.

- Как я здесь оказалась? - тихо спросила Лера.

- Они хотели тебя испытать перед Советом. Ты спала, когда они пришли. Но проснулось, видимо, та, другая Лера.

- Да. Испытание я провалила?

- Полагаю, копье им не понравилось, - согласился Измененный.

- Ясно. Покидая Академию, исключенные теряют память?

- Им блокируют участки энергии, соответствующие восприятию себя здесь. Да, у них не остается воспоминаний, но это не приговор. Бывали случаи, как бывшие студенты сами восстанавливали свою память.

- Много случаев? - как можно безразличнее поинтересовалась девушка.

- Не очень.

- Не отдавай меня им. Не хочу, чтоб они копались в моей голове. Сделай это сам.

- Не торопись расставаться с воспоминаниями, - Снегов улыбнулся. - Они тебя не получат. Прогуляемся на Совет, послушаем, что они скажут...

- Я бы не была столь уверена, что маги решили собраться на посиделки, на которые можно заглянуть невзначай, - раздался голос за спиной Учителя.

Они одновременно обернулись и оказались лицом к лицу с Инной Александровной, или, как ее предпочитал называть Измененный, Полиной.

- Совет скоро начнется. Вы бы уже шли туда. Не стоит оставаться здесь и дразнить их, - Полина кивнула на бывших зомби, которые, во главе с белокурой атаманшей о чем-то переговаривались, не сводя глаз с Измененного и Леры, - зачем провоцировать ситуацию?

- Сейчас пойдем, - коротко ответил Александр.

- Эдгар, - Полина собралась уходить, но остановилась, словно вспомнила о чем-то важном, - я советовала проверить ее, а не избивать. Идите, не заставляй их ждать.

- Пойдем, проход уже открыли, - дождавшись, когда Полина ушла, позвал Учитель.

Около павильона светился широкий проем портала. Сразу за ним начиналась каменная лесенка. По обе стороны от нее были разбиты яркие цветники. Ночь осталась позади, в учебном городке. Сияло солнце, обещавшее теплый ясный день.

- Эта реальность - администрация Ордена. Совет магов обычно собирается здесь, - пояснял Александр, пока они поднимались к белокаменному зданию, расположенному на облагороженном холме.

- Магов много, неужели Совету есть дело до каждого?

- Совет контролирует все, что происходит в Ордене. Никто без его решения не может попасть в Орден или выйти из него. Иначе бы давно начались беспредел и хаос.

- Можно ведь быть магом и не вступать в Орден.

- Можно, - согласился Измененный, - но Орден - это знания, обучение, общение с равным по энергетическому уровню социумом, а порой и помощь. Ты же видишь, маги стараются держаться вместе. - Александр с легкой насмешкой указал глазами на небольшую группку людей в серых рясах. Среди них Лера заметила и предводительницу зомби:

- А она что здесь делает?

- Она член Совета.

Женщина тоже заметила их и проводила долгим взглядом.

Зал заседаний располагался на первом этаже и являл собой просторное прямоугольное помещение. Вдоль стен стояли, покрытые бархатными скатертями, столы.

- Ваш столик четвертый отсюда по правую сторону, - указал дежурный Александру.

Маги, стягивающиеся на Совет, не торопились рассаживаться по местам, а беседовали, собираясь группками.

- Ты сегодня со своей девушкой? - раздался насмешливый вопрос, когда Александр поравнялся с одной из компаний. Многие захохотали.

На лице Учителя не дрогнул ни один мускул. Он прошел мимо, слегка придерживая начавшую замедлять шаг Леру.

- Как же, ты нас не представишь? - понеслось им вслед.

- Говорят, ты дорого обходишься? - обратился к Лере незнакомый маг. Он скептически оглядел ее: - Не вижу ничего, за что бы стоило платить.

Лера напряглась.

- Оставь ее, - прервал мага Александр.

- Не слишком ли дорого ты ее оценил?

Не ответив, Измененный потянул ученицу дальше. Наконец они пришли к своему столу, рассчитанному на четверых.

- Садись, - коротко велел Учитель.

- По-моему, они настроены несколько враждебно, не находишь? - тихо спросила она, ловя на себе любопытные взгляды членов Совета.

- Люди настороженно относятся к Измененным, и, следовательно, к их ученикам тоже.

- Она все время на нас смотрит, - Лера кивнула в сторону белокурой женщины, изучавшей их со своего места.

- Будь ее голос решающим, нам пришлось бы туго, - весело заметил Александр.

- А чей решающий?

- Во-он того мага. Не разглядывай его так открыто. И того, левее, - начал перечислять Измененный. - И Полины.

К белокурой подошел пожилой маг, что-то сказал ей, но она отмахнулась, не сводя взгляд с Леры и Александра. Измененного, казалось, столь пристальное внимание не смущало, и он весело рассматривал собиравшихся на Совет волшебников.

Леру же, наоборот, такой интерес к своей особе нервировал. Она прикинула расстояние до женщины и оценивала обстановку. Учитель перехватил ее взгляд и проследил за ним.

- Я могу здесь легко с ними справиться. С ней и вон с теми, которые были в павильоне, - она, наконец, вспомнила имя бородатого мага: Станислав. Я чувствую, что могу, - зная, что Измененный понял ход ее мыслей, предложила Лера, внутри которой бушевала яростная сила.

- Я думаю, не стоит, - тихо ответил Учитель, - слишком много свидетелей и все они - маги.

- Пожалуй, не стоит, - подумав и уняв острое желание напасть, согласилась девушка. О своем новом состоянии она не задумывалась: оно ей нравилось.

К их столу подошла женщина с короткими седыми волосами. Она бесцеремонно окинула Леру взглядом и обратилась к Измененному:

- Это и есть твоя фифочка? Здесь только об этом и говорят. И сколько стоит любовь такой невинной девушки? - заглядывая уже глаза Леры, насмешливо спросила она.

- Фрида, не надо так, - спокойно ответил Александр.

- Да ничего я такого не говорю! Ты привел ее в Орден, когда что-то пошло не так, предложил откупить ее от Совета, а теперь удивлен, что на вас смотрят?

- Ей и так сегодня досталось, - в голосе Измененного прозвучала усталость.

Взгляд женщины смягчился:

- Ты думал, что на вас глазеть не станут? Многие хотели бы знать, что вас может связывать. Девушки падки на деньги. Они охотятся на обеспеченных мужчин. Но и такие мужчины зря сорить деньгами не станут, они знают цену всем удовольствиям. А ты? Что она может дать тебе такого, что ты, рискуя своей репутацией, предлагаешь Совету взятку? Судя по ее виду, она не очень-то искушена, но что-то держит вас вместе уже сколько лет?

- Пять.

- Пять лет! Может, ты ответишь мне по старой дружбе?

- Чтоб сохранить эту дружбу, Фрида, уходи, - невозмутимо попросил Александр.

Тон женщины стал официальным:

- Я подошла поздороваться и предупредить, что заседание Совета откладывается на полчаса. Ждем, когда соберутся все, - Фрида удалилась, гордо вскинув голову.

- Выйдем, погуляем, - Учитель поднялся и пошел к выходу.

- Пять лет? Я в Академии только третий год! - Лера старалась не отстать, но едва поспевала за широкими шагами Измененного.

- Я ведь говорил, что знал тебя раньше. Другую тебя.

Магов, прибывающих на Совет из разных реальностей, стало больше. В вестибюле стоял гул от голосов, на Александра и Леру перестали обращать внимание.

- Приветствую! Решили сбежать? - к ним подошел Ромео, светловолосый друг Александра. Измененные обменялись рукопожатиями.

- А ты... - Ромео обратился к Лере, но Учитель перебил его:

- Не надо, отстань, мы специально вышли, чтоб нас оставили в покое.

- Да я только хотел поздороваться! - он, шутя, подмигнул. - Помнишь меня?

Лера кивнула и улыбнулась: ей нравился этот веселый, беззлобно циничный Измененный.

- Пойду, послушаю, о чем судачат, - Ромео засмеялся, - не каждый день Измененного призывают к ответу в Совете.

- Учитель, тебя в чем-то обвиняют? - испуганно спросила девушка, которой вовсе не хотелось создавать проблемы Александру.

- Мы с тобой сейчас в опале. Но я бы не стал переживать по этому поводу. Везение вещь изменчивая: сегодня его нет, а завтра оно опять на твоей стороне.

- Ты поэтому пытался дать Совету взятку? - вспомнив слова Фриды, продолжила любопытствовать Лера.

- Почему пытался? - хмыкнул Измененный.

Беседующие в вестибюле маги потянулись к дверям зала заседаний, и Лера поняла, что Совет сейчас начнется. Они с Учителем вернулись за свой столик и обнаружили, что у них появились соседи: молодой маг и Милена. Увидев бывшую инструкторшу, Александр мгновение колебался, но потом сел с ней рядом, усадив Леру по другую сторону от себя.

- Что ты здесь делаешь? Тебя вызвали? - не очень приветливо поинтересовался он в полголоса.

- Заседание Совета Ордена объявляю открытым, - провозгласил маг-секретарь. - На повестке дня...

Лера не стала слушать, какую повестку дня маги выбрали на сегодня. Ей хотелось поприветствовать Милену, которую рада была видеть, и услышать ее ответ Александру. Она слегка подалась вперед, стараясь увидеть лицо инструктора, но Учитель, заслонив Милену, шепнул:

- Неприлично так разглядывать, - после чего повернулся к волшебнице: - Зачем ты пришла?

- Слышала, повторился случай с выходом темной стороны, и в этот раз все прошло далеко не безобидно. И я тебя о такой вероятности предупреждала.

- Ты выбрала не самое удачное время для напоминания о своей правоте.

