Кострица Евгений: другие произведения.

Рарник (переписывается)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:
    Планета мертва, но есть еще виртуальное измерение и хардкор-игра. Где сила удара зависит от возможностей физического тела, где рейд-прогресс конвертируется в деньги, где смерть в бою может привести к гибели в обоих мирах, где появляется рарник, незнающий - моб он или человек. Жертва обстоятельств или орудие мести? Поиск себя в иллюзорной реальности, но понравится ли ему то, что он там найдет?

Поделиться с друзьями

.
.
 []
  
  
  1
  
  
  Я кролик. Милый, белый и миролюбивый, как считали мои жертвы какое-то время. Чуть позже они понимали, как сильно ошиблись. Самоуверенность сменялась растерянностью и изумлением, когда вроде бы беззащитный зверек неожиданно огрызался.
  У меня были веские причины для людоедства. Пушной промысел на моей лужайке шел почти круглосуточно. Всего за несколько часов охотник истреблял сотни моих братьев и сестер, набивая безразмерные рюкзаки мертвыми тушками. Ни один из них не просил пощады, ни один не пытался дать сдачи. Бешеная плодовитость, жалобное выражение смазливой мордочки и несколько нерешительных прыжков в сторону - вот и всё, что наша раса могла выставить против острых стрел и клинков.
  'Фарм-спот' - так называют люди нашу поляну. 'Мой дом' - так называю ее я. К несчастью, в нем давно и прочно обосновались незваные гости. Они приходят за нашими шкурками, которые сдают в ближайшей деревне. По крайней мере, тяжелые сумки с добычей охотники всегда относят туда, а назад возвращаются налегке и с глуповато-удовлетворенной улыбкой.
  Иногда им улыбалась удача, и тогда окрестности оглашал восхищенный вопль, а из мертвого кролика торжественно извлекалось что-то ценное. Эти 'посмертные' мешочки назывались 'лутом', хотя я никогда не видел, что бы мы съедали нечто подобное. Как они образовывались в наших телах? Для меня это оставалось загадкой. Впрочем, в моей длинноухой голове и так созрело слишком много вопросов.
  Как получилось, что в родном стаде нет больше ни одного разумного кролика? Почему мои братья и сестры рождаются, живут и умирают тупыми как пробки? И, наконец, главное - почему я бессмертен?
  Подсказок у меня не было, и под вечер накатывала тяжелая рефлексия о суете и тщетности кроличьего существования. Какой в нем смысл? Сначала, он вроде бы был, но в последнее время я в нем сомневался. Сколько людей не убивай, меньше их не становится - двуногие приходят сюда снова и снова. Если они бессмертны, как я, то эта кровавая каша никогда не закончится.
  Разумное существо всегда будет избегать опасного места, и я специально мучил своих жертв, чтобы они рассказали всем остальным о своей страшной участи. Но это работало только в теории, а на практике людей на поляне становилось всё больше. Бывало, мучительно умерев утром, они возвращались уже вечером. Но, как правило, не одни, а с вооруженными до зубов друзьями.
  Видимо, чего-то я не понимал. Вокруг так много безопасных лужаек, переполненных тучными стадами безобидных зверьков. Но именно эта пользовалась у людей популярностью, и у меня были веские подозрения, что все они искали особого кролика.
  Неужели, всё дело в мести? Но охотники приходили к нам и раньше. Не я начал эту войну. В любом случае, капитуляции от меня не дождутся. Жаль, только, что по одному они ходят всё реже. Ничего, я терпелив, упрям и осторожен, а еще у меня была уйма времени, чтобы выкопать собственную цитадель.
  На лужайке стояло высокое и старое дерево. В густой тени его кроны любили отдыхать охотники после утомительного и однообразного фарма. В методичном истреблении беззащитных зверюшек не было ни азарта, ни особого удовольствия: два-три удара на автомате, нагнуться, подобрать, закинуть обмякшее тельце кролика в сумку, найти взглядом следующего. Скорее всего, люди даже не предполагали, что они чувствуют боль, а возможно, им было просто всё равно.
  Смыв кровь с натруженных рук, двуногие чистили оружие, и вяло травили байки, которые я с удовольствием слушал в уютном дупле прямо над ними. Оно находилось чуть ниже ветвей, но достаточно высоко, чтобы никто не подумал, что там может прятаться кролик. С его-то лапами залезть туда попросту невозможно.
  Я и не пытался. Дерево внутри было полым. Жуки-точильщики выгрызли его изнутри, и ход в дупло вел по стволу прямо из разветвлённого лабиринта нор, которые я выкопал под лужайкой.
  Этим вечером я спокойно дремал своем логове, в полглаза наблюдая, как внизу фармит группа из пяти человек. Они работали с утра и почти набили свои рюкзаки до отказа, а чуть позже к ним присоединился еще один. Он сильно отставал по добыче и отчаянно пытался догнать коллег, умерщвляя нашего брата с удвоенной скоростью.
  - Эй, Пуси! Хватит, мы все под завязку. Уходим! - устало махнул рукой один из охотников.
  - Мне бы еще десять минут! Норму добрать, штраф же будет! - взмолился тот, вытирая со лба пот и алые капли кроличьей крови.
  - Темнеет, а имперский скупщик ждать не будет. Сбросит цену на всю партию разом. Так идешь или нет?
  - Нет, тогда догоню. Две 'заточки*' достал - мне только-только попёрло! Ах, твою же... - Пуси зло чертыхнулся, доставая из колючих кустов очередной трупик.
  - А как же Черный Кроль? Не боишься?
  - Очень смешно, - угрюмо кивнул он. - Да я только рад буду. Продам историю репортерам и навсегда забуду этот гребаный фарм!
  Черным Кролем тут называли меня, хотя внешне я ничем не отличался от белых соплеменников. А вот в моей голове видно жили кровожадные демоны. И сейчас они возбужденно потирали когтистые лапки, предвкушая скорое жертвоприношение.
  Только не спешить! Ошибиться нельзя, иначе меня прихлопнут, как муху. Такой шанс выпадал редко.
  Спустившись вниз, я поспешил в одну из подземных камер, где заботливо припас человеческую ступню после последнего нападения. Уже с омерзительным сладковатым душком - как раз сегодня дозрела. Ненавижу мазать этой дрянью резцы, но иного способа победить двуногого пока не придумал.
  Конечно, одного трупного яда тут мало. Придется еще пожевать черную плесень со стен нижнего яруса, а потом облизнуть мрачную жабу, что живет под корнями. Последнее время эта уродливая тварь подозрительно косится, словно ожидая от меня предложения.
  И, конечно же, финальный штрих - укусить живой и трепещущий корешок мандрагоры. Стоило большого труда раскопать его в полнолуние, к тому же его рост требовал почти невыполнимых условий. Мне потребовалось подвесить на дереве мертвого кролика. Веревка нашлась у одной из моих жертв, правда, пришлось серьезно повозиться с узлами.
  Охотники были немало удивлены, обнаружив на утро, что кролик повесился. Жестокие и бездушные существа! Даже тогда я не увидел в их холодных глазах слез раскаяния!
  Так, на зубах теперь горчит смертоносная смесь, которую осталось только занести в рану. Рецепт сложносоставного яда подбирался долго и очень болезненно. Мне даже пришлось даже экспериментировать на себе и несколько раз сдохнуть, но итоговый результат того стоил. В конце концов, кто лучше травоядных знает всё и о траве, и о ядах?
  Выпрыгнув из дальней норы, я смешался со стайкой мирно жующих родственников, чтобы не вызывать подозрений. По моим расчетам, Пуси подойдет сам. Он сильно спешил и двигался по легко предсказуемой траектории.
  За последнее время я успел поднатореть и закалиться в гуманоидно-кроличьем противостоянии, но боевой опыт дался мне дорогой ценой. Я испробовал все мыслимые виды атак, но ни разу так и не создал опасную для врага ситуацию.
  Наконец, пришлось смириться с унизительным фактом - в открытом бою против человека у мелкого грызуна нет ни единого шанса. Он не способен прокусить даже легкий доспех, не говоря уж о том, чтобы повредить жизненно важные органы. И все же, однажды мне повезло, когда совершенно случайно удалось занести инфекцию в ранку.
  В тот раз враг лишь раздраженно почесал место укуса, выпил какое-то зелье и спокойно продолжил свой фарм. Но это был прорыв кроличьих биотехнологиях!
  Да, у меня нет смертоносных когтей и клыков, которые бы могли разорвать врага в клочья. Но есть мозг и, скорее всего, он не уступал человеческому. Я прекратил бессмысленные лобовые атаки, сосредоточившись на подборе ингредиентов для яда. Он не обязательно должен мгновенно убивать наповал. Достаточно парализующего эффекта, чтобы жертва не успевала позвать на помощь или дойти до деревни. Понятно, что этот подлый способ убийства работал только на одиночках, а к организованным группам я не совался.
  В случае поражения мне терять особенно нечего - к любой боли можно привыкнуть, а после смерти я возрождался, выбирая новое тело из тех, что изо дня в день бездумно стригли траву на полянке. Партизанская война была моим вызовом этому жестокому миру, где я пытался найти свое место. А сейчас оно было среди моих угнетенных собратьев.
  Как правило, охотник выбирает самые плотные стайки кроликов. Ему просто лень тратить энергию на каждого из них по отдельности. Техника боя холодным оружием на фарме скупа, однообразна, и эффективна - ни одного лишнего движения. Приоритет всегда отдается ударам, наносящим урон по площади. Я знал, что зона поражения зависит от вида оружия, а у меня было достаточно времени для его изучения.
  Пуси использовал меч среднего размера с изогнутым назад клинком, наносящим глубокие резаные раны. Это оружие обычно задевало от трех до семи кроликов в зависимости от их скученности, и я четко понимал, где должен находиться в момент удара.
  А вот подошел и наш охотник - его цепкий взгляд шарил по земле и кустам, точно прожектор. Как и ожидалось, мою группу сочли вполне достойной для рюкзака. Осталось только не зевнуть нужный момент.
  Пора!
  Внимательно отследив замах, я сдвинулся за мгновение до удара.
  Сверкнув в лучах уходящего солнца, лезвие со свистом прочертило воздух. Взметнулись комочки земли и шерсти, брызнула кровь, и несчастные зверьки коротко взвизгнули. Меня не задело, но я закатил глаза и театрально дрыгнул лапкой, старательно изображая агонию.
  Не обращая внимания на предсмертный хрип, Пуси деловито и молча стал закидывать еще живых кроликов в сумку. Когда дошла очередь до меня, я открыл глаза и, повернув голову, посмотрел на него - холодно и ясно.
  Человек вздрогнул от неожиданности, отшатнулся и инстинктивно разжал руку, словно схватил ядовитое насекомое. Уже падая, я полоснул резцами по незащищенному перчаткой запястью и отскочил в сторону. Ответной атаки не будет.
  Смертельно побледнев, охотник уронил сумку и тяжело осел на землю. Яд действовал, но мне показалось, что Пуси это не беспокоило. Его глаза помутнели, но все еще следили за мной - спокойно и внимательно. Поразительно, но в них не было страха, совершенно естественного для человека в такой ситуации. Напротив, в них виделось удовлетворение или даже насмешка.
  Что-то пошло не так, но я никак не мог понять, что именно. Человека начало ломать в судорогах, но резкое сокращение мускулатуры гортани не давало ему возможности крикнуть.
  Обычно, в этот момент я подходил и, глядя убийце прямо в глаза, начинал неторопливо обгладывать ноги. Сильная боль являлась моим самым доходчивым аргументом. Яд свертывал кровь, поэтому самые выносливые еще жили, когда я подбирался к коленям. Изумление, шок и обреченность - вот что всегда было написано на их лицах. Человек не сразу понимал, что его сожрут живьем. Такие, как я, не могли существовать в привычном для него мире. Ядовитые кролики-каннибалы, видимо, казались фантастикой.
  Строго говоря, людей я никогда не ел и, аккуратно отщипывая, складывал из них на земле зловещую горку. Выглядела она мрачно и очень наглядно, но почему-то никого не пугала. Напротив, моя 'пирамидка' работала как рекламный плакат распродажи. После каждого убийства на лужайку прибегало куча народу, и мне обычно приходилось весь следующий месяц не высовывать из дупла даже нос.
  Так почему Пуси меня не боится? У меня возникло ощущение, что жертва не умирающий охотник, а как раз я.
  Ветер внезапно сменил направление, принеся новые запахи.
  Чужие!
  Принюхавшись, я стал осторожно пятиться к ближайшей норе. Осталось всего несколько метров...
  Сильный толчок!
  Вспышка боли и меня подкинуло в воздух. Мои внутренности будто взорвались. Стрела прошила тело насквозь и, вырвав позвоночник, вышла с другой стороны - я даже не услышал ее свиста.
  - Ну что я говорила? Вылез, как миленький! О, боги рандома*, подарите мне эпик*!
  - Погоди ты с лутом! Дай ему противоядие, пока не помер!
  - Да и черт с ним! Реснется в деревне. Это дешевле.
  - Вот что ты за сука такая? Хрен бы мы поймали этого рарника*! Это же все Пуси придумал!
  - Мы бы и так его выследили. Что за детский спектакль вы устроили! Мафа, скажи ему! Зергель, ты вот веришь в Черного Кроля? Веришь, что он умный?
  - Почему бы и нет? Мы сюда месяц ходили, но его ни разу не видели. Последнее нападение было...
  Продолжение разговора я уже не услышал. Мир расплывался, звуки таяли, и меня потащило в бездонную и бесконечную мглу. Потом она расступилась и, светлея до серого, освободила место для Тени. Так я назвал особое измерение, куда попадал после каждой смерти. Их у меня было много, поэтому чувствовал я себя тут как дома. Это было нечто вроде изнанки настоящего мира, откуда он выглядел бесцветным и тусклым.
  Здесь у меня не было тела. Тут я просто сознающая точка, а скорее - мыслящая пустота, поскольку найти и рассмотреть себя так и не смог. Сферическое зрительное восприятие позволяло видеть на пять-шесть метров, не больше. Дальше всё скрывалось в беспросветном тумане, размазывающим мир до однородной серости, где лишь изредка вспыхивали яркие звездочки светлячков.
  Порой, мне казалось, что говорю с ними. Иначе, откуда я мог знать, что это муши - элементали Тени? Вечно кружась в своих хороводах, они напоминали маленьких призрачных фей, озорно принимавших самые разные формы. Мотылек, капля, крестик или сложный узор - среди них не было ни одной одинаковой.
  Возможно, они даже говорили что-то, но их шепот был слишком слаб и сливался в монотонный тихий гул, в котором почти невозможно что-либо выделить и различить. И все же, мне это иногда удавалось. Скорее всего, именно так я 'вспомнил', как добыть мандрагору и множество других знаний, которые не могли возникнуть из 'ничего'.
  Возможно, я сам один из этих муши, но почему-то вывалился из Тени в открытый мир, осознав себя кроликом. А теперь вот растерянно слоняюсь в чужой реальности, и лишь на время возвращаюсь домой, когда она в очередной раз огрызается иллюзией смерти.
  Какое-то время мне в Тени хорошо и уютно, но чуть позже начинает расти беспокойство. Меня будто переполняет энергия, заставляя спуститься в этот ад - мир охотников и жертв, невыносимых страданий и сомнительных удовольствий.
  Да, я хорошо помнил рождение, но совершенно забыл предысторию. Почему со мной это случилось? Кем я был до того, как родился?
  Меня опять убили, но в этот раз я не испытал даже чувство досады - сам виноват. Враг оказался хитрее, но в бесславной смерти нашлись и свои плюсы: теперь я знал, что люди считают смерть от моих лап естественной и нормальной. Убивай, чтобы не убили тебя - всё честно.
  Отсюда мне были хорошо видны довольные физиономии моих убийц. Жадно склонившись над моим трупом, они рассматривают 'посмертный мешочек'. Их глаза так и светятся счастьем.
  Оказывается, дело не в мести. Только фарм и ничего личного - как это раньше не пришло в голову? Необычный кролик, вот и лут необычный. Должно быть, там лежит нечто ценное. А вот из людей никогда не выпадает подарков. Хотя алмазным когтям, стальным челюстям или ангельским крыльям, к примеру, был бы рад любой кролик.
  Что за вопиющее неравноправие? Почему так несправедливо устроено мироздание?
  В любом случае, оставаться на лужайке больше нельзя. Конечно, если нет желания непрерывно генерировать сокровища для всех алчных и страждущих. Рано или поздно они найдут логово и будут фармить меня по откату.
  Нет, я не доставлю им этого удовольствия! Умирать неприятно, но еще хуже позволить себя использовать, признать и согласиться со своей слабостью. Ментальные раны гораздо страшнее физических и залечить их труднее. Тело лишь механизм из мяса и костей. Нетрудно подобрать новое, а вот собственный ум всегда с собой. Хотя неплохо бы найти пункт обмена, раз он сейчас так глупо попался в ловушку.
  Итак, придется оставить крепость врагу и заняться поиском новой. Жаль расставаться с деревом, но ничего не поделать. Смерив торжествующих двуногих негодующим взглядом, я мысленно простился родиной и решительно отправился в путь. Пересечь лужайку в Тени оказалось нетрудно даже без тела. Дальше начинался лес и с ориентацией сразу возникли проблемы. Придется выбирать тело здесь - дальше можно и не встретить кроликов.
  К процессу 'одушевления' я успел привыкнуть и более не находил в нем ничего мистического. Хотя, скорее тут подошла бы 'одержимость', раз в жертву вселялся мой невидимый 'дух'.
  Я приблизился к потенциальному кандидату, оценивая его настроение и физическое состояние. Ошибка могла дорого стоить. Обживать тело больного или колченогого кролика - занятие малоприятное.
  На первый взгляд всё было в порядке. Шкурка с готовностью подсветилась голубой аурой, словно приглашая зайти внутрь. Легкое мысленное усилие, и уже через мгновение я рассматривал лес из нового тела.
  К счастью, всё обошлось - 'заселение' прошло без проблем, а мой кролик оказался в ясном уме и добром здравии. На всякий случай я сделал два больших прыжка, чтобы протестировать крепость лап и гибкость суставов. И только тут до меня дошло, что почти наступила ночь.
  Впереди темнел лес, в кронах деревьев зловеще ухали птицы, а из-под коряги раздавался подозрительный шорох.
  К сожалению, зайцы в самом низу пищевой цепи, а потому стоит отложить переезд на утро. Приключений на сегодня достаточно, а новые лучше встречать со свежей головой и хорошо выспавшись.
  Ближайшая к лесу нора оказалась глубокой и сравнительно безопасной, чтобы дождаться утра. Положив уши на спину, я закрыл нос лапами, но еще долго тревожно вслушивался, опасаясь облавы охотников. Иногда люди фармили с фонарями даже ночью.
  Я всегда спал беспокойно и часто просыпался с поднявшейся дыбом шерстью, а потом ничего не мог вспомнить. Не в этих ли кошмарах ключ к загадке? У любой аномалии всегда есть причины, и какие-то из них привели к рождению разумного кролика.
  В мыслях я часто возвращался к моменту своего первого появления в этом мире. Да, он встретил меня болью и унижением, но стоило ли принимать его вызов? Зачем я позволил втянуть себя в эту войну? Меня не покидало ощущение, что я стал деталью колоссального и невидимого механизма, который выращивает и равнодушно перемалывает в себе, как охотников, так и их жертв. Возможно, поэтому мой первый день так крепко отпечатался в памяти...
  
