Косицын Виталий: другие произведения.

Предвестник апокалипсиса (рабочее)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.10*38  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Боевой маг, диверсант и убийца, Конрад полвека сражался за свободу своей родины. Его враги, Тёмный Круг чародеев, вызывают невиданную катастрофу. Чтобы предотватить её, Конрад перемещается по времени. В прошлом он не только продолжит борьбу, но и поймёт, что эта война - лишь эпизод, малая часть великого противостояния, ведущегося в тысячах миров вселенной... Требуется много, много конструктивной критики и предложения нормального названия. Обновления будут редкими, произведение переходит в стадию глубокой, тщательной и ДОЛГОЙ правки. Первые 2 части правлены, НО - 3 неправлена и может быть несогласована с правкой.
    http://fanfics.me/message190370 - стандартное предупреждение.


Пролог.

   Ни света, ни тьмы. Ничего. Это было подобно ощущению, когда очищаешь сознание от всех мыслей, - только являлось объективной реальностью. Мир разрушался. Отголоски образов, эхо звуков, вспышки магии - всё таяло во вселенском Ничто.
   Группа магов, укрытых защитным пологом высшей сложности, подавленно наблюдала за делом рук своих. Их противник плакал, смотря на умирающий мир. Наконец, защита магов не выдержала, один за другим они растворились во враждебной Пустоте.
   Между тем, их противник опомнился. Его щиты также таяли, словно туман. Однако они, в отличие от защиты растворившихся магов, были сконфигурированы весьма экономно. Бдительность и чувство опасности не подвело его, и комплекс щитов оказался возведён в полной мере. Он ожидал мощнейших боевых заклятий, зачарованной пули или, в конце концов, толпы каких-нибудь монстров, но не того, что произошло.
   Его противники атаковали открыто. Впервые за всю войну они выступили вместе и сразу использовали свой козырь. Мужчина знал: у врагов всегда было это заклинание. Непредставимо старое, невероятно сильное, не то полученное в седой древности, не то изобретённое свихнувшимся волшебником.
   Абсолютное оружие. В этом мире его использовали три раза против огромных армий. Армии исчезали, а взбесившиеся магические потоки вызывали катаклизмы вроде всемирных потопов. И никогда, никогда в истории мощь этого заклинания не была сконцентрирована на одном человеке. Соответственно, никто не ожидал, что чары выйдут из-под контроля в самом начале и обратятся не на врага или собственных создателей, а на весь мир.
   Самое страшное, что миру было нечего противопоставить. Магические потоки иссякали, исполняя жуткое заклятие, а материя перерождалось в волшебство, чтобы опять же исчезнуть.
   Мужчина выругался. Капли магии, повинуясь его воле, рассеянные поблизости, собирались вместе. У него был лишь один шанс. Лишь одно заклятье. Тренированный, он в считанные мгновения просеял варианты, как в природной памяти, так и во вложенном в ауру массиве формул. Выход был! Маг достал ритуальный нож и взрезал вены. Добровольная жертва - мощнейший источник. Единственный источник в наступающей Пустоте. Пусть, пусть разрушиться собственная аура - неважно! Пусть оно сработает! Слишком много он, маг, отдал, чтобы потерять всё из-за чужой ошибки. Из глубины сознания поднялась ярость, тесно сплетённая с ненавистью и болью, но тут же исчезла в ледяных тисках воли. Не время и не место.
   Один за другим срывались в абсолютной тишине слова заклинания. На самом деле слова были лишь направляющими сознания, а заодно ограничителями, не позволяющими случайному наложению воли на воспоминание активировать формулу. Стандартный способ отозвался досадой, слишком долго, речь идёт о долях секунды. Щиты, ключевым из которых был сейчас замыкающий, не позволяющий магии свободно циркулировать между аурой и природным маги-полем, распадались.
   Маг действовал точно по инструкциям, не торопясь, но и не медля. Одни чары, один шанс. Нельзя ошибиться. Экспериментальный образец чар был в своё время забракован из-за энергоёмкости и требовательности к мастерству мага. Тогда таких чародеев просто не было. Они остались в седой древности, либо скрывались, как только что погибшие враги, либо родились в горниле войны, как он сам.
   Заклятье временного переноса. Оно бы нарушало равновесие энергий, законы физики, если бы переносило материальное тело. Но нет, эти чары были рассчитаны на человеческую душу, вернее, её информационную составляющую. При этом из мира прошлого высасывался минимум энергий, а мир будущего просто исчезал.
   Точное действие этой магии достаточно сложно описать. Набор математических формул и нескольких не до конца проверенных предположений, слитых воедино человеческим гением. Возможно, с одним из их творцов маг был знаком...
   Чары Второго Шанса, так их назвали в своё время. Как и большинство Великих Заклятий, это не было применено ни разу. О существовании этих чар знали двое - глава лаборатории и разработчик чар. Исследовательской группе стёрли память. Чары были занесены в шифрованный архив и скрыты. Впрочем, мужчине в своё время пришлось разгребать руины этого самого архива, а личный пароль главы лаборатории он знал. Тогда это очень помогло.
   Наконец, произнесено последнее слово. Цепочка символов, ярко пылающих в сознании, соединилась с вливаемой из ауры энергией нерушимыми нитями воли, чтобы стать самодостаточной энергоструктурой - заклинанием.
   "Ты уверен в том, что делаешь?"- раздался безмолвный вопрос.
   "Это ещё кто?- подумал мужчина.- Впрочем, главное, что чары всё-таки не сработали..."
   "Моё имя тебе ничего не скажет,- насмешливо заметил неизвестный.- Скажем так, я ответственный за эту область пространства-времени. И не пугайся ты так, я всего лишь слышу твои мысли и да, заклятье работает. Просто я немного отдалил время срабатывания".
   "Что тебе нужно, ответственный?"- холодно спросил маг. Это существо вызывало лишь презрение и холодную ненависть. Где оно было, когда рушился мир? Любовалось со стороны?
   "Я всего лишь поддерживал твои щиты. Несложно догадаться, что ты предпримешь. Видишь ли, временные перемещения жёстко пресекаются... в обычных ситуациях. Однако, как ты заметил, я ответственен за этот мир и, к тому же, не имею права прямого вмешательства. Поэтому я помогу. Твоё перемещение разрешено. Чары я подправил. Можешь отправляться".
   "Постой!"
   "Да?"
   "А если я не смогу?"
   "Тогда и будем думать. Но шансы у тебя есть. И ещё - не вздумай больше пользоваться экспериментальной магией такого порядка и этими чарами в частности. Даже если сможешь привести их в работоспособное состояние - не стоит. Надеюсь на твоё благоразумие. Ступай!"
  

Часть 1. Родной мир.

  
   Перемещение произошло без каких бы то ни было эффектов. Просто маг оказался в своём теле в прошлом на энное время.
   Светлая Долина. Казалось, вечность назад он в последний раз был здесь. Впадина в земной поверхности, окружённая барьером от всякой нечисти. Тогда - самой надёжной преградой, даже от результатов экспериментов в нескольких лабораториях неподалёку. Формально то, что окружало долину, называлось "Заповедник Редких Явлений", сокращённо - "ЗРЯ". И не сказать, чтобы оно не соответствовало своему названию. Явления действительно были, от всевозможных аномалий, в том числе и неясной природы, до магически изменённых зверей. Большинство явлений были опасными, однако из Долины шли две дороги: менее защищённая через лес и широкое восьмиполосное шоссе. Разумеется, большинство местных обитателей попали сюда иным путём - через магические врата, иначе говоря - стационарные порталы.
   Светлая Долина - центр всей магической жизни планеты, своеобразная столица. Место, где раз в год заседает Архимагический Совет. Здесь же располагается Совет Межакадемический, на котором присуждается, в том числе, звание архимага. Академия Светлой Долины - самая элитная, ведь в ней, подчас, преподают архимаги и прославленные светила науки. Здесь собрались все информационные линии в единый центр. Сюда, в Светлую Долину, город в магически расширенной низменности, тянутся десятки тысяч искателей счастья. Специально для них - Большой Город, отделённый от Светлограда, обители высоких магов, мегаполис.
   Именно в Большой Город шестьдесят с чем-то лет назад от гибели мира прибыл молодой перспективный маг-учёный. На него быстро обратили внимание - ещё бы, сказались рекомендации от ректора Академии Нью-Ореанда. Затем - десяток лет работы сначала в открытой, а потом и секретной лаборатории. Но всё однажды кончается. Лабораторию прикрыли. До сих пор он не выяснил, кто курировал исследования и по каким причинам их закрыли. Документы законсервированной лаборатории ничем не могли помочь - архивы подчистили, хотя сами результаты работ не уничтожили. Более чем странно.
   - Конрад!- окликнул его бармен. Не сразу, но он понял, что это его старое имя. Это потом будет Везунчик, Кошмар Тёмных и, наконец, Чёрный Убийца и просто Чёрный. Сейчас - просто Конрад. Постойте, а фамилия? Он напряг память, но обрывки воспоминаний никак не желали формироваться во что-то цельное. Ну и пусть. Конрад, так Конрад.
   - Да?
   - Ещё пива?
   - Нет,- Конрад развернулся от стойки и направился к выходу. В прошлый раз он заливал потерю любимой работы до потери сознания. Сейчас же есть более важные дела.
   На выходе магия со скрипом повиновалась, выстраиваясь в практически незаметный комплекс щитов. Секундное замешательство - и облегчённый вздох. Ничего с его волшебством не случилось, просто магический дар не привык к столь тонкому и точному делу, как военная привычка, чуть что, ставить защиту.
   Вдруг в голову ударила мысль. Господи, неужели сегодня! Да, у него ещё есть шанс!
   Сегодня, 12 числа первого месяца лета 3013 года от рождения Ариана, погибла в Первой Катастрофе Элеонора, его единственная любовь. Точную дату он установил гораздо позже, когда колесил по руинам Нью-Ореанда в поисках любимой. В это время он расстался с Элеонорой, вернее, не смог её удержать. Эля всегда была непостоянной, но в этот раз свято верила, что влюбилась на всю жизнь, и уехала вместе с профессором Нью-Ореандской Академии Магии.
   Время? Одиннадцать вечера. То, что раньше считали прорывом тварей из не-пойми-какого измерения, а позже - вызовом демонов магами Тёмного Круга, начнётся без двадцати двенадцать как раз в том районе, где проживает профессор и его гостья, Эля. Тогда бегом!
   Гостиница, в которой он остановился, - через дорогу. Помнится, непривычно было спать не на жёсткой кровати общежития лаборатории N 9, а в мягкой постели. Но прошлое неважно. Важно, что в номере его никто не увидит.
   Влетев в номер, Конрад вспомнил, что магического мела у него нет. Впрочем, неважно. В полевых условиях мела не было почти всегда. Нужен хотя бы нож. Пропев два слова-активатора заклятья создания, он выхватил из воздуха боевой нож и короткой формулой отбросил в сторону ковёр. Пентаграмму телепорта он мог вычертить с закрытыми глазами, настолько часто ей пользовался. Пять отрезков точного размера, выцарапанные на полу, короткое заклинание, и... ничего.
   Тьфу, пропасть! Чёрт, чёрт, чёрт, Светлая Долина закрыта от перемещений обычных магов. Степенным архимагам надо было вычертить гексаграмму и применить более сложные чары, но он их не знал. Когда Конрад строил телепорт в Долину, пространственная блокада давно рухнула.
   - Каур де Алт!- крикнул маг, обращаясь к сути своей силы. Горящий клубок пламени где-то внутри сознания - магический дар - приблизился, позволяя своему носителю зачерпнуть ещё больше силы. Вокруг пентаграммы затрещало - звуковой эффект от столкновения чар защитных чар Светлой Долины и его собственной мощи.
  
   В одной из башен Академии встрепенулся от тревожного сигнала наблюдатель. Стряхнув дремоту, он уставился в экран. Трёхмерная модель сферы пространственного барьера мигала красным. Пара щелчков мыши, и наблюдатель шокированно смотрел на синюю линию телепорта из Большого Города, насквозь пробивающего Сферу и уходящего куда-то вниз. Спохватившись, наблюдатель вызвал терминал инфосети Долины и дрожащими руками выбрал службу правопорядка.
   Через полчаса рядом с ним стоял низенький строгий мужчина.
   - Итак, защитный купол пробили,- сказал он.- По вашим словам, произошёл пробой защиты из точки в Светлой наружу, защита мало пострадала. Так?
   - Да, сэр.
   - Я так понимаю, ваш пост скорее символический, верно?
   - Да, сэр. За сотню лет не было ни одного удачного прорыва блокады.
   - Ясно. Каков тип пробоя?
   - Телепорт, сэр. Невероятно мощный и сфокусированный телепорт. Поэтому нет опасности для барьера: пробоина крайне мала и надо знать её точные координаты, чтобы обойти защиту.
   - Это и есть ваш пробой?- офицер службы безопасности Долины указал на синюю линию.
   - Да, сэр,- наблюдатель приблизил изображение, и стало видно, что пробой идёт из здания с надписью "гостиница Вояж".
   - Простите за недоверие,- огорчился офицер.- Полчаса назад как раз в Вояже был зафиксирован магический всплеск неизвестной природы. Постойте, почему линия телепорта идёт куда-то вниз?
   - Не уверен, но, вероятно, это межконтинентальный телепорт на ту сторону планеты. По направлению, если это стандартный телепорт, можно было бы определить конечную точку.
   - И какова же она?
   - Не знаю,- смущённо пожал плечами наблюдатель.- У меня нет соответствующей программы. И кроме того, маг такой силы может построить нестандартный телепорт, то есть конечная точка - где угодно. Ну, кроме Долины - второго пробоя блокады не было.
   - Вот оно как,- задумался офицер.- Ладно, разберёмся. Будьте добры сбросить запись пробоя сюда,- он протянул информационный кристалл.- И будьте готовы, вас ещё побеспокоят мои коллеги.
  
   - Придурок,- охарактеризовал себя Конрад, щурясь под жарким солнцем Нью-Ореанда.
   Как же он сглупил! Забыл про 11 часов разницы между Долиной и этим городом. Теперь его будет разыскивать служба безопасности Долины или, что вероятней, местные спецслужбы, которым Долина передаст все материалы. Впрочем, его тоже можно понять - испугался, даже телепорт прямой провесил, а не закрученный, как обычно. По-умному надо было спокойно выехать из Долины, построить где-нибудь в лесочке телепорт...
   - Ага, и осталось бы всего пара часов до призыва,- заметил самому себе Конрад.
   Куда теперь? Конечно, к Эле, только вот что ей сказать. Годы одиночества не прошли даром - он совершенно разучился общаться с людьми, кроме как по делу. И как убедить её, что в городе опасно? Или не убеждать, а просто взять в охапку и быстрее отсюда? Чёрт, там ещё этот профессор, кажется, Гарри Лэйнден. Ладно, всё решиться на месте.
   Кажется, магический дар и аура уже успели подстроиться под новые возможности, и маскировочный комплекс чар появился как обычно, без напряжения. Конрад шагал по улицам мирного города и сравнивал.
   Множество людей, спешащих по своим делам, из них маги - каждый второй, а сколько-нибудь способные маги - каждый десятый. В будущем Конрада неплохими волшебниками обязаны быть все. Ещё бы, причём маги освоили совсем не их профессии из-за стремительного сращивания волшебства и немагических технологий.
   Маг-инженер, например, - это человек, разбирающийся в строении техномагических и магических комплексов. Если с техномагическим можно было разобраться и без волшебства - теоретически немагический интерфейс и соответствующие техномагические артефакты-инструменты создать возможно- то даже взаимодействие с чисто магическим комплексом немагу чрезвычайно тяжело, не говоря уже о конструировании и настройке. Да и не возникало такой нужды. Немаги просто погибли, в большинстве своём, или получили волшебный дар искусственно.
   Десятиэтажный жилой дом располагался неподалёку от парка. Конрад очередной раз поразился, как могли обстоятельства сложиться так неблагоприятно. Именно в этом парке Тёмный Круг собирался для вызова демонов. В данный момент его обострённое на всё враждебное восприятие улавливало отголоски древнего волшебства. "Изолирующий купол",- определил маг. То есть сейчас до врагов не добраться. Нью-Ореанд обречён.
   В груди проснулось знакомое пламя, грозившее разрушить не только изолирующий купол, но и весь парк с прилежащими кварталами. Уничтожить, убить, отомстить, всех сразу! Нет, нельзя, убрать! Рефлекторный удар силы воли пламя исчезает в глубинах подсознания.
   "Наверно, я стал слишком бесчувственным,- вздохнул маг, когда натянул на сознание ледяное равнодушие - старая привычка, срабатывающая, если речь идёт о неизбежных человеческих жертвах.- "Впрочем, что там "наверное". Так оно и есть. Разве не я отправил в расход два города, прикрывая собственную шкуру? Хотя, тот артефакт стоил куда больше, чем два города..."
   Определить, где находится Эля, труда не составило: обычные люди скрывающими чарами не пользуются, а видеть на расстоянии ауры, не от хорошей жизни, Конрад давно научился. Конечно, человека по имени он бы не нашёл, но ауру Элеоноры узнал бы в любой толпе. Не раз осматривал её на предмет возможного дара, так желанного и столь же далёкого от неё.
   Третий этаж, квартира номер 17. Конрад коснулся магического звонка. Тотчас послышались шаги, он увидел - в волшебном диапазоне восприятия - вспышку, сопровождающую деактивацию защитной магии. "Господи, какие они все доверчивые!"- мелькнула мысль.
   Дверь открылась. На пороге стояла Элеонора.
   - Конрад?- удивлённо спросила она.
   - Да, это я, Эля,- спокойно ответил он.- Нам надо поговорить. Это срочно.
   - Хорошо, проходи. Постой, а как ты узнал, что я здесь?
   - В том числе и поэтому нам и надо поговорить.
   Когда они уселись на кухне, Конрад тяжело вздохнул, а затем сказал:
   - Эля, прежде чем начинать, я хочу знать, где твой ненаглядный профессор Гарри?
   - Он будет только вечером и он не мой ненаглядный!
   - О, ты порвала и с ним?- искренне удивился маг. Действительно, обычно Элеонора влюблялась минимум на полгода.
   - Мы с ним расстаёмся. Да, я опять ошиблась. Хотела сказать тебе завтра. Я... понимаешь...
   - Я всё понимаю, Эля,- улыбнулся маг.- Куда теперь?
   - Не знаю,- неуверенно начала она, а потом выпалила,- но туда, где будешь ты!
   - Эля?!- на лице Конрада выступила вся гамма чувств, от недоумения до неверия.
   - Конрад, я всё это время была слепа,- мягко произнесла она, глядя ему в глаза. Её глаза, серо-голубые, в обрамлении каштановых волос, будто светились. Такими Конрад видел их только в одном случае - когда она заводила себе очередного любовника, искренне считая, что нашла того самого, единственного.- Я искала где-то далеко, а на самом деле...
   - Постой!- он почти кричал,- Постой, Эля. Ты серьёзно?
   - Да,- тихое и уверенное слово.
   - Эля,- глубокий вздох, чуть грустный тон.- Я давно люблю тебя,- Как у него хватило смелости на эти слова?
   - Конрад?- кажется, она удивилась.- И ты все эти годы...
   - Я всего лишь берёг тебя, как мог,- Он встал и подошёл к окну.- Боюсь, только, у нас ничего не получится.
   - Но почему?
   - Причин две. Во-первых, боюсь, но меня ты разлюбишь так же, как и прочих. Помнишь, сколько их было, и что ты говорила мне каждый раз? Что это по-настоящему, не так, как в прошлый раз, навсегда, навечно. Эля, прости меня, но я просто боюсь. Боюсь, что всё повторится, а потом тебе некуда будет идти.
   Она встала и подошла, положила руку ему на плечо. Он обернулся.
   - Вторая причина серьёзней,- он попытался говорить спокойно, но уголок рта подёргивался.- Видишь ли, я совсем не тот Конрад, которого ты знала.
   - О чём ты?
   - О той причине, которая вынудила меня прийти сюда. Давай присядем, и я расскажу тебе всё.
   Они сели, а маг всё никак не мог собраться с мыслями. Наконец, он начал:
   - Видишь ли, моя лаборатория, как ты помнишь, занималась составлением заклинаний. Чары высшей магии, которые можно применять в бою, если быть точнее. Мы были разбиты на группы по пять-шесть человек. На каждую была наложена клятва запрета на разглашение созданных заклинаний. По сути, мы могли разговаривать о работе, вне группы, только с начальником лаборатории. Эту клятву невозможно обойти, более того, на всех лежала другая клятва, запрещающая разглашать сведения о месте работы, сослуживцах и так далее.
   - Ты никогда не говорил,- удивлённо заметила Элеонора.- Я и представить не могла, что всё так секретно.
   - Всё дело в клятве. Есть только один способ её нарушить - ритуал Очищения. Это древний, малоизвестный ритуал, который под силу только архимагу. Ну а архимагам это не требуется - результаты нашей работы они получали сразу. Метод клятв отработан не за один десяток лет и считается совершенным. Он не учитывает одну лишь вещь - учёный-разработчик тоже может достигнуть уровня архимага.
   - То есть ты?..- у неё расширились глаза. Ещё бы, архимаг - не просто редкое, а очень редкое звание. Им обладают едва ли сотня человек на всей планете.
   - Я архимаг,- подтвердил он.- Более того, я архимаг последние сорок лет. Не перебивай, пожалуйста, Эля. Мне очень тяжело рассказывать, и можешь сперва дослушать, хорошо?- женщина кивнула.- Итак, среди чар, разработанных моими коллегами, были так называемые Чары Второго Шанса. Они переносят разум человека во времени в его прошлое. Память о будущем сохраняется. Знаешь, это была единственная возможность. Пожалуй, я никогда бы не пошёл на применение не до конца отработанного волшебства. Однако - сработало. И вот я здесь, человек из 3064 года.
   Эля помотала головой, пытаясь осмыслить все факты. Она поверила сразу - Конрад никогда, ни разу в жизни, не соврал ей, разве что в те моменты, когда утешал.
   - И что... там?- спустя несколько секунд спросила она.- Что там такое произошло?
   - Пожалуй, я просто изложу события. Они страшны,- она почувствовала, что он, мягко говоря, преуменьшает,- поэтому обойдёмся без подробностей. Итак, 12 июня 3013 года в Нью-Ореанде был совершён первый в истории прорыв демонов. Город был разрушен. Территорию оцепили, с помощью войск тварей перебили, однако город просто прекратил своё существование.
   - Сегодня!- вскрикнула она.
   - Верно,- с горечью кивнул он.- Слушай дальше. 14 августа, 12 сентября и 16 декабря три прорыва стёрли с лица земли Ореанд, Мирдол и Великоград. Всю ответственность за произошедшее взяла на себя группировка под названием Тёмный Круг. По сути, в своём обращении они объявили ультиматум всему миру, пригрозив новыми прорывами. Кто-то не поверил им, считая прорывы природным явлением, кто-то поверил, но меры безопасности усилились. В крупных городах перешли чуть ли не на военное положение. Тысячи проверяющих и следящих чар и всё такое. Никто не собирался, как требовал Круг, передавать им полномочия Межакадемического и Архимагического Советов. Следующий прорыв был около Светлой Долины, в каком-то посёлке. Только на этот раз ликвидировать его не удалось. Как выяснили потом, Круг открыл постоянный портал в измерение демонов, и оттуда вырвались орды подчиненных ему тварей. В считанные недели Светлая Долина оказалась в осаде, и началась Мировая Война. Война горстки "тёмных" магов против всего света,- печальная усмешка.- Только вот горсткой они были лишь в самом начале. Круг охотно принимал под свою руку как всяких террористов, так и мирных чародеев. Широкая агитационная компания, тысячи высокопоставленных предателей, шантаж, подкупы - они хорошо подготовились. Прогнивающая система магического образования и управления рухнула в одночасье. Воцарился полный хаос, в котором правительства отдельных стран, и раньше-то выполнявшие роль неких выразителей воли Совета архимагов, просто исчезли. Единственной сколько-то организованной силой стал Круг, чем он немедленно и воспользовался. Однако постепенно появились противоборствующие ему организации. Война медленно переросла хаотическую фазу и перешла в организованную. Не устала слушать?
   - Дальше,- выдавила женщина.
   - Ты всегда была сильной, Эля, всегда принимала всё таким, как оно есть, кроме собственных чувств. Иначе я бы не стал говорить тебе всё это, а просто оглушил бы и увёз куда-нибудь подальше из города.
   Она хмыкнула.
   - Так вот, я не буду рассказывать о войне подробно. Суть в том, что они не победили, однако от окончательной победы их отделяли, как они считали, несколько человек. Это гениальные руководители, Элиас и Андриан, не знаю даже их фамилий, возглавившие армии сопротивления, и несколько так называемых свободных мстителей. Мстители - воины-одиночки, разведчики и убийцы, которые охотились на сколько-нибудь толковых офицеров войск Тёмного Круга и на сам Круг. Благодаря им погибла половина изначального состава Круга. За головы всех мстителей назначили награды. Одного из них, Чёрного Убийцу, Круг выслеживал лично. И, выследив в конце концов, применил страшное оружие, которое грозило катастрофой,- он сознательно смягчил событие.- Тогда Чёрный Убийца, который выжил только чудом, был вынужден вернуться в прошлое, чтобы предотвратить катастрофу.
   - Ты хочешь сказать...
   - Чёрный Убийца - это я. Сопротивление называло меня просто Чёрный, когда мы встречались. А на территории Круга обо мне говорили шепотом. Сама понимаешь, такое прозвище не даётся даром. Именно поэтому я не допущу, чтобы мы были вместе.
   На полминуты воцарилось напряжённое молчание. Конрад сжал кулаки, ожидая ответа. Что она скажет? Проклянёт? Осудит? Пожалеет?
   - Конрад, а в том будущем я была с тобой?- неожиданно спросила Элеонора.
   - Нет. Не спрашивай, почему, не могу тебе врать,- он отвернулся, глуша, вернее, пытаясь глушить горечь привычным равнодушием.
   - Конрад,- твёрдо взгляд поймал его глаза и не отпускал.- Я верила тебе всегда. Я не буду расспрашивать о войне или о том, что ты сделал. Просто ответь, что случилось со мной в будущем и почему тебе так больно смотреть на меня?
   - Эля, не надо,- попросил он. Её характер, иногда так мягок, а подчас, становится сталью. Сказывалась тяжёлая судьба. В такие моменты Конрад просто ничего не мог с собой сделать. Когда она так просит, разве он мог не ответить своей любви?
   - Конрад, мне важно знать.
   - Хорошо,- глубокий вздох и небольшая пауза, чтобы собраться с силами.- Сегодня, 12 июня, ты должна была погибнуть вместе с большей частью населения города,- выдавил он, старательно загоняя вглубь души ледяную ненависть и гнев на тех, кто это сотворил.- Сегодня, я Конрад Тириарх, должен был отречься от своего имени и поклясться отомстить твоим убийцам. Глупец, который думал, что сможет уничтожить целый мир, мир демонов. Потом стало проще - достаточно было убить людей Тёмного Круга. Однако сейчас, Эля, у меня есть шанс сохранить твою жизнь, сохранить во что бы то ни стало.
   Она вскочила и обняла его, чтобы прогнать то страшное выражение из глаз. Всхлипнула.
   - Это всё ради мести за меня?- невнятно спросила Элеонора.
   - Да, любимая,- он прижал её к себе так, словно последний раз в жизни.
   - Я никогда тебя не оставлю,- сказала она.- И никогда никому не отдам. Ты мой, и не вздумай бормотать про Убийцу и про "разлюблю". Ты был мне как брат четыре года. Терпел всё и всё прощал. А я, дура... Кон,- назвала она его сокращённым именем.- Прости меня за всё.
   - Тебя не за что прощать,- ответил он.
   Сколько они так простояли? Минуту, полчаса, час? Неважно, время для них остановилось. Однако первым прервал молчание Конрад:
   - Эля, надо торопиться.
   - Прорыв? Ты же архимаг, разве?..
   - Нет,- извиняюще ответил он.- Я уже посмотрел. Там их обычный изолирующий купол. Равновесные неснимаемые чары. Круг, какими бы жадными властолюбивыми тварями они ни были, мудр. У большинства членов есть замена, а каждая операция безупречно рассчитана,- смесь отвращения, ненависти и уважения звучала в голосе архимага.
   - Почему ты так их хвалишь?
   - Не хвалю, всего лишь констатирую факты. Тёмный Круг - первая за сколько-то там веков вменяемая организация. Пусть злые, пусть устроившие апокалипсис, но именно они разбудили человечество от тысячелетней спячки.
   - О чём ты?- полное непонимание.
   - Давай позже, Эля. Сначала уйдём из города.
   - Только обещай, что расскажешь. И как мы вообще собираемся уезжать?
   - Телепорт,- коротко и чётко.- Обещаю, расскажу. О, кто это?
   С мелодичным звоном заклинание открыло входную дверь.
   - Это Гарри.
   - Не нужно, чтобы меня кто-то заметил,- пробормотал архимаг, активируя маскировочные чары. Миг - и он стал невидимым.
   - Почему?
   - Всё позже,- шепнул Конрад.- Под любым предлогом выходи на улицу. Про вещи забудь - не до этого. И, пожалуйста, поторопись!
   - Эля, ты с кем-то разговаривала?- обратился профессор, заходя к ней в комнату.
   - Понимаешь...- она замялась.- Мне позвонил старый знакомый. Мы договорились о встрече,- глаза Гарри вспыхнули ревностью.- Деловой, а не то, что ты подумал!
   - Ты никуда не пойдёшь!- отрезал профессор.
   - Гарри, встреча уже назначена! Понимаешь, мы знаем друг друга с детства. Он мой старый друг, не более. Обещал подумать насчёт моих картин...
   Элеонора - художница. Можно сказать, гениальная. Только вот живопись давно вышла из моды. Сейчас популярны объёмные иллюзии, желательно в сочетании с музыкой. А элины картины? Их просто отказываются брать на выставки. В один голос утверждают, что это гениально, прекрасно, великолепно, но у нас, мол, другое направление. Кто-то даже честно объясняет, что картины давно не актуальны. Элеонора всё понимает, даже устроилась дизайнером иллюзионов, но живопись не бросает.
   - Правда?- недоверчиво переспросил Гарри.- Ну, тогда иди. Хотя постой, это не тот твой Конро... Канра...
   - Конрад. Да, это он.
   Гарри кивнул каким-то своим мыслям, а Эля быстро схватила свою сумочку, бросила туда уменьшенные магией картины в коробочке, и почти выбежала на улицу.
   - Кон, ты тут?
   - Да,- раздалось из-за спины. Эля обернулась. Никого.- Я невидим, во избежание последствий. Пошли, нам в Академию.
   - А каких последствий?
   - Пробил пространственный барьер Светлой Долины, когда рвался к тебе,- усмехнулся маг.- Теперь меня, наверное, ищут по всему городу. Не волнуйся, не найдут.
   - Конрад-архимаг,- улыбнулась женщина.- Тяжело в это поверить.
   - Уж поверь. Должен же я был чему-то научиться за полвека?
   В Академии Магии ждал готовый телепорт, на этот раз не прямой и хорошо скрытый. Если он чему-то научился - то это не повторять свои ошибки.
  
   - Старший оперативный агент Андриан!
   - Сэр?
   - Ваше задание элементарно. Найти и обезвредить. Имя - Конрад Тириарх, предположительное местонахождение - наш город, список возможных контактов,- взмах рукой, и перед Андрианом появился список из пяти пунктов.- Обратите внимание на последний пункт. Элеонора Тарх, бывшая подданная Закрытых Земель, ныне имеет гражданство Светлой Долины. Четыре года знакомства с Конрадом. Друзья, возможно, любовники.
   - Есть что-нибудь ещё, что мне следовало бы знать?- уточнил Андриан.
   - Нет. Всё остальное - в личном деле, кстати, вот оно. Ах да, самого главного там ещё нет. Наш шустрый объект телепортировался сюда аж из Светлой Долины, попутно проколов пространственный барьер. Предположительно - запретный артефакт, так как магический уровень оценивается на тройку.
   Уровень владения магией - не уровень силы, а именно владения, сам чародейский дар у всех одинаков, оценивается по десятибалльной шкале. 1 и 2 - практически не маг. 3 - слабенький чародей. 4-6 - средний маг, 7 - уровень наставников магических академий. 8 - архимаги, шаг с седьмого на восьмой считается самым долгим и трудным. 9 - Высокие маги, таких за всю историю набирается не более десятка. 10 - идеальный уровень, слияние мысли с магией. Считается, что именно его достиг к концу жизни легендарный Ариан, первый маг в мире.
   - Всё ясно, сэр. Разрешите приступать?
   - Разрешаю, Андриан. И, прошу, будь осторожен, что-то мне внушает подозрение в этом деле...- добавил шеф Службы Безопасности Нью-Ореанда.
   "Неординарный он, всё-таки,- подумал Андриан.- Половину заданий выдаёт агентам лично, при этом замы тоже чем-то заняты. Ладно, посмотрим, кто ты такой, Конрад",- агент раскрыл папку и начал внимательно читать.
  
   - Где мы?- женский голос гулко разнёсся во тьме.
   - Дома, Эля.
   - В смысле?
   - В прямом. Отныне здесь будет наш новый дом. Конечно, пещеры малость... необустроены,- маг хлопнул в ладоши, творя несколько сотен светящихся точек. Магические светильники разлетелись во все стороны, открывая вид на пещеры.
   А вид знатный. В обе стороны, покуда видел глаз, уходил ровный пол явно искусственного происхождения. Однако кроме пола ничего не указывало на дело рук человека. Стены и потолок бугрились, как и положено пещерам, кажется, где-то уходили в сторону боковые проходы.
   - И как ты это себе представляешь?- возмутилась Элеонора.- Мы будем ютиться в какой-то пещерке?
   - Ну, она конечно тесная,- согласился Конрад.- Не больше полутора метров в ширину. Зато гигантская. Эти ходы забыты со времён Ариана, и тянутся на сотни километров. Самое главное, они не имеют сообщения с поверхностью, кроме вентиляционных шахт.
   - То есть мы отрезаны от внешнего мира?- дрогнул голос женщины.
   - Верно. Здесь мы в полной безопасности. Я наткнулся на эти подземелья совершенно случайно. Некоторое время пришлось скрываться в высокогорьях Заирда. Нашёл там пещеру, а в ней - вентиляцию. Думал, очередная тайная база Круга, обработал даже отравляющим газом. Ан нет, когда сунулся внутрь - пустота. Сначала оборудовал здесь схрон, когда совсем припекло - перебрался насовсем. Самое главное, это место до сих пор охраняют непонятные древние чары, так что поисковым заклятиям любого уровня сюда не пробиться.
   - А вентиляция?- резонно возразила Элеонора.- Ты же нашёл эти ходы.
   - С вентиляцией отдельный разговор. Почти на все выходы наложено такое волшебство, что я их с той стороны обнаружил только потому, что знал, где искать, и то использовал высшую магию. На отдельных шахтах, как на той, чары распались от времени, но их можно защитить специально, а старую магию подпитать. Дело пары дней. Словом, если уж двадцать лет я скрывался здесь от Круга в расцвет их могущества, то почему они должны найти нас сейчас, когда ещё не вышли из тени?
   - Ну...- неуверенно протянула женщина. Идея с домом в подземелье не казалась ей хорошей.
   - Я займусь защитой уже сегодня,- прервал архимаг.- А вот в бытовой магии я не очень. Ты, конечно, не самый сильный маг,- её уровень колебался между тройкой и двойкой,- но зато прекрасная хозяйка. Ну как, теперь согласна?
   - Почти.
   - Но что ещё?- чуть обиженно вопросил Конрад.
   - Как мы протащим сюда мебель, технику и всё остальное?
   - Не беспокойся, я провешу стационарный портал, когда закончу с защитой.
   - А сможешь?- поддела Эля.
   - Уж как-нибудь,- усмехнулся маг.- Не думаешь же ты, что я всё время сюда телепортировался?
  
   Всего существует два способа мгновенного пространственного переноса. Первый - телепорт. При этом маг создаёт некий магическую нить, которая быстрее скорости света передаёт информацию о нём и воссоздаёт тело на том конце, уничтожая на этом. Для дальних телепортов требуется некоторое время и поисковая пентаграмма, чтобы нить заякорилась в нужном месте.
   Второй способ - портал, пространственные ворота. Портал позволяет соединять любые точки пространства. Портал, помимо перемещения, компенсирует разность условий по разным сторонам врат, например, вектор вращения планеты, давление и магический фон. Постоянных порталов почти нет, проще открывать их по необходимости, чем тратить силы на компенсацию условий при движении воздуха туда-обратно. Причём оградить портал с обеих сторон от взаимодействия с внешней средой - сделать нечто вроде переходной камеры - даже затратней, чем простая подпитка.
   Однако можно поступить иначе. Раньше маги не знали этого способа, поскольку существовал телепорт, более быстрый в создании и универсальный. Во время войны маги-поля настолько взбесились, что телепорты меняли точку выхода или переносили человека по частям. Архимагам это было не страшно, существовали энергозатратные компенсаторы и стабилизаторы, а вот магам уровнем пониже приходилось изгаляться.
   Приходилось создавать ориентиры в магическом пространстве, маяки, сияющие волшебством, и чертить около них узоры порталов. Между маяками создавалась связь, и от одного к другому было легко построить врата. Позже врата стали создавать сами, автоматически, без помощи магов и маяков, просто по настройке на определённые координаты. Что, собственно, и собирался сделать Конрад. В своё время он научился делать свои порталы совершенно незаметными.
   Первая точка доступа - в пещере, она же точка-центр. Элеонора молча наблюдала, как архимаг чертит кинжалом многоугольник, а в нём - звезду с лучами разной длины. Следом несколько символов, вероятно, каких-то незнакомых женщине рун. Маг не спешил, чувствовалось, что он немного подзабыл, что надо делать, часто останавливался, хмуря лоб. Наконец, он закончил, отошёл в сторонку, полюбовался.
   - Ну как, красивая?- хвастливо спросил Конрад.
   - Не очень,- честно призналась женщина.- Было бы красивей, если б она была симметричной.
   - Ага, и не работала бы,- маг приобнял её за талию, взмахнул другой рукой.- Смотри, это первая в мире активация портальной сети!
   Из руки чародея в узор полетели синие токи волшебства. Звезда вспыхнула рубиново-красным, многоугольник и руны - ярко-белым, но тут же растворились камне. Звезда померкла, так и не погаснув до конца.
   - Всё, центральная точка доступа готова к работе,- маг довольно потёр руки.- Осталось всего ничего: подготовить опорные точки и точки выхода.
   - Что это значит?- с любопытством Элеонора подошла к звезде. Та отозвалась рубиновой вспышкой.
   - Пока она не готова открыть врата, видишь? Нужны похожие звёзды в точках выхода,- пояснил Конрад.- Но я сделаю по-другому. Может так случиться, что эту точку засекут и определят наши координаты. Тогда конец. Поэтому я расположу в безлюдных местах несколько опорных точек - промежуточных мест перемещения. Если слуги Круга и засекут опорную точку, то центральная - эта - будет в безопасности. Пока есть опорные точки, будет как бы ещё один уровень безопасности, промежуточное место при перемещении. Позже я понастрою несколько таких систем. Тогда угроза обнаружения будет минимальна.
   - Постой, ты хочешь сказать, что будешь шифроваться?- поняла Элеонора.
   - Ага, буду. А если даже пробьют портал сюда, оставлю несколько ловушек.
   Он начал новые заклинания, сопровождая их вербальными и жестовыми активаторами. Не специалист, тем не менее, Эля ощутила исходящую от любимого человека грозные вибрации. Боевая магия, высшее защитное волшебство. То, что визуальные эффекты отсутствовали, говорило лишь об искусстве чародея.
   - Это так необходимо?- тихий вопрос, когда он закончил.- Мне страшно от этой магии.
   - Необходимо,- глубоко вздохнул Конрад.- Конечно, раньше никто не добирался сюда, однако, чем чёрт не шутит... Их будет ждать достойная встреча. Если кто...
   Она подумала, каким параноиком сделала Конрада война и прервала его долгим, страстным поцелуем. Спустя вечность они отстранились и маг вдруг переменился в лице, бросив взгляд на часы.
   - Что случилось?- обеспокоенно спросила Элеонора.
   - Мне пора. Скоро начнётся.
   - Что?..- внезапно она вспомнила.- Прорыв!
   - Он самый,- помрачнел Конрад.- Пора бы преподать демонам урок.
   - Ты собираешься предупредить власти?
   - Отнюдь. И, предваряя вопросы, даже не подумаю этого делать, и вовсе не потому, что мне не поверят. Скорее потому, что... Ты уверена, что хочешь это слышать?
   - Да.
   - Это жестоко. Уверена? Хорошо. Так вот, эти смерти позволят выжить остальным. Молчи! Я знаю, что ты хочешь сказать. Но ты не представляешь себе, насколько прогнил наш мир. За годы одиночества я много раз думал, что бы сделал, если бы попал сюда, в прошлое. Вывод неутешителен. Этот прорыв нельзя не только останавливать, но и даже смягчать. Половина старых командиров армий сопротивления - родственники погибших в первые прорывы. Более того, после прорыва маг Андриан начал восхождение по тому пути, что привёл его к командованию Первой Армией. Меня в том прорыве не было и не будет. Я не вмешаюсь ни в одно событие, но проникну к порталу перед самым открытием. Есть там один демон, к которому особые счёты.
   - Почему ты должен идти?- подумав, спросила женщина.- Разве это также не нарушит ход событий. Давай ты лучше...
   - Эля!- укоризненно воскликнул маг.- Хочешь запереть меня в четырёх стенах?- показное веселье отступило.- Пожалуйста, не удерживай меня. Я и так не знаю, повлияло ли как-то моё перемещение из Светлой Долины. Я не сообразил, сколько у вас там времени и рванул прямо через Барьер. Наверняка меня ищут по всему городу, если безопасники совсем не обленились и не разучились прослеживать телепорт. Надеюсь, это ничего не изменит, но я должен проследить лично. А этот демон повторно явится только во время блокады Светлой Долины, а уж там-то я наверняка вмешаюсь. Не смей предлагать идти со мной!
   - И не собираюсь,- грустно улыбнулась Эля.- Теперь всё время буду сидеть здесь и сходить с ума, как ты там.
   - Не бойся, я бывал в переделках и покруче. Маяк я оставил, так что не будем затягивать,- натянутая улыбка, причудливый жест... и он исчез. Просто растворился в воздухе. Женщина несколько секунд смотрела на то место, где он стоял, а потом уселась на холодный камень и расплакалась.
  
   "Портал-телепортная система инициализирована. Получена первая точка выхода".
   "Внимание, идёт поиск опорных точек... Точка 1 найдена. Точка два найдена. Установка маяков... Маяки установлены".
   "Установка связи с точкой выхода... Связь установлена. Портал и телепорт возможен. Канал связи стабилен".
   Конрад удовлетворённо кивнул. Академия магии в Нью-Орлеанде, вернее, то, что от неё останется после прорыва, будет первой точкой для телепортации и создания порталов. Начало положено.
   Более того, теперь в этой области запущена система связи и ориентирования, основанная на портальных эффектах. Та звезда, которую он начертал в подземелье, на самом деле ещё и расчетное устройство, некий миникомпьютер. Аналогичные будут после тридцати лет войны у каждой стороны. Пока возможностей компьютера хватало лишь на простейшие отчёты и калькулятор. Однако заклинание, открытое гениальным учёным Ниаксом, за которым охотился как Круг, так и Сопротивление, было саморазвивающимся. Чем больше точек выхода, тем больше возможностей. У Чёрного Убийцы набралось более тысячи точек выхода. У Круга - десятки тысяч, что приближало их компьютер к порогу искусственного интеллекта.
   Перед мысленным взором развернулась карта города и окрестностей. Конрад приблизил карту, нашёл место открытия портала в мир демонов, отметил. Итак, рядом - никаких патрульных, хотя несколько парочек в ночном парке наблюдается. Всего несколько: в этом полушарии царила прохладная осень.
   Маг вышел из подсобки в пустынной части Академии и направился к служебному выходу, завернувшись в чары сокрытия. Около соседнего с парком квартала он заметил того, кого совсем не ожидал здесь увидеть - Андриана. Это означало одно - всё плохо. Андриан рассказывал ему события этого дня достаточно подробно, чтобы показать, что, в какой-то мере, его успехи в организации сопротивления демонам - дело случайностей. И сейчас он должен находиться на окраине города, иначе...
   Конрад вздохнул. Похоже, началось. История, словно дикий зверь, совсем не хотела приручаться и сразу вышла за рамки предназначенной для неё колеи. Остаётся одно, то самое, что он делал всю войну - действовать по обстоятельствам, не строя слишком далёких планов, и, в то же время, имея чёткие цели.
   Каковы его текущие цели? Во-первых, как следует взболтнуть мир, чтобы консерваторы и "абсолютно обычные люди", быдло, как их оскорблял во время знаменитых выступлений по радио Андриан, поняли: отсидеться не получится. Демоны и сами справятся с ними, но это отнюдь не всё. Нужно ускорить процесс по максимуму. До осады Светлой Долины он должен подготовить мир к войне, поскольку это в его силах.
   Значит ли это, что надо дать прорыву усугубиться? Не так, он должен сделать прорывы масштабней, а жертвы уменьшить. Но не в этот раз. Сейчас хорошо бы прибить одну тварь и затем повеселиться с демонами. Маг злорадно оскалился и незаметными прыжками-телепортами приблизился к своей цели.
   Скрывающие чары высшей категории - пока Круг пользовался ими, слишком мало людей могли чуять демонические эманации. Ну-ка, немного взрывов...Взрывное заклятье - сгусток особого газа с детонатором внутри - понеслось к сокрытому куполу. Бахнуло. Маскировка слетела ко всем чертям.
   Вслед за этим в небеса сигнал - иллюзорный фейерверк, которым раньше военные обозначали высшую меру угрозы. Где-то вдали раздались крики. Ещё бы, когда окончательно пала маскировка, стал виден мутно-красный столб сияния, кружащийся вокруг места ритуала.
   Маг плотнее сжал маскировочный кокон. Комбинация отвлекающих внимание, иллюзорных и лёгких отталкивающих чар позволила ему остаться незамеченным в той буче, что поднялась вокруг. Первыми прибыли безопасники, в том числе небезызвестный Андриан. Следом - полиция, затем - несколько магов-экспертов.
   - Вы что, зря свой хлеб едите?- раздражённо спросил главу экспертной группы Андриан, осматривая место происшествия. За красным светом столпа угадывалось сиреневое - защитного купола неизвестной модификации - и, совсем уж нечётко, несколько фигур в чёрных балахонах. Фигуры, казалось, не обращают внимание на оцепление и что-то неторопливо декламируют, помогая себе жестами. Магические чувства полностью слепли в пределах купола - кажется, он блокировал даже фоновый волшебный шум.
   - Сэр, мы делаем всё, то можем,- вежливо отвечал эксперт.- Но, сами понимаете, если даже тяжёлая установка...
   Тяжёлая взламывающая установка, предназначенная специально для таких случаев, бессильно гудела, скребясь лезвиями-поглотителями чар по стенке купола. Оператор установки ругался с другим экспертом, менял параметры взлома, что-то кричал насчёт дополнительных кристаллов энергии.
   - Да мне всё равно! Вы понимаете, что происходит? Мы вынуждены эвакуировать целый квартал! Неизвестный ритуал в центре города!- Конрад печально усмехнулся. Квартал, всего лишь квартал...
   - Да повторяю, я никогда не сталкивался с таким куполом!
   - А ритуал? Хоть что-то то вы можете сказать?- сплюнул оперативник.
   - Как будто скрестили ритуал вызова и чары портала,- подумав, ответил эксперт.- Точнее не скажу, даже это - моя догадка, слишком много непонятных элементов, да и заклятия все неизвестные.
   - Ритуал вызова?- опер мгновенно понял, чем это грозит.- Чёрт! Брендон!- крикнул он в рацию.
   - Сэр?
   - Быстро, созывай всех! Да, всю команду. Скажешь, что это террористический акт, вызов не-пойми-какого существа в центре города. Пусть готовятся к худшему.
   Конрад в очередной раз поразился скорости мышления этого человека. Не в полицию, не в штаб безопасников, где его просто пошлют куда подальше, а сразу к своим. Если бы это был какой-нибудь демон, даже стая, у них был бы шанс.
   Архимаг коснулся своей силой управляющей нити одних чар. Тусклая нить растворилась, неся сигнал другому заклинанию, посильнее. В воздухе материализовались багровые цифры - секунды и минуты.
   "22-30" - гласили они.
   "22-29"
   "22-28"...
   - Что это?- Отреагировал Андриан, тут же бросил в рацию- Вектор?
   - Не фиксируется, сэр, вероятно, заранее оставленное заклятие.
   - Простая иллюзия,- отвечал эксперт.- Ничего более. Упрощённая структура, как вы выражаетесь, "никаких сюрпризов".
   - Ясно. Брендон, давай маяк и передавай всем, чтоб через десять минут пусть прыгают в телепорты. У меня ощущения, что кто-то хочет снизить нашу бдительность.
   - А иллюзия, сэр?
   - Не трогать. Возможно, она указывает точное время завершения ритуала.
   Спустя несколько минут безрезультатных попыток пробиться внутрь купола и расшифровать творимые чары, на маяк Брендона телепортировались опергруппа Андриана. Девять боевых магов в бронежилетах со встроенными магощитами, вооружённые заколдованными винтовками. Координатор от полиции попытался что-то возразить, но опер прервал его:
   - Вы что, слепые?! Или убирайтесь отсюда, или,- он покосился на пылающие "11-50",- или вооружайтесь.
   Видимо, здравый смысл возобладал, и полиция достала табельные пистолеты, расположившись в укрытии своих авто.
   Как только цифры отсчитали "00-10", все почувствовали всплеск иррационального ужаса. "Высший",- отстранённо заметил Конрад. Красное сияние исчезло как-то сразу. В центре круга из двадцати фигур закружилась воронка тьмы. В центре её медленно разгорелось красное сияние, и в громким чмоканьем на планете появился высший демон.
   "Да-ор, вот ты какой,- сжались кулаки архимага.- Тварь, высосавшая душу Эли".
   Душееды - самые сильные, самые старые демоны. Двух душеедов Конрад обратил прахом лично. Но этот, самый ненавистный, дожил до конца света.
   Купол исчез, вместе с ним, в ошеломляющей вспышке, покинул город Тёмный Круг. Угрожающе зарычал демон. Безглазая человекоподобная тварь с четырьмя руками и уродливым хитиновым покровом развела конечности, призывая свою силу. Багровые жгуты, ровно по одному на человека, ринулись во все стороны. Группа Андриана выжила, разлетевшись во все стороны и потеряв щиты, остальные попадали мёртвыми. Когда нечто ярко-белое перетекло в демона, жгуты свернулись обратно.
   Из портала посыпалась толпа монстров низшего ранга. Демон довольно рыкнул и развернулся к порталу. Самый осторожный из всех, он удовлетворился первыми жертвами. В предыдущем варианте истории душеед повёл себя более агрессивно: поужинал всем кварталом, но сейчас, увидев, что их ждали, тварь решила покинуть обречённый город.
   - Не так быстро!- взревел Конрад, сбрасывая маскировку. В душееда полетело взрывное заклятье, отбросив его от портала. Месиво из слизи, чешуи и костей в миг собралось воедино, питаемое силой сожранных душ.
   - Маг?- недоверчиво рыкнул демон, мысленно отмечая врага как свою и только свою жертву. Монстры оббегали Конрада, уже не пытаясь кидаться.
   - Признал?- усмехнулся тот. Магами высшие демоны, разумные создания, называли архимагов, да и то не всех. Видимо, в иных мирах, куда их вызывали, все чародеи имели такой уровень мастерства.
   - Лакомый кусочек,- оскалился душеед. Зубы у него были абсолютно человеческие.- Давно не бился с тебе подобными.
   Архимаг, между тем, не терял времени. Пять взрывных заклятий полетело в цель. Земля взбугрилась, но демон нечеловеческим прыжком увернулся. Посланная в ответ пара жгутов скользнула по полупрозрачной сфере защиты. Щупальца душееда, свободно вбирали любую энергию, а не только душевную. Но "боевая сфера" могла на мгновение становиться подобием купола Чёрного Круга, давая абсолютную защиту.
   Увы, только на мгновение, поэтому град ударов заставил её прогнуться и лопнуть с тихим треском.
   - Станцуем?- весело крикнул архимаг.
   Короткий телепорт, и он за спиной душееда. Пара огнешаров, следующий прыжок.
   - Чёрт!
   Судя по всему, Да-ор умел отслеживать телепорты, поскольку багровые щупальца ударили точно в точку выхода.
   Жест рукой, и силовая волна сметает жгуты в сторону, попутно рассеяв несколько. Демоны взревел от боли. Ещё один гравиимпульс отбросил тварь метров на десять. Телепорт, снова гравиволна, в этот раз душеед выпустил жгуты во все стороны сразу, высасывая десятки низших демонов.
   - Хочешь в ад?- Конрад выкрикнул активатор, бросил в Да-ора нечто, похожее на стандартную "огненную стрелу". Эти чары даже назывались так же, в то время как обычную стрелу прозвали "огоньком". В войну многие чары поменяли своё имя, слабые забылись, возникли сильные аналоги.
   Ослепительно белая вспышка. Рёв пламени, взрывная волна. Неспешно, словно осторожничая, вырос алый метровый шар. Внезапно рост закончился и огонь рванул во все стороны, обращая в прах низших демонов. Архимаг заблаговременно телепортировался подальше.
   Посреди кратера сформировалась фигура Да-ора. Тварь восстановилась ценой съеденных душ. По округе заметались багровые жгуты, высасывая силу других демонов. Заметались - и растворились, когда новая "огненная стрела" попала в душееда.
   Однако и этого оказалось мало. Высший восстановился ещё раз, рванул к порталу. Теперь, когда "время игр", с его точки зрения, закончилось, Да-ор показал, что он ещё и колдун. Пару "копий льда", десяток огнешаров, чары паралича и ужаса - он сформировал их невероятно быстро. Однако архимаг ожидал этого, уклонился телепортом, и метнул "огненную стрелу". Демон отпрыгнул, но эти чары, в отличие от предыдущих, были самонаводящимися. Вспышка, грохот. На этот раз сила душееда иссякла.
   Архимаг отправил в кратер развеивающие чары, исключая всякий шанс живучей твари восстановиться, укрывшись в призрачной форме. Наконец, его заметили низшие. Не дожидаясь монстров, Конрад создал телепорт к Академии Магии.
   "Портал готов к работе. Укажите точку выхода".
   "Центральная точка, работа через опорные",- скомандовал чародей.
   Появились врата, и он шагнул сквозь километры.
  