- Я пришла свидетельствовать в пользу Леры. Не ее вина, что учителя заинтересовала ее скрытая способность, и он сделал все возможное, чтоб оградить ученицу от постороннего влияния. Ты ведь намеренно спровоцировал ситуацию? - Милена немного повысила голос и на нее со всех сторон зашикали. Не обращая внимания на замечания, она опять перешла на шепот:

- Тебе нужно было протянуть ее в Орден, а без обучения в Академии это невозможно, и тогда ты притащил ее в Академию! А сейчас, как удобно, ее исключат, но тебе ведь и не требуется, чтоб она закончила обучение! Ты уж позаботился о том, что она и в Ордене останется и никому не будет до нее дела. Кроме тебя, разумеется. Ты учел все свои интересы!

Александр усмехнулся:

- Все это время я учитывал интересы нас обоих - и Лерины и свои. Ты же, мне помнится, ушла, расторгнув все наши договоренности. И дела, выражаясь твоими словами, до ее интересов тебе не было. Что изменилось, Милена?

- Мне нужно было время подумать. К тому же мы подружились.

- Да ну?! Когда? Вы едва находили общий язык в течение двух лет. И вдруг успели подружиться при случайной встрече? - в голосе Измененного звучала неприкрытая ирония.

- Тебя это не касается. Вопреки твоим представлениям, она не твоя собственность.

- Когда вы закончите свою увлекательную беседу и удостоите вниманием нас, - раздалось рядом, - мы продолжим наш Совет и перейдем к рассмотрению дела Леры Воронцовой. - Высокий седой маг остановился у столика и выразительно посмотрел на притихших спорщиков.

- Прекрасно, - выждав минутку тишины, продолжил Председатель Совета. - Мы рассматриваем дело ученицы третьего курса Базовой школы Леры Воронцовой. Согласно показаниям свидетелей она дважды наносила магический ущерб членам Ордена в неконтролируемом состоянии, что делает ее потенциально опасной. Нам предстоит рассмотреть целесообразность ее дальнейшего обучения и нахождения на территории Ордена. Прежде чем выносить решение, я бы хотел услышать ваши мнения. Прошу, высказывайтесь.

Лера напряглась: сейчас решалась ее дальнейшая судьба. Зал наполнился голосами: маги тихо переговаривались между собой. Никто не спешил высказывать свое мнение, не услышав позиции соседа.

- Поторопитесь господа, у нас еще четыре нерешенных вопроса на сегодня, не хотелось бы провести в зале заседаний целый день, - поторопил Председатель.

Первой поднялась белокурая предводительница зомби:

- По результатам теста, который мы провели перед Советом, можно заключить, что девушка своенравна, не склонна к ведению переговоров и агрессивна. Ее поведение можно расценить как асоциальное. Не сложно предположить, какова будет ее реакция в случае, если что-нибудь покажется ей обидным или угрожающим. Хочу заметить, что Снегов не может в полной мере контролировать поведение своей ученицы. Такие ученики в Академии подобны мине замедленного действия. Никогда не знаешь, где и в какой момент случится взрыв. - Белокурая села.

- Я была на площади, когда все произошло, - из-за стола напротив, поднялась магиня и Лера узнала в ней одну из женщин с базарной площади. - Это монстр. Ей не место среди нас. Я не смогу ощущать себя в безопасности, если такие как она будут свободно разгуливать по Ордену. Благодарю за внимание.

- Почему они не понимают, что это была самозащита? - Лера повернулась к Александру. - Давай я объясню им.

- Они многого не понимают, - в полголоса утешил Измененный. - Пусть выскажутся. Прежде чем что-то объяснять, нужно услышать все аргументы противника.

- Я поддерживаю, что девушка асоциальна, - громогласно, так, что все притихли, заявил Станислав. - Я специально интересовался: за три года она так и не завела себе друзей, не сумела влиться в группу, с которой проходила обучение. Однокурсники, после ее нападения на одну из учениц во время зачета, относятся к ней с антипатией и опаской.

- Отчислить! - раздалось из конца зала. - Проблемные нам не нужны!

- По-моему, если вас попытаются избить, каждый из вас станет своенравным, несговорчивым и агрессивным. Нет? Так давайте проведем эксперимент. Есть добровольцы? - Полина, занимающая место за председательским столом, обвела всех присутствующих выжидательным взглядом. - Что, никто не хочет продемонстрировать свою готовность подставить вторую щеку? Не логичнее выслушать мнение тех, кто знает студентку Воронцову лично?

- Она убила наших людей, - повторила женщина с площади.

- Полно вам, мы все прекрасно знаем, что пострадали лишь их тела сновидений. Поживут жизнью обычных людей, восстановятся.

- Я была инструктором в группе, в которой училась Лера, - неожиданно поднялась Милена. - Она не агрессивная. У нее есть свои представления о дружбе и чести, поэтому ей труднее адаптироваться в среде с иными критериями. Безусловно, произошедшее нельзя оставить без внимания, но я считаю, что причиной послужила неверно подобранная стратегия обучения. Александр буквально изолировал свою ученицу от общения с другими студентами. Он Измененный, не совсем человек, ничего удивительного, что взаимодействие с ним оказало влияние на темную, нечеловеческую сторону Леры. Любой из нас может попасть под воздействие Нелюдей. Лере не хватило для равновесия человеческого общения. Я считаю, она должна продолжить обучение под руководством мага-учителя из людей.

- Молодец, поддержала, - тихо, чтоб никто кроме Милены не услышал, фыркнул Измененный.

- Я согласна, - Полина легким кивком головы дала понять, что одобряет выступление Милены. - Хотелось бы услышать Александра.

Учитель поднялся:

- Ни для кого не секрет, что в Ордене существует давнее негласное противостояние магов из людей и Измененных. Измененных опасаются, поскольку не могут понять, как человек осмелился смешать и разделить свое сознание и энергию с нечеловеческим существом. Вероятно, такой же страх вызывают и те, кого Измененные берут в ученики. Вы не знаете, чего от них ожидать в дальнейшем и это вас напрягает. Позвольте напомнить, что Орден был основан магами-учениками Нелюдей. И он задумывался как магическая организация, поддерживающая любого искателя, независимо от его происхождения и формы существования. Вы же, впустив в свои сердца страх, нарушаете саму концепцию Ордена. Любая, неподконтрольная сила пугает вас, превращая из магов в судей. Вы забыли, как сами учились овладевать своими талантами? Забыли, сколько ушло времени и усилий? С чего начинали, как испытали первый триумф? Вы забыли, насколько непредсказуема и многогранна магия? Или, - Александр обвел зал взглядом, - все дело в том, что Лера - ученица Измененного? Но в таком случае, это уже межрасовый вопрос, который требует иного обсуждения.

В зале повисла тишина.

- Браво! - с сарказмом прошептала Милена.

Маги за председательским столом тихо переговаривались. Лера попыталась по лицам догадаться, чего ей ожидать, но не сумела: их мимика не отличалась выразительностью и только Полина, слушая своих коллег, время от времени иронично поводила бровью. Наконец решение было принято, и Председатель поднялся для вынесения приговора:

- Мы выслушали ваши доводы и оглашаем вердикт по данному вопросу: на период, пока Лера Воронцова не возьмет под контроль свою, гм, возможность, она отстраняется от обучения в Академии. Она может остаться на территории Ордена при условии, что за нее в равной степени поручатся как Измененный, так и маг-человек, разделив совместную опеку до тех пор, пока студентка Воронцова не завершит обучение. Найдется среди присутствующих человек, готовый принять на себя ответственность учителя и наставника?

- Я готова, - Милена встала.

Лера облегченно выдохнула и переглянулась с Александром. Он метнул на нее быстрый взгляд и поднялся:

- Подходы в обучении у людей и Измененных слишком отличаются. Их различия лишь вызовут у ученицы внутренние противоречия и доставят немало неудобств самим опекунам. Зачем все так усложнять? Я согласен с решением Совета отстранить Леру на время от занятий в Академии, и продолжу ее обучение в индивидуальном порядке.

- Как продемонстрировало случившееся на площади, в данном случае требуется уравновешивание Вашего обучения, - невозмутимо возразил маг-председатель, - людская часть Ордена хочет быть уверена в своей безопасности. Поэтому принятое нами решение считаю справедливым. А, чтобы избежать противоречий, которых Вы опасаетесь, согласуйте с Вашей напарницей программу обучения. Или, - Председатель хитро прищурился, - Вы имеете что-то против самого участия представителя людской части Ордена? Не будем тратить время на дальнейшие дискуссии. Вопрос считаю закрытым. Переходим к следующей теме...

Александр сел и повернулся к Милене:

- Полагаю, ты довольна.

- Отчасти. Она человек и должна быть с людьми, пока не сделает свой выбор самостоятельно.

- Она должна знать обе стороны, чтобы сделать выбор. Надеюсь, у тебя не будет возражений, если мы с Лерой покинем Совет. Нам еще предстоит подготовиться к деловой поездке.

- Ты берешь ее с собой? - сухо поинтересовалась инструктор.

- Ты хороший маг, Милена, ты талантлива, но до сих пор в поиске себя. Я благодарен тебе за то, что ты выступила в Лерину защиту. Эти пару лет, пока ты была ее инструктором, мы неплохо сотрудничали. Пусть и дальше все остается так же. Тебе нет необходимости обременять себя ее обучением, ведь это совсем не то, что ты ищешь. Я сообщу о нашем возвращении.

- Ты не очень доволен, что Милена опять будет моим инструктором? - когда они вышли из зала Совета, спросила Лера.

- Мы с ней движемся в разных направлениях, совмещать их у тебя не получится. Она умная женщина и тоже понимает это. Так что не особо рассчитывай на ваши занятия и не привязывайся к ней - у вас слишком мало общего.

Глава 3. Секрет магических карт.

Учитель загрузил последнюю дорожную сумку в объемный багажник блестящего черного джипа и удовлетворенно его захлопнул.

- Залезай, - скомандовал он Лере, указав на заднюю дверцу. - С минуты на минуту подойдут остальные и тронемся.