  
  2
  
  ***
  Свет, тепло и подрагивающее розовое пятно в центре, к которому отовсюду тянутся манящие вкусные запахи. Горизонт чуть качнулся и ушел вверх, превращаясь в узкую ленточку, а его место заняла плоская поверхность в коротких зеленых штрихах, на которых топтались небольшие белые шарики.
  Неожиданно что-то коротко свистнуло, и один из них жалобно пискнул и обмяк, выдавив из-под себя липкую лужицу с неприятным запахом.
  - Сколько тебе еще? Как же достал этот тупой фарм*! - усталый и раздраженный голос.
  - Много. Давай, качайся*, живодер. У нас на сегодня только пушнина! - звонко рассмеялся второй.
  И вдруг резкая, острая боль. Всё помутнело, закрасилось ярко-красным, и ушло в черноту. Потом стало светлеть до холодной серой мглы, где слышался многоголосый неразборчивый шепот. Теперь оставался виден только небольшой участок земли, на которой лежало несколько истерзанных пушистых комков с темными пятнами.
  И я только что был одним из них!
  Я? Кто говорит?
  Так это же мысли. Невидимые, но громкие. Он возникают из ниоткуда, кричат, а потом бесследно исчезают в пространстве... ума. Да, ума! Это то, что их воспринимает, знает, осознает.
  Вспомнил! Кажется, эти пушистые существа называются кроликами!
  Неожиданно появилось двуногий великан, которому, видимо, и принадлежал один из тех голосов. Я испугался, и мир сразу подвинулся, отодвигая от меня это страшилище.
  Значит, тут всё можно толкнуть, отпихнуть от себя!
  Легкое усилие и земля послушно заскользила мимо. Серая мгла расступалась, открывая незнакомы мир по кусочкам, но одновременно прятала в себе столько же сзади.
  Разум будто просыпался после долго сна, и у меня получалось думать яснее. Пространства для мыслей стало больше, и они приходили более сложными и разнообразными. Я в них даже запутался и не успевал отследить все.
  Стоп! Всё могло быть не таким, как выглядело с первого раза. Похоже, земля неподвижна, и передвигаюсь по ней я, а не наоборот, как казалось мне раньше. Тогда лучше вернуться, чтобы в этом сумраке снова не выскочить на тех великанов.
  Но на старом месте обнаружилось новое стадо пасущихся кроликов. Я не мог перепутать - после той казни бурые пятна еще не успели высохнуть на траве. Как им удалось вернуться в цветной мир? У меня так и не появилось нового тела, а мои братья по разуму эгоистично и равнодушно там жрали траву!
  Спокойнее, нужно сконцентрироваться. Где-то должна быть подсказка к загадочному круговороту кроличьей популяции.
  Уфф!
  Я испуганно всмотрелся в себя. Что это сейчас так сложно подумало? Я не вполне схватывал смысл собственной фразы. Схожу с ума, не успев толком появиться на свет? Или наоборот, вхожу в него? И кто же это так входит-выходит?
  На этом месте мозг, видимо, заклинило. Пришлось взять паузу. Судороги рефлексии дергали словами и выражениями, которые доходили не сразу.
  Подумаю-ка лучше о тех, кому принадлежат голоса. Во-первых, я понимаю их речь. Во-вторых, эти двуногие великаны явно лишены сострадания. Зачем им понадобились наши тела? И почему молчат мои братья и сестры?
  Они ведь даже не сопротивлялись, а ведь нас так много, что можно набрать целое войско! Я бы с удовольствием возглавил его, став полководцем пушистого воинства! Свирепым кроличьим царем, от имени которого сердца врагов трепетали бы и разрывались от ужаса!
  Хмм... Кстати, как зовут царя-то?
  Я этого еще не знал, но поразился собственной прозорливости и глубине мысли. Должно быть, мой ум проницателен, но еще туп. Тут же стало неловко и стыдно, словно внутренний свидетель обвинил обоих в глупости - меня и мой ум. Кстати, существуют ли они по отдельности и независимо друг от друга?
  Что за хрень все время лезет в голову? Возможно, лучше подождать, пока интеллект созреет и наберет силу. И уж тогда здраво оценю ситуацию и пораскину мозгами. Впрочем, за меня это уже сделали, судя по состоянию трупика.
  А вот сейчас прошла ирония или сарказм? Не помню точно, как называется, но какие-то знания периодически всплывали из глубин памяти. Мой разум похож на плохо сыгранный оркестр, где время от времени просыпался новый музыкант со своей партией.
  Если не найду способ выбраться отсюда, а то останусь этой многомудрой пустотой навсегда, а меня пугала перспектива застрять тут надолго. Конечно, можно привыкнуть ко всему, но лучше сразу к хорошему. Яркие краски, слепящее солнце, простор неба, запах и вкус сочной травы гораздо приятнее этой шепчущей мглы.
  Вплотную подплыв к одному из кроликов, я вдруг заметил, что его мех будто бы светится. Да, так и есть - слабое голубое сияние. В мире, наполненном лишь оттенками серого, оно выглядело как волшебный маяк.
  Ловушка?
  Некоторое время я сомневался. Внешний мир оказался жесток, а его уроки оказался наглядно болезненным. С другой стороны, что мне терять?
  Я мысленно потянулся к таинственному свечению и тут же вывалился в черноту, где не было ни меня, ни времени, ни даже пространства. А потом она словно взорвалась, оглушив органы чувств яркими цветами, звуками и множеством запахов.
  В прошлый раз мир выглядел обезличенным - я даже не выделял себя из единой картинки. Теперь же ум четко разделил ее на 'меня' и 'другое'. И это двойственное мировосприятие оказалось практичным и одновременно пугающим.
  Мир остался тем же самым, но воспринимался иначе. Ум, будто окрасил его в цвета собственных эмоциональных настроек, не все из которых были приятными. Недавняя тупость больше не защищала и ее спасительный барьер растаял, позволив проявиться страху и недоверию.
  У меня опять есть тело, но я чувствовал себя словно отравленным. Великаны вернутся, принеся новую боль, и ее мучительное ожидание переживалось почти как физическое страдание. Еще ничего не случилось, а мне уже было плохо. Возможно, проснувшийся интеллект это проклятие, а не преимущество.
  Я снова отметил в 'кроличью философию', а ведь еще несколько минут назад в уме и слов таких не было.
  К черту! Мне надоело бояться - сомнения и неуверенность начинали бесить и я решительно открыл глаза. Да, всё та же белая шубка и розовый нос. Ничего нового на этот раз не добавили.
  Я осторожно пошевелил усами, потом прыгнул и резко развернулся, вспоров землю когтями. Всё в порядке - тело исправно работало.
  Людям (да, я вспомнил, как зовут этих мерзких двуногих), видимо, нужна моя шкура. Я бы отдал им ее, чтобы меня оставили в покое, но она не отстегивалась. Попробовать договориться или убежать? А может, спросить у соседей?
  Но мои собратья молчали и бесцеремонно толкались, наступая друг другу на лапы. Какой пустой и бессмысленный взгляд! В их глазницы будто залили стекло с неподвижным зрачком. Там не было даже намека на мысль.
  На всякий случай я решил поздороваться, но получилось лишь приветливо хрюкнуть - никакой реакции. Никто из них даже не шевельнул ухом, продолжая выкашивать траву, будто ничего не случилось. А через несколько минут она вновь вырастала и, скорее всего, прямо вместе с этим кроликами. Видимо, по уровню интеллекта они были с ней почти одинаковы, а возможно, и вообще являлись единой декорацией или объектом. Вторым могли быть люди, а я - третьим. Трава, кролики, люди, а потом снова трава?
  Непонятно, как всё тут устроено, но в этом цикле чувствовалась явная ненормальность. Я словно попал в кошмар, из которого надо срочно проснуться, пока меня не записали в этот адский конвейер.
  Неужели тут всё так и работает? Что за чудовищная фабрика бесконечного воспроизводства кроликов, травы и страданий!
  Нет, я не собирался мириться с местной традицией! Бездумно жрать, прядать ушами и покорно отдавать свою шкуру? Не дождутся!
  Но что я могу сделать один и почему так отличаюсь от остальных кроликов?
  Эта странная уникальность не давала мне покоя. Вдруг она только болезнь, а временная вспышка интеллекта - ее симптом? Или наоборот - мои сородичи больны тупостью, из которой я едва вылез? Впрочем, вылез ли?
  Собственная глупость всегда незаметна, но само направление мысли вселяло надежду. Прогресс есть, я определенно становлюсь умнее. Страх и запутанность почти исчезли. А вот что с родственничками?
  Надо бы проверить их на 'одушевленность' и попробовать добиться разумной реакции. Они должны среагировать хотя бы на хамство.
  Забежав вперед, я повернулся к соседу хвостом и изо всех сил лягнул задними лапами.
  Удар вышел удачным - кролик взвизгнул, кувыркнулся через себя и покатился, скрывшись за цветущими зарослями.
  В два больших прыжка я обогнул куст, и застыл, пораженный увиденным. Ленивая длинноухая тварь мирно жевала траву там, где упала! Если бы она вдруг застряла в ветках вниз головой, то вероятно, продолжила бы жрать прямо по вертикали. Думаю, если оторвать лапы, то этот кроль так же невозмутимо перекатывал бы откормленную тушу по полю. Неудивительно, что люди собирают с них шкуры, точно спелые ягоды. С другой стороны, неплохо, что вообще есть хоть кто-то разумный...
  - Лапуля, я сдавать! - произнес всё тот же грубый и раздраженный голос.
  Мои убийцы вернулись! Внутри похолодело. Мне захотелось вжаться в траву, превратиться в ничто, сбежать в то спасительное бесцветное измерение.
  - Беги, мне еще штук сорок, - ответили за моей спиной.
  И тут же меня резко дернуло. На мгновение мир расплылся и потерял резкость.
  С трудом повернув голову, я увидел, что лапка теперь держится лишь на лоскутике окровавленной шкурки - стрела глубоко вошла в землю, перебив кость.
  Я тихо захрипел, пытаясь убежать на трех ногах и, словно завязнув в трясине, неуклюже завалился на бок. Нет, теперь даже уползти не получится.
  Зато теперь я увидел своего палача: короткая юбка из кроличьих хвостиков, широко расставленные серые глаза, высокие скулы. Красные волосы, забранные в пучок на затылке, открывали смешные оттопыренные ушки.
  Очаровательная самочка - 'Лапуля', как ее назвал дружок. Поразительно, но с земли эта юная особь казалась милой и совсем не страшной.
  Неожиданно, я вдруг отчетливо понял, что знал ее раньше. Но где и когда? Сейчас она жестокий охотник, а я маленький искалеченный кролик - как между нами могло быть хоть что-то общее?
  Казалось, Лапуля тоже была озадачена, увидев осмысленный и полный страдания взгляд. Неужели не видно, что я не такой, как все? Хотя едва ли человеческая самка разбиралась в тонкостях мужской заячьей мимики. Да и белые кролики, отягощенные приступами рефлексии и склонностью к философии, тут встречались нечасто.
  Надо показать, что я жив и разумен. Ведь это первый контакт наших разумов! Да встретятся кроличья и человеческая цивилизация!
  Представляясь, я галантно приложил уцелевшую переднюю лапку к груди, но закашлялся кровью и эффект смазался.
  - Ффся-яффыф! - вот и всё, что моя гортань смогла выдавить, оказавшись совершенно непригодной для членораздельной речи.
  Оторопевшая девушка не смогла разобрать хрип, а вот необычный для грызуна жест, видимо, ее поразил: глаза расширились от изумления, едва не уехав на затылок.
  Присев на корточки, Лапуля принялась недоверчиво меня рассматривать: осторожно потрогала шерсть, длинные уши, расправила слипшиеся от крови усы. Любое движение великанши пугало, но я терпеливо ждал результата. Она должна понять, что перед ней величественный кроль, который столь же разумен, как и она, а может даже и больше! И ему невыносимо больно, черт подери!
  Девушка беспомощно оглянулась, ища взглядом напарника, но тот еще не вернулся. Должно быть, процесс сдачи шкур 'дядюшке Фарму' в самом разгаре.
  Лапуля совсем не выглядела отъявленной злодейкой и явно колебалась, не зная, что со мной делать. В ее глазах ясно читалось недоумение и чувство вины. А может, она просто переживала, что моя шкурка недотягивает до нужных стандартов.
  Боль усилилась. Не выдержав, я требовательно запищал и нервно отпихнул лапкой ее руку. Не пора ли дамочке извиниться?
  Но мое возмущение девушка восприняла как мучительный стон. Сочувствующе скривившись, она потрясла головой, словно отказывалась верить невероятной картинке, а потом неуверенно достала из-за пояса нож.
  Вот, тупица! Решила прекратить страдания? Пушистая юбочка у нее уже есть, теперь на модный жакет шкурки нужны?
  У меня уже был опыт удара задними лапами, и я хорошо понимал его эффективность. Пусть тело плохо слушалось, но на одно движение сил еще хватит. Надо только дождаться, пока лицо милашки окажется достаточно близко...
  Рра-з!
  Короткий вскрик. Стук упавшего на землю ножа.
  Удар получился не совсем точным, но когти глубоко располосовали щеку. Кровь брызнула и заляпала белоснежную юбочку.
  Ага, получила? Надеюсь, ты станешь уродиной!
  В следующее мгновение, ко мне полетел Лапулин кулак, но я уклонился и встретил запястье резцами. Зубы едва скользнули по коже, но хватило и этого. Девушка испуганно взвизгнула и взмахнула рукой, отправив меня по параболе в густой колючий куст.
  - Смотри! Багнутый* моб! Сагрился*сученышь и кританул*! - истерично пожаловалось кому-то это чудовище.
  - Не-е, они тут не агрятся*, - недоверчиво протянул ее спутник.
  - Рарники агрятся всегда! Стой, куда пошел? Останови кровь!
  - Не дергайся, достану аптечку.
  - Осторожнее! Видишь, как руку прокусил! А лицо? Как мое лицо? Сильно задел?
  - Эмм... Похоже, аптечка тут не поможет. Надо вернуться в деревню. По дороге расскажешь.
  - Представляешь, какая хитрая сволочь? - Лапуля добралась-таки до моего тельца в шиповнике. - Я сразу поняла - знатная такая зверюга! А ведь как умно смотрел...
  - Рарников тут никогда не было. Но если и так, то лучше помалкивать. Потом вернемся, надо только вычислить, когда он ресается.
  - Я же говорила! Сетовые* перчаточки! Ой, именные! Смотри, что написано: 'Родная Душа. Все не то, чем кажется...'! И еще дают бонус к ловушкам! - девушка даже захлопала в ладошки от счастья.
  Да, 'первый контакт' провалился, еще не начавшись. Я испускал дух на острых колючках и больше не чувствовал боли. Звуки медленно таяли, и вскоре меня вновь встретила чернота, а за ней и знакомая серая дымка.
  Я осторожно поплыл прямо в неё, внимательно разглядывая все, что впереди проступало. Пока шла лишь трава, да мертвые кролики.
  Братья, я отомщу за вас, но есть ли у меня хоть какие-то козыри? Кто я?
  Заяц обыкновенный, белый, пушистый, со склонностью к жору в непропорциональных для своего размера масштабах. Вероятно, рарник, но на его боевых качествах эта рарность почему-то не сказывается. Безобидный на вид, сильный удар задними лапами, крупные передние резцы - всего этого слишком мало. Мой враг не трава и спокойно терпеть укусы не будет. Добавить бы еще хоть что-то. Ну, хотя бы рога или парализующий запах. Вонять, бодаться и грызть - еще, куда ни шло. С моим естественным вооружением получится только психическая атака - на задних лапах, в полный рост. Вся надежда, что человек лопнет от смеха или разрыдается от жалости и умиления.
  Нет, я обязательно что-то придумаю! Ничего не забуду, за всё отомщу! Люди хотят войны и боли? Они это получат! Организую кроличье сопротивление, украшу себя от лапок до хвоста бусами из оттопыренных ушек юных дев в меховых юбочках, а по кустам развешу гирлянды человеческих скальпов!
  Воображение не подвело, и картинка понравилась. Я представил, как Лапуля в слезах умоляет меня о пощаде - она станет первой жертвой во славу нового культа. Сделаю из ее кожи большой барабан, звук которого будет вселять ужас во врагов заячьего рода!
  Воодушевление и прилив сил вернули надежду и подарили смысл жизни. Как оказалось, я мстителен и кровожаден. Меня больше не волновало, что братья и сестры выглядят бездушными и тупыми. Это могло даже помочь - наверняка есть способ управлять ушастыми бездарями.
  По крайней мере, в Тени болеть уже нечему. Кроме моей души, конечно, если такая у меня вообще есть. И разозлилась она сейчас не на шутку. Появилась интрига, а с ней интерес, азарт и нервное возбуждение. Мне нравился боевой настрой, но где-то на заднем плане все же маячила мысль, что лучше взять паузу и остудить пыл. Было бы унизительно закончить военную кампанию пушистой шкуркой на чей-то заднице.
  Я - бессмертный, а значит испробую всё и научусь убивать! Боль - ничто! Меня устраивала цена, которую придется платить за ошибки.
  ***
  
  
  
  3
  
  
  Я проснулся, почувствовав, что брюхо намокло. В норе было влажно и душно, а сверху бежал тоненький ручеек воды, образовав подо мной лужицу. Подшерсток моментально промок, а мне нельзя выделяться. Придется долго чистить белую шкуру от грязи. Так наверху идет дождь?
  Вчерашний день был промозглым и хмурым, как раз под стать моему сегодняшнему настроению. Я опять прожил во сне свой первый день. Почему-то это воспоминание никак не отпускало меня.
  'Разумных зайцев не бывает' - я слышал, что так говорили между собой люди. Значит, случилось нечто абсурдное и неестественное - то, что никогда еще не случалось. Эх, увидеть бы хотя бы один час до 'рождения', ведь чувствовалось, что у меня есть какое-то прошлое. И оно наверняка отличалось от кроличьего настоящего.
  Пока я пребывал в расслабленном полусонном оцепенении, разбудившая меня лужица превратилась в поток, устремившийся на нижние ярусы.
  Да откуда столько воды? Так ведь и нору затопит!
  Я не стал больше мешкать и полез наверх. Мое тело и так умирало неприятно часто и разнообразно, а утонуть в норе выглядело бы слишком экзотично даже для кролика. Вероятно поэтому я подсознательно всегда предпочитал спать в дупле на дереве.
  Нет, это не дождь. Это настоящее наводнение!
  Поток усилился и забурлил, норовя подхватить и унести вглубь. Я захлебывался, лапы беспомощно скользили по мокрой глине, но упрямо толкали меня вверх - к узкому окошку светлого неба.
  Светлого? Значит не дождь. С севера поляну огибал ручей, но он совсем маленький и явно не способен превратить лужайку в заливные луга. Возможно, где-то выше по течению прорвало плотину. Впрочем, пусть топит - не жалко. Этим утром я все равно собирался уйти.
  Но уйти мне не дали, оглушив ударом дубины, как только я выскочил из норы.
  - А Пуси-то не врал! Смотри-ка, сработало! - человек довольно расправил мокрые усы и высоко поднял меня за уши, показывая полненькой женщине. В руках она держала шланг, из которого и хлестала вода. Второй его конец вел к ручью, где у насоса копошился еще один охотник.
  - Конечно, не врал, - многозначительно улыбнулась толстуха, - не зря же старосте за патент заплатили. Режь уже, а то не терпится!
  - Так думаешь, рарник? - усач восхищенно повертел в руке мою обмякшую тушку. Она словно плакала, роняя грязные капли на землю.
  - А кто же еще? Обычные кроли по норам не прячутся. Режь! - облизнула губы она. - Чую, эпик даст. А вечером повторим.
  - Да уж, рискнули... Аренду спота месяц отбивать будем. И то если повезет.
  - Не дрейфь! Лут будет шикарный! Видел, как в кабаке Пуси гулял? А кто ему язык развязал? - женщина демонстративно поправила полную грудь.
  Мужчина тяжело вздохнул и достал из-за пояса широкий охотничий нож. Я обреченно закрыл глаза в ожидании казни.
  Холодная сталь распорола мне горло, и грязная лужа под нами окрасилась кровью.
  Опять Тень. Сколько можно... Когда-нибудь я вернусь и найду этих хитрых и жадных ублюдков. Впрочем, они себя уже наказали. Их вложение не окупится. Рарного лута здесь никогда уже не будет. Пусть фармят тут хоть до посинения.
  Чертыхаясь, я брел в серой мгле, но на этот раз не спешил показать себя миру. Хватит. Я устал бессмысленно умирать. Нельзя подолгу оставаться на одном месте. Мне найдут даже на соседних лужайках. Лучше умереть со скуки в Тени, чем еще хоть раз так тупо отдаться. Это чудовищный мир разделен на людей и кроликов, а я будто застрял между ними. Каким-то необъяснимым образом в теле жалкого и тупого грызуна заточен человеческий разум. Иначе как я понимаю их речь? Я даже знаю, что такое 'кабак' и как в нем 'гуляют'!
  Надо не отчаиваться и искать. Где-то в лесу или за ним должны найтись и другие кролики. И хорошо бы они были хищниками, настоящими зверюгами. Наша травоядная популяция слишком слаба. Люди не так сильны, но у них есть броня и оружие. К несчастью, мои нежные лапки его не удержат, а естественным вооружением грызунов обделили. Природа пожадничала, сэкономив на нас.
  Кстати, а ведь люди носят не только кроличьи шкурки. Многие из них носили доспехи из обработанной кожи, и она явно не заячья. Тут наверняка водится кто-то еще, так почему бы не попробовать найти и влезть в зверя, пострашнее кролика?
  Стайки моих безмозглых сородичей остались позади. В лесу было заметно темнее, и я брел, наугад. Мне подходило любое направление. Хуже точно не будет. Нужно найти хоть кого-то, чтобы проверить мою новую теорию 'одержимости', но пока не встретилось ни одной живой души. Неудивительно - из Тени мир просматривался всего на несколько метров. Вокруг могли пастись целые стада прекрасных и сильных существ, а я их даже не заметил бы.
  Вскоре и лес остался позади, сменившись на каменистое плато между высоких скал, напоминающее лунный ландшафт. Тут не росло даже травинки. Шанс встретить на нем хоть что-то живое стремился к нулю. Кто может выжить на голой и бесплодной земле?
  Некоторое время я стоял, раздумывая, не повернуть ли мне назад, чтобы вернуться в лес и попробовать обойти ущелье. Но почувствовав мои сомнения, один из камней шевельнулся, а потом вдруг притянул к себе десяток других чуть помельче. С легким постукиванием они взвились в воздух и там сложились, образовав грубый гуманоидный силуэт, а за ним поднялись еще два таких же.
  Живые камни?
  Пока я изумленно рассматривал странную конструкцию, внутренняя справочная вновь подняла свои записи: да это же 'скальные элементали'!
  Название вновь всплыло само, стоило напрячь память, хотя до этого я понятия не имел, что такие бывают. Мистический процесс 'припоминания' более не удивлял, выглядя уже совершенно естественным - точно так же, как муши из Тени или мое бессмертие. Обживая этот чокнутый мир, я всерьез опасался, что перестану замечать его странности. Должно быть, именно так психически здоровый человек привыкает к сумасшедшему дому.
  Минутку! Вот откуда простой безграмотный заяц может о нем что-то знать? Пусть даже рарный? Или я уже пациент психиатрической клиники, а вся эта реальность является следствием неизлечимого нейродегенеративного заболевания?
  Вот, опять - еще одно мудреное слово! Эти ожившие каменные кирпичи наверняка не существуют вне моего воспаленного мозга. Не лучше ли спокойно подождать санитаров, которые меня отсюда вытащат? Но откуда вытащат - из моей собственной галлюцинации? А все эти ужасные смерти я тоже нарисовал себе сам? И кто тогда рисует художника?
  Нет, лучше не усугублять ситуацию рефлексией, оставив всё на своем месте. Буду действовать так, как будто всё это взаправду. К тому же, боль и страдания, похоже, тут самые что ни на есть настоящие.
  Мужественно перетерпев философские спазмы в уме, я приблизился к элементалю вплотную, чтобы рассмотреть его ближе. Его тело тут же приглашающе подсветилось синим, словно только и ждало арендаторов.
  Моя 'мыслящая пустота' буквально взвыла от восторга, пусть и безмолвно. Значит, я - не кролик! Не жалкий и ничтожный грызун, обреченный безропотно поставлять шкурки для алчного человечества! Я могу быть кем угодно, приняв форму существа, в которое влезу! Пуси, Лапуля, Зергель, Мафа и та толстуха - ждите! Я вас всех запомнил и скоро вернусь. Обещаю - вы мне рады не будете!
  Но едва потянувшись к элементалю, я вдруг передумал. Конечно, он выглядел внушительно и серьезно, но куда торопиться? Возможно, поблизости летают... драконы!
  Хм... Интересно, что я про них 'вспомнил'. Это первый случай, когда понятие проявилось раньше самого объекта. Возможно, память восстанавливается после какой-то ментальной катастрофы. В любом случае, спешить не буду. Я бездарно потерял в кролике уйму времени, поэтому надо хорошенько подумать и осмотреться. Не век же формировать из себя ценности для дармоедов!
  Аккуратно огибая ожившие кучи камней, я бродил по плато в поисках лучшего оружия мести. Несколько попавшихся мне крупных жуков, мелких крыс и улиток я всерьез не рассматривал. Единственным достойным кандидатом оставался элементаль. У него были свои плюсы: явный иммунитет к колюще-режущему холодному оружию, впечатляющий вес и потенциальная маскировка. Но были и минусы: хрупкость и медлительность.
  Кроме того, у меня появились серьезные сомнения в его когнитивных способностях. Я не заметил у элементалей ничего, хоть отдаленно напоминающее глаза и уши. Есть ли у них вообще мозг или то, что его заменяет? Вдруг это каменное тело станет тюрьмой, а я превращусь в тупой кусок горной породы?
  Нет! Даже длительное пребывание в кроличьем теле не сделало из меня травоядного идиота. Значит все эти временные 'апартаменты' не обуславливают свойства ума. А это и есть то, чем я изначально являюсь. С другой стороны, психика неустойчива и подвержена влиянию внешних в внутренних факторов. Она реагирует, а ее состояние меняется ежеминутно. Я злюсь на то, что причиняет боль и тянусь к тому, что кажется удовольствием. Меня кидает от ярости и жажды мести до псевдо-философии и рефлексии о сущности бытия. А если ум настолько изменчив, то где мое настоящее, истинное 'я'? Какое из многочисленных и столь разных состояний разума тогда считать 'мной'?
  К черту! Моя цель - месть! Размышления о 'высоком' оставлю до лучших времен. Сейчас же хочется вернуть обидчикам боль и отчаяние, которые мне пришлось испытать. А заодно и забрать лут, который из меня выгребли. И лучше всего прямо с их кожей!
  Красочные фантазии всё еще будоражили воображение, когда клочья тумана вдруг предательски расступились, обнажив край пропасти. К сожалению, я оказался слишком занят планами мести, и заметил обрыв только когда полетел вниз. Закон тяготения работал даже для 'мыслящей пустоты', но вот разбиться о скалы вдребезги она не сумела.
  Мягко приземлившись в глубокий ручей, я завис в толще воды. Течение стремительно потащило меня между острых, как бритва утесов. В бестелесном существовании были свои преимущества и вскоре мой 'дух' вынесло на мель к светлому песчаному берегу. Здесь мелкий, как мука, песок переходил в плотный травяной газон, чуть дальше нырявший под зеленую стену джунглей.
  Не успел я выбраться на пляж, как из тумана выпрыгнул двуногий жизнерадостный ящер: короткие передние лапки, саблевидные лезвия длинных когтей и острые зубки. Идеальное и быстрое орудие смерти! В таком наряде, вот бы мне встретить Лапулю...
  Милейшая тварь хищно оскалилась, когда беззвучно пробежала мимо, и через мгновение исчезла в серой мгле. От неожиданности я растерялся и отпрянул.
  Вот кто мне нужен! Надо брать! Нельзя потерять это сокровище! Предвкушение скорой расправы грело мне сердце, и я поспешил по следам ящера.
  Далеко идти не пришлось, через несколько метров цель нашлась под тенью гигантского папоротника. Кровожадная тварь откушивала еще живой косулей с влажными от слез глазами. Бедняжка слабо билась под чешуйчатой лапой, а рептилия неторопливо чавкала, наслаждаясь агонией жертвы. Казалось, на ее безобразной морде улыбались даже огромные бородавки.
  Хочу такую! Я радостно поспешил приблизиться к своему новому другу, предвкушая обкатку мощного, обвитого тугими мышцами тела. Но вместо привычного голубого свечения в нем слабо пульсировало темно-красное. Я раз за разом прошивал собой невозмутимого ящера, пытаясь найти в него 'двери', но их, видимо надежно заперли изнутри. Чертова ящерица не собиралась или не могла меня в себя впустить.
  Но почему? Чем это бородавочное страшилище отличается от кролика или элементаля?
  С большим сожалением мне пришлось оставить ящера в покое. Видимо, у этого мира есть свои правила и законы. Когда-нибудь я обязательно их узнаю, а пока ничего не поделать - надо вернуться к уже проверенному варианту. Элементали остались на плато, и туда предстояло как-то забраться.
  Склоны утесов мало чем отличались друга от друга, а Тень сильно ограничивала видимость, не позволяя двигаться по ориентирам. Прошло немало времени, прежде чем я понял, что давно заблудился. Без тела двигаться легче, но вспышки злобы и раздражение выматывали гораздо сильнее усталости.
  В воображении постоянно возникала Лапуля, осыпающая меня ядовитыми стрелами. Казалось, их яд добрался до мозга, надолго отравив его ненавистью. Мучаясь от бессильной ярости, я попытался визуализировать и рассмотреть свой гнев, представив грязь на чистой ткани ума. Этот оскверненный участок бесполезно отстирывать - его надо выбросить, не жалея.
  Только после этого ментально упражнения я наконец перестал психовать. И почти сразу вспомнил принцип выхода из лабиринта любой сложности: надо всегда идти вдоль одной стены. Это сработало - почти невидимая тропинка нашлась.
  Осторожно забираясь наверх, я вдруг понял, как рисковал. Из пропасти могло и не быть выхода, а ни умирать, ни карабкаться по отвесному склону 'мыслящая пустота' не умеет. В этой западне бестелесный разум сидел бы веками, пока не спятил бы окончательно.
  А вот и мои элементали!
  Больше не мешкая, я торопливо растворился себя в синей вспышке, успев соскучиться по нормальному миру.
  