   Первое, что бросилось в глаза - лежащая на ледяном полу Элеонора. Она уснула, видимо, не сознавая опасности. Между тем, ей грозила минимум серьёзная простуда.
   Архимаг произнёс заклинание левитации - походная привычка экономить энергию не позволила воспользоваться сокращённым, чисто мысленным заклинанием. Затем материализовал матрас, скривившись от затратного волшебства, уложил спящую и разогрел воздух вокруг неё до комнатной температуры. Закрепив чары, Конрад проверил состояние Элеоноры. К счастью, он прибыл вовремя - диагностика выявила всего лишь нервное истощение. Архимаг печально улыбнулся.
   Прежде чем приступать к следующей фазе плана, он влил в Элеонору столько магической силы, что она полилась через край. Такое вливание вместе с осторожной раскачкой энергоканалов и определённым заклятием за несколько месяцев могло превратить художницу в мага четвёртой ступени. Позаимствованная у Круга методика давала шанс любому стать чародеем, однако для подобных магов шагнуть на следующую ступень обретения силы было очень и очень тяжело.
   Оставив иллюзорную записку, Конрад приготовил чары маяка и начал чертить руну телепорта.
   По представлениям обычных магов, в Светлую Долину ни портал, ни телепорт не мог проникнуть иначе, как пробив пространственный барьер. Разумеется, это не так. Пространственные барьеры, распространенные в период войны, не имели ничего общего с долинным. Тот всего лишь отсекал нити телепортов и портальных маяков, а также засекал маяки в Долине. Естественно, архимаг знал, как создать тихие маяки и как не дать барьеру засечь нить телепорта.
   Но, поскольку всё это было достаточно сложно, Конрад просто перенёсся "через другое измерение". Сопротивление так и не научилось проникать в иные плоскости бытия, иные миры, но вот телепортироваться через них умел каждый маг. Вспышка света, миг тьмы - и он стоит центральной площади Светлограда, у Академии Магии. Прогуливающиеся чародеи отшатнулись. Ещё бы, телепорт внутри Долины не запрещён, но тот, кто его построит, должен быть членом Совета... или иметь равное архимагу могущество.
   Площадь демонстрировала мощь магии в целом и Архимагического Совета в частности. Резиденции видных членов Совета стремились поразить красотой. У кого-то - наложенные иллюзии, превращающие невзрачные строения в сказочные башни, шедевры футуризма или целые композиции образов. У кого-то - потрясающе тонкая отделка камня. У кого-то - видимые лишь магам конструкции защитных формул. Насколько помнил архимаг, среди этих зданий лишь два являлись по-настоящему защищёнными и пережили первые три бомбардировки. Академия Магии в их число не вошла.
   Не обращая внимания на взгляды толпы, Конрад уверенно направился в сторону Академии. Двери распахнулись перед телекинетическим заклятьем - всё максимально демонстративно. В главном холле гудела толпа студентов и преподавателей. Люди-люди-люди... Большинство из них без его вмешательства обречены. Вчерашние студенты, маститые мэтры, теоретики и практики - все они встали бы через год с лишком на границу антителепортационного купола, чтобы защитить сначала Большой Город, а потом, после его разрушение - Светлоград. Как многое у них тогда получилось и сколькие тогда погибли...
   Архимаг взял себя в руки и позволил показаться тени могущества. Люди расступились. Игнорируя возгласы, чародей распахнул дверь с табличкой "Оценочная комиссия". Именно здесь тестировались на седьмой уровень владения силой.
   - Вам ко...- секретарь комиссии осёкся.- На какой уровень?
   - Семь.
   - Подождите немного,- маг потянулся активировал чары призыва. В разных концах Академии несколько преподавателей остановились на полуслове, извинились и использовали личные телепорты, ведущие в зал оценки.
   - Проходите,- сказал через десять минут секретарь.
   Кивнув, архимаг толкнул отделанную серебром дверь.
   - Молодой человек, вы не сообщили о визите заранее,- ворчливо заметил председатель комиссии, архимаг Галим.- Совсем не уважаете старость...
   Комиссия восседала в удобных креслах, словно собралась попить чаёк. Все, кроме Галима и одной женщины, выглядели пожилыми, председателю же на вид лет тридцать. Разумеется, это не так, просто архимаги стареют гораздо медленней. Женщина, выглядевшая девушкой, вероятно, специалист в магии исцеления.
   Зал был пуст. На стенах мерцал сдерживающий магию узор, колдовское восприятие отметило более сотни защитных чар.
   - Я не молод,- сухо ответил Конрад, подавляя гнев. Он подозревал, что из-за таких вот снобов мир был совершенно не готов к предстоящему.- Прошу простить комиссию за неудобства - у меня слишком много дел.
   - А о стариках не подумали, нехорошо,- нарочито добрым голосом упрекнул Галим.- Итак, Конрад Тириарх, бывший барон королевства Синд, вы собираетесь сдать тест на мага уровня 7?- жёстко спросил он.
   - Верно.
   - Вы скрывали свои силы все эти годы?
   - Нет.
   - И надеетесь перескочить через три уровня?
   - Да.
   - Хорошо,- вздохнул архимаг.- В какой области вы специализируетесь?
   - Боевая магия.
   Кто-то не сдержал удивлённого возгласа.
   - Вот значит как,- задумчиво произнёс председатель.- Более ничего?
   - Также целительство и немного магии пространства.
   - Интересно. Что ж, мастер Доминика, начинайте.
   С кресла поднялась пожилая женщина с пронзительными, синими глазами.
   - Покажите мне неактивные чары телепорта,- попросила она.
   Архимаг развёл руки, мысленно формируя необходимую цепочку чар. Спустя пять минут он закончил, машинально отметив затратность такого способа.
   - Сделайте точкой выхода другой конец зала и переместитесь. В здании Академии телепортация возможна.
   "Как будто я не знаю",- подумал архимаг, выполняя требуемое.
   - Создайте портал обратно,- донёсся голос Доминики.
   Конрад пожал плечами. Ему совсем не хотелось выстраивать пространственные врата стандартным образом, это минимум полчаса. Кинув маячок в точку выхода, архимаг закрутился, выписывая в воздухе руны и читая заклятье. Минута, другая, и, пройдя через арку, оказался на месте.
   - Но как?!- недоверчиво-восхищённо воскликнула Доминика.
   - Полчаса - слишком долго,- улыбнулся тестируемый.
   - Вообще-то пятнадцать минут для узора Валериана,- хмыкнул Галим.
   - Я его не знал.
   - Заметно, молодой человек. Доминика, думаю, хватит?
   - Вы предоставите эту формулу?- та пристально следила за тающим порталом.
   - Нет никакой формулы. Всего лишь общий принцип и много лет тренировки.
   - Но как тогда...
   Конрад хмыкнул про себя. Формула была, другое дело, что она не успела её разглядеть за вывешенным наружу каркасом классического заклятия.
   - Доминика, давайте после теста,- мягко остановил её председатель.- Мастер Панфил, ваш черёд.
   Сурового вида старик поднялся и подошёл.
   - Думаю, будет достаточно небольшого поединка. Разумеется, без высшей и разрушительной магии.
   Архимаг кивнул... и в Панфила полетела кавалькада огненных шаров. Мастер среагировал отталкивающим щитом и тут же ответил "ледяным копьём". Конрад испарил огромную сосульку и ударил струёй кислоты. Панфил банально уклонился, ударив сжигающим ауру волшебством, сопроводив его тремя огнешарами и, одновременно, возведя поглощающий щит.
   Конрад ухмыльнулся, и полностью погрузился в бой, выдавая ровно столько умения, чтобы не проигрывать мастеру. После двадцати минут Галиму, видимо, надоело, и высшее рассеивающее заклинание убрало все атаки и щиты.
   - Панфил, вы увлеклись,- строго сказал председатель.
   - Он сражался не в полную силу!- возмутился старый воин.
   - Возможно, но это не повод затягивать. Вы довольны его умением?
   - Доволен. Ускорение сознания - шестьдесят процентов минимум, реакция практически мгновенная, атакует осторожно, более силён в защите,- мастер рассмеялся.- Параноик ты, парень! Зачем три щита против простой "дробилки"?
   - Она могла быть с подковыркой,- невозмутимо ответил Конрад, осознавая, насколько низко пала наука боевой магии, если наставник Академии Светлограда сражается сейчас на уровне второкурсника Нью-Ореандской Военной Академии, выпускающей младших офицеров. Даже не по разнообразию заклятьями - здесь любой первокурсник был бы лучше, военное время как-никак - а всего лишь по скорости реакции и оптимальности комбинаций.
   - М-да,- покачал головой Панфил.- Ладно, мой тест ты сдал.
   - Итак, мастер Фаина, ваш черёд,- пригласил председатель комиссии следующего экзаменатора.
   Второй член комиссии, выглядевший молодо, не вставая, спросила:
   - Как вы сами оцениваете свой уровень?
   - Пять аур одновременно, полчаса после клинической смерти у каждой, но не более.
   - Галим, ты не мог бы перенести нас в центральную больницу Светлограда?- целительница поверила сразу - или сделала вид, что поверила.
   - Мастер Конрад,- он удивился новому обращению, но вида не подал. Мастер - традиционное обращение к архимагам и наставникам Светлоградской Академии Магии.- Вы своим ходом?
   Конрад кивнул, творя телепорт. Галим взял за руку Фаину, и трое исчезли. В воздухе зависли иллюзорные слова: "Тест окончен. Комиссия свободна. Галим". Это означало одно: председатель воспользовался членством в Межакадемическом Совете и вынес решение единолично.
  
   Центральная больница Светлограда представляла собой массивное семиэтажное здание, с настоящей, не бутафорской, защитой, которая выдержит все бомбардировки и все штурмы, кроме последнего. Перед глазами Конрада встала та сцена, когда он прорвался к больнице.
   Кто-то кричал. Раненные, кто не могли уйти самостоятельно, стояли или сидели в окнах, накладывая защиту на стены или обрушивая вниз огнешары, "удары" или молнии чистой магической силы. В стены больницы одна за другой ударялись боевые формулы от зловещей фигуры в чёрном плаще. Сверху пикировали самонаводящиеся чары и ракеты-артефакты. Пока крыша, укреплённая больше всего, в магическом зрении была одним непрерывным сиянием чар, густо сплетённых вместе.
   В больнице уже нет целителей, она обречена и врачи вовремя её покинули. Вернее, почти нет. Вот он, Конрад, бежит к заднему входу, прикрывшись маскировочным заклятием, и не может войти. Защита здания не пускает. Все пропуска отключены. Он в отчаянии кричит и бежит, бежит назад. Маскировка спадает, Конрад вовремя увернулся от небрежного "удара", перемалывающего мостовую, и прыгнул кототким телепортом. Шанс 50 на 50, что выживет, телепорты слишком нестабильно работают. Выжил. А сзади обрушивается здание под залпами тяжёлой артиллерии.
   Конрад мотнул головой, прогоняя видение. Призраки прошлого... Удастся ли избавиться от них хоть когда-то?
   Члены комиссии появились в пяти метрах друг от друга возле главного входа в здание больницы. Фаина и Галим переглянулись.
   - Что и требовалось доказать,- хмыкнул председатель комиссии.
   - В каком смысле?- осторожно уточнил Конрад.
   - Видите ли, немолодой человек,- проникновенно сказал тот,- мы с Фаиной с самого начала начали что-то подозревать. Однако теперь всё предельно ясно. Волшебник по имени Конрад Тириарх никогда не был в Светлограде и не мог знать это место. По официальным данным вас вообще нет в городе. Как вы попали в него - большой вопрос. Впрочем, учитывая пробитый вчера пространственный барьер и сегодняшнюю демонстрацию, он отпадает. Я внимательно слушаю, как вы это нам объясните.
   - Почему я должен что-то объяснять?- Конрад невозмутимо скрестил руки на груди.
   - То, что с вами говорят два архимага, не имеет значение?- поднял бровь Галим.
   - Вот оно как,- Конрад озадаченно нахмурился. Заставили объясняться. Сильная личность этот Галим. Галим?- Стоп! Как же я мог забыть! Архимаг, пошедший против...- архимаг замер, внимательно следя за возможными противниками, а особенно за Галимом.
   - Продолжайте,- предложил тот.- Пошедший против кого? Молчите. Тогда скажу я. Есть три версии вашего поведения. Первая - вы не Конрад. Фаина?
   - Это Конрад Тириарх, по крайней мере, основа ауры совпадает с той, что в личном деле. Более точно скажу, проанализировав геном.
   - Этого хватит,- Конрад магией отрезал клочок волос и левитировал его к чародейке. Та сотворила сложное заклятье и констатировала:
   - Да, вы - Конрад.
   - Тогда вторая версия. Вы всё это время скрывали магические способности ради неведомой цели. Однако я в неё не верю. Во-первых, такой идеальной маскировки не бывает, во-вторых, у вас просто не было времени развиться до такой степени.
   Конрад поощрительно кивнул. В уме архимага он не сомневался. И именно сейчас решиться, кто перед ним - друг или враг?
   - Третья версия: вы прибыли из будущего с помощью чар Второго Шанса.
   - Верно,- кивнул Конрад, ожидая продолжения.
   - Тогда, думаю, вы согласитесь посидеть в каком-нибудь кафе и побеседовать о том, что случиться?- вроде бы любезно, но с металлическими интонациями, поинтересовался Галим.
   - С вами двоими?- уточнил Конрад, сознавая, что вопрос скорее риторический. Галим и Фаина, если уж не вызвали Службу Безопасности или коллег из Совета, решили разобраться в частном порядке.
   - Пока - да.
   - Есть одно условие,- спокойно сказал Конрад.
   - Я слушаю,- таким же тоном произнёс Галим.
   - Не кафе, а более уединённое... место. Желательно - безлюдное. Нейтральное место, где нас не смогут подслушать,- Конрад выдвинул справедливое требование. Здесь, в Светлограде, в богатом маги-фоне могли прятаться подслушивающие и записывающие чары. Возле больницы их не было, здесь вводился запрет на нецелительскую магию, а в другом месте пришлось бы ставить защиту, следовательно, привлекать внимание.
   - Вы знаете такое?- с оттенком подозрения уточнил Галим.
   - Знаю, но не думаю, что вы мне поверите, как и я вам,- ещё бы! Галим, в своё время, показал, кто он такой.- Мастер Фаина?
   - Есть одно на примете. Только если портал телепорт буду строить я, на это уйдёт полчаса.
   - Давайте координаты мастеру Конраду,- посоветовал Галим.- Я не думаю, что он будет враждовать с Архимагическим Советом за попытку нападения на его членов.
   Координаты оказались достаточно точным указанием широты, долготы и высоты над уровнем моря. Конраду работал и с такими ориентирами. Мгновение света, мгновение тьмы - и трое архимагов на побережье океана. Пустынный пляж, плеск волн и тёплое солнце - Чёрный Убийца давно не видел таких мирных пейзажей.
   Все трое уселись прямо на песок.
   - Фаина, уступлю честь первых вопросов вам,- произнёс Галим, скрывая истинные намерения нарочитой вежливостью.
   - Благодарю. Конрад, вы не могли бы поведать краткую историю будущего и, главное, из какого вы года?
   - 3064. Время окончания Мировой Войны,- прозвучал безэмоциональный ответ. Архимаг накинул на мысли безразличие, подавляя интонации горечи.- Ну а история... Для начала - краткая история Архимагического Совета. В 3014 его добровольно покинут пятеро архимагов, в том числе некто Галим. В 3015 году в ходе битвы за Светлую Долину все члены Совета будут уничтожены, а развязавший войну Тёмный Круг сотрёт с лица земли его резиденцию. В числе погибших бывший член Совета Галим, сражавшийся на стороне Круга. Думаю, теперь вам понятна причина недоверия?
   - Я пойду против Совета...- Галим задумался.- Это невозможно! У меня просто нет мотивов.
   - Тогда давайте уточним. Вы всегда были реформистом?
   - Да. Наше общество...
   - Не стоит продолжать, я читал ваши работы. Круг предложит вам именно это - изменить мир. Новые традиции, новые устои, новая система власти - причём они будут в какой-то мере созвучны вашим идеям. Возможно, даже совпадут. Не знаю, сколько было в этом правды, а сколько лжи, поскольку абсолютной власти для реализации своих замыслов при мне Круг не добился. Факт, что вы им поверили и покинули Совет.
   - И что теперь?- кажется, он заинтересовался действиями собеседника. Фаина молчала, внимательно рассматривая песок.
   - Два варианта. Либо я ухожу немедленно, благо экстренный телепорт с собой, и считаю вас потенциально враждебным, либо вы даёте магическую клятву, что не перейдёте на сторону Тёмного Круга.
   Пожалуй, это было фантастическое требование. Несмотря на существование нескольких разновидностей, любая магическая клятва ограничивала свободу. Только простейшую, данную не по смыслу, а по букве, возможно обойти. Снять клятву мог только тот, кому клялись. Ну, по крайней мере, таковы официальные данные, которые Конрад успел изрядно уточнить на практике.
   - Что за название такое пафосное, Тёмный Круг?- поморщился архимаг.- Пятьдесят лет войны не стоят самого справедливого общества. Я почти согласен. Сначала меня интересует, как вы относитесь к нашей эпохе - эпохе застоя?
   - Отрицательно,- ответил Конрад.- Крайне отрицательно. Мы зашли в тупик, потому и не готовы достойно встретить такого врага, как Круг.
   - Тогда приступим,- произнёс Галим, вспоминая необходимую формулу.
  
   "Внимание, зафиксировано изменение дерева вероятностей!"- раздавшийся голос заставил мага оторваться от полудрёмы.
   Он вскочил и почти подбежал к трёхмерной модели, висевшей в центре сумрачного каменного зала. Светящаяся иллюзия, модель представляла ломаную линию, ветвящуюся вверх - математический граф-дерево с надписями в местах ветвления - вершинах дерева. Сейчас большая часть надписей расплылись, некоторые линии-ветви растворялись, другие появлялись.
   - Что произошло?- потребовал ответа от компьютерной системы маг.
   "Самосмещение основной вероятности. Формирование нового узла влияния. Причина - появление новой фигуры влияния. Уровень влияния по предварительной оценке - 42% от возможностей Круга. Возможная ошибка - 10%".
   - Адовы демоны!- выругался маг.- Этого ещё не хватало. Определить, кто это, можешь?
   "Начинаю сверку основных фигурантов... Сверка закончена. Начинаю сверку вспомогательных фигур... Сверка закончена. Вывод: с вероятностью 98% новая фигура не принадлежит к списку влиятельных фигур мира".
   - Как такое могло произойти?- маг был в недоумении. Как вообще дерево вероятностей, учитывающее все возможные будущие, может измениться мгновенно не в результате какого-то узлового момента? Ведь даже прорыв ещё не начался, основной состав Круга только отбыл на подготовку в Нью-Ореанд.
   "Вероятно воздействие извне. Попытка определить вектор воздействия... Успех. Вероятность 86%, что вектор изменения произведён внутри дерева вероятностей. Вероятность 67%, вектор идёт из будущего, не сформированного деревом до конца".
   - Тысяча архидемонов! Нам ещё пришельца из будущего не хватало. И так всякой нечисти по паре. Краткую таблицу вероятностей до изменения и после.
   "Принято. Веду построение... Отображаю".
   Модель исчезла, на её месте появилась табличка.
   Вариант развития событий вероятность до вероятность после
   Победа Круга 99, 97% 72,12%
   Победа Круга в течение пяти лет 87% 32%
   Победа Круга в течение двадцати лет 96% 67%
   Гибель части Круга 70% 95%
   Обнаружение центральной базы 1% 40%
   Полное уничтожение Совета архимагов 99% 3%
   Планируемая результативность:
   прорыва 1 98% 99%
   прорыва 2 89% 98%
   прорыва 3 70% 10%
   прорыва 4 56% 30%
   прорыва 5 91% 41%
   Операции "Анархия" 99% 98%
   Операции "Контроль" 76% 76%
   Операции "Торжество" 21% 21%
   Операции "Полночь" 57% 84%
   Общее изменение вероятностей в отрицательную сторону. 53%"
   Выдать отчёт по вспомогательным операциям и ключевым событиям?"
   - Пока не надо. Подожду остальной Круг. Вот ведь!.. Это ж надо так, а? Опять придётся всё менять. Столько планов псу под хвост! Пять лет, пять лет построения дерева! Пять! Как надоело...- мастер-аналитик Круга подошёл к своему столику, заказал чаю и залпом выпил из материализовавшейся кружки.
  
   Когда отзвучали последние слова клятвы и завершающее заклинание, Галим устало рухнул на песок. Конрад, напротив, сел неспешно, казалось, ему хочется пробежаться или попрыгать.
   - Это нормально?- с интересом спросила Фаина.
   - Что?
   - Твоя бодрость.
   - Разумеется,- кивнул архимаг.- Я уже перестроил организм под себя. Это всего лишь боевая привычка, восстанавливаться максимально быстро.
   - Ты уже восстановил силы? Но как?!
   - Я же говорю, привычка. Вы, жители мирного времени, не знаете, что такое десять часов непрерывного волшебства. Тогда каждая секунда передышки словно рай на земле. Вот и... Ладно, хватит об этом. Фаина, у вас есть ещё вопросы?
   - Разумеется,- нахмурилась та.- Что случилось в твоём будущем со мной?
   - Смотрите,- маг вскинул руки, создавая иллюзию, вид сверху на архитектурный комплекс.
   Огромный, по сравнению со стоящими рядом деревьями, белый обелиск. И имена. Сверху вниз, чем выше тем меньше в строчке. Изображение приблизилось и сместилось. В несколько секунд промелькнули сотни тысяч выбитых на обелиске имён, пока, наконец, движение не остановилось на последних, верхних, строчках. Конрад торжественно зачитал:
   - Архимаг Фаина Свет Надежды. Годы жизни: 24 апреля 3022 - 16 сентября 3015. Погибла при последнем штурме Светлой Долины. Тело не найдено. Лучшая целительница современности. При осаде Светлой вытащила с того света более десятка тысяч лично и гораздо больше - управляя Центральной Больницей. Отказалась покидать Светлую при прорыве Альтаира. Убита "огненной стрелой" во время уничтожения Больницы.
   Величайшая из лекарей, ты подарила надежду слишком многим, чтобы тьма пощадила тебя. Помним, любим, чтим.
   Целительница глубоко вздохнула. Спустя несколько секунд смогла выдавить:
   - Почему Свет Надежды?
   - Мы все оставили свои фамилии и титулы, когда остались в Светлой Долине,- улыбнулся Чёрный Убийца.- И все получили иные титулы. Ты сделала так много, что кто-то из исцелённых дал тебе такое прозвание. Оно прижилось. Помниться, мы чуть ли не молились на Фаину.
   - Ты был там?- хрипло спросил Галим.
   - Был. И вы, леди Фаина, даже давали нам, бестолочам, уроки лечебной магии. Интересное время. Осада, когда совершенно неясно, что творится планете, полная пространственная блокировка, орды демонов и немногочисленные, невероятно сильные члены Тёмного Круга. Страшное время. Да. Но тогда с нами ещё была Долина, центр, суть, начало магов. А потом её не стало. Этот обелиск,- он резко сменил тему,- возможно, будет стоять в центре Нью-Ореанда. Там, откуда начнётся Сопротивление. Белый - символ света, символ утраченной столицы. Так было - и так будет.
   - Неужели нельзя ничего изменить?- тихо спросила волшебница.
   - Нельзя,- твёрдый ответ.- Это - нельзя. Светлая Долина изначально обречена. Даже начни её укреплять прямо сейчас и напади Круг лет через десять, она падёт. Это самая очевидная и правильная цель. Один удар - и весь мир в хаосе. Тёмный Круг поступил мудро, отрезав Долину от внешнего мира. Жестоко, но мудро.
   "А ещё,- добавил Конрад про себя,- я буду только рад, что Совет подохнет пробивая порталы куда подальше из Светлой. Крысы!"
   - Тогда что нам делать?- резко воскликнул Галим.
   - Нам?- Неужели первые союзники?
   - Нам,- Фаина поняла вопрос немного по-другому.- Не думаю, что кто-то ещё из Совета поверит и поддержит. Разве что Иллас да Генрих.
   - Да, скорей всего, Совет нас проигнорирует. Им так проще,- "им" Конрад почти выплюнул.- На самом деле, я собираюсь менять многое, но вряд ли смогу. Долину, как не жаль, придётся оставить. Нет, я проложу порталы и всё такое, но Светлая обречена. Новый штаб Сопротивления будет не в Нью-Ореанда, я невольно изменил события. Теперь придётся самому или возглавить Сопротивление, или найти кандидатуру на это. Скорее второе, я не лидер, я просто убийца,- неторопливо рассуждал он.- Ну а дальше - как получится.
   - Чем мы можем помочь?- Фаина вклинилась в небольшую паузу.
   - Не знаю,- пожатие плечами.- Какая у вас специализация, Галим?
   - Работа с артефактами, погода и немного воин.
   - Вот как. Тогда не желаете ли последовать в мою обитель?- лёгкая улыбка.- Она несколько... неустроенна, зато абсолютно безопасна. Фаина, вы...
   - Ты. Раз ты помнишь, как воевал со мной, не стоит церемоний.
   - Тогда и со мной "на ты",- присоединился Галим.
   - Хорошо,- Конрад окончательно осознавал, что эти двое в одной с ним лодке.- Фаина, думаю, через пять часов у тебя будет шанс спасти множество жизней. Видишь ли, Круг перед войной открыл несколько порталов в параллельное измерение и организовал прорывы демонов в крупных городах. Осада Долины также удалась благодаря постоянному порталу к демонам неподалёку. Так вот, в данный момент и происходит один из таких прорывов.
   - Где?- вскочила целительница.- Я должна...
   Архимаг мысленно улыбнулся. Фаина, точно такая же, как и во времена осады. Готовая спасти лично всех и каждого, из неё будто веяло внутренним светом. Истинный целитель.
   - Ты ничего не должна! Сейчас там небезопасно. Очень небезопасно. Я вас... тебя туда не пущу. Не время. Когда прорыв локализируют, тогда и переправлю. А официально власти будут скрывать целые сутки целые сутки. Не знаю, почему.
   "Портал-телепортная система активирована. Опорные точки установлены. Устанавливаю точку выхода... Точка выхода установлена. Открыть портал?"
   "Да".
   "Выполнено".
   - Таким образом,- приглашающий жест,- Галим, Фаина, приглашаю вас в своё убежище.
   Члены Совета удивленно наблюдали, как формируется портал, словно кто-то делает его с той стороны.
  
   Элеонора проснулась. Вставать не хотелось совершенно. Было тепло и уютно. Тепло? Уютно?! Где она?
   Художница вскочила, осмотрелась. Нет, всё та же пещера. Вся разница, что на уровне плеч воздух становился тёплым, а под ней - матрас. Кроме магических огней, светилась надпись: "Эля, я ушёл по делам. Когда буду, не знаю, но сегодня. Жди. И, пожалуйста, не забывай, что здесь холодно".
   Женщина улыбнулась. Как раз в стиле её... любимого? Да, наверно так.
   - Любимый,- попробовала на вкус слово. Элеонора улеглась обратно и мечтательно прикрыла глаза.
   От мыслей её оторвал прозвучавший в голове голос: "Внимание, открываю портал-выход". Она встала и обернулась к портальной звезде. Интересно, что это за оповещающее заклинание?
   Конрад прибыл не один. С ним шла высокая, статная блондинка и русоволосый маг. От обоих, равно как и от хозяина пещеры, веяло мощью.
   - Вот и я, Эля,- сообщил Чёрный.- Не соскучилась одна?
   - Не очень. Спасибо за...
   - Эля, это моя обязанность,- прервал он.- Позволь представить моих соратников. Архимаг Галим, архимаг Фаина Свет Надежды. Фаина, не смотри на меня так, другим титулом я тебя называть не буду. Позвольте представить вам, архимаги, леди Элеонору, великую художницу и, с некоторых пор, мою любимую женщину.
   Архимаги синхронно поклонились, Элеонора - тоже, с небольшой заминкой. Она просто не представляла, как себя вести с такими особами.
   - Конрад, ты знаешь, что с аурой твоей леди что-то не так,- шёпотом спросила целительница.
   - Знаю,- нормальным голосом ответил архимаг.- Эля, пока ты спала, я начал небольшое преобразование твоего магического дара...
   - Без моего согласия?- возмутилась женщина.
   - Эля, ты спала. Прости, но ведь ты не против стать чародейкой,- хитро сощурился Конрад.
   - Магом?!- все трое вскрикнули одновременно.
   - Это невозможно!- категорически сказала Фаина.
   - Отнюдь,- спокойное пожатие плечами.- Это сложно и вполне возможно. Да, у такого мага есть проблемы в развитии, однако я мог сделать чародеем уровня четыре любого.
   - Это правда, я смогу колдовать?- художница недоверчиво посмотрела на Чёрного Убийцу.
   - Именно,- энергично кивнул тот.- Конечно, это дело месяцев, тебе придется учиться, как и любому магу.
   Элеонора бросилась на шею своему возлюбленному, а Галим серьёзно уточнил:
   - Ты так стал архимагом?
   - Нет,- хмурый ответ.- Я, так сказать, развивался в естественных условиях.
   Даже с губ Элеоноры пропала улыбка. Об этом знали все. Если магу приходиться день за днём проводить магические силы, тратя силы жизненные, что после определённой черты невероятно болезненно, то он мог переходить с уровня на уровень весьма быстро. Молодые самоучки часто делали так, чтобы стать магами третьего уровня, но выше делать что-то подобное было слишком больно и утомительно.
   - Двадцать лет,- пояснил Конрад.- Десять из них - шаг с семёрки на восьмёрку. И сейчас я на полпути к девятке.
   - Что же там творилось?- поразилась до глубины души Фаина.
   - Увидишь,- горько пообещал чародей.- Увидишь и успеешь испытать. К вашему сведенью, Тёмный Круг перешёл девятку и, боюсь, через пару столетий станет на десятку.
   На миг в пещере воцарилась оглушительная тишина. Только теперь два архимага и художница осознали, с кем им придётся схлестнуться. Девять. Почти как приговор. В мире, считается, только один волшебник этой категории - глава Архимагического Совета, которому более пятисот лет. Он - легенда, последние Высокие маги сгинули в Войнах Славы тысячелетие назад. Девять - это власть, могущество, не сопоставимое практически ни с чем. Высокий может раскатать гору в блин - свидетельство мощи, инициировать ядерный взрыв - свидетельство мастерства и сколько угодно держать щит против пятерых архимагов - свидетельство магической выносливости. Старейшему из архимагов и магов вообще, Генриху, по его собственным словам, до девятки ещё пара тысяч лет.
   - Как это возможно?- Галим тяжело опёрся на стену.
   - Неизвестно. Ни один не дался живьём, однако Круг был уполовинен и пополнялся менее сильными чародеями. Возможно, они из глубины веков, возможно нашли или открыли какой-то тайный ритуал, боже, возможно, они из мира демонов или какого-то ещё!- И тихо добавил.- В последние дни там я всё больше склонялся к последней версии. Слишком уж отличные от наших у них знания. Да и мышление не то. Но, кто бы они ни были, Круг - зло, которое нам предстоит остановить.
  
   Одна за другой, фигуры в чёрных плащах с капюшонами заходили с сумрачный зал с деревом вероятностей. Мастер-аналитик привстал, приветствуя. Кто-то взмахнул рукой, материализуя кресла. Маги скинули капюшоны, под которыми обнаружились вполне обычные лица. Четырнадцать человек собралось здесь.
   - Господа,- начал мастер-аналитик.- Отчёт я вам представил. Вторую часть заседания хотелось бы посвятить изменению в наших планах.
   - Прогнозы закончены, Рей?- глубоким голосом осведомился Донат, мастер-координатор.
   - Именно. К моему сожалению, самым благоприятным является план Аш-2.
   - Интересно,- протянул координатор.- Рей, поясни характерные черты планов группы Аш и, собственно, данного плана.
   - Итак, планы Аш подразумевают эскалацию прямого конфликта, то есть как можно более быстрое начало войны. В отличие от остальных, Аш-2 предполагает небольшую подготовку с тем, чтобы вместе с войной начать разрушить все управленческие связи общества. Ваш труд,- он кивнул мастеру тайных операций и мастеру интриг,- не пропадёт даром. Дарья, думаю, тебе надо начать подготовку,- заметил он мастеру войны.
   - Начну,- энергично кивнула та.- Каков план?
   - Стандартный, Дарья. Открываем постоянный портал около Светлой Долины, уничтожаем её, а сами в это время начинаем строительство государства в точке ноль. Думаю, раз уж от долгой подготовки мы отказались, там придётся открыть второй постоянный портал.
   - Боюсь, тогда мы лишимся половины магической поддержки,- предостерёг мастер магии.
   - Это лучше просчитывать на отдельном совещании,- произнёс мастер-координатор.- Мастер интриг и соцотдел, через час жду здесь, для обсуждения вопросов организации нового государства. Отдел быстрого реагирования и отдел магической поддержки, завтра в то же время жду для планирования войны. Мастер информации, мастер-аналитик, вы присутствуете на каждом из этих заседаний. И ещё: в восемь быстрые и аналитики собираются здесь для обсуждения глобальных проблем. Сейчас все могут быть свободны... кроме мастера-аналитика.
   Когда остальные разошлись, Рей и Данат удобно устроились рядом с древом вероятностей, попивая чай.
   - Думаешь, справимся?- сделал глоток мастер-аналитик.
   - Должны,- вздохнул координатор.- Это не самый сложный случай. Помнишь предыдущий мир в конце?
   - Да уж, сколько работаю, а такой бойни не помню. Тогда я впервые пожалел, что с нами Дарья, а не кто-нибудь постарше.
   - А кто ещё? Старая гвардия переквалифицировались в Совет, а из младших она лучшая,- пожал плечами координатор.- Плохо, что наш мир далеко. Не сразу придут на помощь.
   - Но этот мир удивителен,- улыбнулся мечтательно аналитик.- Даже жалко. Невероятно, как в нём развилась магия, да ещё и в союзе с техникой. Редкость, почти как у нас. Даже то, что останется после захвата, будет достойной прибавкой.
   - А мне он не понравился,- твёрдо сказал координатор.- Рей, сам не видишь, что ли, сколько здесь гнили? Консервы нравов, а не мир!
   - Не более чем другие,- покачал головой аналитик.- Донат, давай будем осторожнее. Этот пришелец из будущего беспокоит меня.
   - Из будущего он, из прошлого, но грязь на этой планете мы выжжем!- стукнул кулаком по столу координатор.- Хватит уже, настоялись в своём болоте.
   - И всё-таки, Донат, осторожней. Я просчитал наши шансы выжить. Стой, я знаю! Да, запрещено, но иногда необходимо. Так вот, вышло шестьдесят с чем-то процентов. Если по отдельности, то у тебя шестьдесят семь, а у меня почти восемьдесят. Знаю, мало. Думаю, немного паранойи не помешает.
   - Да уж, Рей,- нахмурился координатор.- Не нравится мне всё это. Больше наши шансы не считай и будь другом, не выходи из комплекса без крайней необходимости.
  
   - Я мог бы ввести тебя в Архимагический Совет. Плюс один голос - это укрепит наши позиции. Может, проведём пару преобразований в жизни Светлой.
   - Бесполезно, Галим. Им безразлично состояние общества, ну а в войну не поверят.
   - Если мы выскажемся втроём ...
   - И? Во-первых, я буду введён в Совет тобой, следовательно...
   - Они не обратят на твой голос внимание? Да, верно, посчитают, что голосуем лишь мы с Фаиной. Тогда что мы будем делать?
   - Действовать самостоятельно. Не уверен, что даты и места прорывов совпадут после моего вмешательства. Но минимум месяц у нас есть.
   - Почему именно месяц?
   - Дней 30-40 - столько нужно Кругу, чтобы подготовиться к очередному ритуалу открытия. Точно не скажу, тем более считал не я, а аналитический отдел Сопротивления. Но вероятность, что нас всех дурили, аналитики называли в два процента.
   - Уже лучше. Я соберу всех учеников и друзей, а так же тех, кто прислушается к моему мнению. Я достаточно влиятелен и в Межакадемическом Совете, и в околонаучной среде. Занимался какое-то время военными чарами, потом забросил, а знакомства остались.
   - Это хорошо. Фаина сможет нам помочь в плане людей?
   - Фаина-то? О, моё влияние по сравнению с её - как капля с океаном. На неё половина целителей молятся, а другая половина тихо уважает. По крайней мере, отошедших на покой учеников у неё наберётся за сотню. Каждый месяц гостим у кого-то нового, и все называют её Учителем с большой буквы.
   - Превосходно. А я пока займусь системой расчёта и перемещений.
   - Это та звезда? Знаешь, никогда не видел таких сложных чар. Как они действуют?
   - Сам не знаю. Разработка одного гения. Кстати, надо бы заняться его розыском. Ну а звёздочка уникальна. Она как зародыш. Не знаю, как он всё придумал, но если расширим транспортную сеть до пары тысяч точек выхода, получим нечто вроде искусственного интеллекта.
   - Из-под контроля не выйдет?
   - Думаю, нет. У Круга накопились десятки тысяч точек выхода, и ничего, считали да перемещались.
   Помолчали.
   - Ну что, начнём?
   - Давай. Только будь другом, найди для моей Эли какого-нибудь наставника. Чтоб вы элементарной магии подтянуть. А то она совсем чары забросила, мол, раз нет дара, зачем мучиться.
   - А сам?
   - Не успеваю. И точки выхода, и защита подземелий, и вербовка агентов да воинов...
   - Хорошо, будет тебе наставник, причём самый лучший. Открой мне портал до Долины.
   "Портал-телепортная система активирована. Задайте тип перемещения и точку выхода".
   ...Два с половиной месяца спустя...
   - Подготовка в стадии 2!- доложил ворвавшийся маг.
   - Ступай, я скоро буду,- Дарья стремительно встала, размяла руки, предвкушая скорую битву. Послушная магия обвивалась вокруг ладоней белыми молниями, ласкаясь, словно сытый кот.- Подожди,- сказала воительница ей,- ещё отведаешь крови. Пока нас ждёт небольшое представление.
   Повелительный жест, и шатёр, в котором она отдыхала перед работой, исчез. Взору Дарьи открылась суета маленького военного лагеря. Близ неё дематериализовались шатры двух других магов Круга, не занятых в ритуале. Оба - воины-маги, и оба будут в этот раз играть роль охраны. Изначально Круг предлагал отправить их в бой, а ей держать защиту, но после прикидки на древе вероятностей мастер-аналитик буркнул, что её роль - роль нападающей.
   Оба мага-воина подошли к выстроившимся вдоль звезды вызова магов в чёрных балахонах и начали создание защитного купола. На этот раз купол будет неабсолютный, чтобы затратил меньше сил и позволил Кругу после ритуала присоединиться к битве.
   Дарья пригладила свою рыжую шевелюру, с улыбкой представив, что останется от причёски в скором времени. Между тем, малочисленные силы Круга выстраивали оборону. Несколько сот наёмных магов, для большей сговорчивости подвергнутых чарам доверия, разделились на боевые взводы. Командиры взводов передали нити чар приказа в руки мастера войны, и та ощутила послушную многорукую мощь.
   Следом из специальных контейнеров выпустили духов, в основном, Призрачных Воинов и элементалей огня и воздуха. В отдалении разворачивались два полка зомбированных военных. Небольшая армия сама по себе не могла претендовать на статус значимой угрозы для Светлой Долины. За то с поддержкой легионов демонов...
   Когда армия окончательно перешла в боевое состояние, в небо ударил тёмно-багровый столп. Круг начал ритуал. Мастер войны хищно оскалилась, наблюдая за тревожными маги-всплесками в черте города.
  
   - Внимание всем, сигнал A! Тревога, сигнал A! Сигнал A!- голос дежурного разлетелся по всей базе.
   Подземелья за пару месяцев кардинально поменялись. Сначала заработала во всю мощь магия древних, обеспечившая почти полную изоляцию от внешнего мира. Не абсолютный купол, которым прикрывал призыв Круг, но нечто близкое. Одновременно с этим разрослась звезда переместительной системы. Увеличивалась она рывками. После тысячи с чем-то выходов - стала в пять метров, после десятка тысяч - заняла половину своей пещеры, после двадцати тысяч - всю пещеру. Пещеру объявили запретной для посещения всем, кроме троих архимагов, хотя Фаине делать там было нечего.
   Следующее изменение - люди. Было решено отыскать всех, показавших себя надёжными и полезными во время войны. Для убеждения в большинстве случаев хватало клятвы магией, что сказанное - правда. Многие переезжали вместе с семьями, и, под негласным сначала, а потом и официальным руководством Элеоноры пещеры приобретали всё более жилой вид.
   Некоторые древние чары пришлось смещать, какие-то снимать, и после недель труда вдоль хода образовались множество комнат. Редкие залы, такие, как пещера с транспортной звездой, оставленные древними, ценились более всего, так как остались с неизменной защитой. Вскоре полтора метра ширины основных ходов стало не хватать, и Эля приняла гениально простое решение - усилиями магов был материализован пол для второго этажа, благо высота ходов - десять метров.
   Пока население подземного комплекса невелико - около двух сотен человек, однако каждый - трижды проверенный и давший специальную клятву. Не клятву верности - в конце концов, это почти рабство - а клятву против предательства.
   Люди добирались в ближайшую точку выхода портальной сети и перемещались в зал собраний. Сейчас в нём ничего не осталось от прежней обстановки. Вместо стульев и кресел, выстроенных рядами около возвышения - открытые ящики с оружием и артефактами. Все, кто прибыли в зал - опытные маги-боевики. Горстка - двадцать четыре человека, зато они освоили многое из умений Конрада и представляли собой внушительную силу. Конечно, в иной ситуации.
   Сигнал A означал самое худшее: атаку на Светлую Долину. Сработали сигнальные контуры на прорыв около неё - значит, началась большая война. Началась тогда, когда никто этого не ждал. Или почти никто?
   - Что-то подобное должно было случиться,- заметил Конрад, глядя на экипирующихся бойцов.
   - Почему же?- поинтересовался Галим.
   - Давние подозрения. Из анализа первых лет войны. Тогда Круг действовал невероятно эффективно, словно имел собственного пророка.
   - Может, действительно имел? А потом его прикончили.
   - Нет, не настолько эффективно. Они не видели всего, часто пропускали удары или диверсии, но основные действия выполняли безупречно. Атаки на Светлую проходили ровно там, где защитников меньше всего, дважды были прорывы, прекращающие возможное создание Сопротивления. И ещё многое. Не пророк, возможно, какой-то артефакт, возможно, заклинание. Куда оно исчезло - не знаю. Вот и сейчас. Заметь, на этот раз - никаких промедлений, предварительного запугивания и ультиматума. Сразу открытое объявление войны.
   - Всё, верю,- махнул рукой Галим.- Лучше послушай другое. Чары засекли там троих невероятно сильных чародеев не на месте ритуала.
   - Значит, Круг откроет временный портал,- поморщился маг,- а затем преобразует его в постоянный. Иначе в ритуале участвовали бы все, кроме одного-двоих. Трое - это очень плохо, они решили подстраховаться. В прямом поединке у них будет шанс даже против Совета архимагов, за исключением тебя. Там будет очень жарко. Фаину запер?
   - Угу. Рвёт и мечет, но, думаю, должна понять, что до конца операции ей там находиться опасно. Ты её подтянул в этом плане?
   - Немного. Сам понимаешь, целительница. Впрочем, после 3040ого небоевых магов не осталось, даже целительницы кидались "огненными стрелами". Ну, готов?
   - Открывай.
   Транспортная система, как и обещал пришелец из будущего, превратилась в подобие искусственного интеллекта, возможно, и в искусственный интеллект, только без собственной личности. Ей даже придумали название - Звёздная Сеть. Короткий мысленный контакт - в последнее время Звёздная Сеть понимала с полуслова - и на месте входа из зала закружилась фиолетовая воронка. В отличие от порталов, телепорты Звёздная Сеть ставила в место на расстоянии тысячи километров от точки выхода. Для порталов дальность - сто метров.
   Архимаги переместились первыми. Пока телепортировались остальные, Конрад обратился к Звёздной Сети, проверяя обстановку.
   Километр на восток - готовится прорыв, видимый уже невооружённым взглядом. Судя по всему, на этот раз Круг поскупился на абсолютную защиту, видимо, для высвобождения части чародеев для битвы. Интересно, зачем? Полное сокрытие, и никаких проблем. Нет, специально крикнули на весь мир: "Мы здесь! Идите и бейте, пока не прорвались демоны".
   - Подозреваю ловушку,- видимо, Галим пришёл к таким же выводам.
   - Я тоже. Возможно, они не знают о нас, но опять поступают максимально эффективно. Рассчитывают уничтожит большую часть Совета. Стоп. Сигнал Б-1!
   Это означает, что начались акции по показательному устранению влиятельных политиков и чародеев. В тот раз такие акции начались за неделю до прорыва возле Светлой.
   - Чёрт! Сигнал А-2!- Конрад витиевато выругался.
   Это оповещение означает прорыв в новом для Конрада месте. Что само по себе плохо, а вкупе с текущим прорывом...
   - Твари, всё предугадали!- отреагировал Галим.- Ты тут, а я туда?
   - Давай,- согласился Конрад.- Поаккуратней там. Предупреди власти, если прорыв скрытый, и прореди демонов. Открываю путь.
   Новое фиолетовая воронка, и архимаги в темпе разделили отряд надвое более-менее равно по возможностям, и Галим повёл своих. Конрад сосредоточился, охватывая сенсорными чарами Звёздной Сети окрестности, прикинул и скомандовал:
   - Делимся на боевые тройки и выдвигаемся по указанным координатам. Накиньте маскировку по максимуму и без команды не двигаться!
   Координаты архимаг передал с помощью Звёздной Сети, хотя никто, кроме мага-создателя не мог иметь к ней полный допуск. Ограниченный означал доступ к восприятию Сети, обмен данными с остальными и транспорт. Конрад пытался обойти это свойство, но Сеть не поддавалась, доступ к расчетным возможностям и создание новых точек выхода для всех оставалась закрытыми.
   Основное преимущество четырёх боевых троек перед сотнями магов противника - мгновенная связь через Сеть. Нет, у тех наверняка есть свой вариант магической связи, но архимаг видел глазами подчинённых в буквальном смысле - все открыли свои сознания Звёздной Сети. Каждая группа имела полную свободу перемещения в районе Светлой - здесь точки выхода покрывали территорию достаточно часто. Разумеется, Круг вскоре установит противотелепортные чары, поэтому Чёрный Убийца сейчас прыгал по всему району, ставя точки выхода под землёй, пару метров вглубь, чтобы их не обнаружили. Всё равно антипортальные чары наложены не будут - Кругу надо открыть портал вызова демонов.
   К слову, Чёрным Убийцей его никто не называл, архимаг специально попытался замять полное прозвище и всем рассказывал, что его звали Чёрный. Фаина, Галим и Элеонора знали правду, но молчали.
   Наконец, последняя точка была установлена, волшебник привычно огляделся с помощью "чувств" Сети. Теперь они давали более точную картину. Так, эти двое - члены Круга, кто именно, непонятно, да и не важно. Судя по ауре - занимают невысокое положение.
   А третья - надо же, сама Дарья. Единственная, кого среди Круга можно уважать. Да, враг, да, убила тысячи собственноручно, и, в то же время, абсолютно честная, предсказуемая воительница, помешанная на битвах. И всегда, при любых обстоятельствах даёт шанс на честный поединок. Честный в её понимании: одна против пятерых архимагов, например. Это даёт великолепный шанс уничтожить опаснейшую противницу прямо сейчас. Размен одного архимага на такую, как Дарья, не воина, но и прекрасного командира, выглядел очень выгодным.
   - Никодим,в случае моей смерти берёшь операцию под контроль,- бросил архимаг, решаясь. Сейчас или никогда! Конрад решился и отправил небольшое сообщение, состоявшее из слов "План 2, третья ветка" доверенному лицу через Звёздную Сеть. Затем он пошёл прямо на лагерь врага, смело кинул перед собой ментальное послание.
   "Леди Дарья, мой великолепный враг, прошу у вас права на поединок. Время - немедленно, место - то, откуда пришло послание. Один и полностью в вашем распоряжении, архимаг Конрад".
   Нет, он даже не надеялся выжить. Просто все известные ему данные была записана в инфохранилище, а Галим, Фаина и несколько боевых магов получили описание большинства известных приёмов войны. После его смерти они потеряют немногое - Конрад отчётливо сознавал, что если убийца и диверсант из него хороший, то организатор никакой. Галим подходил на эту должность гораздо лучше. Ну а если он зарвётся - так на то есть подстраховка.
   Зато если всё удастся, Круг лишиться одного из лучших воинов и военачальников, толком не начав войну. Есть такая возможность - пропустить через свой дар силы больше, чем выдержишь, и сгореть, но только к концу Мировой Войны маги сообразили, что можно ещё и прихватить с собой свидетелей самоубийства. Прописываешь с сознании и ауре чёткий приказ, на что пойдёт энергия, чтобы он сработал после распада разума, неважно, гипнозом или ментальной магией, и вуаля! Посмертный приказ воплощается в мощнейшее заклинание, намного выше доступного магу обычно. В последнее десятилетие войны доминировали дальнобойные способы убийства: каждый умирающий посмертно выжигал метров десять вокруг себя. А уж последствия убийства архимага представить сложно, тут всё, что угодно, от направленного уничтожения обидчика на любом расстоянии до обращения в пепел шара радиусом в километр. Посмертные чары послужили ещё одной причиной, вынудившей Круг прибегнуть к древним чарам вызова Пустоты, разрушившей мир.
   Целью Конрада была лишь Дарья, остальные Высокие маги легко ускользнут порталом от выброса силы, но одна, особенно если она будет рядом... А ещё архимаг третий раз в жизни сойдётся в сражении с Высоким, причём с живой легендой, которую никто и никогда не заставлял отступить.
   Предвкушение сражения, боевой азарт... всё это осталось в прошлом, в сражениях за Светлую, в странствии по разрушенному миру, в первых операциях. Теперь - чувство долга, как прижимающая к земле ноша, и усталое "Ну где же она?". Конрад давно перегорел. Эмоциональный, неординарный учёный стал холодным, расчетливым бойцом.
   А вот и она. Идёт, не скрываясь, в своём любимом белом комбинезоне. Словно не надоедает очищать его после каждого боя. Впрочем, эта Дарья ещё не учувствовала в серьёзных битвах. Или участвовала, но не здесь, иначе, откуда такой опыт? Леди в белом остановилась в десяти метрах, кивнула ему, внимательно рассматривая, поприветствовала:
   - Конрад, рада познакомиться. Значит, вот ты какой, гость из будущего.
   - О, Дарья, вы узнаете, какой я весьма скоро,- ему хотелось засмеяться. И куда пропало былое безразличие? Он встретился с Высоким чародеем и полностью контролировал ситуацию. Можно сказать, держал руку на красной кнопке - так и тянуло коснуться ключевой точки в ауре, чтобы убить и умереть.- Более того, вам уже не уйти отсюда,- он активировал пространственную блокировку, подойдя поближе. Всё, последний шанс выжить она потеряла - никакая левитация и ускорение не поможет против посмертных чар.
   - Откуда такая уверенность?- подняла она бровь.- Что бы ты не делал, архимаг, против меня у тебя нет шансов.
   - Давай я расскажу тебе небольшую историю,- он улыбнулся, творя табуретку и усаживаясь на неё.- Что стоишь? Небольшая история, затем бой. Давай поведаю тебе эпизод далёкого будущего.
   - Хорошо, я послушаю,- она чувствовала себя хозяйкой положения и могла позволить позабавиться, а может, проявила уважение к волшебнику, аура которого выдаёт воина.
   - Однажды в 3051 году шло одно сражение. Тогда армия Тёмного Круга обнаружила у себя на землях разведгруппу магов Сопротивления и, естественно, решила устроить им весёлую жизнь. На местность наложили пространственный барьер, и к группе приблизился член Круга, чтобы позабавиться. Ну а командованию Сопротивления оставалось только бессильно наблюдать, как убивают группу, через ментальный амулет. Интересно?- спокойный тон с капелькой иронии.
   - Ещё как,- выдохнула Дарья.- Продолжай, поведай мне побольше о том бое.
   Кажется, она всерьёз рассчитывала, что он выдаст тайны магии будущего или какие-нибудь секреты Сопротивления.
  
   - Но вот беда, среди магов был архимаг по прозвищу Алое Пламя. Один из немногих тогда, кто сумел сделать себе встроенный в ауру посмертный приказ. Небольшое отступление - если маг проводит силы больше, чем контролирует, его разум сгорает, однако аура и тело разрушаются не сразу. Отсюда вывод - можно попытаться после смерти использовать призванную энергию.
   - Эрхет-гиат,- тихо сказала чародейка.- Дар Смерти. Он убил себя и того мага, да?
   - Верно, Дарья, верно,- он рассмеялся, снимая пси-блокировку, которую сам поставил, чтобы случайно не коснуться активатора. Наконец, все заслоны пали. Последний приказ активируется малейшим движением мысли, он поставил его, словно курок, на взвод.- Так научились делать все маги Сопротивления, а затем и прислужники Круга. Я не исключение. Ну что, начнём сражаться или немного поговорим, благо результат известен?
   Конрад отбросил сомнения. Маскировка спала, и Дарье открылся комплекс щитов. Прекрасный комплекс, немногим хуже её собственного. Она разрушит его за секунду, а дар смерти требует миллисекунд для активации.
   - Поговорим,- тяжело ответила она. После тех двух войн, в которых она участвовала, после войны, которая должна была скоро начаться, у неё был шанс возвыситься, найти, наконец достойных противников... Все мечты, вся жизнь исчезла в мгновение ока. Этот маг оказался более чем достоин её. Пожертвовать собой, унося жизнь более сильного противника - мечта многих воинов. Мастер войны не знала, как себя вести. Внимательно прищуренные глаза противника не оставляли шансов сотворить что-то спасительное, а магический фон затенён мягкой дымкой пространственного барьера.
   - Ну, есть что сказать, Дарья?- насмешливо прервал её мысли голос мага.- Тогда давай расскажу я. Послушай, тебе будет интересно,- откровенно издевательский тон.- Или не будет? Впрочем, уже неважно, здесь только мы вдвоём и смерть.
   - Ты победил, маг,- признала она.- Чего ждёшь, начинай.
   Дарья уже видела, как пульсировала его аура, готовая взорваться фонтаном энергии.
   - Ты всегда можешь прервать меня, верно? А пока слушай. Два месяца назад, в прошлой жизни у меня убили любимую. Прорыв в Нью-Ореанде, помнишь такой? Вот тогда-то и появился тот, кого ты видишь перед собой - разведчик и ликвидатор по прозвищу Чёрный Убийца. В той жизни я убил пятерых ваших, представляешь, пятерых членов Тёмного Круга!- он рассмеялся.- Прости, это нервное. А потом вы придумали одну хитрую штуку - прошлись по цепочке знающих меня людей, выкачивая информацию из мозгов, и добрались до меня. Вот беда, я оказался в защищённом древними чарами месте. Ничего, Круг оказался изобретателен, вы землю носом рыли, но нашли дорогого мне человека.
   И я купился. Нет, я не настолько инфантильный идиот, чтобы поверить, что действительно обменяете меня на него. Я мечтал сделать то же, что делаю сейчас - унести жизнь ещё одного из ваших. Не знаю его имени, но представилась эта тварь как мастер интриг. Нет, звание соответствует, тварь унесла жизни многих шантажом, подкупом и хитрой ложью... Думал, поквитаюсь, тем более он пришёл, не скрываясь. Представляешь моё удивление, когда рядом вылезла из маскировки половина Круга, а?
   - Представляю,- сказанное ошарашило её. Прямая как клинок, Дарья не выносила лжи и интриг, хотя понимала их необходимость. Естественно, огромную неприязнь вызывал тот, кто посвятил интригам всю жизнь. Дарья понимала, что многие свои делишки он скрывает от неё и других магов-воинов Круга, но слушать о таком от врага было невыносимо.
   - Я стоял тогда и мечтал прихватить с собой побольше ублюдков. Только вот беда, Круг выпустил одни чары, а они возьми и выйди из-под контроля. Я даже решил повременить с самоубийством, а потом было поздно - чары выели магию со всей округи, в том числе со своих создателей. А действовали они просто - превращение в ничто всего материального. Думаю, ты должна их знать.
   - Рииит-Тон а ли-ти,- зачарованно произнесла Дарья.- "Великая Пустота да прибудет", если на вашем.
   - Вот-вот, она и прибыла. Короче, тает наш мир, как льдинка в кипятке, а мои щиты почему-то держатся. И Круг истаял, и планета, вместо солнца и звёзд какая-то серая хмарь, магии нет, ничего нет. Один я вишу и думаю, затем ли родились миллиарды людей, чтобы погибнуть в одной единственной войне. А потом пришло мне в голову, а не применить ли одно экспериментальное заклятье, переносящее в прошлое. Заклятье недоработанное, неправильное, но мне было уже всё равно. Вот так я и оказался здесь. Вот она, история моей жизни, Дарья. Как, интересно?- кажется, он действительно ждал ответа.
   - Я не верю, что мы поступили так опрометчиво!- выкрикнула волшебница.- Это же...
   - Не знаю, что это. Возможно, всё потому, что чары до этого применялись лишь в глубокой древности не против одного, а против войск. Кстати, тебя там не было.
   - В древности. Значит, ваши древние знали этот секрет?
   - "Ваши"?- лицо мага озарилось торжеством.- Вот и подтверждение, вы действительно не с этой планеты. Расскажи-ка, откуда?
   - Мой родной мир называется Рэйдон,- честно ответила Дарья.- Он входит в межмировое государство Большое Кольцо. Слушай, Конрад, мы могли бы договориться.
   - Жить хочешь?- спокойно спросил тот.- Слушаю. Хотя постой, дай-ка угадаю. Ты предлагаешь добровольно сдать наш мир, чтобы он вошёл в состав этого твоего Кольца, так? Взамен жизнь.
   - Да,- обречённо согласилась она. А что ещё можно ему предложить?
   - Я отказываюсь. Ну, давай поговорим ещё. У нас бездна времени, не так ли?
   На ментальный вызов обеспокоенных магов Круга она ответила лишь: "Будьте готовы начинать без меня",- и оборвала связь.
   - И о чём нам говорить?
   - Да о чём хочешь! Литература, искусство, музыка, наши жизни до встречи - мне не терпится узнать, почему ты стала такой, мой враг. Тем более, нас могут прервать в любой момент. Молчишь? Что ж, мне же лучше,- Конрад встал, пинком отбросил табурет и подошёл поближе.- В отличие от тебя, я в любой момент могу открыть портал отсюда. Знаешь, у меня даже появился альтернативный выход - ты даешь магическую клятву немедленно уйти из нашего мира, не возвращаться и молчать о услышанном здесь - взамен я тебя отпускаю. Ну как, согласна?
   - Нет!- холодный ответ. Как будто Дарья могла ответить иначе.- То есть ты без потерь меня устраняешь и остаёшься жив? Разумеется, нет.
  