Лера послушно села на широкое кремовое сиденье, напоминавшее и цветом и удобством скорее диван, чем сиденье машины. Она осторожно провела пальцами по приятной на ощупь коже и облокотилась на спинку, разглядывая внутреннее убранство железного коня. О том, что у Александра есть машина, да ни какая-нибудь, а огромный, цвета воронова крыла джип, она узнала только что. В учебном городке, да и в его округе единственным средством передвижения были собственные ноги. Иногда маги приводили для дальних походов лошадей, но никакого транспорта, современнее обычных деревянных телег не наблюдалось. Каково же было удивление Леры, когда исчезнув утром, Александр вернулся на блестящем красавце, аккуратно припарковав его на тенистой улочке у ворот своего дома.

- У тебя есть машина? Мы на ней поедем? Какая большая, - Лера с восхищением дотронулась до блестящих серебряных букв на округлом капоте.

- Не везде можно открыть портал и иногда приходится преодолевать большие расстояния. Черный Ворон, скорее напарник, чем машина, - улыбнулся Измененный, мы с ним часто путешествуем. Помоги погрузить снаряжение, не исключено, что нам придется задержаться не в самых приятных условиях.

Вдвоем они притащили собранные заранее сумки. Когда все было погружено, а Лера в десятый раз изучила панель приборов, Измененный сел боком на переднее сиденье и посерьезнел.

- С сегодняшнего дня начинается твоя работа в Спецотделе, - негромко сказал он. - Несмотря на свою увлекательность, работа там - не игра. Мы не изображаем из себя супергероев и не спасаем мир, мы ориентированы на выживание. Мы подчиняемся строгой дисциплине, анализируем ситуации, устраняем источники проблемы и скрываем любые магические проявления. И мы всегда работаем как единая команда. Пока что твоя задача - не мешать, наблюдать и беспрекословно подчиняться моим приказам. На заданиях мы с тобой мои распоряжения не обсуждаем. А вот и остальные.

Вопреки Лериным ожиданиям увидеть отряд воплощенных Кларков Кентов, к машине быстрым шагом приближалась переговаривающаяся на ходу троица магов в длинных рясах. Впереди, хмурясь и что-то ища в карманах, шагал худощавый мужчина лет сорока пяти. За ним следовал темноволосый Измененный, которого Лера встречала в доме Учителя. Шествие замыкала невысокая девушка в ученической рясе. Ее длинные, золотисто-каштановые волосы, спадали на плечи мягкой волной, обрамляя миловидное личико с упрямо поджатыми губами. Учитель поднялся и сделал шаг им на встречу.

- Заплетись, ты не на вечеринку едешь, - вместо приветствия бросил ей Александр, обменявшись рукопожатиями с магами. Девушка вспыхнула, поколебалась, но собрала волосы в тугой хвост.

- Знакомьтесь, это Лера, моя ученица.

- Николай, - представился маг и, вытащив из кармана карту, развернул ее прямо на капоте, - дорогу, скорее всего, занесло, а с объездом я так и не определился.

- Раз они нас вызвали, то о подъезде позаботились, что у них, людей там нет? - возразил темноволосый Измененный.

Александр склонился над картой и с минуту рассматривал ее, потом сказал:

- Селение небольшое, пограничное, я бы его назвал крайней точкой наших земель. К нему только одна дорога, так что будем прорываться по ней. Садитесь, выдвигаемся.

- Я сяду сзади, хочу вздремнуть после дежурства в диспетчерской, - темноволосый Измененный удобно расположился за водительским местом и прикрыл глаза.

- Я предлагал Григорию не посылать Тимура с нами после суток, но ты же Гришу знаешь: если он видит состав экспедиции таким, то решения не изменит, - словно оправдываясь, пояснил Николай.

Александр кивнул:

- Его умение формировать команды для заданий еще ни разу не подводило. Рита, Лера, - обратился он к девушкам, - не ждем приглашения, сели, едем.

Машина мягко сорвалась с места и, оставив позади тихую улочку, скользнула в распахнувшийся перед ней сияющий прямоугольник портала.

Ворон мчался по пустынному шоссе уже больше часа. Тимур и Рита спали, развалившись на заднем сиденье и вжав Леру в боковую дверцу.

- Григорий знает, что ты взял с собой ученицу? - неожиданно поинтересовался Николай, отложив газету, которую усердно читал с начала поездки.

- Мы говорили с ним, что Лера будет помогать мне, - уклончиво ответил Учитель.

- Но про сегодняшнюю поездку речи не было? Ты самовольничаешь. Если бы я не знал, как Шеф тебя ценит, побился бы об заклад, что ты получишь серьезное взыскание. Она ведь даже Академию не закончила? Постой, это же о ней речь на Совете была?

Александр усмехнулся:

- Ты бывалый вояка, а собираешь сплетни!

- Ходят слухи, что она трансформируется в монстра. Я сам не видел, но бабы болтают. Моя рассказывала, что зрелище устрашающее. И ты тянешь ее в Отдел, где мы такие случаи нейтрализуем.

- А где еще в Ордене есть место для таких, как она? - весело спросил Учитель. - Вон у нас, кого ни возьми, все на подбор...

- И с ними дядька Черномор, - засмеялся маг. - Умно придумал: Григорий своих в обиду не даст. Только не обучена она.

- Рита тоже Академию не закончила. Совет правильно рассудил: пусть лучше меряется силой с нарушителями, чем со студентами. А опыта она на практике быстрее наберется.

- Дисциплину девчонка не признает, трудно с ней ладить, - вздохнул Николай. - Долго нам еще?

Александр кивнул, не отрывая взгляда от дороги.

- Тогда и я вздремну, - устраиваясь поудобнее, решил маг.

Зеленые стены бесконечного, по Лериным представлениям, леса закончились, и Черный Ворон вылетел на степную равнину. Серо-песчаная, с островками сухой растительности, гладь, простиралась насколько хватало глаз. Учитель сбавил скорость и машина, тихо заурчав, покатила по изношенному, запорошенному песчаной пылью, асфальту. Голубое лесное небо сменилось на свинцовую высь. Попутчики спали богатырским сном, время от времени ворча и отмахиваясь от воображаемых противников.

"Сколько мы уже едем?" - от монотонного гудения и однообразия пейзажей, Лера потеряла счет времени. Возбужденная предстоящим участием в боевой вылазке, она боялась задремать, чтобы не пропустить ничего интересного.

- Здесь нет времени, - прочитав ее мысли, вполголоса ответил Александр. - На самом деле здесь ничего нет. Так как мир состоит из энергии, а мы воспринимаем ее в форме образов, то мы видим окружающее пространство в наиболее близкой и знакомой для себя интерпретации. Земли Ордена - это доступные для нашего восприятия участки энергии. И сейчас мы перемещаемся от одного участка к другому. Процесс перемещения воспринимается как путешествие.

- А как все выглядит на самом деле, если ничего нет? Как видишь ты? И откуда ты знаешь, как или куда перемещаться, чтоб попасть в нужный участок? - ожидая ответ, Лера подалась вперед: наконец-то она узнает тайну перемещения между реальностями!

- Я покажу тебе, когда разберемся с этим делом. В Ордене есть особые люди, мы называем их Проводниками. Проводники умеют составлять карты, на которые наносят описания земель и собирают их в связки, - Измененный взглянул на Леру через зеркало заднего вида. Убедившись, что она понимает его объяснение, продолжил: - Академия состоит из множества магических Школ, каждая из которых расположена в отдельной реальности. Школы и тренировочные реальности, где вы занимались - и есть связка. Все земли, входящие в связку имеют энергетическое сходство. Мы открываем между ними порталы, чтобы облегчить перемещение. Но, зная описания, можно обойтись и без них. В таком случае переход будет не столь быстрым.

- А описания? Откуда Проводники их берут? - нетерпеливо спросила Лера.

- Имей выдержку и не перебивай, - Александр, не выпуская руля, дотянулся до карты, торчащей из кармана Николая, и передал ее Лере. Она торопливо развернула желтоватый прямоугольник и принялась его изучать.

Рисованная от руки, карта представляла собой покрытую переплетением из линий, символов, и надписей схему. Ни масштаба, ни привычных разметок не было. Левее центра, крупнее остальных значков, выделялся символ планеты Меркурий, под которым мелкими аккуратными буквами было выведено "Храм Меркурия. Академия". Несколько прямых линий соединяли "Храм Меркурия" с другими знаками. Одна из таких линий, самая длинная, вела к крошечным песочным часам, расположенным в правой части карты, почти у самой нижней границы, отделенным от остальных локаций чистым участком листа. "Пески. Ветра. Отсутствие солнца и осадков. Пограничье", - гласила подпись.

- Дальше этой земли маги Ордена не заходили, - подождав, пока Лера рассмотрит карту, продолжил Учитель. - Пока ни у кого не получилось найти описание землям, расположенным за Песками. Они, конечно же, есть, но в Ордене пока нет никого, кто бы смог их увидеть и открыть.

- Почему?

- Видимо там энергия обладает такими качествами, которые маги еще не научились воспринимать или не нашли для них подходящего описания. Пока нет описания - земля для нас не существует.

- Страж, которого я встретила во Тьме, называл Землями детей Тьмы, - заметила Лера, ощущая, как одно воспоминание о Великой Матери наполняет ее бурлящей силой.

- Мы все общаемся на языке образов. Вероятно, он имел в виду создания, обладающие определенными наборами характеристик, способные творить и расширять свои границы, - предположил Александр. - "Земли" означают конкретное, проявленное, существующее, что можно открыть, описать, познать. При создании карт, маги используют символы и термины, несущие одинаковый смысл для всех, потому что, если каждый начнет давать свое описание, мы не сможем понять, о чем идет речь.

- Поэтому нас заставляли изучать символы? - вспомнив о бесконечных теоретических занятиях, догадалась Лера.

Учитель кивнул:

- Магов Ордена объединяет система мироописания.

- А откуда Проводники берут эти описания? - повторила свой вопрос Лера. Теперь, когда ее отстранили от занятий, и Академия перестала нависать над душой со своим сводом правил, она почувствовала себя свободнее и независимей. А свобода и независимость предполагали вольное перемещение между реальностями.