  
  4
  
  
  Ни тепла живой плоти, ни биения пульса, ни дуновения ветра - лишь холод, ощущение прочности и силы.
  Я не понимал, чем именно вижу и слышу, но органы зрения и слуха исправно работали. А вот кроличьего обоняния очень не хватало. Осязание же было слабым и притупленным, словно пробиваясь через толстый слой резины. Но вместе с тем, я хорошо знал, где находится центр тяжести тела в любой момент времени и четко чувствовал его баланс. Элементаль представлял собой не кучу камней, а саму силу, что сплавляла их в единое целое невидимым энергетическим полем.
  Впрочем, расстояние, на котором она действовала, оказалось совсем небольшим. В этом я быстро убедился, когда резко развернулся 'корпусом', взмахнув 'рукой' по дуге. Крайний камень оказался слишком тяжелым для такого маневра, и центробежная сила попросту оторвала его, отбросив далеко в сторону.
  Отлетевший булыжник ударился о скалу с глухим стуком и раскололся пополам. Я не почувствовал боли - он перестал быть 'мной', как только оторвался от 'тела'. Мне пришлось наклониться и подобрать себе новый камень, легко и естественно занявший свое место. Потребовалось лишь чуть-чуть сдвинуть построение остальных, подправив баланс.
  Так... Теперь я не белый и пушистый, а твердый и хрупкий. С этим уже можно воевать, но хорошо найти бы породу покрепче, чтобы не превратиться от первого же удара в кучку щебенки. Некоторое время ушло на тестирование возможностей нового тела: маневренности, доступной скорости и силы удара. Очень многое зависело от формы, размера и веса камней. После нескольких экспериментов удалось идеально их подогнать и эффект сразу почувствовался по возросшей маневренности.
  Местные элементали, как я понял, тут всегда ходят тройками. Вокруг меня все время курсировала пара угрюмых каменюк, видимо охраняя родные скалы от алчных геологов или шахтеров. Впрочем, лиц у нас не было, поэтому внутренний мир элементалей оставался загадкой. Скорее всего, мои коллеги были столь же тупы и бесчувственны, как и те кролики. Я то рассыпался, роняя себя бесформенной кучей, то вновь собирался - никто не обращал на мои трюки никакого внимания.
  Полностью освоившись, я решил прокатиться вокруг. Получилось не быстро, но все же ход был мягким и плавным, словно тело неслось вперед на хорошо смазанных гусеницах. Я так увлекся маневрами, что не сразу заметил врагов.
  Их было четверо. Как и всегда, они вели себя нагло и самоуверенно. Живых каменных кучек хватало на всех, и люди принялись неторопливо и методично уничтожать их одну за другой.
  Красивая невысокая девушка держалась особняком и фармила элементалей в сторонке. А вот еще троих я уже видел и узнал слишком близко: коварный Пуси и влюбленная парочка - кажется, их зовут Мафа и Зергель. В такое совпадение трудно поверить, но мы снова встретились. Похоже, это судьба. Нас будто толкали друг к другу, словно на исход боя кто-то свыше сделал крупную ставку.
  Как я понял со слов той ушлой толстухи, пьяный Пуси в кабаке проболтался. Мою полянку поспешно арендовали, а этой троице пришлось искать новый фарм-спот. В прошлый раз они преподали хороший урок, но на этот раз я всё будет иначе.
  Я осторожно откатился за скалу, чтобы проследить за врагами и хорошо всё обдумать. Элементаль не кролик - есть отличная возможность для реванша. Мне не терпелось опробовать новое тело в бою, но лучше начать с малого - размяться на той девушке-одиночке. С ней не должно возникнуть проблем. Надо только дождаться, когда она окажется вне зоны видимости моих старых знакомых.
  Юная дева выглядела стройной и хрупкой. Что такая кроха может сделать с камнями?
  Как оказалось - очень многое. Всего после нескольких секунд наблюдения я понял, что невинное личико скрывает настоящего монстра. На первый взгляд он казался красивой бойкой девчонкой с двумя косичками, задорно прыгающими по плечам. Но как только она принимала боевую стойку - всё мгновенно менялось. В осанке сразу же чувствовался утонченный аристократизм и достоинство, а в каждом движении - уверенность и скрытая сила.
  Выйдя далеко вперед, девушка остановилась и, опустив руки, спокойно ждала, когда ее заметят несколько групп элементалей. Лишь дрожание кончиков пальцев выдавало напряжение - она словно аккумулировала энергию, впитывая ее из пространства.
  Камни сагрились и, неуклюже развернувшись, побежали к ней со всех сторон. По телу красавицы будто прошла волна, и к тупым каменным увальням полетел большой белый снежок. Сбив одного из них с ног, он покрыл землю вокруг корочкой прозрачного льда. Первый ряд атакующих беспомощно забуксовал на месте и в них врезались набегавшие сзади. Споткнувшись об уже упавшего элементаля, посыпались и остальные. Образовалась единая горка отчаянно барахтающихся камней, которая продолжала ехать по льду, хоть и гораздо медленнее.
  Девушка прыгнула и побежала в сторону, уходя с линии атаки, чтобы собрать во всё более уплотняющуюся кучу оба фланга. Наконец, она остановилась, развернулась, плавно подняла руки над головой, а потом резко их опустила, будто схватив и потянув вниз небо.
  Конечно, оно осталось на своем месте, но эффект был такой, точно с него сорвалось и упало солнце: огромный огненный болид рухнул вниз, превратив большинство элементалей в облако горячего пара.
  В лужах раскаленной магмы метались и заживо сгорали чудом выжившие. Но оставались и те, кто не попал в зону массового поражения. Теперь они неслись к девушке безмолвным и тяжелым катком, угрожая раскатать ее в тонкий лист. Но она изящным движением кисти нарисовала в воздухе круг, и из него веером вылетели кипящие шарики пламени. Они прошили камни насквозь - ни один из элементалей не доехал.
  Груда горячих, уже безжизненных валунов вытянулась дымящейся стрелкой, будто указывая на убийцу. Всего за несколько секунд она выжгла целую площадь. Последний из противников добрался дальше всех и теперь остывал у ее ног.
  Девушка облокотилась на скалу и тяжело дышала - могла и не успеть. Видимо, внешняя легкость движений давалась непросто - последнее чуть смазалось, и элементаль едва не превратил красивое тело в кровавую кашу. Брони на нем не было. Короткую тунику перетягивал широкий ремень, а затейливый узор кожаных шнурков имел декоративную функцию, подчеркивая достоинства ладной женской фигурки.
  Я совершенно забылся, наблюдая за боем юной магички и едва удержался, чтобы не крикнуть ей 'браво!'. Какое изящество, какая точность движений! В ее воздушном танце угадывалась и текучесть воды, и всепоглощающая мощь огня, способного испепелить десяток таких, как я. Но это смертельно опасное, но хрупкое существо едва ли переживет самый слабый удар.
  У моих же старых знакомых бой шел монотонно и гораздо медленнее. Пуси почти все время прятался за щитом, тяжело кряхтел и лениво тыкал мечом в порядком разозленного элементаля. Зергель же суетливо сновал у того за спиной, ковыряя ее парой кинжалов. Парень то пропадал, будто растворившись в воздухе, то появлялся, чтобы нанести серию быстрых ударов. Но толку от них было мало - лезвия его клинков лишь легко царапали камень.
  Мафа - статная, чуть полноватая девушка с толстой косой русых волос сидела на коленях за спиной Пуси. Она будто молилась, посылая к нему из ладоней непрерывный поток золотистого света и, казалось, не обращала на бой никакого внимания, погрузившись в глубокую медитацию. Покой и умиротворение на ее лице явно диссонировал с вымученным пыхтением мужчин и звуками ударов стали о камень.
  Группа с трудом допилила очередную тройку, и теперь с завистью поглядывала на завораживающее шоу магички. Та прекрасно знала, что на нее смотрят, и с удовольствием позировала, провоцируя мужчин легкой улыбкой и эффектными позами.
  Зергель не выдержал и восхищенно цокнул языком. Красавица приветливо махнула рукой и словно зажгла в нем яркий светильник - парень просиял изнутри и тут же получил затрещину от разозлившейся Мафы.
  Несмотря на впечатляющую смертоносность магички, начинать мне придется с нее. Пуси с щитом и с ног до головы в латах. К тому же, его видимо усиленно лечат. На этой тройке можно надолго завязнуть, а 'монстр с косичками' наверняка придет им на помощь и снесет меня за секунду.
  Траекторию перемещения неприятеля просчитать оказалось нетрудно. Девушка в одиночку выжгла весь центр и северную часть, оттеснив коллег к югу. Ей придется уйти за скалы восточнее, чтобы оставить им хоть что-то. Там они ее видеть не будут.
  Переместившись в место засады, я уронил себя на землю, чтобы мой силуэт не угадывался и стал терпеливо ждать свою жертву. Едва ли кто-то мог заподозрить элементаля в обыкновенных камнях, хаотично разбросанных по земле. Они ведь обычно тут так себя не ведут. Вряд ли наша красавица обладает особенным зрением, позволяющим увидеть 'энергию', что связывает мои булыжники в единое целое. Да и целое ли?
  Въезжая в чужие тела, как в гостиницу, я до сих пор не познал самого себя. Все эти мысли я не могут быть 'мной', поскольку возникают откуда-то, замечаются, а потом исчезают бесследно. Они нечто внешнее к 'воспринимающему', но вот его разглядеть невозможно, сколько ни вглядывайся. Является ли он целым и единым или состоит из частей, как и всё остальное?
  Волевой импульс, память, привычки, мотивы - любые особенности ума текучи и непостоянны. Чем одна 'сборка временных качеств' принципиально отличается от другой, если они все время меняются? Где начинается и кончается мое 'я', чтобы четко отличить его от 'другого'? Где этот неизменный 'стержень', на который могло бы нанизываться всё остальное, что обычно и называют 'нашим характером'? Есть ли вообще в этом мире нечто постоянное, кроме неопровержимого факта непостоянства?
  Меня несколько насторожило и то впечатление, которое произвела эта пылкая юная особь. С чего бы бесчувственному каменному чурбану испытывать к человеческой самке желание? Для него было бы совершенно естественно увидеть волнующую разум гармонию в дивном осколке какого-нибудь горного хрусталя. Но меня сексуально взволновала мягкая и теплая девушка!
  Значит, в моей 'мыслящей и пустой ясности' всё же что-то есть? Должна же где-то храниться привычка испытывать к красивой женщине особые чувства. Сексуальное влечение двух существ инстинктивно. Оно означает, что, по крайней мере, они очень похожи и, скорее всего, принадлежат к одному виду. Выходит, я человек или когда-то им был!
  Но что является определяющим признаком 'человечности', чтобы отличить его от разумной 'крольчатины'? Если бы я узнал такой атрибут, то поискал бы его у себя и вопрос бы решился. А если такого качества нет?
  Я раздраженно мотнул 'головой' и едва не выдал себя. Из-за угла как раз вынырнула магичка и настороженно застыла, боковым зрением заметив движение. Озадаченно посмотрев вверх, она увидела там небольшую площадку. Мне повезло - там толкались несколько моих 'родственников'. Если бы я умел дышать, то сейчас непременно бы выдохнул с облегчением.
  Враг успокоился и занялся тем, что умел лучше всего - массовым и виртуозным убийством. В отсутствии зрителей игривость и артистизм пропали, сменившись выверенной скупостью движений, рационализмом и точностью. Но даже сейчас пластика девушки завораживала. В этом балете повторялось два грациозных па, но эта ведьма делала их так же легко, как дышала.
  Какое красивое, безжалостное и уверенное в себе существо! Сейчас на него не смотрели, и маска улыбчивой и озорной девочки сразу пропала. Теперь она выглядела намного старше и уж никак не напоминала подростка. В ее глазах словно погасло тепло, оставив там холодные синие льдинки. Теперь в них чувствовалась жесткая властность и стальная воля. Видимо, только они и позволяли контролировать поток бушевавшей энергии, вырывавшейся наружу то морозной струей, то жаром огня.
  Магичка нашла взглядом цели и начала свой танец. Я почти беззвучно собрался в массивную громадину у нее за спиной. Скрип снежных кристаллов переходил в треск пламени и грохот разрываемой на куски горной породы - в этой какофонии услышать тихий стук камней было почти невозможно.
  Тяжелые булыжники вопросительно нависли над девушкой, словно спрашивая разрешения упасть, но я всё ещё медлил. Золото, забранное в два детских хвостика, трогательная родинка на шейке, хрупкие ключицы, крохотные красные стеклышки в маленьких ушках - как в это совершенство можно ударить?
  Нет, это же наваждение! Надо бить! Передо мной безжалостный и хладнокровный монстр, прямо сейчас выжигающий каменных братьев!
  Я решительно поднял камни повыше.
  Вот, сейчас!
  Нет, не могу! Слабак!
  Что-то внутри меня яростно протестовало. И конечно не потому, что мне стало жалко врага. Да, он жесток, умен и заслуживает уважения, но не жалости. Просто эта чертова ведьма слишком красива! Ее совершенство, казалось, обладало некой сакральной, самостоятельной ценностью, разрушить которую было бы святотатством.
  И в этот момент, девушка что-то почувствовала и обернулась. Я стоял почти вплотную - в ее глазах мелькнуло удивление, но не страх. Какое-то время мы просто смотрели друг на друга. И вдруг она закричала - пронзительно, страшно, совсем по-звериному. Трудно поверить, что человеческое горло оказалось способно на такой вопль. Нет, это был не крик ужаса и отчаяния загнанной жертвы - это был боевой спелл*. Его бы вполне хватило, чтобы отскочить и обездвижить меня, влепив снежный заряд, а потом спокойно и методично расстрелять огнем издали.
  Но все сложилось иначе. Дикий вопль лишил меня контроля над телом - я почувствовал, что связывающая его части энергия вдруг исчезла, и стал тяжело оседать вниз. Камни отделялись друг от друга и падали, а два из них висели прямо над головой ведьмочки. Бедняжка продолжала истошно вопить, и они опустились сами собой, с неприятным хрустом размозжив ее череп.
  Через несколько секунд ко мне вернулась энергия и способность к движению, а моя жертва сломанной куклой лежала на забрызганных мозгом и кровью камнях.
  Пусть невольно, но всё же я убил этого монстра. Поразительно, но самым опасным оказалась не смертоносная магия, а отравленная красота, парализовавшая мою волю и разум. Идеальное женское тело было эффективным и беспощадным оружием. Я чуть не дал убить себя, чтобы безропотно и покорно выдавить очередную порцию лута.
  Теперь у змеи вырвали ядовитые зубы, и я изумленно рассматривал то, что от нее осталось: куски раздавленной черепной коробки, слипшиеся в бледно-желтой слизи волосы. Содранная кожа свисала лохмотьями, обнажая красное мясо лицевых мышц и осколки зубов. Алая кровь толчками била из разорванной шейной артерии, а глазное яблоко выпало и повисло, держась на тоненьком жгутике.
  Какая гадость! Как можно было купиться на это? Эта отвратительная слизь, куски мяса и жира, кал и моча - скрывались за тонким и уязвимым фасадом из кожи. Удивительно, как омерзительные по отдельности части, собранные в одно целое правильным образом, вызывают в уме жертвы соблазнительно-манящий эффект.
  Чертыхаясь и злясь на себя, я отошел живописно раскидал свои камешки возле трупа. Громкие вопли не могли не услышать - за скалой послышался топот.
  
  
  5
  
  
  Первым из-за угла вывернул Зергель. Увидев изуродованное тело, он ахнул и попятился, отдавив ногу взвизгнувшей Мафе.
  - Жива? - тяжело дыша, спросил Пуси, подбежавший последним.
  - Без головы-то? А ты как думаешь? - язвительно ответила Мафа. Усевшись прямо на меня, она принялась растирать отдавленную ступню. - Фу, чуть не вырвало. Слишком рисовалась, звезда... Видели, какие фигуры выписывала?
  - Да, синхронизацию* она держала всегда почти на пределе... - Пуси внимательно осматривал ее тело. - Бесстрашная. Ничего не боялась. Еще бы чуть-чуть и с концами.
  - Кто её так? - побледневший как полотно Зергель встал за Мафу, словно надеялся, что она защитит его от такой же участи.
  - Удар тяжелым тупым предметом. Два удара, - Пуси задумчиво провел пальцами по моим окровавленным 'кулачкам' и наклонился, с шумом втянув воздух ноздрями.
  - Фу! Зачем? Ты еще оближи их, - брезгливо поморщилась Мафа. - И так понятно, что не сама умерла!
  - Все ясно, - Пуси многозначительно посмотрел на верхнюю площадку, где всё ещё толкались несколько элементалей.
  - Что ясно? - нервно спросил Зергель, проследив за его взглядом.
  - Похоже, Сельфина подстрелила одного из них, и тот свалился ей прямо на голову! - авторитетно заявил Пуси, рассматривая свой окровавленный палец на свет.
  Сельфина? У меня было чувство, что я с ней ещё обязательно встречусь. Странно, но эта ведьмочка мне по-прежнему нравилась...
  - А она, глупенькая, стояла внизу и ждала, да? - фыркнула Мафа. - Кроме того, ты видишь, что у них там комплект? Две полные тройки! А тут камня только на одного. Получается, это четвертый приблудный?
  - Два других разорвало в мелкий щебень, а кусками третьего ее и придавило! - заступился за друга Зергель, и в сердцах пнул меня в 'бок'.
  - Не плачь малыш, твоя любовь через пару часов прибежит и всё расскажет. Куда так надрываться... - нарочито равнодушно проворковала Мафа, видимо не простив ему того цоканья и восхищенного взгляда.
  - Нет, с делевелом* не прибежит, - Пуси поднял свой щит и вытер пальцы о штанину. - Только если завтра. В городе спросим.
  - Не забудь только аудиенцию забронировать. А то ведь к нашей звезде даже через фан-клуб не пробиться, - хихикнула Мафа.
  - А вдруг это сам Черный Кроль? Не его ли грязных лап это дело? - почти прошептал Зергель, оглядываясь. - Говорят, эта тварь может обернуться любым мобом в игре. В таверне рассказывали, что он недавно вырезал рейд 'Нью-Лайфа' на аутдоре*.
  - Да что-то не верится, - покачал головой Пуси. - Они обычно включают трансляцию на полмира. Пресса бы знала. Все бы уже такой визг подняли!
  - Спонсоры гильдии всё скрывают, чтобы не уронить курс акций. Репортеров купили, но слухи-то ходят! Думаю, в тот раз на полянке был именно он - глазищи умные и зыркал он так, словно запоминал нас! А я говорил, что лучше не трогать странного рарника! Черный Кроль будет мстить! - Зергель сделал страшные глаза и показал передние зубы, видимо изображая меня.
  Я плохо понимал, о чем они говорят и тем более, ничего не знал про 'рейд'. Похоже, на меня теперь валят всё, что угодно. Ну и ладно! Придется соответствовать своей славе.
  - Зергель, милый, да у тебя паранойя. Даже если Кроль действительно существует, то мы свой шанс упустили. Сейчас его фармит та толстая тварь, которой проболтался наш умник! Да, Пуси? - Мафа смерила его презрительным взглядом. - Дело ведь того стоило? Хорошая выдалась ночка, верно?
  - Да, я кретин. Согласен! - смутившись, покраснел тот. - Но и вы виноваты! Предупреждал же, что мне нельзя пить!
  - А ты при нас и не пил! Тебя напоили в кабинке для приватного танца!
  - Ребята, давайте закончим уже! - Зергель демонстративно достал кинжалы из-за спины. - Фарм-спот пока наш. Набьем мобов, пока никого нет, а то норму так и не выполним.
  - Да с вами немудрено, - поддразнила его Мафа. - Вы просто боги ДПС-а*. До вечера так царапать камешки будем.
  - Я тут много не выдам. У этих мобов резист* к режуще-колющему, - огрызнулся Зергель. - Дайте пару одноручных булав и всё сразу изменится!
  Пуси махнул рукой, устало вздохнул и отправился к ближайшей стайке элементалей. Зергель виновато поплелся за ним, а Мафа так и осталась удобно сидеть на моих камешках. 'Молиться' за своих мужчин, она могла и отсюда. Не скажу, что мне это понравилось.
  Громко прорычав, Пуси привлек внимание сразу двух групп. Возможно, из-за обидных слов Мафы, а может, решил просто наверстать время. Сагрив несколько мобов, он маневрировал, не давая себя обойти с фланга, а встречая удар, слегка отклонял щит, отводя энергию в сторону. И всё же иногда моб попадал и тогда Пуси отступал и болезненно морщился. Его тело под доспехом наверняка было синим. Броня спасала от пореза и уколов, но не от тупого оружия.
  - Мафа, ты специально что ли? Хил* будет? - проворчал Пуси после очередного тумака.
  Девушка удовлетворенно улыбнулась и слезла с меня. Видимо она решила, что достаточно наказала этого хмыря за болтливость. Закрыв глаза, она подошла к нему ближе и снова села. Ее губы стали что-то шептать, а поза словно излучала покой и смирение, выходящие из молитвенно сложенных рук потоком теплого света.
  Зергель терпеливо дождался, пока мобы целиком сосредоточатся на Пуси, и исчез, чтобы проявиться уже за ними. Похоже, женский сарказм оказал благотворное действие, и парнишка махал своими кинжалами с удвоенной яростью.
  Похоже, мне пора действовать. По традиции, лучше всего начать с женщины. Оставшись без хилера, эти ребята загнутся и без моей помощи.
  Прости, Мафа, но я знаю, что убить в этом странном мире всё равно невозможно. Уже отработанным движением я почти бесшумно поднялся за ее спиной и, почти не колеблясь, легонько стукнул камешком ей по затылку.
  В шейке что-то слабо хрустнуло, голова девушки клюнула вниз, а руки безвольно упали на ее колени. Тело Мафы обмякло, но так и осталось сидеть.
  Удачно! Увлеченный схваткой отряд не заметил потери бойца. Я вновь рассыпался по земле, представляя, как Мафа злится в Тени. Хотя у людей посмертие могло выглядеть и как-то иначе.
  - Хил! Мафа, хватит! Не валяй дурака! Дай хил! Ты спишь что ли? - Пуси нервно оглянулся, медленно отступая под градом ударов.
  Да, шесть элементалей - это не шутки. Правда, четыре из них теперь лежали на земле неподвижными горками, успев нанести раны, которые вылечить уже некому. Конечно, если только Зергель не обнаружит в себе способности к исцелению.
  - Брось их! Посмотри, что с ней! - приказал Пуси, подслеповато щурясь. Сочившаяся из-под шлема кровь заливала глаза.
  Зергель обогнул элементалей и со всех ног бросился к Мафе, на ходу доставая аптечку.
  Я подобрался и, рассчитав дистанцию, собрал себя прямо в рывке. Но мои камни лишь беспомощно рассекли воздух там, где только что была голова Зергеля. Тот просто нырнул под них и исчез.
  Проклятье! Слишком медленно!
  В следующую секунду, я почувствовал укол сзади. Потом еще один. Парень разошелся там не на шутку. Неприятно, но не смертельно.
  Развернувшись, я попытался накрыть его одним тяжелым акцентированным ударом, но Зергель ловко уклонился и снова исчез. Камень, не встретив цели, едва не оторвав 'руку'.
  Мафа явно недооценивала этого живчика. Особого вреда он пока не нанес, но и попасть по нему было почти невозможно. На Пуси всё еще висела пара элементалей, и помочь напарнику он пока мог. Если не разобраться с ловким пронырой, то их допилят и мои дела будут совсем плохи. Конечно, до Сельфины им далеко, но вдвоем они справятся со мной очень быстро.
  Зергель наконец проявился и теперь маячил на безопасной дистанции, не решаясь атаковать в одиночку. Он быстр, но тщедушен, а его кожаная броня не сможет смягчить прямой и жесткий удар. Сейчас ему надо помочь Пуси, и только потом вернуть ко мне.
  - Фокус моих! Потом нюкнем* рарника! - следующий приказ подтвердил мои опасения.
  Сделаю то же самое - помогу родственничкам, пока они еще живы.
  Я развернулся и помчался к 'своим' на выручку. Спину тут же ужалило в нескольких местах сразу, будто на нее набросился рой мелких и озлобленных насекомых. Пока ничего страшного - можно терпеть. Мысленно я поблагодарил всех местных богов за то, что у Зергеля не булава, а кинжалы.
  Для Пуси мой маневр не стал большой неожиданностью. Шагнув в сторону, он развернулся - меч свистнул и по широкой дуге ударил по выставленной вперед каменной 'лапке'. Крайний булыжник отлетел и укатился, оставив меня с короткой култышкой.
  Теперь Пуси заслоняли от меня два каменных 'братца', а ухмыляющийся Зергель кружил за спиной, выбирая момент для новой атаки.
  Черт! Похоже, хана. Я не знал, что делать с этой парочкой. Один умело маневрировал, держа толкавшихся мобов между нами, а второй висел за спиной, ограничивая мои передвижения. Его кинжалы хоть и не наносили критического ущерба, но все же сильно замедляли меня. Рано или поздно он меня доковыряет.
  Пытаясь обойти мешавшихся мобов, мы в очередной раз проехались по трупу Мафы, и тут на меня снизошло 'откровение'!
  Придерживая тело обломком, я оторвал голову, чтобы использовать ее вместо отсеченного камня. Она встала на свое место, но зрелище получилось еще то: с обрубка шеи капала кровь, а бледное лицо, казалось, оживало в движении.
  Чтобы еще более усилить эффект, я пошевелил отвратительным 'кулачком' перед потрясенным Зергелем. Похоже, этот трюк его психика переварить не смогла - шокированный, парень вытаращил глаза и застыл, не в силах оторвать взгляд от лица подружки.
  Такой шанс нельзя упускать!
  Не теряя времени, я раскрутил новую 'руку' и, отпустив связь, метнул голову Мафы в цель. Страшный снаряд попал Зергелю в грудь, и у него сразу подкосились ноги. Бедняга не мог даже шевелиться, когда разорвав дистанцию, я обрушил на него свой самый тяжелый валун.
  Покончить с Пуси оказалось нетрудно. Я вынудил его отступить за скалу, где мирно паслись еще несколько свеженьких элементалей. Сагрившись, они окружили и переехали беднягу со спины. Прикрывать ее было уже некому.
  Я отомстил - на земле валялись четыре человеческих тела, а мои камни стали липкими от их теплой крови. Победа? Мне хотелось именно этого?
  В этот раз месть не доставила ожидаемого удовольствия. Ненависть ушла, оставив вместо себя непонятную тоску, разочарование и чувство вины. Стало даже хуже, чем было. Я чувствовал, что сделал глупость, согласившись с ролью, которая абсолютно не нравилась.
  Мне было жалко ребят, тем более, что в их смерти не было ни малейшего смысла. Мы все бессмертны, а причинять боль гораздо труднее, чем ее терпеть. Если во мне и есть эта неуловимая 'человечность', то именно сострадание должно быть ее стержнем.
  Я ведь точно такой же, как и мои жертвы. Или нет? Началась ли моя история с белого кролика или самое важное произошло еще раньше?
  У меня не было готовых ответов. Погруженный в раздумья, я медленно покатил к обрыву, откуда в прошлый раз так неудачно свалился.
  Солнце приятно грело мои камни, высокое небо манило необъятным пространством, но мне было не до местных красот. Из подслушанных разговоров целостная картинка этого мира всё ещё упрямо не складывалась. Лениво развалившись на краю обрыва, я пытался хоть что-нибудь вспомнить. В уме было ощущение зыбкого, но густого марева, будто заслонявшего мое прошлое.
  Первоначальное кроличье отупение давно прошло, открывая ранее скрытые пласты информации, словно фильтры медленно таяли. И это были не новые знания, а именно воспоминания! Иначе, как понятие могло проявиться во внутреннем дискурсе, если его объект никогда не встречался? Почему так понравился 'зажигательный танец' Сельфины? Да и Лапуля показалась странно знакомой, но в мыслях о ней почему-то уже напрочь отсутствовал сексуальный подтекст.
  Мой блуждающий ум походил на гудящий рой пчел, а ведь я собирался не думать, а вспомнить! Но возвращая его к исходной точке, вновь забывался в мутных концепциях. В конце концов, я просто перестал бороться с собой, отпустив мысли на волю. Не гнать их насильно, не поощрять, не бороться, не менять на другие, а бесстрастно смотреть в пространство осознавания, позволяя всему 'быть', как ему вздумается.
  Через какое-то время я как будто пропал, словно превратившись в чистую ткань, на которой этот мир и был нарисован. И теперь живая и красочная иллюстрация меня никак не затрагивала и не волновала.
  Солнце грело все так же, небо лениво облизывали пухлые облака, а где-то внизу журчала река - я равнодушно и отстраненно воспринимал всё проявленное. Мне было наплевать на реальность. Всё это иллюзия, включая, даже меня. Потому, что я не кролик. Не камень и даже не человек.
  Я есть сама эта осознающая ясность. Я - чистое и незамутненное ничем восприятие. И этот очевидный факт не требовал доказательства, которое следовало бы проследить в уме или тем более произнести вслух. Мысли появлялись, но не подпитываемые усилием, незаметно таяли, возвращаясь туда, откуда возникли...
  Мир вдруг исчез. Нет, всё осталось на своих местах, но словно сделало шаг назад, спустившись до уровня фона, более не окрашивая собой реальность в оттенки неприязни, желания или равнодушия.
  Отпустить, всё отпустить...
  ***
  Залитая светом степь - порывы холодного ветра гонят волны по золотистому полотну ковыля. Осеннее солнце давно не греет. На высоких пиках развивается синий штандарт моей гильдии - рейд выстроился клином и ждет приказа.
  Я слезаю с лошади и тщательно растираю горсть сухой земли ладонями - едкий запах доказывает, что разведчики не ошиблись. Кажется, что кроме нас тут никого нет, но Тварь прячется где-то здесь. Мы должны найти ее раньше других!
  ***
  