   "Внимание, зафиксировано глобальное изменение древа вероятностей. Начинаю построение нового дерева".
   Мастер-аналитик напряжённо смотрел, как меняются возможности.
   - Причина изменений?
   "С вероятностью 70%, это дестабилизация реальности, 25% - внешний фактор, 5% - неустановленная причина".
   - Долго ещё?- Рею надоело наблюдать за появлением-исчезновением линий-тенденций развития.
   "Время построения неопределенно. Внимание, зафиксирована глобальная дестабилизация реальности. Внимание, опасность! Внимания глобальная дестабилизация реальности! Внима..."
   - Заткнись! Полный отчёт!
   Рея окутал страх, липкий, холодящий, высасывающий тепло. Пожалуй, мастер-аналитик не испытывал страх более сотни лет. Сильный маг, важный специалист, которого всегда ограждают от опасностей, да и работа с деревом помогала увидеть возможные угрозы, он давно перестал бояться. Просто нечего.
   Но дестабилизация реальности - страшный сон любого аналитика. Время, когда все алгоритмы предсказания, вся прорицательная магия, магия вероятностей и даже магия пророчеств ничего не значит. Время хаоса. Время смерти. Это напоминало точки перелома, когда малейшая вероятность могла сыграть огромную роль, но даже тогда можно было сделать какие-то прогнозы. А дестабилизация значит, что возможно всё, от мгновенного Армагеддона до чудесного воцарения Круга над планетой.
   "Причина дестабилизации - перемещение по времени, вероятность 99%. Уровень дестабилизации - высший. Тип дестабилизации - "вспышка". Прогнозируемое время дестабилизации не определяется. Стабильные события отсутствуют. Вероятность прорыва Хаоса до 60%, точнее не определяется. Влияние на данный артефакт - 10% смещения вероятности. Конец отчёта".
   - Прекрасно,- аналитик дернул рукой, выпуская страх и раздражение яркой молнией, чуть обуглившей потолок.- Превосходно. Ещё прорыва Хаоса нам не хватало для полной ж...ы. Так, быстро мастера-координатора на связь!
  
   - ...Аирах!- закончил ритуал маг Тёмного Круга.
   Магическая мощь потоком ударила по пространству-времени, пробивая коридор через зазеркалье мира. Два континуума соприкоснулись, и в воздухе завертелась багрово-чёрная воронка.
   Где-то в ином мира демон по имени Бэлаш вздрогнул и обернул магический взор к заинтересовавшей его аномалии. Поняв, что это, демон ухмыльнулся и создал портал поближе. Смертные решили побаловаться с огнём? Ну а он решил побаловаться со смертными.
   Воронка росла. Три метра, пять, вот она входит в запланированный размер... и продолжила расти.
   - Что происходит?- прокричал мастер магии, перекрывая тяжёлый гул.- Кто-нибудь ошибся в заклинании?
   - Нет, Леонард, ошибок не было!- ответил мастер информации, который имел абсолютную память и внимательность.
   - Тогда это с другой стороны,- сделал вывод Леонард.- Кто должен читать подчинение, читайте, а остальные закрываем портал, немедленно! Есть шанс, что успеем.
   Но не тут-то было. Бэлаш почуял добычу и рвался к ней, раздвигая ещё нестабильный, тонкий канал перемещения для всего себя. Маги Круга посторонились, сняв заодно купол, от растущего портала. А потом он вошёл в мир и радостно улыбнулся.
   Не успел Круг среагировать, как трое читавших подчиняющие чары окаменели. Бэлаш применил собственный вариант заклятия, при котором враг умирал в страшных муках. Для других демонов секундная мука мало что значит, пусть это самая страшная пытка на свете, но Бэлаш и из неё зачерпнул море энергии.
   - Что, люди, не ждали?- продолжал улыбаться демон, сам выглядевший как человек, только с жуткой аурой, в чёрном похоронном костюме. Портал исчез - Бэлаш сразу избавился от простой возможности собственного изгнания.
   - Кто ты?- вопросил мастер-координатор, выплетая вместе с другими самые мощные щиты. Правда, мощными они были, если бы не ритуал, высосавший большую часть сил.
   - Бэлаш. Слышали обо мне, небось?- пламенный взрыв отбросил чародеев в стороны, как кегли. Мастера-координатора настигнул вызов аналитика, и он спешно ушёл порталом, отдав ментальный приказ: "Уничтожить или изгнать любой ценой! Дестабилизация реальности. Скоро буду".
   Круг не сразу осознал сказанное, но рефлексы не подвели. Кто-то поставил блокировку порталов, кто-то ударил "вихрем лезвий", остальные присоединились. Вспыхнули две гигантские молнии - это сработали не потерявшие сил помощники Дарьи. Демон с хохотом отбил молнии в небо и атаковал "кольцом заморозки". Двое их Круга не успевают среагировать. Все маги-наёмники обратились в ледяные статуи. Часть простых воинов, находящихся ближе, разделила их судьбу.
   "Дарья, где ты, мать твою, когда так нужна?"- ментально закричал мастер магии, выплетая "прах".
  
   - Конрад!- вскрикнула чародейка.- Ты должен нам помочь!
   - С чего бы?- меланхолично уточнил тот.
   - Там... наши ошиблись и вызвали непонятного архидемона. И он сейчас порвёт их на части!
   - Ну а мне-то что? Портал ещё нестабилен, закроется и затянет его обратно.
   - Ты не понимаешь! Он закрыл портал. Там такая тварь, что уничтожит всю планету!- кажется, она была в панике.
   - Почему я должен тебе верить?
   Дарья опустилась на одно колено и произнесла:
   - Я, Дарья Инис, клянусь жизнью и магией никогда не причинять вреда умышленно магу Конраду, стоящему передо мной, Асат Ил Тар Оэрос!- вокруг неё возникла сеть чар, впитавшаяся в ауру. Древний, редко кем используемый способ, известный, наверное, всем магам всех миров. Необратимые чары, искажающие дар, ауру и разум применившего так, что при нарушении данного слова срабатывал комплексный приказ. Дар сжигался, разум стирался, а аура рассеивала саму себя. Быстрая и безболезненная смерть. Снять невозможно.- Теперь ты мне веришь?
   - Теперь - да,- медленно кивнул Конрад. Если она решилась на такое, дела действительно плохи.- Я помогу, потом уйду. Очень надеюсь, что твои... как бы их назвать... соратники не убьют меня. Посмертный приказ я не отменю. В крайнем случае переориентирую на демона. Всё, снимаю блокировку. Что за?..- он попытался телепортироваться.
   - Это кто-то из наших, чтобы демон не ушёл.
   - Ясно,- Конрад нахмурился.- И что теперь, пешком?
   - Я сделаю "кокон перемещения",- волшебница начала искажать пространство магией.- Он с трудом, но работает.
   Архимаг внимательно следил, что она делает. Интересный способ. Заклятия он не запомнил, но принцип понял: закукливается кусок континуума и перемещается относительно другого. Годик-другой в тишине и покое, и он сам так сможет.
   "Кокон" перенёс магов к лагерю Круга: за две секунды - километр, двигаясь с ускорением. Перед Чёрным Убийцей предстала картина битвы, вернее, избиения Круга демоном. Волшебники держали самые мощные щиты, и сил на атаку хватало лишь у помощников Дарьи.
   - Кто там ещё заглянул к Бэлашу на огонёк?- демон, не церемонясь, угостил переместившихся гравиволной. Обоих отбросило, но щиты компенсировали почти всю атаку.
   - Тирон, Наир, стройте "экзорцизм Леи", мы его займём!- скомандовала помощникам Дарья, приказывая выжившим духам уничтожить Бэлаша. Тот убрал с губ улыбку, сосредоточившись. Развеять бесплотных противников, поддерживая защиту и немного снизив темп атаки - это был даже не архидемон, а нечто невероятное. Наверное, так должен выглядеть Высокий маг, после обретения ранга занимавшийся только боем.
   Конрад начал стандартно: связка гравиволна - "огненная стрела" - "копьё льда". Гравиволну демон даже не заметил, "Копьё" рассыпалось льдинками о защиту, а вот "стрелу" ему пришлось встретить "охлаждением", влив туда огромные силы. Сообразив, что против "огненной стрелы" контрзаклятия демон не знает, Чёрный Убийца решил не изобретать велосипед, а бить только "стрелами". Эти чары находились где-то между средним и высшим уровнем боевой магии, сплетаясь относительно быстро.
   Пока архимаг закидывал Бэлаша шквалом незнакомых ей огненных чар, Дарья создавала высшие заклятья, пусть и медленно, зато заставляя демона отвлекаться на творение контрчар. Маги-воины занялись "экзорцизмом Леи", отбежав от места битвы, а остальной Круг демон сковал гравиволнами, заставляя раз за разом творить пространственный щит. За спиной демон успевал руна за руной, нить за нитью, создавал какие-то чары, и все усилия его противников заставляли лишь замедлить работу над ними. Дарья надеялась, что "экзорцизм" будет готов раньше.
   Бэлаш закончил первым. Его заклятье разделилось надвое и мгновенно окутало самых опасных, по мнению демона, противников - архимага и мастера войны. Дарья заметила сходство с "коконом перемещения" и попыталась разрушить заклятье гравиволной, но тщетно. Непонятное синее сияние исчезло вместе с двумя участниками битвы. Одновременно маги-воины активировали "экзорцизм Леи", и демон повалился наземь.
  
   Дарью и Конрада с неистовой силой пронесло сквозь мрак и швырнуло об землю. Вернее, попыталось швырнуть - щиты поглотили кинетическую энергию. Волшебники огляделись.
   Ночь. Звёзд на небе раз в десять больше, чем обычно. Маги-фон впятеро меньше, чем прежде. Они стояли на лесистом берегу реки. Тихо. Безопасно.
   - Другой мир,- выдохнула чародейка.
   - Можешь вернуть нас обратно?
   - Не могу.
   - Почему?- они присели на траву, снимая со щитов большую часть энергии.
   - Тебе кратко или подробно?
   - Давай подробно.
   - Мы, я имею в виду государство Большое Кольцо, можем перемещаться по связям между мирами. Не знаю природы связей, я не теоретик, но каждый мир связан с тремя другими. Этот мир не связан с sdg-31-54-09. sdg-31-54-09- код твоего мира. Я вообще не знаю, где мы, и не могу сделать портал из этого мира.
   - Постой, ты же говорила, что вы умеете перемещаться по связям. Почему нельзя перейти в соседний этому мир?
   - Не знаю, как делать исследовательский портал. Я-то перемещалась только по уже открытым мирам, где есть маяки.
   - То есть мы тут застряли?- мрачно спросил чародей.
   - Верно, застряли,- таким же тоном ответила Дарья.
   Чёрный Убийца принялся громко и нецензурно ругаться. Когда он выплеснул накопившееся напряжение, мастер войны предложила:
   - Раз мы,- акцент на слове,- тут застряли, давай установим временное перемирие. Ты всё равно не нападёшь на меня, так как я хоть что-то знаю о межмировых переходах, а я поклялась не причинять тебе вреда.
   - Согласен. Будем сотрудничать, пока не выберемся из этой дыры.
   - Тогда поклянись, что не причинишь мне вреда. Иначе у тебя есть возможность, например, выкачать из меня память и убить.
   - Клясться не буду. Извини, Дарья, но я всё же патриот своего мира и, если попаду обратно, хочу сохранить возможность противостоять хотя бы тебе. Я просто не трону тебя. У меня свой кодекс чести, где нападение на беззащитного под запретом.
   - Я не настолько беззащитна,- голос чародейки резко похолодел.- В конце концов, никто не отменял пассивных щитов, а я тебя опытней и сильнее.
   - Ну-ну, а какой-нибудь долгий ритуал, проламывающий любую защиту?
   Дарья промолчала. Возразить было нечего.
   - Кто-то идёт!- Дарья слитным движением поднялась. Вокруг неё закружились белые всполохи силы, собирающейся для схватки. Архимаг тоже приготовился, только не так зрелищно - в своё время ему важней была скрытность.
   В паре метров от них раскрылся портал.
   - Не стоит,- посоветовал Конрад воительнице, готовой спустить "воздушный взрыв" прямо в проход.- Возможно, это не враги.
   - Ты ещё скажи, что демон не желал нам зла,- скептически сказала та, придерживая чары.
   Из прохода вышли двое. Один - старый седой маг с пылающей от силы аурой. Другой - хрупкий, завораживающий красотой юноша-блондин, в зелёных глазах которого плескалась мудрость. На внешность прибывших, однако, невольные союзники обратили внимание в последнюю очередь. Главное - это напряжение маги-полей, говорящее о готовности к атаке.
   - Приветствую в мире Тиор,- холодно произнёс старый маг.
  

Часть 2. Мир Тиор.

   В эту ночь волшебник Рунар спал плохо. Весь день он носился по континенту, устраняя малые прорывы демонов. Пожалуй, этот год стал самым сложным в плане прорывов. Казалось, весь демонический мир обезумел, и твари изо всех сил пытаются пробиться сюда. Что их гонит? Чего они испугались? Неизвестно. А времени и сил, чтобы организовать экспедицию и проверить нет. Каждый сколь угодно знающий боевой чародей занят ликвидацией прорывов. Благодаря изматывающей работе демоны сумели уничтожить лишь несколько деревень в совсем уж глухих местах.
   Внезапно Рунар проснулся. Звенел сигнал тревоги, да не обычный, экстренный. Маг бросился к карте, висевшей на стене кабинета. Из-за последних событий ему пришлось спать на рабочем месте, одетым и в обнимку с сигналкой прорывов. На карте загорались множество точек по всему континенту. Маг в отчаяние стукнул кулаком о стену и активировал общий сигнал тревоги. Сейчас не до сантиментов, нужны все до единого.
   Один за другим поднимались в кабинетах бывшей магической академии, а теперь центра по борьбе с демонами, чародеи, смотрели на такие же, как у него, карты. Рунар тем временем отмечал прорывы на своей карте цифрами, показывая, куда какой группе последовать. Более сотни мелких поселений остались без защиты, магов просто не хватило на них. Однако вот незащищённые поселения загорелись золотистым светом. Маг вздохнул: союзные эльфийские силы решили всё-таки помочь, несмотря на аналогичную ситуацию у себя на континенте.
   Вдруг на южной оконечности материка загорелась огромная красная точка. Рунар вздрогнул. Архидемон. К ним пожаловало существо огромной мощи, которому способен противостоять лишь он - маг тут же отметил точку собственным знаком - да ещё верховный чародей эльфов Камиэль. Словно следуя его мыслям, точка отметилась и личной подписью Камиэля. Маг застегнул синюю мантию, пропитанную сотнями защитных чар, размял руки и стал ждать. Раньше он бы нервничал и сомневался - сейчас осталась лишь холодная готовность и усталость.
   Камиэль явился телепортом. Он да ещё пара эльфийских волшебников могли открывать телепорты между континентами, зато искусство порталов эльфам не давалось.
   - Готов?- негромко спросил Рунар.
   - Готов,- мелодично ответил представитель вечно юного вида.- А ты как, справишься?
   - И не таких ломали,- маг взмахнул рукой, приказывая академии открыть пространственные врата.
   Они вместе шагнули через десятки тысяч километров. То, что им предстало, заставило замереть на миг.
   Двое. И не чешуйчатые твари-архидемоны, а вполне обычные на первый взгляд люди. Но только на первый. Вокруг этих людей пылала странная, непонятная сила, казалась, вмещающая силы всех стихий сразу - точно такая же, как у архидемонов. Рыжая женщина с решительным взглядом, окружённая разрядами своей странной силы, и черноволосый с седыми прядями мужчина, сила которого напоминала сжатую пружину.
   "Не архидемоны, иллюзий тоже нет",- шепнул ментально эльф.
   "Согласен. Есть варианты, кто?"
   "Иномиряне?"
   "Возможно. Или демоны какой-то новой разновидности. Много ли мы о них знаем?"
   "Немного. Попытаемся не допустить боя?"
   "Именно. По чистой силе они равны нам, а её оттенки пугают".
   - Приветствую вас в мире Тиор,- холодно произнёс старый маг.- Я Рунар, маг-человек.
   - Меня зовут Камиэль, маг-эльф.
   - Почему мы их понимаем?- недоумённым шёпотом спросил мужчина.
   - Эффект переноса. Потом объясню,- чуткое ухо эльфа уловило эти фразы, ввергшие в удивление. Такое ощущение, что мужчина путешествует между мирами впервые.
   - Дарья. Хм, человек, наверное.
   - Конрад, человек. Ну, в той мере человек, в которой усовершенствованно моё тело и аура.
   - То же можно сказать и обо мне,- добавила Дарья.
   - Кто вы и какова причина вашего появления в нашем мире?- поинтересовался эльф.
   - Сражались с одним демоном,- скривилась Дарья.- Он, скорее всего, мёртв, но перед смертью достал нас какими-то пространственными чарами. Как результат, мы здесь. Может, вы знаете, как добраться до Большого Кольца?
   - Большое Кольцо?- переспросил Рунар.- Это ещё что?
   - Межмировое государство Большое Кольцо,- нетерпеливо объяснила чародейка.- 153 мира, столица - мир Шадон, код 54-12-71.
   Эльф и человек переглянулись.
   - Мы никогда не слышали о межмировых государствах,- ответил Рунар после короткого обмена мыслями. Чужаки продолжали удивлять.- Как вы докажите, что пришли с миром?
   - Чёрт, с каким-таким миром!?- воскликнула Дарья.- Да я разнесу всю вашу дыру на молекулы, но доберусь домой!
   Рунар и Камиэль напряглись, но Конрад успокаивающе положил руку на плечо волшебнице, и та медленно расслабилась.
   - Дарья, подожди, не горячись. Я понимаю, там твои, да и мои, боевые товарищи. Давай сначала спокойно обсудим, что они знают о соседних мирах и межмировых порталах. И почему, интересно, нас встречают как потенциальных врагов, а не просто гостей?
   - Долгая история,- ответил Рунар.- А я до сих пор не знаю, что с вами делать. Сражаться, отпустить или...
   - Просить о помощи,- закончил эльф.- Каково ваше отношение к демонам, учитывая, что вы сражались с одним?
   - Ненависть,- похолодел голос архимага.
   - Неприязнь,- пожала плечами воительница.
   - Тогда мы просим о помощи,- заключил Камиэль.- Мы вас так встретили, поскольку в наш мир с некоторых пор перемещаются только демоны. Сотни и тысячи прорывов, иногда в один день.
   - Как сегодня, например,- поморщился старый маг.
   - Мы переместились сюда, готовясь к встрече с архидемонами,- закончил объяснение эльф.- Вы присоединитесь к нам в борьбе с созданиями Ада?
   - Без сомнений,- отрезал Конрад.- Если есть шанс уменьшить поголовье тварей - можете на меня положиться.
   - Не слишком ли доверчиво?- предостерегла Дарья.- Возможно, там ловушка.
   - Возможно,- шепнул архимаг, не догадываясь, что его слышат. О способностях эльфов он представления не имел, а активных чар прослушки не заметил.- Поэтому давай-ка я начерчу переместительную звезду, чтобы, в крайнем случае, уйти экстренным порталом.
   - Что за звезда? Даже для межмировых используют пентаграммы.
   - Потом расскажу,- и уже громко.- Господа маги, мы поможем, но прежде перестрахуемся. Пока мы не можем доверять вам.
   Эльф в это время пересказал перешёптывания своему товарищу.
   - Много времени это займёт?- уточнил Рунар.
   - Мало. Дарья, приоткрой ментальную защиту, установим канал.
   - Начинай,- кивнула та.
   Архимаг и мастер войны быстро синхронизировали часть собственной ауры в районе головы и мысленные щиты вновь захлопнулись.
   "Смотри внимательно,- телепатически посоветовал Конрад, материализуя тонкий металлический шест и проводя первую линию.- Мы вряд ли поймём смысл, однако для правильной работы достаточно воспроизвести форму этих чар и соответствующую фигуру. Над сутью заклятия бились как ваши аналитики, так и наши. Надо сказать, бесполезно".
   "Древние руны?- хмыкнула чародейка, указав на символы в магической фигуре.- Тогда немудрено, что не поняли".
   "Отнюдь,- улыбнулся архимаг.- Представляешь себе, эти чары придумал учёный Ниакс в 3039 году. Невероятно, но он сам разработал все эти руны и фигуру, равно как и это",- он начал творить достаточно сложное заклинание, со стороны выглядевшее бессмысленным.
   "Странно,- Дарья вглядывалась в чары, пытаясь определить законы их самоизменения. Тщетно. Казалось, это какое-то живое существо, растущее в питательной среде. На периферии звезды образовывались смутно знакомое заклинание портала и телепорта, многоразовое и самоподдерживающееся. Однако, даже когда процесс завершился, в центре осталась та самая непонятная псевдоживая часть.- Это даже не мой уровень и не мастера-координатора, он в нашей группе самый умелый маг. Вроде бы грубое заклинание, а получается нечто настолько тонкое и сложное, что я даже не знаю. Но часть формулы запомнила, спасибо".
   "Не за что. Далее звезда настраивается на создателя ментально и передаёт что-то вроде инструкции управления",- маг, в свою очередь, скопировал эту инструкцию в сознание Дарья через ментальный канал.
   - Готово,- сказал Конрад.- Секундочку...
   "Дарья, приоткрой щиты, звезда поставит маяк прямо в ауру".
   "В ауру? Это не опасно?"
   "Нет, абсолютно безвредно, зато она сможет создать портал от нас даже из-под слабой блокировки".
   - Всё, можно идти,- Конрад сузил шест, которым чертил, и обратил его из вещественное иллюзии в псевдоматерию. Теперь он держал шест, не касаясь, словно в невидимой перчатке, телекинезом.
   "Это серебро в особой полимерной оболочке,- мысленное пояснение Дарье.- Эффективно против демонов, и не только. Моё основное немагическое оружие".
   "А моё - вот это",- ухмыльнулась Дарья, создавая чары. Полупрозрачный меч Света привычно лёг в ладонь.
   "Знаю. Твой символ, карающий меч из чистой стихии. Никто из ваших так не умеет. Ну, с Богом!"
   - И тебе удачи,- вслух пожелала воительница,- Удачи, и большой жатвы.
   Архимаг только ухмыльнулся, ступая к порталу, открытому Рунаром.
  
   "Странные они,- заметил старый маг, наблюдая, как Конрад чертит несимметричную звезду.- Очень странные. Маг, такое ощущение, что только что с войны. Напоминает генерала Архонга и твоего Лоддия".
   Лоддий - древний эльф-боевик, участвовавший на той или иной стороне практически во всех крупных конфликтов в прошедшие два тысячелетия.
   "Да уж, похож. А женщина напоминает твою Ариадну,- так звали бывшего декана боевого факультета ныне закрытой столичной Академии Магии.- Воин и такая же горячая. Знаешь, и у меня появилось насчёт них странное ощущение".
   "Какое?"- заинтересовался Рунар. Чувствительность эльфов к всевозможным тонкостям отношений мужчин и женщин вошла в легенды.
   "Если она относится к нему с тщательно скрываемой даже от себя симпатией, то он... Словно она бывший враг, из тех, какие ближе друзей".
   "Интересно, может, они расскажут нам свои истории. Сейчас важно другое. Ты понимаешь, хотя бы примерно, что они делают?"
   "Нет,- ответил эльф, наблюдая за вихрем магии.- Одно могу сказать: это НЕ магия стихий".
   "Ну, это я и сам вижу. Этот его шест напоминает иллюзию. Стихия воздуха и земли вместе".
   "Кажется, они закончили. Стоп, Рунар, смотри на шест!"
   Шест из иллюзии обращался в реальность. Стихия воздуха уда-то испарялась, стихия земли переходила из активного в пассивное состояние, свойственное камням и металлам, однако этот переход не завершился. А чародейка сделала то, на что засмотрелся Камиэль - призвала стихию Света, сплетя её со своей странной магией, обратила в меч.
   "Невероятно!"- воскликнул старый маг.
   "Повосторгаешься позже. Портал",- напомнил эльф.
   "Угу",- маг вскинул руки, сплетая послушные стихии.
  
   За порталом оказался такой же лес и опушка, только солнце уже встало. "Видимо, далёкий часовой пояс",- подумал архимаг.
   - Самое крупное?- спросил эльф.
   - Да. Самое крупное вторжение и битва,- пояснил для волшебников-чужаков Рунар.- Их там больше тысячи, и в этом месте прорываются раз, наверное, десятый. Жители деревни, которая раньше здесь была, ушли, а твари всё упорствуют.
   - Этому есть причина?- заинтересовалась Дарья.
   - Рядом источник магии,- ответил эльф.- Очень сильный.
   - Источник?- недоумевал архимаг.
   - Есть три типа магических миров,- пояснила Дарья.- В твоём маги-поле равномерно. В моём родном есть так называемые магические жилы, потоки плотного волшебства. В этом - магические источники, то есть точки усиления маги-поля.
   - Что-то вроде природных "сфер силы", видимо,- пробормотал архимаг.
   - "Сферы силы"?
   - Их ещё не изобрели, Дарья,- отговорился Конрад. Даже о существовании некоторых технологий, особенно таких, лучше не упоминать потенциальному врагу.
   - Приготовьтесь,- Рунар активировал свои защитные артефакты, это же сделал эльф. Конрад перевёл щиты в боевой режим, и быстро построил несколько новых. Ну а Дарья, услышав магическое эхо сражения, оскалилась, сжав меч и готовя боевые чары.
   - Нам туда,- Дарья вдруг застыла, сканируя пространство магией, и рванулась вперёд.
   - Демоны,- презрительно сплюнул архимаг, ускоряясь.
   Рунару и Камиэлю ничего не оставалось, как последовать за ними.
   Наверное, раньше здесь действительно стояла деревня. Теперь же всё, что осталось - выжженная земля в воронках. Посреди того, что было деревней, багровел портал, из коего шёл непрерывный поток демонов. Твари вели себя организованно - скапливались около портала, а затем, под предводительством какого-нибудь демона-мага, атаковали одну групп магов. Разумеется, ни один из них не догадался обойти или подождать накопления ещё большей орды: монстров влёк запах живого-разумного-волшебного. Дарья оглядела поле боя, магов, пытающихся прорваться к порталу, нескольких меченосцев, почти высших демонов, готовящихся напасть, и сбросила защитную магию, как шелуху.
   "Ты что делаешь?!"
   "А разве в войну я не танцевала?"- почти мурлыкнула воительница, предвкушавшая удовольствие.
   "Танцевала,- архимаг мгновенно всё понял. Здесь не было демонов-магов, поэтому "танец" был возможен.- Хотя это форменное безумство, я как-то танцевал против тебя".
   "А со мной?"
   "Предлагаешь?"- довольно ухмыльнулся Конрад. В его будущем с Дарьей не "танцевал", о чём сильно жалел.
   "Ага".
   "Потанцуем",- Конрад деактивировал щиты и прыгнул вместе Дарьей в толпу демонов.
  
   Это красиво. То, что творят пришельцы из иных миров, потрясающе красиво - и завораживающе смертельно. Более двух сотен демонов, из которых четверть - высокого ранга, а меченосцы - почти высшие. Двое против пары сотен - и они побеждали. Эльф и человек редко вмешиваются в эту схватку из опасений помешать. Они просто наблюдают, убивая тех тварей, что бьются с группкой магов или рискуют зачем-то отбежать от основного боя.
   Дарья крутится вихрем, её меч, сталкиваясь с демонической плотью, вспыхивает чистым белым Светом, обращая в прах низших и обжигая остальных. Боевой шест Конрада ведёт себя по-другому: проходя сквозь броню демонов, разваливает их на куски. То архимаг, то мастер войны исторгают какое-нибудь убийственное заклятье. То "огненная волна" размечет пятерых, то "кольцо холода" превратит двоих в куски льда, то отталкивающие чары разбрасывают наседающую толпу в стороны.
   И - никаких щитов, только скорость, вспышки меча и невидимый от ускорения шест. В какой-то миг кажется, что их сломят: меченосцы, прикрываясь остальными, умудряются окружить магов и нападают одновременно, согласованно взмахивая клинками. Теперь действие ещё более напоминает танец. Двое крутятся, прикрываю друг другу спины и отбивая выпады меченосцев. Пару минут они только фехтуют, а затем архимагу надоедает. Три молнии срываются с небес, расшвыривая двоих меченосцев и ошеломляя остальных. Ещё минута, и от самых опасных в округе созданий остаются расчленённые трупы.
   Затем танцевавшие телепортируются по обе стороны от окружившей их орды, от которой, к слову, осталось десятка четыре. Короткий обмен взглядами. На демонов с двух сторон устремляются ледяные стены. Полсекунды, отвратный "блямк!", "бох!", и вот на поле боя осколки льда перемешанные с плотью тварей.
  
   Конрад криво улыбнулся, зеркально отражая улыбку Дарьи. Да, они славно повеселились сегодня. Сбросили напряжения. Вернее, сбросила Дарья: архимаг куда лучше контролировал себя, а мастер войны уняла желание разнести всё и вся, но как можно скорей добраться хотя бы в Большое Кольцо.
   Рунар и Камиэль немного ошеломлённо смотрели на результат работы чародеев. Архимаг тем временем закрыл портал выплеском чистой силы. Портал, как и странно, был стандартным для демонов его мира.
   - Как ты это сделал?- заинтересовалась мастер войны.
   - Есть особая точка,- пояснил Конрад.- Слабое место. Ткнёшь туда магией, и портал схлопнется.
   - Постой, а откуда ты знаешь, как закрывать демонические порталы? Наши-то на других принципах.
   - В войну многое случилось,- пожатие плечами.- Случались и прорывы демонов, благо вы пробили туда столько порталов, что с их миром установилась устойчивая связь. Вы тогда уже закрыли все свои прорывы, оставили охраняемый постоянный портал, да и всё. Пожалуй, спонтанные прорывы демонов - единственная причина, заставившая нас временно объединиться, тем более что орды вели архидемоны, зачастую даже душееды.
   - Да уж,- поёжилась женщина.
   - Конрад, Дарья, эффектно сработано,- подошёл эльф.- Мне, честно говоря, кажется, что вы скорее воины, а магия для вас - только оружие.
   - Для меня это - почти правда,- ответил архимаг.
   - Для меня тоже,- присоединилась воительница.
   - Но ты же Высокий маг по нашей терминологии!- воскликнул Конрад.- Этой ступени могут достигать только универсалы.
   - По вашей терминологии,- слегка улыбнулась Дарья,- я как раз архимаг, только очень сильный и опытный. Среди Круга нет того, кто бы заслуживал звания Высокого мага. В Большом Кольце их пятеро, по крайней мере, официальных.
   - Никогда не думал, что вы всего лишь архимаги,- сокрушённо произнёс Конрад.- Подожди, так вы поэтому начали охоту на Дариэна?- так звали главу Архимагического Совета, единственного Высокого мага, дожившего до современности.
   - Именно. Наш мастер-аналитик и мастер-маг могут на равных противостоять вашему Высокому, а вот остальные могут пострадать. Высокого мы устраним в первую очередь, слишком уж непредсказуем.
   Рунар и Камиэль замерли, вслушиваясь в разговор.
   - Не боишься выдавать планы Круга?- серьёзно спросил Чёрный.
   - Это не особо повлияет,- покачала головой волшебница.- Точнее, совсем не повлияет. Высокий опасен для вас настолько же, насколько и для нас.
   - Давай-ка поподробней. Никогда не слышал об опасности Высоких и о том, что архимаг может Высокого победить.
   - Нам это знание досталось кровавой ценой,- скривилась Дарья.- Это тёмные страницы истории Кольца. И здесь,- она обвела рукой "живописные" окрестности,- не место для рассказа.
   - Рунар, Камиэль,- обратился архимаг,- вы не могли бы переместить нас в более приемлемое для разговора место? Здесь, м-м-м, не прибрано.
   - Так что мешает?- подняла бровь Дарья.
   - Верно, ничего,- архимаг сформировал термальные чары, обвёл взглядом округу, намечая контур действия, активировал.
   - Я могу выделить апартаменты в Академии Магии,- предложил Рунар под аккомпанемент ревущего пламени, очищающего поле боя.
   - Мы согласны,- переглянулись Конрад и Дарья.
   Рунар сосредоточился, открывая портал, а эльф, выложив телепатически соображения насчёт пришельцев извне, телепортировался к себе.
  
   Академия Магии, сохранившая только название от былых функций, по-прежнему вмещала более пяти тысяч чародеев и трёх тысяч учеников.
   - В принципе, никакие уже они не ученики,- рассказывал Рунар, проводя гостей по мраморным коридорам.- В военное время, знаете ли, быстро прогрессируешь, если хочешь жить, а у нас уже десятилетие с первого прорыва. Только вот времени на нормальное посвящение, оформление документов и так далее просто нет. Трижды в неделю твориться то же, что и сегодня. В остальные дни четверть магов пропадает, закрывая мелкие прорывы, остальные занимаются защитой городов да восстановлением последствий. Та ещё работёнка.
   - Послушайте, Рунар,- обратилась Дарья.- Вы занимаете какую-то высокую должность?
   - Заметили?- действительно, сложно не заметить, что каждый встречный маг смотрит на Рунара с уважение, некоторые чуть ли не кланяются.- Я неофициально возглавляю человеческих магов, как сильнейший.
   - Сила не всегда соседствует с умением управлять,- заметил Конрад.
   - Ну, сильнейшим я стал не сразу, а вот первые разработки в тактике закрытия прорывов принадлежат мне. А ведь был всего лишь деканом теормагов... Не по мне это всё, не по мне.
   - Нескромно,- отметила Дарья.- Но разве за это даётся власть?
   - Просто я был единственным, кто не растерялся,- поморщился старый маг.- Боевики с их деканом и всеми воинами сразу ушли закрывать прорывы. Большей частью там и полегли, вместе с ректором и многими замечательными волшебниками. Встретили первый удар. Люди гибли, а я первым сообразил, что надо что-то менять. Вот и тащу этот воз, слава богам, хоть не в одиночку.
   - А немаги?- вмешался Конрад.- Разве среди них не нашлось подходящих руководителей? Глава этой страны, например?
   - Император? Да что этот старый маразматик понимает?! Впрочем, тогда он был моложе, но от этого не менее глупее. Империей, по сути, управляли его советники... Кажется, мы пришли,- Рунар толкнул одну из дверей сбоку.- Вот, здесь шесть комнат, включая две спальни и ванную. Туалет вон там, планировка стандартная, хотя вам всё равно это ничего не скажет. Окна выходят на столичную площадь. Вам всё ещё интересен мой рассказ?
   - Продолжайте,- они уселись на диванчики.
   Комната, видимо, гостиная этих покоев, была роскошна до вульгарности, и архимаг не замедлил спросить:
   - А есть что-нибудь попроще?
   - Думаю, вам нужны комнаты неподалёку друг от друга и в стороне от большинства чародеев, верно?- улыбнулся старый маг. Конрад кивнул. В таких случаях действительно лучше перестраховаться, на сто процентов он верил только Дарье, на семьдесят - Рунару, кто знает, что у местных за заморочки?- Тогда покои для важных гостей - единственный вариант. Эти семейные, например, для брата с сестрой. Так вот, империей управляли советники. По сути, разграбляли всё, до чего дотягивались. Сейчас их сместил совет знати, а император опять только ширма. Совет хотя бы заботится о делах страны, поэтому никто не ропщет. А если вы имели в виду военачальников, то они не могут помочь из-за немагического происхождения. Демоны практически неуязвимы для стали и стрел, а подбор лучших заклинаний против каждого вида тварей осуществляла моя кафедра и я лично. Такие вот дела,- маг глубоко вздохнул.
   - Слишком много информации,- сказал Конрад.- Давайте, мы отдохнём, а завтра продолжим разговор.
   "А меня спросить?"- возмутилась по мыслесвязи Дарья.
   "Ты разве не устала?"
   "Ты прав, но мнением-то поинтересоваться хоть мог?"
   - Разумеется. Вы, наверное, голодны?
   - Нет,- синхронно ответили Дарья и Конрад.
   - Если что-то понадобиться, активируйте те чары у двери, подойдёт слуга. Я пойду, дела.
   Не сговариваясь, маги пошли спать. Оба устали за этот бесконечно долгий день. Столько всего произошло... Трудно поверить, что все события уложились в три часа.
   Утром, умывшись и вызвав прислугу, чтобы позавтракать, они сидели рядом с большим окном, попивая похожий на кофе напиток и разговаривая.
   - Интересный вид,- задумчиво сказал Конрад.- Мне кажется, что я в далёком прошлом.
   На площади внизу остановилась карета, оттуда степенно вышел человек в исторической одежде, сопровождаемый двумя воинами, держащими руки на эфесе клинков.
   - Видимо, здесь развитие магии опередило технический прогресс. Так бывает, и это очень плохо.
   - Почему же?
   - Наука прекращает совершенствоваться, если люди привыкают полагаться на магию,- объяснила Дарья.- Ну а магия без науки ничего достойного не может.
   - Вот как,- архимаг отхлебнул и поставил кружку на столик,- Кажется, вчера ты обещала мне разговор?
   - О Высоких магах? Тебе действительно интересно?
   - Очень.
   - Хорошо. Видишь ли, на каждой ступени у мага меняется восприятие и сознание.
   - Это общеизвестно.
   - А знаешь, что есть определённая закономерность в объёме изменений, хотя сами изменения абсолютно неопределенны?
   - Нет. Ты хочешь сказать, что нельзя предсказать, что будет с магом, но можно - насколько он поменяется?
   - Примерно так. Архимаг - это уже не совсем человек. Он более-менее контролирует свой разум и меняет его по усмотрению. Ускоряет восприятие, разделяет мышление на несколько потоков и так далее.
   Конрад кивнул. Всё это он постиг, когда достиг своей ступени.
   - В целом, архимаги ведут себя так же, как и остальные люди, просто более эффективно мыслят и решают. Хотя, то, что я говорю - наша точка зрения. Обычные люди и маги низких рангов видят нас... другими. Не понимают до конца. Кроме того, все мы приобретаем некоторые привычки, которые называют эксцентричными.
   - Последнего за собой не замечал.
   - Или не обращал внимания,- парировала Дарья.- Попадёшь домой - спроси у знакомых. Впрочем, речь не об этом. Я всего лишь привела пример, как меняется личность и сознание на архимагической ступени. Далее - ступень Высоких, и по общей формуле они меняются... значительно. Примерно половина личности становится другой. Насчёт сознания точно неизвестно, лояльные Кольцу Высокие говорят, что достигают абсолютного контроля над ним, и экспериментов над собой проводить не дают.
   - Половина личности,- задумчиво протянул архимаг, запивая мысли местным аналогом кофе.
   - И неизвестно, какая именно. Причина тоже непонятна. Есть только гипотеза, что само владение магией связано с иным строением разума, которое тем более иное, чем выше уровень владения. Теперь ты начинаешь понимать?
   - Кто-то после становления Высоким становиться враждебным? Маньяком или психом?
   - Бывает и так, но гораздо страшней, если маг просто кардинально меняет мировоззрение. Его уже не понять, его выбор почти невозможно предсказать. Год, например, он будет образцовым целителем, а потом хладнокровно порежет собственноручно исцелённых на опыты. Или построит гигантскую систему контроля для государства, говоря, что это для борьбы со злом, а потом, после бойни, окажется, что его зло - это, например, все чиновники. Эти два примера были в реальности, тогда уже об опасности Высоких знали и всячески контролировали. Нам удалось избежать значительных разрушений, поскольку имелся опыт борьбы.
   - А до этого?- архимаг догадывался, что услышит.
   - А до этого были так называемые Чёрные Дни. В Большом Кольце, тогда называвшимся Кольцо Пяти Миров, было всего два Высоких чародея. Они жили отшельниками и никого не беспокоили. Зато архимагов было ну очень много. Переход на уровень Высокого считался чем-то спонтанным и случайным, пока один из учёных не открыл способ. Любой опытный архимаг мог после пятидневной медитации стать Высоким. Так начались Чёрные Дни,- Дарья вздохнула, её глаза подернулись горечью.
   - Так страшно?- сочувственно спросил Конрад.
   - Ты же не думаешь, что я их застала?- фыркнула воительница.- Просто тогда мы потеряли материнский мир. Новорождённые Высокие что-то не поделили, и устроили битву. Другие четыре мира почти не пострадали. Маги жили, в основном, на родине, там было наиболее комфортно, расположены важнейшие лаборатории, а они были людьми науки. Вот именно, были...
   - И что случилось? Планета развалилась на куски?
   - Больше.
   - Потухло светило?- сказал Конрад совсем уж невероятное: чар такой мощи и сложности он даже представить не мог. Но слишком много горечи звучало в этом "больше"...
   - Если бы. Мы до сих пор не предполагаем, что произошло. Уже когда планета напоминала обгорелый уголёк, наша родина перестала существовать. Совсем. Перестали работать порталы, оборвались те межмировые нити, по которым они прокладывались, само влияние мира на другие исчезло. Порядок межмировых связей перестроился, и четыре мир Кольца временно потеряли связь. В моём родном, Рэйдоне, остался один из свихнутых Высоких, тогда-то мы и учились сражаться с ним. Не знаю, что он возомнил, но убивал всех и вся, почему-то брезгуя чарами массового поражения. Эдакий всесильный маньяк. В конце концов его остановили. После того, как он вырезал половину населения мира.
   Дарья замолчала.
   - Страшно,- тихо заметил архимаг.- Очень страшно. А те Высокие, которые лояльны? Не боитесь, что повторят "подвиги" предшественников?
   - Нет. Прошёл одиннадцать веков с Чёрных Дней, и один из тех, первых, никуда не вмешивавшихся Высоких чародеев предложил использовать Асат Ил Тар Оэрос, клятву жизнью и магией, каждому из архимагов, что Высокий не причинит намеренного вреда Кольцу и его жителям. Там ещё было много условий, но это главное. Потом он сам принёс эту клятву и нарушил, убив одного их учёных. Клятва покарала его, как и обычного чародея. С тех пор мы держим Высоких под контролем, не нарушая ничем, кроме клятвы, их свободу. Правда, иногда случаются инциденты, но они - ничто, по сравнению с приносимой пользой. Как и любому архимагу Кольца, пятеро наших Высоких принесли мне клятву.
   - Вот значит как. Получается, мы полтора века сидели рядом с бомбой замедленного действия? Я о Высоком Дариэне.
   - Так и есть. Его смерть обезопасит не только нас, но вас. Клятву, судя по твоему будущему, он приносить отказался.
   - Невесело и познавательно,- подытожил архимаг.- Заранее отказываюсь стать Высоким. Не хочу терять половину себя и превращаться в сумасшедшего.
   - Так же считают в Кольце.
   - Слушай, а почему вы вообще воюете?- сменил тему Конрад. Информация. Сейчас Дарья делилась этой ценностью, и архимаг с радостью пользовался ситуацией.- Зачем вам наш мир?
   - Всё просто - перенаселённость. Две тысячи лет с Чёрных Дней, и нам пришлось расширяться. А межмировые порталы строятся только в соседние миры... ну, исключая тот, что перенёс нас сюда. Соседние же миры совсем не хотят принимать поселенцев. А когда на планете живёт двадцать миллиардов и биосфера почти уничтожена, надо что-то делать.
   - Переселяться на соседние планеты?- предложил Конрад.
   - Ваш мир - уникум,- невесело улыбнулась Дарья.- В остальных вокруг звезды вертится ровно одна планета, максимум со спутником. И в досягаемом космосе - пустота, ничего. Просто звёзды да туманности, изредка, на предела дальности, сотни светолет, безжизненные планетоиды. Именно поэтому мы посланы к вам, за три мира от Кольца - у вас есть пять планет, пусть четыре пустынны, наши технологии смогут преобразовать планету как угодно.
   - А мирный путь?- архимаг старательно давил чёрную ненависть. Почему? Каковы причины этой войны? Наконец-то он услышит ответ...- Тайное руководство прогрессом, подготовка общественного мнения и так далее?
   - Не везде получается. Для вашего мира вариант с завоеванием более предпочтителен. Нам надо было торопиться. Численность населения скачкообразно поднялась. Мирный путь - слишком долго.
   - Не сходится. Тогда почему не армии, если вас так много и надо так срочно. Сколько, к примеру, миров в Кольце?
   - Сто двадцать. Понимаешь, эти операции секретны. Мы сообщаем только, что очередной мир доведён прогрессорами до нашего уровня, и присоединяем его. Наше общество... слишком демократично и свободолюбиво. Если кто-то узнает, как на самом деле расширяется Кольцо, структуры УРКа, Управления и Развития Кольца, просто уничтожат. А потом придёт время, когда жить будет негде, и начнутся те самые кровавые завоевания с помощью бесчисленных армий. С вероятностью 92 процента, Кольцо при этом распадётся, и жертв будет гораздо больше. То, что мы делаем, - необходимое зло.
   - Интересно, стирать наш мир из реальности - тоже необходимо?- зло выплюнул Конрад.
   - Отнюдь,- Дарья покачала головой с видом абсолютного непонимания: как пошли на такие меры её сограждане?!- Я вообще не понимаю, как такое могло произойти. Даже сорок лет войны - нонсенс.
   - Полвека,- поправил архимаг, невидяще смотря на улицу.
   - Вот-вот. Такого попросту не могло быть. Максимальный срок завоеваний, даже с миром немногим меньше нашего по развитию, - пять лет. С вашим миром - возможно, двадцать. Не более.
   - Откуда такие данные? Из вашего предсказательного артефакта?
   - Что ты знаешь?- с лёгким испугом спросила Дарья.- Разве это не... Мы не сохранили его в секрете в будущем?
   - Всего лишь анализ,- ухмыльнулся чародей.- В первые пять лет вы работали безукоризненно. Невероятно эффективно. А потом всё прекратилось, даже стали совершать детские ошибки. Следующие годы вы с Сопротивлением в этом смысле воевали наравне.
   - Странно. Думаю, это не будет разглашением тайны. Наш... пусть будет, артефакт работает с помощью связи с Большим Кольцом. Скажи, потери в Круге возмещались из местных?
   - Естественно.
   - Напротив, неестественно,- покачала головой мастер войны.- Чтобы перенестись к нам без постоянного портала, по одному маяку, нужен месяц. Таким образом, в крайнем случае мы могли запросить поддержку. Так бывало не раз.
   - Ты ведёшь к тому, что вы оказались отрезаны от своих?
   - Да. Мало того, после двух месяцев молчания - а мы обязаны выходить на связь - к нам должны были прислать проверяющих. Мало ли что произошло в чужом мире? Это может означать только одно...
   - Случилось что-то в самом Кольце, так?- закончил за неё архимаг.
   - Так,- кивнула Дарья.- А это очень, очень плохо. В том числе и для вашего мира, как, кстати, он называется? Не кодом же именовать.
   - Общепризнанного названия нет, даже иные миры до встречи с вами - теория. Пусть будет пока Аррад, так же, как и планета. Почему плохо-то? У нас появится шанс победить.
   - Сам подумай, опасно ли явление, отрезавшее нас мир от триллионного развитого государства?- воскликнула Дарья.- У нас сотни тысяч лабораторий, исследовательских комплексов, тот самый артефакт-предсказатель, лучшие маги обозримой вселенной! Высокие маги, которым небезразлична судьба Кольца... скорей всего. У нас есть волшебники, которые могут победить высоких, наших возможностей хватает, чтобы зажечь или потушить солнце, понимаешь?! И мы привыкли не бросать своих, да и твой Аррад слишком ценен.
   - Понимаю,- медленно сказал Конрад, взвешивая варианты действий.- Да, то, что произошло с вами, может уничтожить и нас. Всё-таки Аррад - не ваше сверхразвитое Кольцо.
   - Мы обязаны сообщить об угрозе,- Дарья вскочила и сжала руки в кулаки.- Обязаны! УРК не глуп, у нас есть своя честь, мы даже оставим ваш мир в покое, чтобы избежать этой грозы!
   - Ты можешь обещать, что после успешной защиты от неведомого вы в самом деле оставите наш мир?- скептически поднял бровь Чёрный Убийца.
   - Нет,- плечи Дарья опустились.- Ты прав, не могу. Но разве тебе не жаль тех триллион четыреста тысяч с лишним людей? Это не два миллиарда твоего мира! Это невинные, в большинстве даже не подозревающие о нашем способе расширения, люди.
   - И что мне прикажешь делать?!- взорвался архимаг.- Помогать убийцам моего мира? Спасать невинных... чужих людей? Я их знаю? Ваш триллион ничего не значит рядом с Аррадом! Они для меня никто, а в Арраде - тысячи знакомых и тех, кто станет мне друзьями! Там моё будущее, моя родина, мой дом, в конце концов! Если Кольцо настолько сильно, оно выживет, ну а мы за пятьдесят лет что-нибудь придумаем и защитимся от вашей экспансии.
   - А если не так уж сильно?- Дарья смотрела ему глаза в глаза.- Что тогда? Если катастрофа так велика, что без подготовки мы не справимся? Если то, что случится с Кольцом, повториться с Аррадом? Ну, победите вы, и что дальше - сгинете в этой катастрофе? Как ты не понимаешь! Наша наука делает настолько прочные и стабильные маяки, что уничтожить их можно только вместе с миром. Маяк встраивается в маги-поле целой планеты или даже звезды. Вы справитесь с тем, что разрушает звёзды?
   Карие глаза волшебницы не отрывались от серых чародея. Безмолвное противостояние длилось секунд десять, потом архимаг отвёл взгляд.
   - Ты тоже права,- сказал он.- И что предлагаешь? Я хочу сохранить Аррад. По твоим словам, он всё равно будет уничтожен - или поглощён Кольцом, или разрушен той неведомой катастрофой, в реальности которой есть сомнения...
   - Сомнения?- жёстко оборвала она.
   - Небольшие сомнения,- твёрдо произнёс архимаг.- Твоя логика безупречна, но может быть что-то, нами не учитываемое. Не всезнающие же мы. Словом, предложи такой выход, который бы меня удовлетворил. А то уж не знаю, что делать - тебя убить ради блага Аррада или искать Кольцо ради всеобщего блага и падения Аррада?
   - Не знаю, - устало ответила Дарья.- Я всего лишь боевой архимаг, а не мастер-аналитик.
   - Хорошо,- примиряюще поднял руки Конрад.- Давай обменяемся информацией по теме, поищем ошибку в рассуждениях. Надеюсь, всё вернётся к старой доброй войне Тёмного Круга против Сопротивления.
   - Сомневаюсь,- они опустили ментальные щиты, чтобы заново установить распавшуюся к утру мысленную связь.
  
   Рунар осторожно подошёл к комнатам чужаков. Он ожидал увидеть что угодно - от дымящихся развалин до защиты высшего уровня. И... ничего?!
   Основания для беспокойства были. Судя по услышанному, Дарья и Конрад находились на противоборствующих, возможно, конкурирующих сторонах, причём Дарья рассказала о планах некого Круга. Это могло привести к тому, что оба мага начнут сражаться прямо в своих апартаментах. Или, напротив, по какой-нибудь причине объединятся и выставят совместную защиту.
   Интуитивно старый теоретик чувствовал, что они не враги, но рассудок не верил этим доводам. Лишь в одном Рунар уверен - Конрад люто ненавидит демонов. Слишком уж неприкрытой, искренней была его ледяная ненависть, когда он задал вопрос.
   Маг постучался. Нет ответа. Тогда он, убедившись в отсутствии посторонних чар, приоткрыл дверь и спросил:
   - Можно?
   Нет ответа. Маг вошёл. Чужаки сидели на ковре посередине комнаты, закрыв глаза. Это напоминало транс подчинения стихии. Правда, вместо вспышек силы, между ними мелькали ментальные формы. Какие - совершенно неясно, на мыслеречь непохоже, равно как и на мыслеобразы. Эти формы были слишком упорядоченными для обычного ментального обмена.
   Не решаясь прерывать чужаков - кто знает, что разозлит боевиков такой силы? - Рунар присел рядом, вспоминая. Вчерашний вечер ушёл на ликвидацию последствий прорыва. Восстановить порушенные стены, вылечить самых тяжелораненых, на остальных просто не хватает времени и сил, и идти отсыпаться. Он сам, конечно, как и его команда, этой работой занимались мало. Им надо было заново наложить множество оповещающих чар, разрушенное шальными стихийными всплесками, и координировать работу остальных.
   Это не считая всяких заморочек с советом знати, которому просто необходимы были сведенья о каждом убитом жителе. Ладно, городские, ну зачем им окраинные деревни, о которых заботятся только маги во время прорывов? А дурные деревенские наотрез отказываются покидать свои дома и переезжать в город, где их вполне могут прокормить. Маги земли и воды прекрасно устроили теплицы, в которых собирают урожай, взамен выжженных полей.
   Потом Рунар лёг спать. Это - одно из правил, которому, скрепя зубами, теоретик обязал подчиняться каждого мага. Подзаряжаясь напрямую от стихии, чародей способен обходиться без сна годы... не колдуя. Если совместить зарядку и волшебство, то маг после пары недель лишался силы на месяц. Были прецеденты. А так хочется работать и работать, спасать, чинить, без устали, не прерываясь на еду и сон!
   Утром Рунар устроил совещание своей команды и сильнейших чародеев. Камиэля пригласил консультантом. Долго убеждал, что чужаки, слухи о которых разошлись по магическому сообществу (когда только успели?) не враги. Страх и привычка решать быстро - результаты прорывов сыграли решающую роль. Маги слишком привыкли доверять себе одним, ибо они одни удерживали мир людей от уничтожения.
   Убедил. Если бы ни Камиэль, которого уважали почти как его самого, ничего б не получилось. Вернее, маги попытались бы изолировать чужаков и лишить волшебства. И он, увы, не смог бы помешать - его влияние безгранично лишь в практических вопросах. Власть того же мёртвого ректора была в своё время много больше.
   - Рунар, вам не говорили, что заходить без проса невежливо?- холодный голос Дарьи оборвал течение его мыслей.
   - Говорили, господа, но дело не терпит отлагательств. Мне надо представить вас нашему магическому сообществу.
   - Мы хотели бы остаться в тени,- заметил архимаг.
   - Вы уже не в тени. Я выдержал целую битву, чтобы убедить их не вырваться сюда прямо сейчас.
   - И зачем нам это?- недовольно спросила мастер войны.
   - Подтвердите мирные намерения. Познакомитесь с магами. Хотя нет, познакомиться не получится. Словом, выступите перед свободными чародеями и скажите, что пришли с миром.
  
   Немного узнавший чародейку, архимаг быстро передал мысль:
   "Дарья, давай говорить буду я".
   "Буду благодарна. Никогда такого не любила. Выступать, а тем более убеждать - не моё".
   "В принципе, не моё тоже. Приходилось несколько раз, опыт есть. Так что соглашайся".
   - Хорошо. У вас есть способ перемещаться между мирами?- сменила тему на более деловую.
   - Нет,- маг искренне сожалел. Интересно, почему? Жаждал быстрее вытурить потенциальный источник проблем или сочувствовал попавшим в беду?
   - Совсем ничего?- уточнил Конрад.- Хотя бы методика, мы всё-таки архимаги, попробуем реализовать. Даже не портал - портал-то построить легко, нам нужен лишь маяк на соседние миры.
   - Какой маяк?- не понял старый маг.
   - Такой же, как все. Изменение маги-фона, сигнализирующее о координатах места переноса. Или у вас порталы строятся не так?
   - Не так. Давайте поговорим на ходу, нас уже ждут.
   Уходя, Рунар запер дверь на хитрое заклятье.
   - Наши порталы,- рассказывал он, ведя бесконечными коридорами,- основаны на принципе отражения. Одна часть мира повторяет изменения другой.
   - У нас так же. Как вы находите ту часть мира, куда создаёте портал?
   - Никак,- удивился Рунар.- Родная стихия даёт отклик. Поэтому маг Воды перемещается на или над поверхностью воды, маг Огня - над Огнём, маг земли - на сушу, маг Воздуха - в своей родной среде.
   - Видимо, ваша магия построена по другим принципам. Единственные стихии, знакомые мне - это Свет и Тьма.
   - Нам известны ещё четыре, которые называют первоэлементами - Огонь, Вода, Земля и Воздух. Думаю, понятно, что они олицетворяют. Маг Земли управляет твёрдой материей, маг Воздуха - газообразной, Воды - жидкой, Огня - плазмой. Точнее, стихии олицетворяют не только это, я упрощаю. Свет и Тьма нам известны, считается, что это вторичные стихии, связанные с людьми. Свет - справедливость и милосердие, Тьма - несправедливость и жестокость.
   - Что за чушь?- возмутилась Дарья.- Вы бы ещё назвали Тьму олицетворением зла! Тьма - это символ безграничности и плавности, Свет - резкости и границ. Свет - бесконечный источник силы - Тьма - бесконечный её потребитель. Я, конечно, крайне упрощаю, точное значение известно только философам и магам-теоретикам.
   - Например, мне,- хмыкнул архимаг.- Я был теоретиком, учёным до войны,- ответил он на вопросительный взгляд.- Объяснять даже пытаться не буду, это плохо выразимо словами. Но сводить Свет к какой-то справедливости... Свет - такой же инструмент, как и Тьма, другое дело, что им может управлять любой, а не только маг. Для этого надо пройти так называемое посвящение стихии, то есть коснуться предвечного Света или предвечной Тьмы внутри себя. Дарья, ты же прошла это посвящение?
   - Прошла. Правда, из меня посвящённый Света, как...
   - ...из меня - Тьмы,- закончил Конрад.- Да-да, не удивляйся, я тоже попробовал в своё время. Кроме касания так ничего и не умею. Ты хотя бы меч научилась призывать.
   - Только меч и научилась.
   - Мне кажется, что вы, по нашей терминологии, маги Света и Тьмы соответственно,- сделал вывод бывший теормаг.- Посвящение - первое, что проходит ученик, чтобы стать волшебником. Маги Света у нас - эльфы, в основном. Магов Тьмы преследует как магов зла. Конрад, не рассказывайте никому о своём посвящении, среди нас до сих пор много предрассудков. Итак, ваша магия работает не от стихий?
   - Да. У нас всё...
   - Мы пришли,- вдруг сказал Рунар, останавливаясь перед дверью.- Это зал собраний, раньше - одна из учебных аудиторий. Эта дверь ведёт в центр, где должен стоять лектор. Готовы?
   - Нет,- Дарья.
   - Да,- Конрад.
   Они переглянулись.
   - Доверься мне,- попросил архимаг.- Если что, у нас есть экстренный портал. Рунар, помните то место, куда нас вышвырнуло?
   - В смысле, где вы появились в этом мире? Помню.
   - Если придётся бежать, мы будем там. Дарья, расслабься. Представь себе, что ожидаешь момента атаки и приготовься. В случае чего подстрахуешь.
   - Ладно,- она глубоко вдохнула, выдохнула, и следом за Конрадом шагнула в зал.
   Восемь-десять тысяч чародеев взирали на вошедших со скамей, расположенных в форме большого амфитеатра. Рунар предупредил и наложил чары, усиливающие звук - магический аналог микрофона. Архимаг вдохнул и начал.
  