- Создают. Маги путешествуют по океану энергии, открывают неведомые для себя миры, расширяя тем самым границы восприятия. А, возвращаясь, создают описания познанного в доступной для других путешественников форме.

- А как они путешествуют? - решила допытаться Лера.

- Путешествиям обучают старшекурсников, когда азы усвоены и выработано умение ориентироваться в пространствах и состояниях. И то, отваживаются на них не все, - усмехнулся Александр.

Лера задумалась: стать путешественником и открывать новые миры - чертовски заманчиво. Воображение рисовало красочные картины совместных с Измененным странствий, полных приключений и романтики, тем более, что путь магического скитальца привлекал и Александра.

- Почему ты не оставишь Академию и не отправишься искать новые миры? Разве тебе не интересно узнать, что находится за Пограничьем?

- Однажды отправлюсь. Много лет назад, когда я был молодым и самоуверенным магом, я увлекался поиском прохода в другие миры. И, как-то раз, у меня получилось выйти за пределы моей реальности. Но, не будучи подготовленным и не рассчитав силы, я очутился в Межмирьи: месте, где нет ничего, и ты не можешь погрузиться в мир форм. Ты словно зависаешь в туманном пространстве, теряя ориентацию и забывая себя. Все-таки проявленные миры служат опорой для нашего сознания. Мне повезло, что на меня, уже потерявшего энергию, наткнулось существо. Оно разделило со мной свою энергию и вытащило из забытья. Это был один из Нелюдей, из тех, кого мы называем Зелеными.

- И ты стал Измененным?

Александр кивнул:

- Иным мне оттуда было бы не выбраться.

- А где он теперь?

- Здесь. Он тоже изменился. Наши сознания слились и мы стали одним.

- Но... - Лера пыталась осмыслить новую для себя информацию: - А с кем я сейчас говорю?

Учитель усмехнулся:

- Из той ловушки выбрался не Зеленый и не человек: там они перестали существовать как отдельные личности. Вышло совершенно новое существо.

- А память? Чьи у тебя воспоминания?

- Они переплелись.

- Круто! - только и смогла ответить Лера.

Шоссе закончилось, сменившись песчаной колеей посреди уходящих за горизонт дюн. Вдали показались прямоугольники строений, и вскоре Ворон остановился возле двухэтажного здания.

- Приехали, просыпаемся, - скомандовал Александр, заглушая двигатель.

Потягиваясь и разминая затекшие конечности, маги вышли из машины. К ним, по занесенной песком брусчатке, спешили двое. Их лица скрывали платки, которыми, спасаясь от порывов ветра с песчаной пылью, они обмотали голову, оставив узкую полоску для глаз. После короткого приветствия, представителей Отдела провели в дом, где, в просторной комнате на втором этаже, собрались обитатели поселка. Сумрачные и молчаливые, они выжидающе смотрели на прибывшую команду. Лера заметила, что большинство жителей были в ученических рясах.

- С этим сезоном песчаных бурь что-то не так, - начал невысокий коренастый маг, которого в поселке считали главным, - пропали несколько человек после вечерних занятий. Они просто исчезли. Я сразу же обратился в Отдел за помощью.

- Их искали? - ледяным тоном поинтересовался Александр. - Может они покинули Пески?

- Нет, - отрицательно замотал головой маг, - они бы не ушли без предупреждения. У нас с дисциплиной хорошо.

Николай, стоявший рядом с Александром, скептически хмыкнул.

- Может они отправились открывать новые земли? - продолжал допытываться Учитель.

- Нет, это невозможно. Мы снаряжаем экспедиции, но не в сезон бурь. Здесь все знают, насколько в этот период нестабильно пространство.

- А кто исчез? - в разговор вмешался Тимур, который до этого бесцеремонно разглядывал собравшихся.

- Четверо учеников и два преподавателя. В первый день пропал один человек. Позавчера пропали двое, вчера - еще трое. Они ушли со всеми после лекции в учебном корпусе и не появились утром. У нас маленький поселок, потеряться здесь негде.

- Их искали? - повторил свой вопрос Александр.

- Конечно! Мы отправляли поисковые группы, но нашли только сумку исчезнувшего в первый день.

- И вы не усилили меры безопасности? Не отменили послеобеденные занятия на следующий день? - не скрывая раздражение, спросил Снегов. - У вас пропали люди, вы подозреваете что-то странное и вместо тотального поиска, проводите обычный учебный день?

- Но никакой видимой опасности не было! - слабо возразил маг.

- Вводим комендантский час с шестнадцати ноль-ноль. Списки людей сдать мне через полчаса, занятия отменить, - распорядился Александр.

Маг согласно кивал.

- И попрошу всех мужчин разбиться на группы по семь человек и ждать здесь. Позаботьтесь, чтобы все студенты и преподаватели собрались в этом здании к указанному времени.

Измененный окинул взглядом своих спутников и кивком пригласил их выйти.

- Черт знает что происходит! - возмутился Николай, когда они собрались в пустынном коридоре. - Могли прекратить исчезновения после первого случая!

- Это очень отдаленная школа, - заметила молчавшая до того Рита, - у меня здесь подруга учится. Они не очень сильны как маги. Только вот я Свету в зале не видела.

- Они не только в магии не сильны, но и мозгами слабоваты, - проворчал Николай.

- Трое в медицинском изоляторе, да и на сбор не все пришли, - успокоил ее Тимур, и, подумав, добавил: - Если, конечно, она не числится пропавшей, но это мы узнаем через несколько минут, когда они соберутся. С подругой давно не виделась?

- Почти год. Мы раньше в одной группе учились, а потом ее сюда перевели...

- По одному ходить нельзя, - перебил Риту Александр. - Девушки остаются в корпусе, мы с группами местных прочешем периметр.

- Почему это в корпусе? - возмутилась Рита.

- Потому что вы слабый пол, вас охранять нужно, - попытался пошутить Николай, но Александр метнул в его сторону предупреждающий взгляд:

- Нужно организовать безопасность местных женщин. Они не имеют представления о дисциплине. Два человека пропали за пределами поселка, но четверо в самом селении. Это означает, что граница больше не является защитой и на улице небезопасно.

- Я не хочу отсиживаться в корпусе! - Рита с вызовом посмотрела на Александра, но он словно не слыша ее возражений, продолжал:

- И все пропали в послеобеденное время, поэтому нам следует быть очень осторожными. Возможно, в селении кто-то не в себе, учитывайте и такую вероятность. Никому не доверяйте.

- Схожу за списком и займусь организацией поисковых отрядов, - решил Тимур.

- На тебе изучение личных дел всех жителей, - Александр посмотрел на Николая, и маг кивнул в ответ. - Рита, организуй места для ночлега в этом корпусе. Сегодня все останутся ночевать здесь. Возьми Леру в помощь. И не оставайтесь наедине с местными и не подпускайте никого к себе ближе, чем на два метра.

- Ладно, - нехотя согласилась девушка.

- Если я узнаю что-то о твоей Светлане, я сообщу, - Александр заторопился вслед поисковым отрядам, покидавшим корпус.

- Ненавижу, когда он командует, - возмущенно воскликнула Рита, когда они с Лерой закончили обход комнат. - Ведет себя так, будто он единственный знает, что делать!

Корпус заполнялся людьми. Ученики и студенты занимали классы, обустраивая себе временные постели. Было душно, но окна не открывали из-за непрерывного ветра, подымавшего клубы песка. Часам к четырем небо затянулось низкими тучами, ветер усилился: начиналась песчаная буря. Так ничего не обнаружив, вернулись поисковые группы.

- Зачем селиться в такой местности? - Лера сидела на подоконнике в небольшой комнате, которую выделили для их команды, и силилась разглядеть хоть что-нибудь за песчаной пеленой.

- Раньше здесь были лаборатории. Потом народа стало больше, поселок вырос, открыли школу, - Александр, вместе с Тимуром, в десятый раз просматривал списки.

- Мне кажется, здесь внутренние разборки, - сказал темноволосый Измененный. - Какие-то они здесь все странные.

- В небольших общинах всегда так, - пожал плечами Александр. - Но, возможно, ты прав: признаков вторжения нет, улик нет, все хоронят бури.

Хмурый рассвет осветил новые песчаные курганы, наметенные за ночь. За последние сутки никто не пропал. После недолгого завтрака поиски возобновились.

- Остаетесь здесь, - перед уходом обратился к девушкам Снегов. - Никого по одному не выпускайте. Только группками по три-четыре человека. Сами от корпуса не отходите, и будьте осторожнее с местными. Рита, пока нас нет, ты здесь за главную.

Когда поисковые группы покинули периметр поселка, Рита натянула короткую черную куртку и обмотала лицо шарфом.

- Ты куда? - испуганно спросила Лера.

- Дом моей подруги недалеко отсюда, я к ней, - сообщила девушка, выходя из корпуса.

- Ты не можешь! - возразила Лера.

- Я быстро. Ее нет в списке пропавших, нет в лазарете и ночевать она тоже не пришла, наверное, сидит дома. Я хочу ее повидать.

- Нельзя. Учитель сказал, чтоб мы...

- Мне все равно, что сказал Александр. Я могу за себя постоять, не первый год работаю в боевой группе.

- Пожалуйста, не ходи, по одному нельзя выходить. - Прикрывая рукой лицо от порывов песчаного ветра, Лера следом за Ритой пересекла двор.

- Не преследуй меня! - девушка гневно обернулась. - Возвращайся! Это приказ. Я хочу нормально пообщаться с подругой, ты будешь только мешать.

Рита ушла. Проводив ее взглядом, пока она не скрылась из виду, Лера вернулась в корпус. Ей было досадно: поездку она представляла себе не так. И уж совсем не думала, что придется оставаться одной в окружении толпы подозреваемых, посреди занесенного песком поселка. Время, как назло, тянулось медленно. Местные ученики сновали по корпусу, не зная, чем занять появившиеся неожиданно свободные часы, и боясь выходить на улицу. В обед ветер прекратился. Поселок, словно замер, погрузившись в полную тишину. Возвращение поисковых отрядов оживило мрачное настроение, царившее среди магов.