  
  6
  
  
  Что-то громко ухнуло и взорвалось. Степь моментально исчезла, а вместо нее вновь появились отвесные скалы, на которых я мирно грел свои камни.
  Черт! Черт! Да что здесь творится? Только начал всё вспоминать!
  Волна раздражения переросла в ярость и обожгла ум, дотла спалив медитацию. Я злобно оглянулся в направлении шума, готовясь растоптать, разметать и расплющить досадную помеху, но 'помех' было много. Слишком много.
  Во вспышках огня и облачках пара метались редкие фигурки элементалей, за которыми с улюлюканьем гонялись толпы двуногих. Никогда не видел столько людей сразу - они разбивали в щебенку все крупные камни. Мобов на всех не хватало, и народ палил по площадям, перепахивая плато.
  Да уж... Как меня угораздило стать столь популярным в человеческом мире? Мертвецы здесь слишком болтливы, и новость о чудесном явлении 'Черного Кроля' наверняка облетела весь город. Я лежал в естественном углублении на самом краю обрыва, видимо, поэтому меня еще не заметили. Надо было сразу отсюда валить. Хотя нет - всплывшие 'воспоминания' оказались слишком важными. Разберусь с этим чуть позже, а пока спрячусь в джунглях среди слезливых косуль и прожорливых ящеров. Обрасту плесенью, посажу на себя мох и лишайник и, никого не трогая, буду мирно медитировать, вспоминая, как я дошел до жизни такой.
  Я осторожно подвинул то, что считал 'головой' к краю обрыва - ручей был прямо подо мной. Стоял такой гам, что звук удара о воду никто не услышал. Мне повезло, что ручей оказался быстрым, а его дно покрывала мелкая галька, а не ил, в котором я мог бы увязнуть. В трясине меня бы никто не нашел, но и выбраться из нее было бы невозможно.
  Поначалу вода едва покрывала мою макушку, но чуть дальше русло заметно расширилось и углубилось. Живности тут было полно: скользкие сомы провожали недобрым подозрительным взглядом из-под ветвистых коряг, а мелкая рыбешка храбро вилась вокруг, пытаясь отложить на мои камни икру.
  Я шел по дну, а течение мягко подталкивало в спину, облегчая движение, пока не увидел впереди нечто бесформенное и прозрачное. Видимо, 'водный элементаль' - текучий гуманоидный силуэт переливался бесчисленными отражениями, пуская десятки солнечных зайчиков. По сравнению с ним, мой выглядел грубым и неотесанным. Оставалось только завидовать беззаботной игре этого свободного существа: его серебристые капли то собирались в большие подвижные сферы, то распадались на красивые серебристые пузыри.
  Возможно, лучше вот так же бездумно булькать в свежей и холодной воде, а не искать смысл бытия в изначально бессмысленном мире. Твердое и неповоротливое тело нравилось всё меньше, и будто отягощало меня столь же тяжелыми мыслями. Наличие интеллекта сейчас представлялось уже сомнительным преимуществом - нет ума, нет и проблем.
  Наконец, медленно перебирая 'гусеницами', я вылез под спасительную тень леса. Мои камни глубоко вязли в рыхлом песке, и с большим трудом доплелись до твердой поверхности. С облегчением рассыпавшись под густой куст, я забросал себя прелыми листьями и затаился.
  Но спокойно вспомнить и обдумать недавний 'сон' мне не дали - рядом сухо треснула ветка. Хлопнули крылья, и с предупреждающим карканьем в небо поднялось несколько рассерженных птиц.
  - Макс, ну что ты как слон! Всех распугал, - недовольно прошептал женский голос.
  - Прости. Это тупой бесёнок*. Сейчас отзову, - извинился мужской.
  Щурясь от яркого света, на пляж вышла хорошо знакомая парочка: стройная красноволосая девушка с оттопыренными ушками и высокий нескладный парень. Ну да, это мои первые убийцы - Лапуля и ее долговязый спутник.
  На этот раз им мстить не хотелось. Я слишком часто вспоминал 'день рождения' и первые враги стали почти родственниками. Теперь вокруг них скакала еще и мелкая злобная тварь с влажным поросячьим рыльцем - видимо, тот самый неуклюжий 'бесёнок'.
  Макс махнул рукой, и тот обиженно взвизгнул и исчез, оставив неприятный запах серы.
  - Где вот теперь их искать? Столько выслеживать, чтобы твоя чертяка в самый последний момент всё запорола!
  - Так извинился уже! Мне голову разбить о тот камень, чтобы ты успокоилась? - парень кивнул на меня.
  В принципе, я был не против - пускай разбивает. Этот хлыщ мне не нравился. Но через секунду тот нахмурился и, будто забыв о сварливой подружке, стал разглядывать глубокие борозды, которые я пропахал на песке.
  Вот остроглазый! Увидел же... К счастью, его отвлекли:
  - Я всегда спокойна! - потрясая кулачками, закричала Лапуля, подняв на крыло даже самых хладнокровных пернатых. Небо будто вскипело стремительными черными галочками, и по песку зашлепало птичьим помётом.
  - Отлично! - Макс раздосадовано засопел, вытирая едкую кляксу с лица. - Молодец! Ты справилась с квестом - птиц не будет до вечера. Только вот и сдавать нечего.
  - Плевать! Я же просила пойти на скалы вместе со всеми! Нас тут обгадили с ног до головы, а ведь у меня могла быть вторая сетовая шмотка! - топнула ножкой Лапуля.
  - Да? Сельфина поставила на уши город - туда все побежали. С таким мизерным дамагом* нам бы ничего не досталось.
  - Ладно, забудь! - девушка раздраженно плюхнулась на песок, не пожалев чистую пушистую юбочку.
  Вот ее мне было искренне жаль. Я слишком хорошо знал, из кого ее шили. Возможно, всё же стоит когда-нибудь обтянуть барабан человеческой кожей...
  - Знаешь, посиди-ка здесь. Остынь, а я поищу жар-птиц за холмом. Они вроде бы туда полетели, - не дожидаясь ответа, Макс ссутулился еще больше и уныло поплелся вдоль берега.
  - Да уж, постарайся! - крикнула Лапуля ему в спину, и страдальчески закатила глаза. - Чистить сам будешь. Или неси сразу ощипанные!
  Демонстративно отбросив лук, она звездой раскинулась на песке. А как только дружок скрылся из вида, неожиданно резво вскочила и подобрала оружие. Выверенным движением девушка достала из-за спины стрелу и прицелилась, увидев кого-то в ручье.
  Да, она умела обращаться с луком: чуть наклонилась вперед, не изогнув и не скрутив корпус, а подбородок немного приподняла, чтобы дать место кисти, удерживавшей тетиву. Ее ноги прочно стояли на песке, а поза выглядела естественной и устойчивой.
  Я так и не понял, куда она целится. Лапуля следила за кем-то в воде и терпеливо ждала, чтобы отпустить стрелу на полу выдохе между ударами сердца.
  Фьюить!
  Казалось, стрела просто исчезла из лука, а левая рука даже не шелохнулась, будто приклеенная к этой точке пространства. Мгновенное движение правой в колчан за спину - и ушла новая! Через доли секунды еще одна! Все три теперь торчали в воде, поразив что-то невидимое.
  Ее жертвой оказались крупные рыбы. Их могло унести быстрым течением, и Лапуля побежала по мелкой воде, проявив радугу из сверкающих брызг. Эта девчонка явно не умрет с голода. На дистанции она, вероятно, чрезвычайно опасный противник. Но справится ли она со мной?
  Что может элементалю сделать стрела? Отбить пару каменных крошек? Кинжалы Зергеля только царапали, а серьезную угрозу представляла лишь магия и удары тупым оружием, которые могли бы меня расколоть.
  Нет, я не собирался никого убивать, а обдумывал, как безболезненно и быстро поменять тело. Каменный элементаль, видимо, в джунглях не водится, а след за собой оставляет, как от тяжелого танка. Надо подобрать что-то из местного, иначе на меня опять сбежится полгорода.
  А расстаться с такой глыбой не просто. Повеситься, утонуть или порезаться она попросту не могла, а биться 'лбом' о скалы придется долго и больно. Надеюсь, Лапуля поможет. Конечно, придется отблагодарить ее лутом, но для нее было не жалко. Что-то в этой сварливой девчонке мне нравилось. Пока я прикидывал, как покончить с собой, она по-хозяйски развела костер и в небо взвились струйки сизого дыма.
  Какая трогательная забота! Видимо чувствует себя виноватой и хочет раздобрить Макса жареной рыбкой. Лучше бы не травила парня зазря, а то проест плешь...
  Я не успел проследить мысль, как что-то крупное вылезло сбоку, загородив поле зрения.
  Ящер! Даже два!
  Так... Видимо, Лапулю придется спасать. Но спешить не буду - хотелось посмотреть в бою толкового лучника. Вмешаться всегда успею - ни одни зубы с камнем не справятся.
  Тем временем, ящер подкрадывался, с кошачьей грацией сокращая дистанцию: осторожный шаг левой лапой, аккуратный перенос веса тела, шаг правой. Чуть покачался, проверяя опору, чтобы не скрипнул песок. Немигающие глаза ни на миг не отрывались от спины жертвы, а ноздри жадно втягивали ее запах.
  Наконец, рептилия решила, что готова к атаке и подобралась для прыжка. Вторая пока пряталась в тени деревьев, не выходя на песок, чтобы отрезать путь к отступлению.
  Я легонько стукнул камнями. Девушка мгновенно обернулась и увидела ящера, а тот живым снарядом рванулся вперед с широко разинутой пастью. широко разинута, маленькие передние лапки с когтями-кинжалами готовы вонзиться и рвать теплую плоть.
  Лапуля прыгнула в сторону и перекатилась - страшные челюсти бессильно щелкнули в воздухе. Промахнувшись, ящер резко затормозил и потерял баланс. Задние лапы отстали, и тяжелая туша вспахала пляж в нескольких сантиметрах от цели.
  На такой дистанции лук бесполезен - Лапуля вскинула обе руки за голову и, достав по стреле, с силой вонзила их в спину проезжавшего ящера.
  Тот яростно взревел и ударом хвоста отбросил девушку в сторону. Она перекатилась еще раз, чтобы разорвать дистанцию, но уже гораздо медленнее. Маленькая передняя лапка с когтями-кинжалами глубоко распорола ее бедро, а со стороны леса уже набегал второй ящер, вынуждая отступить в воду.
  Лапуля попятилась и коротко свистнула - словно из воздуха появилась волчица. Яростно зарычав, она повисла на загривке раненой твари. Взревев, ящер упал на спину, пытаясь ее раздавить, и задрыгал лапами, поднимая тучи песка. Раздался пронзительный и жалобный визг, и намертво сцепившийся клубок покатился по берегу.
  Эта драма заставила меня действовать. Собачке конец, а у Лапули серьезная потеря крови. Долго она не продержится.
  Собираясь на ходу я вскочил и поплыл к месту боя. 'Поплыл' - потому, что совершенно забыл про песок. Мои камни вязли, а здоровый ящер брызгал слюной совсем рядом с Лапулей. Ее положение было отчаянным - она стояла по колено в воде, что сильно ограничивало возможность маневра.
  Девушка зашла еще глубже и беспомощно оглянулась, но Макс видимо еще гонял взбудораженных жар-птиц по кустам. Наконец, Лапуля собралась и выхватила маленький смешной ножичек, который не проколол бы даже шкуру рептилии. Помахав столь страшным оружием перед оскаленной мордой, она свободной рукой бросила несколько шариков.
  Чудище отследило её движение, и выгнуло шею, подозрительно вглядываясь в воду.
  Я наконец-то доехал до ящера, и с размаха обрушил оба каменных кулака на его спину, вложив вес тела в страшный удар. Мерзко хрустнули сломанные позвонки, и тварь повалилась вперед. Теряя опору, я стал падать за ней, прямо туда, где Лапуля только что бросила какую-то гадость.
  Вспышка, сильный толчок! Еще одна!
  Мои камни разлетались вместе с кусками несчастного ящера - это последнее, что я ещё видел...
  
  
  7
  
  ***
  Осень в этом году слишком холодная. Меня никогда не покидало ощущение, что никто давно не знает, какой она действительно должна быть. Как солнце подсвечивает невысокие сопки, чем пахнет степь, насколько влажен туман в заросшем кустами овраге? А эти облезлые тощие суслики... Почему они не прячутся в норы, когда земля трясется от тяжелая поступи тяжеловооруженного рейда из сорока человек?
  Я надеялся, что когда-нибудь поеду к сестре и увижу настоящий, не нарисованный мир. Она живет и учится в Элизиуме - это небольшой клочок земли под прозрачным куполом. Единственное обитаемое место на поверхности планеты, откуда своими глазами еще можно увидеть цвет неба. И это всё, что нам оставили.
  'Нам', потому что предки, так засравшие планету, давно сдохли! Сейчас никого из них давно нет, но я бы выкопал их тела из могил, чтобы плюнуть в червивые пустые глазницы! Теперь их потомки, как крысы ютятся в крохотных кельях глубоко под землей, а вся социальная активность теперь сосредоточена в виртуальных мирах! Детство, учеба, работа, отдых и даже смерть!
  Психиатры научили бороться с удушливыми вспышками ярости, но на этот раз я хочу злиться. Враг где-то рядом, а гнев дает силы, которая скоро понадобятся. Теперь я умею его контролировать. Надо смотреть в свой ум - прямо туда, откуда он поднимается. Так же, как на открытый огонь - не подкидывать слишком много, но и не дать погаснуть. Словно взвешивая, внимательно и бережно, чувствуя его неоднородное течение и структуру.
  И тогда в бою можно творить чудеса, не теряя способности мыслить логично и ясно. Я больше никогда не буду рейдить с полной 'синхрой'. Хватит! Ошибаться нельзя. От меня зависят жизни людей - их настоящие жизни.
  - Рейд, сто-о-ой! - я гаркнул так, что суслики сразу попрятались, шустро разбежавшись по норкам.
  Самый толстый из них, видимо выбрал чужую дыру, где и застрял, умильно дрыгая задними лапками. Невольно, я улыбнулся, и в голове снова возник образ сестренки. Лапуля...
  Черт, отставить! Надо собраться и раздать команды.
  - Тварь должна быть за сопкой. Всем оправиться, подтянуть снаряжение! Ластморд, отправь своих в стелсе*, пусть посмотрят что там.
  - Лейла, меня не жалеть! Всё, как обычно!
  - Сельфина! Пожалуйста, на этот раз осторожнее! Снова загнешься - отправишься в запас, отдохнешь на полгодика. Больше секса, меньше агро! Зрители тебя любят, а дамага и так хватит. И следи за своими 'художницами', наши горящие задницы плохо смотрятся в кадре!
  Рейд взорвался от хохота, но фокусы магов мне не казались смешными. Да, их прошлая импровизация стала хитом, побив рекорды просмотров, и принесла нам хорошие деньги. Но повторяться нельзя. Еще один такой трюк в том же духе только отнимет аудиторию. Мы топ-гильдия, а не дежурные клоуны.
  - Внимание! Через пять минут включу трансляцию. Сегодня больше миллиона заявок на аутдора*. Следуем плану, без сюрпризов и глупостей!
  Я слез с Буцефала, потрепал его дружелюбную лошадиную морду, и сел в позу лотоса. Никаких кнопок, иконок, табличек, средств связи и прочей, обычной для виртуальных игр лабуды, в Сансаре никогда не было. Тут всё серьезно, только хардкор, никаких костылей и приторной няшности. Для казуалов есть миры с интерфейсом, а нам платят за настоящую боль.
  Мир мягко погас, а передо мной возник родной бассейн и блок управления. Комфортный полумрак не самых дешевых апартаментов Южного Сектора. На голографических стенах мелкий белоснежный песок, на который накатываются изумрудные волны в белых барашках. Это не графика, а настоящий фильм - сестренка снимала сама. Ее последний подарок с Элизиума. Пока хватает денег платить за ее учебу, но замок Мары выглядит таким неприступным... Если прогресса в рейдах не будет, нас просто перестанут смотреть.
  Я тяжело вздохнул, вбивая в декодер персональный код для трансляции. Мы не можем топтаться на месте так долго. На одних аутдорах далеко не уедешь, а конкуренты наступают на пятки. Говорят, Артификалы на первом рейд-боссе уже подбираются ко второй волне треша*. Спонсоры злятся и грозят разорвать с нами контракт. Может и правда рискнуть? Вдруг повезет?
  А если нет? Подняв синхронизацию на уровень выше, мы потеряем людей на делевеле. Два месяца им придется качать навыки заново, еще примерно столько же они будут восстанавливать именной шмот. И это если повезет с лутом и жертв не больше десятка. Больше за разумное время нам не одеть. Но что еще остается? Ждать пока нас обгонят и заберут весь бюджет на рекламу?
  Конкурс на место в рейде огромный, но даже временную замену подобрать очень сложно. Мои ребята пашут на пределе, резерв только в подъеме 'синхры'. Повышение точности, быстроты реакции, скорости и свободы движений сможет прибавить почти треть дамага. А вот мне придется тяжко. Конечно, не последний уровень, но ставка всё равно очень рискованная. Вдруг ляжем все? Это отбросит нас уже на полгода. После масс-вайпа восстановить место в топе почти невозможно.
  Я задумчиво посмотрел на свои руки: вены почти с мизинец толщиной, тяжелые и распухшие бугры мышц обтянуты тонкой пленкой 'финтес-костюма'. У меня одно из самых сильных тел в мире, и сейчас оно парит в сверхтекучем растворе бассейна, который стоит целое состояние.
  Для Сансары используют совершенно немыслимые технологии. Порой, мне казалось, что ее делали инопланетяне, а скорее, демоны, судя по тварям, которые там обитают. Совершая любое действие в игре, человек тратит столько же сил, как если бы ее объекты существовали в реальности. При контакте с виртуальным объектом жидкость бассейна мгновенно изменяет свои свойства, застывая с необходимой упругостью и динамикой. Имитация взаимодействия идеальна - фитнес-костюм точно передаст нагрузку и ощущение во всех точках тела.
  Поэтому сильный моб бьет в Сансаре очень болезненно. Но их такими нарисовали, а вот возможности игрока соответствуют способностям настоящего тела. С набором опыта изменяются только доступные спеллы и навыки, а вот собственное тело качается по-настоящему. В бассейне оно повторяет все наши действия в игре.
  Конечно, многое от наших природных данных зависит. Искусственный интеллект не обманешь. Наверное, мне повезло - танком* в Сансаре могут играть очень крепкие люди. Поэтому в ней мы показываем только то, на что способны в реальности. Поэтому, топовые маги, почти всегда молодые девчонки. Постаревшие гладиаторы никому не нужны. С возрастом таких вензелей не накрутишь, а если нет точности в движении, то нет и силы у спелла.
  А вот варлокам тут повезло - могут играть до самой старости. Этот класс требует не мышц, а мозгов. Их спеллы требуют сложных вычислений в уме. Всё на математике. Если плохо просчитал, то из рук лишь сизый дымок выйдет. Да и с петами-бесами у них всегда сложные отношения. Демоненок - тварь дурная и подленькая. Любит боль, а хозяина убьет при первой возможности.
  Не может быть!
  Наконец, закончив возиться с настройками, я увидел, как на табло стали стремительно отщелкивать цифры. Зрителей слишком много, а все вип-позиции почти моментально раскупили на аукционе. Аншлаг! Это же какие деньжищи на обычного аутдора!
  Некоторое время я колебался, не решаясь нажать на кнопку трансляции. Происходило нечто очень странное - уровень ставок зашкаливал. И хуже всего, что наши спонсоры поставили на поражение!
  Ненавижу этих хитрых ублюдков! Я понимал, что это засада, но уже ничего не мог изменить. Пора начинать трансляцию.
  Волны ярости вновь начали медленно затапливать разум. Еще чуть-чуть, можно повыше... Вот так!
  Ну что, эти изнеженные богатые суки хотят шоу и хардкора? Вы, мать вашу, сейчас всё получите!
  Поехали!
  ***
  Серый мир муши уравнял нас, одинаково обесцветив лежащие на мели камни и разорванные останки ящера. Но на этот раз между смертью и Тенью была прослойка, где мелькнуло чье-то прошлое. Своё или чужое - так и не понял.
  А вот еще кипевшие эмоции были точно моими. Ум буквально переворачивало вверх дном от нахлынувшей ярости. Хотелось сжать шею врага и выдавливать из него жизнь каплю за каплей. К сожалению, сейчас у меня нет тела, чтобы удовлетворить эту жажду. Не было и врага, не было даже того человека, из глаз которого я только видел два мира - настоящий и нарисованный, черт бы их всех побрал!
  Так значит игра... Это они так играются?
  Вдруг будто повеяло холодом, заморозив внутренний диалог. А скорее - монолог, причем состоявший из одних вопросов. Ощущалось чужое и недоброе присутствие, словно нечто невидимое оценивающе разглядывало меня изнутри.
  'Ну давай, тварь, покажись! Вылазь! Я здесь, прямо перед тобой!' - мысленно проорал я, все еще чувствуя уверенность и силу гильдмастера. Да, тела не было, но энергия кипела и переполняла участок пространства, который я считал здесь 'собой'. Сейчас я не боялся никого, кто бы не вылез из пустоты. Пусть это будет хоть сам дьявол!
  Тишина. Вокруг только все тот же неразличимый шепот вьющихся муши. Их хороводы обладали явным гипнотическим действием - я мог смотреть на них вечно.
  Гость ушел. Если что-то и было, то теперь его нет. По крайней мере, чужое присутствие больше не чувствовалось.
  Теперь я, наконец, успокоился и могу мыслить более ясно. Итак, что мне только что показали? Собственное прошлое или всё же чужое?
  Я слышал все мысли того человека, но не знал ни его предыстории, ни того, чем всё закончилось. Увиденного слишком мало, чтобы отождествить себя с ним. Просмотренный фильм про ворон еще не повод для того, чтобы каркать!
  Скорее, это только первый пазл пока еще скрытой картинки. Придется ждать следующего 'сеанса', чтобы подтвердить одну из двух версий. Пока же я склонялся к первой из них - гильдмастер и рейд-лидер топовой гильдии каким-то образом трансформировался в виртуального зайца!
  Но как? Почему? Съел что-то? Кого-то? Смерть, кома, сумасшествие, сон, глюк, проклятие - что со ним стало? Или теперь по сети блуждает лишь мой бледный слепок, часть памяти? Эдакий цифровой полтергейст в аду для игроков, где они искупают вину за миллионы погубленных мобов?
  А вину чью - свою или чужую? А если не помнишь, то тогда она чья? Ведь наша уверенность в самобытии держится только на содержимом памяти, на ее преемственности, на воображаемой линии, протянутой из отрывка прошлого в фантазию будущего.
  Ничтожнейший кусок информации определяет то, что мы считаем 'собой'! Но ведь, она так неустойчива и может быть легко имплантирована или заменена новой. Замени пару ключевых блоков, и никто не заметит, как Лапуля стала Сельфиной, к примеру...
  Вот меня понесло... В любом случае, с рефлексией надо завязывать. Того и гляди начну отвечать сам себе, причем чужим голосом. А санитаров тут нет, вязать меня некому.
  Стоп! Сестрёнка должна что-то знать! Она в этом видении выглядела намного младше лучницы, только что отправившей меня в Тень. Как Лапуля попала в Сансару? Ищет мой след, а может просто кончились деньги?
  Так что делать? Попробовать рассказать ей все?
  Воображение нарисовало картинку, как моб прыгает Лапуле на ручки и, брызгая слюной, пытается выговорить что-то разумное. У него не получается, и тогда он многозначительно сопит и подмигивает, рисуя на песке ребус за ребусом: 'Родная, я же братик твой! Дай-ка обниму тебя мохнатыми лапками...'
  Но не втяну ли я тогда сестру в мутную историю? У меня только что был 'посетитель'! Вдруг он навредит ей?
  Нет, нельзя рисковать. Это мой квест, моя тайна. Разберусь сам. Хватит с нее и драчливого кролика с жалобным взглядом, что едва не оставил ей шрам. Поберегу сестрёнке психику. В любом случае, нельзя от нее отходить. У девчонки всё должно было сложиться иначе. Не хватало еще, чтобы она разделила карму своего непутёвого братца!
  К счастью, долго ее искать не пришлось - перепаханный берег выглядел так, словно с ящерами тут сражалась целая пати. Куски одного, вперемешку с камнями, валялись по всему берегу, а у трупа второго сидела Лапуля, оплакивая истерзанное тело волчицы.
  Теперь информации у меня было больше и я знал, что девушки обычно сильно привязываются к своим петам. Бездушный моб отдал за хозяина жизнь, а Лапуля трогательно рыдала над образом, который только что себе нарисовала.
  Впрочем, у людей так принято. Они живут в клетке иллюзий, никогда не покидая тюрьму собственного тела!
  'Они'?
  По крайней мере, у меня еще есть возможность менять свои камеры. В уме я всё еще моб. Хотя никто не может знать, кто он на самом деле. Любое самоопределение будет грозить возможностью новой ошибки.
  Наконец, Лапуля успокоилась и высморкалась, оставив, наконец, труп волчицы в покое. Злобно пнув дохлого ящера на прощание, она решительно направилась к лесу.
  Я поспешил за ней, опасаясь потерять ее из вида. Надо срочно найти новое тело. Причем такое, чтобы можно было находиться рядом с сестрой. Какую-нибудь мелкую птичку, шмеля или бабочку...
  В джунглях беззаботно чирикали целые стаи яркой пернатой мелочи, но ни синего, ни красного сияния они не давали. Пичуга для меня маловата. Впрочем, какой от неё толк? Чем я в ней помог бы сестре? Ел бы с рук и пел воодушевляющие песенки в бою вместо барда? Музыкального слуха у меня никакого - Лапуля бы эту птаху ощипала и съела.
  Внезапно сестренка остановилась и замерла, что-то заметив. Чуть покачиваясь на носочках, она приняла боевую стойку, но лук не доставать не стала.
  Снова ящерки? К сожалению, я ничего там не видел. Картинка в Тени совершенно другая - вокруг клубился только надоевшая серая дымка.
  Расковыряв в земле камешек, Лапуля подняла его и, ловко размахнувшись, бросила. Потом перенесла вес тела на левую ногу и крутанулась, как циркуль, пропустив мимо себя что-то стремительное, приземистое и обтекаемое.
  Животное пронеслось почти вплотную к ней и исчезло в тумане, еще до того, как я его разглядел. Казалось, оно чиркнуло так близко, что едва не прихватило с собой половинку сестрёнки.
  Развернувшись, оно повторило маневр, но с тем же успехом. Наконец, я узнал в толстеньком, но очень шустром существе обыкновенного лесного кабанчика. Лапуля оказалась слишком быстра для него, и их танец напоминал корриду, где роль быка досталась этой целеустремленной, но бесконечно глупой свинке.
  Ее мощный торс и короткие ножки ничего не могли сделать с сестрой. Та однообразно, но хладнокровно вертелась, а упрямый кабан раз за разом протыкал бивнями пустое пространство. Наконец, он вымотался и, обессилев, подошел почти вплотную к Лапуле, видимо собираясь рухнуть ей на ноги и забодать в ближнем бою.
  Лапуля, искусственно улыбаясь, стала делать комичные пассы руками, пытаясь успокоить животное. Поросенок недоверчиво смерил ее мрачным взглядом и подозрительно фыркнул.
  Должно быть, сестре понадобился новый пет вместо волчицы. Класс 'охотник' - приручает, кормит, а потом нагло использует. Настоящие живодеры!
  Черт! Слабое голубое сияние! Да это же то, что мне нужно!
  Я торопливо бросился к свинке, растворяясь в ослепительной синей вспышке. Мир распахнулся, и уже в следующий миг увидел, как сестренка протягивает мне батон и что-то ласково шепчет, подмигивает и корчит умилительные рожицы.
  Вот тупица! Похоже, она всерьез думает, что кабан ждет от нее именно этого. Желуди давай, дурочка, желуди!
  Я понятия не имел, как ведут себя настоящие свиньи. Хотя многие девушки, наверняка утверждали обратное. Постараюсь, чтобы мое поведение смотрелось естественным - чуть поднять 'брови' вверх, глупое выражение глаз, доверчиво протянуть влажный пятачок к хлебу.
  - Ну, давай! Ням-ням-ням. Ешь, глупенький, смотри, как вкусно, - Лапуля демонстративно откусила от булки, наиграно изобразив неземное блаженство.
  Тьфу ты, ненавижу сюсюкание. От нее несет 'няшностью'. Да кто так с серьезными кабанами общается? Еще бы розовый бантик с попоной на меня нацепила! Лучше бы пива дала, от мучного сало рыхлеет...
  - Вкусненько-вкусненько! На, бери милый, - продолжала сладостно ворковать сестренка, снова протягивая мне батон.
  Некоторое время я боролся с желанием стереть это тупое выражение с ее личика, и больно цапнуть за палец. Ну, просто выбешивает этой нежностью, что она как с теленочком... Я же суровая, брутальная тварь из темного леса! Ко мне с уважением надо, особый подход нужен! Только Нью-Лайф! Только хардкор!
  Я угрожающе хрюкнул и воинственно поскреб копытами землю. Сестра примолкла и насторожилась, медленно потянувшись за луком.
  Черт! Откуда в уме всплыла эта боевая речевка? Что-то кармическое. Тупо пристрелит же...
  Я торопливо сменил гнев на милость и, дружелюбно крутя хвостиком, стал давиться черствым батоном. Лапуля внимательно на меня посмотрела, но руку от лука убрала.
  Уфф... Вот когда еще можно так над сестрой поглумиться? Но едва не переиграл. И что там теперь положено делать?
  Дурашливо подпрыгивая, я сделал пару кругов вокруг хозяйки, всячески изображая радость от обретения столь высокого покровительства. Готов служить, рвать и топтать!
  Сестра нахмурилась. Похоже, мне не поверили. Что-то сделал неправильно.
  Лапуля щелкнула пальцами, подавая команду. Но я понятия не имел, что она от меня хочет и демонстративно повернулся назад, будто поискав взглядом объект, к которому она обращается.
  Глаза сестренки смешно округлились. Ну, надо же... Похоже, тут у кого-то атрофировалось чувство юмора. Я сел на задние лапки и понимающе развел копытцами. Не знаю, что было бы дальше, если бы из кустов в этот момент не вывалился Макс со своим демоненком...
  Парень тряс потрепанными птичьими тушками, и открыл было рот, торопясь поведать эпическую сагу о славной охоте, но Лапуля резко оборвала его:
  - Посмотри на меня!
  - Что? Ранение? - Макс испуганно оглядел девушку.
  - Я нормальная?
  Я возмущенно фыркнул. Зачем на парня так давить? Интересно, что было бы, если он сказал 'нет'?
  - В смысле? - осторожно переспросил парень, ожидая подвоха.
  - В прямом смысле! Глаза не красные? Речь не сбивчива? - Лапуля настойчиво подводила его к какому-то выводу.
  - Да у тебя всегда... - он видимо хотел продолжить мысль, но вовремя остановился. - Все, как обычно. А что? - вкрадчиво добавил Макс.
  Забывшись, я внимательно следил за их диалогом, переводя взгляд с одного на другого.
  - Хорошо, смотри, - она кивнула в мою сторону.
  Тут до меня дошло, что все это время, я сидел в совершенно неестественной для кабанчика позе, но успел вскочить на четыре ноги раньше, чем Макс обратил на это внимание.
  - Поздравляю, у тебя новый пет! - он не понимал, почему обычный свин занимательнее саги о поимке злополучных жар-птиц.
  - Ты посмотри, что он делает, - девушка устало вздохнула, сомневаясь в своем здравомыслии. - На задних лапах сидит и на нас пялится. Я его даже отозвать не могу.
  Макс смерил сестренку нарочито сострадательным взглядом - выглядело издевательски. Я же, как ни в чем не бывало, старательно ковырял рыльцем в пыли, катая по кругу крупные желуди.
  - Лапуль, опять начинаешь? Ты не горячая? - участливо спросил парень. - Опять зайчики кровавые в глазах пляшут?
  - Дурак! Да, этот такой же! Глаза те же самые!
  Я поперхнулся, выплюнув желудь. 'Те же', в смысле, кроличьи? Мне, похоже, хамят! Хотелось переспросить, но ведь опять только хрюкну! А вот с 'отзывом' нехорошо получилось - у меня так не выйдет. Ну, спишите на баг, бывает...
  - Ваше величество преследует сам Черный Кроль, и вы посвятили его в свои петы? - хихикнул Макс. Он сильно рисковал, поддразнивая сестру. - А может и в этих пташках сидит? - Он потряс связкой жар-птиц.
  - Хорошо. Смотри на ботиночки! - Лапуля топнула ножкой.
  Мы оба перевели взгляд на ее обувь - черная, зашнурованная, с тупым носком. Что в ней такого?
  Но Макс нашел незаметную бирку и изумленно присвистнул. Сел, пощупал, поднял взгляд на девушку, недоуменно покачал головой:
  - 'Каменное Сердце - и это тоже пройдет...'. Откуда такое? И снова сетовый бонус к ловушкам. Тот же рарник?
  Я скрестил на макушке уши, прислушиваясь. Неужели снова выдал ей сет?
  - Тот же рарник... - противным голосом передразнила Лапуля. - Бестолочь! А я о чем говорю?
  - И где ты его нашла? Как выглядел? И при чем тут кабан?
  - Не я нашла. Он сам пришел сразу после того, как я взорвала скального элементаля! - сестренка показала взглядом на плато, откуда до сих пор доносился шум боя. - Представь, он специально стукнул камнями, когда на меня уже неслись два 'рекса'! А потом еще и убил одного из них! Это тот самый, что убил Сельфину и группу Зергеля!
  Глаза сестры покраснели. Она едва не расплакалась, понимая, что несет совершенно неправдоподобную чушь.
  - Элементаль? Здесь? Как же ты победила столь могучего и беспощадного монстра? - с иронией спросил Макс. - Сама Сельфина не смогла, а вот ты справилась?
  - Я и не справилась бы! Использовала те разрывные ловушки, что выиграла на турнире. Они целое состояние стоили! И перчатки с кроля к ним бонус дают. Эти ящерицы едва не сожрали меня, пока ты где-то шлялся!
  - Тише-тише. Я верю, спокойнее. Но зачем элементалю спасать тебя? И почему все чудеса происходят, как только ты остаешься одна? - поднял бровь Макс.
  - С одной легче справиться, вот почему!
  - А с Бимкой что? Или эта хрюшка лучше?
  - Бимка погибла. А свин какой-то неправильный. Такой эмм... - замычала Лапуля, видимо пытаясь описать свои ощущения.
  - Это нервное, - успокаивающе заверил Макс. - Так иногда кажется. У меня тоже бывает со своими демонами...
  - Что у тебя бывает с демонами, мне безразлично, - холодно перебила Лапуля. - Ты слышал, как пьяный Пуси хвастался этим же сетом? У Сельфины обычный солнечный удар был? А Мафа просто дурачилась так, войдя в образ Медузы Горгоны? Думаешь, все они врут?
  - Не знаю, - пожал плечами Макс. - Черный Кроль ведь даже не моб, а архетип. Этот ярлык вешают на всё необычное, а рарники по умолчанию ненормальны. Да и не только рарники! - ядовито добавил он, видимо обидевшись на последнюю реплику.
  - Ты когда-нибудь видел, чтобы мобы сами выходили за пределы локации? Пусть даже рарники? - сестренка покосилась в мою сторону и начала говорить шепотом. - Такие элементали тут не водятся, значит этот спрыгнул со скал. Плато прямо над нами, но чтобы убежать от облавы, нужны мозги! Нужен разум! И сразу его смерти появляется чудаковатый кабанчик. Странное совпадение, верно?
  Варлок не ответил, смерив меня цепким изучающим взглядом, и я невольно попятился, почувствовав себя словно голым. А это еще один намек на латентную человечность. Если сестра меня пустит на сало, то станет ли она каннибалом? Обычно люди не едят близких родственников!
  - А давай убьем, да проверим! - алчно облизнулся Макс. Похоже, ему нравились простые и быстрые решения. - Если он тот самый рарник, то доберешь сет, а если нет, то у нас на обед будет вкусный жареный поросёнок.
  - Я уже думала, - задумчиво прошептала Лапуля. - Но он меня спас!
  - С ума сошла? Это же моб, пусть и рарный. У таких просто искусственный интеллект посложнее. В любом случае, он не думает, а реагирует. Учится, но не мыслит - ходячий алгоритм, машина.
  - Я понимаю, но пока не могу. Мне до сих пор тот кролик снится. Мобы так не смотрят! - убежденно сказала сестра, и на всякий случай вежливо улыбнулась мне.
  Её ход мысли мне понравился, а вот от долговязого задохлика придется избавиться. Страшненький, ядовитый, худой, да еще и слюни текут. Видимо, мысленно уже примеряет полный сет с моей тушки. Не парень, а недоразумение. Я сестрёнке другого найду.
  Я помнил, что рейд-лидер думал о варлоках - это не класс, а диагноз. А может даже проклятие, как посмотреть. Умники и социопаты. Длительный дискурс с мелкими бесами приучает к логике и математическому мышлению, но частенько калечит психику.
  А Лапуля не демон, ее не продифференцируешь и поверхностным анализом не возьмешь. Неудивительно, что они всё время ругаются. Женские эмоции в привычные уравнения не поставить. Там математика не работает, уж слишком много всего понакручено.
  - Ладно, пока не говори 'нет'. Просто отложим эту тему до вечера, - примирительно сказал Макс, видимо что-то придумав. - Идет?
  - Хорошо, - кивнула Лапуля, вставая. - Пошли. А народ всё на скалах шумит, слышишь?
  - Пусть шумят, а у нас всё с собой! - зловеще ухмыльнулся варлок. - Птиц сдадим и в пещеру. В ней новая цепочка квестов. До вечера должны управиться.
  Ага! Значит, есть время для подготовки несчастного случая. До вечера этот болван не доживет. Получит делевел и сразу отстанет.
  Я удовлетворенно хрюкнул и весело потрусил к хозяйке, как вдруг боковым зрением поймал на себе взгляд бесёнка. Он смотрел на меня оценивающе и разумно!
  Жесткая щетина на моей спине встала дыбом. Я резко затормозил и развернулся, но черные глазки демонёнка вновь стали словно стеклянные - пустой, бессмысленный взгляд.
  Но я только что видел в них искру разума! Неужели, померещилось?
  Макс шел следом, видимо мечтая о румяной свинине, конечно же, споткнулся об меня. Замахав руками, он попытался удержать равновесие, но тщетно - колючие кусты затряслись, и стали грязно ругаться его голосом. Лапуля тут же заслонила меня, встав на защиту, и эта парочка вновь принялась громко выяснять отношения.
  Я же стоял как вкопанный, уставившись на чертёнка. Неужели он такой же разумный, как я? Но зачем от меня прятаться?
  