   Планируемые пятнадцать минут рассказа он растянул на полчаса. Ни слова лжи. Начал с того, что Тёмный Круг и его организация - обычно враги. Деликатно умолчать, что Круг призывает демонов. Упомянул о факте призыва и о том, что объединился с Кругом против общей беды - невероятно сильного архидемона. Затем - несколько подробностей сражения и то, что демон выкинул их из родного мира в этот. О предполагаемом результате боя - изгнании - в котором Дарья была уверена, Конрад умолчал, чтобы немного драматизировать события.
   - И теперь мы ищем способ вернуться домой, к родным и друзьям, выяснить, наконец, что случилось с тем архидемоном,- закончил рассказчик.
   Поверили - не поверили, неясно, однако большинство взглядов сверху стали благосклонными. Сказывалось заострение на борьбе с демонами. Никакого ответа речь не предполагала, тем более, что мнения у магов были разные и это свелось бы к банальному перекрикиванию. Архимаги отправились в свои покои, а Рунар остался побеседовать с коллегами.
   Когда он вернулся, Конрад и Дарья горячо спорили:
   - Коэффициент разогрева у Бертольдса выше!- заявляла Дарья.
   - Ага, а у стандартного заклятья нагрев равномерный. И с чем собираешься соединять чары Бертольдса - с основой не пойдёт.
   - Возьму не одни, а несколько и прикреплю на периферии. Нагрев будет равномерным и быстрым.
   - Пока ты будешь вешать своего Бертольдса, я навешу всего два стандартных и сделаю из тебя жаркое!
   - Ты забыл про коэффициент взаимоусиления!- Дарья чертит пальцем в воздухе какую-то схему.
   - Из пальца высосано,- заявляет Конрад.- О, Рунар, вы уже освободились. Не могли бы рассудить нас?
   - Я же ничего не понимаю в вашей магии,- развёл руками бывший теоретик.
   - И не надо!- заявила мастер войны.- Покажите какой-нибудь полигон, где можно без помех творить боевую магию, и я покажу, что такое взаимоусиление одной упрямице.
   - Думаю, у меня найдётся подходящее место,- усмехнулся Рунар.
   - Благодарю,- кивнула Дарья.
   - Да-да, спасибо,- вторил ей Чёрный Убийца.- А ты просто не понимаешь красоту стандартов магии!
   В дороге Рунару так и не удалось поговорить: архимаги были заняты своим спором и на реплики с его стороны отмахивались и поддакивали. На этот раз путь был недолог. Три поворота, пара лестниц и большие посеребрённые ворота, пронизанные магией Земли. За воротами - каменный зал в куба ребром метров в сто.
   - Ого!- поразилась Дарья.- Мы под землёй?
   - Отнюдь,- тонко улыбнулся Рунар, довольный, что сумел поразить гостей.- Здание Академии - самое большое в мире. Больше километра в ширину и полкилометра в высоту. Таких залов три и они защищены почти идеально.
   - И зачем такая махина?- поинтересовался архимаг, кидая огнешаром в пол. Шар растёкся, потух горсткой пепла. Отбросив пепел телекинезом, Конрад не обнаружил никаких отметин.
   - Ну, когда-то здесь обучались все маги Тиора, как люди, так и эльфы. А защита, повторю, почти идеальна.
   - Почти?- ехидно спросила Дарья,- Были прецеденты?
   - Были,- сухой ответ.- И у этих... прецедентов были потом проблемы. А "почти" значит, что идеальна против грубой силы.
   Дарья вскинула руку, вызывая разряд магической энергии. Белая молния ударила в стены, отрикошетила множеством минимолний, растворяясь в маги-фоне.
   - Твоя правда,- кивнула удовлетворённо.- Давай, Конрад, ты первый.
   - С удовольствием, леди. Засекай время.
   - Прошу,- чародейка поставила чары таймер, включающиеся при магическом всплеске.
   - Вуаля!- два жеста, несколько мысленных чар, и в другом конце зала вспыхнул и потух воздух. Иллюзия-отображение таймера показывала "1.232 секунды".
   - Моя очередь,- сложное волнообразное движение рукой и те же чары. Огонь раскинулся на ползала и тух медленно. Однако таймер показал "2.019 секунд".
   - Что и требовалось доказать,- торжествующе поднял палец архимаг.- Мои чары быстрее.
   - Зато сравни эффективность и радиус поражения,- возразила Дарья.- Если против тебя много незащищённых противников, мой способ идеален.
   - Если один, то лучше ударить, как показал я,- сказал архимаг.- Мне кажется, или мы спорили ни о чём? Оба варианта - для разных случаев.
   - Думаю, да,- неохотно согласилась мастер войны.- Четыре пятых секунды за шестикратное усиление - равноценный обмен. Слушай, Конрад,- внезапно ей пришла в голову идея,- ты не против потренироваться?
   И мысленное: "не против смотаться из Академии порталом, замаскировав следы защитным кругом? Выберемся хоть на свежий воздух".
   "Не любишь замкнутые пространства?"
   "Ненавижу,- призналась женщина.- Моя б воля, жила бы где-нибудь в чистом поле".
   "Что ж, я только "за"".
   - Оградимся защитным кругом?
   - Да, а то я сомневаюсь, что камень выдержит изощрённую магию. Рунар, вы не могли бы отойти? Мы сделаем защитный круг и разомнёмся немного. Уверяю, ущерба залу не будет.
   - Мне будет на что посмотреть?- старого волшебника действительно интересовало боевое мастерство чужаков.
   - О, не думаю,- небрежно ответил архимаг, в то время как Дарья материализовала свой меч и чертила круг. Пол она пощадила, только касаясь остриём.- Видите ли, коллега, наш круг не пропускает вовне ничего, кроме воздуха. Это будет выглядеть как чёрный купол. Зато - никакого вреда обстановке, ну, кроме серьёзной магии, про какую мы временно забудем.
   - То есть мне не имеет смысла присутствовать?- уточнил Рунар. Он хотел и остаться с полными тайн пришельцами, и заняться копящимися делами.
   - Никакого,- кивнул архимаг, входя в начертанных круг. Когда внутрь ступила Дарья, круг налился темнотой и образовал тот самый купол. Из-за купола на самом деле не было видно ничего, только ровное сияние в магическом зрении. Рунар пожал плечами и направился по своим делам.
  
   - Хорошая идея с чёрным куполом,- похвалила Дарья, когда они переместились порталом к звезде.- Я-то думала, придётся делать динамические иллюзии.
   - Не любишь их?- понимающая улыбка.
   - Ненавижу,- призналась женщина.- В своё время я училась в Институте Боевых Искусств, там пришлось сдавать по ним зачёт. Более-менее получилось только после третьего раза.
   - Только не говори, что так и не научилась простейшему трюку?- расширились его глаза.
   - Ты сам всё сказал,- Дарья раздраженно сплюнула.
   - М-м-м,- Конрад замялся.
   - Спрашивай.
   - Не обидишься?
   - И что с того? Разве тебе не всё равно?
   - Конечно, нет! Сейчас мы с тобой как старые боевые товарищи. Там всё измениться, но пока мы одиноки в Тиоре.
   - Ладно уж,- удовлетворение?- Спрашивай.
   - Мне кажется, или тебе вообще не даются чары творения? Ещё раз извини за бестактность,- Конрад внутренне заметил, что ему всё проще и проще вести себя подобным образом: тактично и понимающе -- с Дарьей. Маска? Маска, но слишком легко приросшая к лицу. Возможно, этому были какие-то причины?
   - Ты прав,- горькое признание.- Я такая с рождения. Хотела стать настоящим магом-творцом. Ты даже не представляешь, насколько их любят и уважают у нас! В благополучном обществе люди, не утонувшие с головой в виртуальной реальности, занимаются, в основном, этим - творят. У большинства получается не очень, многие разочаровываются, бесполезно ищут новые пути, но есть и те, кто вместе с магическим даром имеет талант. Их относительно немного, один из тысячи, зато что они могут... Иллюзионисты, генетики, экологи, архитекторы, музыканты... Знаешь, я с самого детства мечтала стать одной их них.
   - И что - отказалась от мечты?- серьёзно и спокойно.
   - Пришлось,- тихий вздох.- Родители были без ума, когда у меня обнаружили пробуждающийся дар, тем более, такой сильный. Отдали в спецучилище для будущих талантов, где нам помогали находить истинное предназначение. Через пять лет - мне было шестнадцать - директор написал однозначную характеристику: маг-разрушитель с огромным потенциалом, рекомендация поступить на боевика или стража. А я, дура, до последнего надеялась творить...
   Архимаг приобнял её за плечи и сочувственно посмотрел в глаза:
   - Они все неправы. Способ найдётся всегда. Ты счастлива, когда сражаешься?
   - Почти,- улыбка-воспоминание.- Мне кажется, что это - то, ради чего я родилась. А потом понимаю, что всего лишь делаю свою работу, любимое, но, всё же, не моё дело.
   - Просто не сдавайся,- посоветовал Конрад.- Когда-то я тоже думал, что ни на что не способен. Немного некорректный пример, но после осады Светлой Долины я окончательно раскис. Думал, что такое дерьмо, как я, ни то что отомстить, даже выжить в новом мире не достойно. Стою тогда на... Хочется сказать, морском утёсе с бурлящей пеной у подножья, но не совру - на крутом склоне сопки. Внизу - карьер, полный острый камней. Стою, значит, думаю, что пусть, мол, погибну так, а не мучаясь. А потом подумал: как же так! С детства мечтаю стать боевым магом, сражаться во имя справедливости, и теперь, когда такой шанс есть, я как последнее ничтожество, убегаю от ответственности. Развернулся, и пошёл в убежище. Через сутки оттуда вместо Конрада Везунчика, посредственного мага четвёртого уровня, вышел Кошмар Тёмных, имя которого на подчинённой Кругу территории произносили со страхом.
   Я веду к тому, что сдаться можно в любой момент, принимая судьбу. А выстоять, выдержать, работать, не покладая рук - куда как тяжелей. М-да, что-то меня на пафос потянуло. Словом - судьба в твоих руках, архимаг Дарья Инис.
   - Благодарю, архимаг Конрад Тириарх,- её глаза блеснули, плечи расправились, она отстранилась и повернулась к звезде.- Я буду пытаться, пока жива. Хм, давай ты попробуешь научить меня, например, этой вот звезде. Фигуру и руны я примерно запомнила, а вот чары - нет.
   - В точку со звездой!- воскликнул Конрад, удивляясь собственному энтузиазму.- Она - алгоритм, приправленный искусством, без которого звезда - ничто.
   - Начнём?
   Прошло полчаса.
   - Всё это бесполезно,- прокомментировала Дарья свою очередную попытку создать звезду. Как обычно, попытка прервалась на моменте создания мысленных чар: там, где архимаг придумывал очередной вариант, подходящий под здешнюю напряжённость маги-полей, у Дарьи нити и формулы путались и рассыпались фоновыми всплесками.
   - В последний раз получилось лучше,- утешил Конрад.- Возможно, теперь длительные попытки помогут. Дарья, у меня появился интересный вопрос.
   - Давай.
   - Как ты научилась вызывать меч из Света?- про себя: "И нельзя ли сделать что-то подобное с Тьмой?"
   - О, та ещё история,- охотно начала мастер войны.- Я тогда работала в составе Службы Зачистки. Мы занимались устранением собственных предателей, разглашающих тайну экспансии, и корректировкой памяти посторонних.
   - И проверяли структуры УРК?- предположил архимаг.
   - Отнюдь. Этим занимались безопасники. Мы - исполнители, уничтожали высокопоставленных персон, имеющих внушительную защиту, и таких же боевиков, как мы. Предателей-безопасников, координаторов УРК и Высоких устраняет Внутренняя Безопасность. У нас хорошо структурированная организация. Правда, это с чужих слов,- Конрад хмыкнул.- Да, да, да, секретность и всё такое. Всё знает только Внутренняя Безопасность да координаторы УРК.
   - А Высокие?
   - Считается, что они не осведомлены. Они, в основном, учёные, аналитики, люди искусства. К работе УРК прямо не подключаются, только принимают госзаказы. Хотя я думаю, они знают всё, но повредить не могут, клятва держит.
   - Интересное у вас общество,- "чудится какая-то нестыковка..."- мелькнула мысль.- Ладно, продолжай.
   - Так вот, нам тогда пришлось брать координатора. Редкая, очень редкая цель. Позже у меня появился минимальный доступ в архивы. Смотрела, скольких координаторов устраняли. Оказалось, всего двадцать семь. Каждый - архимаг, с каждым были проблемы. Слишком много знают, слишком велики возможности.
   Так и было и в моём случае. Этого координатора брали в собственном доме. Та ещё крепость. Он не ожидал нападения и не успел скрыться.
   - За что брали-то?
   - Не знаю. Это решает УРК или безопасники. Судя по намёкам - за использования служебного положения в личных целях.
   - Всего лишь?
   - Всего лишь?! Ты бы видел, где он жил! Я ведь не преувеличивала, говоря о доме-крепости. Только крепости скрытой. С виду обычное здание со стандартными чарами, а в реальности - вещественная иллюзия. Работа Высокого мага. Наверное, тоже оформил госзаказом. Сначала мы едва его не упустили. Едва не сбежал в портал, пока сбивали ему настройку искажателем пространства.
   Потом он начал открытую борьбу. Свернул иллюзию, активировал систему защиты. Там такое оказалось, что хватило бы несколько военных баз в прах обратить. Выбивали долго - у него реактор, техника, роботизированные системы, чары - всё из хранилища нашего отряда. У нас преимущества - Высокий в консультантах да спецоборудование безопасников. Под конец, когда зачищали саму крепость, он выпустил духов и вызвал демонов. Тогда пол-отряда полегло. И я бы там осталась да в горячке боя накатило и, сама не знаю как, свернула Свет в меч и связала с собой. Духов и демонов он режет не хуже обычных людей. Когда всё закончилось, научный отдел констатировал, что чары меча завязаны на меня лично и модифицировать их невозможно.
   - Подожди, так ты сотворила себе меч и говоришь, что не можешь творить?
   - Ну, это не единственный случай. На адреналиновом пике я и заклятья придумывала, и тактики, и идеи артефактов приходили, но только на грани жизни и смерти. Не думаю, что это можно повторить, обычный бой - не то.
   - Надо думать,- покивал собственным мыслям Конрад.- Решение есть. Даже не верится, что ты, мой бывший враг, лишена столь многого.
   - Бывший?- она удивилась.
   - Бывший. Большое Кольцо - потенциальный враг, Круг - вероятный, учитывая ту мировую катастрофу, которая может случиться через пять лет. С тобой лично я воевать не смогу. Только если конкретно твоя жизнь будет угрожать Арраду. Не иначе.
   - А если я буду сражаться против твоих друзей?- как-то странно посмотрела она на него.
   - Нейтрализую, но не убью. Хотя бы в благодарность за бесценные знания о Круге и Кольце. За доверие,- верил ли сам архимаг в то, что говорил? Всего лишь маска... или нечто большее? Усилием воли он отложил самоанализ. Потом. Сейчас не время.
   - Спасибо. Для меня это важно.
   - А для меня естественно. Думаю, мы достаточно "тренировались". Возвращаемся.
   В Академии Магии активировалась малая звезда - точка доступа транспортной сети. Вырезанная внутри стены комнат, выделенных чужакам, она была скрыта всевозможными маскировочными чарами. Зал не находился в ста метрах от точки доступа, посему:
   "Телепорт возможен. Зафиксирована высокая магическая активность, пожалуйста, подождите, пока портал-телепортная система рассчитает координаты точки выхода..."
   "Ручная настройка",- скомандовал архимаг, получая доступ к сенсорам точки доступа. Увы, в таком состоянии транспортная система считала бы координаты не один год.
   "Координаты приняты. Начинаю переброску, пожалуйста, отключите активную магию".
   - Дарья, снимай щиты. Нас перебросит телепортом.
   - Так быстро? Твоя звезда,- она кинула взгляд на то место, где её начертали. Сама звезда в целях маскировки погрузилась под землю,- уникальна.
   "Начинаю перенос... Перенос успешно завершён".
  
   - Надо решить, что делать дальше,- сказала Дарья, пока они возвращались в свои комнаты. Разговор успешно скрывало гасящее звуки и скрывающие движения рта заклятье. Подстраховка, наложенная после обнаружения тонкой, незаметной структуры из магии местных, следящей по выходу из зала.
   - Нужен способ перемещаться между мирами. Как я понял, всё дело в отсутствии маяка в соседнем мире?
   - Самим нам маяк не создать. Исследователи используют маготехническую машину, которая анализирует вибрации межмировой среды и вычисляет примерное расположение мира в четырёхмерных координатах. В мир посылаются несколько чар-формирователей маяка - обычно с первого раза попасть не удаётся. По маяку прокладывают портал, только не обычный, а проходящий через межмировую связь. После вносят в маяк параметры этой связи и тогда пользуются известной мне формулой перехода. Это всё, что я вспомнила из лекции про межмировые перемещения. Никогда не интересовалась ими, рядом всегда был маг-проводник.
   - Ясно,- пока архимаг осознавал информацию, они вернулись в комнаты.- Ты хотя бы примерно представляешь, как воздействовать на межмирье и через него?
   - Нет. Я в любом случае не смогла бы - это требует искусства, творения, а я разрушительница,- капелька горечи пробилась через безразличие, но Конрад не обратил внимания, погружённый в размышления.
   - Тогда, может, теория? Принцип влияния на межмирье и вообще воздействия ваших пространственных чар?
   - Это могу. Приоткрой щиты.
   Пара минут молчания - чародей сортировал принятую информацию.
   - Почему ты мне помогаешь?- внезапно спросил он.- Я понимаю, что мы застряли вдвоём и согласились сотрудничать, но выдавать информацию о Кольце - это пахнет предательством.
   - Я думала, ты понимаешь, что сейчас надо сотрудничать и с Кольцом! Та угроза...
   - Плевал я на угрозу,- хрипло рассмеялся Конрад.- Знаешь, как я ненавижу ваш Круг и ваше Кольцо?- перед глазами вставали картины прошлого, и маг уже не мог остановиться.- Ты когда-нибудь теряла близких людей? Боевых товарищей, с которыми прошла преисподнюю? Видела смерть невинных? Видела, ты же где-то набирала боевой опыт. Видимо, забыла так же быстро, как увидела. Или не обратила внимания, а? Ты такая же мразь, как и все вы. УРК, Круг и поганое Кольцо! Участвовала в зачистках... небось, семьи виновных тоже зачищали?
   Ещё один хриплый смешок. Лицо мага застыло в безразличной маске.
   - Пятьдесят два года, как я лишился покоя. Сперва смерть любимой для которой я был единственной семьёй. Помнишь ваш первый прорыв? Если бы не знания будущего, её душу высосал бы архидемон. Ты видела, что он после себя оставляет? Люди, валяющиеся, словно брошенные куклы. А низшие оставляют только пятна крови, сжирают с костьми! Или, может, лучше насилие этих ваших наёмников? Впрочем, что вам до них... ничего... Ничего!- архимаг стукнул кулаком о стол, непроизвольно вложив силу магии. Стол треснул.- И теперь ты говоришь об угрозе Большому Кольцу со мной? О, да я рад буду, если УРК линчуют сограждане, а архимагов развеют пеплом по ветру, попытав предварительно. Как же, продвинутая цивилизация ассимилирует варваров! Это же хорошо, нести свет прогресса! Вот только если не хватает времени, можно подсократить население маленькой победоносной войной, так? Оставшимися и управлять будет легче. Если появится вдруг объявиться Сопротивление и варвары не захотят сдаваться, устроим им кровавую баню.
   Дарья потрясённо молчала. Сколько он держал это в себе? Такую чистую, яркую, сильную ненависть и презрение? И как она, не самый глупый человек в Круге, не могла понять, что понимания от настоящего врага не добьёшься, только помощи, и помощи вынужденной. Или нет? Разве что-то вынуждало его помогать ей с творением? Возможно, дело в том, что её он врагом не считает...
   - Ну? Что молчишь? Знаешь, скольких слуг Круга я устранил? И я точно не знаю, но тысячи. Офицеры, маги и, чёрт их возьми, невинные свидетели!- на миг прорвалась гримаса боли, но тут же исчезла под маской безразличия.- Думаешь, мне было приятно убивать тех, кто не по своей воле предал Аррад? О, весьма неприятно, особенно если особенно вспомнить, что у многих есть семьи и что они такие же люди, как и все, просто ставшие на сторону кровавых палачей. Интересно, а скольких убила ты, ведя войска? Миллионы, миллиарды? Впрочем, знать не хочу. Зато помню, скольких выкашивала в будущем и как руководила операциями зачистки. Всё-таки, вашу логику мне не понять,- постепенно он успокаивался, а голос холодел.- Говоришь, Развитие и процветание, построенное на крови и смерти. Даже наше застойное общество было лучше того, что выдумал ваш УРК.
   - Тогда почему ты помог мне?- спросила она, когда Конрад выговорился.
   - Когда? Та тренировка - способ войти в доверие. Бессмысленно. У меня нет сил сдерживать эмоции и истинное отношение рядом с тобой. Я не шпион, хоть и научился притворяться во время вылазок вам в тыл. Скорее диверсант и воин, чем разведчик. А когда ты сказала о помощи,- его лицо скорчилось в презрении.- Больше не буду сдерживаться. За свою жизнь можешь не опасаться, я уничтожу тебя, только если снова вступишь в войну за Круг. Клятва... почему ты доверилась? Аррад - это который на твоём счету мир?
   - Третий,- глухо ответила Дарья.
   - И каждый подчиняли так же?
   - Нет. Мы не такие твари, как ты о нас думаешь,- он скептически поднял бровь, излучая глазами ненависть.- Те два мира возвели на наш уровень и внедрили в массы мнение, что присоединиться, установив портальную связь к Кольцу - это правильно. Они не пожалели. Да, туда переселилось пару миллиардов, зато мы избавили их от болезней, подняли маготехнический уровень и уровень жизни. Мы принесли им счастье, приняв в Кольцо. Да, в последнем были, как ты говоришь, кровавые бойни, но не с планетой, а с теневым правительством, и мы победили с трудом. У них был собственный пророк. И эти вот они-то были сволочами, не гнушавшимися мирных жертв.
   - Прорывы уже не ведут к мирным жертвам? Демоны вышли спокойненько из портала, постояли, попугали, и добровольно вернулись.
   - Ваш мир слишком развит, а у нас слишком мало времени. Ваши миллиарды ничто перед распадом триллионного государства. Мы торопились и рассчитывали раскачать общество, инициировать анархию и создать собственное государство, чтобы плавно влить его в Кольцо. Я уже говорила, по самым неприятным прикидкам даже с тобой нам нужно было всего двадцать лет. Затем лет десять меняем культуру и развиваем, и всё, можно присоединять. Нам был дан срок в сорок лет, за это время соседние группы присоединили бы миры рядом, открывая Кольцу прямой путь до Аррада. Тогда мы могли бы начать терраморфирование планет вашей системы и переселение. При это распад Кольца отодвинется аж на четыре века, это очень много.
   - Ладно,- архимаг вдруг махнул рукой, взгляд потух. Произнёс глухо.- А сама ты, Дарья, что думаешь? Я понимаю, что вы действуете по принципу меньшего зла, которое для меня и Аррада оказывается большим. Мне хочется слышать твоё мнение. На чьей ты стороне теперь, когда знаешь правды обеих сторон?
   - Я...- она внезапно осознала, что действительно не способна, как раньше, слушать приказы и выполнять, уверенная в аргументации начальства. Все командиры, не понаслышке знакомые с её психопрофилем в личном деле, предпочитали тщательно разжёвывать свои решения. Были прецеденты, когда Дарья решала, что приказ неверен, и действовала самостоятельно. Благо, мыслесвязь позволяла привести тезисы "за" в один миг,- ...не уверена.
   - Вот как,- усмехнулся Конрад.- Тогда давай начистоту. Я редко кому раскрываюсь. Только тем, кому могу доверять. Например, тебе, учитывая данную тобой клятву.
   - Причём тут клятва? Я могу не вредить сама, но выдать всё Кругу или напрямую УРК.
   - Этим ты мне и нравишься - за прямоту,- ещё одна кривая усмешка.- Ты, верно, никогда не читала теорию магических клятв, так?- кивок.- Вот-вот. Слушай и запоминай. Магическая клятва - великолепный способ манипуляции для любого, кому известна ментальная магия. Если клятва взаимна, манипулянты на равных, если дана чему-то абстрактному, манипулируешь ей ты сам. Но если клятва дана ментальному магу со стажем, ты в его власти, тем большей, тем менее точна формулировка. Твоя отличается огромной неопределённостью. "Не причинять вреда". Я могу считать, что клятва нарушена, если в результате любого твоего вмешательства или невмешательства получу ущерб. То есть, если мне повредят, а тебя даже рядом не стояло, можно смело говорить, что своим невмешательством ты сделала это. Клятва будет нарушена, и ты погибнешь.
   - Этого не может быть!- не поверила она.- Почему тогда я ещё жива?
   - Ты не дослушала,- капля укора.- Смысл клятвы, границы её применимости в любой момент контролирует взявший, тот, кому поклялись. Я могу раздвинуть границы до включения в слово "вред" какой угодно маленькой неприятности, равно как и сузить почти до ничего. Так же и со словом "причинять". Более того, я могу аннулировать клятву, поскольку я-прошлый, стоявший перед тобой и имевший то имя - не я-нынешний, и потому на свете нет того, кому ты клялась. Клятва - это твой ошейник и поводок в руках хозяина - меня. Доступно?
   - Да,- Дарья с трудом вдохнула. Она сама отдала себя практически в рабство врагу.
   - Спокойно!- он встряхнул воительницу за плечи.- Всё, что я могу - это убить тебя в любой момент, не более.
   - Всего лишь,- слабо улыбнулась женщина.
   - Всего лишь. Не тебе ль, воин Дарья, знать, что есть вещи похуже смерти?- мастеру войны пришло давнее воспоминание.- О, вижу, знаешь. Вообще, запомни, клятва - страшная вещь, особенно Асат Ил Тар Оэрос, клятва жизнью и магией. Опытный ментальный маг способен на время заставить себя верить в любое значение любых слов, и даже безобидная клятва способна удавкой стянуться на свободе. Эффективен и гипноз, и другие виды внушения - через принявшего клятву клявшийся чрезвычайно уязвим. Надеюсь, будешь относиться к этому с осмотрительностью?
   - Теперь - безусловно,- она окончательно осознала сказанное и взяла себя в руки.
   - Что ж, закончим на этом лекцию о вреде клятв и перейдём к твоему отношению к ситуации на Арраде. Я хочу слышать лишь одно - на чьей ты стороне? На моей и попытаешься разрешить дело мирным путём с наименьшими жертвами даже со стороны Кольца или на стороне Круга и будешь переть напролом, слушая лишь вышестоящих?
   - Если вопрос стоит так - на твоей,- чёткий ответ с большой долей уверенности. Она решила.
   - Посмотрим,- он не поверил. Так сразу разве делают подобный выбор? Хотя, зная Дарью и её характер - а личности центральных фигур войны стали общеизвестны - это вполне возможно.
   - Не веришь?
   - Верю,- тонкая улыбка. В чём-то она так похожа на него самого. Возможно, в твёрдости слова или той безукоризненной чести, которая заставила однажды спорить с остальным Кругом.
   - Теперь, когда мы разобрались с отношением, может, займёмся делом?- спустя несколько секунд нерешительно спросила Дарья.
   - Иногда надо просто отдохнуть,- она раскрыла рот для протеста, но он упредил.- Не в этом случае. Я продолжу свою давнюю работу. Пожалуй, это единственный способ вернуться.
   - Что за работа?
   - Ты когда-нибудь слышала об Универсальном Заклятии? Его также называют уничары, унимагия.
   - Никогда.
   - У вас оно наверняка называется по-другому. Суть в том, что чародей создаёт некое заклинание, которое считывает его желание с помощью ментальной связи и исполняет. Чары, ограниченные лишь фантазией создателя и его магической силой.
   - У нас она называется "формула бога". Высоким магом Дэвидом доказано, что "формула Бога" невозможна теоретически!
   - Скажи это Ниаксу. Он прошёл с этими чарами по всей планете. Они защищали его абсолютно от всего и на каждую попытку пробить щиты создавали новые, во много раз совершеннее. Творили и разрушали, как он хотел. Уничтожали нападавших максимально эффективно каждый раз, а за его секретами, поверь, охотились все.
   - Даже ты?
   - Ну, я не совсем дурак. Знал его, когда вместе работали в военной лаборатории, ещё в мирное время. Недооценили Ниакса тогда, ой как недооценили! Он единственный научился строить портал из сверхзащищённой военной зоны и обратно. В середине войны придумал и распространил чары транспортной сети на основе той самой звезды. В 42ом совершил своё знаменитое путешествие под защитой уничар, открыто делился идеями со всеми встречными, лениво уничтожая вымогателей. Его пытались взять одновременно пять "старичков" Круга, тех, кто жил ещё с мирного времени.
   - И?
   - Погибли. Трое лишились разума, одного испепелило, последнего разорвало на куски. Каждого - первым ударом. А сам маг лишь выпускал свои ручные чары и с улыбкой наблюдал.
   - Склонна согласиться - такое сотворит лишь "формула Бога" либо максимальное приближение к ней.
   - Напоследок - мы встретились в моём убежище и долго говорили. Потом он приказал уничарам, цитирую: "унесите меня из этого чёртова мира подальше!" И ушёл межмировым порталом в неизвестность.
   - То есть ты хочешь повторить его открытие? Но оно же на голову сложней способа создать межмировой портал!- Мастер войны спорила из принципа.
   - Не совсем,- хитро улыбнулся Конрад.- Видишь ли, он поделился со старым другом принципом работы и кое-какими заготовками...
   - И ты молчал?!
  
   - Вектор альфа!
   - Держу, держу,- Дарья мгновенно переключилась на другую, ещё незавершённую часть заклинания. Архимаг уже не раз с удовлетворением отмечал, что она - идеальная помощница для подзабывшего исследования учёного. Чародейке было очень приятно - она никогда не пробовала себя в экспериментальной магии, до этого - только военные и бытовые чары.
   - Ого, омега квадрата не хватает. Ну-ка, дополним... Вот так-то. Первый этап пройден?
   - Не мне судить, это ты у нас теоретик, но чары стабильны.
   - Что и требовалось доказать!- научный энтузиазм, подкреплённый жаждой вернуться домой, буквально хлестал из Конрада. Сейчас он напоминал самого себя до войны, в первый год работы на военные нужды, год совместного творчества с такими же энтузиастами. Беззаботный год. Напряжённый год. Самый плодотворный и самый, пожалуй, счастливый.
   Перед архимагами парил Куб Творения, заклятье-инструмент, моделирующее результат работы формулы. Две недели трудов подвели магов к результату, и этот день они совместно меняли формулу в нюансах, подбирая нужное сочетание. Дарья действительно помогала - подчас Конрад не успевал стереть-переписать три и больше куска формулы одновременно. Одновременность была основным препятствием - если менять формулу не плавно и не сразу, она распадалась и приходилось творить зубодробильную основу для чар заново.
   - Вы закончили?- осведомился стоящий сзади Рунар. Рядом с ним наблюдал за работой чужаков ещё один бывший теоретик - Эзраил.
   - Именно,- к архимагу быстро возвращалась былая сдержанность.
   - И это невероятно! Никогда не думала, что сложные чары могут быть такими гармоничными,- добавила Дарья.
   - Возможно, теперь вы расскажите, чем занимались и почему я постоянно переношу тренировки в другие залы?- они творили в том самом огромном защищённом зале. От греха подальше.
   - Возможно,- неопределённо ответил Конрад.
   - Конрад?- вопросительно подняла бровь чародейка.
   - Хорошо, расскажи им.
   - Это формула-основа для саморазмножающихся чар,- Дарья чрезвычайно гордилась, что участвовала в научном открытии. Она казалась себе девочкой, которая прикоснулась к чуду.
   - Наверное, будет лучше, если вы сначала объясните, как работает ваша магия,- предложил Эзраил.
   - Что ж, попробую,- начал архимаг, создавая четыре "воздушных кресла" - на самом деле, щитов от физических повреждений соответствующей формы. Жёстковато, но он никогда не заморачивался с удобством.- Прошу садиться.
   Начну с основ. Наша магия состоит из двух вещей. Во-первых, это так называемая основа - формулы изменения маги-поля. Во-вторых - заготовка, какая-либо фигура, состоящая из волшебной силы. Основа чаще всего - мысль, заготовка - внешние по отношению к магу поля. Есть и третье - это связь заготовки с чарами, которая делает чары работоспособными. Сложные заклятья нельзя представить сразу, поэтому и используют формулы. Для простых часто хватает мыслеобраза.
   - Тогда как работают ваши заклинания? Наши - смесь стихий, из которых составлен мир. Ваши - некое "маги-поле". Что это?
   - Ещё одно из полей,- пожал плечами Конрад.- Есть электромагнитное, есть гравитационное, есть пси-поле, есть поля, действующие на мельчайших расстояниях. Я не могу объяснить физику человеку, совершенно с ней незнакомому. Просто скажу, что маги-поле - тонкая субстанция, пронизывающая всё вокруг и скапливающаяся возле остальной материи. Чтобы объяснить точнее, я опять же должен писать так называемый первоначальный базис мироздания, который, собственно, никто и не понимает.
   - Тогда зачем он?
   - Если говорить отвлечённо, то это тайна всего, что есть во вселенной. Объяснение всего и вся, любого явления, любого процесса и сущности. Ваши стихии также есть где-то в этом базисе.
   - Мы обладаем знанием, но не пониманием,- грустно улыбнулась Дарья.- По сути, высокое развитие моей родины, Большого Кольца, обусловлено именно большим пониманием первоначального базиса, который мы называем уравнением всего. Насколько у вас развита математика?
   - Последние достижения до прорывов - многократные интегралы,- подумав, ответил Рунар.
   - Первоначальный базис записывается в терминах векторных пространств, щедро приправленных теорией множеств и логикой высших порядков,- отметил Конрад.- Собственно, базис появился при расшифровке записей древнего храма. Это дало гигантский скачок в науке и технике, но лишь через пять веков после расшифровки. Всё это время математики составляли аппарат, хотя бы примерно переносящий базис на реальность.
   - У нас было так же,- продолжила Дарья.- Мы, правда, были на более высокой ступени развития и толчок прогрессу последовал сразу. За триста лет мы покорили пять миров всего лишь расшифровывая значение уравнения всего. Его нашли археологи выбитым на руинах соседней планеты.
   - Ты говорила, что многопланетных миров, кроме моего, больше нет!- воскликнул архимаг.
   - Это был наш материнский мир,- сухо ответила волшебница.
   - Вот как... извини. Что ж, вот и всё, что следует знать о нашей магии. Она - сочетание дара, позволяющего управлять маги-полем, формул, основанных на первоначальном базисе, воображения мага, создающего основу для заклятья, и его воли, связывающей формулу с основой.
   - Дар, формула, воображение, воля - я правильно перечислил?- задумчиво произнёс Эзраил.- Всё то же требуется и для нашей магии, только вместо формулы - сродство со стихией, посвящение.
   - Так и должно быть,- уверенно сказал Конрад.- Магия едина, просто вы используете её иным способом. Мы опираемся на точность и знание, вы - на чувство и интуицию. Так?
   - Верно, точная формулировка,- согласился Рунар.- На интуиции, чувстве правильности, симметрии, чувстве стихии и построены наши заклинания. Но мне интересен ваш способ. Вы не могли бы написать это пресловутое уравнение всего?
   - Легко,- ухмыльнулся архимаг, демонстративно щёлкнув пальцами.
   Три иллюзорных строчки появились в воздухе.
   - Первая строчка описывает возможные объекты вселенной, вернее, возможные состояния её произвольной части,- прокомментировал Конрад.- Вторая - законы их взаимоперехода. Третья - правила применения законов, их взаимовлияния и так далее. Если записать базис в полной форме, он займёт все стены этого зала.
   - Так много?- вскинул брови Эзраил.
   - Отсюда вопрос понимания,- Конрад стёр иллюзию.- Мы не пользуемся базисом напрямую, только его частными следствиями. Дарья?
   - Мы тоже. Даже Высокие маги, самые умелые в нашей терминологии, не способны просчитывать что-то при помощи базиса. Это просто нереально.
   - Да как вы вообще его расшифровали?!- воскликнул Эзраил.
   - Там было построение всей современной математики, начиная с основ. Разобраться было не так уж сложно, достаточно сменить обозначения.
   - Ага, пятьдесят лет на разбор символов и сто пятьдесят на понимание,- проворчала Дарья.
   - Может, закончим?- вдруг спросил архимаг.- Мы устали.
   - Конечно,- согласился Эзраил, не обращая внимание на недовольный взгляд Рунара.- Думаю, вам лучше пойти в свои покои.
  
   Однако спокойного отдыха не получилось. По Академии разнесся оглушительный звон. Дон!
   - Общая тревога,- выдохнул Рунар.- Наконец-то,- он уже устал ждать. Последнее время крупные прорывы были регулярно. Нарушение этой закономерности не предвещало ничего хорошего.
   Дон!
   - Чёрт, крупный прорыв!- видимо, маг считал удары.- Вот почему они притихли...
   Дон!
   - А теперь?- хладнокровно поинтересовался Конрад.
   - Теперь - минимум повторение первого вторжения,- ответил Эзраил, тогда как Рунар ругался сквозь сжатые зубы.
   - Так,- взял себя в руки Рунар.- Я построю портал к себе в кабинет.
   В кабинете у большой карты материка Рунар остановился, как вкопанный. В том месте, где помогли закрыть предыдущий портал чужаки, горела одна крупная точка.
   - Ваши мысли?- резко развернулся старый маг.
   - Это не отвлечение внимания,- медленно произнёс архимаг.- У нас было такое... однажды. Именно тогда силы Тёмного Круга и Сопротивления тесно сотрудничали ради выживания. Это не прорыв, а попытка закрепиться. Создать форпост с постоянным порталом и постепенно основать город.
   - У нас есть шансы?- Рунар внутренне сжался, ожидая ответа.
   - Шансы есть всегда,- отрезал Конрад.- В первую очередь, их надо отрезать в своём форпосте. Антителепортные и антипортальные чары у вас есть?
   - Нет.
   - Тогда этим займёмся мы,- решил архимаг.- Ваша задача - не дать им распространиться. Сейчас все силы демонов-магов уходят на поддержку этого портала. Но когда основная часть войск пройдёт, за ними переместятся сами маги и нам будет... нелегко. Они перебросят войска в любую точку мира, хоть к самой Академии. Когда почувствуют противотранспортные чары, попытаются вырваться за их пределы. К тому времени уже должен быть готов сдерживающий периметр. Так что тактика такова - сдерживание с постепенным уничтожением. Дарья?
   - Готова. Почистим этот рассадник?- у мастера войны резко поднялось настроение.
   - Почистим. Телепорт, по моему маяку, синхронно.
   - Куда вы?
   - Ставить пространственную блокировку. Раз-два-три, вперёд!
   Миг темноты, и двое стоят в километре от той деревушки. Одновременно вспыхивают две молнии.
   - Разведчики,- констатировала Дарья,- указав на красноватый пепел.
   - На небе тоже.
   В голубом просторе кружились синие твари, напоминающие птеродактилей. На спинах тварей сидели человекообразные демоны с чёрными палками.
   - Что у них в руках?
   - Боевые жезлы. Бьются огнешарами и молниями, стандартное оружие разумных демонов.
   - Прорываемся ближе?
   - Сначала собьём возможные порталы. Может, пара магов уже прошли с той стороны.
   - Без проблем,- Дарья применила формулу пространственной магии и от неё разошлись сферические колебания пространства-времени, разрушающие любые внутримировые врата в радиусе ста километров.- Щиты или скорость?
   - Щиты. Магов там нет, но среди архидемонов не все маги, да и артефакты никто не отменял.
   - Так плохо?- воительница начала накладывать щитовые заклинания.
   - Да. Постой, сперва мыслесвязь.
   - Чёрт, чуть не забыла,- она убрала щиты и раскрыла ауру, чтобы установить пси-связь и пояснила.- У нас есть артефакты связи, позволяющие обходиться без синхронизации.
   - У нас тоже появились бы, да только я не помню их устройства.
   Когда защитные комплексы были развёрнуты, а архимаги - готовы к бою, с небе ударила молния одного из всадников и, отразившись, убила его вместе с крылато тварью. Остальные летуны засуетились, один спикировал вниз, к порталу. Демоны обнаружили первого врага...
  
   - Команда один, пошла!
   Трое магов вбежали в портал.
   - Команда два, вперёд!
   Семь магов вошли в другой портал.
   Рунар негромкими командами распределял и перемещал чародеев по позициям. Карта местности в виде динамической иллюзии отображала текущее положение - кольцо чародеев вокруг демонического портала и ручейки демонов, бессильно бьющиеся с заслоном. Половина боевых волшебников только вступало в сражение, подчиняясь приказа Рунара, не отрывающего глаз от иллюзии. Демоны также не спешили выводить все силы на прорыв осады. А в центре иллюзорной карты, совсем рядом с порталом мерцали две жёлтые точки, сражались два чародея, медленно, неуклонно продвигаясь сквозь толпы тварей назад, прочь. Дарья и Конрад попали в ловушку собственной пространственной блокировки и, скорее всего, уже не выберутся.
   - Герои, мать твою,- пробормотал старый маг,- отправляя на усиление очередную группу чародеев.
  
   Архимаг упал, перекатился и ударил во все стороны волной пламени.
   "Ненавижу чары массового поражения в толпе!"
   Ещё одна огненная волна. Твари проворно отпрянули, ожидая дальнейших действий чародея. Тот тяжело встал. Знакомая картина. Застывшие в ожидании монстры, которых направляет разум какого-то архидемона, и он, не знающий, что делать.
   "Так ли уж не знающий?"
   Сверкнули молнии - наездники на птеродактилях оборвали секунды мучительного бездействия. Рефлекторно воздвигнутый щит "зеркало" отправил сгустки энергии в мутные небеса. Демоны приняли это за отвлекающий манёвр и ринулись в атаку.
   "Встречайте, дорогие",- ухмыльнулся Конрад. Очередная волна пламени - и он бежит к спасительному заслону где-то вдалеке.
   Гравиволна, чары скорости взамен выдохнувшихся. Морда какой-то твари в полуметре, пасть раскрывается, чтобы выплюнуть... струя напалма под давлением смела тварюгу в сторону, расчищая путь. Волна пламени, гравиволна - уже традиционная связка, держащая монстров подальше.
   "Ничего, ещё немного, полкилометра. Чёрт!- ударное заклятье отправило уродливое создание в зубы другого, не менее красивого. Архимаг активировал ментальную связь.- Дарья, как у тебя?"
   "Пока норма. Мне четыреста метров осталось. Подумываю вдарить чем-нибудь масштабным".
   "Не стоит, поэкономим силы. С чего такие мысли?"- кислота от меткого плевка запузырилась на щитах, обращая их в своё подобие.- Вот гадость!- напалм очистил щиты, но многие пришлось восстанавливать заново, а демоны не дремали, пользуются вынужденным задержкой.- Неужели на поганую кислоту нарвалась?"
   Дарья утвердительно выругалась и разорвала связь.
   Сейчас они работали в долю настоящей мощи, чему было несколько причин. После суток непрерывной работы оба архимага значительно устали, как физически, так и магически. Во-вторых, по-настоящему мощная магия вполне могла задеть соратников Рунара, поскольку мало поддавалась контролю. Та же, что поддавалась, требовала немалого времени на подготовку. В-третьих - зачем показывать истинные возможности сразу?
   Сто метров - почти конец. Волны пламени и гравитации разошлись, рвя и поджигая тварей. Огнешары помчались вперёд, расчищая дорогу. Прыжок, отталкивание чарами от земли, "огненная стрела" назад, ускорение на максимум. Бухнуло. Рёв пламени и нарастающий жар заставил влить в чары скорости ещё энергии. Когда жар схлынул, архимаг пришлось возобновлять ускорение, рассеивавшееся из-за переизбытка магии.
   Внезапно маг остановился. Демонов впереди не было. Похоже, предыдущий рывок с подгонкой в виде "огненной стрелы" перенёс на все сто метров. Конрад развернулся. М-да... Позади виднелась воронка знакомой формы, обгорелые и сплавленные с землёй трупы. Прибив несколькими молниями полуживых монстров, архимаг обратился к Дарье:
   "Ты как?"
   "Двигаюсь. Немного осталось. Мне показалось, или у тебя что-то рвануло?"
   "Огненная стрела".
   "Меня кто-то просил удержаться от масштабной магии?"
   "Так получилось".
   "Значит, у меня тоже... получится".
   Конрад повернулся правее, где пробивалась Дарья. Там уже был виден блеск боевой магии. Архимаг обострил зрение и разглядел, как от маленькой фигурки полетело, расширяясь, тонкое белое кольцо. Кольцо перерезало демонов, несмотря на броню. Кольцо улетело в сторону набегающей толпы, мастер войны повернулась к Конраду, выпустила по пути движения ещё одно кольцо и побежала к нему. Со стороны казалось, что она летит - работа чар скорости.
   - Интересное колечко,- заметил воительнице Конрад, когда та приблизилась.- Поделишься формулой?
   - Держи,- формула и развёртка чар вспыхнули в мозгу посредством мыслесвязи.
   - Сложновато,- недовольно прокомментировал архимаг.- Удерживание плазмы в гравиполе да ещё и движение с ускорением. Кто составлял?
   - Подсмотрела в сети у себя в Рэйдоне, на форуме экспериментальной магии. Испробовала на следующей же операции - мне понравилось.
   - Будет время - доработаю. Пойдём, нас ждут,- Конрад указал на группку магов, собравшихся невдалеке.
   - Нас или...- Дарья послала с разворота "заморозку".
   - Или,- согласился Конрад,- плюща гравиимпульсом резвого демона. Пара сотен всевозможных тварей неслась во весь опор к архимагам.
   "Вместе, твоей огненной стрелой! Я беру первых, ты последних",- мысленно крикнула Дарья.
   "Начали!"- согласился Конрад,- передавая образ точек атаки - он знал точный радиус действия "стрелы".
   Два сгустка прошли заданное создателями расстояние. Сработал датчик времени, и энергия, до этого видимая лишь едва различимым оранжевым мерцанием, преобразовалась в тепловую, временно закукливая область нагрева. Когда эта область воздуха обратилась плазмой, формула чар вложила остатки энергии в резкий толчок, приходящийся, по воле архимагов, вниз. Раскалённая земля, волна плазмы и ударная волна - вот поражающие факторы "огненной стрелы". Когда Дарья и Конрад неспешно пошли к встречающим магам, за их спиной красовались уже три кратера.
  
   - Как ты?- поинтересовалась Дарья, потягивая дорогое вино из бокала. Они сидели в своём номере и отдыхали.
   - Бывало хуже,- хрипло усмехнулся архимаг, залпом выпивая стакан воды.
   - Почему вода? Я удивилась, когда ты попросил её - не какое-нибудь спиртное для успокоения, даже не сок, а простую воду.
   - О, то была занимательная история,- чародей налил ещё воды и маленькими глотками, словно что-то драгоценное, начал пить.- Можешь считать это той самой архимагической причудой, но я люблю воду больше любого другого напитка. Правда, начал её любить я после Вадшонской операции.
   - Расскажешь?
   - Ничего весёлого,- предупредил архимаг.
   - Конрад, мне действительно интересно.
   - Дело твоё,- продолжая наслаждаться ключевой водой, маг начал.- Это было в то самое время, когда Круг и Сопротивление стали вынужденными союзниками. Демоны устроили крупный прорыв - все сочли маловажным, и благополучно проморгали то, что мы остановили сегодня - основание форпоста и мгновенное распространение тварей по всему миру. Когда опомнились, демоны построили сотню с гаком крепостей, а форпост стал полноценным городом с охраной почище Светлой Долины.
   - Вадшонская операция - штурм форпоста?- предположила Дарья.
   - До форпоста было как до луны пешком,- скривился архимаг.- Нет, брали те самые крепости, разбросанные по миру. Каждая имела стационарный портал в демонический мир и защиту от пространственной блокады. Двадцать метров зачарованной стали - и стальная же крыша, на которой стоят башни для крепостных магов-демонов. Стационарный щит так и неразгаданной формулы - его мы не научились взламывать, только пробивать и обходить. Словом, сначала крепости пытались штурмовать, потом просто осадили. Демонам от этого ни тепло, ни холодно - портал к себе есть, земля вокруг форпоста постепенно заселяется, пусть, мол, осаждают, смертные... Это слова одного пленника.
   - Но крепости в итоге пали?
   - О да, пали,- архимаг нахмурился.- На это ушло четыре года плюс ещё один на уничтожение форпоста. Мы не сразу догадались скоординироваться, продолжали воевать, пока граница земель около форпоста не пересекла границы важнейших для нас обоих районов. С инициативой временного союза выступил Круг. Блокада и стойкий заслон с обеих сторон сыграли свою роль - расширение форпостных земель прекратилось. Тогда-то и взялись за крепости. Первую просто похоронили ценой месячного истощения архимагов с обеих сторон. Это позволило демонам активизироваться и расширить земли форпоста ещё немного.
   - А дальше?
   - Поняв, что этот путь - тупик, мы выбрали по специалисту с каждой стороны и поручили им обмозговать это дело. Со стороны Сопротивления, как ты догадалась, направили меня, самого опытного из диверсантов, получившего прозвище Кошмар Тёмных.
   - Конрад Кошмар Тёмных,- она хмыкнула.- Звучит. А с нашей стороны?
   - Со стороны государства Тотал или, я придерживаюсь такой точки зрения, империи Тёмного Круга под названием Тотал, Дарья Инис направила саму себя.
   - В самом деле?- приподнятые в удивлении брови.- Я додумалась рисковать собой?
   - Ну, твой характер должен был поменяться не в лучшую сторону после шестилетнего заключения на базе Круга,- ухмыльнулся архимаг, предвкушая реакцию на такое событие.
   - За что?!- бокал треснул в ладони. Осколки с тихим звоном осыпались на ковёр.
   - Видишь ли, горячо любимый тобой Круг практиковал геноцид, в том числе биологическим и химическим оружием. Сопротивление тогда только начало показывать зубы, но чисто стихийно, Элиас начал объединение, а Андриан партизанствовал. Элиас и Андриан - это главы Сопротивления, а потом Светлого Союза - военного альянса всех выживших.
   - Не верю! Рей и Донат ни за что бы...
   - Я не утверждаю, что это их решение,- поднял руки чародей.- Не стоит ругаться и швыряться боевой магией. Судя по рассказанному тобой о Кольце, ваших... "колечников" стало слишком много. Время поджимало, и Круг решился на самый жестокий способ. Ну а ты - отказалась. Подробностей не помню, мы с тобой тогда лишь раз общались по душам. Но о двуличности некого Доната ты упоминала, вернее, ругалась. Слава богу, без боевых чар - тогда мы все лежали с магическим истощением.
   - Вот оно как,- нахмурилась Дарья.- Двуличность, значит. Что ж, буду иметь в виду. Наверное, стоит отблагодарить тебя, что открыл глаза.
   - Не за что,- отмахнулся Конрад.- Ещё успеешь отдать долг, учитывая, что сама выбрала идти со мной.
   Они замолчали, наслаждаясь напитками - вином из новосотворённого бокала и ключевой водой из стакана.
   - Так ты расскажешь, почему так любишь воду?
   - Хорошо, слушай...
  

Интерлюдия 1. Источник жизни.