- Сегодня нам удалось обнаружить, что целостность защитного барьера Песков нарушена, - объявил Тимур, во время обеда. - Не исключено проникновение неведомой нам силы. Следов вторжения мы не нашли, но так же и не нашли следов пропавших. Поэтому, пока наша группа проводит исследования, мы просим не покидать этот корпус без предварительного согласования с патрульной бригадой.

- Защитный барьер разрушен полностью. По сути, эта Школа ничем не защищена от энергетических воздействий и неконтролируемых изменений. Мы уже сообщили в Совет. Скорее всего пришлют специалистов для восстановления барьера, а до того мы все застряли здесь, удерживая порядок в рамках Орденских правил, - тихо, чтоб не привлечь внимания, сообщил Александр Лере, подсаживаясь рядом. - На данный момент это здание единственное контролируемое нами место, покидать его нельзя. Где Рита?

- Ушла к подруге, - так же тихо ответила Лера.

- Идем, вернем ее, заодно посмотрим, не остался ли кто-то еще за периметром, - Измененный решительно направился к выходу, попутно подав знак Николаю следовать за ним.

На занесенный поселок опускались сумерки. Ноги утопали в песке, замедляя передвижение. Сухой колкий воздух раздражал слизистые носа и глаз, отчего они начинали слезиться.

- В какую сторону она пошла?

Лера указала направление.

Селение оказалось полуразрушенным. В центре еще сохранилось пару корпусов, но большинство периферических построек стояли с выбитыми стеклами и занесенными песком дверями.

- А ты ее защищаешь постоянно, - Александр раздраженно обратился к Николаю. - Все свою самостоятельность доказывает, доиграется ведь!

- Что я? Я ей не указ! Она только Григория слушается.

- Что это? - Измененный наклонился и вытащил из песка кусок черной кожи, оказавшийся курткой.

- Это Ритина куртка, - испуганно прошептала Лера.

- Проклятье! - Николай ринулся вперед, стараясь найти хоть какой-нибудь след. Учитель с Лерой последовали за ним.

Оставив позади невысокое строение, еще недавно бывшее теплицей, они оказались на окраине. Два одноэтажных дома, стоявших особняком, зияли темными провалами дверей и окон, раскуроченные доски сломанными ребрами свисали с каркаса крыши. Александр придержал мага за плечо:

- Ник, заходить не будем.

- Ее надо найти! - возразил маг.

- Там - никого.

За их спинами раздалось глухое рычание. Все, как по команде обернулись: метрах в двадцати, над растерзанным телом девушки, вырастала, поднимаясь из песка, серая фигура. Мелкие вихри песчинок кружились, сливались в один, и вот перед замершими магами уже стоял огромный зверь, напоминавший тигра. Его безликая песочная морда повернулась в сторону людей и опять послышалось рычание.

- Опоздали, - Александр отступил, увлекая за собой мага и Леру.

- Убьем его, - Николай попытался сделать шаг вперед, но хватка Измененного оказалась крепче. - Она может быть еще жива!

- У нее горло разорвано, не спасти. Отступаем.

Зверь одним прыжком преодолел расстояние до границы и оскалился, обнажая широкие острые клыки.

- Уходим. Он не один, я чую, - не сводя с песочного чудовища глаз, Учитель оттолкнул мага по направлению к центру поселка.

Приступ рвоты заставил Леру согнуться пополам, но Снегов продолжил тащить ее за руку. Появление зверя не испугало ее, но вид растерзанной окровавленной Риты заставлял желудок непрерывно сокращаться.

- Сейчас не время, - как можно спокойнее сказал ей Измененный, не позволив остановиться ни на мгновение.

Подул ветер, поднимая тучи песка. Стремительно темнело. К спасительным дверям корпуса добрались в полном мраке.

- Ник, - прежде чем зайти, позвал мага Александр, - свяжись с Отделом. Начинаем эвакуацию. Поселок мы потеряли.

Маг кивнул, скрываясь в здании.

- Ты эвакуируешься с первой группой. Тебе нельзя здесь оставаться, - задвигая засовы, распорядился Измененный, обращаясь к Лере.

- Почему?

- Опасно.

- А вы? - зачем-то спросила она, хотя знала ответ.

- Жди меня в учебном городке.

К утру, буря стихла, и магам удалось открыть небольшой, похожий на щель портал, на расчищенной у самых дверей корпуса площадке.

- И следите, чтоб ни одна песчинка не проникла, - непрерывно напоминал магам Тимур, контролируя процесс эвакуации.

Раздетых и бросивших свои пожитки учеников окатывали водой, после чего им разрешалось пройти сквозь портал. Покидая Пески, Лера в последний раз окинула взглядом, ставшим похожим на кладбище поселок. В последний момент она заметила Александра, набиравшего в миниатюрный пузырек песок. Поймав на себе ее взгляд, Измененный прижал к губам палец.

"Но зачем ему этот опасный песок?" - успела подумать она до того, как свет портала ослепил ее, заставив отключиться.

Глава 4. В чужом сознании (Школа Ведьм).

Они встретились через четыре дня, после того, как Лера вернулась из Песков. Несмотря на отстранение от занятий, Совет разрешил ей остаться на территории учебного городка, но без права выхода в учебные реальности. В отсутствии Учителя, студенческий городок превратился для нее в место заточения. Студенты кидали в ее сторону косые взгляды, а маги игнорировали, словно ее не существовало.

Александр появился утром. Он отмахнулся от назойливых студентов, и, зайдя за Лерой, заперся с ней в павильоне.

- Мы не успели эвакуировать всех, - сообщил он будничным тоном, словно речь шла не о жизнях людей.

- Почему? Оставшиеся погибли?

- Буря не утихала. Вероятнее всего они погибнут, но нельзя исключать и иного исхода. Нам пришлось уступить селение. Иногда жертвуя малым, спасаешь большее. Получив землю, этому существу не нужно большее ее освобождать от людей.

- А как вы выбрались? - Лера плохо представляла, что можно было с легкостью пожертвовать населением Песков.

- Уехали. Видишь ли, Пески раньше были не нашей территорией. Орден колонизировал участок, и сейчас оно вернулось за своей землей.

- Я видела, как ты набирал песок, в то время как Тимур следил, чтоб ни одна песчинка не проникла на территорию городка.

Александр не смутился. Он с интересом посмотрел на девушку:

- То, что мы воспринимали как песок и есть существо. Одно целое существо, которое маги Ордена приняли за территорию. Неплохо иметь такого союзника. Никогда не знаешь, где его способности могут пригодиться, ты так не думаешь?

- Ясно. Рита погибла по-настоящему или у нее осталось энергетическое тело, и она сможет восстановить физическую форму? - спросила она, надеясь, что смерть девушки не была окончательной.

- Увы, - качнул головой Измененный. - Она настолько сжилась с этой формой, что стала ею.

- Жаль.

- Кто-то уходит, кто-то приходит. Сегодня я представлю тебя Отделу. Но до этого ты узнаешь как это, когда твое сознание объединяется с другим. Ты уже знакома с проникновением в свое сознание. В Академии прибегают к такой форме обучения. Но ты всегда ощущала чуждый тебе разум и могла контролировать себя. Сейчас я покажу, как выглядит объединение сознания. Если бы маги не боялись испытывать это ощущение, то не погибли бы в Песках.

- Их убили, - возразила Лера.

- Нет. Они убили себя сами, находясь под воздействием. То существо слилось с их сознанием, а они этого даже не поняли.

- Но мы видели тигра!

- Мы видели песок, - твердо сказал Александр. - А сознание каждого придало ему устрашающую форму. Кстати, не думал, что ты боишься тигров.

- Я их не боюсь. Ты сам решил отступить, когда его увидел, - напомнила Лера.

- Я решил отступить, когда понял, что мы находимся под воздействием чужого разума. Зачем было испытывать судьбу и ждать, когда Ник или ты или еще кто-нибудь из людей станет его инструментом?

Измененный прошелся по павильону и остановился напротив Леры. Их взгляды встретились. Вдруг она с удивлением поняла, что никогда не могла запомнить цвет его глаз. Если бы ее спросили, какие они, она описала бы их как сияющие, пронзительные, глубокие, а цвет... Иногда они казались темно-синими, иногда - черными.

"С магами ни в чем нельзя быть уверенным", - разглядывая спокойное, всегда гладко выбритое лицо Учителя, подумала девушка. Она сконцентрировалась на его глазах. Сейчас они были темными, и она увидела в них свое отражение. Вот она пошевелила рукой, машинально поправив рясу, моргнула, повернулась. Стоп. Она же не поворачивалась! Изумленная, она смотрела на себя со стороны.

"Не надо пугаться, - пронеслась мысль, - и хватит так себя разглядывать, тебе зеркал мало?"

Лера тряхнула головой, стараясь сбросить наваждение. Она опять была собой, но воздух вокруг сгустился, словно она смотрела на мир сквозь толщу воды.

- Пройдись, не стой, - сказал Учитель. Лере показалось, что его голос тихим эхом раскатывается по павильону, заполняя пространство. Освещение изменилось: краски стали насыщенней, линии четче, а свет осязаемым. Она сделала несколько шагов, продолжая наблюдать за переменами. Какая-то часть ее сознания замолчала, и мир погрузился в тишину. Александр, такой же безмолвный, стоял рядом.

- Необычное ощущение, - нарушила молчание Лера и наваждение исчезло. - Но я по-прежнему остаюсь собой и смогла бы почувствовать воздействие.

- Иногда они бывают очень болтливы, - улыбнулся Измененный, - но ты не позволяй им себя заговорить.

- Ты о ком?

- О них, - Снегов кивнул в сторону дивана, и Лера только сейчас обнаружила невысокую зеленоватую фигурку, замотанную в длинную темную рясу. Она и не заметила, как кто-то вошел в павильон.

- Зеленый! - выдохнула девушка. - Как он сюда попал?