  
  8
  
  
  Люди, наконец, сдали квест с птицами подозрительной и жутковатой старухе, что жила в ветхом бунгало на куриных ногах. Они так божественно вкусно пахли, что мне тотчас захотелось их укусить. Заметив мой интерес, Лапуля сердито пшикнула, и я послушно отошел, демонстрируя покорность судьбе и лучшие свинские качества. Чтобы не пойти под нож вечером, нужно казаться славным и дружелюбным. Сестра должна ко мне привязаться и тогда на милую свинку рука не поднимется.
  Джунгли успели утомить удушливой жарой и высокой влажностью. Шкура противно прела, привлекая разнокалиберных паразитов, которые не счесывались даже копытцами. Приходилось забегать вперед, валяться в ласковой нежной пыли, а потом долго и сладостно тереться о грубую кору дерева.
  Ко всему прочему, я зачем-то нажрался перебродивших плодов, многие из которых оказалась червивыми. Теперь в брюхе ныло и жутко пучило. Как оказалось, кроликам и элементалям жить намного проще. Похоже, разработчики Сансары что-то напутали, засунув кабана в тропики.
  Я облегченно выдохнул, только когда увидел вход в пещеры. Внутри нас встретила прохладная сырость, что после душного леса казалось подарком небес. Где-то внизу традиционно журчала вода - без подземной реки не обходится ни одно уважающее себя подземелье.
  Макс тихо чертыхнулся в темноте и зажег факел, осветив колышущуюся на сквозняке паутину. Лапуля нервно вздрогнула - многослойные седые полотнища скрывали под собой большую часть стен и закопченного потолка. Пещера, видимо, была популярна. Несколько коконов с гуманоидными очертаниями висели в темных углах зловещим предостережением незваным гостям. В одном из свертков что-то еще слабо шевелилось внутри.
  -Ааа... какая мерзость! - сестра поспешила спрятаться за спину Макса. - Открой его, оно живое!
  - Зачем? - ласково спросил он, наслаждаясь ее страхом и собственной мужественностью. - Там наверняка злющий моб. Разработчики обожают подобные штампы.
  - А нам точно именно сюда надо? - по дрожащему голоску Лапули угадывалась запущенная арахнофобия.
  - Конечно! - гордо кивнул Макс. - Квестовая цепочка кончается здесь. Иначе мы просто не выйдем из этой локации. Не бойся, танковать будут петы. Они справятся. До нас никто даже не дотронется.
  'Справятся'? - я оглянулся на бесенка, надеясь увидеть в его глазах солидарность и возмущение. С его ростом, победить можно только улитку. Возможно, он не согласился с хозяином, но не подал вида - всё тот же бессмысленный взгляд пары пустых черных глаз.
  - Минутку. Я позову 'войда'*, - Макс подтянул живот и расправил плечи - его взор был тверд и храбро устремлен вдаль.
  На фоне побледневшей Лапули парня просто раздуло от собственной важности. Меня затошнило от этого жалкого зрелища, и я пошарил по стене взглядом в поисках заблудшей козявки.
  Вот, эта подойдет - милое мохнатое паукобразное, размером с кулак. Мощные хелицеры, три пары глаз, приветливый вид. Его дружелюбная мамочка, наверное, где-то глубже живет.
  Осторожно подцепив рыльцем, я аккуратно повесил малыша на ногу варлока и уселся удобнее, чтобы насладиться эффектом. Паучок проворно полез вверх и деловито перебрался на плечо.
  Я нетерпеливо засучил копытцами и развернул острые ушки в ожидании визга. Предвкушение перелива его богатых и сочных тонов, наполняло меня радостным трепетом. Макс краем глаза заметил движение, но невозмутимо продолжил вызов нового демона.
  Бесёнок раздраженно пискнул и исчез, а на его месте возникла желеобразная синяя глыба. Закончив каст, парень осторожно подсадил насекомое на ладонь и аккуратно опустил на землю.
  Я разочарованно и пристыженно засопел. Да он храбрец... Возможно, все не так плохо.
  - Не мог подальше от меня выпустить? - жалобно спросила Лапуля, передернувшись от отвращения. - Паутина, мягкие яйца, бе-е-е...
  - Наша арахнофобия естественна, поэтому подземелье заселяется пауками в первую очередь. Они намного популярнее оборотней и вампиров, - невозмутимо произнес варлок, важно оттопырив губу.
  И было из-за чего - Лапуля не сводила с него восхищенного взгляда. Держать такую страшилку в ладони, казалось ей настоящим подвигом. Я своими руками подарил врагу бонусный балл. Еще одна 'удачная' затея и он уговорит её пустить меня на лут, даже не дожидаясь вечера.
  Инициатива заслуженно перешла к Максу, и он зажег факел, возглавив нашу колонну. Войд плыл рядом с хозяином, а сзади к ним пугливо жалась Лапуля. Бедняжка тщательно осматривала стены, опасаясь нежданной атаки затаившегося арахнида. Я же путался под ногами, стараясь быть на виду и выглядеть забавным и смелым.
  В этой пещере вполне можно было бы наладить производство превосходного паучьего шелка. Его невесомые рваные занавеси бесшумно колыхались в проходах, а иногда казалось, что мы не идем, а плывем под водой в гроте. Сталактиты и сталагмиты застыли в извечном движении друг к другу, словно клыки страшной пасти. Казалось, эти челюсти вот-вот сомкнутся, чтобы пережевать и выплюнуть наши останки в бездонный мрак пропасти. Краем глаза схватывалось смутное движение в боковых проходах, но тени исчезали слишком быстро, чтобы их разглядеть. В темных углах что-то страшно шуршало, а под ногами потрескивали хрупкие косточки, напоминая о тщете надежд и бренности жизни.
  Наконец, мы вышли в просторный сырой зал, переполненный полянками бесцветных грибов и вонючими лужами слизи. В застоявшемся воздухе пахнуло сладковато-гнилостным запахом. Под веселый треск факела прозрачные сороконожки доедали человеческий труп, кишевший белыми червяками.
  Макс поморщился от отвращения, а лицо Лапули стало белым, как молоко. Казалось, её сейчас вырвет. На всякий случай я отошел от нее подальше.
  Сражаться с монстрами сейчас было бы уже перебором - хватило бы и того, что мы увидели. Все игровые каноны соблюдены - квест вполне можно засчитывать. Не понадобился даже музыкальный бэкграунд за кадром. Леденящие завывания или сдавленный крик за поворотом могли бы только испортить ювелирную работу гейм-дизайнера.
  - Бояться надо живых, а не мертвых! - Макс посчитал момент подходящим, чтобы выдать банальное, но спорное утверждение. - Местные мобы должны соответствовать нашему уровню. Нет смысла бояться.
  Болван! Как будто такой смысл вообще есть. Никто ничего здесь не должен! Я провел достаточно времени в шкуре жалкого кролика, поэтому не надо мне рассказывать про игровой баланс - здесь его попросту нет.
  Думаю, сестренка и не боялась. Скорее, её тошнило от отвращения, но этот недоумок не видит разницы. Пожалуй, мне не придется больше думать, как их разлучить. Могучий интеллект варлока сделает всё вместо меня, причем, гораздо быстрее.
  Девушка беспомощно махнула рукой, чтобы ей не читали морали и, согнувшись, отбежала на несколько шагов в темноту. Похоже, эти мучительные и громкие спазмы - результат последней реплики Макса. От его пафоса начинало подташнивать даже меня.
  Но тупице и этого показалось мало. Чтобы усилить впечатление, он подошел к разложившемуся трупу и наклонился, с интересом разглядывая обглоданное червями лицо. Новая вспышка судорожного кашля из темноты показала, что его действие возымело эффект.
  - Странно, что тело до сих пор здесь. Должно быть НПС*, - задумчиво изрек варлок поразительную в своей глубине мысль.
  Я, было, собрался вонзить бивни в эти тощие ягодицы, чтобы сестра могла хоть немного передохнуть от его глупостей, но меня опередили. Недоеденный покойник открыл белые глаза без зрачков и мило улыбнулся.
  И тотчас со всех сторон раздался пронзительный визг, а стены словно ожили, покрывшись сотнями светящихся парных точек. Мгновением позже, они единой волной рухнули вниз, рассыпавшись лавиной мелких паучков. Я понимал, что если хоть один доползет до Лапули, та просто потеряет контроль над собой.
  Но пока она держалась мужественно и уверенно. Отступив в центр, девушка подбросила вверх маленький мячик, и под сводом пещеры будто вспыхнуло солнце, не оставив ни одного темного уголка. Теперь люди стояли спиной к спине, отражая атаки бесчисленных насекомых.
  Макс отправил войда в атаку, но против такой мелочи тот оказался почти бесполезен. Его едва было видно из-под черного живого ковра. Бедняга беспомощно вертелся, но часть членистоногих полчищ всё же отвлёк на себя. Массивный и бесформенный, весь в паутине, он давно потерял свой естественный цвет, и теперь походил на рыхлое тесто, щедро облепленное черным изюмом.
  Тем временем, я носился по кругу, вытаптывая сотни паукообразных, лопающихся под копытцами с омерзительным хлюпаньем. Мои бивни и рыльце работали, как отвал бульдозера, отбрасывая копошащуюся черную массу назад. Через толстый слой сала и жесткой щетины укусов не чувствовалось. Гораздо больше неприятностей доставляли острые металлические колючки, которые сестра веером рассыпала по залу.
  По периметру описанной мной окружности успел образоваться вал из мертвых хитиновых тел, который я старательно поднимал еще выше. К несчастью, всё новые армии вываливались из боковых нор и проходов темным потоком. Стрелы Лапули нам ничем помочь не могли, и Макс спокойно и методично расстреливал прорвавшихся клубками фиолетовых молний.
  Одной из них он промазал - острой болью обожгло бок, и я споткнулся, не вписавшись в очередной поворот. Копытца скользнули в месиве из раздавленных насекомых, и моя тушка, полетела в дальний угол, будто на санках.
  Оглушенный, я беспомощно барахтался у стены, пытаясь вскочить и вернуться, но ножки не слушались. Мне оставалось только смотреть, как Лапуля обхватила Макса руками и закрыла глаза, вжавшись в него изо всех сил. Сейчас она потеряет сознание, а живая лавина докатится и накроет их с головой!
  Варлок твердо стоял на ногах, не обращая внимания на почти добравшихся до них пауков. Он что-то шептал, а потом стал нестерпимо медленно поднимать руки вверх, окружая себя и Лапулю столбом дрожащего марева.
  - Жертва! - вдруг страшно закричал Макс.
  Его демон вдруг раздулся и сразу взорвался. Да так, что затряслись стены. Волна ревущего пламени разошлась от него по всему залу, остановившись только у моих ног - шерсть на них тотчас обгорела.
  Через несколько секунд огонь погас. Запахло паленым волосом. С сухим треском в пещере остывали тысячи хорошо прожаренных пауков. В ее центре под хлопьями пепла стояли два человека, словно высеченные из камня. Они обнимали друг друга так сильно, что казались одним.
  Ну что за патетика, просто слезы из глаз. Возможно, у них кратковременный шок. То зыбкое марево наверняка послужило щитом, иначе обугленные кости валялись бы на полу.
  Наконец, у меня получилось встать. В метре от ног всё ещё сидел паучок, выглядевший целым и невредимым. Казалось, он утомился и просто заснул. Я осторожно дотронулся до него копытцем, но тот сразу же рассыпался в мельчайшую черную пыль.
  Так близко... Как хорошо, что мое тело лежало у дальней стены.
  Хм... Макс, конечно, крут. Я недооценил его. У варлоков мощность спелла зависит от сложности его расчетов, а жертва демона значительно усилила финальный эффект. Как парнишка умудрился сохранить хладнокровие в этом хаосе?
  Впрочем, ему надо знать меру и отпустить сестренку. Он же ее нагло лапает! Куда так прижиматься, ей дышать нечем! Или они сгорели, как тот паучок?
  Я опасливо ткнулся в Лапулю рыльцем.
  Фух... Нет, она теплая и живая.
  Сестренка шевельнулась и нежно поцеловала Макса. Тот сразу встрепенулся и ожил. Его руки медленно опустились и стали поглаживать и мять ее ягодицы.
  Этого я пережить уже не мог. Гнилые плоды еще бродили в брюхе, и оно с облегчением выпустило скопившийся внутри газ. А потом на цыпочках ретировался на приличное расстояние и, едва не рыдая от умиления, стал ждать.
  Какое-то время ничего не происходило.
  - Ма-а-кс! Тьфу, ну что ты за скотина тупая! - Лапуля вырвалась из его объятий и отбежала ко мне.
  Я согласно хрюкнул и с осуждением посмотрел на покрасневшего парня.
  - Это не я! - запротестовал тот.
  - Нет, я! Придурок! Такой романтический момент испортить...
  Макс поискал ненавидящим взглядом меня, видимо, понимая, в чем дело. Я жизнерадостно осклабился, изобразив улыбку на поросячьей мордочке. Возможно, она смотрелась несколько дико.
  Мазила! Так ему и надо!
  Пострадавший бок до сих пор сильно болел. К счастью, удалось отыграться и хоть немного облить нимб спасителя свинской неблагодарностью. Теперь недруг посрамлен, но этот реванш ничего не решал. Мне по-прежнему надо придумать, как избавиться от долговязого.
  В подземелье снова стало тихо, а в центре вновь появился труп в компании прозрачных сороконожек.
  Так быстро? Просто скатерть-самобранка какая-то.
  - Надо спускаться ниже. Они скоро реснутся, а у этого спелла откат двое суток, - озабоченно сказал Макс, как только снова вызвал бесенка.
  - Хороший мальчик, умница! - промурлыкала Лапуля. - Нет, не ты! - она отвернулась от парня и демонстративно ласково почесала мне за ушком.
  На этот раз я не стал возмущаться. Мне понравилась и ее лесть, и унижение Макса. Я довольно фыркнул и потерся спинкой о ногу сестры.
  - Вот не знала, что есть такие умненькие петы! - Лапуля чмокнула меня в пятачок и принялась извлекать из щетины стальные колючки, которые так щедро вокруг набросала.
  - Не неси чушь. Они безмозглы! - мрачно буркнул Макс и тяжело вздохнул.
  Как только он раздраженно пнул бесёнка, я понял, что уже победил. Сестра не отдаст меня этому живодеру даже за эпический сет.
  - Хватит сюсюкаться. Пошли вниз! - зло бросил он и, не дожидаясь ответа, отправился к выходу.
  Лапуля бросила меня гладить и вскочила, послушно побежав за ним.
  Вот ведь... Любовь зла!
  Чертыхаясь про себя, я побрел следом, зная, что варлок не успокоится и придумает пакость, достойную его интеллекта.
  Или это я придумываю их сейчас одну за одной? Не нафантазировал ли я себе столь неприятный образ Макса? Поросячьи мозги наверняка производят столь же поросячьи мысли. Но изменяют ли они меня? Мыслю ли я в этом теле по-свински?
  Я поморгал и почесал копытцем за ухом, отогнав наваждение. Кабанам вреден глубокий ментальный анализ. Для этого лучше подобрать бы другое тело. Вот призраки или те же вампиры, к примеру. Они всегда так благородны, задумчивы и романтичны. Свинья же способна только жрать и гадить! Как в таком облике спасать себя, мир и сестру? Это нелепо!
  