   "Берт, быстрее!"- кричит он мысленно.
   Сзади раздаётся крик. Ещё не веря, архимаг оборачивается. На земле валяются половинки того, что секунду назад было его другом. Один из тех, что шёл с ним от Светлой до распада отряда. Маг-диверсант, такой же, как он сам, только работающий непосредственно на Сопротивление, а не как независимый мститель.
   - Твари,- шепчет Конрад.- Ничего, сейчас я возьму виру. Сейчас!- чародей сжимает стеклянный шарик и со всех сил бросает на камни. И смотрит, не отрываясь, как кроваво-красное сияние разгорается за барьером, который и разрубил Берта.
   С самого начала операция не задалась. Это была последняя крепость, которую решили брать тактикой Конрада. В этот раз, учитывая предыдущие неудачи, демоны подготовились на славу. Сотни сканирующих чар, защитная магия высших порядков, архидемон-колдун лично контролировал портал. Всего один архидемон - они так и не поняли, естественно ли взрываются порталы, да и подозревали больше собственных собратьев.
   Отряд Конрада прошёл всё. Километр через каменистую пустыню под маскировкой. Ещё километр медленно, подбирался к сканерам и защиткам. Сброс напряжения в коротком, жёстком бою с архидемоном и иными стражами портала. Установка бомбы - особого артефакта, взрывающего портал таким образом, чтобы большая часть энергии выбросило по другую сторону.
   Сюрприз ждал после минирования. Пропустили какую сигналку или то был плановый обход - неважно. Прибыл душеед с многочисленной свитой, вооружённой до зубов. Из шести лазутчиков уцелели двое, самые битые волки, архимаг Берт и архимаг Конрад.
   Потом был бег истощённых магически людей по камням негостеприимной земли. Сражение затянулось, и теперь надо было уносить ноги от бомбы с активированным таймером - страховкой на случай смерти отряда. Он успел. Берт - нет. Всё-таки он не свободный мститель, вся жизнь которого - в месячных странствиях без передыху.
   - Надеюсь, вам понравилось,- страшно ухмыляется маг.- Надеюсь...
   Шок от произошедшего медленно проходил, и он осознал, в каком положении оказался. Вместе с товарищами сгинули две части артефакта-ключа, без которого невозможно активировать обратный портал. Третью часть он разбил только что сам, она в любом случае была бесполезна. На этот раз разумная перестраховка от прорыва через эвакуационные врата подвела.
   Маг тяжело поднялся и огляделся. Барьер, маскирующий выброс силы, исчез, выполнив свою задачу. Берт... нет, так не хочется... А надо. Конрад пересилил себя и подошёл к половине Берта. Вторая сгорела - чёрное пятно на оплавленных камнях.
   Утерев пот - страшный жар, исходящий от эпицентра взрыва ему причина - архимаг призвал остатки волшебных сил. Формула сжигания - простая и часто используемая именно в подобных случаях. Прах Берта он засыпал камнями и поспешил подальше. Слишком жарко и слишком страшно.
   Он брёл неизвестно куда и думал. Вспоминал об идее операции и проклинал себя, что не передал эту крепость Дарье. Она бы справилась.
   Изначально идея была замечательна. Не зря из всех свободных мстителей выбрали его - мастера диверсий и проникновений. Он рассуждал так: если нельзя уничтожить крепость, атаковав в лоб, почему бы не напасть с тыла? Бредовая мысль, но сработало целых тридцать раз. Этот тридцать первый. Последний.
   Тридцать раз отряд пробивал портал в демонический мир невдалеке от выхода врат крепости. Без гения Ниакса ничего бы не получилось - сейчас Конрад не знал, благодарить его или проклинать. Что важнее - крепости демонов или двое из отряда, кого он считал настоящими друзьями? Из шести друзей у него осталось четверо. Четыре человека, удерживающего его от безумия в этом мире с давно съехавшей крышей и убежавшим фундаментом.
   План прост - группа высаживается возле связывающих врат крепости. Несколько разведок показали, что вратами демоны пользуются, когда атакуют крепость, почему часть крепостей специально оставили в покое. Затем группа двигается к порталу под чарами маскировки, выполненными таким мастеров, как Конрад. Затем группа активирует заклятье подавления маги-выбросов и пространственную блокировку. Максимально быстрое сражение с охраной, минирование и столь же быстрый марш-бросок за пределы зоны поражения - вот и весь план. Последние пять раз их ждал "тёплый" приём, однако эффект неожиданности - демоны считали, что их сканеры не обойти - сыграл свою роль. Последний этап - активация бомбы, автоматическая или спецсигналом, наблюдение за взрывом и эвакуация порталом. Бомба - ещё одно гениальное изобретение Ниакса, артефакт-накопитель с возможностью выброса по каналу портала. Побочный эффект - сравнительно небольшой тепловой взрыв, магическое эхо которого Ниакс придумал маскировать барьером. Артефакт не подвёл и на этот раз, разрезав Берта, испепелив тело Лакса, убитого душеедом...
   Стоп! Не думать об этот. Вспомнить медитативную технику, очистить сознание... К чёрту!
   - К дьяволу всё!- выкрикивает Конрад.- Ненавижу демонов! Ненавижу душеедов! Чтоб вы все сдохли!
   Нет, так дело не пойдёт. Ради памяти Эли, Берта и Лакса, он должен жить и продолжать борьбу. Два врага - демоны и Круг. Демоны - враг временный, но пока более важный. Круг - постоянный. Была ещё Дарья, которую он уважал. Но и её он отправит в ад без сожалений. Вопрос стоит ребром - или государство Круга под пафосным названием Тотал, или свободные люди Сопротивления.
   И маг идёт, сжав кулаки. Даже на простейшую поисковую магию нет сил, но он не сдаётся, заставляет себя идти дальше. Вновь становится жарко - минировали на рассвете, а теперь солнце вступает в свои права. Последний глоток из фляги. Всё, больше нет, припасы не рассчитывались на долгий поход по пустыне.
   - Тень и вода - вот моё спасение,- бормочет маг, чтобы немного развеять тяжёлую тишину.- Эй, слышите, есть тут вода?- кричит он.
   Об этом мире известно мало. Нормальными знаниями обладают архидемоны, но Сопротивление не захватило ни одного живьём. Круг делился сведеньями крайне неохотно, но складывалось впечатление, что они знают не намного больше. Достоверные сведения: демонический мир невероятно велик, это явно не планета. Он связан с достаточно отдалёнными от родного мира Конрада мирами. Кроме низших и средних неразумных демонов, а также разумных и архидемонов в этом мире никого нет. И, наконец, плотность демонов крайне низка. При том, что демонов бесчисленные орды, можно только примерно представить размер их мира.
   - Проклятая бесконечная пустыня,- вновь бормотание архимага.- Почему я должен подохнуть именно здесь? Не нашлось местечка поприличней?
   Шаг. Ещё шаг. Понятие времени потеряно, равно как и понятие направления. Перед взором мага скользят не то галлюцинации, не то воспоминания. Солнце садится, но он этого не замечает. Он видит старых друзей, Элеонору, светлый образ мирных времён, и улыбается. Шаг за шагом. Вдруг воспоминания темнеют - измученный мужчина падает без сознания, чудом не расшибив голову о камни.
   Очнулся. Встаёт, потирая затёкшие конечности. Во рту сухо, пить хочется ужасно, равно как и ругаться.
   - Вот ...- реализует Конрад второе желание.- Чтоб вам всем ...!
   Описав ситуацию эмоционально, маг приступает к логическому описанию. Итак. Ночь. Прохлада. Воды нет и не предвидится. Вокруг на необозримое расстояние никого и ничего. Направление на разрушенный портал - неизвестно, может, он сделал круг и возвращается обратно. Портал домой построить невозможно - в и сюда, и обратно отряд попадал через переработанную пентаграмму вызова, обязательно активируемую оттуда. Напоследок, жутко раскалывается голова и мучает жажда.
   - Итого - я труп,- подытожил архимаг.- Следовательно, надо поплакать по этому поводу и идти дальше. Авось набреду на воду.
   Озвучив решение, Конрад потёр голову и направился в ту сторону, на которую лежал головой вперёд. Экономный шаг и привычка к дальним вылазкам сыграли свою роль: к рассвету, занявшемуся, по примерным прикидкам, через три часа, Конрад нисколечко не устал. Активируемые каждый час чары поиска ничего не находили.
   Глядя на тонкую светлую полоску и уступающую ей небесную тьму, маг сидел на камне и думал. Голова почти прошла, жажда усилилась, но её подавить было не в пример, чем боль.
   - Варианта три,- рассуждал он вслух - привычка одинокой жизни.- Либо я творю глобальное заклятье поиска и выдаю себя демонам. Либо творю воду со значительной тратой сил - творение придётся скрывать затратной маскировкой, да и пить псевдовещество... Либо иду дальше без магии, не считая охлаждающих чар - безопасно и бесполезно.
   Надо решаться. Первый вариант - чистой воды самоубийство. Второй, в принципе, приемлем, но не решает ни одну из проблем. Третий хорош только сохранностью магической силы.
   - Ладно, риск оставим на потом.
   Архимаг творит себе немножко воды прямо в рот, тщательно подавив магический всплеск, и идёт дальше, уже более уверенно. Чары холода помогают преодолеть дневной зной, и ничто не мешает путнику преодолевать километр за километром.
  
   - И сколько ты так шёл?- спрашивает Дарья.
   - Долго. Человеческий организм выдерживает больше месяца без еды. Архимаг - месяца два. Я со всеми модификациями, которых уже тогда было немало, жил бы шесть декад.
   - То есть ты просто шёл?
   - Шёл и наделся на чудо. И чудо произошло.
  
   - Интересно, а как здесь выживают демоны?- спросил пустыню маг.- Вот я иду уже сорок дней, и ни капли воды, ни признака жизни. Даже в пустынях должны расти колючки иль ещё что. Может, тут и микробов нет?
   Солнце опускалось, окрашивая небосвод багрянцем. Архимаг хотел было сплюнуть, но вовремя себя одёрнул. Воду надо беречь.
   - А символично!- рассмеялся он мёртвой земле.- У нас в мире закат и здесь закат. У нас тоже есть пустоши, где не растут колючки. Интересно, я подохну от голода или сойду с ума? Впрочем, почему "или"? Сойду с ума и подохну от голода - так звучит реалистичней,- и безумно рассмеялся первым звёздам.
   Когда последние отблески светила погасли, магу стало легче. В последние дни солнечный свет плохо влиял на него, а закат и рассвет - в особенности. Освещённая пустыня вызывала ассоциации с собственной душой и воспоминанием о геноцидных чарах Круга. Ночная пустыня, словно бальзам, гасило душевную боль, заставляла мечтать, что очередной рассвет осветит степь или поле, а трава вот-вот приласкает ноги.
   - Ага, как же, дождёшься!- прокомментировал своё состояние Конрад.- Скорее уж сюда явится один из Всемогущей Троицы, чтобы под ручку отвести в рай.
   Когда-то давно он действительно в это верил - и в Троицу богов, и в рай, и в долгожданное спасение. Это ещё до того, как встретил Элю. До того, как понял, насколько несправедлива жизнь и что боги - сладкий самообман.
   - Кстати, насчёт всемогущих сил,- архимаг вдруг вспомнил, что с одной из безграничностей, а именно, стихией Тьмы, он знаком не понаслышке.
   Наслаждаясь темнотой и звёздным светом, Конрад потянулся магическим даром ко Тьме. Та откликнулась практически сразу. Неожиданно: обычно нужна была часовая медитация, чтобы ощутить Её бесконечность.
   Как всегда, накатывает странное чувство, не покой, не эйфория, а ощущение какой-то... правильности, верности, истинности, единственно возможной красоты и гармонии того, что есть Тьма. Или кто? Великая стихия, неясная, непонятная строчка формул бесконечной сложности. Формула-следствие из изначального базиса, формула, описывающая нечто безграничное и неопределённое. "Тьма" - словечко из лексикона древних, где описывалась эта формула и сам процесс посвящения. Полного понимания этой формулы не достиг никто, зато частичное возможно - для этого, собственно, посвящение и служит.
   Медитация над формулой и её частями, ссылающимися друг на друга. То, что кажется математической кашей, постепенно открывает красоту и безграничность форм. Пси-поля, маги-поля, стандартные физические поля, странные вибрации континуума, какие-то абстракции - формула фрактальна, она строит образы за пределами сознания. Теоретически, формула Тьмы позволяет управлять всеми силами, в ней описываемыми. "Теоретически" - в данном случае, означает "по информации древних". У кого-то из магов, прошедших посвящение Тьмой и Светом действительно появлялись странные способности. Наиболее распространённая - черпать энергию у адептов Света и сливать её у адептов Тьмы. И то, и другое - без ограничений, не считая собственной магической выносливости.
   Сейчас же переливы смыслов и тени значений формулы успокаивали. Вымывали безумие, прочно посилившееся в подсознании. Заменяли безумие чем-то иным. Постепенно пришло странное ощущение всемогущества. Которое затягивало в себя, и...
   - Ах ты ж ...!- выматерился архимаг, вставая.- Чёрт, второй раз.
   Однако, в отличие от первой потери сознания, маг чувствовал себя отлично. Физические и магические силы восстановились полностью, чувствовался моральный подъём. Словно сняли тяжесть с души.
   - Спасибо, Тьма,- сказал маг многомерной формуле.- Не ожидал. Ну что, вперёд?
   Обратив внимание на звёзды, чародей обнаружил, что в медитативном состоянии свернул в другую сторону. Решив, что хуже не будет, Конрад продолжил двигаться туда же.
   Первые изменения он почуял через час. Стало теплей, а магический фон понизился. Архимаг предусмотрительно влил в щиты столько магии, чтобы они остались скрытыми в маги-диапазоне, и замкнул формулу особым образом, не позволяя тратить и крохи энергии. Кто знает, что впереди? Слишком уж настораживает понижение маги-полей.
   - И какая же гадость меня ждёт на этот раз?- поинтересовался у ночи Конрад.
   В светлое он не верил. Совсем. Интуиции доверял, а она вопила об опасности. Ещё доверял опыту: из пяти событий в последние годы лишь одно хорошее. Вряд ли что-то изменилось в демоническом мире.
   Беда пришла не оттуда, откуда он не ждал: с неба. Большой отряд разумных демонов на летунах, все с боевыми жезлами, кроме одного. Этот один - самый опасный. Архидемон-душеед. Силы, как минимум, сравнимой с возможностями архимага.
   "Атака!"- мысленная команда демона отдалась в голове гулом. Ещё одно подтверждение опасности - без установленной мыслесвязи умели общаться только опытнейшие демоны. Среди людей никто этому научиться не смог.
   Несколько десятков молний вспороли воздух. Архимаг вскинул руку, выпуская "зеркальный купол". Молнии разлетелись в стороны. Стоило куполу пропасть, как Конрад ударил гравиволной, вложив в неё всю энергию, которую мог собрать дар за секунду. Дар архимага, даже в ослабленном маги-поле - это очень, очень много.
   Из полутора сотен наездников более сотни порвало сразу, остальные попадали наземь вместе с летунами. Лишь душеед продолжал парить, невзирая на разбившиеся останки своего летуна. Архидемона окружал мерцающий щит.
   "Ты заплатишь!"- крикнул душеед.
   Тварь, выглядевшая мешаниной щупалец, атаковала синим разрядом не-пойми-чего. Учитывая, что во вражескую формулу входили элементы температурного контроля, Конрад счёл молнию чарами заморозки или нагрева, и поставил "сферу стабильности", щит весьма широкого спектра, особенно эффективный против температурных изменений. Сработало: чары бессильно погасли в жёлтом сиянии. Не убирая щит, Конрад ответил каскадом молний вперемешку с двумя "огненными стрелами".
   Демон закрылся синим щитом-полусферой и начал играть по-крупному. Сначала чары трансформы на землю, превращающие её в магму. Затем заклятье постоянного "огненного дождя" и, напоследок, гигантская молния прямо в Конрада.
   - Поиграем?- бросил сквозь шум зарождающегося огнедождя маг.- Таор-ти ор!
   Вербальная заклятье вызвало сложную мыслеформулу, а она и выброс энергии создали "огнещит" и кислотную струю в архидемона. Пока тот занимался отражением кислоты, на которую синий щит был не рассчитан, Конрад оттолкнулся телекинезом от стремительно нагревающейся земли и повис чарами полёта, уворачиваясь от крупных и медленных капель горящего вещества.
   "Сдохни!"- кажется, душеед впал в ярость. Он выбросил в Конрада щупальца-насосы энергии и два плазменных шара с самонаводкой.
   - Ага, как же,- от архимага ударила заготовленная сферическая гравиволна, разрушив плазмошары и оттолкнув щупальца с каплями пламени ровно настолько, чтобы Конрад успел сотворить "алмазный щит". Эта защита - его личное детище, которое маг использовал в редчайших случаях. "Алмазный щит" представлял собой углерод с мощнейшими чарами устойчивости на кристаллической решётке. Ни одно физическое воздействие не способно его преодолеть. Тут помогла бы гравиволна или чары, нарушающие работу другого волшебства, но душеед не подозревал о природе защиты.
   Тонкая алмазная сфера безропотно приняла на себя струю напалма, брошенные телекинезом глыбы и лавовые сгустки, "копьё льда" и "разрыв". Пока душеед пытался понять, каким образом такие разнородные чары даже не поцарапали похожий на ёлочную игрушку шар, Конрад подготовил ответ и убрал "алмазный щит"
   Сферическая гравиволна вновь оттолкнула атаки демона. Из рук архимага полетели по кривой траектории несколько чар. На этот раз он поставил на прямые воздействии - "удар", "нагрев", "всмятку" и "окаменение". Первое и последнее заклятие архидемон идентифицировал и нейтрализовал контрзаклятьями. "Нагрев" принял на себя спешно переориентированный синий щит. Зато "всмятку", буквально перемалывающее пространство, разорвало щит на куски вместе с половиной щупалец душееда.
   - Закончим?- тяжело дыша, прошептал архимаг.
   "Тяжесть", "удар", молния и взрывное заклятье Конрад сформировал как можно быстрее, пока противник потерял инициативу, залечивая раны и приходя в себя от болевого шока. Три последних атаки принял на себя спешно созданный синий щит, а вот первое, самое коварное, сработало. Тварь ещё пустила огнешар, без труда отбитый, прежде чем скрыться со своим щитом в лавовой глубине. Полусфера щита не спасла врага от сжигания заживо.
   Конрад перелетел озеро лавы, пока не выдохлись чары полёта, и ловко приземлился. Ловко-то ловко, но магическое истощение сыграло свою роль. Чародей вцепился в ближайший камень, чтобы не упасть. Магический дар отказал окончательно, он и в последние секунды схватки держался исключительно на адреналине.
   - Чёртов маги-фон!- прокомментировал Конрад. Обернулся и ахнул: магменное озеро и не думало исчезать, а активно расширялось.
   Изумляясь, сколько же энергии враг вбухал в превращающие чары, Кошмар Тёмных поспешил подальше. Превращение распространялось со скоростью быстро идущего человека, и скоро магу пришлось бежать. Природное поле волшебства продолжало слабеть, что немедленно сказалось. Всё-таки Конрад какую-то часть физических сил черпал из маги-поля через дар чисто инстинктивно, а сейчас лишился и этой подпитки. Единственная мысль грела Конрада:
   - Надеюсь, это самоподпитывающиеся чары, и они дойдёт до поселений демонов. Хоть не зря сгорю, пламя вам в глотки!
   Полчаса, и тренированный организм стал выдыхаться. Однако, превращение тоже тормозило, как будто подстраиваясь под скорость чародея. Когда демоново заклятье наконец рассеялось, Конрад без сил улёгся на камни и расслабился.
   - Весёлая выдалась ночка,- поделился он со звёздами.
  
   Проснулся Конрад с первыми рассветными лучами. Проворчал:
   - Что-то часто я стал вырубаться,- и пошёл смотреть на творение душееда.
   Лавовое озеро, видимо, совсем не собиралось стыть. Напротив, оно бурлило, словно кто-то подогревал расплав со дна.
   - Однако,- прокомментировал Конрад.- Занимательная магия.
   Жаль, что он не может воспользоваться волшебным даром и понять принцип работы чар. Маг постоял немного на берегу и направился в противоположную сторону, к центру неведомой аномалии, понижающей маги-фон. Это наиболее безопасный путь не только потому, что магма перекрывала ход обратно, но и в связи с истощением дара. Пусть уж и у демонов будут проблемы с магией, это хоть немного сравняет шансы. В том, что патруль будут разыскивать, Конрад не сомневался, вопрос вызывало лишь время, когда собратья хватятся душееда.
   Конрад брёл по раскалённой пустыне уже не один час. Фон магии понижался. Прикинув закономерность, чародей сделал вывод, что через день-другой волшебство исчезнет вовсе.
   - Хоть увижу, каково это, когда нет магии,- кривая улыбка.
   Жара нарастала, пришлось снять рубашку, чтобы обмотать вокруг головы на манер чалмы. Благо рубашка белая... немного белая, после всех злоключений. Хоть что-то.
   Так прошёл день и ночь. Перед восходом Конрад отобрал большие камни, выложил из них невысокий навес и лёг под него, накрывшись с головой рубашкой, слабым средством от жары. Проснулся перед закатом и продолжил путь, мучаясь от жажды. Воды не было вообще, в природную выемку камня сконденсировалась всего капелька.
   Следующие сутки проползли под лозунгом "полцарства за стакан воды". Конрад скрипел зубами, когда драгоценная влага капала потом, но сделать ничего не мог. Истощение с подступающим обезвоживанием высасывали все силы. Вперёд архимага вела несгибаемая воля и часто повторяемое:
   - Выживу. Дойду. Не дождётесь, не сдохну!
   На третий день последние резервы походили к концу. Сухость во рту напоминала сухость пустыни. Конрад чувствовал, что скоро упадёт и не встанет, и решил идти, а не спать днём.
   - Кто знает, проснусь ли?- аргументировал он камням.- Уж точно не вы, каменюки.
   В глубине души маг надеялся на чудо. И чудо свершилось. Когда вместо щебня под ногами оказалась сырая земля, Конрад поднял взгляд и замер.
   Впереди находился оазис. Три не то кактуса, не то ещё какой колючки, жёлто-зелёная трава и маленький ключ. Помотав головой - вдруг галлюцинация - в архимаг практически дополз до источника. Припал губами, не морщась от ледяной свежести, отдающей в зубах. Вода показалась райским нектаром. Кошмар Тёмных, Везунчик Конрад, он навсегда запомнил это чувство, чувство льда, дарующего жизнь, чувство водяного спасения. И никакое вино с той поры не могло сравниваться с холодом подземных ключей.
  
   - И что дальше?- зачарованно спросила Дарья.
   - Дальше? Я провёл у источника три дня. Даже вымылся в нём. Самое интересное, что после мытья рассосались шрамы, даже старые. И вообще, глоток той воды давал такую бодрость, что хотелось прыгать и плясать. Когда вернулся дар, я понял, что ключ каким-то образом вбирает в себя маги-фон и становится волшебным. Эдакий жидкий артефакт. Впрочем, понять его устройство я не успел. Ниакс на той стороне смог призвать меня пентаграммой, прямо как демона. Он собирался вытаскивать всех до моего рассказа. Вытаскивать было некого, и мы с ним напились до отключки. Так вот и закончилась моя эпопея с уничтожением крепостей.
   Конец Интерлюдии.
  
   - Думаю устроить им один сюрпризец, в духе Аррадской Мировой войны,- задумчиво произнёс Конрад, наблюдая за возводимой крепостью, один в один той, что взрывал на родине.
   - Напасть с той стороны?- предположила Дарья.
   - Не получиться,- покачал головой архимаг.- Сейчас это их опора, и канал этого портала держат с той стороны лучшие чародеи с хорошей охраной.
   - От кого охранять-то?
   - От себе подобных, наверно,- пожал он плечами.- Мы узнали о мире демонов достаточно, в том числе то, что всё это время воевали лишь с одним кланом, который и призывал твой Круг. А у них там этих кланов немерено. Думаю, они не собираются уступать власть над этим мирам сородичам. Лакомый кусок - мир без техники, да ещё и со странной магией.
   - Тогда что?
   - Тогда - тот способ, которым штурмовала крепости ты,- ухмыльнулся архимаг.- Ох, не завидую я демонам!
   - Ну-ка, ну-ка, рассказывай!- наклонилась к нему Дарья.- Что там я в будущем придумала?
   - О, твоя задумка не менее гениальна, чем моя. Я придумал атаку с чёрного хода - ты сразу возразила, что однажды они придумают этому противодействие. И начала сочинять иную тактику. Расставила вокруг парочки крепостей стационарные щиты и иллюзию помощней, чтоб понервничали, и начала вместе с Ниаксом анализировать защитные чары. Тут-то тебя и озарило. Раз щит пробивать затратно, почему бы не обмануть распознаватель? Демоны же свободно проходят туда-обратно, почему не можем и мы? Ниакс схватился за идею и полмесяца вычленял из формулы блок распознавания. Ещё столько же - мы к тому времени взорвали первую крепость - расшифровывал код, который менялся по заданному алгоритму. Расшифровал, тут демоны проявили себя не с лучшей стороны. С подделкой оказалось сложнее - нужно было продемонстрировать настоящую демоническую ауру, а где её взять?
   - И что сделали?- заинтригованно спросила Дарья.
   - О, это опять гениальное безумство Ниакса. Он сумел скопировать ауру одного из демонов. Всё бы хорошо, да вот воспроизвести её не удалось: слишком сложная структура. Тогда Ниакс взял собачонку и, переделав её ауру, сходил по ту сторону щита. Ты, кстати, очень ругалась.
   - Но это невозможно, мы пробовали!- воскликнула чародейка.- После таких вмешательств в ауру, собака должна была умереть!
   - Точно, сдохла,- подтвердил архимаг.- Через минуту, чего более чем достаточно, чтобы преодолеть сканеры щита. Правда, после Ниакс свалился с суточным истощением. Выяснилось, что питать собаку могут лишь архимаги или мощные накопители, посему выбор членов прорывной группы резко сократился. Каждую вела в бой ты, Дарья, в ней работали лучшие воины Сопротивления и Круга, кажется, кто-то из старых его членов. Итого - обмен по двадцать собачек и пять архимагов за одну крепость. Очень дорого, даже учитывая весь ущерб, нанесённый вылазками и расширением форпоста. По сути, цвет боевых волшебников, да и после уничтожения форпоста... Нет, не буду об этом.
   - Потерял какого-то? Ох, прости,- спохватилась воительница.
   - Нет, я там ни... Ладно, не важно. Итак, нам предстоит весьма опасная операция. Опять вдвоём - стихийная магия наших союзников с нашей не пересекается, да и вообще, в тонких аспектах магии они хуже.
   - Ты, конечно, прав, подставную ауру они не поддержат, но идти туда вдвоём - безумие.
   - Тогда я безумец. Дарья, туда я пойду один. Ты страхуешь.
   - Объяснись,- потребовала воительница.
   - Всё просто - эта операция заведомо будет иной, нежели аррадские. Даже двадцати архимагов не хватит, чтобы штурмовать здешний форпост. Не поможет и эффект неожиданности. Их слишком много. Зато у нас есть один старый мастер-диверсант,- архимаг многообещающе ухмыльнулся.- Я отключу их защиту, ты подашь сигнал к нападению. Осталось только убедиться в функционировании аурной маскировки, предупредить магов Тиора и подготовиться.
   - Надо поспешить, пока они что-то не задумали.
   - Верно. Сперва я хочу поговорить с одним человеком...
  
   Этот человек давно интересовал Конрада. Начать следует с того, что он находился под коконом маскировки. Кокон был составлен из довольно сложных формул - что подразумевало нормального, а не стихийного мага. Сам человек магом не был, вернее, был, но, скорее, одной их местных стихий, и довольно слабым. Конрада напрягало называть его магом стихий - стихиями в Арраде и Кольце традиционно называли Свет и Тьму.
   То, что он - наблюдатель, ясно из поведения. Мужчина прогуливался между магами Тиора, подходил довольно близко к демонам, однако к стационарному щиту приближаться не рисковал. Видимо, понимал, что тому его маскировка не помеха. Самое интересное, наблюдателю были безразличны смерти тиорцев и демонов. Третья сторона?
   Конрад терпеливо дожидался, пока наблюдатель отойдёт от места боевых действий, чтобы присесть на поляне и поесть. Ничем не выдавая, что видит сокрытого, Конрад вышел на поляну и решительно встал на её центр. Боковое зрение отметило: наблюдатель напрягся и, в то же время, подался чуть вперёд, уверенный в собственной невидимости и заинтересованный.
   Архимаг расставил широко ноги и воздел вверх руки. Волшебный дар развернулся, пропуская потоки энергии, связывая формулы воедино. Белый свет разгорался на ладонях чародея, освещая лицо наблюдателя, подошедшего чуть ближе.
   "Ага, сейчас узнаешь, что бывает за любопытство!"- мелькнула мысль. Белый свет взлетел вверх - и упал вниз, разворачиваясь в яркую сферу, окружившую Конрада с наблюдателем. Тот быстро огляделся - напрасно! Все пути отступления были отрезаны сферой, смыкающейся где-то под землёй. Архимаг выпустил последнюю формулу и опустил руки. Сияние восстановило идеально-сферическую форму. Маскировка наблюдателя растворилась как дым.
   - Ну, здравствуй, наблюдатель!- широко улыбнулся Конрад.- Не озирайся так, отсюда нет выхода. Сейчас ты полностью в моей власти - вся активная магия, кроме моей, в "малой сфере отрицания" подавляется. Позволь представиться, архимаг Конрад Тириарх.
   - Что тебе нужно?- успокоился наблюдатель. Видимо, решил, что, раз заговорили, сразу убивать не будут. Святая наивность!
   - Всё зависит от твоего поведения,- ухмыльнулся архимаг.- Либо полный рассказ, кто ты, что тут делаешь и какие силы представляешь, либо ничего.
   - Тогда я выбираю второй вариант.
   - Ты не дослушал. Тогда я вспоминаю методы пыток и ментального взлома. Не уверен, что после этого ты сохранишь ясность разума, но я готов ещё и бесплатно отправить тебя на тот свет. Ну, так какой вариант выбираешь ты?
   - Ты ничего от меня не узнаешь,- уверенно сказал наблюдатель.- Твоя сфера наверняка разорвала мою связь, и скоро сюда придут. Ты уже мертвец, архимаг.
   - Сколько гонору-то!- делано удивился чародей.- Приступим-с.
   Формула связывания, чары сканирования.
   - О как!- восхитился Конрад мастерству неведомого волшебника. Ментальный щит был совершенно непонятным и непозволительно широким, блокируя практически любое воздействие.- Судя по всему, твой разум закрыт... почти.
   Формула "ментальный молот", предназначенная для подобных случаев, сносило все щиты к чёрту, заодно калеча разум. Поэтому:
   - У тебя всё ещё есть выбор. Кивни, если хочешь что-то сказать. Иначе я просто сотру твою личность, но доберусь до памяти. Что это?
   Белая плёнка чуть прогнулась, донёсся грозный гул. Кто-то настойчиво пытался пробиться внутрь. Ага, попытка не пытка - "малая сфера отрицания" - почти идеальная защита. И была самым лучшим щитом, если бы не большое время сотворения. Сейчас Конрада ограждало природное маги-поле, волшебство самого мира. Какая-нибудь высшая формула имела шанс пробиться, но к тому времени архимаг будет готов.
   - Прости, наблюдатель, но мне надо отвлечься от тебя, чтобы достойно встретить гостей.
   Круг диаметром в три метра - места хватит.
   "Дарья, ты где?"
   "Как ты и просил, отошла подальше порталом. Что, он заупрямился?"
   "Ага, но это уже не важно. Вероятно, за наблюдателем прибыли хозяева. Посмотри на это место,- он продиктовал портальные координаты,- со стороны, желательно так, чтобы тебя не засекли. Чувствую, назревает хорошая битва".
   "Жди, я скоро",- и предвкушение в мыслеголосе. Как знакомо!
   Архимаг в это время чертил звезду транспортной сети. Заметил, что пленник усиленно кивает, видимо, жаждая что-то сказать.
   - Подожди, наблюдатель, не до тебя. Ха, как давно я не сходился с достойным противником и при этом не демоном...
   "Сфера отрицания" прогнулась сильнее. Единственное чувство, которым Конрад проникал через неё, сообщало, что напряжённость маги-полей поднималась. Природное поле волшебства нарастало следом, отдавая себя "сфере отрицания".
   - Знаешь, а ведь они сражаются с самой природой,- поведал Конрад наблюдателю.
   "Зафиксирована новая точка выхода. Подождите, идёт установка связи... Связь установлена. Синхронизирую параметры пространства-времени... Синхронизация успешно завершена. Жду дальнейших указаний".
   Всё, теперь он в относительной безопасности. Поскольку маяк, имплантированный в ауру при создании первой звезды сети, давно растворился, архимагу нужен был новый путь отступления. Вероятно, колебания маги-полей не дадут воспользоваться телепортом, но вот портал, поддерживаемый транспортной сетью, они не разрушат.
   Теперь личная защита. Архимаг настроил формулу "алмазного щита", чтобы выпустить его в любой момент, навесил несколько стандартных отклоняющих и рассеивающих чар, парочку энергетических, расширяющих возможности дара.
   - Ну, выкладывай, до чего додумался,- чародей убрал формулу связывания, и наблюдатель отмер.
   - Это за мной!- кажется, он не на шутку испугался.- Она пробьётся сюда и уничтожит нас обоих!
   - Ты этой незнакомке уже не нужен?- поднял бровь архимаг.
   - Я раскрылся. Вообще-то ничего страшного, но она в ярости, и прибьёт меня, не глядя.
   - Во-первых, кто "она", во-вторых, почему в ярости?
   - Она - это Риада, а почему - таков характер огненных магов. Так долго не пробиться через чужую защиту...
   - Огонь, значит,- Конрад скорректировал уже установленные чары, и добавил заклятье стабильности на температуру.- Что ж, посмотрим на твою огненную. Если хочешь жить, будь добр, отойти подальше.
   "Конрад, я на километровой высоте. Ты накрыт куполом стометрового радиуса. Внутри бушует пламя. Судя по напряжённости маги-полей, они используют что-то серьёзное, но твой щит держит".
   "Ясно. Будь готова поддержать, когда "сфера" рухнет. Там маг огня, судя по словам наблюдателя. Будь готова к сюрпризам - я ему не верю".
   "Поняла".
   "Сразу не влезай, только когда скажу. Всё, отбой связи".
   Сквозь белый свет "сферы отрицания" с натугой прошёл клинок, сотканный из языков пламени, разрезал Сияние, и то исчезло. "Сфера отрицания", построенная на балансе внешних и внутренних маги-полей, разрушалась, когда извне проникал хоть ток магии.
   - Беги, наблюдатель!- скомандовал Конрад, материализуя боевой шест.
   Невысокая девушка - вот кем оказалась Риада. Чёрные волосы, чёрный костюм, чёрные глаза, пылающие яростью, и пламенный клинок в руках. "У неё есть стиль",- подумал архимаг, ожидая. Риада взмахнула мечом - пламя встретилось с шестом и рассекло его.
   - Вот как!- восхитился Конрад, отпрыгивая. Кажется, нашлось второе оружие, кроме меча Света, перед которым верный шест - пустышка.
   Ускорив восприятие, архимаг выпустил несколько молний. Увы, магические молнии не так быстры, как природные, и Риада отбила их мечом.
   - А это?- пущенный огнешар взорвался - и лишь чуть отбросил противницу, не причинив вреда. Она сосредоточенно атаковала вновь, присоединив к клинку несколько струй пламени.
   Конрад решил, что хватит скрывать собственную мощь. Гравиволна отбросила боевую девицу, формулы связывания, смирения, подавления, удара и взрыва вылетели почти одновременно. Риада окуталась облаком пламени, поглотившим все атаки.
   "Дарья, всё видела?"
   "Да. А что?"
   "Ничего. Что там за купол нас окружает?"
   "Не знаю, никогда такого не встречала. Но он ослабляет все магические всплески".
   "Подойди под маскировкой и проверь его на прочность".
   Пять "копий льда" и два заклятья заморозки - и огненное облако защиты погасло. В ответ Риада буквально взорвалась вихрями огня. Архимаг усмехнулся, активируя "алмазный щит". Пламя бессильно лизало щит, но не могло проникнуть дальше. Архимаг успел заметить, что стихия противницы "сжигает", если можно так выразиться, его заклятия, но сейчас алмаз прикрывал чары устойчивости, а они, в свою очередь, алмаз. Союз углерода и магии уверенно сопротивлялся и ударам меча. Наконец, противница устала и отошла на шаг. Архимаг, к тому времени спокойно сидевший на материализованном стуле, скрестив руки, убрал щит, держа, однако, наготове эту формулу.
   "Конрад, этот купол пропускает всё, он лишь сглаживает вспышки магии, чтобы сделать этот бой незаметным".
   "Превосходно. Можешь появляться. Пора разговорить эту Риаду".
   - Итак, леди по имени Риада,- обратился Конрад к тяжело дышащей девушке.- Зачем вы соизволили вмешиваться в мой разговор с неким наблюдателем?
   - Я должна сохранить наше присутствие в тайне!
   - И поэтому спалила бедного шпиона? Что нам,- за спиной архимага Дарья сбросила чары маскировки,- мешает обратить тебя какой-нибудь формулой в прах?
   - Формулой?- в глазах чародейки появилось понимание.- Вы матемаги?
   - Никогда не слышала такого термина,- призналась мастер войны.- Но, да, мы пользуемся формулами, в отличие от местных.
   - Сильные,- задумчиво протянула Риада.- Откуда в Тиоре взялись два матемага?
   - Оттуда,- Конрад не собирался отвечать.- Более меня интересует, кто ты и тот наблюдатель и какую организацию представляете?
   - У нас нет официального названия. Можешь звать нас Контролем Алтары.
   - Алтары?
   - Мир, из которого лезут эти демоны.
   - Вы контролируете их распространение?- неприятная улыбка тронула лицо архимага.
   - Мы контролируем, чтобы они не получали больше, чем требуется. Сдерживаем. Демоны должны быть уничтожены - но не вместе с Алтарой.
   - А теперь уточни-ка мне,- голос мага холодел.- Вы сдерживаете их, но не убиваете и не мешаете вторгаться в миры при том, что такая возможность имеется?
   - Примерно так,- с заминкой согласилась Риада. Она не замечала разгорающийся огонёк в глазах Конрада. Огонёк безумия и смерти.- Мы не можем уничтожить демонов с тем, чтобы не уничтожить Алтару. Ищем способ. Алтара уникальна, это бесчисленные пути по всей вселенной, великая власть, несколько миров ради этого не жал...
   Кажется, ей доставляло удовольствие рассказывать о работе Контроля.
   "Дарья, не вмешивайся",- коротко бросил архимаг.
   "Что ты собираешься делать",- она почувствовала, что с Конрадом что-то не так.
   "Это те самые. Те твари, что стабилизировали канал от Аррада к демонам. Потом расскажу. Сейчас же..."
   - ...вы тоже должны понимать, какую власть даёт...
   Безумие. Ненависть и боль, переходящая границу сознания. То, что архимаг сдерживал всегда, постоянно охлаждал льдом воли. То, что поселилось в глубине разума во время войны. То, что так настойчиво просилось наружу. "Те самые". И Конрад спустил с цепи самую страшную часть себя.
   Риада осеклась.
   - Что вы дела...
   Архимаг ощутил, что надо делать, выбросил руку вперёд, выпуская силу и представляя, как умирает представительница этих. Серая муть окутала огненную чародейку. Внутри мгновенно вспыхнул её меч, да только бесполезно. Разве можно разрубить или сжечь страх, боль и ненависть?
   Серая мгла поколебалась и начала разрастаться. Конрад зло засмеялся. Дарья отпрянула. Из мглы отдалённо, как сквозь вату послышался крик.
   - Получи, тварь!- Конрад снова захохотал, потом закашлялся. Внезапно в безумные глаза возвратилось понимание.- Так, Дарья, быстро отсюда и делай портал! Быстрей!
   Серая мгла росла рывками. Конрад развернулся и побежал. Сейчас главное - время. Счёт на доли секунды. Чары стабильности назад. Ещё одни. Одновременно сотворил портал с помощью звезды - бесполезно, серая муть вызывает сильную рябь пространства, сбивая врата.
   Конрад скривился, запуская целую цепочку стабилизирующих и разрушающих магию чар, подобранную специально под этот случай. Не остановит, так замедлит. Действительно, ему удалось вырваться на десяток метров от мглы. Наложив ещё ускоряющих чар, чародей поспешил прочь.
   Ещё тридцать шагов, и рябь пространства достаточно затухла, чтобы маг проломил портал к центральной точке портал-телепортной сети. За спиной, в затухающем сиянии портала, слышался шёпот мглы. Портал маг не просто развеял, а взорвал направленным импульсом энергии. Так, на всякий случай.
   "Дарья, давай к первой портальной звезде".
   - Я уже тут,- вслух отозвалась та.
   - Вырвались, слава Троице,- облегчённо выдохнул архимаг, глядя на приближающуюся чародейку. Теперь она уже не вызывала такой ненависти, как прежде. Уже не часть Круга и вряд ли ей будет после слов о заключении. Союзница. Временная или нет - жизнь покажет.
   - Что там произошло?- напрямик спросила воительница.- Я такой магии ещё не видела. Не формула, не стихия.
   - Моё безумие,- архимаг говорил предельно спокойно. После всплеска чёрной части души, эмоции стихли.- Последствия войны. Иногда теряю контроль, в результате - такая вот мгла, называется "серое безумие". Штука, мягко говоря, невесёлая.
   - Что это вообще такое?- повторила вопрос Дарья.- И как можно остановить?
   - Как-как... Никак! Справится какой-нибудь Высокий или с двадцатку архимагов закидают чарами стабильности. Хорошо хоть штука временная, сама рассеется. Те, кто в неё попадёт, гибнут, без исключений. Что происходит - не знаю. Просто потом никого не находят.
   - Идеальное оружие?
   - Не смей так говорить!- вышло не грозно, а вяло. Эмоциональный спад, демоны его побери!- Во-первых, это не контролируется. Выпускаю наружу своё безумие, а в итоге получается мгла. Во-вторых, это возможно только в крайней ярости и есть риск сойти с ума. Вообще, давай закроем тему.
   - Твоё дело,- она почувствовала, что ему неприятно даже думать о серой мгле.- Тогда расскажи, с чего ты так разозлился? Кто такие эти "они" и что сделали?
   - Расскажу, тебе будет интересно узнать, каких только тварей нет в нашей вселенной. После уничтожения демонического форпоста мы сделали рейд по их миру, чтобы, так сказать, отвадить загребущие лапы всяких душеедов...
  

Интерлюдия 2. Погонщики демонов.

   - Кальдер, сюда давай!- подозвал Конрад своего помощника, по совместительству - командира тотальцев. М-да, Тотал, тотальцы - до чего же мерзко звучит! Но всяко лучше демонов, они - иные, изначально враждебные, несущие лишь разрушение и гибель.
   - Что там ещё?- недовольно отозвался тоталец.
   - Что - сам не знаю. Посмотри, нужно твоё мнение.
   Отряд только что вычистил жилище какого-то архидемона. Задача не особо трудная: после разнёсшего основные силы тварей выброса здесь, в их логове, осталось слишком мало боеспособных. Да и те против разозлённых чародеев Сопротивления и впавших в бешенство воинов Тотала они - что меч против пулемёта.
   - Иду,- после штурма форпоста враги не то чтобы подружились, но заработали уважение друг друга. Тяжело не уважать того, кто прикрывает твою задницу от смертельного удара, пусть и знаешь, что пара дней - и вы можете сойтись в бою уже друг с другом.
   Кальдер - низкий и плотный, с рыжей бородой и пронзительным взглядом. Вполне реально, что именно он, прекрасно зарекомендовавший себя в недавних битвах, займёт место главнокомандующего Тотала. Жесток и практичен, но в меру. Насчёт стратегии неясно, но тактик хороший.
   - Ну-ка, дай гляну,- маг склонился над странным устройством. Метровая пирамида из синего металла, заполненная странной магией.- Не знаю, что это, но явно не демонов.
   - У вас нет специалистов по этой части? Наши больше практики.
   - Нет, только я. Взял воинов, а не теоретиков.
   - Видимо, зря,- Конрад рассматривал пирамиду и не понимал, для чего она служит.- Хотя, кто ж знал, с чем столкнёмся?
   - Никто. Что-то в ней нехорошее. Спалим к чертям?
   - Пока нет. Поизучаем чуток. Думаю, она тут не просто так стоит.
   - Риск велик,- возразил тоталец.- Видишь, здесь ментальные структуры, только чуждые. Пси-удар в спину - что может быть хуже?
   - Ладно, сочтём аномалией,- согласился архимаг.- Вместе, "расплавом"!
   Два заклятия синхронно охватили пирамиду. Синий металл накалился, пирамида растеклась расплавленной лужей.
   "Отряд, продолжаем движение!"- отдал пси-приказ Конрад.
  
   - Это было первая весточка, так сказать. Таких пирамид мы встретили ещё пять, все уничтожили.
   - И всё?
   - О, это только начало!
  
   Совместный отряд медленно, но верно зачищал территорию демонического города. Сам город, надо сказать, был примечателен - преобладали багровые и коричневые тона, каждый архидемон стремился сделать свой дом крепостью, накладывая сотни защитных заклятий. Не чурались высшие и красоты, только своей, безумной с точки зрения человека. Улицы широкие, но постоянно петляющие. Под ногами - галька, здесь нет транспорта, как и смысла выравнивать дороги.
   Двигались из района в район по спирали от портала. Портал прокладывал Ниакс и его, естественно, закрыли. На этот раз у каждого бойца имелся личный амулет, возвращающий назад. Официальная цель рейда - собрать информацию, чтобы спрогнозировать поведение демонов. Неофициальная - высвободить всю ненависть, поубивав тварей у себя дома.
   Многое произошло с момента памятной гибели конрадова отряда. И штурмы крепостей, и героическая гибель диверсионного отряда в центре форпоста с уничтожением главных врат, и неожиданная, яростная битва-мщение, когда Сопротивление и Тотал множеством кинжальных атак разбили демоническое войско, и сражение за центральную цитадель, оплавленную ударом диверсантов-героев, но всё же мощную твердыню.
   И теперь лучшие воины обеих сторон совершают последнюю, решающую вылазку. Додавить и убедиться, что отсюда опасности уже не будет. Отряд брал защищённые дома, оставляя позади смертоносные чары-ловушки. Немногочисленные разумные и неразумные твари ничего не могли противопоставить без общей координации. Те же, кто мог её осуществлять, остались прахом лежать в форпосте.
   "Высший справа в небе!"- прокричал кто-то. Конрад, шедший правее остального отряда, среагировал "испепелением" и парочкой молний.
   "Отбой, я его закончил,- передал архимаг.- Продолжаем двигаться. Леон, Свирольт, почему остановились?"- мыслесвязь этой модификации позволяла отслеживать положение соратников.
   "Плавили пирамидки. Здесь что-то покрупнее".
   "Такое же чужеродное?"
   "Да. Командир, вам лучше посмотреть".
   "Кальдер, давай за мной. Посмотрим, кто и что там намудрил".
   На этот раз в окружении трёх пирамид висело тёмно-зелёное пятно. Странная магия причудливо переплеталась с чарами пирамид. Причём пирамиды излучали слабую, но стабильную маги-волну.
   "Всем - ищем волну вот такой,- он передал параметры,- конфигурации. Оцепляем чёртовы пирамиды, и будьте осторожны. Мне надо знать, как далеко она расходиться",- и добавил мысленный круг, на который должны встать воины.
   - Есть идеи?- вслух спросил Кальдер.
   "И нехорошие. Всем, у меня плохое предчувствие, переходим на мыслесвязь, замыкаем маскировку. Щиты и порталы наготове. Собой не рисковать".
   "Командир, если это будет демон, я за себя не отвечаю!"- заметил Свирольт. У него в форпосте погиб отец и брат.
   "Да всё я понимаю! Просто берегите себя, а демонов бейте. Мне ещё перед Андрианом отчитываться, а Кальдеру перед Кругом. Выйдете на позицию - доложите, чувствуется ли волна".
   Посыпались доклады - большинство уже отошло на заданный радиус - сто метров. Волна чувствовалась. Как только последний встал на воображаемую линию, Конрад скомандовал:
   "Лайф, Фанатик, Тайбул, медленно удаляйтесь под максимальной маскировкой. Мне нужен предел распространения волны. Дальше километра не отходить. При малейших подозрениях сообщать мне. Остальным - чертим Круг Переноса. Выдерем пирамиды с этой хренью домой, думаю, всем нам интересно, кто отметился у господ-демонов".
   Круг Переноса - ещё одно заклятие рук Ниакса. По замыслу отправителей экспедиции, оно предназначалось для перемещения наиболее ценных крупных находок. У Конрада был трёхразовый артефакт-ключ. Не то, чтобы заклятие было особо секретным - хотя не без этого - просто для сбора достаточной энергии понадобился бы сложный и длительный ритуал, а ключ - ёмкий накопитель, заполненный в родном мире.
   "Я Лайф, волна тухнет в 615 метрах!"
   "Фанатик, у меня 616".
   "Как у Лайфа",- коротко возвестил Тайбул.
   "Всё плохо",- сделал вывод Конрад.
   "Что-то понял?"- уточнил Кальдер.
   "В шестистах с чем-то метрах, я уверен, это 615-616, мы разрушили одну пирамиду. Похоже, это ретрансляторы, которые сейчас не работают".
   "Зачем они?"
   "Не знаю,- мрачно ответил командир отряда.- Одно ясно, это не магия демонов и, судя по чарам, наложена довольно давно, лет эдак шесть назад. Кальдер, скажешь точнее?"
   "Пять лет десять месяцев".
   "Вот-вот. Это намекает, что тут участвовала сторонняя сила, не демоны. Учитывая, что они не мешали тварям вторгаться к нам..."
   "Новый враг",- констатировал Кальдер.
   "Скорее всего. Круг скоро будет готов. Лайф, Тайбул, Фанатик - на вас гасящий купол, мы с Кальдером поддержим изнутри".
   Спустя десять минут три пирамиды с облаком провалились в портал на испытательный полигон Ниакса. Уж он-то разберётся. Купол и маскировочные чары полностью подавили маги-всплеск: о переносе никто не мог узнать.
   "Выдвигаемся дальше редкой сетью. Ещё раз повторяю, у меня нехорошее предчувствие. При атаке - отступать. Экономим силы и маскируемся. Если кто засечёт демона на расстоянии - работать тихо".
   "Что подозреваешь?"- поинтересовался по индивидуальной связи Кальдер.
   "Мурашки по коже,- признался чародей.- Кажется, мы коснулись чьего-то секрета и этот кто-то будет недоволен".
   "Думаешь, маскировка спасёт?"
   "Так всё равно спокойней".
   Архимаги двигались по городу как призраки. Слабое колебание воздуха сопровождало движение каждого. Демоны - а их оставалось немало - гибли, не видя, от кого. Вдалеке ясно чувствовалось колебания маги-полей - знак работы мощного заклинания.
   "Поворачиваем туда. Сдвигаемся компактней. Приготовить боевые чары!"
   Вскоре архимаги отметили волну, подобную той, что от перенесённых пирамид, только мощнее. Несколько раз встретили демонов, бегущих и летящих к площади, словно их влекла неведомая сила. Даже разумные твари не могли сопротивляться ей.
   "Там есть что важное?"- спросил кто-то.
   "Есть,- ответил командир отряда.- Какая-то тайна. Низших и даже разумных туда не пускали".
   Карта города была выдрана из головы демона-командира среднего звена.
   "Командир, есть интересные данные,- доложил Фанатик.- Я изловил одного демонюку, спешащего туда, и изолировал его гасящим куполом. Опомнился и кидается на меня".
   "Похоже на ментальный контроль. Кончай его. Идём осторожно, даю план",- Конрад послал отметки на карте. Согласно им, отряд разделился на четыре группы, которые двигались к источнику излучения с разных направлений.
   Воцарилась абсолютная тишина. Все звуки гасли в напоенном странной магией воздухе. Призраками отряд скользил к цели. Демоны резко перестали попадаться.
   "Всем приготовить противодемонические чары!"- приказал Конрад.
   Вовремя. Не обращая внимания на маскировку, на группы чародеев посыпались демоны. Большинство - из телепортов, что было немедленно пресечено блокировкой. Тогда монстры побежали по улицам, выскакивали из домов. И обычно не блещущие умом, сейчас твари вели себя совсем тупо - бросались на заклятья, рвались вперёд безо всякого инстинкта самосохранения.
   Однако у архимагов было, чем их встретить. Обычный металл бессилен против шкуры тварей, но посыпавшийся град стрел разил с лёгкостью. Серебро, ценимый с древности металл, обладает свойством игнорировать врождённую защиту демонов. Вскоре закончились заготовки в виде "серебряного дождя", пришлось перейти на менее эффективную, но более быструю магию. Огнешары, молнии, гравиволны - стандартное оружие в такой мясорубке. Сильных чар пока избегали, экономя силы. Как оказалось, не зря.
   "Командир, у нас душееды. Пять, и все полны сил".
   Тот, кто управлял демонами, поменял тактику - душееды сосредоточились на одном отряде, в то время как низшие отвлекали остальных. Два архимага уже валялись иссушенными куклами, один ускользнул в последний момент порталом. У многих щиты работали на пределе.
   "Всем - вдарим тяжёлой артиллерией. Отряд четыре,- тот самый, что умирал под душеедскими щупальцами,- щиты на максимум, желательно поглощающие. Остальные - "температурный вихрь". Выкладываемся полностью!"
   Вокруг отрядов развернулся процесс перепада температур - от тысяч до десятков кельвинов по случайному закону. Вспышки плазмы сменялись ледяным холодом. Маги устремились к душеедам, поддерживая, словно защитное заклятье, температурные перепады вокруг себя. Твари сгорали и замораживались в зоне его действия, подчас - и то, и другое одновременно.
   "Всё, хватит!"- Конрад, разумеется, не собирался подводить соратников к порогу истощения.
   Душееды, между тем, продолжали бить щупальцами в поглощающий щит, единый для группы магов, и поливать его всевозможной магией. Щит слабел.
   "Вместе, "огненной стрелой"!"
   Шестьдесят стрел порвали в клочья щиты демонов.
   "Поглощающий щит!"
   Волна пламени ударила в щит - и опала. Среди развалин, возле воронки, между обгорелых трупов стояло восемь десятков архимагов, устало опустив руки. Никого живого. Только неестественная тишина и давящее поле чуждого колдовства.
   "Все: минутный отдых".
   Маги ворчали, но подчинились - после такого выброса действительно требовалось расслабить дар, дабы не заработать истощения.
   "Всем: идём спокойно, энергию на щиты, готовность к отражению атаки".
   Теперь, когда необходимость в маскировке отпала, отряд двинулся спокойно, даже неторопливо. Внимательность и ещё раз внимательность - кто знает, какую ловушку придумают контроллеры демонов?
   Ничего. Волны чуждой магии, и никаких стражей ловушек, барьеров - словно загадочных противников и нет на свете. Отряд свободно подошёл к источнику излучений - большой площади. По центру площади в мощном щите переливался трёхметровый артефакт. Больше всего он напоминал странную паутину - тонкие синие нити переливались белым и что-то делали. Что именно, никто из отряда понять не мог - во-первых, это не формулы, а иная структура чар, во-вторых, в синих нитях было намешано столько!.. Тем не менее, артефакт работал и выполнял свою таинственную задачу.
   "Перенесём к нам",- решил Конрад.
   "Не стоит, риск велик",- возразил Кальдер.
   "Никакого риска. На полигоне у Ниакса ядерную бомбу взрывали - ничуть не пострадал, даже радиация не вырвалась. В крайнем случае, там есть режим аннигиляции - спалит полигон, а беду не выпустит".
   "Командир пока ты, тебе и решать",- открестился от ответственности посланец Круга.
   "Прекрасно. Тогда аккуратно снимаем щит. Попробуем антимагическими формулами, думаю, основным законам вселенной он всё же подчиняется".
   Отряд распределился по площади. Короткое обследование не выявило опасностей. Затем Тайбул, тоталец-специалист по снятию щитов, активировал первую формулу. Остальные встали в круг и начали заклинание переноса. Конрад и Кальдер, как всегда, на подстраховке. Щит растворялся, поднимая уровень маги-фона. Когда он почти исчез, в разумах архимагов прозвучало:
   "Не стоит этого делать".
   "Кто ты?"- выбросил ответную мысль Конрад. Он не мог достучаться ей до людей, однако неведомое существо услышало.
   "Те, кто следят. Вам не стоит трогать наше творение".
   "Почему?"
   "Оно может детонировать",- по отчётливой паузе архимаг понял, что существо соврало.
   "Почему оно вам так важно?"
   "Вам не важно. Важно, что мы окажем достойный отпор. Ещё есть время остановиться. Прекратите влиять на щит".
   "Если вы готовы защищать, так скажите, зачем? Возможно, мы уйдём",- блеф, конечно. Уж теперь-то они не уйдут. Слишком близко подобрались к тайне, заплатив за неё жизнями двух воинов.
   "Это... связь... канал...- собеседник с трудом подбирал слова,- путь... Путь между мирами. Мы укрепляем дорогу в ваш мир. Это важно - свобода перемещения".
   "На кой чёрт нам эта свобода, если демоны открыто прогуливаются туда-обратно!?"- воскликнул Конрад.
   "Это неотъемлемо. Им тоже нужна свобода - свобода жить. Их жизнь - жизнь мира - ваша жизнь. Равноценный обмен. Не трогайте... плетельщик... прокладчик. Да, не трогайте прокладчик. Он не закончил. Путь недоделан. Может быть разрушен. Вы останетесь здесь".
   "Всем: насколько я понял, благодаря этой штуковине демоны ходят к нам, как к себе домой. Что с ней делаем?"
   Единогласное "уничтожить!", подчас с яркими нецензурными эпитетами.
   "Решение... неверно. Ошибка,- щит растворился, открывая доступ к артефакту.- Ваша ошибка. Вердикт - ликвидация".
   Ментальный удар непредставимой силы обрушился на отряд. Универсальные щиты, конечно, хороши, но против такой редкой атаки - полный ноль. Пятеро самых слабых мага просто исчезли с мыслесвязи, а в реальности упали на камни.
   "Поглощающий пси-щит!- крикнул Конрад. Успели не все. Двадцать один маг упали, как и первые жертвы.- Самым мощным по этой гадости и домой!"
   "Огненные стрелы", гравиволны, невероятной силы молнии, магические выбросы, чары устойчивости и множество других, могущих нарушить работу артефакта, смяли, разорвали синие нити. После удара большинство эвакуировалось порталом, не выдерживая ментального давления. Конрад, Кальдер, Фанатик, Тоэт, Странник-с-севера и Жанна остались, чтобы увидеть результат. Под изумлёнными взглядами сниние нити начали восстанавливаться!
   "Большая сфера отрицания,- вынес вердикт Конрад.- Я веду, остальные подключаются".
   Остатки отряда сгрудились вокруг командира. Тот сосредоточился, его окутало белым сиянием, поглотившим все щиты. Сияние с нарастающей скоростью расширилось, уничтожив заодно и щиты остальных. Ментальное давление пропало, не в силах преодолеть границы сияния. Конрад на миг остановил её рост, передавая часть нитей контроля остальным. Схватившись волшебным даром за внутренние границы белого света, архимаги начали её раздвигать. С видимой лёгкостью белое сияние, окончательно принявшее форму сферы, поглотило ближайшую синюю нить. Затем ещё одну, и ещё, ещё... Внутри сферы царил магический вакуум - природный фон стремился к нулю.
   "Большая сфера отрицания" замедлилась на миг и рывком обратила волшебство артефакта в ничто. Остался лишь каркас, серая металлическая решётка. Между тем, сфера продолжала расширятся, усиливая свечение.
   "У меня есть запас энергии в накопителе,- мыслесвязь пережила все пертурбации.- делим поровну и уходим!"
   Каждый сделал шаг вперёд, в раскрывшийся портал, а сфера окончательно вышла из-под контроля. Расширение привело к пресыщению энергией. Последнее, что видел Конрад в демоническом мире - слепящий белый свет маги-выброса, по большей части, ударившего внутрь.
   Конец интерлюдии.
  
   - Ниакс потом пытался изучить те облако с пирамидами - не получилось, сказал, там стоит качественная система самоуничтожения. Однажды он на неё нарвался, и облако рвануло. Ниакса не задело, слава богам. После рейда была ещё совместная попытка призыва. Закончилась провалом - вместо архидемона появилась какая-то слабенькая тварь, притом, что предыдущие десяток лет такой ритуал чуть ли не постоянный портал бы открыл. Словом, пробиться к демонам стало слишком сложно, да и они к нам больше не пробивались. Оттенок той силы я запомнил, так вот, в основе купола, которым они подавляли всплески, лежит та же магия. Вернее даже не магия, та же школа. Словом, я их узнал!
   - Ну и что дальше-то делать будем, раз узнал?
   - Есть у меня идейка. Алтара, судя по всему, связана и с Аррадом, и с Тиором. Надо попытаться пробиться туда, а оттуда - в Аррад. Заодно и об этом Контроле узнаем.
   - Это самый логичный путь, несмотря на все "но",- согласилась Дарья.- Уничтожим демонов, перемещаемся к ним... стоп! А как перемещаемся?
   - Попробуем ритуал вызова, вывернутый наизнанку, тот, которым мы крепости на Арраде взрывали. Я примерно помню формулы. Или доработаем уничары, пусть и дольше, зато надёжней.
   - Сначала демоны.
   - Верно. Приступим?
  