- Не очень любезно расспрашивать его обо мне при мне, - слегка шипящим голосом произнес нечеловек.

- Он не попадал, а был здесь все время, - ответил Учитель. - Ты не видела его, не воспринимала, потому что они находятся за чертой человеческого восприятия.

- Люди несут одну суету, - Зеленый поднялся с дивана и плавно подплыл к Лере: - Сейчас она начнет задавать кучу вопросов. Люди всегда задают вопросы, но никогда не слушают ответы.

- Она иногда слушает, - шутливо вступился за ученицу Александр.

- Столько понятий, столько лишних вещей, люди забивают свои головы рассказами и верят в них.

Приоткрыв рот, Лера не сводила глаз с ворчливого существа. Большие черные глаза на прозрачном личике нечеловека казались неподвижными. Непроизвольно она протянула руку, намереваясь дотронутся до него. Зеленый брезгливо отодвинулся.

- Извини, - Лера отдернула руку.

- Ты ведь пришел что-то сказать? - посерьезнев, обратился к нечеловеку Измененный.

- Дело есть, - неожиданно отбросив ворчливый тон, прошелестел гость. - Ведьмы приблизились к нам.

- Понял, займусь. Прогуляемся, значит, в другой раз, - Учитель повернулся к Лере: - тебе пора возвращаться.

- Куда возвращаться? - не поняла она, на всякий случай, покосившись на входную дверь.

- На уровень своего восприятия. Черта, которую мы пересекли, находится глубоко. Смотри.

Пространство опять подернулось рябью, сквозь которую она увидела поверхность, как если бы смотрела на мир из зеркала или из толщи воды.

- Твой мир там, - сказал Учитель.

- Нет, - Лера отшатнулась, одновременно щурясь: так ярко и неестественно выглядели предметы по ту сторону. - Нет, здесь. Там все какое-то резкое.

- Ты потеряла ориентацию.

- Да нет же, - она уверенно возразила. Не мог мир, в котором она жила, быть таким чуждым.

- Выходим. - Измененный схватил ее за руку. Волна тошноты поднялась и опала. Лера оглянулась на Зеленого, но его не было.

- Такое чувство, будто я спала. Оттуда все, что до Черты, кажется таким нереальным. И наоборот, - она потерла виски, удивляясь, как могла перепутать, где ее реальность, а где то, что для людей именовалось как "за Чертой".

- Это похоже на сон, - согласился Учитель. - Тебе все еще не хватает энергии, иначе ты бы различила переход на глубину и мое воздействие.

- Он ушел? - спросила она о Зеленом.

- Нет, когда люди их не видят, они их не беспокоят.

- А они видят людей из-за своей Черты?

Александр задумался.

- Не всех, только тех, кто приблизился к границе восприятия. И, кажется, кто-то приблизился, хотя я не могу утверждать наверняка, пока не проверю.

- Разве это плохо? Зеленые же сами отбирают людей, - вспомнив зимнюю встречу с Нелюдьми, поинтересовалась девушка.

- Для мага такое достижение означает рост. Не каждый может похвастаться дальнейшим развитием своих способностей. Но, ты верно сказала: Зеленые сами отбирают людей. И я не думаю, что они готовы делиться территорией и уступать "контрольный пакет акций" над Орденом, - Снегов даже не улыбнулся собственной шутке.

- А ты, на чьей стороне?

- Понимаешь, Измененным близки оба мира. Важно поддерживать равновесие и не выделять ни одну из сторон. Но, если говорить о расположении, то мой дух не стремится к людям.

Лера обдумывала услышанное. В последнее время и она не стремилась к людям. Они стали для нее чуждыми существами. Зеленых она видела слишком мало, и они напоминали ей избалованных детей. Зато Измененные вызывали глубокую симпатию. Воображение услужливо предложило образ армии благородных принцев на белых конях. Налюбовавшись, Лера спохватилась, что не одной ей могла быть видима сия картина, но Учитель, казалось, был погружен в свои мысли и полета ее фантазии не заметил.

- Думаю, представление тебя Отделу мы отложим, а займемся делом поинтереснее, - вернувшись из глубины своих раздумий, заключил Александр. - Посетим Школу Ведьм, посмотрим, что они там затевают.

- Школа Ведьм? Круто! - обрадовалась Лера. - Мы к ним надолго? С собой нужно что-то брать?

- Нет. Их Школа находится на территории учебного городка, так что путешествие далеким не будет.

- Их Школа здесь? - девушка удивилась: она знала, что для каждой школы есть отдельная реальность, но ни разу не слышала, что в учебке, кроме базовой школы магов, ученицей коей она являлась, существует еще Школа. Да и ведьм она не видела ни разу.

- Они ведут обособленный образ жизни, и не очень общительны, - пояснил Учитель. - Их немного, десятка три, чрезвычайно замкнутых леди. Раньше они были всего лишь факультативом, кружком исследователей, а со временем превратились в небольшую автономную Школу. Ничего удивительного, что ты о них не слышала: они напоминают тайное братство, попасть в которое непросто, да и свою причастность к нему никто не афиширует.

- А чем они занимаются? Почему их называют ведьмами, а нас - магами?

- Маги берут за основу свой внутренний потенциал, изменяют себя, и, таким образом, обретают силу. Ведьмы овладевают искусством взаимодействия с миром, и в результате такого взаимодействия наступает их трансформация. Принципиально разные подходы. А чем они там занимаются, и предстоит выяснить. Пойдем, нужно заглянуть в канцелярию, - Александр мягко коснулся кончиками пальцев Лериного плеча. Она ощутила, как от этого прикосновения по ее телу побежали мурашки.

... В кабинете, расположенном на втором этаже административного корпуса, сумрачно. Лера рассматривает тяжелый дубовый стол, уставленный чернильницами, подставками для карандашей и прочей канцелярской мелочью, стопки бумаг, пизанскими башнями возвышающиеся на стульях, громоздкий старинный шкаф и темно-коричневые доски пола. Собранные и на скорую руку подвязанные жалюзи, упорно мешают дневному свету проникнуть вглубь помещения. За столом, на таком же основательном стуле ерзает невысокий кругленький маг. Его лоб покрыт блестящими капельками пота.

- Да пойми, на каком основании я дам это разрешение? - его голос взволнован, но, кому адресован вопрос, Леру не интересует. Она подходит к окну и с легкой грустью наблюдает за спешащими на занятия студентами и учителями.

Слов Александра, настойчиво и спокойно убеждавшего в чем-то мага, Лера не разбирает, но слышит, как маг продолжает спор:

- Какая проверка? Да сейчас никто не делает проверок! Убери ты ее от окна - заметят. Я не хочу проблем!

Какие именно проблемы могут быть от ее стояния у окна, Воронцова не понимает, но отступает вглубь комнаты и поворачивается к магу. Под ее безразличным взглядом он слегка краснеет:

- Нет, не могу.

"Да что он заладил одно и то же?" - Лера начинает ощущать пробуждающийся интерес.

- Тогда мне придется действовать самостоятельно, раз на твою поддержку рассчитывать не могу, - заключает Снегов, и от его слов магу становится неуютно.

- Ты уже пришел сюда со своим планом! Они такую жалобу накатают, что я вылечу с этого места!

- Ты вылетишь после того, как я принесу отчет, - холодно отвечает Александр и, не дожидаясь ответа, уходит.

"А мне что делать?", - растерянно думает Лера, но, что-то заставляет ее оставаться на месте. Она опять поворачивается к магу.

- Чего смотришь? Не могу я подписать это разрешение! У них образцовая школа, все бы такими были, - зачем-то говорит ей маг.

Она не отвечает, продолжая глядеть на него. Маг обреченно вздыхает:

- Тебе-то что, с тебя какой спрос. Вот он как придумал! Ну, иди, передай ему, что подпишу я разрешение, но только после того, как они вернутся с результатом. Если ничего не найдут - подписывать не буду.

"Отчего он так нервничает? Будто бы боится кого-то. Но, кого магу бояться? А, ну да, они нелюдей опасаются", - Лера попыталась собрать в кучку свои блуждающие мысли, но маг бесцеремонно прервал ее попытку. Он торопливо черканул на бланке неразборчивую завитушку и сунул ей в руки:

- На, отдай ему. Разрешение всем подавай! Уходи же! - совсем не по-джентельменски он распахнул дверь и вытолкал девушку в коридор.

"Странный какой", - удивилась она.

"Я в павильоне, - не давая ей опомниться, в голове прозвучал голос Измененного, - подходи".

Присев на краешек стола, Александр обвел взглядом собравшихся. Девять старшекурсников, расположившихся напротив Учителя, не сводили с него возбужденных глаз. Среди них Лера заметила Владимира, с которым встречалась у Учителя, в день, когда ее группа подала жалобу. Благоговение, с которым этот высокий рыжий нескладный студент смотрел на Александра, заставило ее улыбнуться.

- Итак, в этом году вы выпускаетесь из Академии и становитесь полноправными членами Ордена, - заговорил Измененный, продолжая всматриваться в лица старшекурсников. - Но перед тем как маги признают в вас равных, вам предстоит пройти несколько испытаний. Не игровых, к которым вы привыкли за годы учебы, а настоящих. Они покажут, насколько вы готовы поддерживать интересы Ордена и способствовать его развитию. Насколько готовы отстаивать его правила и восстанавливать баланс сил, в случае, если таковое потребуется. Сегодня вы сможете испытать свою решимость продолжать путь мага Ордена. Готовы?

Студенты активно закивали.

- Хорошо. Ползут слухи, что в одной из Школ используются запрещенные правилами вещества. Вам предстоит выяснить, соответствует ли это действительности.

- А что за Школа? - тихо спросил хрупкий, похожий на девушку, паренек.

- Школа Ведьм.

Ответ Александра вызвал замешательство на лицах будущих магов Ордена. Со всех сторон посыпались вопросы:

- Как мы это выясним? Они нас и на порог не пустят.

- Да и где этот порог еще вопрос.