  
  9
  
  
  Проход становился всё уже, потолок опускался всё ниже, но Макс упрямо тащил нас вперёд, не обращая на вздохи и прозрачные намёки Лапули никакого внимания. Должно быть, он всё еще дулся на неё, поэтому изредка отвешивал бесенку звонкую оплеуху, вымещая на невинной твари злость и обиду.
  Я нисколько не сомневался, что Макс заблудился, и лишь гордость не позволяла ему признать ошибку и повернуть назад. Долговязый наказывал себя сам, поскольку последние несколько метров был вынужден ползти на четвереньках. Над нами нависали миллионы тонн горной породы, и всё более суживающий лаз заставлял его нервничать.
  Клаустрофобия в узкой норе - это полная жуть. Легкий толчок и расплющенное тело останется лежать в ней навечно. Разумом Макс наверняка понимал, что это только игра, но вот его мозг видимо отказывался этому верить. Парень паниковал, но еще больше боялся показать свою слабость - скрипел зубами и держался изо всех сил. Такими темпами он сточит их до корней, а значит Лапуля значила для него очень много. Теперь это признавал даже я.
  - Ма-а-акс? Мы правильно идем? Ты уверен? - робко протянула она и оглянулась, словно искала у меня поддержки.
  Я важно кивнул и благодарно потерся о ее бедро спинкой, стараясь подарить сестренке покой и уверенность.
  Со мной она не пропадёт! Свинья своих не бросает!
  - Да, тут только один выход, не перепутать, - голос Макса прозвучал необычно тихо. - Подожди, не пихайся. Тут душно. Мне надо отдышаться. - Он лег на спину и закрыл глаза.
  Наконец, парень собрался, молча перевернулся на живот и пополз дальше. В мою кабанью голову пришла логичная мысль, что не показывать слабость - та же самая слабость. Конечно, неприятно испытывать страх, но еще хуже страдать от того, что об этом могут узнать. Зачем же...
  Я вдруг заметил слабое темно-красное свечение и сразу перестал умничать. В этой норе светилось всё: стены, пол и даже потолок. Где-то за стеной шумел водопад, а из уходящего в темноту тоннеля воняло гнилью и разложением. Там впереди нас словно ждала гигантская пасть, в которой никогда не чистили зубы. И эта правдоподобная аналогия мне очень не нравилась.
  Приглядевшись, я понял, что горная порода имеет необычную для камня структуру. Стены показались мне теплыми и странно рыхлыми. К тому же иногда они слабо подрагивали. Нора всё больше походила на согнутую гармошкой трубу с подозрительно одинаковыми и ровными складками. Но больше всего беспокоил этот загадочный красный свет, который мои спутники почему-то не видели.
  Ящер! Так светился ящер, когда неторопливо доедал косулю. В тот раз он видимо был еще слишком большим для меня, поэтому его тело подсвечивалось не синим, а красным.
  Значит... Значит, мы ползем внутри какой-то колоссальной твари!
  Громко заверещав, я цапнул Макса за пятку. Тот вскрикнул и обернулся, явно собираясь ткнуть в меня факелом.
  Тупица! Да нас сейчас сожрут тут живьем!
  Вцепившись в лодыжку, я потащил его назад, но тот уперся руками в стены и яростно отбрыкивался. Недолго думая, Лапуля сгребла меня в охапку и прижала к земле, пытаясь утихомирить. Должно быть, сестра подумала, что ее любимый свин перенервничал и взбесился.
  С трудом вырвавшись из ее объятий, я опустился на коленки и опустил голову. А потом резко выпрямил ноги, вложив их силу в мощный удар бивнями вверх. Тело разогнулось туго сжатой пружиной, удивительно легко пропоров свод норы.
  Страшный рев заставил землю содрогнуться, а стены ожить. Нас подбросило и стало сильно болтать, словно собираясь взбить однородный коктейль из двух человек, демонёнка и свинки. К счастью, спереди ворвался поток вонючей жидкости, который закружил и потащил нас назад.
  Меня выбросило куда-то в пустое пространство и после недолгого падения сильно ударило о воду. К счастью, Лапуля быстро зажгла 'солнышко' под высокими сводами. Мы увидели, что барахтаемся в подземном озерце в компании с колоссальной змеей, только что изрыгнувшим почти проглоченных жертв из своего чрева.
  Гигантская кобра кольцами вилась в воде и ревела от боли, видимо испытывая сильные колики от прободной язвы, которую я ей устроил. Её раздутый капюшон напоминал парус, который венчала жуткая безглазая голова, размером с небольшой катер.
  У нас было время подготовиться к бою. Змея сосредоточилась на своих внутренних переживаниях и пока не обращала на нас внимания.
  Как оказалось, свинья превосходно плавает, и вскоре копыта нащупали твердое дно. Я выбрался, встряхнулся, как мокрая собака, и только потом огляделся.
  Озеро сбрасывало свои воды куда-то в темноту пропасти, а высоко в скале чернела нора. Должно быть, именно туда и присосалось чудовище, рассчитывая, что мы не заметим подвоха и заползём прямо в желудок.
  Макс в очередной раз неблагодарно растворил погрустневшего беса, призвав вместо него аморфную синюю глыбу. Лапуля же принялась суетливо доставать из дамской сумки хрустальные фляжки. Торопливо влив их содержимое в варлока, она по-мужски выдохнула, и уже сама выпила не меньше пяти, смешно тряся головой и морщась.
  Я же невозмутимо полировал об камень копытце и никуда не торопился. С моим ростом соваться вперед никакого резона. Пусть у варлока войд потанкует. Он сколько угодно их вызовет, а вот я тут один, такой умный и рарный...
  - Оттяни босса к скале. Сорвем агро, войд по воде его не догонит! - хмуро проронил Макс, явно рисуясь.
  От Лапулиных зелей его сильно раздуло, будто накачав изнутри воздухом, и гипертрофированное тело разорвало хитон в нескольких местах сразу. Глаза теперь пылали адским огнем, а черты лица заострились, отчего парень стал похож на собственных демонов.
  Сестрёнка тоже изменилась и зачем-то на несколько размеров увеличила бюст. Его боевое применение всерьез заинтриговало меня, надолго погрузив в глубокое медитативное осмысление возможных вариантов.
  - Кхе-кхм... Всё, из алхимии больше ничего нет. Если не выживем, пустим коту под хвост целое состояние! - прокашлявшись, грубым мужским голосом сказала сестра.
  - А что-нибудь сексуально-тантрическое? - с надеждой спросил Макс, облизнув губы.
  Я в очередной раз поймал себя на желчном желании одернуть парня и дать ему по шее копытом. А лучше - пырнуть бивнями. Да что со мной такое?
  - Уже не успеем. Слишком долго баффаться*! - холодно отказала она. - После прошлого раза я два дня ходить не могла! И так должны справиться.
  Тем временем, чудище пришло в себя и выгнулось над нами вопросительным знаком. Сестра коротко кивнула, быстро прицелилась и выпустила первую стрелу. Вода тотчас забурлила и выбросила на мель змеиные кольца, покрытые толстым слоем защитной слизи. Чудовищная пасть распахнулась и бросилась на скалу, где хищно выгнувшись и стояла Лапуля. Через секунду ее там уже не было, а раскрошившиеся зубы веером разлетелись по берегу вместе с кусками горной породы - огромный валун змея прокусить не смогла.
  И тут же на неё набросился войд. Лапуля тихой мышью сидела за камнем, Макс поддерживал своего питомца энергетически и морально, а я старательно изображал боевое рвение и звериную ярость. Но и бросаться в атаку не торопился. Мы все терпеливо ждали момента, когда демон наберет агро.
  Напрасно. Войда хватило на несколько секунд боя. Хотя вряд ли так можно назвать несколько его неуверенных шагов к взбешенной кобре. Как только он подошел, она подкинула его высоко в воздух и проглотила бесшумно и быстро. Без угрожающего шипения, ритуальных плясок и прочих спецэффектов - рационально эффективно.
  Макс изменился во взгляде и начал торопливо кастовать для змеи новый демонический корм. Варлок явно не горел желанием взять на себя роль танка. Даже его раздувшейся от анаболиков мускулатуры не хватило бы удержать подобного монстра. К тому же она абсолютно не подходила для его класса. У моей сестренки оказался очень своеобразный подбор алхимии. Для каких целей она вообще такое использовала?
  Чудище не стало дожидаться жалкой подачки и бросилось на Макса с широко раскрытой пастью. Но тот не дрогнул и невозмутимо остался на месте, продолжая вызывать беса. Без своих петов варлоки почти беспомощны и совершенно бесполезны, поскольку берут взаймы их демонические способности и энергию. Но на этот раз бесёнок мстительно не торопился вывалиться из преисподней на зов хозяина. Должно быть, там у них тусовка поинтереснее.
  Похоже, парню конец, а я не торопился на помощь. Мобильности лучников у варлока нет. Они не умеют так шустро прыгать, а сорванный вызов пета для них катастрофа. Я помнил, что откат у суммона очень большой, поэтому Максу обязательно надо завершить каст. Но он не успевал.
  А вот Лапуля - успела. Выпрыгнув из-за скалы, она заслонила собой Макса и бросила в брызгающую слюной пасть шарики, что недавно разнесли меня в мелкую гальку.
  А ведь вроде говорила, что те были последние. Какие еще сюрпризы скрывает её дамская сумочка?
  Двигалась сестрёнка божественно: кувырок, перекат и сразу же разрыв дистанции. Проворная девчонка молнией прыгала между камней, пуская стрелу за стрелой. Её неправдоподобная скорость могла быть только следствием допинга. Я был неправ - Лапуля отлично разбиралась в алхимии. Даже недавний тюнинг груди теперь получил логичное объяснение. Видимо, помимо эстетических плюсов он улучшил аэродинамику и идеально сбалансировал женское тело. Иначе откуда вдруг такая маневренность?
  Лапулины прыжки просто феноменальны, выходя за границы известной человечеству физики. Впрочем, в Сансары свои законы. И по какому-то из них меня выселили из собственного тела, заставив скитаться по чужим 'квартирам'. Но хорошо это для меня или плохо - я так и не понял.
  Тем временем, несколько шариков взорвалось сразу, остановив атаку монстра, а остальные благополучно добрались в желудок. В одном из змеиных колец бесшумно вспучилась и опала большая мягкая шишка. Тварь сразу же забыла про варлока и взвилась в воздух, едва не проткнув головой свод пещеры.
  Сестренка вновь вскарабкалась на скалу, обрушив на чудище ливень стрел. Макс наконец-то дозвонился до беса и теперь делал сложные пассы, отчего кобра изменила естественный серый цвет на нездорово-синюшный.
  Победа близка! Я больше не мог сачковать и присоединился к веселью, повиснув на хвостовом плавнике чудища. Возможно, стоило еще подождать - у него остались силы полоскать меня как тряпку, таская по всему берегу. Видимо, лишний груз сильно досаждал кобре - она щелкнула хвостом, точно кнутом, и меня подбросило в воздух. Я так и не отпустил плавник, прихватив с собой здоровенный кусок змеиного мяса.
  Приводнение оглушило и дезориентировало меня. Казалось, в теле не осталось ни одной целой косточки: рыльце разбито в кровь, бивень вырван с корнем, а в боку пылало огнем. Должно быть, тварь переломала все ребра. Я вяло перебирал в воде ножками, стараясь держать голову выше, но каждое движение теперь причиняло адскую боль. Течение несло меня к водопаду, но собрав остаток сил, получилось зацепиться за камни и выбраться на островок на самом краю пропасти.
  Тяжело дыша и пуская кровавые пузыри, я присел на задние лапки перевести дух. Вернуться в бой я не мог - попросту бы утонул по дороге. Оставалось только наблюдать за схваткой издали. К счастью, на берегу прекрасно справлялись и без меня.
  Монстр всё так же обреченно и незатейливо метался за юркой сестрёнкой, но видимо уже устал, обессилел от ран и потерял скорость. Варлок продолжал невозмутимо обвешивать его дебаффами, изредка разбавляя их фиолетовой молнией. Бес прыгал рядом с ним и весело скалился - мелкий бездельник служил аккумулятором маны, давая группе ощутимые бафы.
  Я удовлетворенно засопел, более не сомневаясь в победе. Скоро они добьют босса, а меня вылечат и воздадут должное моим боевым подвигам. Надеюсь, такую самоотверженность Лапуля оценит, а потом накормит своего любимца чем-то вкусненьким и ласково почешет за ухом. Кстати, она ведь до сих пор не дала мне клички, а я почему-то не помнил, как звали её брата. В своих снах мы редко называем себя по имени. Думаю, сейчас бы мне подошло что-то вроде 'Кабан-Потрошитель-Пожиратель-Сердец'.
  Нет, слишком длинно и грозно. Сестра не выговорит. Тогда лаконичное: Свиногрыз, Хрякобрюх, Свинозавр? А может что-то возвышенно-поэтическое: Легкое Копытце, Рыльце-в-Пушку?
  Пытаясь приглушить боль, я продолжал развлекать себя легкомысленной чушью, как вдруг заметил, что Макс развернулся в мою сторону, кастуя нечто длинное и видимо очень страшное.
  Парень, ты чего? Змея подыхает в другой стороне!
  Увидев его глаза, я всё понял - финальный спелл был для рарной свиньи...
  Фиолетовый шар прошил меня насквозь и ушел в озеро, вскипятив воду в месте падения. Боль обожгла внутренности, словно в них бушевало жидкое пламя. Ноги подкосились, мышцы свело страшной судорогой - невыносимо страдая, я хрипел и горел заживо.
  Ничтожный человечишка! Так вот какова благодарность за службу и преданность? Так всё из-за лута с рарника? Ты его не получишь!
  Последнюю жизненную силу я потратил на прыжок в воду, и мою изуродованную тушку понесло в черную мглу водопада...
  
  
  10
  
  
  Падение в темноте, казалось, никогда не закончится. Я летел вниз, но смотрел вверх, где стремительно уменьшалось пятнышко света. Оно словно убегало, прихватив всё самое дороге и светлое, что у меня еще оставалось. Преданный и обворованный, я снова один. Снаружи, и даже внутри - мрак, отчаяние и бесконечная пустота. Как из них выбраться, да и стоит ли?
  Видимо падение прекратилось, и меня понесло по горизонтали. Теперь ничего не болело, а значит, я в Тени и куда-то плыву в полной темноте. В ней сейчас виделось нечто основополагающее и изначальное. Тьма - то, что всегда было, откуда всё вышло и куда неизбежно уйдет. А крохотная искорка света просто иллюзия по сравнению с всесокрушающей вечностью. Вспышка, всего на миг осветившая тьму сознания так же, как кромешную ночь вдруг прорезает зигзаг молнии. Она сверкнула и мгновенно исчезла, но на глазной сетчатке словно выжигается контур, напоминающий, что иногда действительно бывает светло...
  Как ни странно, в уме не было обиды или возмущения, а лишь печаль, что всё так кончилось и чувство спокойной уверенности за сестру. Лапуля милая и очень сильная, а с Максом она будет, как за стеной - в комфорте и безопасности.
  Да, таких, как он зовут негодяями, но они почти всегда побеждают, не отягощенные понятием сострадания и доброты. Столь непрактичные качества для них слабость и досадная помеха для выживания, но я чувствовал, что именно они и определяют понятие 'человечности'. Хладнокровный и логический ум - Макс гораздо ближе к мобам, чем даже я сам. Возможно, поэтому он остался с любимой, а я снова один и падаю в темноту...
  'Несправедливость может победить, но славу обретает только справедливость...' - я не помнил, чьи это слова, но теперь отчетливо понимал их истинность. Конечно, мою смерть варлок спишет на монстра, и жизнь сестры станет чуть безопаснее.
  Зачем я прыгнул? Логичнее было бы оставить лут Максу и сестре. Логично и в то же время неверно, неправильно! Скорее всего, именно так поступил бы сам варлок - последовательно и математически верно. Для меня же принцип важнее, а предательство непростительно. Я поступил, как человек, а не машина.
  Так кто я? Багнутый алгоритм, ошибка программного кода или иррациональное и живое существо? Суеверное, с беспричинными страхами и надеждами, ожиданием невыполнимого, одержимое навязчивыми мыслями и тупыми идеями?
  Хватит! Я сыт по горло тяжелой рефлексией и пустыми концептами! Сделаю, как тогда - 'отпущу', принимая всё так, как оно есть. Не добавляя ничего от себя, не улучшая, не исправляя, не фантазируя, а рассматривая самого 'сознающего', которого никак не удается нащупать...
  ***
  Степь - темная и равнодушная. Солнце даже не пытается греть, скрываясь в обманчиво реалистичных хлопьях грозовых туч. Скрипучий хор кузнечиков словно умоляет их пройти мимо, но первые холодные капли уже сбивают с людей дорожную пыль. Несколько крупных пугливых дроф пасутся поодаль и тревожно смотрят на рейд, как будто им что-то грозит. Как будто они настоящие.
  Хотя, что я могу знать о 'настоящем'? Наш мир фальшивый и искусственный, а человечество давно забыло, как выглядела оригинальная версия. Мы залезли глубоко под землю и замуровались, будто устыдившись того, что смогли натворить на поверхности. А теперь ностальгируем по нашему прошлому уже в виртуальности. Когда-то человек смотрел врагу прямо в глаза! И в руках он держал острый честный меч, а не угробившие нас всех технологии.
  К примеру, одна из них подает питательный раствор в мой 'фитнес-костюм', когда в игре я ем что-то вкусное. Мне страшно даже задумываться из чего делают эту мерзкую смесь. Думаю, если бы я это узнал, то умер бы с голода, так что пусть это останется тайной.
  Шлаки из наших организмов тоже выводятся автоматически через специальные трубки. Даже секс и зачатие детей происходит в игре - дистанционно и 'аппаратно'. Слияние 'генетических материалов' идет под контролем автоматики на родильных станциях после проверки на мутации и покупки лицензии.
  Я никогда воочию не видел сестру и родителей - нас разделяют тысячи километров горной породы. Планета пронизана тоннелями, как червивое яблоко, но по ним передвигаются только роботы, служба сервиса, да редкие гости Элизиума. Подобное путешествие мне пока не по карману. Рай на Земле, последнее убежище на поверхности могут позволить себе только очень богатые люди. Только они видят настоящий солнечный свет. Видят звезды, от которых мы отказались. Видят изуродованную, утонувшую в мусоре Землю за границей Элизиума. И это реально, подлинно и не нарисовано.
  Теперь же вся наша активность сосредоточена в виртуальном пространстве, разделенном на сектора работы и отдыха. В зоне последних и располагаются кластеры игр. Сансара всегда на вершине их рейтинга, и профессиональные игроки в ней особая каста. Мы даже не спортсмены, мы - гладиаторы, зачастую умирающие прямо в игре. У нас свой сезонный чемпионат, тотализатор, болельщики и рекламный бюджет - в игровой индустрии большая часть экономики.
  Какое-то время в виртуальность выходили из архаичных капсул, но люди в них жили недолго. Ни одна из них не смогла поддерживать тело в естественном и здоровом состоянии, несмотря на все эксперименты с массажем и стимуляцией мышц. Выход был найден с изобретением 'бассейнов' и 'фитнес-костюмов'. Новые технологии быстро получили финансовую поддержку правительства, и профессиональные игроки стали получать очень хорошие деньги.
  Теперь мы кумиры миллионов. Наши имена знает каждый ребенок, мечтающий когда-то попасть в настоящий боевой рейд, но на апартаменты в Элизиуме денег всё равно не хватает. Нужно пахать, как лошадь и долго быть в топе. А сейчас нас кто-то пытается из него выбить.
  - Аутдор на шесть часов. Мы готовы! - четко отрапортовал Ластморд.
  Трансляция включена. Теперь игроки не могут позволить себе лишних вольностей. Обычно мы стараемся следовать сценарию. Зрители следят за нашим рейдом, будто смотрят захватывающий сериал. У каждого своя роль и выход из утвержденного и тщательно прописанного образа скажется на гонораре.
  Кто-то из нас играет храброго глупца, кто-то влюбленного романтика. В рейде есть подлые карьеристы, философы, стервы и благородные рыцари. Ссоры, любовь, сложное переплетение надежд и судеб прописывают наши штатные сценаристы. Да, случаются неожиданности и импровизации, но тем интереснее для фанатов это шоу. Конечно, это не реслинг - сам бой всегда настоящий. 'Театр' идет дополнительным сервисом, если конечно рейд-босс позволяет. Мы дарим своему зрителю драму, сказку или даже мечту. Только так в наше время можно заработать хорошие деньги, но вот сейчас уже не до этого.
  - Андедушку и Эльвирку ко мне! Быстро! - приказал я, отметив недоуменное лицо Ластморда. Объясняться не стал. Не успею.
  - Только без шума. Спектакль отставить, никаких игр! - продолжил я, как только передо мной предстали два моих лучших командира - тактик и стратег. - Итак, готовность по высшему протоколу опасности. Синхронизацию вывернуть на предпоследний уровень. Сельфине и Лейле беречь ману. Пусть экономят кулдауны*. Раздать высшую алхимию из моих личных резервов. Все вопросы потом.
  - Но... - начал было Андедушка.
  - Выполнять! - грубо оборвал его я. - И вот еще что... За мной не лезть! Что бы не случилось, максимальную синхронизацию запрещаю! Поняли меня?
  Оба кивнули и унеслись выполнять поручение. Ребята справятся. А мне придется вспомнить славную молодость. Посмотрим, кто кого...
  Взмах моей бронированной стальной перчатки - и штандарт взмывает над боевыми порядками самой известной гильдии на планете.
  - Только Нью-Лайф! Только хардкор! - голоса сорока человек сливаются в мощный, яростный рев.
  Стук щитов, лязг оружия. Боевое построение величественно и красиво. Мурашки бегут по телу. Мой рейд, мое детище. Горжусь им.
  - Впере-е-ед! - я выдыхаю в команду весь воздух из легких.
  ***
  Картинка растаяла, обнажив за собой всё ту же тьму и пустоту. Непонятно, несет ли мой 'дух' течение подземной реки или уже нет. В отсутствии точки опоры восприятию просто не за что зацепиться.
  Внутренне, я чувствовал себя точно так же - потерянным, запутавшимся и бесконечно одиноким. Сестра была моим единственным якорем в этой реальности, а теперь цепь порвали, и меня тащит всё дальше и дальше.
  Похоже, Лапуля действительно счастлива с Максом. Я не буду мешать. Найду, чем заняться.
  Просмотр новой 'серии', ничего, по сути, не дал. По-прежнему непонятно, что случилось, чем всё закончилось и что делать дальше. Ситуация там выглядела скверно и пахла подставой. Деньги, лицемерие, жадность и предательство - всё как обычно и принято у людей. Кроликом жить гораздо проще. К сожалению, между ним и человеком нет непробиваемой стенки - их реальности пересекаются. И это уже не исправить. Вряд ли люди способны создать нечто лучшее, чем у них уже было. Загадили мир настоящий - загадят и искусственный. Проблема ведь не в плохом или неправильном окружении. Проблема всегда в собственной голове.
  Мы все верим в целесообразность бытия, но какой смысл в нём ищем? Должен ли вообще быть этот смысл? Что мы хотим, куда так рвемся? Все наши достижения обратятся в прах и будут неизбежно потеряны, всё найденное - потеряется снова. Возможно, тогда смысл в том, чтобы быть? Просто быть?
  И пусть вокруг всё вертится колесом, рождается и умирает, пусть происходит что угодно - плевать! Буду плыть туда, куда вынесет. Тем более, что выбора-то у меня нет.
  Немного приведя мысли в порядок, я вдруг снова ощутил чужое присутствие. Тут кто-то есть! У меня гости! Опять это ощущение, словно меня сверлят изучающим взглядом из тьмы. 'Оно' вновь пришло ко мне. Всё, как в тот раз...
  - Понравилось ли тебе то, что ты вспомнил? - прошелестел голос, застав меня врасплох.
  Он словно звучал изнутри, из моего собственного ума, и в тоже время воспринимался чужим, посторонним. В Тени нет тела, только мысли и образы, спонтанно проявляющиеся в 'пространстве мышления'. Но вот они внешние или внутренние? И как отличить одно от второго?
  Молчание, ничего больше не слышно. А может, никого и нет, а я просто свихнулся и разговариваю сам с собой? Надо попробовать 'проиграть запись' еще раз. Если получится зациклить, то это только собственная мысль.
  'Понравилось ли тебе то, что ты вспомнил? Понравилось ли тебе то, что ты вспомнил? Понравилось ли тебе то, что ты вспомнил?' - я старательно повторил тон и интонацию, после чего облегченно расслабился.
  Получилось! Тут никого нет. Это всё мое собственное, 'внутреннее'.
  - Долго собираешься дурью маяться? - издевательски спросил 'голос'.
  Шок. Ум испуганно замер. Стало страшно. Шизофрения?
  - Тут есть кто-нибудь? - подумал я 'громко', так как произнести эту глупейшую фразу попросту нечем.
  - Здесь только 'я'. 'Других' тут нет, и никогда не было. Когда-нибудь поймешь это сам.
  - Что тебе надо?
  - Мне? - удивилось 'оно'. - Кажется, проблемы тут у кого-то другого. Ты всё еще считаешь себя 'человеком'.
  - А разве нет? Эти воспоминания... У меня есть сестра! - почему-то захотелось противоречить, протестовать, сделать что-то вопреки и назло этому самоуверенному и наглому гостю.
  - Прошлое не важно. Важно лишь будущее! Тебе понравилось, что с тобой сделали? - бесцеремонно перебил меня 'голос'.
  - А что со мной сделали? - 'крикнул' я в пустоту.
  - Чуть позже ты всё вспомнишь. Буду ждать... - последние слова произнесли очень тихо.
  'Оно' ушло. Я сразу это почувствовал. Стало гораздо свободнее, словно кто-то стеснял, давил самим фактом присутствия. Теперь никого рядом нет, но мое одиночество воспринималось уже с облегчением.
  Кто приходил? Друг, враг, союзник? Существо должно быть невероятным могущественным, если обладает в Тени такими возможностями. А может, оно все время здесь и только иногда подает голос? Так где его источник - в моем собственном разуме или вовне?
  Пока я привычно ломал себе мозг, стало светлее. Вскоре стал отчетливо виден свод пещеры, и через несколько минут гора выбросила из себя мой 'дух' в очередном водопаде. Хорошо, что не было тела, иначе бы меня размазало бы по скалам.
  Река продолжила свой бег по острым камням, а я не торопясь вышел на берег. Какое-то время пришлось брести наугад, почти вслепую. Вокруг вроде бы шумел лес, но из Тени не видно насколько далеко он простирался.
  К счастью, под 'ногами' нашлась тропинка, а она всегда куда-то ведёт. На том конце обязательно встретится что-то живое, а мне как раз нужны подходящие по уровню 'апартаменты'. Не факт, что 'синие мобы' здесь вообще водятся. Если они засветятся красным, то придется возвращаться и искать тварей подходящего уровня. А здесь таких могло и не быть.
  Обычно игровые локации располагаются от меньшего к большему, но я вывалился сюда с очень необычной позиции и следующую мог попросту перепрыгнуть. Едва ли гейм-дизайнер рассчитывал, что обычное живое существо выдержит подобное путешествие.
  Тропа становилась всё шире и в конце концов привела к обросшему мхом камню. Он стоял посреди леса и, точно свеча, едва заметно светился. Вокруг него собралась толпа переминавшихся вооруженных людей, которые что-то или кого-то ждали. А за ними высилась крепостная стена, увитая диким плющом и покосившаяся старая башня.
  Старый замок, видимо, давно забросили, как это и принято в играх. Ржавчина и время не пожалели металл и в гербе на воротах с трудом угадывалось что-то змеевидно-рукастое. Полупрозрачная пелена слабо мерцала в калитке, словно приглашая зайти внутрь. Должно быть, тут какое-то популярное подземелье, раз здесь толпилось столько людей.
  Внутри могут найтись очень интересные тела. Как я понял, мне нужно качаться* так же как и обычным игрокам, чтобы вселяться во всё более крутых монстров. Но на ком? Бить с людьми мобов? Бить людей с мобами? А может всех сразу - и мобов, и людей? Так будет гораздо быстрее. Впрочем, разберусь по ситуации.
  Более не раздумывая, я прыгнул вслед за игроками в портал замка.
  