   - Значит, маг Света и маг Тьмы...- задумчиво протянул эльф.- Неудивительно, что он совсем не владеет Тьмой, а она - научилась интуитивному приёму Света.
   - Это тебе очевидно, а не мне,- проворчал Рунар.
   - Особенности стихий,- с лёгкой улыбкой начал объяснять эльф.- Конрад и Дарья прямолинейны, и у неё это больше выражено. Свет любит таких. Тьма - напротив. Из Конрада маг Тьмы, как из меня человек.
   Помолчали, рассматривая суетящихся магов, людей и эльфов, возводящих щиты вокруг демонического форпоста. Конрад и Дарья разворачивали свои варианты защиты, всё ту же дикую смесь стихий.
   - Они вовремя у нас появились,- заметил Рунар.
   - Мы их ждали,- со странной интонацией произнёс Камиэль.
   Старый маг резко повернулся к эльфу:
   - Ты же не хочешь сказать...
   - Именно, мой друг. Пророки видели их прибытие.
   - Тогда почему ты?..- Рунар вспомнил поведение эльфа при первой встрече с чужаками.
   - Я знал, что будет помощь извне. Я не знал, когда точно и кто именно. Мы редко трактуем пророчества прямо, да и редко они сбываются дословно. Часто пророки ошибались в интерпретации, и мы совершали непоправимое. Потому пророчество пока не подлежит огласке.
   - Понимаю,- кивнул разочарованный Рунар.- Что с крепостью-то делать будем?
   - Здесь я могу приоткрыть завесу,- улыбнулся эльф.- Думаю, наши друзья из другого мира сами всё сделают
   Старый маг недоверчиво поднял брови, когда его окликнул Конрад:
   - Рунар, есть одна идея...
  
   . Угроза мщения неведомого Контроля Алтары поставила архимагов в жёсткий цейтнот, поэтому действовали незамедлительно. Пока Дарья готовила сложный ритуал, Конрад проник сквозь главный щит и аккуратно обходил прочие. Прочих оказалось много, причём большая часть - недемонического происхождения. Подсуетился-таки, неведомый Контроль Алтары.
   Конрад крался к созидаемой крепости. Архидемоны не теряли времени - вокруг постоянного портала уже возвышалась центральная башня, поодаль выстраивались из принесённых блоков стены, тут же заклинаемые на прочность. На башню накладывали многочисленные щиты. И везде, в каждых чарах, чувствовался знакомый, ненавистный привкус - магия Контроля.
   "Опять не вмешиваетесь,- зло подумал архимаг.- Прячетесь, управляете со стороны... не в этот раз! Сами нажили себе смертельного врага..."
   Щит, ещё щит. Незнакомое сияние магии - раздвинуть. Опасное, тянущее смертью волшебство - обогнуть. Парочка демонов - незаметно проскочить мимо. Душеед - замереть, уплотнив маскировку до максимума. Эти твари умели не только питаться любой энергией, но и чуять её. Так, ещё пара шагов... вот он!
   Раньше Конрад не видел постоянный порталов, созданных демонами. Единственный, который был, вернее, возможно будет, уничтожила Дарья. Уничтожила, пожертвовав собой и своим отрядом. Двадцать один боевой чародей, включая Дарью - на одной чаше весов, пятьдесят архидемонов, среди которых четверо душеедов, плюс постоянный портал, защитные сооружения и более шестидесяти тысяч тварей - на другой. "Равноценный обмен,- холодно сказала она тогда.- Всем удачи!"- и выжгла себя "адской бурей". Выброс был мощнее ядерного взрыва. Ещё одна причина глубокой, вечной ненависти всех жителей Аррада к "гостям" из Алтары.
   Этот портал был выполнен в виде сферы, в которую можно входить-выходить с любой стороны. Сфера без искажений передавала вид площади зелёного камня, по которой маршировали разумные демоны, подгоняя орды низших. Поизучав портал, архимаг скопировал понятные части формулы себе в память, и активировал чары детонации. Невесомые, неслышимые, невероятно тонкие, чары незаметно приникли к формуле отражения в портале и начали своё чёрное дело.
   Конрад развернулся и натолкнулся на изучающий взгляд душееда. У этих тварей не существовало глаз в привычном смысле, но энергетическое восприятие было ощутимо почти физически. А потом душеед атаковал.
   Время замерло, как бывало с архимагом только в совсем уж безнадёжных ситуациях. Медленно свивалась смертельная формула, медленно поворачивались низшие и высшие демоны, а Конрад прокручивал варианты. Известные формулы, собственная скорость, возможные ответы - всё бесполезно. Здесь и сейчас - он труп. "Здесь?- внезапно зацепился он за мысль.- А кто говорил, что я приму бой на ваших условиях?" Конрад прыгнул, отшвыривая тварей гравиволной. Пролетев сквозь спасительный портал, ещё продолжающий работу, он сосредоточился на одном - телепорте. Пять секунд, собственный рекорд неподготовленного телепорта, архимаг побил. За две секунды он сформировал формулу, выбрал координаты в ста километрах отсюда и исчез в волшебной вспышке.
   Пятью минутами позже Тиор пережил самое сильное в своей истории искажение пространства. Неожиданная гравиволна, походя убив с двадцатку архидемонов и энное число остальных, разнесла башню, стены, возводимый шит на одной стороне и перемолола зелёную площадь с тварями на другой.
   -...!- выругалась Дарья Инис, чувствуя обрыв. И не только пси-связи: что-то оборвалось в душе.
  

Часть 3. Алтара-Шоклекк.

  

Интерлюдия 3. Взгляд сверху.

   ОН ожидал противодействия. Однако противник удивил, в очередной раз действуя крайне нестандартно. В прошлый раз враг вызвал откат событий на шесть сезонов, когда ОН уничтожил одну из ключевых точек противодействия. Теперь ОН убедился, что враг кровно заинтересовал в этой точке, настолько, что решил переиграть достаточно большой период противостояния.
   Тогда ОН лично обратил внимание на эту точку, выстраивая новую тактику и используя марионетку. И противник не замедлил ответить в своём стиле. Используя преимущества своей магии, враг сбил контроль над марионеткой тем, что смертные назвали "дестабилизация реальности". На самом деле, с более высокого уровня восприятия никакой дестабилизации не было - было намеренное искажение вероятностей, точно рассчитанное и физически ликвидировавшее марионетку. За марионетку - отдельное "спасибо". Бэлаша ОН готовил именно для таких ситуаций, для явного оперативного воздействия - и вот тебе, он мёртв, а пространственный удар вывел двух магов из области ЕГО видимости. ОН почти восхищался, насколько виртуозно исказил атаку Бэлаша противник, слепив из неё портал.
   А потом противник ударил ещё раз, не менее больно. Пока ОН следил за ключевой точкой-миром и искал причины отката событий, противник ударил совсем в другом месте. Тогда ОН оставил следить за ключевой точкой эмиссара и переключился на другой мир, который уже был готов для Трансформы. Готов, но опять ничего не вышло. Засветив тех самых магов из ключевой точки, противник банально взорвал зародыш Трансформы вместе с порталом и форпостом демонов. Что ж, взорвал и взорвал. ОН вообще философски относился к поражениям, поскольку противник мог только отбиваться, но не нападать. Ну, отбился, ну молодец, следующий раз подготовлюсь получше.
   Осознав всю область влияния, ОН сосредоточился на ключевой точке. Эмиссар неплохо вёл дело и скоро появится шанс прибрать её себе.
   Теперь Тиор. Тут сложнее: уничтожив форпост и продемонстрировав местным опасность создания демонами постоянного портала, враг закрыл первый из трёх вариантов Трансформы. Второй, медленное выдавливание мира себе, переделка его маги-полей и пространства, не годился. Слишком много сил занимал контроль над областью влияния и отражение ударов врага. Оставался третий - медленное сведение мира с ума. Что ж, тут всё было проще, агентов влияния набрать да научить, что им делать. Решено.
   Далее Алтара, стабильно входящая в область влияния, как-никак тысячи лет после Трансформы. Противник совсем недавно сильно ударил в эту точку, открыв её местонахождение Большому Кольцу. Кольцом управляли далеко не олухи, мигом сообразили, какой Алтара лакомый кусочек. Соответственно, обломали зубы об архимедемонов, когда направили туда подчинённых, и получили дополнительный шлепок от ЕГО вмешательства, когда попытались захватить мир лично. Теперь правители Кольца спали и видели, что захватят Алтару себе, строя всевозможные планы по этому поводу. ЕМУ уже надоело отражать их глупые атаки. Пора было положить конец Кольцу как единому государству, тем более, что последняя атаки поддерживалось присутствием ЕГО врага и была отбита с большим трудом.
   Закончив осмотр, ОН внёс пару несущественных коррекций в других точках и перешёл к Алтаре и Кольцу, мысленно потирая руки.
   Конец интерлюдии.
  
   Конрад огляделся. Типичный пейзаж Атлары, каменистая пустыня без признаков жизни. Парочка чар-сканеров ничего не показала. Хотя стоп! Конрад хотел было телепортироваться, но вовремя остановился. Маги-поля Алтары, как всегда нестабильные, разорвали бы его в клочки за попытку телепорта. Портал тоже не проложишь - пространственная ткань слишком устойчива. Интересно, как демоны находят точки нестабильности, где можно проложить портал?
   Посему архимаг сотворил "скоростной полёт" и направился к аномалии. Благо здесь, в условиях невероятных перепадов фона волшебства, каких он ещё не встречал, отзвук любых чар гаснет за пару километров.
   Час на пять сотен километров, и он у цели. Подлетая, Конрад выругался. Внизу спокойно стояла, излучая маги-волны, до боли знакомая пирамидка. Плавить сразу Конрад не стал, несмотря на искушение подгадить неведомому Контролю Алтары. Сначала вдумчиво исследовал формулу заклинания. Именно формулу, он смог-таки различить тонкую суть чар. Невероятно сложная, запутанная, опирающаяся на сам изначальный базис, но всё-таки формула. Спустя два часа Конрад чётко понял, что дальнейшее изучение бесполезно. Слишком велик разрыв в уровне между ним и неведомым заклинателем. Формула связывала что-то ментальное с физическим и магическим, а что и как - неясно.
   "Эх, сюда бы Ниакса!- сокрушался Конрад, уничтожая пирамиду.- Вот кто не только понял, но и дал поделился бы пониманием со мной".
   "Расплав" сработал и на работающую пирамиду, уверив архимага, что она не особо важна Контролю, чтобы тот озаботился стационарным щитом. Стоило пирамиде расплавиться, как архимаг ощутил маг-волну от другой пирамиды. Первоначальная теория подтверждалась - пирамиды стояли так, чтобы каждая излучением касалась другой.
   Конрад не стал лететь и бить следующий артефакт, а обогнул его волны по краюшку. Затем обогнул излучение уже следующей пирамиды, и ещё одной, ещё, ещё... Цепочка пирамид привела чародея к более мощному источнику излучения. Накрывшись маскировкой, архимаг приблизился и увидел высокую жёлтую стелу, увенчанную ярко мерцающим белым шаром, словно маяк. Красиво, да только знакомые магические оттенки вызывают зубовой скрежет. Так и хочется вдарить чем-нибудь помощнее! Нельзя. Он и так демаскировал себя, расплавив ту пирамиду. С трудом сдержавшись, Конрад полетел дальше по цепочке пирамид.
   Внезапно цепочка прервалась. Вместо очередной пирамиды - чёрная воронка. Конрад заинтригованно летел вдоль воронок и всевозможных следов боевой магии. Судя по остаточному фону, битва происходила лет десять назад, причём использовались заклятия демонов и боевые чары Кольца. Само по себе интересно, Дарья совсем не рассказывала о взаимоотношениях Алтары и Кольца, а он просто забыл спросить.
   Картина складывалась такая. Кольцо пробивалось сквозь всё увеличивающееся сопротивление тварей, пока не было остановлено. Затем демоны гнали магией массового поражения колечников вплоть до их постоянного портала.
   Большое Кольцо обосновало здесь форпост наподобие демонического. Сеть из врытых в землю строений, теперь с вырванными крышами, до сих пор охватывали остатки связывающей формулы, а камень зданий пропитан чарами устойчивости. За портал вёлся напряжённый бой, пустошь вокруг обратилась в причудливый пейзаж из впадин-возвышенностей - результат использования тысяч боевых формул. Среди излучения остался тонкий след магии Контроля Алтары, настолько тонкий, что архимаг обнаружил его, лишь сосредоточившись на этом.
   В отголосках сражений Конрад вдруг обнаружил действующую (!) формулу. Мало того, что она работала в условиях жёсткой магической нестабильности, так ещё и отражала надпись на одном из языков древних. "Координаты выхода - 198392749..."- длинный код, используемый древними. Теоретически, Конрад даже мог построить по координатам портал, да только реальная точка выхода будет непредсказуема, слишком уж нестабильно здесь пространство. Сам портал сработает, древняя формула была хороша своей неприхотливостью, работой в самых экстремальных условиях и не применялась практически никогда. Шутка ли, потратить трое суток на обычный портал, когда проще отлететь из зоны нестабильности и построить обычные врата всего за полчаса?
   - Интересно,- отметил Конрад пустыне.- Меня как будто подталкивают к действию. Опасность обнаружения, место, где работает единственный тип портала, координаты...
   Чародей приземлился близ большого наплыва камня. Здесь поработали гравиволны, набросившие массу камня, а затем температурные чары, сплавившие обломки воедино. Именно здесь стоял постоянный портал, и к его уничтожению подошли основательно. Именно здесь отображала координаты формула, к внедрению которой в маги-фон подошли даже более серьёзно. Пожалуй, с расстояния больше пятисот метров её не обнаружат никакие поисковые заклятья, зато ближе она светилась как та стела-маяк.
   Конрад задумался. Кто бы ни подталкивал его перемещаться, он явно желал, чтобы путешественник дожил до перемещения. Ничем иным маскировку координат не объяснить. Хотя, почему он так уверен, что координаты предназначаются ему? Мало ли какие дела проворачиваются в Алтаре? Выбор прост - рискнуть или остаться в целиком враждебной среде. Не следует забывать, что уничтожение пирамиды заметят в любую минуту.
   "Рискну, но подготовлюсь",- решил архимаг. С портальной пентаграммой он справился относительно быстро, за день. Визуально никакой активности вокруг не наблюдалось, а поисковые чары не работали, слишком велика нестабильность маги-фона. Оставив формирование портала на самотёк, что вполне позволительно на последней стадии, Конрад занялся подготовкой. Несколько неактивных защитных и атакующих чар - само собой разумеющееся. А вот полуавтономный комплекс Страж-3064 использовал впервые после перемещения во времени. Раньше просто не было повода, подобные формулы слишком долги в подготовке. Семь часов, и комплекс заработал. Вокруг архимага материализовалась синяя плёнка щита. Серия "Страж" предназначалась для выполнения трёх функций: защита, сокрытие и перемещение - причём с акцентом на первую и третью. Использовали эту формулу при охране границ как для замедления продвижения противника - Стражи имели стационарную форму - так и для перелома боёв в качестве мобильной единицы. Страж-3064 не имел оружия массового поражения, зато мог, в случае чего, прикрыть щитом большое пространство. Выбор Конрада был аргументирован максимальной защитой - если щит распределялся на одного человека, пробить его мог бы Высокий, три десятка архимагов или комплекс аналогичной мощности. Ещё Страж позволял сбежать, причём очень, очень быстро.
   Два дня Конрад провёл как на иголках, наполняя накопитель комплекса. Страж благополучно защищал его в полусвёрнутом состоянии, менее заметном. Развёрнутый, он, пожалуй, был бы заметен и из-за волшебных нестабильностей. Наконец, портал закончил построение, и Конрад, кивнув на прощание послевоенному пейзажу, шагнул в неизвестность.
   Мгновение темноты. Экран перед мысленным взором - консоль управления 3064ым Стражем.
   "Перевести в полустационарный режим!"
   "Выполнено".
   "Оценка внешнего мира".
   "Выполнено. Вывожу отчёт. Напряжённость маги-поля в пределах нормы, стабильность высокая. Пси-фон активен, направленность на подавление разума, блокирую успешно. Обнаружен стационарный щит высокой мощности. Внимание, в данном режиме проникающей способности сканера недостаточно, чтобы оценивать характеристики за щитом. Конкретизировать отчёт числовыми данными?"
   "Нет. Полный внешний обзор, консоль свернуть, переход на голосовой интерфейс".
   "Принято. Выполнено".
   Синяя дымка подёрнулась туманом и пропала. Место человеческого зрения заняло машинное - обзор в 360 градусов и невероятная чёткость. Следом - чувство маги- и пси-полей.
   Окутанный плёнкой Стажа, он сидит внутри чёрной сферы магического происхождения. Сфера предназначена для подавления воли и высасывания магической силы, от чего Страж легко защитил. Тот, кто поставил сферу, бездействовал или рассчитывал, что он уже без сил и сознания. Поражала мощность щита - такая часта в Мировую Войну Аррада, причём уже к её концу.
   "Переход на прямое управление".
   "Принято".
   Страж стал частью тела, ещё одной "рукой", своеобразным продолжением мысли. Долго в таком режиме находиться нельзя. Конрад настроил встроенный излучатель, и ювелирно точный маги-импульс ударил по щиту, пробивая навылет. Прежде, чем щит распался, Конрад перевёл комплекс на стационарный режим. Выброс приняли щиты, частично отразив, частично поглотив. Наконец, стала видна точка выхода портала во всей красе.
   Горы. Первое, что вспомнил Конрад, глядя на открывшийся пейзаж - Ладосские горы, высочайшие пики Аррада, где ЕСС, Единый Светлый Союз, в который переродилось Сопротивление, держало множество тайных баз. Эти горы штурмовались не раз, не оставляя кровавых попыток захватить богатую ресурсами область. Соответственно, Конрад в Страже, изначально защитном комплексе, напоминал себе сейчас союзника против тотальцев.
   В качестве последних выступили шестеро чародеев и три воина-немага. Три волшебника носили явный отпечаток тиорской стихийной магии, ещё двое - носители ещё не встречавшегося колдовства, ярко пылающие в пси-диапазоне, а последний - маг формул, но очень слабый. Воины были одеты в чёрные туники и вооружены чем-то наподобие винтовок.
   - Огонь!- скомандовал маг формул. Конрад, отложив на потом удивление, что он опять понимает иномирянина, проанализировал угрозу. Мощное излучение от пси-магов, направленное на разрушение ауры. Вспышка от стихийников, три молнии, как ни странно, природные, а не магические, то есть намного сильнее. И три выстрела от воинов, тускло-красные лазерные лучи.
   Мощность встроенных щитов автоматически поднялась. Страж успел проанализировать угрозы, почти прорвавшие защиту, и самостоятельно отреагировать. Всё-таки скорость реакции пси-программы комплекса и разума архимага были несравнимы. Последний заметил только молнии, резкий толчок, скачок маги-полей и лучи, трущиеся о синюю плёнку. Мгновением позже он осознал от Стража.
   "Экстренная переконфигурация щитов. Активация поля маги-подавления. Анализ угрозы... Превентивный выстрел из дестабилизатора".
   Атакующие маги вплотную познакомились с соединением сворованных разработок Тотала и новейших достижений Светлого Союза. Поле подавления - чары массового поражения, вызывающие рассеивание всех магических структур. В том числе - природных аур живых объектов, что приводит к их смерти, активных и пассивных заклинаний и энергии накопителей. Никаких внешних эффектов - просто всё живое в радиусе действия, в данном случае, десять метров, гибнет из-за распада клеток на молекулы. Менее страшным поле подавление делало его медлительность - заклинания распадались за секунды, ауры - за минуты.
   Дестабилизатор - заклинание более направленное, вызывающее узконаправленный поток маги-волн, "взбивающий" фон и рушащий все чары. К дестабилизатору ауры были более устойчивы, зато сложные формулы исчезали вмиг. Страж-3064 не мог знать воздействие дестабилизатора на чужую магию, однако результат превзошёл все ожидания.
   Создаваемые чары молний взорвались, стихийники упали без сознания, прикрытые каким-то щитом. Маги, атаковавшие пси-ударами, ничего не заметили, что, впрочем, логично - в пси-удары создаются слишком быстро, чтобы рассеяться от поля подавления. Воины, не имеющие развитых аур, выронили лазеры под действием поля. Матемаг повёл себя более разумно:
   - Всем стоять! Это не демон! Маг, остановись!
   Конрад помедлил, прежде чем ударить плазменными сгустками. Возможно, они действительно дали кого-то другого? Впрочем, его самого без Стража убили бы за долю мгновения. Не держал на наготове пси-щитов достаточной силы. В любом случае, сейчас они ему неопасны. Установив пространственную блокировку, Конрад отключил поле подавления, сканирую окрестности. Больше аур волшебников в округе нет. Можно и поговорить.
   - Я слушаю оправдания,- гулко прозвучал синтезируемый Стражем голос. Ослаблять щиты настолько, чтобы они пропускали звук, Конрад не решался.
   - Уважаемый... маг, прошу вас воздержаться от убийств. Мы не враги вам.
   - Почему я должен верить?- скривился Конрад.- Я, конечно, не заядлый путешественник между мирами, но, думаю, встречать должны не ловушкой с подавляющим пси-полем, а как-то... подобрее что ли. Я ошибаюсь?
   - Нет, господин, э-э-э...
   - Конрад.
   - Господин Конрад, возможно, это недоразумение. Вы переместились в ловушку для демонов, она вылавливает тварей, лезущих из Алтары. Видимо, вы из Ориона или Аргенты и случайно ввели эти координаты...
   - Я из Алтары,- отрезал Конрад. Матемаг напрягся.- Но я не коренной житель и попал туда случайно. Будут ещё вопросы?
   - Господин Конрад, я прошу вас подтвердить магической клятвой Асат Ил Тар Оэрос, что вы не демон и не служите им,- внезапно он осёкся и добавил.- Если вас не затруднит, конечно.
   - Слушай! Я, архимаг Конрад Тириарх, клянусь жизнью и магией каждому из присутствующих здесь, что я не демон и никогда не служил демонам и не служу сейчас, Асат Ил Тар Оэрос! Теперь доволен?
   - Да, господин Конрад,- облегчённо ответил матемаг.- Я рад приветствовать коллегу по ветви ветви в мире Шоклекк. Вы не могли бы снять чары с них?- он кивнул на упавших воинов.
   - Я не уверен, что они выживут,- на краю сознания мелькнуло сожаление о бесполезных смертях.- Сделать тут ничего нельзя, разве что перенести в спокойное место и ждать. У них настолько ослаблена аура, что вливание силы не помогут.
   - Ясно,- вздохнул матемаг.- Что ж, хорошо хоть, что сразу не погибли. Вы владеете целительством?
   - Да, и довольно неплохо.
   - Вас не затруднит помочь моим помощникам?- он указал на лежащих бес сознания чародеев, пострадавших от собственных молний.
   - Подожди секунду.
   Архимаг вывел Страж-3064 из прямого режима и приказал:
   "Полная свёртка".
   "Начинаю... Щиты убраны,- Синяя плёнка растворилась, дав, наконец, увидеть Конрада.- Свёрнуты динамические накопители. Свёрнут статический накопитель. Благодарю за пользование продукцией Главной Лаборатории ЕСС. Мыслеинтерфейс отключен".
   - Что ж, господа встречающие,- криво улыбнулся Конрад.- Посмотрим, что с вами сделал дестабилизатор.
   Архимаг воспроизвёл формулу общей диагностики. Та выдала диагноз - "обширное аурное поражение". Правда, эти ауры - ауры профессиональных магов, упорядоченные и устойчивые именно к колдовским воздействиям. Небольшое вливание энергии быстро привело их в норму.
   - Всё,- подытожил архимаг, отходя от пациентов.- Теперь им необходим сон и отдых. У них сейчас так называемый аурный шок.
   - Благодарю,- сказал матемаг.- Моё имя - Эгадар, старший страж границы Алтары. Я могу предложить свои услуги по адаптации в этом мире?
   - Разве что недолго. Я не намерен задерживаться в Шоклекке.
   - Тогда я хотя бы расскажу о межмировых порталах и соседних мирах.
   - В чём причина твоей настойчивости, пограничник?- полюбопытствовал Конрад.- Слишком подозрительно выглядит.
   - Я... у нас мало матемагов вашей ступени,- признался Эгадар.- Я всего лишь хотел узнать новые формулы.
   - А разве у вас их никто не разрабатывает?- удивился архимаг.
   - Только комбинируют составные части.
   - Ясно,- быстрый просчёт.- Изначальный базис, уравнения жизни вселенной, у вас неизвестен?
   - Нет,- теперь уже изумился Эгадар.- Я вообще не думал о существовании чего-то подобного. Вы покажете нам его, господин Конрад?
   - Я подумаю,- а в уме - в твёрдое "нет". Изначальный базис - основа магии формул и развития Аррада, и пусть здесь он будет тайной. Так, на всякий случай. Кто знает, что ждёт Аррад в будущем...- Насчёт новых формул - тоже подумаю. Пойдём, надо переносить твоих ребят, пограничник...
  
   Шоклекк оказался весьма интересным миром. Во-первых, его, как и Тиор, населял не один разумный вид. Кроме людей, здесь жили некие вампиры - что навевало мысли о высасывающих магию чарах - и эльфы. Причём все три были генетически совместимы между собой, чему Конрад особенно поразился.
   - Мутации,- объяснил Эгадар.- Наши ауры в своё время чуть ли не перемешивались.
   Мутации, относительная малолюдность Шоклекка и слабое развитие матемагии исходили из одного корня. Две сотни лет назад произошёл апокалипсис - по неизвестной причине взбунтовались природное маги-поле и исказилась структура пространства-времени. Это усугубилось прорывами демонов. В итоге, погибли лучшие матемаги, ограничив-таки переходы из Алтары, а население сократилось с пяти миллиардов до ста миллионов. Сейчас тёмные времена прошли и цивилизация находилась в стадии активного становления.
   - Межмировые переходы в Орион и Аргенту находятся в Дионе,- рассказывал Эгадар.
   Дион - центр жизни всей планеты. Там, вокруг школы магов, первоначально только стихийных, сосредоточилось развитие всего мира. Дион - не официальная столица только по той причине, что в Шоклекке до сих пор не сложилось единого государства. Весь мир разбит на множество городков, деревень, кланов и племён, причём воевать друг с другом никто не желает. Слишком трагичны были войны апокалипсиса. А те, кто плевал на трагичность и всё же пытался, останавливали отряды миротворцев, штаб-квартира которых находилась опять-таки в Дионе.
   "Ага, как же, не государства!- думал архимаг.- Недолго Шоклекку осталось в таком виде. Стоит образоваться централизованному управлению в Дионе, как оттуда, при помощи тех же миротворцев, смогут контролировать всю планету. И это государство будет, по крайней мере в начале, довольно-таки демократичным. Жаль, этого я не застану".
   Несмотря на неприятие войн, стычки и бои случались регулярно. Миротворцы лишь разбивали, тем или иным способом, армии на отдельные группы. Всевозможных бандитов, разбойников, убийц никто специально не контролировал. Поэтому каждый третий шоклеккец хорошо владел каким-либо оружием или видом боевой магии.
   "А вот и второй задаток глобализации. Контроль над всевозможными преступными группировками с постепенным расширением области влияния. Надеюсь, они не додумаются".
   Магия в Шоклекке была довольно развитой. В основном, упор делался на стихийную магию, затем на техномагию и пси-магию. С адептами последней - достаточно слабыми, надо отметить - и столкнулся архимаг, когда его атаковал отряд Эгадара. Эту ветвь волшебства Конрад сразу записал в число наиболее опасных для себя. Лучше избегать сильных пси-магов и держать пси-щит наготове.
   Единой магической системы также не было, разве что разделение на обычных чародеев, архимагов и Высоких. О последних шоклеккцы знали понаслышке, от жителей соседних миров. Зато архимаги встречались часто, в среднем, один на двести чародеев. В образовании всевозможные колдовские школы ориентировались на Дионский Магический Университет, что закладывало второй после миротворцев росток глобализации.
   Третий росток можно было найти неподалёку, опять же в Дионе. Денежная система только формировалась, причём сразу в виртуальном виде, с помощью сети банков с центральным в Дионе. Опять же, существовала натурная оплата, самый частый товар - магическая энергия.
   Главной и единственной трудностью Конрада стало путешествие в Дион. Порталами и телепортами в Шоклекке пользоваться категорически не рекомендовалось. Причина такая же, как и в Алтаре - нестабильность маги-фона и пространственной структуры. Итак, Конраду предстояла небольшая пешая прогулка.
   В принципе, архимаг мог лететь, использовать пространственный кокон, показанный Дарьей или поехать на местном аналоге поезда. Почему тогда он выбрал пеший ход? Причина проста - Конраду нужно было время для подготовки. Эксперименты с уничарами, которые опасно проводить в черте города, формулы маги-комплексов, наподобие Стража-3064, которые следовало заготовить заранее, и многое-многое другое. Ещё архимагу хотелось просто отдохнуть. Совсем немного, месяц хода от лагеря пограничников до Диона.
   - Эдагар, здесь можно нанять охрану?
   - Господин Конрад, вы же...
   - Я не собираюсь торопиться, постоянно держать щиты и отвлекаться на пустяки. Всякой швалью и займётся охрана. Вопрос состоит в том, сможете ли вы подобрать подходящих людей или мне стоит заняться этим самому?
   - Господин Конрад, я думаю, что смогу подобрать подходящих людей в наших окрестностях, но, прежде всего, мне хотелось бы услышать об оплате,- пограничник произносил это размеренно, с хорошо отмеренной долей уважения.
   - Подойдёт полный накопитель в две сотни стандартов?- стандартом называлась местная денежно-энергетическая мера.
   - О, разумеется! Будут критерии отбора или всё на моё усмотрение?
   - Будут,- архимаг быстро перебрал необходимые качества.- Верность слову, хотя бы минимальный магический уровень, боевой опыт и умение управляться со стрелковым оружием.
   - И всё?
   - Всё. Ах да, если возможно, хорошая обучаемость. Не больше пяти человек, верность слову - главный критерий, не думаю, что под него подойдёт множество. Сроки - до завтра.
   - Хорошо, я попытаюсь,- тон голоса говорил об обратном - ноги собьёт, но найдёт. Ещё бы, ради накопителя и не такое сделаешь.
   - Сбор завтра в десять, холл гостиницы. Там же передам накопитель.
   Эгадар вздохнул и вышел из комнаты. Конрад его разочаровал. Освоился в Шоклекке потрясающе быстро, понял, что главное здесь - стандарты, которые могут решить любую проблему. Его услуги по адаптации было соответственно оплачены, архимаг прикосновением заполнил три накопителя его амулета общей суммой в семьдесят стандартов. Учитывая, что стоимость обеда не поднималась выше двух микромагов - мера в пятисотую часть стандарта - непредставимо щедро. Именно поэтому уважали и боялись архимагов любой ветви. В Шоклекке магический дар успешно заменял большое состояние и возносил на верхушку формирующегося общества.
   Конрад же занялся накопителем. Подобная работа, по его мнению, была элементарной. Любой маг довоенного Нимеи - так звалась родная планета собственно мира Аррад - легко бы сотворил десяток накопителей за день. На этот у архимага ушло полчаса. Воспроизвести соответствующую формулу - десять минут, дать реализоваться, наполняя энергией - девятнадцать минут, ещё одна на осторожное наполнение накопителя. Поступать так же, как с артефактами Эгадара, Конрад не стал, его накопитель был менее устойчив.
   Затем Конрад налил бокал воды и начал смаковать. Ключ, из которого он наполнил бутылку, бежал невдалеке от поселения пограничников. Качество воды - совершенно обычное для Шоклекка дело. В отличие от его индустриализированной родины, где уровень магических технологий не позволял полностью очистить окружающую среду, да и власти не особо беспокоились, здесь природа пребывала в первозданном состоянии. Ну, насколько это возможно, учитывая гибель большей части лесов и животного мира в апокалипсис.
   Взглянул мысленно и перевёл из местных единиц - вышло шесть вечера. Архимаг решил прогуляться. Спустившись по лестнице в холл, где располагалась небольшая столовая, Конрад направился к выходу. Маршрут прогулки - всё поселение по кругу. В такт шагам неторопливо чередовались мысли.
   Поселение пограничников было крупней деревни или села. Возможно, в будущем здесь образуется город, а пока это был один из транспортных узлов неподалёку от столицы. Сюда сходились платформенные пути из других крупных поселений, чтобы привести в Дион с юга. Платформенный путь - это кратчайший путь по зоне стабильной магии с помощью летающей платформы. Это единственный способ дальних перемещений для обычных жителей. Платформы - универсальный транспорт как для грузов, так и пассажиров. Единственное ограничение - наличие стабильного маги-фона, что выполняется далеко не везде. Вообще, на географическую карту Шокклека накладывались ещё две: стабильности волшебства и искажений пространства.
   В очередной раз улыбнувшись изгибам собственных мыслей, Конрад остановился перед привлёкшей внимание надписью. "Магическая школа Дарреда",- так называлось поселение. Кивнув возникшей мысли, архимаг направился к дверям. Дверь распахнулась прямо перед носом, изнутри выбежала орава детей десяти-одиннадцати лет. Рефлексы сработали безукоризненно - чародей сделал быстрый шаг в стороны и едва успел остановить боевую связку щит-огнешар. Выругав себя за отсутствие самконтроля, Конрад невозмутимо обогнул заинтересованных детей и вошёл в школу.
   Чары-сканер показал, где находится ближайший маг. Конрад уверенно повернул в коридор и зашёл в классную комнату. Класс находился в полном беспорядке: несколько парт валялись где-какая, стулья опрокинуты. Посреди беспорядка стояла немолодая волшебница и толчками воздуха проводила уборку.
   - Здравствуйте, госпожа,- обратился архимаг, приглушив сияние ауры до уровня среднего мага.
   - Добрый вечер,- подняла та взгляд.- Чем могу помочь?
   - Ну, сначала помогу я,- улыбнулся Чёрный Убийца, активируя десяток телекинетических формул. Две секунды, и класс был приведён в идеальное состояние.
   - О, господин - матемаг!- восхищённо воскликнула волшебница.- Спасибо, каждый раз приходится убирать за моими озорниками. Я Клара, учительница. Чем могу быть полезна?
   - Моё имя Конрад. Я неместный и в Шоклекке недавно.
   - Так это вас Эгадор спутал с демоном, а потом выклянчивал новые формулы?- Конрад вопросительно поднял бровь.- О, здесь у нас не Дион, слухи распространяются быстро.
   - Что ж, тогда вам будет понятен мой интерес. Я хочу побольше узнать о вашей системе магии. Думаю, вы, госпожа Клара как нельзя лучше поведаете об этом.
   - Разве Эгадор не рассказывал вам?- удивилась Клара.
   - Говорить-то говорил, но я не уверен, что не умолчал о чём-то к своей выгоде. Надеюсь, вас не затруднит небольшой рассказ?
   - Конечно же, нет! Присаживайтесь. Я могла бы попросить взамен какую-нибудь формулу, но не буду, всё-таки вы гость в нашем мире. Что именно вы хотите знать?
   - Всё,- тонко улыбнулся архимаг.- В первую очередь, пси-магия, стихийная магия жизни. Как работает и на каких принципах основана?
   - О, тут всё просто, в отличие от вашей матемагии. Если ребёнок способен близок к Воздуху, Огню, Земле, Воде или Жизни я провожу посвящение.
   - Постойте. Что такое посвящение и как проводится?
   - Я призываю стихию,- волшебница сложила ладони горстью, и в них заклубился сгусток странной магической силы, в которой Конрад узнал стихию воздуха,- и окутываю ей ребёнка. Если дар достаточно велик, он откликается и посвящаемый начинает чувствовать свою стихию,- чародейка отозвала Воздух обратно.- Дальше я учу управлять основами. Примерно так же обстоит дело и с пси-магией и магией жизни, только вместо стихии - пси-энергия и жизненная энергия. Если вы хотите узнать о принципах, то здесь всё просто - маг учится управлять стихией и жизненной энергией, складывать её в упорядоченные воздействия - заклинания. Единственное, с пси- и иллюзорной магией требуется большой контроль и воображение.
   - Так,- Конрад остановил монолог.- Что такое иллюзорная магия? Эгадар не упоминал о ней.
   - Вы не знаете?- искренне удивилась учительница.
   - Я знаком только с матемагией, демоны в Алтаре так же пользуются ей. О стихийной я узнал совсем недавно, в соседнем с Алтарой мире и ознакомился совсем бегло. Об иллюзорной слышу впервые.
   - Тогда слушайте. Магия иллюзий, как понятно из названия, создаёт иллюзии. Разница между иллюзией с помощью той же стихии воздуха очень велика - эти иллюзии не требуют подпитки и вообще не касаются стихий. Магия иллюзий может делать изображения чего угодно, даже ауры, и эту маскировку снимет только другой иллюзионист или антимагические чары. Посвящение иллюзорных такое же, как у пси-магов, только более тонкой энергией. Я бы, например, провести его не смогла.
   - Интересно,- кивнул архимаг.- Теперь ещё один вид магии, известный мне. Магия Света и магия Тьмы у вас в ходу?
   - Я о таких не слышала,- покачала головой Клара.
   - И напоследок: вы говорили о новых формулах и пользовались магией Воздуха. Значит, вы владеете и матемагией, и стихийной магией и, судя по всему, пси-магией?
   - Это так. Я почти универсал - все стихии, пси-магия и матемагия, только слабая. Поэтому и устроилась учителем.
   - То есть, потенциально и я могу быть магом другой ветви?
   - Это возможно,- признала Клара.- Вас раньше не проверяли на дар в других ветвях?
   - Нет, иначе я бы и не спрашивал. Вы могли бы провести проверку?
   - Конечно, это часть моей работы. Прямо сейчас?
   - Если не затруднит.
   - Совсем нет. Просто сидите спокойно и снимите с себя все чары. Мне нужна свободная аура.
   - Это обязательно, так? Тогда не удивляйтесь,- Конрад деактивировал маскировочную формулу и два пассивных щита. Аура развернулась эдаким ярчайшим маяком в маги-диапазоне.
   - О! Господин архимаг, большая честь встретится с вами. Я даже не...
   - Стоп-стоп-стоп!- вскинул руки в защитном жесте чародей.- Я всего лишь волшебник Конрад, который желает проверки. Не надо поддельного уважения и лести, я уже его насмотрелся. Вы показались мне не такой, госпожа Клара.
   - Но господин архимаг...
   - Или вы называете меня Конрадом, можно господином Конрадом, или я ухожу,- твёрдо сказал чародей.- Надоело! Ваши порядки слишком... утомляют.
   - Хорошо,- и с заминкой,- господин Конрад. Прошу прощения, вы совсем не похожи на наших снобов-архимагов. И как я сразу не сообразила, кто вы? Пограничный отряд - это не какие-то разбойники, а вы победили. Всё-всё!- заметила она выражение лица мага.- Запускаю чары проверки.
   Клара послала два импульса, в одном из которых угадывалось совмещение четырёх стихий, а в другом - соединение пси-магии с формулой. Импульсы исказились аурой Конрада и возвратились обратно. Брови учительницы резко поползли вверх.
   - Удивительно! Вы совершенно не стихийник и пси-маг, но ваши задатки иллюзиониста! Честно говоря, никогда о таком не слышала. Вероятно, вы могли бы стать архимагом иллюзий, если такое вообще возможно.
   - Ясно,- Конрад скривился от досады. Иллюзионист? Зачем ему эти иллюзии, маскировка и так почти совершенна, рисовать картинки ради развлечения - не его путь. Тем не менее, следовало узнать подробней об этой ветви - лишний козырь не помешает.- Есть ли в Дарреде маг, способный провести посвящение?
   - Не думаю. Здесь нужен или ментальный архимаг, или иллюзионист, а они ой как редки. Вам лучше ехать в Дион, в университете есть целая кафедра иллюзионистов.
   - Вы могли бы рассказать об этой магии или дать какой-нибудь учебник?
   - Нет, господин Конрад. Я же всё равно не могу учить иллюзионистов, так зачем мне учебники и знания и них? В Дарреде вы вряд ли найдёте такие книги.
   - Понятно. Думаю, это компенсирует ваше время,- Конрад достал накопитель, предназначенный для Эгадара и протянул учительнице. Сделать новый не проблема, а отблагодарить стоит.
   - О, спасибо, вам не следует разбрасываться такими вещами,- но накопитель приняла. Конрад заметил эту особенность у местных - ни в коем случае не упускать своей выгоды.
   - У него одна особенность,- предупредил Конрад.- Наполнять надо слабым потоком, иначе поломается.
   Выяснив, что нужно, Конрад вернулся в гостиницу. Повторив создание накопителя, решил поэкспериментировать с уничарами, вернее, с одной из лежащих в их основе идей. С самокопирующимися формулами.
   Такие формулы достаточно давно использовались в Арраде, а в период войны стали незаменимы. Это и самовосстанавливающиеся щиты, и поисковые заклятья, и некоторые маги-генераторы, и чары массового поражения. Главная идея Ниакса состояла в так называемом эмуляторе дара, или ЭД. ЭД до некоторой степени повторял возможности настоящего дара и мог обеспечивать копирование с модификацией. Этот принцип использовала портал-телепортная сеть, устанавливая связи между своими частями и развивая встроенный компьютер. ЭД формировать мог и слабый маг, а вот контролировать - только сам Ниакс. Коды доступа и интеграции были вбиты в ЭД на тонком уровне, для расшифровки и ЕСС, и Тоталу банально не хватало вычислительной мощности.
   Конраду старый друг оставил несколько подсказок. Архимаг занимался ЭД на досуге, который выпадал редко, однако к концу войны вплотную подошёл к разгадке. Перед принудительной отправкой на Тиор формула-таки сдалась. Коды доступа архимаг не сказал никому, слишком уж опасное знание. ЭД в умелый рукам мог вызвать Армагеддон. Впрочем, об ЭД не знал никто в пещере-убежище. Конрад оставил эту структуру в транспортной звезде, парочке проектов ниаксовых генераторов и щитов безымянной. Пока освоят эти формулы, пока дойдут до разбора их по косточкам, пока наткнутся на проблему интеграции ЭД, создадут уж что-то своё.
   Дарье Конрад раскрыл чуть больше. Она знала о роли эмулятора в структуре тех самокопирующихся чар, но не представляла насколько он важен. Просто ещё один элемент большой системы, отвечающий за то-то и то-то. Слава Всемогущей Троице, Дарья воин, а не теоретик. Ей осталось невдомёк, что решённая совместно проблема баланса копий - всего лишь верхушка айсберга.
   Уничары состояли из трёх частей - функциональной, управляющей и связывающей сети. К двум последним Конрад решил приступить во время путешествия. Первая была практически закончена, не считая мелких коррекций под ещё не созданную сеть связей. Её-то можно было использовать в тех самых заклятьях-Армагеддонах. Конрад внёс несколько строгих ограничителей на копирование и занялся совмещением нового принципа со старыми формулами, в частности, системой Око-3064. Предвидя возможную выгоду, Конрад чуть ли не облизывался от предвкушения.
   Архимаг развернул Куб Творения и приступил к моделированию. Паранойя удовлетворилась маскировкой парочкой щитов и сигналок, позволив с головой уйти в работу.
  
   Вздохнув, Чёрный Убийца выключил Куб, сохранив результаты. Они того стоили. Все формулы он запомнил наизусть, не зря сам составлял, а параметры интеграции и несколько алгоритмов сборки в памяти не удержались. Зато новые чары! Волшебник зажмурился от удовлетворения. Да, все опасные, применять следовало с осторожностью, а раскрывать вообще никому нельзя, но эффективность...
   Взгляд Конрада остановился на окне. На улице было светло. Маг посмотрел на часы. 8-40 утра. Конрад помотал головой, убеждаясь, что ему не мерещиться, и устало поплёлся в душ. Хотелось спать, но не время. Сам умудрился переработать, сам и пожнёт последствия. Чашка напоминающего чай напитка, взбадривающее заклятье, и Конрад стряхнул с себя усталость. Без десяти десять он уже сидел на диване возле входа, ожидая наёмников.
   Эгадар вошёл первым, хмурый и невыспавшийся. За ним следовали двое - девушка лет с каким-то оружием за спиной и мужчина с седыми волосами лет сорока.
   - Господин Конрад, прошу прощения, но...
   - Молчи,- прервал тот.- Бери накопитель,- пограничник принял серебристый прямоугольник. Предупреждать насчёт осторожной зарядки архимаг посчитал лишним.- Можешь быть свободен.
   Командный тон и накопитель сыграли свою роль. Эгадар почти выбежал из гостиницы.
   - Вам - доброй утро,- хмурость пограничника передалась голосу Конрада.- Прежде всего, расскажите, что пообещал Эгадар.
   - Лёгкие деньги,- сухо ответил седой.
   - Он прав,- согласился Конрад.- Деньги действительно лёгкие. По сути, я мог найти любого человека и нанять. Но всё же захотелось соблюсти соответствие. Я выдам по артефакту, и вы будете с помощью него защищать меня по пути в Дион. Заранее поясню: идём пешком. Судя по вашим аурам, передо мной маг воздуха и чародейка огня, верно?
   - Закиш Лант, маг третьей ступени,- представился седой.
   - Эдель, пятая ступень,- коротко сказала девушка.
   - Готовы выступать?
   - Да,- Эдель.
   - Готов-то готов,- сказал Закиш.- Меня интересуют подробности.
   - Изволь. Я собираюсь немного отдохнуть и поразмышлять. Конечно, моих способностей,- сейчас его аура показывала не архимага, но всё равно сильного матемага,- вполне хватит на самозащиту, но терять время не хочется. Поэтому я нанимаю вас. Я рассчитывал на большее число людей, но хватит и вас, выдам артефакты мощнее. Оплата - два полных накопителя по двести стандартов каждый. Ваше решение?
   - Согласен. Выступаем прямо сейчас?
   - Верно. Артефакты выдам, когда отойдём от Даррада подальше.
   Молча три человека шли по зелёным холмам Шоклекка. Три мага, один из которых в данный момент напряжённо работал. Конрад подключился к информационной базе, вживленной в ауру в виде её части, в поисках подходящего маги-комплекса. Нашёл: по всем параметрам подходил Воин-5 изготовления 3059 года, актуальный и в 3064. Абсолютно надёжный, с тремя режимами, и временем формирования в три часа. В отличие от Стража-3064, Воин-5 не являлся секретной разработкой и мог быть сформирован саморазвёртывающейся формулой без участия мага.
   - Эдель, Закиш, думаю, пора,- окликнул архимаг наёмников.- Надо подождать здесь три часа, так что можете разбивать лагерь.
   - Зачем ждать?- поинтересовался Закиш.
   - Ждать, пока сформируются комплексы. Это нематериальные артефакты, я уже запустил их формирование.
   Действительно, невдалеке вращались две чёрные воронки, от которых несло матемагией. Магия преобразовывалось в нечто невероятно сложное. Впрочем, с точки зрения обычных магов матемагия сама по себе невероятно сложна.
   - Что это?- спросила Эдель. Учитывая её молчаливость, увиденное чем-то задело чародейку.
   - Всего лишь капелька магия. Саморазворачивающаяся формула. Не стоит беспокоиться. Лучше перекусите. Следующая остановка - вечером.
   С этими словами Конрад невозмутимо сел на траву и достал Куб Творения. Настало время немного поразмышлять. Наёмники отошли к бежавшему невдалеке роднику.
  
   - Как он тебе?- спросил Закиш.
   - Странный,- коротко ответила Эдель.- Тебе не повезло.
   - Почему же? Три тысячи стандартов за голову одного мага - и это "не повезло"?
   Эдель смотрела ему в глаза.
   - Скорее всего, ты умрёшь.
   - Почему же?- нахмурился Закиш.- Пусть я слабей тебя, но в подобных делах лучше моей стихии только Вода.
   - Это так. Но ты всё равно умрёшь.
   - Все мы смертны!- хрипло рассмеялся наёмник.
   - Ты не понял,- терпеливо произнесла маг огня.- Он тебя убьёт, а ты даже пикнуть не успеешь.
   - Откуда такой вывод?- не поверил Закиш.
   - От него несёт смертью,- спокойно объяснила Эдель.- Не как от меня. Сильнее. Этот Конрад сроднился со смертью, как никто.
   - Да пусть хоть маньяком будет, какая разница?
   - Дурак,- отвернулась Эдель.- Он чувствует опасность за час до её появления. Врасплох ты его не застанешь.
   - Ты серьёзно?- наёмника не прельщало схлестнуться с матемагом, да ещё и обладающим знаниями иного мира.
   - Нет, шучу,- пожала плечами волшебница.- Делай, как знаешь, но я бы на твоём месте расторгла контракт.
   - Уже поздно.
   - Тогда не говори, что я молчала,- Эдель зачерпнула полную фляжку и пошла обратно. Закиш замер в задумчивости, затем что-то решил и последовал за ней.
  
   Перед концом формирования Конрад добавил в формулу коррекции, чтобы маги-комплексы нельзя было применить против него. Думая о коррекциях, архимаг внезапно замер, поймав мысль. Пройдя по цепочке ассоциаций, он ухватился за идею. Новую, невероятную идею, которая могла невероятно помочь ему. Идея, которая может решить проблему хотя бы Тёмного Круга.
   Архимаг оставил формулы и вновь развернул Куб Творения. Теперь он знает, в какую сторону двигаться. Знает, что делать. Заодно модифицирует пару защитных чар, например, "алмазный щит". В самом деле, а если на него нападут через мгновение?
   Три часа ушло на доработку идеи, и Чёрный Убийца окончательно осознал, чего ему не хватает. Места. Те чары, которые он собрался создавать, должны занимать очень малое место при огромной концентрации энергии. Обычные заклинания при этом перемешивались и рассеивались. Он собирался создавать Великое Заклятье - в итоге получился бы маги-выброс, сравнимый по последствиям с ядерным взрывом.
   Конрад в раздражении закрыл Куб и обратил внимание на наёмников. Те спокойно ожидали, пока он закончит, причём Эдель поглядывала на Куб, стараясь делать это незаметно. Архимаг усмехнулся про себя. В этой паре почему-то именно девушка казалась опасной. Оставалось надеяться на надёжность страховки. С другой стороны, наёмники могли быть полезны знаниями местных реалий. А чувство опасности - ну что ещё ожидать от старой военной паранойи?
   - Эдель, Закиш, артефакты готовы. Подойдите сюда.
   Формулы, получившие воплощение в виде двух колец, красовались в ладони чародея.
   - Это и есть те самые артефакты. Название вам мало что скажет, но всё же. Это два комплекса Воин-5 из одного крайне воинственного мира. Сейчас комплексы находятся в режиме "солдат". Оружие - плазменный разрядник и пси-подавитель. Защита - серия отражающих и отталкивающих щитов. С управлением разберётесь сами, там всё просто. Прошу надевать!
  
   Эдель внимательно разглядывала кольцо. Серебряное, сплетённое из сложных формул, оно казалось совершенством. Казалось, если не смотреть на едва видимую дымку защитных формул Конрада. Увы, она не была матемагом и не понимала в хитросплетения чужой магии. Зато она по праву считала себя ведущей волшебницей Высокого Дома Гор и собиралась разобраться, кто этот человек и что ему надо. Архимаг формул, единственный в Шокклеке - достойная загадка.
   Волшебница надела кольцо, предварительно активировав ментальные щиты. И воскликнула, когда в голове раздался голос.
   "Щит обойдён. Связь установлена. Приветствую, пользователь комплекса Воин-5! Доступные функции отображены на виртуальном экране. Для выбора мысленно укажите пункт меню".
   Перед глазами возник полупрозрачный список.
      -- Выбор оружия - недоступно (см. подробнее в настройках управления).
      -- Выбор защиты - недоступно (см. подробнее в настройках управления).
      -- Выбор режима - недоступно (см. подробнее в настройках управления).
      -- Сменить режим управления на прямой.
      -- Настройки управления.
      -- Системные настройки.
      -- Справка.
      -- Выход из меню настроек.
   Поколебавшись, волшебница выбрала справку. Развернулось новое меню.
      -- Справка управления комплексом.
      -- Сведения о разработчике.
      -- Назад.
   Эдель выбрала седьмой пункт.
   "Мы рады приветствовать пользователя комплекса Воин-5! Вы работаете с пятой моделью серии Воин, разработанной для боёв в широком диапазоне условий. Мы рады сообщить, что наш комплекс сравнялся по возможностям с аналогичными системами Тотала. Пользователь, теперь ваши шансы защитить Родину и отомстить увеличены в два раза. Благодарим за моральную поддержку группу "Свобода Нимеи" и поэтессу Альту Ясный День. За материальную поддержку выражаем благодарность главнокомандующему Элиасу, за научную - Чёрному Убийце. Пользуясь случаем, воздадим честь Ниаксу, без идей которого у нас бы ничего не вышло. Во славу Союза!
   Центральная Военно-Магическая Лаборатория ЕСС, открытый отдел технических инноваций".
   "Любопытно",- подумал Эдель и вызвала установки управления.
   "Приносим извинения, но данный раздел заблокирован вашим командиром. Обратитесь к нему за разъяснениями".
   Интересно. Эдель перешла к справке управления комплексом, к счастью, полностью открытой. Её поразили возможность маленького, казалось бы, кольца. По сути, они приближали носителя артефакта к магическому уровню её соратниц по отряду. Теперь чародейка наконец смогла понять свой страх перед Конрадом. Перед ней был не просто архимаг, а боевой архимаг, хорошо знакомый с Воином-5 и, вероятно, не менее разрушительными вещами. Следовало быть очень, крайне осторожной. Но, боги, сколько же мог дать этот маг, сотрудничая добровольно?
   - Можно проверить?- спросила девушка.
   - Только не целься в меня,- усмехнулся Конрад.
   Эдель повернулась к ближайшему холму и перешла на прямой режим управления. Активировала плазменный разрядник. Воин-5 сформировал сгусток плазмы, который уже нельзя было назвать огнешаром, слишком велика температура, и выпустил кинетическим воздействием. Сгусток глухо взорвался, расплескавшись о холм. Почва потекла, сплавляясь. Эдель прикинула возможные защиты и констатировала, что прямого воздействия вряд ли бы выдержали бы известные щиты. Только отклонение и отталкивание. Пожалуй, её огненный щит справился бы, но так-то она.
   Проверить поле пси-подавления было не на ком, поэтому Эдель вышла из прямого режима, как и порекомендовал комплекс, молча поклонилась Конраду. Она уважала этого мага, но не поколеблется, если понадобится его смерть.
  