Измененный терпеливо дождался тишины и продолжил:

- Зайдете на их территорию со стороны пустыря. Школа занимает двухэтажную пристройку за высоткой. Сразу же разделитесь на три группы. Постарайтесь выяснить, сколько у них лабораторий, и над какими проектами в текущий момент они работают. Особенно обратите внимание, не прибегают ли они в своей практике к помощи "ангельской пыли" или подобным ей изобретениям. Сейчас начнется обед, большинство ведьм будут в столовой, поэтому трудностей с проникновением быть не должно.

- Она нас засечет, - обреченно вздохнул один из старшекурсников. - От Керридуэн, на ее территории, еще никто не укрылся.

- Поэтому обойдетесь без магии. Наблюдайте. О вашем присутствии узнают только тогда, когда вы приблизитесь к лабораториям. Когда вас обнаружат - никакого сопротивления, вам припишут нарушение правил и все. Отработаете.

- Не хотелось бы мне столкнуться с этой ведьмой или даже ее девками, - в голосе говорившего, смуглого парня лет двадцати пяти, сквозила тревога. Его поддержали остальные:

- Она накладывает заклятья! Я видел их результат: чувак неделю в медпункте провел, веря, что он собака. Все видели, как он столбы в учебке метил и за палкой бегал.

- Они нападают без предупреждения!

- И все, что смогут вам сделать - пару раз ударить, не нанося даже легких травм, - голос Александра прозвучал успокаивающе. Все притихли.

- Ты можешь гарантировать нам, что все обойдется нарушением, и нам не придется следующий месяц квакать?

- Да, я приду за вами, если потребуется. Но вы не оказывайте никакого сопротивления, кайтесь, женщин это смягчит, - посоветовал Измененный. - Собирайтесь и старайтесь подмечать любые мелочи. Потом доложите, кто что заметит. Владимир, задержись.

Рыжий поспешно подошел, с готовностью заглядывая в глаза Снегову.

- У тебя будет отдельное задание, - тихо, чтоб никто не услышал, сказал Учитель. - Направишься прямиком в лабораторию на втором этаже, где сможешь, спрячешь вот это.

Александр протянул ему несколько пенициллиновых флакончиков с белыми кристалликами:

- Смотри, с этим не попадись. Никто, включая твоих коллег, не должен это увидеть. Ясно?

Рыжий кивнул, запихивая пузырьки под рясу в карманы джинсов.

- Лера идет с вами, с твоей группой. Поймешь, что провалился - все передашь ей.

- Если нас поймают - достанется всем. Хочешь, чтоб кто-то из нас прикрыл ее? - неожиданно проявил мужское благородство Владимир.

- Нет. Охранять не нужно, об этом я позабочусь сам. Итак, вы разделитесь сразу на их территории. Возможно, обнаружат не всех.

Лера, внимательно слушавшая Александра, с подозрением покосилась на оттопырившиеся карманы старшекурсника, но, заметив предупреждающий взгляд Учителя, благоразумно решила не уточнять, зачем что-то понадобилось прятать в лабораториях чужой школы.

Со стороны пустыря, прилепившись торцом к зданию Исследовательского центра, притаилось в густых зарослях неброское двухэтажное строение, отведенное под Школу Ведьм. Лера, ожидавшая увидеть что-то готично-колдовское, удивилась: все три года, проведенные в Академии, она была уверена, что пристройка - не более чем котельная, и ни разу, проходя мимо, не проявила к ней интереса. Александр оказался прав: они беспрепятственно приблизились к Школе, казавшейся в обеденный час безлюдной. Массивная входная дверь тяжело скрипнула, впуская перепуганных разведчиков в темный узкий коридор.

- Не хотел бы столкнуться с этой ведьмой, - нервно оглядываясь, как мантру бубнил себе под нос старшекурсник.

Возле лестницы они разделились: одна группа осталась обследовать помещения первого этажа, а остальные поднялись на второй и разошлись в противоположных направлениях. Девушка последовала за рыжим Владимиром. Старшекурсник всеми силами старался не выдавать своего волнения.

- Мы поднялись на второй этаж, здесь никого, - в лицо Лере сообщил он срывающимся шепотом.

Она отстранилась: "Можно подумать, я без него не вижу". На то, что она воспринимает окружающее, словно сквозь легкую дымку, Лера внимания не обратила.

- Ничего у них необычного, - опять сообщил Володя, заглядывая в очередную комнату. - Шмоток везде полно, как и у всех баб. Кристалликов всяких, зеркал. Зеркала у них повсюду, наверное, никак не могут на себя насмотреться, ведьмы.

Последнее слово прозвучало насмешливо.

- Они через зеркала наблюдают. Нас уже увидели, - вырвалось у Леры непроизвольно. Удивленная своим комментарием, она попыталась вспомнить, откуда у нее такие сведения, но на ум ничего не приходило.

- Вот, что-то странное, - Рыжий поманил ее рукой, приглашая зайти в небольшую комнатушку без окон.

Квадратная, облицованная плиткой комната напоминала душевую. О том, что она когда-то ею и была, свидетельствовала одинокая раковина. Остальное пространство занимали жестяные бочки, присоединенные к каким-то аппаратам. Трясущимися руками Владимир вытащил доверенные ему пузырьки и, приподнимая крышки бочек, спрятал их там.

- Второй этаж, шестая дверь слева, - сообщил он Лере.

"Странный он", - девушка сочувственно посмотрела на старшекурсника и переключилась на зеркало, висящее над умывальником. Тусклое и поцарапанное оно казалось забытым с тех времен, когда комнатой пользовались по назначению. В мутной поверхности отразилось ее лицо, на котором, выделяясь, белыми огоньками светились ее глаза.

- Засекли, сейчас будут здесь, - заглянул в комнату смуглый старшекурсник.

- Уходим, - коротко распорядилась Лера, отпрянув от зеркала, и еще раз удивившись вырвавшейся из нее команде.

Студенты послушались, бесшумно скользнув к двери и устремившись к лестнице.

- Вы нарушили договоренность о нашей неприкосновенности! - навстречу им уже спешили четыре женщины в черных рясах.

"Ученицы", - отметила про себя Воронцова, замедляя шаг, чтобы сохранить безопасную дистанцию.

- Вы не имеете права здесь появляться! Стойте!

- Вы ответите! - коридор наполнился возмущенными женскими голосами.

Старшекурсники остановились, покорно позволив наложить на себя заклинание пут.

-Тут еще трое! - раздалось с первого этажа.

- Что вам здесь нужно? Отвечайте! - потребовала полноватая девушка с длинной русой косой, надвигаясь на смуглого паренька.

- Бестолковые создания, - вдруг фыркнула Лера.

- Что? - внимание девушки тут же переключилось на дерзкую пленницу.

"О, блин, кто же меня за язык тянул?!" - спохватилась Лера, но отступать было поздно.

- Да ладно вам пищать, вы даже заклинание толком наложить не можете, - замирая внутри от собственной наглости, Воронцова развела руки в стороны, демонстрируя, что заклинание, ограничивающее подвижность, не сработало.

- Может, я и не могу, - согласилась девушка, но сейчас придет та, которая может. И всем вам намылит шеи.

Вдохновленные Лериным примером, остальные арестованные тоже сбросили с себя чары. На лицах молодых ведьм отразилась неуверенность.

- Она сейчас придет, - пообещали они, отступая.

- На выход, - скомандовал Владимир.

Но добраться до входной двери они не успели. Внезапно посреди коридора проявились три женщины. Две из них, в белых рясах, возникли прямо перед Владимиром и Лерой, успевшим вовремя остановиться, чтоб не налететь на неожиданное препятствие. Третья, высокая, стройная, с волосами цвета воронова крыла, в черной рясе, шагнула непутевым разведчикам навстречу.

- Ведьма чертова, - прошептал Владимир, непроизвольно сделав шаг назад.

- Вы нарушили границы нашей территории. Мы вас задержим до выяснения обстоятельств. И выяснять мы их намерены в Совете, - сообщила одна из женщин в белом.

- Жрицы, - опять шепнул Лере Рыжий.

Жрицы, своим появлением разделившие группу на две части, не заметили, что двое нарушителей оказались за их спинами. Лера решила воспользоваться ситуацией и попытаться уйти другим путем.

- Пойдем, наверняка здесь есть еще выход, - одними губами прошептала она, потянув за собой Владимира.

- Нет, от Керридуэн еще никто не уходил, лучше ее не злить. Я сдамся, все равно они здесь все перекрыли, - Владимир мягко высвободил руку и, обойдя Жриц, примкнул к группе пленных.

Лера попыталась отступить вглубь коридора, но женщина в черном в два шага оказалась перед ней:

- Ты думал, тебе удастся незаметно уйти? Думал, что обманешь меня? - спокойным, но не предвещающим ничего хорошего тоном, спросила она, обращаясь к Лере.

На всякий случай Лера обернулась, но, убедившись, что вопросы адресованы ей, про себя подивилась странной манере обращения: "Или иностранка или у ведьм свои чудачества".

Керридуэн, а это была она, приблизилась еще на шаг:

- Я могу приказать своим людям задержать тебя так же, как их, - она кинула в сторону парней, на которых жрицы накладывали заклятье покорности, в этот раз сотворенное добротно.

Лица пленников, стоявших с сомкнутыми за спинами руками, выражали растерянность.

- Как видишь, - неожиданно для самой себя произнесла Лера, - я не убегаю и мы можем поговорить.

Губы Верховной Ведьмы искривились в улыбке:

- Поговорить?! После того, как ты вторгся без приглашения в мой дом? После того, как проявил неуважение ко мне и моим людям? Ты хочешь поговорить после того, как попытался подставить меня? - Керридуэн вынула из кармана и сунула Лере под нос ладонь, на которой лежали знакомые пузырьки.

"Раз, два, три, четыре, - успела пересчитать Лера, - было шесть. Два, видимо, остались в бочках. И, правда, ведьма. Как быстро их обнаружила. Кстати, интересно, что это за порошок в них".