  
  11
  
  
  Видимо мы зашли с черного хода, и сразу попали на кухню. В горящей печи закипал чайник и ароматное содержимое аппетитно булькающих чугунных горшков. Салатики и овощи на столах выглядели маняще свежими - казалось, повара и прислуга ушли всего за несколько секунд до нашего появления.
  Люди уверенно направились к следующей двери и я поплыл за ними, стараясь не потерять их из вида. Похоже, эта группа тут не в первый раз. Маленькая застенчивая брюнетка, похожая на подростка, старалась не поднимать взгляд, а фигуристая блондинка с полными губами и высокомерным взглядом не уставала строить глазки трем угрюмым мужчинам.
  Видимо больше пяти человек в этот замок не лезет. Кое-что я запомнил из воспоминаний рейд-лидера, но в тот раз ему и так нашлось о чем думать, поэтому в моих знаниях зияли огромные дыры. Информация об игровой механике оказалась слишком скупа и обрывочна, но я хорошо понимал общий принцип: в каждой группе должен быть танк, хил* и дамагеры*. С нюансами же придется разбираться на месте.
  Дверь вывела в широкий коридор с ковровой дорожкой. Богатый интерьер замка отлично смотрелся даже в серых красках Тени: старинные портреты в полный рост, камины из полупрозрачного оникса, мозаика, витражи и роскошные люстры из горного хрусталя. Это роскошное внутреннее убранство резко диссонировало с запущенным видом снаружи, словно хозяева специально маскировали замок от незваных гостей.
  В Тени не слышно внешних звуков. Тут всегда тихо. С любопытством осматриваясь, я даже не заметил, как начался бой. Молитвенная поза и беззвучно шевелящиеся губы блондинки напомнили Мафу. Отметив про себя хилера, я поплыл дальше.
  С опознанием класса второй девушки проблем не возникло. Тусклые огненные шарики и бледные шапки льда неторопливо вылетали из маленьких женских ладошек, словно воздушные пузыри. Бедняжка, конечно, старалась, но её спеллы вызывали лишь жалость и сочувствие. И конечно же их никак нельзя сравнить со стихиями льда и пламени от Сельфины. Ее артистичный и воздушный танец заставлял огонь реветь, сметая мобов с пути. А эта девушка явно новичок. Хорошего дамага не выдаст.
  Только сейчас до меня вдруг дошло, кто руководил магичками в 'степном рейде'. Видимо, Сельфина таки получила в тот раз делевел с обнулением навыков. Иначе я бы её на плато просто не встретил. Похоже, теперь есть, чем гордиться - живая легенда пала от моих каменных лап. Неудивительно, что мстить за неё прибежал целый город.
  Так, ну а где же мобы?
  Проплыв чуть дальше, я наконец понял, почему ворота замка украшал такой герб - шестирукий гуманоид со змеиным хвостом вместо ног. Здесь таких нашлось предостаточно. Память услужливо классифицировала картину, как 'наги с медведем'.
  Нет, ошибочка - наги против медведя. Кстати, откуда тут взялся пет? Охотников в группе вроде бы не было. Скорее всего, среди людей был оборотень, и со своей задачей он справлялся неплохо. Яростно огрызавшегося мишку обступила толпа глупых мобов, подставивших спины под атаку остальной группы. С такой конституцией и толстым слоем жира танк прекрасно держал удар даже без щита, и пати шинковала монстров, особенно не напрягаясь.
  Меня порадовало синее свечение наг, но влезать в шестирукое телл было бы самоубийством. Сразу с пятерыми игроками в нём точно не справиться. Они вот точно так же вынесут его за секунды. Зачем я тогда сюда полез, о чем вообще думал?
  Придется выйти из замка, найти подходящего зверя и уныло шататься в окрестностях, отлавливая заблудившихся одиночек. Это мы уже проходили. Слухи о рарнике разносятся быстро, и на травлю вновь сбежится полгорода. Боль, смерть, Тень и так по кругу - предсказуемо безрадостная перспектива.
  Тем временем, оставив за собой аккуратные горки мелко порубленных наг, группа неторопливо добралась до перекрёстка. Две ковровые дорожки разбегались к закрытым дверям, а перед нами открылись ворота в просторный дворцовый зал. Избыток свободного пространства намекал, что теперь надо ждать очень серьезного моба.
  Пати самоуверенно отправилась к центру. Игроки шли расслаблено и спокойно, видимо зная, что ждать. Я же в глубине души надеялся увидеть моба-здоровяка с приглашающе-синим мерцанием.
  Нет, к сожалению, это фантастика. Босс наверняка будет 'красным', иначе в замок не ходили бы впятером.
  У дальней стены возвышался зловещий черный трон с вытянутыми черепами вместо подлокотников. На нем сверкала глазищами огромная уродливая горгулья. Оценивающий властный взгляд, когтистые лапы скрещены на груди - настоящее чудище. Мне ничего тут не светит - оно темно-красное. До него расти и расти.
  Монстр деловито прокашлялся, наклонил голову и начал что-то вещать, активно жестикулируя лапами. Временами, он театрально делал паузы и вглядывался в лица людей, словно хотел убедиться, правильно ли они понимают.
  Похоже, их его речь совершенно не тронула. Ребята терпеливо ждали ее окончания, спокойно занимаясь своими делами: девочки неторопливо пили из фляжек и начищали перышки, милишники* деловито поправляли крепеж брони друг у друга, а медведь точил когти о пол, безжалостно царапая дорогой мрамор.
  Интересно, каково быть таким оборотнем? Больно ли ломать и сращивать кости в постоянных метаморфозах? Похоже, креативность местных гейм-дизайнеров не знала границ. За секунды вылепить медведя из человека непросто. Да и откуда брать недостающую массу?
  Горгулья, наконец, закончила монолог и величественно встала, эффектно уронив на пол роскошную мантию из горностая, словно ожидал, что ее кто-то кинется подбирать. Но косолапый ничего не смыслил в дворцовом этикете - нетерпеливо заревев, он рванулся вперед. Босс смерил нахала негодующим взглядом и пропустил мимо себя, сделав шаг в сторону.
  Похоже, этого от него и добивались. Мишка сделал круг за троном и незамедлительно атаковал, развернув монстра спиной к группе. Та подождала несколько секунд и начала монотонно и скучно атаковать.
  Неторопливо мелькали клинки милишников, летели тусклые огненные шарики, но большинство из них гасло, не долетая до цели. Большого ущерба они не наносили, если не считать перепачканный сажей и копотью трон, что наверняка причиняло горгулье тяжелые душевные муки.
  Лечения группа почти не требовала. Казалось, это однообразное действо усыпляло всех, включая само чудище. Иногда оно всё же просыпалось, и вяло срывалось на магичку после случайного попадания 'шарика'. Тогда мишка простуженно кашлял и скулил, привлекая внимание босса. Должно быть, он считал, что косолапый вот-вот помрет от страшного недуга, поэтому из жалости возвращался, чтобы добить больного страдальца.
  Меня же эта сонная возня почему-то стала побешивать. Да что тут творится? Чертово чудище, где твоя ярость? Где отвага и гордость? Это пародия на бой оскорбляет чувства настоящего воина! Дай свое тело, и я встряхну это сонное царство!
  Порубленные в коридоре наги будто взывали к мщению, приглашая выступить на стороне проигравших. Я был бы не против. В конце концов, люди платят за хорошую схватку, и было бы великодушным помочь им получить удовольствие. Они же сами этого хотят, поэтому будут благодарны, если монстр добросовестно исполнит свой служебный долг. Жаль только босс об этом не знал и отказывался открывать в себя 'двери'.
  Проследить до конца эту мысль мне не дали. Горгуля взмахнула перепончатыми крыльями и взлетела. Видимо по игровому сценарию пошел второй акт - временно парализованные люди застыли на месте. Раненый монстр театрально сделал большой круг и тяжело приземлился уже в образе бледного юноши 'со взором горящим'.
  Всё ясно. Горячая еда на пустой кухне ясно намекала на заколдованный замок, где неприкаянно слоняется породистый юный аристократ, превращенный в чудовище. Красавица-принцесса наверняка лежит в хрустальном гробу в соседнем зале. Вроде бы её нужно уколоть специальным веретеном. Или поцеловать? Возможно, я что-то напутал, смешав несколько старых историй.
  Открыв потайной ящичек в троне, принц выудил из него бутылку. Нет, это не старое доброе виски. Думаю, по сценарию там какой-нибудь яд. Сейчас ревнивый малец вспомнит, что задушил любимую и отравится от досады.
  Оп-па! Да наш юнец теперь светится синим!
  Сломя голову, я понесся к нему так быстро, как это было только возможно в Тени. Мальчуган умело откупорил бутылочку, и теперь быстро выливал в рот ее содержимое.
  Неужели не успею?
  Время будто застыло. Казалось, мой 'призрак' увяз в трясине и еле двигался, а жидкость лилась в глотку юнца слишком быстро. Люди стали оживать и шевелиться, синий свечение монстра начало темнеть, вновь переходя в красный...
  Вспышка!
  Есть! Попал!
  В последнюю миллисекунду, я всё же влетел в парня, когда он уже трансформировался во что-то другое.
  Да! Я теперь нага! Супер-нага!
  Почти такая же, как те жалкие существа в коридоре, только гигантская и бешеная. Меня просто разрывало от восхитительной злости, и я с большим удовольствием позволил захлестнуть себя волнам новых эмоций.
  Проглочу! Растопчу! Вот это мощь! Какая силища!
  Пожалуй, лучше успокоиться и вести себя, как положено приличному мобу, иначе в следующий раз увижу тут пати Сельфины с её фан-клубом. Суметь бы продержаться в замке подольше и хоть немного подрасти до того, как меня вынесут. А пока надо войти в новый образ и освоиться. Я пока слабо представлял, как контролировать сразу шесть рук.
  Змеиное тело оказалось на удивление гибким и сбалансированным. Бугры мышц ходили под кожей, как хорошо смазанные поршни отлаженного и сложного механизма. Тестируя функциональность и слаженную работу рук, я невольно ткнул одной из них в глаз медведю.
  Зажмурившись, тот сделал паузу, недоуменно посмотрел на меня, а потом продолжил царапаться в прежнем расслабленном ритме.
  Ну, медведь, ничего необычного не заметил? Давай-ка немного взвинтим темп!
  Адреналин пропитал и переполнял меня яростью. Энергия стала буквально сочиться из пор тела, стекая вниз бойкими зелеными ручейками в ядовитую лужицу. Милишники одновременно охнули, побледнели и отскочили назад.
  Погуляйте пока вдалеке, отдохните...
  А вот слюнявая медвежья пасть продолжила неприятно тыкаться мне в брюхо. Прикусит складку кожи и отпустит, а потом прыгнет назад и выжидающе смотрит. Видимо надеется вытянуть меня из лужи. В ней ему совсем скверно. Зверь нервно тряс мордой, поднимая то одну, то другую лапу.
  Нет, хитрый мохнатый братец, не выйдет. Мне и здесь хорошо. Милишникам в луже бить не с руки - они там сразу чахнут и морщатся. Недо-магичка пока не доставляет особых проблем, почти лаская едва теплыми шариками. Ну, а медведь теряет здоровье и изнывает в сомнениях, заставив блондинку уже всерьёз заняться лечением.
  Вот так уже лучше. Надо лишь изредка попадать по прыгающему вперед-назад танку. Рассинхрон рук сильно расстраивал. Они мешались, путались и сталкивались друг с другом. Видимо мозг не смог перестроиться и грамотно перераспределить свои функции. Сороконожки - невероятные существа и достойны искреннего восхищения. Отныне буду всегда уступать им дорогу.
  Я даже пытался обойтись одной парой рук, а две другие заложить за спину, но потерял баланс и едва не упал, поскользнувшись в собственной луже.
  - Оттяни его! Оттяни! Да выведи ты его из лужи, кретин! - хором вопили милишники, кружа вокруг меня, точно голодные волки.
  - Не могу! Глючит моб, не видишь что ли! - оправдывался медведь, продолжая скакать взад-вперед.
  С ним надо что-то делать. Мне надоело молотить руками по воздуху, поэтому нижней парой я придержал мишку, а верхними принялся дубасить по его голове. Лоб у косолапого крепкий, но и кулаки у меня оказались тяжелыми.
  Упрямое животное тяжело запыхтело и попыталось вырваться, но весовые категории у нас очень разные и лапы беспомощно скользили по ядовитому месиву. Через некоторое время, я приноровился, поймал удобный ритм, и медведю стало совсем худо.
  - Хил! Дохну же! - взмолился несчастный. - Переагрите на себя, что застыли как пни!
  Милишники встрепенулись и кинулись на помощь. Но тут кончики пальцев очень вовремя зачесались, и я инстинктивно стряхнул накопившийся яд. Несколько удачно попавших на лицо брызг заставили ребят с воем отскочить назад.
  - Дебаф! Сними ослепление! - их истошные крики заставили блондинку измениться в лице. Она и так едва успевала отхиливать танка.
  Я понял свою силу, и в зал полетели большие зеленые капли. Шипящие лужицы раскрасили мраморный пол красивой мозаикой. К тому же, они медленно ползли. Хаос нарастал - люди прыгали и метались, выбирая свободное от яда место. О дамаге теперь никто даже не вспоминал.
  - Живём! Терпим! Он сейчас высохнет! - проревел медведь, продолжая больно царапаться и кусаться.
  Неужели?
  Почувствовав неприятную опустошенность, я недоуменно покрутил кистями, пытаясь выжать еще хоть каплю зелени.
  Похоже, медведь прав - яд кончился. Придется сменить тактику, благо одна большая лужа еще шипела подо мной.
  Устав отбивать кулаки, я схватил оборотня за загривок и стал возить его мордой по полу. Шерсть ней слезла, кожа зашипела, обугливаясь, и зверь забился, как выброшенная на сушу рыба.
  - Да что с ним такое! Больше хила! - в отчаянии заревел он подо мной.
  Почти сразу я почувствовал сильный толчок и адскую боль в подреберье, куда милишники вогнали клинки почти по самую рукоятку. Почувствовав, что хватка ослабла, медведь выскользнул и, переваливаясь, побежал к хилерше.
  - Лечи! Лечи! Быстро!
  Та сильно волнуется, но положив обе руки мишке на спину, отлечивает его почти полностью. Танк вновь как новенький, а я ничего не могу сделать, отмахиваясь от милишников. Ребята плавятся в луже и еле живые, но терпят и режут, уворачиваясь от моих ответных ударов. Даже магичка вдруг разошлась не на шутку и смогла влепить несколько увесистых огненных оплеух.
  Нет, так не пойдет! Надо вывести из игры хилера. Из-под медведя и милишников напрямую к ней не добраться. Будем хитрее.
  Сделав вид, что последний огненный шарик произвел сильное впечатление, я выпрыгнул из родной лужи и понесся к магичке.
  - Сорвала агро! Стой на месте, не бегай, я заберу! - надрывался косолапый, разворачиваясь за мной на ходу.
  Девчонка присела, испуганно зажмурила глаза и сжалась в комочек. Я навис сверху, но не смог ударить. Рука на неё просто не поднималась - ни одна из шести. Пришлось нагнуться и заорать ей прямо в ухо.
  Бедняжка жалобно взвизгнула и понеслась от меня к дальней стене. Да, прямо по ядовитым лужам. Они там еще оставались.
  Как и предполагалось, блондинка помчалась за ней, пытаясь отлечить чудовищный входящий дамаг. Я проводил ее взглядом, прицеливаясь, и в этот момент в спину врезалась увесистая мишкина туша. Болезненно вздрогнув, разворачиваюсь и щелкаю хвостом. Ударная волна сбивает зверя с ног. Я забываю про хилера и в бешенстве бросаюсь за ним, осыпая его градом ударов.
  - Хил! - танк в очередной раз вспоминает самое популярное слово.
  Блондинка бросает магичку и, спотыкаясь, возвращается спасать танка. Я же пытаюсь его добить, но меня вновь настигают милишники.
  Какая боль! Черт! Доигрался! Так ведь и сдохнуть можно!
  К счастью, я вновь чувствую приятный зуд на кончиках пальцев и бросаю под себя новую лужу.
  - Нюк! Врубай 'героизм'*! Немного осталось! - орет медведь что есть мочи.
  Милишники тут же краснеют и увеличиваются в размерах. Вертящийся и смертельно опасный вихрь лезвий высекает из меня куски мяса. Кровь льет фонтаном, в голове мутнеет. Я 'поплыл', плохо вижу и еще хуже соображаю. Зато мои руки будто обрели собственный разум: они бьют, душат, берут в захват и сталкивают врагов лбами, связывая и не давая комфортной для удара дистанции. Теперь их клинки бесполезны - мы сжались в один большой узел.
  Издалека слышится печальный вскрик упавшей магички - её так и не спасли. Хилерша бегает вокруг нас на безопасной дистанции, но отлечить всех сразу не может. Наконец, она зажмурилась и застыла, вызвав светлый целительный дождь. Конечно же, девушка делает всё это в незаметно подползшей войд-зоне. Так и не открыв глаз, она теряет сознание и падает, словно погаснув. Теперь врагов только трое.
  - Ню-ю-юк! Жрите всё, что есть! - орет медведь, встав на задние лапы.
  Нас расшвыривает в разные стороны. Жизни у меня чуть, но у людей и того меньше. Хилера больше нет, и милишники отваливаются друг за другом, точно насосавшиеся яда пиявки.
  - Идиоты! Нубы! - визжит медведь, уже понимая, что проиграл.
  Как же достал этот живой блохастый мешок! Из последних сил с ненавистью бью по его тупой и упрямой башке. Косолапый мяукнув, падает как подкошенный.
  Неужели победа...
  Три сердца гулко бухают где-то в груди. Пошатываясь, подворачиваю под себя хвост и тяжело оседаю на пол.
  