   - Проверили, убедились?
   - Да,- ответила Эдель.
   - Да уж,- поражённо сказал Закиш.
   - Вот и прекрасно. Выступаем дальше. Советую прислушаться к предупреждению о применении прямого режима: не больше часа, и по возможности редко. Слишком сильное давление на сознание и нервную систему.
   Выступили. На этот раз архимаг задал быстрый темп, зная об энергетической подпитке Воинов-5 своим хозяевам. Вечером остановились на ужин, при этом Конрад ничего не ел. Эдель и Закиш распределили между собой ночные дежурства, а Конрад спокойно лёг спать.
   С утра до полудня Конрад возился с Кубом Творения. Потом обед и переход до позднего вечера. Такой ритм установился на полмесяца.
   В пятнадцатые сутки путешествия архимаг долго ругался утром. Наконец, Закиш не выдержал и спросил:
   - Что случилось?
   - Сегодня никуда не идём,- хмуро ответил архимаг.- Я проведу несколько экспериментов. Я попросил бы вас отойти подальше. Опасно.
   - А как же?..- Закиш поднял руку с кольцом.
   - А никак,- пожал плечами архимаг.- Эту защиту сметёт вместо с вами. Слишком тонкие воздействия.
   Когда наёмники отошли, Конрад начал. Формула "круг устойчивости", составленная специально для таких экспериментов, оградила его от окружающего мира. Потом архимаг начал испытание. А именно, воспользовался так называемой "сетью-А", первой разработкой, действия которой Куб Творения уже не мог предсказать. Слишком сложная самоорганизующаяся структура.
   "Сеть-А" вылетела вперёд и начала формирование. Воздух исказился, будто от сотен невидимых линз. Подул ветер. Резко подскочил маги-фон. "Сеть" разрасталась с пугающей быстротой, несмотря на десятки замедлителей, встроенных в формулу. Менялось пространство, менялась магия, а Конрад фиксировал изменения формулами познания. Когда "сеть" коснулась круга устойчивости, тот негромко загудел, но остановил её. Архимаг наблюдал, готовый в любой момент ударить антимагическими чарами.
   Вдруг он почувствовал боль в груди. Чёрный Убийца опустил глаза и увидел острие кинжала, проткнувшего спину рядом с сердцем насквозь. Пассивные щиты рассеялись. Закружилась голова.
   - Кто?!- Конрад развернулся и увидел ухмыляющегося Закиша. Около наёмника витали остатки скрывающей магии, построенной на неизвестных принципах.
   - Тебе передаёт привет Контроль Алтары,- уверенно сказал Закиш.- Извини, ничего личного.
   - Ну, держись!- воскликнул Конрад. Правая рука будто нехотя выдернула кинжал и отбросила в сторону. Левая залезла в карман и раздавила хрупкий шарик.
   "Экстренная активация. Системы Стража-3064 приветствуют вас!"
   Головокружение усилилось. Архимаг на рефлексах сотворил несколько общеукрепляющих и восстанавливающих формул. Не помогло.
   "Зафиксирован источник опасности. Ликвидирую".
   "Зафиксировано ранение носителя. Начинаю диагностику... Тип - общее поражение ауры. Активация поддерживающих систем".
   Зрение немного прояснилось, но Конраду было ясно, что он практически труп. Кинжал разрушил большую часть внешней ауры и затронул внутреннюю, что отвечает за разум и мышление сильных чародеев.
   "Зафиксировано давление на щиты. Источник неизвестен".
   Рядом бушевала вырвавшаяся из-под контроля "сеть-А". Вместо Закиша дымилась небольшая воронка.
   "Начинаю сбор внешней силы. Развёртываю поле подавления. Развёртываю дополнительный комплекс поглощающих щитов. Поиск центра угрозы..."
   В "круге устойчивости" становилось жарко. "Сеть-А" нагревала воздух, маги-фон поднимался до невероятных высот. "Круг" пока держался, но, видимо, ему осталось недолго.
   "Зафиксирован центр угрозы. Использую дестабилизатор на полную мощность".
   На этот раз дестабилизатор был виден невооружённым глазом. Багровая волна ударила в центр "сети-А", и та распалась.
   "Оценка ситуации. Зафиксировано ухудшение состояния носителя. Начинаю накачку ауры энергией. Наношу превентивный удар".
   Ещё три выстрела из дестабилизатора уничтожили остатки "сети-А" вместе с "кругом устойчивости", который не был рассчитан на экстремальные нагрузки. Конраду немного полегчало, но он знал, что эффект временен, резкая накачка ауры обращается столь же резким аурным шоком.
   "Фиксирую чародея. Оценка уровня... не определён, зафиксированы чары сокрытия, тип чар не определён. Потенциальная угроза - большая, враждебность - маленькая. Игнорируя мага. В целях безопасности вывожу поле маги-подавления на максимальный уровень. Переход в стационарный режим... защита усилена, маги-генератор развёрнут. Увеличиваю вливание энергии в ауру носителя".
   Конрад пошатнулся. Сейчас он опирался на стенки стационарного щита. В целях безопасности комплекс отключил ему все функции управления, кроме мысленных команд. Архимаг нервно скривился. Страж-3064 был всё-таки программой, пусть и с мощным аналитическим блоком. Он не мог предсказать, что аурный шок от вливания энергии просто прикончит мага-носителя. Хотя, может и не прикончить. Не зря же Чёрный Убийца привёл ауру к состоянию на последний год войны, с максимальной защитой и усиленной регенерацией.
   "Анализ звукового обращения... Привожу полностью".
   - Конрад, я помогу! Отключай свой щит!- это Эдель. Интересно, чем могла помочь волшебница огня? Да и не верил ей архимаг.
   Сознание помутилось. Пришла боль. Казалось, она заполнила всё и вся.
   "Внимание, сверхтяжёлый аурный шок, мер помощи не предусмотрено!"- донёсся отчёт Стража.
   "Чтоб ваш ... Шоклекк через ... и в ...!"- прокомментировал Конрад и отдал приказ:
   "Частичная свёртка, код 3. Зафиксировать мага Эдель как дружественное существо. Допустить вмешательство целителя. Постоянный анализ потенциальных угроз. Принудительно отключить мне созна... а-а-а!"
   Боль стала невыносимой, но умная система поняла, что имел в виду архимаг, тонким воздействием вводя разум в искусственный сон.
  
   Эдель видела трагедию от начала до конца.
   Сначала Конрад оградил себя каким-то стационарным щитом. Закиш успел проскользнуть внутрь, прикрывшись магией иллюзий. Профессиональный убийца, что тут сказать. Волшебница колебалась, стоит ли вмешиваться, но решила пока соблюдать договор о взаимном невмешательстве. Они с Закишем - эмиссары разных сторон, и оба были заинтересованы в устранении потенциальной угрозы в лице чужого архимага.
   Закиш сбросил иллюзию. Мелькнул кинжал, в котором Эдель с удивлением узнала древний артефакт. Кинжал пробил скрытые щиты архимага играючи и мгновенно разрушил большую часть ауры. Как ни странно, тот даже не упал, выслушал наёмника и активировал формулу.
   Несмотря на развернувшийся полупрозрачный синий щит, Эдели видела, что аура Конрада распадается. Формула, видимо, работала без участия создателя. Вспышка плазменного разрядника испарила самоуверенного наёмника. Эксперимент чародея, вырвавшийся из-под контроля также был усмирён непонятным маги-всплеском.
   Эдель замерла. Как и любой боевой маг, она почувствовала опасность. Кажется, формула Конрада готова приняться и за неё. Доверившись интуиции, волшебница не стала поднимать щиты. Правильно сделала: формула просканировала её и оставила в покое.
   Аура архимага продолжала распадаться. Формула снова и снова впрыскивала в неё энергию. Вокруг Конрада воцарились странные разрушительные чары. Щит стал непрозрачным, наполняясь невероятным количеством волшебства. Хотя даже сейчас Эдель могла пробить его.
   - Конрад, я помогу! Отключай свой щит!- закричала наёмница, решившись.
   "Вот дура!- подумала тем временем.- Ну уберёт он щит, а как я эти странные чары пройду?"
   Чары, между тем, обратили землю вокруг Конрада в пустыню. Вместо травы и почвы - прах и сухость.
   - Сворачиваю щит,- механически сказал не то Конрад, не то его формула.- Просьба оказать помощь. Требуется помощь целителя!
   Щит и разрушающие чары исчезли, и Эдель телепортировалась к Конраду. Тот уже потерял сознание. Подхватив тело, она мысленно проложила маршрут через зоны нестабильности для послания. Спустя минуту шагнула в портал, втащив за собой архимага.
  
   "Зафиксировано активация разума носителя. Выводить отчёт?"
   "Давай",- согласился архимаг. Придя в себя, он ничем не дал этого понять. Даже верхний слой ауры не изменился. Аурные модификации - великое дело.
   "Комплекс перешёл в скрытый режим по коду 3. Системы пассивного наблюдения зафиксировали переход порталом неизвестной конструкции, пять вливаний энергии в ауру, одну аурную операцию и неизвестное заклинание. В данный момент враждебных существ поблизости не обнаружено. Потенциальная опасность оценивается в девять баллов из десяти. Зафиксировано множество чародеев неизвестных возможностей. Конкретизировать отчёт?"
   "Приведи записи всех магических и физических воздействий на меня".
   "Выполняю..."
   Конрад с удовлетворением смотрел, как неизвестные волшебники-эльфы делают накладывают заживляющие чары, сращивают магией, вероятно, ветви жизни, физические раны и мастерски вливают волшебство в ауру, помогая ей восстанавливаться. Пару раз попытались сделать какую-то подсадку, но аура её отторгла.
   "Переход в скрытый режим по коду 1",- приказал Конрад.
   "Выполняю... Развернуты динамические накопители, начато наполнение. Активирован пассивный поглощающий щит. Развёрнуты сканирующие системы. Режим скрытного ношения задействован".
   Прекрасно. Конрад открыл глаза и поднялся. Белые стены, окно с видом на лес. Больница? Вместо своей одежды - больничная пижама. Вещей тоже нигде не видно. Впрочем, неважно. Формула Куба Творения никуда не пострадала, прикреплённая к внутренней части ауры, а всё остальное он может сотворить себе сам.
   Пара чар-сканеров не выявила в двухэтажном здании ни одной знакомой ауры. Сильных чародеев также не обнаружилось. Конрад немного расслабился и начал рассуждать.
   Итак, кто бы ни был тот эльф, к нему отнеслись хорошо. Те подсадки не считаются, кто знает, может, они лечебные. Следовательно, он зачем-то нужен, пока может чувствовать себя в безопасности. Вопрос в том, как он вообще довёл до того, чтобы просить у кого-то помощи? Он ведь тщательно просканировал обоих наёмников, проверил на скрытые артефакты и возможности... Ага, как же, проверил! А про магию иллюзий, совсем незнакомую, забыл? Значит, зря расслабился!
   Конрад создал ещё парочку щитов и сигналок, более тщательно просканировал окружение и вернулся к мыслям. Здесь, в Шоклекке, все его формулы бессильны. Сканирующая магия изначально работала лишь с маги-токами, которые замаскировать формулой крайне сложно. Конрад и ещё несколько разведчиков времён войны а Арраде могли, но здесь таких специалистов не было. Магия иллюзий - это очень, очень плохо. Возможно, даже в этом помещении находится кто-то и следит за ним.
   Подумав, Конрад набросал план. Во-первых, построить звезду точки выхода, благо центральную точку транспортной сети он начертал в Дарраде. Во-вторых, разузнать, о спасителях и тихо слинять отсюда. Слишком опасно, слишком непредсказуемо находиться в чужом логове без подготовки. В-третьих, научиться распознавать иллюзии и, желательно, ставить их самому. Жизненно необходимое умение. В-четвёртых, выяснить, как Контроль Алтары пробрался на сюда, обойдя ловушки для демонов. В связи с Контролем - постоянная бдительность! В-пятых, доделать, наконец, защитный вариант "сети-А" набросить на себя. Хватит полагаться на Стража, слишком уж он узкоспециализирован.
   Звезду чародей начертал дистанционно внутри стены больницы. Следом возникла ещё одна идея. Пока у него не получается "сеть-А" и уничары, нужен источник информации, не зависящий от местных. Сосредоточившись, архимаг соединил несколько саморазвёртывающихся формул и установил их питание на свой дар. Скоро он будет иметь в подчинении аналог спутниковой системы. Око-3064, испытанное лишь единожды, на полигоне, за день до разрушения Аррада.
   "Запуск системы! Приветствуем администратора наблюдательного комплекса Око-3064! Внимание, найден исполнительный механизм типа Страж, интегрировать?"
   "Надо же, и возможность совмещения предусмотрели!- поразился Конрад гению разработчиков из Главной Лаборатории ЕСС. Он, конечно, сам им помогал, но в только фундаменте, основе для чар, а не высоких функциях.- Начать интеграцию. Какие ещё системы можно интегрировать в сеть?"
   "Полный перечень: Страж-3064, Бункер-3064, Воин-5, дестабилизаторы ЕСС модели после 6, стационарные щиты модели после 4, пси-контроллеры модели 7..."
   "Стоп. Скорость развёртки системы по всей планете?"
   "С отсутствием противодействия - пять часов в активном режиме и шесть в скрытном. Внимание, для подобной развёртки потребуется источник энергии минимум в 5 эн".
   "Ясно. Разворачивайся на всю планету. Источник энергии - мой дар".
   "Выполняю".
   "Дополнительно найди мне комплекс Воин-5".
   "Поиск начат. Ждите полной развёртки сети".
   "Великолепно!"- Конрад широко улыбнулся. То, что Око-3064 - революционная наблюдательная сеть, он знал и ранее, но только теперь понял, насколько революционная. Да, она наполовину ослабит его дар, зато через шесть часов он получит координаты любой точки планеты и общие сведения о ней. Жаль только, проанализировать их не сможет, тут нужна целая команда аналитиков.
   "Уведомляю: на расстоянии 1921 метра обнаружен комплекс Воин-5 в развёрнутом состоянии. Носитель комплекса приближается со средней скоростью 6 километров в час".
   "Взять комплекс под тайный контроль. В случае нападения на меня, уничтожить вместе с носителем".
   "Принято. Уведомляю, новый комплекс Око в скрытном режиме. Данный комплекс переведён в управляющий режим и готов к работе".
   "Так, справка, какова структура глобальной сети?"
   "Глобальная сеть строится иерархически. 100 комплексов Око-3064 в скрытом/активном режимах, управляются одним комплексом в управляющем режиме, 100 комплексов в управляющем режиме управляются одним комплексом в том же режиме".
   Конрад материализовал одежду и, думая о гениальности разработчиков, следил за развёрткой сети и приближением его спасительницы. Она шла вместе с тремя магами по лесной тропинке. Каждый из них равен саму по силе, включая и саму Эдель. Сопровождающие Эдель людьми не были. Чистокровные эльфы с точёными лицами и длинными ушами. Да и сама Эдель без маскировки - а она явно была - больше походила эльфа. Скорей всего, полукровка или на четверть человек.
   Дверь в палату дёрнулась, но не открыталась.
   - Кто там?- поинтересовался архимаг.
   - Дежурная медсестра. Мне необходимо проверить ваше состояние.
   Око показало эльфийку, адепта незнакомой ветви, видимо, Жизни.
   - Входите!- телекинетическими чарами открыл защёлку.
   - Здравствуйте, я рада, что вы пришли в себя!- защебетала эльфийка.- Меня зовут Аэлла и... ой!
   Конрад, недолго думая, обмотал её в поглощающий щит и частично парализовал.
   - А теперь, Аэлла, ты расскажешь, где я нахожусь?
   - Господин, за что?!
   - Личная паранойя,- честно объяснил Конрад.- Меры предосторожности. Извини, ничего личного. Просто расскажи, где я нахожусь и почему вокруг столько эльфов?
   - Вы на земле нашего клана, господин,- быстро ответила Аэлла, заметив опасный огонёк в глазах чародея. Между тем, тот оставался совершенно холоден, просчитывая варианты.- Эльфийский клан Со'эл. Это клановая больница, вас привезла сюда госпожа Эдель.
   - Кто такая Эдель?
   - Ведущая волшебница нашего клана.
   - И всё?- надавил архимаг.
   - О ней ходят нехорошие слухи,- испуганно продолжила Аэлла.
   - Какие?
   - Что она агент тайной службы клана. Но это только слухи, я не уверена, господин!
   - Ясно,- Конрад деактивировал формулы.- Иди и сообщи, чтобы никто, кроме Эдели, сюда не заходил. Я отвечу... адекватно. Будь поубедительней, иначе не ручаюсь за жизни персонала больницы. Ясно?
   - Да, господин!
   - Ступай!- и захлопнул за ней дверь.
   Посмотрим, что скажет эта провальная агентша. Интересно, она сама допустила эти слухи или прокололась? Оставив бесполезные раздумья, Конрад немного подготовился к встречи, тем более, что Эдель ускорила шаг. Было видно, что из четверых именно она главная.
  
   Как только Эдель подошла к двери, та распахнулась. Взору волшебницы предстало то, что раньше было палатой. Сейчас же все стены заполнены странными рисунками, лишь отдалённо напоминающими простые многоугольники магии формул. Каждый рисунок заполнен слабым волшебством. Эдель остановилась у порога.
   - Эдель?- показался в проёме Конрад. Не успела чародейка среагировать, как её утянуло внутрь, а дверь захлопнулась. По рисункам пробежала волна белого света.- Прошу прощения за неудобство, но мне хотелось бы чувствовать себя в безопасности.
   Эдель присела напротив Конрада в материализованное последним кресло, готовая в любой момент адекватно ответить на атаку.
   - Конрад, что вы творите?- изобразила возмущение девушка.- Запугали медсестру, разукрасили палату, не говоря о невежливом обращении со мной!
   - Хорошая маска,- оценил тот.- Можете не притворяться передо мной. Во-первых, снимите иллюзию, во-вторых, ведите себя сообразно положению, архимаг Эдель.
   - Как скажите,- она сбросила иллюзорные чары, кроме тех, что скрывали оружие.- Теперь мы можем поговорить спокойно?
   - Прежде, чем начинать разговор, я расскажу о моих художествах,- архимаг обвёл рукой комнату.- Это двусторонний стационарный щит, гарантия, что меня не будут принуждать силой. Даже если вы одна каким-либо образом меня ликвидируете, щит сдетонирует. Объёмный маги-взрыв.
   Эдель мысленно поёжилась. Веский аргумент. Она слышала о таких ловушках, но впервые видела вживую.
   - Я благодарю вас за исцеление,- продолжал Конрад.- Думается, что вы потребуете какую-либо плату. Сразу говорю: этого не будет! Я дождался вас лишь затем, чтобы убедится в невраждебном отношении ко мне.
   - Наш клан,- осторожно начала девушка,- относится к вам... неоднозначно. Признаться, Конрад, вы меняете баланс сил в Шоклекке. Архимагов вашей ветви не было здесь со времён апокалипсиса. Поэтому вас и захотели устранить.
   - Вы слышали, что сказал Закиш?
   - Думаю, он назвал заказчиков.
   - Верно,- прищурился архимаг.- Да только заказчик - существо не вашего мира. Скажем так, Закиш выступил проводником одной из враждебных Шоклекку сил.
   - Вот как?- искренне удивилась Эдель. В противостояние вмешался новый игрок?
   - Именно. У меня нет никаких претензий к Шоклекку, не считая того недоразумения в момент прибытия. Более того, ваши свары меня не интересуют. Я покину Шоклекк в ближайшее время.
   - К сожалению, Шоклекк вам не покинуть,- здесь надо добавить в голос сочувствия.- Наш мир закрыт. Многие маги пытались преодолеть этот барьер, но межмировые порталы пропускают кого-либо только в одну сторону - к нам.
   - Даже в Алтару?- поднял бровь архимаг.
   - Отнюдь, но Алтара - мёртвый, безжизненный, смертельно опасный мир. Оттуда никто не возвращался.
   - Не вернусь и я,- согласился архимаг.- Для меня Алтара - промежуточный пункт. Прежде всего, я посещу Дионский Магический Университет, а затем покину вас. Моя цель лежит далеко за пределами Шоклекка.
   - Вы можете поклясться жизнью и магией, что покинете Шоклекк, скажем, в ближайший месяц?- Эдель внутренне напряглась в ожидании ответа.
   - Я, Конрад Тириарх, клянусь жизнью и магией архимагу Эдель, что покину Шоклекк, как только получу всю необходимую мне информацию, Асат Ил Тар Оэрос,- произнёс Конрад.- И никак по-другому. Мне необходимо, как минимум, умение строить собственные межмировые порталы.
   - Хорошо,- а он не умеет их строить? Всё интереснее и интереснее.- Однако в Дионе небезопасно. Я могу предложить свои услуги, чтобы избавить вас от излишних конфликтов?
   - Покровительство вашего клана в обмен на?..- как же быстро он понял!
   - В обмен на информацию. Новые формулы, ситуация в Алтаре и о той внешней силе, что наняла Закиша.
   - Второе и третье вас разочарует, поскольку я сам мало знаю,- предупредил архимаг.
   - Значит, вы согласны?
   - В общих чертах, да. Мне бы хотелось только уточнить некоторую информацию.
   - Всё, что в моих силах,- тонко улыбнулась Эдель. Кажется, она заключила выгодную сделку.
   - Я всего лишь проясняю ситуацию. Я так понимаю, Шоклекк поделён на сферы влияния между некими группами?
   - Кланами,- уточнила Эдель.- Шоклекк поделён между тремя сотнями кланов. Наш - один из самых могущественных. Мы контролируем определённую территорию. Дион - нейтральный город.
   - Как с этим соотносятся Дионский Университет, миротворцы и банковская сеть?
   - Дионский Университет нейтрален, миротворцы - отдельный клан, препятствующий войнам, банк контролирует собственный клан.
   - То есть Дион - своеобразное представительство кланов?
   - Что-то вроде того,- незачем объяснять подробно. Сам всё поймёт.
   - Как часты стычки между кланами?
   - Постоянны. Ты сам должен понимать, архимаг. Главный ресурс - территория со стабильным маги-фоном и пространством.
   - Зачем вам она? Это ведь только пути сообщения.
   - Наши маги-реакторы работают только в таких местах.
   - Ясно. Война за ресурсы, как знакомо,- печаль? Интересно.- В Дион отправимся через портал, каждый через свой. В городе есть приметные места?
   - Есть. Центральная площадь.
   - Прекрасно. Там и встретимся. Так!- он напрягся, закрыл глаза.- Ваша территория - лес?
   - Да, этот лес целиком принадлежит нашему клану,- не понятно, к чему он клонит.
   - Сейчас к больнице двигается вампир. Прикрыт щитом-формулой. У него артефакт с накопителем стандартов на тысячу.
   - Вот твари! Не успокоились с первого раза!- Эдель не сдержала эмоций.- Убирай свой щит.
   - Эдель, я так понимаю, его цель - больница?- вкрадчиво спросил Конрад.
   - Да. Акт устрашения. У нас с ними десять лет как соперничество.
   - Ненавижу таких террористов,- констатировал маг.- Эдель, позволь я... помогу.
   - Нет,- коротко и жёстко.- Это наши враги. Не лезь не в своё дело, своих специалистов хватает.
   - Ты даже не заинтересуешься, где он? Не думаю, что у вас есть матемаги такого уровня, чтобы различить его маскировку, - медленно сказал архимаг.
   - У нас есть артефакты древних магов,- задумчиво произнесла волшебница.- Но, да, вы правы, они достаточно далеко отсюда. Какую помощь вы предлагаете?
   - Снятие его маскировки,- пожал плечами архимаг.- Могу и прибить, но, как вы заметили, зачем лишать хлеба собственных специалистов?
   - А нейтрализовать и взять в плен?
   - Разве ваши люди, то есть эльфы, не могут сами...
   - Не могут,- раздражённо ответила чародейка.- Заклятья самоликвидации в ауре.
   - Как глубоко в ауре?
   - А я откуда знаю? Мы не захватили ни одного такого диверсанта.
   - Тогда результат не гарантирован. Итак, я могу приступать?- внутренне собрался Конрад.
   - Да. И можешь рассчитывать на благодарность клана,- Эдель недовольно покосилась на светящиеся рисунки.- И убери, наконец, этот проклятый щит!
   Дальнейшие действия Конрада для Эдели слились в быстрый поток событий. Первым делом архимаг убирает щит. Сразу, одной коротенькой формулой-ключом. Вот он активирует какое-то заклинание, вот творит портал и перемещается, судя по оповестительным чарам, на шесть километров к востоку. Затем следует три мощных маги-всплеска, почти слившихся в один, вновь портал, и Конрад уже стоит рядом, держа за шкирку вампира в маскировочной одежде.
   - Принимай добычу,- усмехнулся Конрад.- Я ему внешнюю часть ауры отшиб вместе с самоликвидатором, так что зови врача. И, да, на шее у него медальон-артефакт.
   Медальон, выполненный в виде золотой змейки, вспыхнул и отёк расплавленным металлом.
   - Кажется, он был настроен на автоматическое срабатывание возле больницы,- и добавил, прежде чем Эдель разразилась ругательством.- Только вот всю его энергию я распылил вместе с аурой террориста. Так ты будешь звать врача или пусть умирает?
  
   Последующие события настроили Конрада на слегка философский лад. Слишком часто он наблюдал подобное в армии Сопротивления. Клан, как понял архимаг, преимущественно эльфийский, взбудоражился. Патрули по всему лесу, регулярные сканирующие чары, проверки, опросы, допросы... Как вампир проник через магию периметра да ещё и протащил артефакт? Почему не сработала разведка клана? Халатность или предательство?
   О части ситуации, например, разборках в разведке и иных тайных службах клана, а также в верхах Конрад просто не мог знать. Однако и того, что показывало Око хватало. Комплекс, тем временем, беспрепятственно охватывал всю планету, незнакомую с тонкой матемагией, и регулярно докладывал о развёртке очередной части сети. Вампира исцелили и поместили в изолятор, пока не придёт в себя. Эдель носилась из конца в конец леса порталами, ей было совсем не до выполнений обязательств перед чужаком.
   Сам же Конрад устроился неподалёку от больницы, возле чистейшего ключа, которых, по статистике Ока-3064, было на планете бесчисленное множество. Просто рай для отдыха, если бы не бандитизм и клановые свары. Охватив взглядом Ока незащищённую территорию планеты, Конрад потягивал воду из материализованного пластикового стакана и пытался сделать хоть какие-то выводы. Увы, аналитик из боевого архимага вышел никакой, он просто терялся в массе цифр, предоставленных наблюдательным комплексом.
   - Вы совсем не умеете отдыхать, молодой человек,- обратился со спины чародей жизни в зелёной мантии. Он приметил Конрада давно и уже десять минут как смотрел издалека.
   - Возможно, сейчас не время для отдыха,- не оборачиваясь, ответил Чёрный Убийца.
   - Возможно. А возможно, что вы просто не умеете расслабляться.
   - И то, и другое,- честно ответил архимаг, поворачиваясь из вежливости.
   Волшебник ветви жизни стоял совершенно расслабленно, чуть насмешливый взгляд направлен прямо в глаза.
   - Вижу, делиться своими проблемами вы не собираетесь. Разумно, но разве вам не хочется совета или поддержки?- проницательные, цвета молодой листвы глаза, в который мудрость столетий. Как у Камиэля.
   - Вряд ли мне нужен ваш совет. Время - опыт, опыт - оружие, которое может быть направлено и против тебя,- заметил Конрад.- Особенно, если опыт чужой, а в собеседнике ты не уверен.
   - Магическая клятва?- понимающе улыбнулся маг.
   - Её легко обойти. Даже не просто легко, а элементарно.
   - Вы знаете и это,- с удовлетворением констатировал эльф, словно подтверждая свою давешнюю догадку.- Моё имя Одор, иномирянин. Позволишь вместе сидеть у родника?
   - Почему бы и нет, Одор,- эльф вызывал симпатию на каком-то инстинктивном уровне. Паранойя, как всегда, вопила об опасности, и в данном случае разум был с ней солидарен. Не простой собеседник сидит рядом, скрестив ноги, совсем непростой!- Есть темы для беседы?
   "Зафиксировано слабое пси- и маги-воздействие пассивного типа,- влез Страж.- Блокирую успешно".
   Странная умиротворённость, накатывающая волнами от эльфа, пропала.
   - Зря,- мягкая улыбка не сходила с лица Одора.- Это всего лишь помогает расслабиться.
   - Осторожность не бывает лишней.
   - Однажды ты сорвёшься,- покачал головой эльф.- Так нельзя. Как ты очнулся, сразу навесил дюжину щитов и не снимаешь до сих пор. Держишь какую-то активную защиту, при малейшем подозрении готов закупориться в щиты по самые уши. На сколько тебя хватит?
   Конрад молчал.
   - Не думаю, что надолго,- предсказал эльф.- Человек ты, эльф, вампир или демон, но силы не бесконечны.
   - Зачем ты это говоришь?- нахмурился архимаг.- Чего хочешь добиться? Всерьёз рассчитываешь, что я уберу щиты и мирно лягу спать?
   - И вот опять,- укоризненный взгляд.- Опять подозрения, напряжённость... Конрад, ты ждёшь от мира лишь зло. Неужели так трудно предположить, что кроме зла есть что-то ещё?
   - На чужой территории нельзя иначе, это раз. Я не имею права ошибиться, это два.
   - Серьёзный аргумент,- кивнул Одор.- Тогда почему ты ещё здесь, а не делаешь свои дела в Дионе?
   - Эдель занята,- Конрад выслушал очередной доклад о развёртки Ока.
   - Эдель освободиться по твоему первому слову,- возразил маг жизни.- И за поимку вампира, и в рамках договора она тебе должна и недоумевает, почему ты не требуешь долг.
   - Разве сложно понять, что я незнаком с традициями Шоклекка?
   - Мне кажется, причина в другом.
   - Наверное, ты прав, Одор,- чуть расслабился Конрад, наполняя стаканчик в прохладной струе.- Бывают моменты, когда не знаешь, куда двигаться. Пути равнозначны, их слишком много, а выбирать ты устал, совета - не спросишь.
   - Тогда стоит отвлечься,- предложил эльф.- Заняться любимым делом хотя бы неделю.
   - Если только нет лимита времени.
   - Тогда выбери случайно. Подбрось монетку или игральные кости. Если возможно - посмотри со стороны. Не бездействуй, это угнетает больше ошибок и разочарований.
   - Действовать?- хмурая усмешка.- Ты прав, эльф. Зачем просиживать зад, если можно совместить приятное с полезным?
   Конрад поднялся, задвигая виденье Оком на дальний край сознания.
   - Есть тут у вас свободный испытательный полигон?
   - Есть, и не один,- Одор явно доволен результатом беседы.- Показать?
   - Постой, я сам,- запрос Оку, поиск, уточнение параметров, вид сверху, недолгий выбор.- Зачем тебе это, эльф?
   - Люблю разрешать чужие проблемы,- встал Одор.- Как-никак, целитель. Эдели-то что передавать?
   - Проси разрешение на пользование северо-западным полигоном и посоветуй не отвлекаться на меня и быстрее разгрести этот завал. Ах да, и у вас есть свободные маги иллюзий?
   - Найдутся,- кроткая улыбка.- Для уважаемого гостя - найдутся.
   И короткая мысль: "Какой же ты интересный, Конрад". Загадка. Человек-загадка. Загадки старый эльф любил, даже если они не могут быть разгаданы.
  
   Куб Творения разросся вдвое, став метровым. Внутри кружились витали строки и кружилась структура новой формулы. Посматривая в Куб, Конрад собирал из готовых частей, как конструктор, громоздкое заклинание. Чуть в стороне за этим наблюдал Одор, не только проводивший до полигона, в чём архимаг не нуждался, но и оставшийся смотреть на его занятия.
   Одор хмыкнул. Теперь он верил, что Конрад из иного мира. Так работать с формулами не умел ни один местный матемаг. Конрад творил с непередаваемый выражением лица, которое следовало назвать "безумный гений". Одор немного разбирался в формульной магии, но то, что делал Конрад, не входило ни в какие рамки. Особенно поражал список на непонятном языке мелким шрифтов, весящий около Куба. Список наталкивал на мысль о справочниках, по крайней мере, по длине. Сделан он был иллюзией, но не настоящей, а матемагической. Об этой возможности магии формул Одор не подозревал.
   Между тем, Конрад продолжал лихорадочную работу. Менял что-то в Кубе, активизировал сложную формулу, наблюдал за поведением получившейся волшебной структуры, рушил её багровым маги-всплеском и опять что-то корректировал в Кубе. При этом он не забывал ругаться, и удивлённо, и раздражённо, и восхищённо. Сама работа доставляла архимагу массу удовольствия, поэтому Одор крайне удивился, когда он закончил.
   Конрад удивился не менее, слушая доклад Ока:
   "Зафиксирован маг под формулами сокрытия. Уровень сокрытия близок к пределу чувствительности данной сети. Расстояние до мага - пять километров, скорость движения - шестьдесят километров в час, возможная цель - администратор этой сети, время прибытия - пять минут. Рекомендуется принять меры предосторожности".
   "Страж, активация в сокрытый режим, код 1".
   "Развёртываю системы... Готовность достигнута".
   "Око, полномасштабный поиск магов под подобными формулами сокрытия".
   "Уточните параметры формулы".
   "Уровень сокрытия или стиль формулы близок к маскировке этого мага".
   "Принято. Начинаю поиск, пожалуйста, подождите полчаса".
   "Доложишь по исполнению".
   "Принято".
   "Страж, готовность к отражению угрозы и экстренному переходу в активный режим".
   "Принято. Заполняю динамические накопители. Активирую пассивные щиты".
   Куб Творения маг свернул и присоединил к ауре, машинально стёр основные следствия изначального базиса, наложил на местность несколько защитных формул. Услышав хмыканье, Конрад обернулся.
   - Одор? Ты-то что тут делаешь? Впрочем, неважно. Беги к Эдели и сообщи, что сюда идёт ещё один вампир под маскировкой и в данный момент он пересёк защитный периметр леса.
   - Это точно?- не поверил эльф.
   - Нет, я шучу!- Конрад продолжал подготовку.- Он идёт, вернее, летит, через этот полигон, так что я его встречу достойно. Пусть найдёт там медиков и боевиков на всякий случай.
   - Хорошо, я быстро,- совладал с собой эльф и побежал куда-то в сторону больницы.
   - Чёрт, и почему всё это выпадает именно мне?- риторически спросил архимаг, активируя заготовки.
   "Надоело! Око, что возможно сказать о вампире?"
   "Сильный маг, точный уровень не позволяет определить маскировка. Имеется пассивный щит, точная идентификация затруднена. Относится к виду разумных вампиров, по собранной информации. Уровень опасности не определён. Вероятность атаки неопределенна".
   "Ты можешь рассчитать вероятность атаки?"
   "Око в управляющем режиме способно конкурировать с аналитической частью портал-телепортной сети. В данный момент число встроенных нейронных сетей и логических вычислителей достигает шести тысяч. Уровень взаимодействия встроенных расчётных систем близок к теоретическому".
   Отметив, что надо познакомиться хотя бы со справкой Ока-3064, раз уж документация недоступна, Конрад начал атаку. Вампир, наивно полагающий, что его не обнаружили, двигался прямо на Конрада, ровно за спиной которого находилась больница. Неизвестно, что он почувствовал, но среагировал быстро. Из формул прошли только первые две - активный сканер и "винт Дошэ", который должен был снести пассивный щит.
   Вампир ответил активацией до этих пор сокрытого комплекса щитов, и многочисленный сковывающие, парализующие и лишающие сознания формулы оказались бессильны. Зато в ответ от вампира прилетели два огнешара и пара магических разрядов, напоминающих нормальный дестабилизатор, как игрушка пистолет.
   "Фиксация атаки! Переход в активный стационарный режим! Активация поля маги-подавления, залп дестабилизатора".
   Широкий багровый луч благополучно снёс не рассчитанную на него защиту, но до ауры не добрался. Добрались чары, сформированные самим Конрадом, всё та же парализация и лишение сознания, благо активный сканер не обнаружил в ауре механизма самоликвидации, равно как и иных "сюрпризов". Конрад обдумывал эту мысль, ловя падающего с трёх метров вампира телекинезом и слушая ругань дежурных боевых магов, вываливающихся вместе с целителями из порталов.
   "Страж, скрытый режим, код 1".
   В числе прочих была и Эдель. Мельком взглянув на мага, она подошла к Чёрному Убийце и без обиняков спросила:
   - Как ты его вычислил?
   - Давай поговорим в более спокойном месте.
   - Давай,- волшебница глубоко выдохнула, успокаивая себя. Конрад отметил подёргивающуюся щёку. Видимо, этот вампир превысил чашу её терпения.
   "Внимание, произвожу перезапуск сети на территории данного леса в связи с опасностью обнаружения... Перезапуск успешно произведён. Не рекомендуется в ближайшее время использовать активные сканеры перезапущенной сети в связи с опасностью обнаружения".
   "Причина возможного обнаружения?"
   "Множественные широкодиапазонные чары неизвестного типа, причисленные аналитической сетью к разделу активных сканеров. Вероятность обнаружения без активных действий Ока равна 10%".
   "Ясно. Напомни оставшееся до полной развёртки планетарной сети время".
   "Не менее двух часов".
   - Доверишься небольшому портальному переходу?
   - Давай,- махнула рукой Эдель. Кажется, ей было уже наплевать и на технику безопасности, и на отчёты какого-то целителя, пытающегося сказать о нестабильном состоянии вампира.
   "Портал-телепортная сеть, портал в центральную точку выхода".
   "Принято. Портал открыт. Внимание, обнаружен входящий запрос".
   "Внимание, обнаружена портал-телепортная сеть ТАС-2 авторства Ниакса с четырьмя точками выхода. Сеть определяется как дружественная и подчинённая администратору данной системы. Око-3064 рекомендует интеграцию сети в себя. Требуется дать доступ к системам ТАС-2".
   "Разрешаю,- мысленно буркнул архимаг переместительной сети, благо она, в отличие от Ока или Стража способна понять нечёткие указания.
   "Начата интеграция... Примерное время окончания - двое суток".
   "Нет, я бы расцеловал того гения, что придумал Око! Интересно, это был Эдвард, Линворт или Сейлуш?"
   - Конрад, что с тобой?- голос Эдели вывел из погружения во внутренний мир.- Ответишь ты, где мы, в конце концов?
   - Да, конечно,- Конрад обратил внимание, что непроизвольно смотрит и слушает не только сам, но и через Око.- М-да, не думал, что интеграция предусматривает и меня самого.
   "Это стандартная функция",- Око приняло мысль как вопрос.
   - О чём ты?- насторожилась Эдель.
   - Сейчас расскажу. Присаживайся,- жестом указал на материализующиеся стулья.- Это, как ты понимаешь, те самые горы, где меня радушно встретили пограничники. Здесь никого нет и не будет, я разрушил условия, необходимые ловушке для демонов. Можешь начинать задавать вопросы.
   - Три вопроса. Во-первых, как ты обнаружил и первого, и второго лазутчика, если не ждал их и, следовательно, не использовал чары поиска. Во-вторых, хотя бы примерно опиши, чем занимаешься на нашем полигоне, слишком уж резко там скакали маги-поля. В-третьих, почему ответил после четвёртого вопроса о том, где мы, и что ещё за интеграция?
   - Знаешь, Эдель, сейчас пришло время выбора,- невозмутимо произнёс архимаг.- Или я в нейтралитете с твоим кланом, или в союзе.
   - Разве договор...
   - Договор не делает лю... разумных союзниками,- заметил Конрад.- И тому я видел весьма и весьма кровавый пример. Помнится, участвовал я в одной войне. Тогда две стороны, моя и вражеская, заключили союз против демонов Алтары. Не удивляйся, Эдель, они зверствуют не только здесь. Так вот, демонов мы изгнали и во время празднования победы они этот договор разорвали. Тотальным уничтожением пограничных крепостей. После этого я отношусь к любым договорам с недоверием.
   - Я понимаю. Но у нас, в Шоклекке, договоры священны. Чему ещё верить, если не им?
   - Я это уже выяснил,- согласился Конрад.- И не предполагаю, что я или вы его односторонне расторгнут. Я всего лишь предлагаю другой договор. Договор о союзе двух сторон - меня и клана Со'эл.
   - Но это же смешно!- воскликнула чародейка.- Один человек не может состоять в союзе с целым кланом! Пусть ты архимаг, Конрад, но даже в боевой магии я буду тебе как минимум равна, а я лишь одна из сотен магов Со'эл.
   - Один человек - не может. Однако есть обстоятельства, о которых я расскажу только союзнику или другу. Тебе я не отвечу ни на один из вопросов, поскольку все они касаются этих обстоятельств. Ну, разве что, на второй, да только вряд ли в Со'эл есть матемаг достаточного уровня, чтобы понять мой ответ. Поэтому я и прошу новый договор и заранее говорю, что он будет очень, очень выгоден клану.
   - Очень выгоден... а откуда я знаю, что ты не лжёшь?
   - Поэтому я и говорю, что пришло время выбора. Веришь - не веришь. Рисковать - не рисковать. Дело твоё, ведь ты, как я понимаю, обладаешь правом подписать такой договор от имени клана?
   - Ты много понимаешь,- заметила Эдель, обдумывая предложение.
   - Моё предположение - ты возглавляешь тайную службу Со'эл,- Конрад рисковал и прекрасно осознавал меру риска. Вывод бы сделан из наблюдения за Эделью Ока.
   - Теперь я не могу отпустить тебя просто так.
   - Это всего лишь подтолкнёт тебя к одному из решений. Фактов обо мне мало, поэтому я доверяюсь твоей интуиции. Я всегда могу уйти, возможностей для этого хватит, и опасаться нечего. Выбирай.
   - Демоны с тобой,- помотала головой Эдель.- Подожди секунду.
   Она достала из сумки, накинутой на рабочее платье, чистый лист бумаги и касаниями пальца написала на нём текст договора. Прочитала.
   - Согласен. Что дальше?
   - Капля твоей и моей крови. Есть что-нибудь острое?
   - Зачем кровь?- Конрад материализовал кинжал.
   - Магия Жизни в сочетании с пси-магией,- пояснила Эдель.- Различает, если одна из сторон нарушит договор. Это стандартная процедура.
   - Видимо, мне тоже придётся поверить,- Конрад внимательно вчитался в договор, но не нашёл смысловых изъянов.
   Две капли крови впитались в бумагу, и та раздвоилась. Оба листка были копией первоначального.
   - Это твой,- начальница тайных передала один из договоров и сказала мрачно.- Эх, чувствую, зря я согласилась на это!
   - Отнюдь,- улыбнулся Конрад.- Готова слушать ответы?
   - Давай уж.
   - Первый вопрос. Дело в том, что в моём распоряжении имеется одна формула, которую сейчас я в полном праве назвать Великим Заклинанием, то есть высшим волшебством.
   - Даже так?- изумлённо подняла брови Эдель.- Ты знаешь высшие формулы?
   - По крайней мере, одну. Это магический комплекс, то есть больше сотен формул, связанных в одну. Он сложнее твоего Воина-5 раз в шестьсот. Я активировал Око-3064, когда очнулся в клановой больнице.
   - Но я ничего не заметила! Если это Великое Заклинание...
   - Не суди по энергозатратности,- ухмыльнулся Конрад.- Это только для чар, ворочающих горы и поднимающих со дна морей острова, подойдёт такой критерий. Око-3064 - динамическое заклинание для наблюдения за местностью. Поспешу добавить, что так быстро я его сотворил потому, что мне встроили активатор в ауру, чтобы не создавать формулу с нуля. Честно говоря, я не рассчитывал на превосходный результат, не зная полных возможностей Ока. Я знал лишь, что заклинание практически невозможно отследить, и хотел быть в курсе событий в районе больницы. Однако то, что выдал комплекс, меня поразило. Во-первых, он согласился развернуться на всю планету.
   - Ни ... себе!- выразилась Эдель.- Кажется, я верю что это Великое Заклятие.
   - Мало того, комплекс превзошёл все ожидания в скрытности. Даже сейчас никто из клана не нашёл чар комплекса, хотя он уже охватил большую часть планеты. Формульную маскировку Око обнаружило само и доложило о вампире, как о потенциальной угрозе. Сейчас у меня есть глаза и уши в любом месте, где развернулось Око. При этом оно забирает всего половину притока моей магии на свою работу.
   - Но как?
   - Не думаю, что ты разберёшься в формуле. Суть такова: Око состоит из слабейших заклинаний, которые сливаются с маги-фоном. Не спрашивай, что позволяет им не раствориться в фоне, иначе будет часовая лекция на тему сверхслабых самоустойчивых чар. Эту функцию Ока я разрабатывал лично.
   - Теперь я верю, что ты ценный союзник.
   - Вот и прекрасно. Перейдём к следующим вопросам. На полигоне я создавал и испытывал новые формулы. Третий вопрос опять поднимает тему величия задумки Ока. Сейчас моя аура интегрируется в заклинание и я начинаю постоянно воспринимать мир через него, как будто через дополнительный органы чувств. Насчёт отрешённости - я разговаривал с интеллектуальной системой Ока. Настраивал кое-какие параметры и делал запросы. Надеюсь, теперь твоё мнение относительно полезности союза изменилось?
   - Изменилось,- серьёзно согласилась Эдель.- Ты один можешь заменить планетарную сеть агентов. Этот комплекс, Око, подчиняется только тебе?
   - В первую очередь, мне,- уточнил архимаг.- В качестве оператора, то есть наблюдающего его системами, я могу ввести любого мага. И ещё, с моей смертью комплекс перейдёт в пассивное состояние, прекращая работу.
   - Ты можешь сделать оператором меня?
   - Легко. Только сними все щиты.
   - Откуда ты знаешь, что они есть?
   - Я ещё не говорил о разрешающей способности комплекса? Я вижу все пять щитов и не могу сказать, что они делают, только потому, что не знаю стихийной магии.
   - Пять щитов,- прищурилась Эдель.- Верно, ровно столько. Всё, убрала.
   Короткая команда и столь же короткий отчёт:
   "Передача статуса оператора возможна. Пожалуйста, подождите, пока система соберёт необходимые данные".
   - Надо подождать, пока подготовит себя. Думаю,- быстрое мысленное уточнение,- что щиты можешь возвратить обратно. Как только это будет возможно, я скажу.
   - Стоп!- воскликнула Эдель.- Нам надо обратно.
   - Да уж,- усмехнулся Конрад.- Тебя там заждались, как бы не обвинили меня в похищении. Прошу!
   Портал, послушный мысленной команде, приглашающе распахнулся.
   - И ещё, Конрад,- обратилась к нему чародейка уже по ту сторону врат.
   - Да?
   - Зачем тебе понадобился иллюзионист?
   - Я тестировался в Дарреде и выяснил, что из меня выйдет неплохой иллюзионист. На самом деле, мне пригодится только умение распознавать иллюзии.
   - У нас в клане нет сколько бы ни будь хороших иллюзионистов,- нахмурилась Эдель. Иллюзии мы распознаём стихийной и пси-магией. Тебе лучше подождать до Дионского Университета.
   - Когда ещё это ещё закончится,- архимаг имел в виду с десяток членов клана, терпеливо ожидающих, когда их руководительница окончит разговор.
   - С твоей помощью - быстро,- чародейка предвкушающе улыбнулась. И, надо сказать, вампирскому клану она не предвещала ничего хорошего.
  
   - Конрад, тебе стоит самому его послушать,- голос волшебницы был так настойчив, что архимаг стал немедленно сворачивать Куб и изображение формул для занятий на полигоне.
   - И тебе доброго утра, Эдель,- развернулся он, закончив.
   - Вампир начал говорить,- сразу перешла к делу чародейка, формируя свой портал. Как понял Конрад, на территории клана лежало какой-то заклинание, сходное по действию с его транспортной звездой. Оно строило порталы всего за полминуты, но относилось к стихийной, а значит, непонятной магии.
   - И что такого он сказал?- они переместились в коридор больницы.- Неужели исполнитель знает, кто накладывал маскировку или выдал артефакт?
   - Сейчас узнаешь,- они спустились на первый этаж, затем в подвал. В одной из тесных коморок находился подвешенный чарами вампир. Рядом стоял пси-маг.
   - Мы подавили его волю,- пояснила Эдель.- Он не может солгать.
   - Твоё имя?- сориентировался архимаг.
   - Тарким Тэу.
   - К какому разумному виду относишься?
   - Вампир.
   - Кто дал задание устроить теракт?
   - Мне не давали такого задания.
   - Однако...- протянул Конрад.- Какое задание ты выполнял три дня назад?
   - Мне поручили устранить врага Контроля Алтары, Конрада Тириарха.
   - Ясно,- Конрад помрачнел.- Каков способ устранения и выданные тебе средства?
   - Я должен был подойти к цели максимально близко и активировать артефакт. Мне дали артефакт, который должен устранить цель, и наложили маскировку.
   - Что должен был сделать артефакт?
   - Устранить Конрада Тириарха. Способ мне неизвестен.
   - Ты наёмный убийца?
   - Да.
   - Что за меня предложили?
   - Десять тысяч стандартов.
   - Что ты можешь сказать о нанимателе?
   - Он был за чарами сокрытия. Вышел на меня через посредника. Назвался представителем Контроля Алтары. Мне показалось, что его голос был изменён заклятием. Я чувствовал, что он опасен. Сначала я отказывался от дела. Потом он увеличил цену вдвое, и я согласился. Он наложил заклинания и выдал артефакт. Я не поверил, что это поможет против защитного периметра Со'эл, но он показал на примере периметра нашего клана. Он может строить порталы очень быстро. Он серьёзный и опасный человек, сильный матемаг. Я связался с ним только из-за денег.
   - Ясно,- Конрад чуть расслабился.- Эдель, нам надо поговорить, я так понимаю?
   - Надо,- кивнула та.
   Пространственные врата провели магов на небольшую поляну в глуби кланового леса. Под чириканье птиц Эдель произнесла:
   - Пришло время рассказать об Алтаре и Контроле Алтары.
   - Я сталкивался с ними в родном мире,- архимаг пытался говорить спокойно, но лицо то и дело искажала маска ненависти.- Они натравили на нас демонов, открыв им путь в наш мир. Позже я столкнулся с Контролем уже в другом мире, также связанном с Алтарой. Они опять натравливали демонов, я опять смешал им планы, заодно приятно... побеседовав с их наблюдателем, а затем и посланницей. Те ещё выродки были, один трус, другая помешанная на власти психопатка. Но они всего лишь ширма, тени некой силы, которая частично или полностью контролирует мир Алтары. Я не представляю их целей, но на разрушение миров она пойти готова.
   - Ты считаешь Контроль Алтары ширмой?- уточнила Эдель.
   - Да. Точных доказательств у меня нет, только интуиция и тот факт, что они смогли остановить Большое Кольцо, государство в сто двадцать миров, где развиваются в спайке матемагия и технологии, когда оно попыталось вторгнуться на Алтары. С обеих сторон применялись высшие чары, а на месте портала Кольца осталась сплошная магическая и пространственная аномалия. Организация, пусть даже мирового масштаба и с посильной поддержкой демонов, не может равняться с мощью сотни миров. Это больше похоже на другое государство, сравнимой силы. Хотя, что я убеждаю, это только догадки,- Конрад невидяще смотрел на небосвод, перебирая воспоминания.
   - Если ты прав, то тебя просто раздавят,- нарушила молчание Эдель.
   - Как бы ни так!- Чёрный Убийца сорвал травинку и разорвал её надвое.- Им ещё надо найти меня, мастера маскировки. В Алтаре я напакостил изрядно. Здесь, видимо, находится их эмиссар, который сразу обратил внимание на перемещения из Алтары и послал сообщение. На него ответили, и вот перед нами Закиш, первый убийца. Они могли отследить перемещение в Со'эл?- лес назывался так же, как и клан.
   - Могли. Я торопилась тебя вытащить и портал получился заметным.
   - Ну, далее всё логично. Они посылают сначала мага под маскировкой, но с артефактом, и тот не добирается до меня. Резонно делают вывод, что мага раскрыли воины клана из-за полного мощного накопителя, посылают другого, под почти идеальной маскировкой и без дополнительной поддержки, зато более умелого. Его я отследил только благодаря Оку. Итак, здесь у них нет значительных сил, а представитель, видимо, один, раз он лично накладывал заклятья.
   - Если это был эмиссар, а не какой-нибудь подручный,- возразила Эдель.
   - Скорее всего, эмиссар, поскольку подручного после двух провалов он бы послал лично. Итого, в Шоклекке я пока в относительной безопасности. В Со'эл он никого больше не отправит, решит, что здесь хорошая служба безопасности, Око-3064 найти практически нереально.
   - То есть тебе достаточно оставаться здесь, чтобы быть в безопасности?
   - Вероятно. Хотя есть шанс, что он рискнёт стать врагом целого клана. Кто знает, какие у него рычаги воздействия? Я уже жалею, что вовлёк вас в эти игры.
   - Да уж, Со'эл пока не может участвовать в играх такого уровня. Но и лишаться Ока мне не хочется. Каковы твои планы?
   - Придётся рисковать. Пойду в Дион так, чтобы меня узнали. Таким образом я отведу угрозу от Со'эл, научусь магии иллюзий и разработаю несколько очень полезных боевых формул.
   - А дальше?- Конрад, наконец, понял, к чему она клонит.
   - Да, я покину Шоклекк. Око останется работать, переведу его в автономный режим, тебе дам частичные права администратора, чтобы могла назначать новых операторов. Со'эл при таком исходе, конечно, что-то грозит, но угроза равноценна приобретению.
   - Куда ты направишься из Алтары?
   - У меня много дел,- ага, Тёмный Круг, Большое Кольцо, Дарья, запертая в Тиоре, Контроль Алтары... На последнем пункте архимаг зло оскалился. Силу, стоящую за демонами, он ненавидел. Мерзость, рушащая миры ради власти.- Надо кое-кого выручить и кое с кем поговорить по душам. Да и в Аррад, мой родной мир, надо возвращаться как можно быстрее.
   Аррад. Внезапно Конрад вспомнил об Элеоноре. Как там она? Нет, убежище надёжно, оставленные им знания позволят сравняться с Кругом, опирающимся на поддержку Кольца. Но Эля... Каждый раз, когда он вспоминал о ней, на сердце накатывала смесь боли и любви. Боль осталась ещё с того, прошлого раза, когда она погибла в Нью-Ореанде. Любовь же была всегда. Конрад подозревал, что несколько неадекватен, но именно это чувство к умершей в то время женщине позволило ему остаться человеком.
   Тогда многие сходили с ума. Маньяки, убийцы, за которыми охотился как Круг, так и Сопротивление. Часто у людей ломалась воля к жизни, и они угасали или, напротив, лезли в самоубийственную атаку. Сначала это были люди Сопротивления и остатки нейтралов, потом такие появились и в Тотале, который война затронула не меньше. В старом мире было по-другому. Там в воздухе не витали пси-поля отчаяния и смерти, которые сводили с ума слабых волей.
   Был такой период и у Конрада. Месяц чародею казалось, что он потерял смысл существования и живёт как машина, робот для убийства и мщения. Он сохранил себя только благодаря люби к мертвому человеку. Надежды не осталось, боль не утихала, вокруг царила атмосфера зачисток Круга - но он выжил. Выжил и научился цепляться за собственную волю, ясное сознание и эмоции не хуже клеща. Иначе нельзя, иначе станешь бездушным убийцей.
   Впрочем, о чём это он? Убийца, способный подавить веления собственной души, лучше? Вряд ли. Конрад почувствовал, что нам краткий, бесконечно длинный миг, его засасывает в те воспоминания, о которых Эля не должна знать.
  
  
  
   - Конрад!- Эдель оторвала архимага от воспоминаний.- Что с тобой?
   - Всё... нормально,- он помотал головой, отгоняя память о страшных годах.- Спасибо.
   - За что?
   - Да так,- маг улыбнулся, разглядывая чужое небо. Ему предстоял долгий, долгий путь.
  