Но вслух у нее вырвались иные слова:

- Хотел бы подставить - подставил. А это считай дружеским предупреждением. - Видя, как темнеют, наливаясь яростью глаза женщины, Лера готова была заткнуть себе рот руками, если бы они в тот момент ей повиновались. - Мы могли бы решить все иным путем.

- Ты! - рука Ведьмы взметнулась в замахе и Лера непроизвольно зажмурилась. Но удара не последовало: Керридуэн остановила руку, и, уже спокойно сказала: - Я дам тебе возможность уйти, Эдгар. Убирайся отсюда со своей куклой!

- Нам все равно нужно поговорить, Керри, - Лера поняла, что окончательно утратила контроль над своими мыслями и языком. - И, если ты не захочешь, я вернусь, но разговаривать будем уже по-другому. А теперь, раз я здесь, использую возможность прогуляться по твоему замечательному саду. Говорят, твои люди содержат его в прекрасном состоянии и там есть на что посмотреть.

- Хочешь поговорить? Хорошо, давай поговорим, но не здесь, - процедила Ведьма. - Через час у главного корпуса.

Лера кивнула и пошла к выходу. На полпути она остановилась, спохватившись, что так и не увидела сады. Объяснить так не вовремя возникший к ним интерес она не могла, но отчего-то ей очень захотелось побывать там.

- Здесь красивые сады? - она повернулась к Ведьме, немного оторопевшей от такого вопроса.

Несколько мгновений Керридуэн оценивающе разглядывала вконец обнаглевшую диверсантку, потом ответила:

- Ты пришла без приглашения, тебе здесь нечего делать. Тебе не рады.

Столь откровенный ответ Леру не смутил. Ее мучил еще один вопрос, и она намеревалась его задать:

- Ты - ведьма? Я слышала, как говорили, что ты настоящая ведьма.

Керридуэн какое-то время продолжала пристально созерцать навязчиво любопытствующую особу.

- Кто говорил? - спокойно, даже слишком спокойно, поинтересовалась она.

- Да все, когда мы собирались сюда. Говорили, что не хотели бы лезть в логово к ведьме. Ты и есть та самая ведьма? Почему маги боятся тебя? В твоей Школе могут научить быть ведьмой?

На бледном лице женщины застыла маска невозмутимости, и только лихорадочный блеск глаз выдавал полыхающие эмоции. И ничего хорошего они не предвещали.

- Хочешь посмотреть мои сады? - после долгой паузы вопросом на вопрос ответила Керридуэн. - Хорошо, я даже сама провожу тебя. Здесь есть очень необычные места. Жаль, что в нашей Роще сейчас занятия и непосвященным туда нельзя, но есть не менее красивый и удивительный сад.

- Я могу там погулять? - обрадовалась Лера, которой надоело однообразие учебного городка.

- Конечно, - вкрадчиво согласилась Ведьма, - там замечательные аллеи и шесть гектаров чудесного сада. Могу утверждать, что такого тебе никогда еще не доводилось видеть.

- И ты после всего, - девушка попыталась подобрать слово для названия их вторжения в Школу, но не сумела, - не против, чтоб я посмотрела ваш сад?

- Конечно, нет, - Керридуэн усмехнулась, - раз ты сама попросила об этом, находясь в гостях у ведьмы. Следуй за мной.

Шелестя рясой, женщина устремилась к входной двери. В какой-то момент Лере показалось, что по коридору пролетел ветерок, подхватил и понес ее новую знакомую - настолько легко и быстро передвигалась женщина. После полумрака коридоров дневной свет резанул глаза. Они обе непроизвольно сощурились, и от этого Верховная Ведьма стала выглядеть менее зловеще.

- И вы все-таки пришли сюда, зная, что вас поймают, - задумчиво произнесла она. - Что же такое он наобещал им? А ты понимаешь, что вы пришли ко мне не с добрыми намерениями?

Лера не ответила. Она догадывалась, что спрятанные в Школе Ведьм пузырьки не сулили ничего хорошего ни самой Керридуэн ни ее ученицам. Но она играла в команде Учителя и его интересы для нее были важнее.

- Мне жаль, - выдавила она, осознавая, как фальшиво прозвучали ее слова.

Ведьма усмехнулась и ускорила шаг. Полы ее рясы развевались, обнажая расшитый кружевом подол черного платья. Концы черного плетеного пояса шевелились при каждом шаге, напоминая змей.

- Не отставай, - коротко бросила она.

Они прошли мимо старого корпуса и свернули в глухую часть пустыря. Лера нахмурилась: это место - пологий спуск в виде узенькой тропинки среди густых зарослей, торчащие покосившиеся от времени кресты - было ей знакомо. Показался склеп. Лера остановилась. Она поняла, какие сады собралась показать ей Ведьма.

- Идем, - направляясь к темнеющему провалу входа в Подземные сады, поторопила Керридуэн.

- Я знаю, куда ты меня ведешь, - тихо сказала девушка. - У меня от этого места остались не самые приятные воспоминания. И это сады Академии. Ладно. Извини, что так вышло.

- Если бы мои действия могли причинить Эдгару хоть небольшие неприятности, я бы, не колеблясь, отправила тебя блуждать по Подземным Садам. Ты ведь знаешь, что там есть растения, испарения от которых могут лишить рассудка?

Лера отрицательно качнула головой, не сводя взгляд с черной фигуры Ведьмы, и готовясь в любой момент кинуться наутек.

- Но это никак не навредит ему. Он умен и хитер: нашел способ действовать не вызывая подозрений. Признаюсь, я не сразу разглядела его в твоем сознании. И тебе повезло, что я узнала его до того, как разобралась с вами за вторжение. В мои правила не входит причинение вреда невиновным, поэтому ты можешь идти. Но и не в моих правилах оставлять без внимания действия, направленные против меня.

Оставив растерянную Леру у входа в склеп, Керридуэн заспешила по тропинке назад. Перед тем как скрыться за разросшимся кустом, она крикнула через плечо:

- Избавься от него до того, как попадешь в неприятности.

Глава 5. У каждого свое испытание.

Измененный возник на пороге Лериной комнаты поздним вечером:

- Ты чего дома сидишь? Идем, прогуляемся, - весело предложил он, - покажу еще одну диковинку, вряд ли инструктора вас к ней водили.

- Ты был там в моем сознании? - полуутвердительно спросила Лера, которой не терпелось обсудить малоприятный визит в Школу Ведьм.

- Если тебя волнуют оскорбленные чувства Керридуэн, то забудь, мы с ней уже обо всем договорились и дневной инцидент уладили.

- Как-то не очень хорошо вышло.

Александр с минуту разглядывал свою ученицу, потом ответил:

- Мы выполнили задачу, поставленную перед нами Зелеными. Лучшего способа не нашлось. Никто не пострадал, задеты всего лишь интересы нескольких человек. Что плохого?

- Ты не предупредил, что используешь мое сознание. Я не против, и доверяю тебе, но ты мог бы сказать!

- Хорошо, в следующий раз я предупрежу, а теперь идем, - серьезно кивнул он.

Александр привел ее в глухую часть парка, где буйствовали деревья и кусты, а старую каменную дорожку надежно укрыли травы. Свет фонарей сюда не проникал, и создавалось впечатление, что темнота, словно одеялом, укутала землю, спрятав ее от посторонних звуков и глаз. Лере казалось, что она за три года изучила учебный городок вдоль и поперек, но он не переставал удивлять своими сюрпризами.

- Я каждый день хожу через парк, но в этом уголке не была ни разу, - пытаясь понять, как она пропустила такое укромное местечко, пробормотала девушка.

- Здесь еще много мест, о которых ты не знаешь, - будто вскользь обронил Учитель.

- Да? А где они?

- Вокруг, но ты пока их не видишь. Городок намного больше, чем кажется на первый взгляд.

- Почему я их не вижу? - принялась допытываться она.

Измененный, казалось, только этого и ждал:

- Твое внимание упускает их, а сознание, привязанное к привычному пейзажу, не направляет его, поскольку уверено, что здесь все известно. Это как ходить много лет по одной и той же улице и, однажды, заметив дерево, удивиться, откуда оно там взялось. А оно росло там все эти годы.

- Почему же я сразу не увидела все? Ведь в первые дни у меня не было представления об этом месте, - возразила Лера.

- Внимание хоть и можно назвать силой, все же является инструментом и требует настройки. Чтобы настроить его, нужно знать, на что ты его настраиваешь. Ему нужен объект. Ты настраивалась на группу, на учебу, на свои воспоминания, но не на саму реальность. И часть ее ускользнула от тебя. Так и в примере с улицей: ты настраиваешься на мысли, дела, передвижение, но не на саму улицу и ее деревья. Не огорчайся: большая часть студентов не подозревают о существовании тайных мест. Теперь, когда ты знаешь о дорожке в траве, иди по ней, я тебя догоню, - не дожидаясь ответа, Александр шагнул в сторону и скрылся в темноте.

- Ладно, - настороженно, ожидая подвоха, Лера протиснулась между кустами и оказалась на небольшой асфальтированной площадке, посреди которой, в человеческий рост, возвышалась квадратная бетонная платформа. На ней стоял стул, возле него возилась девушка, бережно протирая тряпкой подлокотники. Она так была поглощена своим занятием, что на появление зрительницы внимания не обратила. Отполировав поочередно все части стула, она отбросила тряпку в угол платформы, села на него и... взлетела.

- О... - от изумления Лера задохнулась.

Она неотрывно следила за набирающим высоту летательным аппаратом. Поднявшись над верхушками деревьев, укротительница стульев заложила крутой вираж и понеслась над учебным городком. Ее силуэт скользил по ночному небу черной точкой, пока не скрылся за деревьями.

- Ничего себе, - Лера обвела взглядом спящие кусты и, взобравшись на платформу, принялась высматривать летающую диковинку.

Воздушная наездница появилась через несколько минут. Она стремительно неслась к земле, и в какой-то момент Лере показалось, что девушка разобьется, но она, проскользив над лужайкой, мягко опустилась в центр платформы.