   - Позвольте представиться, профессор Радзи, архимаг иллюзий и завкафедрой теормагии,- протянул руку невысокий черноволосый мужчина.
   - Конрад, путешественник и архимаг формул,- пожал ладонь Чёрный Убийца.- Рад, что вы согласились на беседу.
   - Я бы сказал, консультацию, верно?- улыбнулся профессор.- Пройдёмте в мой кабинет.
   Взмахом руки он деактиворовал иллюзию, которую Конрад распознал лишь по дополнительному маги-излучению. На голой стене появилась дверь. Радзи усадил гостя, налил старого вина в бокалы. Конрад пригубил напитка и сказал:
   - Вы правы, мне требуется консультация, причём дважды, как ведущего теормага и как архимага иллюзий.
   - Вот как... коллега по ветви.
   - По ветви?- недоумённо переспросил Конрад.- Вы матемаг?
   - Интересно,- протянул Радзи.- Никогда не думал, что маг может принадлежать нашей ветви и не знать об этом. Как она у вас называется? Магия грёз? Оперирование высокими абстракциями? Запредельное волшебство?
   - Я так понимаю, вы почему-то относите меня к иной, нежели матемагия, ветви?- поднял брови Конрад, пытаясь разобраться. Не получалось. Он действительно пользовался одними формулами.
   - Я тоже не понимаю,- признался профессор.- До сих пор я встречал лишь двоих коллег. Я говорю о так называемой магии нереальности, к которой вы не просто имеете талант, но уже не раз применяли.
   - Я даже не слышал о таковой. Надеюсь, вы не разыгрываете меня, профессор Радзи?
   - Что вы!- профессор повеселел.- Нет, это невероятно! Возможно, вы сами не замечаете, что используете неизвестную себе ветвь?
   - Давайте разбираться,- вздохнул Конрад. Вот у счастье, не успел разобраться с иллюзиями, как тебя спрашивают о нереальности.- Что делает ваша магия нереальности и каков принцип её действий?
   - Выражаясь научно, магия нереальности меняет мир через абстрактные понятия всех типов, от эмоциональных состояний до законов вселенной,- поведал профессор с весёлым огоньком в глазах.- Конрад, припомните, разве вы никогда не пользовались чем-то,- он махнул рукой, не в силах объяснить,- неформульным?
   - Не припоминаю,- Чёрный Убийца задумался, и вспомнил стычку с посланницей Контроля Алтары.- Это обязательно должно проявляться в адекватном состоянии?
   - Всё хуже, чем я думал,- Радзи с тревогой оглядывал Конрада.- Вроде бы признаков безумия в ауре нет, но если вы говорите об адекватности... Не обязательно. Скорее, магии нереальности, воплощённой в эмоциях, проявиться проще, чем в спокойном состоянии.
   - Ясно. Профессор, вы не могли бы убрать эту магию нереальности из меня?- Конрад вспомнил квинтэссенцию злых чувств в виде серой мглы, испаряющей и своих, и чужых. Оно ему нужно?
   - Не могу,- профессор продолжал осмотр ауры.- Видите ли, коллега, обычно маг проходит этот путь с самых основ. Начинает с пси-магии или иллюзий, затем раскрывает своё сознания, стирая рамки между реальным и нереальным и, наконец, имеет право называть себя магом нереальности, которому подчинены равно абстракции, иллюзии и пси-энергия. Но у вас что-то пошло не так. Сейчас я вижу перед собой сильного мага нереальности, что внешне проявляется даром к магии иллюзий. Самое интересное, вы совершенно не осознаёте своей силы!
   - Ещё как осознаю,- скривился Конрад.- Прекрасно помню, как моё безумие поглотило сотню демонов и отряд наших, заодно чуть не прикончив меня самого.
   - Безумие?- Радзи помрачнел.- То есть ваш дар проявляется в минуты потери рассудка, а не просто аффекта?
   - Всепоглощающая ненависть,- заставил себя ответить Чёрный убийца, сжав бокал.- Я теряю над собой контроль в определённых ситуациях и вызываю нечто вроде серой мглы, в которой исчезает всё живое.
   - Оригинально,- произнёс после продолжительного молчания завкафедрой.- Обычно обретение ветви сопровождается изменением личности, а у вас наоборот, безумие служит точкой доступа к магии нереальности.
   - Я был такой не один,- отметил Чёрный Убийцы.- Все архимаги заработали такой... бонус. Просто у меня это проявилось первым и сильней.
   - Все вы матемаги?- оживился профессор.- Так-так, матемаги с устойчивым, можно сказать, упорядоченным мышлением, каковое сопровождает вашу ветвь, и вдруг безумие. Расскажите о ситуации, в которую попала ваша группа?
   - Не группа,- поморщился Конрад.- У нас шла война. Мировая война. Достаточно?
   - Мировая даже,- профессор погрустнел.- Сочувствую. Это сопровождалось тем же, что и у нас, в Шоклекке?
   - Если вы имеете дестабилизацию пространства и маги-фона, то да,- сухо ответил Конрад.- Ещё могу добавить дестабилизацию пси-полей и недоумеваю, как мы вообще все не посходили с ума.
   - Возможно, это защитная реакция,- мгновенно придумал объяснение профессор.- Сознание матемага удивительно стабильно, а уж архимага тем более, но и воздействие, видимо, превысило всякие нормы. Давление внешних полей наложилось на эмоциональное и физическую усталость, но разум архимага формул не способен к такому адаптироваться. Если маги слабей привыкли бы, то у вас образовалась новая структура в магическом даре.
   - Почему именно в даре, а не в иной части ауры или разума?- скептически спросил Конрад.
   - Ауру вы контролировали насчёт изменений и регулярно восстанавливали лечебными чарами, верно?
   - Разумеется, это же война!
   - Вот и ответ. Ауре вы позволяли изменяться только в сторону нарастания дара, вот он и "нарос" иной магией. Давление войны и сопутствующие эмоции воплотились в кусочек безумия, а, поскольку в безумии вы оставались архимагом и матемагию применять не могли в принципе, дар нашёл выход в иной ветви, наиболее естественной для безумца - нереальности.
   - Допустим, я вам верю. И что теперь? Магия нереальности мне в обычном состоянии не доступна?
   - Доступна, разумеется!- воскликнул Радзи.- Более того, после этих спонтанных выбросов ваш дар в какой-то мере научился с ней работать. Вас просто надо научить осознанному контролю с самого низа, с пси-магии или магии иллюзий, на ваш выбор.
   - Тогда подскажите, профессор, кто в университете мог бы обучать меня и за какую плату.
   - Вы не будете против моей кандидатуры?- хитро сощурился Радзи.
   - Не против,- ещё бы, маг его же ветви, а не просто иллюзионист.- Какова плата?
   - Плата?- недоумённо сказал завкафедрой.
   - Я так понимаю, у вас в ходу расчет энергией.
   - Мы архимаги,- "объяснил" Радзи.- Я имею в виду, а какой энергии идёт речь, если у меня дар сравним с вашим?
   Конраду внезапно пришла в голову простая мысль, которую он не замедлил озвучить:
   - Зачем вообще нужен энергетический расчет, если любой маги-генератор вырабатывает больше, чем дар среднего волшебника?
   - Маги-генератор?- настало время удивляться Радзи.- Что это?
   - Устройство, вырабатывающее магическую энергию,- машинально ответил Конрад.- Только не говорите, что в Шоклекке нет маги-генераторов! Ваши платформы летают не на электрогенераторах, в самом деле!
   - Они работают на накопителях, а накопители заполняют маги,- пояснил профессор.- Вы утверждаете, что матемагия способна создать аналоги дара, способные накапливать и отдавать энергию самостоятельно?
   - Невероятно,- Конрад попытался сообразить.- Получается, всё общество использует магов как генераторы?
   - Небольшую часть вырабатывают электрогенераторы, но коэффициент преобразования в магию невелик,- подтвердил завкафедрой.- Да, магия - основа экономики. Что вас так удивило? У нас нет достаточно умелых матемагов, а среди остатков знаний прежнего мира отсутсвуют упоминания о этих маги-генераторах.
   - У нас бытует мнение,- покачал головой Конрад,- что заклятие любого чародея, даже архимага, за десяток лет может повторить лаборатория с техниками-немагами. Маги-генераторы, делали наравне обычные люди без волшебства и маги заклятьями, причём у первых получалось эффективнее.
   - Интересно,- в очередной раз задумался Радзи.- А маги иных ветвей могут создавать маги-генераторы?
   - Не знаю. У нас жили только матемаги. Я вообще изумляюсь, что вы могли чего-то достичь без нормальных генераторов. Лазерные винтовки на магической подпитке - единственное магитехническое устройство, которое я видел. У нас...- вдруг архимаг осёкся.- Впрочем, вам это не к чему. Итак, мы договорились насчёт моего обучения?
   - Почти. Думаю, я потребую кое-что взамен,- тонко улыбнулся Радзи.- Например, рассказы о достижениях вашей родины и принципах маги-генератора.
   - Почему бы и нет,- пожал плечами Конрад. Формулы генераторов давать он не собирался, а общие принципы... Пойди, пойми их без знания изначального базиса и его следствий.
  
   Два мага стояли на полигоне и спорили.
   - Да как вы не понимаете, профессор, это вам не понять и не погасить! Серая мгла - это не заклинание, это просто эмоции, дорвавшиеся до энергии!
   - То есть интуитивное заклинание,- спокойно ответил Радзи.- Я смогу её остановить. Если не смогу, дальше полигона она не вырвется. Вы же сами говорили, не больше 1200 метров.
   - А если я ошибся? Если она вырвется сильнее?
   - На этот случай здесь я,- невозмутимость не сходила с лица зафкафедрой.- Уж ослабить я вашу мглу смогу. Но мне кажется, или настоящая причина не в опасности?
   - Не кажется,- буркнул Конрад.- Я ненавижу это состояние.
   - Ненавидишь терять самоконтроль?- проницательно спросил Радзи.
   - Да. Откуда вы столько знаете о матемагах?
   - Старые записи, книги, диски, многое сохранилось, многое удалось восстановить. Правда, сейчас кафедра матемагии занимается, в основном, рытьём в древних архивах, мы с каждым годом можем всё больше. Мне жаль, что вы отказались им помогать.
   - На какие разрушения способен архимаг стихии?- спросил Конрад.
   - В зависимости от того, какой архимаг.
   - По максимуму.
   - Подготовительная медитация, стабильное маги-поле, и маг стихии может взорвать среднюю гору.
   - Всего лишь,- горько усмехнулся Конрад.- А матемаг с помощью заранее свёрнутой формулы может выжечь средний клан со всеми защитными чарами. По крайней мере, с Со'эл, у меня бы получилось. Неделя расчёта и составления формулы, активация вуаля! Если нет защиты, то нам подвластны землетрясения, мы можем опускать и поднимать горные хребты, отравлять всё живое смертельными химикатами, вызывать страшные бури, в которых молнии падают не реже капель. Как вам такое, профессор?
   - Впечатляет,- согласился тот.- Такое было в вашем мире?
   - Было и не такое. Вам понятно, почему я не собираюсь разглашать принципы построения формул и то, на чём они базируются?
   - Но мы будем осторожны! У нас уже была мировая война, мы понимаем...
   - Поэтому каждый стремиться повысить своё влияние? Я не слеп, профессор. Маги учатся на износ, кланы прибирают к рукам таланты, только такие, как вы, архимаг и учёный, ничего не замечают и исследуют себе природу магии. Остальные с радостью вас поддерживают, чтобы на основе ваших открытий сделать что-нибудь поразрушительней!- Конрад произнёс всё это на одном выдохе.
   - Да, вы правы,- глухо отозвался профессор.- Дионский Университет основали энтузиасты, а сейчас учатся одни властолюбцы. Кланы вгрызаются друг в друга и не могут остановится. В первые годы Дион был центром культуры, сейчас какой-то клубок змей.
   - Издержки прогресса,- хмыкнул Конрад.- До мировой мы владели страшными знаниями, но никто не применял их. Единая организация магов контролировало это. Здесь такой организации не предвидится, поэтому и знания слишком опасны. Но вернёмся к первоначальной теме. Я настаиваю, чтобы вы показали, как создавать иллюзии.
   - Сначала серая мгла,- не отступил профессор.- В конце концов, вы же как-то с ней справлялись?
   - Если рядом десяток архимагов с чарами стабильности могли её уничтожить.
   - Это если неожиданно. При соответсвующей подготовке, вы, Конрад, уверен, сможете создать достаточную сдерживающую формулу. И с собой вы справитесь. Это очень важно, понять ваше первое заклинание нереальности.
   - Хорошо,- сдался Конрад.- Подождите, я создам сдерживающий контур.
   Сдерживающие контуры в Арраде применялись повсеместно. Стандартные варианты - "круг устойчивости", "круг поглощения", чем-то напоминающий ослабленную и специализированную " малую сферу отрицания", "круг нейтрализации" и другие. Конрад перебрал стандартные варианты и отказался от них. Эти формулы просто не рассчитаны на высокие энергии. Раскрыв Куб Творения, архимаг собрал новую формулу, смесь "круга устойчивости" и "круга поглощения", активно пользуясь помощью интеллектуальной системы Ока-3064. Главным преимуществом довольно неуравновешенной формулы была практически безграничная ёмкость.
   - Составлял формулу?- заинтересованно спросил Радзи.
   - Составить-то составил,- вздохнул Конрад.- Осталось самое главное - наполнить.
   - Наполни заранее, мы никуда не спешим,- предложил профессор.
   - Не получиться, тогда всё, что внутри контура, будет отрезано от внешнего мира.
   - Переместишься порталом, не понимаю проблему.
   - Мы уже на "ты", профессор?- осведомился Чёрный Убийца, вызывая из глубин памяти такую знакомую и грозную формулу.- Я не против. Проблема в том, что серая мгла искажает пространство достаточно, чтобы в радиусе ста метров не работали порталы. Телепорт помог бы, но мой контур отрежет и его да и мгла вносит большие искажения в маги-фон. Рискованно.
   - У тебя уже есть решение?- предположил профессор, заметив сосредоточенное лицо собеседника.
   - Есть, и довольно простое. Смотри, сейчас ты увидишь гордость аррадской науки, наше достижения, вклад в которое внёс и я.
   Архимаг развёл руки и выкрикнул:
   - Да-ис-эт-тир!
   Руки оплели маги-разряды, пронзили небо и Чёрный Убийца в мгновение ока стал похож на маленькое солнце.
   - Итир-до-до-шэ!
   Новая фраза, и архимаг потух, сияние собралось одной точкой между его рук, сияние настолько яркое, что Радзи непроизвольно наложил на глаза затемняющие чары, которые тут же убрал, чтобы не мешали видеть маги-токи.
   - Эсхат-ди-эт-тэ-ор!
   Конрад медленно свёл руки воедино и опустил. Точка сияния просвечивала ладони. Матемаг прошептал ещё несколько фраз, помогая дару творить чары, отвёл ладони и отступил в сторону. Взгляду профессора предстало миниатюрное, быстро растущее солнце. Маги-фон вокруг него зашкаливал. Рывком солнце выросло до метрового радиуса. Конрад обошёл его, пуская чары стабильности и направляющие контуры. Магическое излучение притихло.
   - Что это?- с благоговением спросил профессор.- Оно как десяток архимагов.
   - Походный вариант,- довольно улыбнулся Конрад.- Мощность - тысячи стандартов в секунду. Это один из самых совершенных маги-генераторов. Мы называем его Сфера Силы. Теперь тебе, надеюсь, понятна опасность матемагии?
   - Да,- кивнул Радзи, приблизившись к Сфере Силы.
   - Осторожней,- предупредил архимаг.- Не нарушь управляющий контур, он, конечно, примитив, но пусть хоть такой.
   - Этим можно управлять?- поразился профессор.
   - Контур заточен под регулировку двух параметров: выходной мощности и стабильности генератора. Он не влияет на Сферу, но не позволяет влиять на неё случайным колебаниям пространства, у Шоклекке их множество. Не думай, что походная Сфера - пик наших технологий, есть ещё два вида стационарных. Эта Сфера распадётся через несколько часов самостоятельно.
   - Впечатляет,- сказал завкафедрой, не отрывая глаз от маги-генератора. Теперь он различал едва слышное гудение, исходящее от Сферы и внушающее трепет.- И что ты с ней будешь делать?
   - Соединю ограждающий контур с распределяющим Сферы.
   Архимаг прошёлся вдоль ограждаемой зоны, творя составленную формулу. Затем аккуратно связал его с распределением энергии Сферы, следя за прочностью конструкции. На всякий случай Конрад прокрутил процесс в Кубе, убеждаясь, что чары выдержат напор энергии.
   - Начнём.
   Сосредоточившись на прошлом, на явлении посланника Контроля, на обглоданных костях, оставшихся от демонов, на кричащих от ужаса и боли детях, на форпосте демонов и стремительно разворачивающихся в атаку армиях тварей.... На всём, что так ненавистно, пугающе... неестественно, больно... на всём, чему не должно быть!
   Оно пришло само, но сейчас было в определённой власти Конрада. Безумие, поднявшееся со дна души, не могло решить, на кого накинуться, поскольку рядом не наблюдалось объектов ненависти. Тогда архимаг представил себе, что враг находиться внутри ограждающего контура. Безумию не понадобилось чёткой веры, желание уничтожить нуждалось лишь в поводе и направлении.
   Серый сгусток метнулся в центр контура. Конрад активировал передачу энергии. Сфера Силы окуталась ярко-голубой сетью проявившегося контура распределения. Такого же цвета линии осветили процесс передачи энергии. Контур ограждения наполнился тёмно-сине-зелёным густым цветом. Серая мгла внутри разрослась, и оба архимага вздрогнули.
   Бом! Будто что-то тяжёлое ударило в стальную плиту, намериваясь прорвать, пробить, разрушить... Бом! Ж-ж-ж! Сфера Силы загудела, выходя на пик мощности. Передающий контур сравнялся с маги-генератором в яркости, потеряв цветность. Защитный контур потемнел, не физически, а как-то странно, одновременно сохранив первоначальный цвет, будто начал впитывать окружающий свет. Бом!
   - Что это?- тихо спросил Конрад.
   - Эффект долгого столкновения великих сил,- с такой же громкостью ответил профессор.- Я читал об этом, но вижу впервые. Это не звук, а колебания чего-то более тонкого. В книге были одни намёки...
   - Ты успел понять, что представляет моя мгла?
   - Частично. И слава богам, что ты активировал свой контур. Зря я настаивал на эксперименте, никогда не думал, что будет так... неуютно.
   Бом-м-м! Волна холодной дрожи по телу и ауре. Бом-м-м!
   Одни за другими со стороны Университета прилетали чары поиска, натыкались на магическую аномалию и возвращали координаты. Архимаги, запустившие поиск, тут же телепортировались сюда. Во вспышке пламени прибыл Эдор, декан стихийного факультета, архимаг Огня и сильный посвящённый остальных трёх элементарных стихий. Архимаг Нолди, ректор университета, прибыл с порывом ветра, как архимаг пси-чар и Воздуха. Следом явился Дорриш, архимаг Жизни и Земли, шагнув из кристалла в виде арки. Трое сильнейших чародея Дионского Университета лично прибыли посмотреть на происходящее. Причём ректор не замедлил создать своеобразное оповещение в пси-диапазоне, что остальным сюда лучше не перемещаться, чтобы не нарваться на его гнев.
   - И что сиё означает, Рад?- недовольно спросил Нолди.- Опять твой безумный эксперимент?
   - Скорее, моя ошибка,- признался теормаг.- Я попросил Конрада продемонстрировать одно заклинание, предварительно защитившись от него.
   - И поэтому мы слышим то, что однозначно можно принять за дрожь реальности?- ядовито уточнил Дорриш.- Высшие формулы такой сложности и силы вообще не могут существовать!
   - Господа, вы напрасно беспокоитесь,- вмешался Конрад.- Контур прекрасно справляется с нагрузкой, надо подождать полчаса, чтобы заклятье внутри угасло, и можно его отключать.
   - А теперь с самого начала, внятно и лаконично!- воскликнул Эдор.- Что вы, в конце концов, натворили?
   Профессор подробно рассказал о обо всём: и о даре к магии нереальности Конрада, и о серой мгле, и об идее показать её, предварительно защитившись. Чёрному Убийце Радзи шепнул: "Им я доверяю полностью". Конрад нахмурился. Его тайны стали достоянием сильнейших чародеев-учёных Шоклекка. Доверие-то доверием, но на душе тяжело. Следовательно, стоило перестраховаться.
   "Око, установи постоянную слежку за четырьмя окружающими меня людьми. Сбор всех сведений сортировать в соответствующую базу данных. Если найдёшь прямую угрозу мне, сообщи".
   "Принято. Созданы профили. Начинаю заполнение".
   Око предназначалось для сбора, классификации и хранения информации. Собственно, то подобие искусственного интеллекта, встроенное в него, выполняло эти операции. Несмотря на потенциальную универсальность, оно затачивалось именно под эти функции, а также могло неточно прогнозировать будущее. С задачей слежки Око справится, но аналитический отдел заменить не в силах.
   - Рад, думаю, ты представляешь, что я хочу сказать тебе об ответственности и разумности?- холодно сказал ректор, когда Радзи закончил.
   - Представляю,- вздохнул тот.- Зато не будь моего эксперимента, я бы не узнал о существовании Сфер Силы,- он указал на маги-генератор.
   - Профессор,- предельно вежливо вмешался Конрад.- Я бы попросил, чтобы всё, что касалось Сферы, вы сохранили в секрете.
   - Я... но как же...- растерялся тот.- Хорошо, Конрад, на все вопросы будешь отвечать сам.
   - Сфера Силы - это не формула, а результат применения формулы,- предупредил вопросы Чёрный Убийца.- Она крайне нестабильна, я не доверю другому матемагу способ её создания. Как вы поняли, Сфера позволяет быстро наполнить энергией нужное заклинание. Эта Сфера распадается от нагрузки на глазах, но нагрузка лишь немного уменьшила время её существования.
   Действительно, маги-генератор вместе с распределяющим контуром медленно затухал. Темнота, словно излучаемая ограждающим контуром, отступала, а сам контур терял насыщенность и осветлялся.
   - То, что внутри контура...- неуверенно начал Эдор.
   - Уже безопасно,- прервал Конрад.- Я сейчас отключу Сферу, нагрузка на контур упала до нуля.
   Несколько мысленных команд, подкреплённых чарами, и Сфера начала гаснуть. Распределяющий контур потух первым, затем исчез контур сдерживания и, наконец, сжалась с громким хлопком Сфера Силы. Конрад решительно активировал несколько рассеивающих чар, мешающих считать и расшифровать следы своих формул и сказал повеселевшим голосом:
   - А теперь я прощаюсь. Профессор, думаю, вы будете рады пообщаться со своими коллегами. Я зайду завтра утром.
   Вспышка ознаменовала телепорт. Нодли повернулся к Радзи и медленно произнёс:
   - А теперь будь добр объясниться.
   Эдор махнул рукой и телепортировался, Дорриш же с интересом слушал воспитательную беседу, вставляя ядовитые комментарии.
  
   Прошёл месяц. Конрад тренировался в магии иллюзий, работал на университетском полигоне - профессор Радзи выбил ему допуск - планировал и давал допуски операторов подчинённым Эдели.
   "Цель номер один обнаружена",- доложило Око.
   "Полный отчёт".
   "Имя - Пинод из клана Эр'до. Должность - глава службы безопасности. Магический уровень - 0.94 архимагического. Пси-маг и матемаг. Опасность - высокая. Вероятность службы Контролю Алтары - 99%. Вероятность статуса "эмиссар" - 97%. Пинод нанял и направил на текущего администратора четверых наёмных убийц".
   "Хватит. Всё ясно,- Конрад хмуро запил мясо вином и в который раз подивился однообразию флоры-фауны. Даже напитки изготавливались из схожих растений!- К нему возможно подобраться незаметно?"
   "Запрос некорректен".
   "Давай список его контактов и расписания встреч. Контакты внутри клана исключи".
   Просматривая длинный список с датами, Конрад изумился хватке эмиссара. Профессора Дионского Университета, высокопоставленные банковские служащие, элита клановой власти, маги-одиночки, наёмные кланы... Вот оно! Наёмники подходят по всем критериям. Так, ближайшая встреча, нет, этот не подойдёт, а вот встреча завтра - в самый раз. Интересно, зачем ему столько охраны?
   "Око, откуда эта информация?"
   "Информация из общедоступных источников - записи в Доме Ро и иных заведениях, незащищённые бумажные записи, незащищенные разумы, разговоры в незащищённых местах. Используется также вероятностный анализ".
   "Продолжить слежку и завести на Пинода отдельный раздел. Сегодня до второй встречи с представителем наёмников устроить активное сканирование щитов и связанных с Пинодом чар".
   "Выполняю".
   Архимаг дожевал последний кусочек превосходного мясного блюда и с сожалением встал. Ему предстояло подготовить слишком многое, и это не считая первоначальных двух проектов, одним из которых он даже не начал заниматься.
   "Совершено активное сканирование цели номер один",- очередное сообщение Ока настигло Конрада на полигоне, где он работал с Кубом, проверяя очередной вариант сети-А и заодно настраивая щит отрицания, ослабленную версию "Большой Сферы Отрицания" для работы с ЭД. Не получалось.
   "Результаты?"
   "Зафиксировано три активных поглощающих щита, работающих в комплексе и два пассивных отталкивающих. В совокупности эффект стремится к эффективности защиты Стража-3064. Предусмотрена возможность сотворения дополнительных щитов".
   "Чёрт! Продолжай".
   "Зафиксирована нить пси-магии. С вероятностью 71% это нить контроля, с вероятностью 93% субъектом контроля выступает Контроль Алтары. Нити контроля находятся на низших энергетических уровнях и не видны пассивным сканерам. Маскировка аналогична пассивным сканерам систем Ока-3064. Вид нити в маги- и пси-диапазонах прилагается".
   "Чёрт-чёрт-чёрт!- Конрад зашагал из стороны в сторону, пытаясь поймать какую-то невероятно важную мысль, пришедшую в связи с сообщением. Мысль, издеваясь, ускользала. Стоп! Он архимаг, его сознание упорядочено, мысль не может ускользать, если только не...- Активное сканирование меня! Срочно! Сообщить результаты сканирования три раза с момента сканирования, если не среагирую, сообщить о результатах Эдели и её операторам! Приоритет максимум!"
   Вдруг сознание поплыло, мир закружился, уносясь куда-то...
   "Сообщение максимального приоритета!- внезапно заявило Око, заставив архимага отвлечься от важного расчёта.- Завершено активное сканирование администратора Ока. Внимание, опасность первой степени! Зафиксировано вмешательство в разум администратора! Рекомендуется немедленно разорвать пси-связь! Рекомендуется полная изоляция до выясне..."
   Голос затих, мир качнулся.
   "Зафиксировано вмешательство на разум администра!..- донеслось из неведомого далёка.- Реко... Экстренн... Принима... Решение! Принудительно... вклю..."
  
   Конрад летел. Впервые за долгое время он чувствовал себя в полном порядке. Мысли текли невероятно чётко, он ощущал всё и вся на планете, медленно пробуждаясь, словно от кошмара. Вот его тело, лежит на полигоне, Куб Творения самостоятельно свернулся в ауру. Таят неподдерживаемые иллюзии формул, которые он недавно научился создавать.
   Дует ветер. Анализ. Причина - перепад давлений. Причина - процесс в атмосфере, код 254. Причина - пересечение вероятностей, код 742, доступ к пятому расчётному узлу... Стоп! Что за?!.
   "Осознание. Приветствуем администратора системы Око-3064 в режиме полного включения. Ментальные связи образованы. Обмен информацией превышает теоретический порог в 1.4326 раза.
   Текущий уровень восприятия - регион. Текущий уровень доступа к системам - полный.
   Разрешение на изменение системных структур получено.
   Разрешение на доступ к расчётным узлам получено.
   Провожу диагностику...
   Итог - сходимость с теоретическим результатом 89%. Опасности для психического здоровья нет. Опасности разрушения системы нет. Полная интеграция завершена. Внимание, согласно расчетам пребывание в режиме полного включения составляет 1.49 часа реального времени с коэффициентом ускорения мышления в 1.14 раза.
   Приходящее сообщение. Адресант - 12 расчётный узел. Тема - причины экстренного принудительного полного включения.
   Приходящее сообщение. Адресант - 3 узел связи. Тема - компоновка результатов активного сканирования администратора.
   Приходящее сообщение. Адресант - 13 узел памяти посредством 145 протокола безопасности. Тема - возможности и опасности режима прямого включения".
   Конрад одновременно прочёл все три сообщения и осознал новости. Шокирующие, надо сказать.
   Первое. Разработчики Ока предусмотрели режим прямого включения для динамического наблюдения непосредственно человеком и коррекции работы сети администратором. В ауру администратора вживлялись пси-формулы, связывающие её с основными узлами расчета, сетями Ока и банками данных. При этом формировалось мышление за счёт более полной работы сознания. Сознание же находилось не только в ауре, но и частично в было рассеяно по всему Оку.
   Второе. Во время его сканирования Око выявило три пси-нити, из которых, как минимум, две отвечали за управление, и одна за постоянное снятие данных непосредственно из сознания. Все три были выполнены в стиле нитей у Пинода и игнорировались Стражем, пси-щитами и пассивными сканерами Ока. Кроме того, в нити была встроена программа безопасности. Они улавливали сканирование и стирали связанную с ним информацию из памяти. Сейчас его аура была чиста на этот счёт, но Око успело перенести данные на собственные формулы-носители.
   Третье. Сразу после сканирования пси-нити стёрли память о команде и вызвали небольшой приступ дезориентации. Как только Око собралось сообщить о результатах, нити вновь активизировались, чтобы повторить процедуру. Повторили, усилили, но в системы Ока оказался заложен алгоритм на случай подчинения администратора или оператора. Как-никак, такого ценного кадра Круг бы подчинил, а не ликвидировал. Соответственно переход в режим прямого включения, позволяющего игнорировать слабые и средние пси-воздействия. Вообще-то алгоритм был рассчитан на случай пси-подавления, но и на нити контроля среагировал успешно.
   Ярость, следом чёрное безумие взметнулись в душе... и угасли, придавленные ледяной волей. Им управляли! Использовали, словно банальную марионетку, словно куклу, словно пешку в чужой игре! Да, игре глобального уровня, да, игрок, противостоящий Контролю Алтары, слишком уж отличалась структура ментальных нитей (узлы 12, 57, 808 - анализ, сохранение в узле памяти 12).
   Это было невыносимо. Осознать, что тобой манипулировали, пусть и совсем тонко, всего лишь подкидывая определённые мысли, иначе нити бы выдали себя. И, да, игра перешла на новый уровень. Ему не по пути с кукловодами, слишком долго сражался за свободу, положив на это полвека. Нет, не полвека. Последние лет двадцать смысл войны окончательно исчез, ведь Тотал - половина планеты! - окончательно стал частью Аррада, а Круг обрёл новую родину...
   Теперь он понимал, что им действительно управляли. Мысль о дурацком поединке с Дарьей, который ни к чему бы хорошему не привёл. Мысль о использовании древнего варианта портала в Алтаре. Он давно уже забыл о таких порталах, и они не могли перемещать в иной мир в принципе. Или могли? Мало что известно о древних порталах. Ещё он не вспомнил о комплексах типа Стража-3064 и Воина-5 в Тиоре и не вооружил ими тамошних волшебников. Странная одержимость магией иллюзий. Последний месяц он провёл, учась ей у профессора и почти не обращая внимание на Око, так и не освоенное до конца. И, самое главное, он совершенно не анализировал собственные действия, как привык в военное время. Словно само явление рефлексии перестало существовать для конкретного человека.
   Так. Нужен план, и срочно, много в прямом включении он не продержится, а после станет слишком уязвим. Кто знает, какова проникающая способность пси-нитей кукловодов? Наскоро сформулированный список первоочередных вопросов выглядел так:
      -- Надёжная и постоянная пси-защита.
      -- Контроль Алтары - выход на первого кукловода.
      -- Способ уйти от возмездия кукловодов, причём быстро.
      -- Сведения о Контроле Алтары. Пусть и подневольная организация, но всё равно важная.
   Вопрос номер один, самый важный и срочный, архимаг решил путём долгих и напряжённых раздумий. Пси-защита отныне организовывалась в несколько уровней. На первом уровне был постоянный пси-блок, поддерживаемый ЭД. Разработать его в прямом включении оказалось изумительно легко. На втором уровне тонкий и чувствительный пси-барьер, который должен засечь любые попытки ментального вмешательства. Третий уровень - периодический самоанализ, напоминание с помощью Ока, чуть что - принудительный вылет в прямое включение.
   Четвертый уровень - самоликвидатор. Конрад перенастроил старую формулу, специально разработанную ЕСС для шпионов и разведчиков. Если личность кардинально измениться или попадёт под достаточно сильно влияние, аура сдетонирует формулой "багровым знаменем", показав, что его так просто не поработить. Эффект "знамени" архимага распространяется на кубический километр, перемалывая и выжигая всё и вся. Формула, разработанная специально для таких самоубийственных маги-выбросов, старая и проверенная. Уходить, так с музыкой.
   Вопрос номер два Конрад отложил до встречи с Пинодом, чтобы не настораживать попытками отследить нить его кукловода. Вопрос номер три архимаг разрешить не смог. Придётся рисковать и надеяться, что в ход не пойдут большие силы, которым ему действительно нечего противопоставить. Последний вопрос был отложен в кучку ко второму.
   "Внимание, наблюдается скачкообразное повышение нагрузки на разум. Рекомендуется немедленно выйти из прямого включение во избежание повреждения ауры и нервной системы!"
   Вербальные команды не требовались. Желание, толчок воли, и упоительное чувство чёткости и ясности мышления покидает Конрада. Зато возвращается в полной мере ощущение своей ауры и тела. М-да. Головная боль и усталость также не замедлили явиться. Проверив уровни защиты сознания, Конрад открыл портал в преподавательское общежитие Дионского Университета, прямо к себе в комнату и завалился на кровать. Тренированную ауру Конрада, привычную ко многому, почти два часа прямого включения успешно доконали, и архимаг забылся тревожным сном.
  
   - Полное имя?
   - Мария Дивир.
   - Потенциал, производительность, ветви магического дара.
   - Потенциал - тысяча стандартов, производительность - десять с половиной в час. Я маг второй ступени Жизни и маг третьей ступени пси.
   Магия Шоклекка делилась до архимагов на пять ступеней, с низшей пятой. Далее первой шли способности архимага, дальше которых со времён апокалипсиса никто не продвинулся.
   - Причины, по которым вы приняли предложение?
   - Я хочу... большего. В клане мне подниматься до вершины веками, сами понимаете, мы эльфы. А вы предлагаете уже сейчас участвовать в судьбах мира, и...
   - И ты поверила?- печальная улыбка. В этом жестоком мире, как ни странно, остались ещё наивные дурочки.
   - Но...
   - Поверила объявлению в газете!- Конрад весело рассмеялся. Мария сжалась, ожидая насмешки и отказа.
   - Ты принята,- улыбаясь, подытожил архимаг.
   - Вы!..
   - Во-первых, не вы, а ты,- доходчиво разъяснил Конрад.- Во-вторых, ты прошла достаточно жёсткий отбор, правда,- ещё одна улыбка. Надо придать ей уверенности в себе,- ты его не заметила. Прежде, чем ты задашь вопрос, да, подтверждаю, ты действительно будешь участвовать в судьбах мира. И, нет, я не лгу. Сейчас, несмотря на мой легкомысленный тон, ты должна будешь принять важное решение. Если соглашаешься, то я принимаю тебя в команду и из неё ты уже не уйдёшь,- Конрад резко посерьёзнел.- Или уйдёшь ногами вперёд. У тебя минута на размышление. Просто "да" или "нет". Время пошло.
   Десять секунд. Двадцать. Полминуты.
   - Да.
   - Ты решила,- успокаивающая улыбка.- Ровно через три дня за тобой придут. Можешь ждать где угодно. Только будь добра, не влезай в неприятности.
   Вспышка, и напротив Марии остался пустой стул. Всего лишь телепорт, но эффектно и, главное, быстро, когда у тебя есть Око и карта стабильности маги-фона.
  
   Начало положено. Тем или иным образом Конрад подготовил десяток человек на роль своей команды в этом, а возможно, и в иных мирах. Немного, но с возможностями ЕСС, включая заархивированные массивы знаний, в своё время на всякий случай скачанные из лабораторий и доступ к последним разработкам - более чем достаточно. Остальное сделают его собственные разработки.
   Уже привычно Конрад вошёл в прямое включение. Око стало теперь дополнительным органом чувств, продолжением его самого, его воли и способностей. Архимаг, паря над планетой и одновременно неспешно прогуливаясь вокруг Дионского Университета, в очередной раз просчитывал свой план.
   "Внимание установлен пятый усилитель! Сеть ретрансляторов развернута полностью".
   "Полный отчёт!"- потребовал архимаг, одновременно смещая часть внимания на усилитель. Устройство разместилось посреди гор, в гнезде-пещерке какой-то птицы, давно заброшенном. Прекрасно. Здесь его будет достаточно сложно обнаружить.
   "Формирую отчёт... Закончено.
   Полностью развёрнута ретрансляционная сеть. Полностью развёрнута транспортная портал-телепортная сеть. Интеграция интеллектуальной системы ПТ-сети с интеллектом Ока завершена успешно. Развёрнуты и готовы к работе три Рабочих Комплекса. Ресурс каждого рассчитан на один год непрерывной работы. Резервные генераторы готовы к развёртке. Итого, подготовительная работа по проекту Сеть завершены успешно. Вероятность успешного запуска систем при правильной работе основного заклинания - 99%".
   Конрад мысленно потёр руки. Близится, близится время, когда он оборвёт руки заигравшимся кукловодам. Это ж надо почти к каждому сколько-нибудь могущественному магу один или другой прикрепили пси-нить. Правда, нитей того, кто стоял за Контролем Алтары было очень мало, в основном, это клан Эр'до видимо, страховка для эмиссара. Зато тот, кто лишил свободы лично его, опутал своей сетью весь Шоклекк. Конраду приходилось работать практически одному, при посильной помощи интеллекта Ока-звезды, гибрида творений ЕСС и Ниакса. Однако идеи приходили одна за другой, словно в отместку за подавленное пси-нитями воображение.
   Аура уже приспособилась к постоянной информационной нагрузке. Архимаг почти не спал, ел урывками, словом, вёл привычный с войны образ жизни. Его план, тщательно продуманный, опирался и на расчет, и на силу, что сыграет решающую роль, неясно. Вообще, мало что ясно. Оба кукловода, смертельно опасные организации или существа - а Чёрный Убийца всерьёз подозревал, что за столь глобальными силами стоят, минимум, коллективы Высоких, а то и легендарные высшие, слившиеся с магией колдуны. Впрочем, последнее предположение совсем уж фантастично, хотя система Ока оценила его в целых "5 плюс-минус 2%".
   Первым делом Конрад придумал, как выкрутиться из ситуации с минимальными потерями, то есть сохранить жизнь и дееспособность. План предусмотрел быструю эвакуацию с планеты и несколько ухоронок. Другая часть плана отвечала за активные действия, которые собственно, предназначались не с целью что-то изменить, а ради информации.
   И сейчас, когда последний подготовительный этап был окончен, Конрад поместил зародыш формулы в укромное место, туда, куда никто бы не подумал. Формула находилась в режиме ожидания, а ментальный сигнал требуемой мощности сгенерировало бы даже Око. Впрочем, ему эта задача и отводилась.
   Итак, в активе имеется Сеть, пока не развёрнутая, собственные недюжинные способности матемага и пока ещё слабенькие способности мага нереальности. Кроме того, возможность эвакуации себя и команды, всевидящий - ага, как же! - глаз Ока и огромный военный потенциал, накопленный ЕСС - тактика, стратегия, оружие, разнообразные чары, методы диверсий и принципы управления. Конечно, он не правитель и не командующий, более того, его способности на ниве управления заканчиваются на небольшом отряде, зато все эти функции, пусть и ограниченно, могло выполнять Око. Благослови Боже гениальность лабораторий ЕСС и их теормагов!
   "Операцию "Сеть" объявляю открытой!"- торжественно объявил Оку Чёрный Убийца и тут же усмехнулся собственному пафосу.
   "Принято. Перевожу системы на режим полной готовности. Активирую вспомогательные связи. Устанавливаю поля помех. Начинаю оперативный контроль ситуации. Лица списка А и списка Б взяты под наблюдение. Аналитические системы запущены. Внимание, недостаток энергии!- ещё бы, Око не предназначалось для подобных действий, даже в симбиозе с портал-телепортной сетью. Однако...- Активированы Сферы Силы под кодом 32-1 и 10-05. Маскировка работает нормально. Открываю энергоканалы. Распределяю. Диагностика... Энергопотребление в пределах нормы. Продолжаю выполнение. Разворачиваю Сферы Силы с 32-4 по 37-7. Подаю питание на исполнительные формулы. Перевожу их в режим ожидания. Подготовка закончена".
   Пока Око выдавало комментарии, Конрад телепортировался в Дом Ро, заведение в центре Диона, ресторан и, по совместительству, место приватных встреч. Действительно приватных - секретность обеспечивалась по высшему разряду. На входе он осведомился у привратника, где назначена встреча с господином Дерри.
   - Правое крыло, пятый этаж, кабинет 103,- равнодушно ответил привратник.- Оружие, артефакты при себе имеются?
   - Нет,- и это правда. Несколько чар, встроенных в ауру на глубинном уровне - это страховка, и активная связь с Оком, тщательно скрытая фальшивой аурой.
   - Подождите секунду,- привратник активировал сканер, стеклянный шар с молочным туманом внутри. Туман осветился зелёным.- Можете проходить.
   - Благодарю,- вежливо кивнул архимаг, направляясь в указанное место, благо администрация Дома Ро позаботилась о проводнике. Иллюзорные чары, развешенные по всему зданию, высветили Конраду красную линию по полу, которая вела в кабинет 103.
   "Внимание, архимагом Эделью обнаружен сегмент энергосистемы, переведённый в режим ожидания".
   "Связь с ней, быстро!"- Конрад замедлил шаг, чтобы провести разговор.
   "Конрад? У меня дело, дава..."
   "Я знаю. Это часть моего плана. Не трогай формулу, она не опасна ни для клана, ни для тебя. Оставь её в покое. Объяснения потом, у меня важная операция".
   "Насколько важная?- раздражённо откликнулась огненная колдунья.- Последнюю неделю ты всё время что-то скрываешь, ходишь измождённый и вот объявляешь о важной операции! Если это затронет мой клан, ты обя..."
   "Эдель, это затронет всех,- серьёзно сообщил Конрад.- Вообще всех. На клане это отразиться положительно. Я не мог ничего говорить, потому что везде есть уши. Везде, понимаешь!"
   "А этот канал связи?"
   "Да, его нельзя отследить. Но я действительно не мог никого вмешивать. Говорю же, всё объясню после завершения, успешного или не очень. Я не должен был привлекать внимание и говорить об этом даже тем, кому доверяю. Сейчас же можешь привести клан в состояние боевой готовности, хотя я лично не думаю, что это что-то изменит. Жди, сейчас всё решиться".
   "Конрад, ты меня пугаешь,- напряжённо ответила глава тайной службы.- Отключаюсь, но после нас ждёт серьёзный разговор".
   "Ждёт, непременно ждёт",- согласился маг, отсекая пси-канал.
   Ускорившись, архимаг дошёл до искомого кабинета. Чары на нём были загодя сломаны, для чего Конрад Око использовало активный сканер на сейфе архивов встреч. Активное сканирование сочли за сбой с защитной магии и временно сняли её, чтобы переустановить. Тогда-то Око считало записи, включая номер кабинета встречи. Накануне Конрад проник в Дом Ро, пройдя множество сигналок, щитов и сканеров, разместил несколько формул, закодированный на активацию по времени, в кабинете и накопителе, питающем защиту Дома. На встречу Чёрный Убийца шёл с чувством глубокого удовлетворения от проделанной работы.
   - Я ждал вас раньше,- встретил сухой фразой "господин Дерри". Облачённый в скрывающую внешний вид иллюзию, выглядевший как плащ с капюшоном и белой маской. Изменять голос эмиссар счёл лишним.
   - Меня задержали,- таким же тоном ответил Конрад. У себя он скрыл только лицо, телосложение примерно совпадало с наемником, главой одного из отрядов, с которым собирался встретиться Пинод. Редкостная мразь, наёмник сейчас летал над холмами Шоклекка в виде пепла.
   - Вот образец договора,- Пинод левитировал ему бумагу. Конрад кинул взгляд на текст, поморщился.
   - Превосходно,- буркнул Конрад, поджигая бумагу формулой.- А теперь перейдём к делу.
   - Да?- Пинод вскинул правую бровь и пронзая Конрада гипнотическим взглядом чёрных глаз, унаследованных от отца-вампира.
   "Неидентифицированное пси-воздействие! Поглощено успешно".
   "Вывести защиту на максимальный уровень, возможный для маскировки".
   "Выполнено".
   - Да,- подтвердил матемаг, наблюдая недолгую гримасу удивления. Но Пинод быстро взял себя в руки.
   - Что тебе надо?- холодно и уверенно.
   - Информация.
   - И что дальше?- ситуация его откровенно забавляла.
   - Я возьму её,- криво усмехнулся Чёрный Убийца.- Силой или добровольно.
   - Вот как. Ну попробуй,- такая же усмешка, будто отражение конрадовой.
   - Я просто обязан один раз предложить по-хорошему,- усмешка перешла в оскал.- Это отказ?
   Кивок и ожидание дальнейших действий.
   - Я давно мечтал это сделать!
   Пси-удар, сгенерированный Стражем, снёс все щиты эмиссара и заставил его непроизвольно схватиться за голову.
   - Ты!- он начал судорожно возводить действительно сильные, достойные архимага щиты.
   - Повторим?- ещё один пси-удар.
   - Вот падла, почему в Доме Ро?- прошипел Пинод, атакуя формулой, одной из модификаций испепеляющих чар.
   Конрад молча активировал заранее подготовленные формулы.
   "Переход ко второму этапу!"
   "Принято. Накачиваю энергией накопители. Примерное время накачки - тридцать секунд".
   - Что за?..
   - Это называется поля подавления,- разъяснил Конрад, скрестив руки.- Пси-подавление и маги-подавление. Любая магия здесь невозможна. Любая воля здесь подавляется.
   - Вот...- дальше последовал поток ругательств вперемешку с попытками создать боевые заклинания, как щиты, так и атаки. Бесполезно. Поле не могло разрушить достаточно мощные щиты, которые эмиссар носил на всякий случай, но новые заклинания - легко. Без пси-щитов он держался на развитой воле и ауре, связанных со специализацией на менталистике.
   - Твоё имя?- лёгкий ошеломляющий пси-удар, эмиссар сломался.
   - Пинод.
   - Кому ты служишь?
   - Контролю Алтары...
   Попытка сопротивления, ясно видимая в ауре.
   - Кому ты служишь?- ещё один пси-удар, послабее.
   - Великому Господину. Я служу Великому Господину.
   - Его имя?
   - Нет имени...
   - Имя!
   - Сошедший! Мы называем его Сошедшим.
   - Его цель?
   - Власть. Бесконечная власть!
   - Почему ты ему служишь?
   - Власть! Награда - власть, он отдаст мне Шоклекк.
   - Известные тебе базы Сошедшего?
   - В Шоклекке их три. В...- он начал говорить. Лицо, голос потеряли эмоциональность. Поле пси-подавления сначала стирало с ауры внешний слой, ответственный за эмоции и природную защиту. Процесс уже стал необратим, и у Конрада было примерно полчаса на расспросы. Затем эмиссар умрёт.
   Слава Троице, допрос Конрад вести умел и вытянул максимум информации. Оставив мага умирать, Конрад грубо проломил защиту Дома Ро, послав импульс на активацию формулы-бомбы. Накопитель Дома выбросил энергию единым всплеском. Белый взрыв, разнёсший здание, Конрад уже не заметил. Неизбежные жертвы, как говорится, заметания следов.
   "Начать третий этап!"- и скинул координаты баз.
   "Активирую Сеть. Начинаю процесс распределения энергии.
   Внимание, начата необратимая развёртка формулы! Идёт формирование основных энергоканалов. Запуск формулы Власть Магии. Запуск формулы Тотальный Контроль. Интеграция в систему Ока. Интеграция Сфер Силы. Интеграция распределяющей сети. Внимание, вероятность неудачи составляет 5%!
   В рамках операции Сеть начинаю уничтожение пси-нитей. В рамках операции Сеть пси-нити уничтожены.
   Распределяющая сеть построена. Интеграция с Оком и Сферами Силы завершена. Формула Власть Магии развернута и интегрирована. Формула Тотальный Контроль интегрирована".
   Конрад весело рассмеялся, шагая по направлению к границе клана Со'эл. У него получилось! Он подарил хотя бы одному миру самое ценное, что мог придумать, - свободу.
   "Зафиксировано 349 попыток нарушить целостность Сети. Попытки неудачны".
   С трудом, словно продавливая ткань пространства, перед архимагом возник портал. Эдель с искажённым от ярости лицом шагнула навстречу и вопросила:
   - Что ты сделал?!
   - Подарил свободу.
   - Что ты сделал и как?- кажется, она не услышала.
   - Успокойся,- холодно произнёс Конрад.- Успокойся и выслушай меня.
   - Я...- Эдель сжала кулаки, выпустила в небо поток пламени, выдохнула и потребовала.- Объясняй!
  
   Миллиард с лишним жителей Шоклекка наблюдали невиданное зрелище. В небе сформировались ярко-белые линии, выстроились в сеть. Тут и там из-под земли пылали белые же столпы, вливая свою силу в небесную Сеть.
   Магический фон взбесился. Активные заклинания разрушались, слабые пассивные - тоже. Стычки между кланами прекратились. В больницах умирали люди, которых не могли спасти маги жизни. Порталы работали с перебоями, телепорты отказали. На целый час мир сошёл с ума.
   Спустя час всё неспешно вернулось в норму. Сеть угасла, распавшись на миллионы лучиков. Чары вновь заработали. Только маги вдруг с удивлением обнаружили, что магические нестабильности исчезли. Все. Сразу. Пространственные словно бы сгладились, делая переход из искажённых зон в обычные плавным и постепенным. Мир изменился. Мало кто мог предположить, что всё это сделал один единственный матемаг одним единственным комплексом формул, каждая из которых, правда, была высшей.
  
   - Я освободил Шоклекк,- открыто и грустно улыбнулся Конрад. Маска спала, открывая искреннюю радость и тревогу.- Не так давно я обнаружил, что к большинству талантливых магов ведут пси-нити. Незаметные пси-нити, которые даже моё Око обнаружило лишь при активном сканировании. Одна вела ко мне.
   Эдель сосредоточенно слушала.
   - Лишь благодаря разработчикам Ока я не забыл о находке. Это, вероятно, автоматическая реакция - стирать память при обнаружении. Однако я и сохранил, и освободил свою волю. Смог свободно применять все формулы, накопленные моей цивилизацией. Смог спроектировать комплекс чар, в данный момент стабилизирующий маги-фон Шоклекка.
   Ты интересовалась, почему я выглядел истощённым? Я всего лишь работал. Времени было мало, в любой момент тот, кто набросил на нас сеть подчинения, мог убить меня. Две попытки я сорвал лишь чудом. Поэтому я разработал план и реализовал его. Сейчас пси-нити разрушены, а маги-фон находиться под контролем. Никто и ничто, даже Высокие маги, не могут повторить порабощение.
   - Эта Сеть...
   - Сеть - это фрактальное заклинание, вросшее в плоть маги-фона планеты. Отныне я могу вот так.
   Конрад пожелал, и Сеть сконденсировала над его ладонью миниатюрную Сферу Силы.
   - Красивая, не так ли? Словом, я могу оперировать почти что любыми объёмами магии в Шоклекке. Миллионы стандартов.
   - Неограниченная власть?- прищурилась Эдель.
   - Отнюдь,- улыбнулся Конрад.- Всего лишь свобода для Шоклекка. Это мера защиты. Я могу не только управлять энергией, но и запретить колдовать любому магу. Сейчас запрет распространяется на любые воздействия извне. Это практически абсолютный щит для всей планеты. Открыть портал можно в ближнем космосе, но здесь прибывшие маги потеряют свою власть. В крайнем случае, Сеть сформирует любое количество боевых чар и отразит любую угрозу.
   - Но управляешь всем этим ты?
   - Не так. Я могу всем этим управлять, а могу и не управлять. В Сеть встроена интеллектуальная система Ока, я отдал ей необходимые инструкции. Сеть справиться и без меня. Я же уйду. Шоклекк освобождён, но пси-нить на меня накинули не в нём. И второй раз такой фокус не пройдёт.
   - Собираешься освобождать миры?- Эдель пыталась сдержать противоречивые эмоции, но ей не удавалось.
   - Собираюсь,- короткий кивок.- Око отныне недоступно. Я перекрыл управление для всех, кроме себя. Взамен я обеспечу Со'эл абсолютной защитой. Теперь никто и ничто не может повредить вашему лесу. Я мог бы дать больше,- ухмыльнулся архимаг,- но тогда просто лишу тебя работы.
   - Ты...- огненная колдунья подбирала слова.- Ты дал и так слишком много. Я даже не представляла себе, что получит клан, когда мы подписали тот договор. Я... Нет, не так. Клан готов и дальше оказывать тебе любую помощь. Даже за пределами Шоклекка.
   - Я ценю этот жест,- ухмылка стала шире.- Знаю, на днях ты стала главой клана...
   - Око, да? Я не смогла бы это скрыть.
   - Хорошая операция,- одобрил Конрад.- Оформление под несчастный случай. Классика.
   - С такой-то информационной поддержкой...
   - Теперь её не будет, но, думаю, ты справишься. Я бы рад оставить доступ к Оку, но не хочу однажды увидеть тебя властительницей Шоклекка,- откровенно объяснил Конрад.- Я знаю, что клятвы брать бесполезно, договор ты бы нашла способ обойти. Я даже одобряю твои амбиции, но слишком ценю свободу. Свободу не только свою, но и жителей планеты.
   - Я понимаю,- кивнула Эдель.- Но не проще ли тогда меня... устранить?
   - А ещё я уважаю твою целеустремлённость. Попробуй. У тебя вряд ли выйдет, но попробуй. Видит Троица, ты была бы не самой плохой правительницей.
   - Я понимаю,- склонила голову Эдель. На этой ноте пути пламенного архимага и Чёрного Убийцы разошлись. Не навсегда, но, как им мнилось, - надолго.
  
   Между тем, в Шоклекке закончилось далеко не всё. А именно, спустя час после окончательной установки Сети, на расстоянии тысячи километров от ионосферы планеты сформировался портал. Круг метрового радиуса, врата пропустили мужчину в чёрной щегольской куртке, с прямым, искренним, яростным взглядом. Мужчина непринуждённо огляделся, левитацией устроил себя на приемлемую орбиту вокруг планеты, разогнав до нужной скорости, и начал действовать.
   Конрад почуял портал сразу, как он открылся. Незаметная гравиволна и маги-всплеск легко были уловлены и расшифрованы гигантским радаром Сети, охватывающей атмосферу. Собственно, этот радар и настраивался для подобного случая. События развивались наихудшим образом - кто-то из команды кукловодов решил отметиться лично.
   Как вариант, Конрад мог впасть в транс полного включения и работать через Сеть. Однако его, старого вояку Аррадской Мировой, это не устраивало. Более того, архимаг решил встретить гостя и поговорить с ним, несмотря на риск. Настроить и провести портал не составило бы труда, но Чёрный Убийца воспользовался телепортом, протягивая им канал связи с Сетью, свою страховку.
   И вот перед гостем вспыхивает телепорт, являя Конрада в одежде Чёрного Убийцы, чёрном закрытом плаще с капюшоном и иллюзией беспросветной тьмы в нём. За плащом вился пучок магических нитей, создающий контраст. Ослепительно белые, они резко переходили в ткань плаща, словно растворяясь в ней. За спиной архимага сияла зелёная с голубым планета, словно пудрой, присыпанная облаками.
   - Приветствую,- презрительно сказал Конрад.- Приветствую уважаемого,- с издёвкой,- гостя. Зачем Могущественный,- усмешка,- соизволил посетить нас?
   Мужчина тонко улыбнулся, глядя на Конрада и вьющиеся за ним магические канаты. Ярость мгновенно пропала из взгляда. Осталась толика весёлого недоумения. Речь же была спокойна, словно мужчину совсем не интересовали произошедшие на планете перемены.
   - Добрый,- быстрый взгляд вправо, на смертоносные лучи светила,- день. Если не ошибаюсь, Конрад Тириарх?
   - Что вам угодно здесь, уважаемый?- более холодно спросил архимаг.
   - Возможно, ничего,- мужчина протянул вперёд руку, выбрасывая страшную мощь. Это походило на всплеск чистой магии, только не сопровождалось визуальными эффектами. Казалось, Конрад дёрнулся просто так, от одного жеста подался назад...
   Канаты за спиной натянулись струнами, налились светом, спаиваясь воедино. Толстый белый луч, исходящий из атмосферы, вливался в спину Чёрного Убийцы, и тот выставил руки гостю в ответ, словно удерживая невидимую тяжесть.
   Мужчина, не меняя выражения лица, протянул вперёд вторую ладонь. Луч за спиной Конрада дополнился тысячами струй со стороны планеты, а атмосфера вспыхнула мягким свечением. Вокруг рук, а потом и плаща архимага ясно образовался ореол. Игра контрастов сделала его фигуру какой-то чудовищной, по сравнению с благородно-скучающим выражением и тонкой улыбкой противника. Гость наклонил голову, прислушиваясь к чему-то, ведомому ему одному, и опустил руки. Мгновенно от Конрада к нему хлынул поток энергии, разбиваясь о невидимый щит. Сообразив, что противник не желает более сражаться, Конрад также опустил руки.
   Гость висел в пространстве и задумчиво смотрел на Конрада. Тот откинул капюшон. Иллюзия уже рассеялась, для этого хватило бы и толики той мощи, что пропустил через себя чародей.
   - Что ж, игра становиться всё интереснее,- наконец, нарушил молчание гость.- Возможно, тебе знакомо моё имя,- гость говорил так, будто ничего не произошло.- Я Сошедший, или, если хочешь, Сошедший-С-Пути.
   Прямой взгляд гостя встретился с не менее волевым взором архимага. Чёрные глаза с чёрными глазами. В одних горела решимость и правота, в других - непреклонная властность, ничем не замаскированная сила. Они не скрывались, встретив достойного соперника.
   - Рад познакомиться,- ледяной голос разорвал не менее ледяную пустоту.
   - Я тоже рад,- улыбка не сходила с губ гостя, словно он знал что-то невероятно смешное, но сдерживал себя.- Я рад, что у меня есть новый противник. Моего старого...- пауза, призванная подчёркивать неточность выданной формулировки,- неприятеля твоё появление тоже... порадует. Он наверняка не ожидал такой прыти от тебя. Ради вежливости представлю и его: Паук, таково его имя, ну, или прозвище,- Сошедший замаскировал истинное отношение к старому врагу вежливостью.- Он, видишь ли, вряд ли соизволит представиться лично, даже как я, используя воплощение. Я крайне надеюсь, что ты понимаешь всё верно,- жёсткость, проглядывающая сквозь вежливость, словно оскал зверя, кутающегося в овечьей шкуре.- Ставки... велики. Скажу прямо, они безгранично велики!- показной пафос.- Надеюсь, ты будешь соответствовать,- надежда искренна.- Мой недруг, скажу я, немного скрытен,- презрение.- Но ты, вероятно, увидел его любимые методы, к которым, к сожалению, вынужден прибегать и я. До скорой встречи, Чёрный Убийца!
   Облик гостя потёк и через секунду перед Конрадом парил мёртвый архидемон с раскрытой пастью.
   - До скорой встречи,- кивнул архимаг и добавил, понизив тон до абсолютного нуля.- Ублюдок!

Оценка: 7.10*38  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) Н.Самсонова "Жена князя луны"(Любовное фэнтези) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) А.Емельянов "Последняя петля 4"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) Е.Флат "В пламени льда"(Любовное фэнтези) Е.Кариди "Суженый"(Любовное фэнтези) И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) Wisinkala "Я есть игра! #4 "Ни сегодня! Ни завтра! Никогда!""(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-5"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"