  
  12
  
  
  Во дворце стало непривычно тихо. Ум успокаивался и приводил себя в порядок, словно отмываясь от мысленного мусора после эмоционального шторма. Я наивно полагал, что легко справлюсь с самоуверенной группой, не ожидавшей нестандартной реакции босса, но битва оказалась неожиданно трудной.
  Теперь можно подвести ее итоги. Легкомысленность обошлась очень дорого и это мне еще повезло. Да, пришлось на ходу учиться управлять шестирукой махиной, но только удача и интуиция помогли набросать по залу войд-зон. Хорошо, что в этой горячке хватило ума сидеть в луже. А вот не агриться на бодавшегося медведя - уже не хватило. Настоящая опасность исходила лишь от милишников, но я повёл себя, как тупой моб. Разозлившись на танка, дал им разогнать дамаг и едва не сдох.
  Теперь кровотечение остановилось, но лучше пока не шевелиться. Раны невыносимо болели при малейшем движении. В запале боя они почти не чувствовались, а теперь видимо 'дозвонились' до мозга, жалуясь на ужасное состояние тела. Похоже, вместо спины теперь кровавое месиво - милишники там порезвились на славу.
  Интересно, смогу ли я в этом облике выйти из замка или местные мобы частная собственность и сдаются по описи? Куски младших сородичей всё еще валялись по коридору, видимо в ожидании инвентаризации и воскрешения. Должно быть, механика подземелья давала игрокам какое-то время, чтобы вернуться и добить босса. Как я понимал, если они реснутся в городе, то получат делевел и тогда появятся здесь очень нескоро. Я смутно помнил, что у каких-то классов есть способ воскрешения прямо в бою, но видимо таких тут не было или они не успели его использовать.
  Так придут добивать или нет?
  Я тревожно вслушивался, опасаясь увидеть отдохнувших и посвежевших гостей. В отличии от них лечить меня некому.
  Но нет, всё тихо.
  И тут внезапно всё изменилось. По залу будто прокатилась невидимая волна. Голова закружилась, а потолок качнулся и завалился в вертикаль. Лицо теперь приятно остужал холодный мраморный пол.
  Возникло ощущение, что мне подменили тело. Я осторожно поднял голову - не хватало четырех рук из шести, а вместо хвоста появились узловатые ноги, заканчивающиеся роговыми копытами. Зато добавили крылья - сильные, кожистые, перепончатые.
  Видимо замок ресетнулся* и меня кинуло в тело горгульи из первой фазы. Лучше, чем ничего. По крайней мере, больше ничего не болело. Я снова свеж и полон энергии, а значит ко мне вот-вот ввалится пати очередных приключенцев. У портального камня стояло несколько групп игроков, а значит, Сансара генерирует для каждой из них отдельное подземелье, хотя его легенда и персонажи одни и те же. И вот в одном из вариантов сижу теперь я, играя роль несчастного принца.
  В принципе неплохо. Больше пяти человек ко мне не зайдет, а значит есть неплохой шанс удержать замок. Я здесь хозяин, а значит кошмар многолюдных облав на рарного зайчика останется в прошлом. Надо срочно изучить все способности тела и осмотреть свои владения.
  В свой тронный зал я сразу влюбился. Изящная балюстрада по периметру образовывала коридор на втором этаже, который послужит удобным насестом. На врагов лучше упасть сверху, а не торчать в кресле, как гвоздь.
  Зеркала, витражи, роскошные шторы... И всё это теперь моя собственность. Да я просто царь!
  Так, а где придворная челядь?
  Внушительный караул нарядных наг тожественно змеился по красным ковровым дорожкам. Если бы они только сражались, как выглядели! Такие же тупые, как элементали и кролики. Учить мобов боевым навыкам бесполезно, хотя видимо бывают и исключения. Жаль, что с тем разумным бесёнком я так и не успел познакомиться ближе.
  Расправив плечи, я несколько раз хлопнул крыльями, проверяя подъемную силу. Копыта оторвались от пола, и тяжелое тело послушно поднялось в воздух назло всем законам аэродинамики. Высота потолка позволила освоить азы летного мастерства с минимальными потерями для дворцового интерьера, а несколько разбитых хрустальных люстр наверняка восстановятся при ресете.
  С балконов открывался прекрасный вид на мой трон, даривший приятную иллюзию величия. Но чтобы продолжить им наслаждаться потребуется работать умнее и тоньше. На баг разумное поведение босса не спишешь. Надо вести себя естественно, но использовать малейший промах врага, и тогда они будут винить только друг друга. Набор агро не всегда очевиден для группы, и если сразу же вырубить хилера, то его смерть наверняка свалят на танка.
  Удобно усевшись на перилах, я спокойно обдумывал тактику, как вдруг краем глаза заметил движение. Цветные витражи за балюстрадой были искусно задрапированы роскошными шторами, и на секунду показалось, что одна из них шевельнулась.
  Сквозняк?
  Заинтересовавшись, я перелетел к ней, и тяжелая ткань вновь дрогнула. За ней определённо кто-то прячется!
  Замок вернул себя в первоначальный вид, значит людей тут нет, а нормальные мобы скрываться не будут, если только... Если только они не разумны!
  Аккуратно отвернув край, я осторожно заглянул за портьеру.
  Нага! Самая обыкновенная нага. Точно такая же, как десятки ее змееподобных коллег, что внизу полируют хвостами мраморный пол. Но в отличие от них эта от всех пряталась. Свернувшись калачиком, она вся дрожала, да и выглядела неважно.
  Багнутая, раненая, больная? Вдруг заразная? Но у неё нет крыльев, как же она сюда забралась?
  Кончиком крыла я осторожно дотронулся до её плеча и тут пожалел об этом.
  'Больную' нагу точно подбросило пружиной. Подпрыгнув, тварь бросилась наутёк, но запуталась в шторе. Карниз не выдержал напора и с грохотом упал, накрыв нас тяжелой, расшитой золотом, тканью.
  Не ожидая столь бурной реакции, я растерянно барахтался в складках, пытаясь отползти от рассерженно шипящего бугра, в котором сейчас так яростно сражалась нага. Наконец, взбешенное существо победило штору, разорвав её в нескольких местах сразу, и высунуло наружу голову.
  Будь я нагой, она бы мне непременно понравилась. Эта особь выглядела красивой даже по человеческим меркам. Обычно, именно так люди представляют русалок, но три пары рук и змеиный хвост вместо рыбьего плавника придавал этим гуманоидам особый экзотический шарм.
  А глаза? Какие красивые, и главное, разумные у неё глаза! Вот что отличало эту прекрасную и воинственную тварь от вялых и тупых сородичей. По сравнению с ней, они выглядели словно бесцветными.
  Громко щелкнув зубами, нага мгновенно развернулась, готовясь к прыжку. Она в три-четыре раза меньше меня, но в её взгляде было столько агрессии, что я невольно попятился. Бить жалко, мороки с ней много - связываться с такой фурией себе дороже.
  Тварь молнией метнулась ко мне, и я испуганно зажмурился и отшатнулся, ожидая укола, удара, укуса или иного членовредительства. Мгновенно сократив расстояние, нага вдруг упала ниц и стала быстрыми поцелуями покрывать мои ноги.
  - Повелитель! Слава Создателю! Вы пришли в себя!
  Застыв в изумлении, я ошарашенно смотрел на видимо спятившее существо.
  Сестра по разуму или заскриптованный* моб, реагирующий на сработавший триггер? Но мы на балконе, куда люди никогда не залезут. И для кого писали бы подобный сценарий?
  Нет, скорее эта нага 'разумная сумасшедшая'. Видимо, в Сансаре водится и такой вариант Черного Кроля.
  Стоп! 'Повелитель пришел в себя' - значит, до этого бедняга был не в себе. Выходит, когда-то она видела и одушевленную версию этой горгульи!
  - Постой-постой! - успокаивающе произнес я, отступив на два шага назад, что получилось не сразу. - Давай сначала, как будто мы знакомимся в первый раз. Кто ты? И кто я?
  - Зачем вы пугаете меня, мой господин? - с болью в голосе воскликнула нага, вновь прорываясь к копытам. Похоже, она намеревалась слизать их начисто.
  - Встать! Руки по швам! Все руки! - я грозно рявкнул, чтобы остановить ее 'пресмыкательство'.
  - Слушаюсь, мой господин! - нага с достоинством поднялась и обиженно поджала губы. Они слегка дрожали, но и я волновался ничуть не меньше.
  Это первое подобное мне существо. По поводу того бесёнка у меня не было полной уверенности. Так какая сейчас тайна откроется? Неужели, мне сейчас всё расскажут?
  - Ну? Представься своему повелителю! - нахмурившись, потребовал я, нащупывая навязанный образ.
  Похоже, на этот раз я переиграл. Нага вопросительно подняла бровь, но ничего не сказала. Тяжело вздохнув, она оторвала от портьеры широкую полосу и накинула её на плечи, как шаль, что видимо требовалось по местному этикету. Неторопливо расправив складки, она подбоченилась и гордо подняла подбородок:
  - Фэй Несравненная из рода Чжицу, мой господин! - торжественно представилась тварь, грациозно присев в реверансе. Никаких сомнений в ее серьезности у меня не возникло.
  - Эмм... А кто же тогда я? - вдруг вырвалось у меня.
  - Вы мой повелитель! - сухо сказало существо, вновь почтительно поклонившись.
  - И всё? - разочарованно протянул я.
  - А разве этого уже мало? - вкрадчиво спросила она, и я от чего-то заволновался.
  Некоторое время мы молчали.
  Хм... Фэй Несравненная... Её тон намекал, что горгулью с ней связывали очень... тесные отношения. Ладно, начнем сначала.
  - У меня провалы в памяти. Что здесь произошло? - уже мягче спросил я.
  - Я почти ничего не помню, мой господин, - неумело солгала она, отведя взгляд.
  - Хорошо, а что помнишь?
  - Что я ваша жена и рабыня. Этого достаточно.
  - Моя жена - обычная нага? - я недоуменно пошевелил крыльями, подчеркнув разницу между нами.
  - Обычная? Моё настоящее тело сидит в соседнем зале! - холодно процедила она.
  - Ага! Значит, вот это ты помнишь! - поймал ее я.
  - Простите меня, мой господин. Я просто боюсь, что... - Фэй замолчала и снова отвела взгляд.
  - Что? Да говори уже! Теперь мы вместе. Твой повелитель защитит тебя! - с экспрессией воскликнул я и поиграл буграми мышц на голом торсе. - Кого боишься? Кто тот негодяй, что причинил тебе боль?
  - Вы, мой господин, - устало вздохнула нага, словно разговаривала с безумцем. - Наше проклятие - ваших рук дело.
  Черт! Я почувствовал себя идиотом. Тут кто-то поглумился над бедной девушкой, а мне отдуваться за чужие грехи? Жена, кстати, тоже чужая. Видимо, она идет в одном наборе с замком, но я такой комплект не заказывал! И что мне с ней делать? Секс с полузмеёй - это полу-зоофилия? А если в законном браке, то уже нет? Оставалось только надеяться, что в другом зале у нее более человекообразное тело. Хотя, что за бред? И об этом так всерьёз задумался бывший кролик?
  - Прости, если что, - виновато развёл я руками. - Тут всё не так просто. Это был не я.
  - Не вы? Вы опять пугаете, мой господин!
  - Потом объясню, - махнул я рукой. - Давай, рассказывай.
  - Как прикажете. Мы жили душа в душу, пока не пришел этот... - нага замялась, точно не хотела произносить это имя.
  - Кто? Что ты всё мямлишь?
  - Спиро, - вдруг смутилась она. - Странствующий друид с ручными зомби-хоббитцами. Он дал вам Пузырек Познания. Сказал, что с его помощью вы найдете Природу Ума, а там недалеко и до Сокровенной Истины Бытия...
  - Ну и что? Познал? А дальше? - нетерпеливо сказал я, устав вытягивать из нее каждое слово.
  - Вы выпили и ушли в медитацию.
  - А что в этом плохого?
  - На год ушли! - с негодованием щелкнула хвостом Фэй. - А Спиро остался жить у нас, дожидаясь вашего выхода из 'Чистых Миров, незамутненных привязанностью, равнодушием и отвращением'.
  - И?
  - Я сильно тосковала по своему господину, но вас так долго не было... - нага виновато посмотрела на меня и расплакалась.
  - Так ты изменила ему? - искренне возмутился я, поймав себя на том, что незаметно вошел в образ. Какое мне вообще дело до чистоты нравственности этой падшей красавицы?
  - Но вы сами говорили, что у нас свободный брак! - она разревелась уже всерьез. Рыдания волнами сотрясали змеиное тело.
  - Я врал! - вдруг заявил я и звонко топнул копытом, чему несказанно удивился.
  Мне действительно обидно за предыдущего хозяина тела или это вылетело из моей пасти по игровому сюжету? Нельзя позволять подземелью вертеть собой, точно куклой!
  - Я знаю! Поэтому и не уступила, хотя Спиро не давал мне прохода!
  - Ладно-ладно, оставим всё в прошлом. Твой господин прощает тебя! - великодушно произнес я, пытаясь развернуть сценарий в другую сторону.
  - Прощаете? - сразу же перестав рыдать, недоверчиво спросила Фэй.
  - Конечно. Ты же не дала ему, верно? Иначе яд измены отравил бы нас, и тогда проклятие было бы вечным! - многозначительно изрёк я и обнял её крыльями.
  Фух... Кажется, обошлось. Моя высокопарность стала тестом на свободу воли и самостоятельность. Едва ли персонажу игры дали бы озвучить такую банальность. Всё же я говорю сам. Было бы ужасно стать говорящей декорацией подземелья.
  - Нет! Я дала! Нечаянно! - плечики Фэй вновь затряслись в рыданиях.
  - Нечаянно? Как это? - не понял я, с трудом удержавшись от смеха.
  - Я холодно с ним обходилась и оставалась верна. Но однажды Спиро опоил меня зельем, потом предстал передо мной в образе моего господина. Наутро иллюзия рассеялась и обман раскрылся.
  - Так тебе даже понравилось? - внешне невозмутимо спросил я, и с удивлением обнаружил, что вновь закипаю от ярости.
  - Я хотела прыгнуть с башни, но он сказал, что вы вернетесь не обремененным условностями ничтожной морали и не станете никого осуждать! Что моё прекрасное тело создано для телесной любви! И дразнить им, пряча его от других - эгоистично и подло! Что наслаждение всегда хорошо, а страдание плохо! Что надо получать и дарить удовольствие, не упуская любую возможность! - прокричала мне в лицо Фэй.
  - Ясно! Ты была слишком юна, чиста и наивна! - буркнул я, скрипнув зубами. - Этот изверг запутал тебя, не сказав, что ум ненасытен, а все проблемы возникают из-за наших привязанностей. Секс - одна из них, и теперь ты страдаешь.
  Что я сейчас несу? Это не мои слова! Да что тут творится? Какого черта меня так трогает насыщенная сексуальная жизнь этого моба?
  - И правда! Мы ведь занимались любовью дни напролет, а он каждый раз придумывал что-то новенькое... - Фэй перестала плакать, а ее взгляд вдруг стал рассеянным и мечтательным. - А его зомби-хоббитцы оказались такими затейниками... - Она не смогла сдержаться и неприлично хихикнула.
  - Так, деталей не нужно! - хрипло оборвал её я.
  Не хватало еще пылкой страсти между горгульей и полу-ящерицей. Тот еще зоопарк. Хотя шесть умелых женских ручек выглядели многообещающе и перспективно. Под моими крыльями ласковое змеиное тело прижималось всё крепче и словно начало таять в объятиях.
  Тьфу, вот змея-искусительница! Надо собраться, а то мной стали манипулировать мобы!
  Я помотал кривыми рогами, гоня наваждение и решительно отстранился, вернув крылья за спину.
  Фэй не смогла скрыть разочарования и обиженно отвернулась. Мне стало её жалко. В конце концов, глупышка искренне любила своего принца.
  - Так чем всё закончилось? - как ни в чём не бывало, спросил я.
  - Через год вы, наконец, вывалились из медитации, застав нас врасплох. В руках у вас была эссенция Природы Ума. С ней вы и прокляли наш замок! - обвинительный тон наги не оставлял сомнений в том, кто несёт ответственность за её муки.
  - Я?
  - Вы! После такой длительной медитации восприятие становится чистым и ясным, а потому проклятие вышло удивительно эффективным. Я стала суккубой! А мой господин - уродливой злобной горгулей! Видимо этому сокровенному знанию как раз и учат в 'Чистых Землях всеобъемлющего сострадания и доброты'! - съязвила она.
  - А где сейчас наш злодей-совратитель? - тут же поинтересовался я, нехорошо улыбнувшись.
  - Спиро трансформировался в Зомбо-Друля. Он теперь дрыхнет в зале для приема гостей, - Фэй томно взмахнула ресницами и показала ухоженным пальчиком на двери справа. - Опять будете мстить?
  - Что значит опять? - удивился я, почувствовав, как по телу пробежал холодок.
  - Мой господин теперь познает истинную суть мироздания на своё троне до прихода демонов. Иногда он побеждает и бежит к Спиро. Но на этот раз всё по-другому! Вы очнулись! Теперь начните с Принцессы Желания и Сладострастия...
  Ловко сократив дистанцию, она опять прижалась ко мне, крепко обняв шестью цепкими ручками.
  - Ах, как вы близко... Я долго скучала одна и многому научилась... - жарко шепнули мягкие губы, и легонько куснули мне ухо. - Мой господин, я знаю секреты невероятного наслаждения. Вы не будете разочарованы ласками...
  В голове закрутилось, а кровь будто закипела. Волны желания поднимались снизу, размывая волю к сопротивлению. Последние остатки здравого смысла исчезали в податливом женском теле, обещавшим превзойти самые смелые фантазии возбужденного воображения.
  Стоп, она же суккуба! - сверкнуло в уме, и я с трудом вырвался, благоразумно отлетев дальше.
  - Стой! Не подходи, - приказал я, слегка заикаясь. - Почему ты в теле наги?
  - Потому, что в моем зале я у всех на виду. Там меня убивают! Я богиня любви и наслаждения, а не страданий! - прошипела Фэй, всерьез разозлившись. - Демоны к нам по одиночке не ходят, а моих иллюзий на пятерых не хватает! Я не умею толком причинять боль, а затрахать до смерти мне не дают!
  - Так ты прячешься здесь, чтобы тебя не нашли? А кто тогда сейчас в теле суккубы?
  - Думаю, никого. Там пустышка. Хотя она делает всё, что обычно. В горгулье ведь тоже долго никого не было. Когда всё началось, вы будто спятили, перестав со мной разговаривать. Я осталась единственным разумным существом в целом замке. Но наконец, вы проснулись, мой господин! Какое счастье!
  Это я-то спятил? Сомневаться в её искренности не приходилось, но резкие эмоциональные перепады меня настораживали. Впрочем, неудивительно. Фэй думает, что муж её проклял, а все эти муки из-за блуда и грехопадения. Люди, которых нага принимает за демонов, убивали её раз за разом, а это обычно всегда вредно для психики.
  Легенда замка смоделирована разработчиками или самой Сансарой. Может, тогда и со мной всё точно так же? По сути, я с Фэй в одинаковом положении. Всплывающие картинки о рейд-лидере прославленной гильдии могли оказаться фальшивкой. Неужели, я лишь набор алгоритмов Сансары, а всё, что со мной происходит - часть глобального игрового сценария?
  Нет, стоп! Я начинал тупым кролем, не отличавшим собственных усов от травы. У меня идет хоть какой-то прогресс. Фэй же сразу проявилась боссом популярного подземелья с уже существующей предысторией, хотя и не понимает этого.
  А если не сразу? Вдруг она просто не помнит, как попала сюда? Что, если она, как и я, забрела в замок случайно?
  Допустим, Фэй залезла в местного босса и умерла от рук игроков. Сансара обновила подземелье и отформатировала её настоящую память легендой. Но тогда почему этого не произошло и со мной?
  Вспыхнувшая мысль покрыла тело мурашками: да потому, что я тут еще не умер, как Фэй! Обновлять пока нечего - ведь босс еще жив! Мне нельзя умирать, иначе тут останусь навеки! Сансара сотрет старую память, сбросив сценарий к началу, и я поверю в эту сказку с рогатым принцем, страдающим от мук ревности.
  - Простите! Я вас так расстроила? - испуганно спросила Фэй.
  - Нет, ты не виновата. Но если ты умеешь менять тела, то зачем тогда вышла из Тени?
  - Из 'сумрака'? Я боюсь не вернуться оттуда. Там так страшно шепчут... - она боязливо скривилась.
  - А не пробовала выйти из замка?
  - Наружу? Зачем? Мы же в аду. Ведь из-за стен к нам и прут эти демоны! Они так безжалостны! Господин, умоляю, снимите проклятие! Вы достаточно наказали всех нас! Я так устала страдать! - вновь расплакавшись, нага повалилась целовать мои ноги.
  Где-то хлопнула дверь. Фэй тотчас задрожала и жалобно протянула ко мне все свои руки:
  - Они снова идут! Помогите! Спасите меня!
  - Не бойся, милая. Я остановлю их. Ты никогда здесь больше не будешь страдать! - твердо заявил я. Сейчас мне очень хотелось в это поверить...
  
  
  13
  
  
  Итак, у нас снова гости. Со стороны кухни уже доносились звуки боя, но до тронного зала люди доберутся нескоро. Патрули наг нельзя считать серьезным препятствием, а я даже не успел продумать тактику. К тому же на мне теперь висит Фэй, а у неё свои заморочки. Надо бы ее припрятать. В облике наги она почти бесполезна.
  Тем временем бедняжка панически металась по балкону, услышав страшные для себя звуки. Сколько раз её тут сжигали, морозили, расчленяли? Как она выдержала? К тому же, у неё ложные воспоминания, навязанная ролью порочность и мучительный комплекс вины.
  - Не суетись, залезь под штору и сиди спокойно! - тихо приказал я.
  Нет, бесполезно. В глазах Фэй тревога и боль. Она боится за меня и больше не хочет переживать этот ад в одиночку. Того и гляди сорвется и выскочит в самый неподходящий момент. Я всё еще надеялся, что прошлый бой спишут на баг босса. Если люди заподозрят присутствие Черного Кроля, то в замок выстроится очередь уже из профессиональных бойцов. Встреча с кем-то вроде Сельфины почти наверняка плохо кончится, а умирать здесь нельзя.
  - Пожалуйста-пожалуйста, давай спрячемся вместе! Я сойду тут с ума, я не могу вновь остаться одна! - бормотала Фэй, словно в бреду. Вцепившись, как клещ, она не отпускала меня вниз.
  Рук у неё шесть против пары моих, но надо как-то предотвратить эту истерику. Может, всё рассказать? Но поверит ли?
  - Предыдущая пати кормит червей, - уверенно заявил я, разгибая ее побелевшие пальцы. - И с этой будет точно так же. А для этого надо, чтобы ты тихо сидела и не высовывалась.
  - Нет-нет! Не уходи. Здесь нас не найдут! Я знаю!
  - Послушай, я не могу так просто исчезнуть. Горгулю будут искать!
  - Зачем? - Фэй непонимающе затрясла головой.
  - Тут так принято. Это дурацкая и очень жестокая игра. Наши воспоминания ложны. Поэтому я не твой принц, а ты не принцесса. Мы не обязаны играть эти роли!
  По широко раскрытым глазам стало понятно, что Фэй не поверила или не поняла. Ладно, дойдет позже, когда успокоится. Сейчас важно показать, что 'демоны' уязвимы. Когда пропадет страх, она услышит меня. Сейчас же паника превратила её в обреченное и насмерть перепуганное животное.
  - Потом поговорим и я всё расскажу. А сейчас сиди тихо, как мышь! Ясно?
  Фэй судорожно кивнула и, наконец, отпустила меня, торопливо зарывшись в шторе. Я перелетел на трон и принял горделивую позу, в которой первый раз увидел горгулю. Жаль, что не слышал, что она говорила. Теперь придется выдать вступительную речь от себя. Кроме того, в первом акте монстр что-то вопил, когда особенно удачно попадал по мишкиной морде.
  Портьера на балконе вновь шевельнулась. Видимо Фэй делала в своем гнезде смотровую щель. Я приветливо оскалил клыки и воинственно махнул лапой. В Сансаре у меня появился преданный фанат и болельщик.
  Ну, что же... Начнём! Вы влезли в мой дом, глупцы! И ваша смерть будет не бессмысленной местью. Теперь мне есть кого защищать и за что сражаться.
  В зал осторожно вошли очередные борцы с мировым злом и искатели истины. Одного из них я помнил по прошлому бою - милишник с двуручным мечом. Фантомные боли в спине преследовали меня до сих пор. Видимо, он оказался самым упрямым из прошлой пати, раз вернулся и привел друзей для реванша.
  Кто у нас тут еще? Один со щитом, закован с ног до головы в латы - точно танк. Рядом пузатый бородач в монашеской рясе - видимо, хилер. Потом еще один 'тряпочник', а у него за спиной кто-то в кожаной броне...
  Ба! Да это же мой старый знакомый. Зергель, братишка! Вот мы и снова встретились. Карма такая у нас, не иначе.
  Ну, что же, добро пожаловать. Тут вам не рады.
  Я едва сдержал улыбку, предвкушая отличную заварушку. Будет, что показать Фэй. Ну, а сейчас мне придется соблюсти обязательный ритуал и произнести традиционную тронную речь. Но что говорить? Видимо, должна быть какая-то корреляция с местной легендой. Что-нибудь про любовь духовно-ищущего принца и морально-падшей красавицы.
  Как назло, ничего не лезло в голову. Состроив утомленную козью морду, я пытался сосредоточиться, но ничего толкового не придумал.
  - Вот он. Горгулья. На нем мы и вайпнулись*, - мечник опасливо показал на меня пальцем.
  - Любопытно. Так что за баг? Проблема с агро? Или босс делает что-то особенное? - спросил монах, внимательно меня разглядывая.
  - В первой фазе всё было, как обычно, - развел руками мечник. - Чудить он стал во втором акте. Наш танк не мог босса даже из лужи вывести. Да и абилок* таких у него раньше не видели...
  - 'Есть многое на свете, друг Гораций, что и не снилось нашим мудрецам' - мрачно резюмировал из-за его спины Зергель.
  Похоже, в прошлый раз этот парень испытал неприятный катарсис. По крайней мере, на этот раз он пришел без Мафы.
  - Хилер, ты это... - бородач немного помялся, словно стесняясь. - Смотри внимательнее, а то мало ли... Я не медведь, брони нет. Раз попадет и хана. А вот с агро должен быть полный порядок. У меня моб из лужи как миленький вылезет.
  - Я понял, - фигура в полном латном доспехе согласно кивнула.
  Так этот 'броненосец' за хилера? Большой осадный щит, на голове словно надето ведро с узкой щелью - он вообще хоть что-то из-под него видит? Да эта консервная банка еле двигается, как она лечить группу будет?
  А танк у них, значит, в рясе и с посохом? Он бы еще с рогатиной на меня вышел...
  - Надеюсь, мы не зря столько заплатили за сейв*. Ведь не зря, верно, Сумин? - монах многозначительно посмотрел на мечника.
  - Никто не давал полной гарантии. Вам сказали, что босс вёл себя странно. Я отдам деньги, если это обычный багнутый моб, - буркнул тот, нахмурившись. - Но даже сейчас он почему-то молчит.
  Та-ак... Нельзя запаздывать с приветственной речью. Придется сочинять на ходу.
  Дождавшись, пока группа сделает еще один шаг, я выдал первое, что пришло мне на ум:
  - Добро пожаловать в царство снов и мистерий! Но есть ли в нём то, что вам нужно? Что мы все ищем, чего хотим от себя и от мира? - я сделал паузу, проницательно глядя на Зергеля, и удовлетворенно отметил, как тот попятился. - Так что является сутью, самой квинтэссенцией смысла нашего бытия?
  Вспомнив жестикуляцию босса, я глубокомысленно покачал рогами. Кстати, хороший вопрос, он мучил меня еще с кролика.
  - Видимо, суть в попытке избежать страданий и получить удовольствия, будь они физические или ментальные. И в этом фундаментальном стремлении все живые существа одинаковы. И столь же одинаково неудачен его результат. Мы нервничаем и напрягаемся, но если в чем-то и достигаем успеха, то краткий момент счастья не искупает наших долгих и мучительных усилий. То, к чему так тянулись и наконец-то схватили, быстро надоедает, и мы снова испытываем неудовлетворенность. Счастья все нет. Наш ум ненасытен в бесконечном поиске и никогда не удовлетворится достигнутым...
  - Сумин, вот скажи, он и в прошлый раз говорил тоже самое? - повернулся к мечнику бородач.
  - Да, слово в слово. Баф неуязвимости не спадет, пока тварь не выговорится, - кивнув, подтвердил тот.
  - Зерг, если здесь у нас Черный Кроль, как ты говоришь, то неужели он выучил тронную речь? Она на стене здесь где-то написана?
  - Откуда мне знать? - смутился Зергель, нервно потирая рукоятки кинжалов. - Но я видел его уже дважды. Если моб ведет себя разумно и нестандартно - он Черный Кроль. Если сильно повезёт, то лут покажет. Хотя в прошлый раз...
  - Вот только не ной! - презрительно одернул его бородач. - Черный, белый - все они смертны!
  А этот монах отнюдь не глупец. Он правильно поставил вопрос, но сделал неправильный вывод. Так что? Моими губами говорит подземелье? А ведь я этого не заметил и считал все мысли своими!
  Что еще в горгулиной башке 'не моё'? И как определить где своё, где чужое? Если я марионетка, то даже вот эти вопросы, все мои действия и протест - тоже часть игрового сценария! Так что, прервать речь? Но и это могло быть запрограммированно!
  Черт с ним! Пусть несёт дальше! Самому интересно.
  И моя пасть послушно открылась, чтобы извергнуть очередной поток спонтанно изливающегося словоблудия:
  - Мы словно готовимся начать жить 'по настоящему', но умираем, так и не начав. Действуем в интересах своего будущего, но не успеваем им насладиться. Участвуем в бесконечной гонке, но она никогда не заканчивается. Тратим жизнь на иллюзии, но не успеваем это понять...
  - Заканчивай нести хрень, козломордый! - заржал бородач и размял кисти, щелкнув суставами. - Лут давай, не надо нас лечить философией!
  - Возможно, причина страданий в нашем отказе признать всеобщее непостоянство. Мы ведем себя так, будто никогда не умрем, - невозмутимо продолжил вещать я, изо всех сил сдерживаясь, что не вцепиться в него прямо сейчас. Мне нужно закончить речь, и тогда этот хам поплатится за свою грубость!
  Бородач подошел вплотную, демонстративно рассматривая длинные когти на моих лапах. Остальные игроки заняли позиции полукругом, и только Зергель никуда не спешил. Я помнил, что он в любой момент мог просто исчезнуть.
  - Обусловленное непостоянно, но человек всегда надеется найти исключение из универсального принципа, - я смерил танка презрительным взглядом. Он сопел прямо в лицо, выводя меня из себя. Хоть бы зубы почистил! Дать бы по ним прямо сейчас... Сколько еще можно терпеть?
  - Танк, ты слишком близко к боссу стоишь. Мне что-то его глаза не нравятся, - вдруг забеспокоился хилер. Кину 'физ-иммун'* на всякий случай. Ко второй фазе как раз откатится.
  Физ-иммун? Это что-то вроде неуязвимости? Жалкие фокусы вам не помогут!
  Кровь кипела, кулаки чесались. Я скрипнул зубами, изнывая от желания драки. Надо бы закругляться с речью. Вроде бы наговорил достаточно. Еще чуть-чуть...
  - Мы ценим дружбу, верность, любовь, но и они лишь звено в цепочке неумолимой причинности. Палач столь же обусловлен, как и его жертва, и события в замке являются хорошим тому подтверждением. Меня предали, и я благодарен судьбе за этот урок. А моя месть лишь неизбежное следствие. Поэтому...
  - Долго еще? - нетерпеливо спросил бородатый, нагло погладив шерсть на моих лапах.
  - Минут пять, - уверенно ответил Сумин.
  Пять минут? А вот и не угадали!
  - Порок будет наказан! - неожиданно завопил я, неожиданно влепив апперкот, подкинувший хамоватого монаха высоко в воздух.
  В этот акцентированный удар я вложил силу ног, вес тела и всю свою ненависть. Ни одна нормальная голова не смогла бы его выдержать и раскололась бы, как спелый орех. Но эта выдержала. Пролетев мимо опешившей пати, словно пушечное ядро, танк перекатился несколько раз и, гибко прогнувшись, вскочил, как ни в чем не бывало.
  Та-ак... По крайней мере, 'физ-иммуна' на нём больше нет. Начать с хилера?
  Группа отступила, ожидая возвращения танка. Я не стал терять время и прыгнул далеко вперед, выцелив латника. Но тот выставил щит и попятился, почти погасив инерцию толчка. Сталь зазвенела и помялась, но хилер удержался на ногах. А на меня уже несся монах, удивительно быстро вращая над головой посохом.
  Спокойно выковыривать латника из доспехов тут не дадут, поэтому пришлось переключиться на набегавшего танка, встретив его прямым справа. Должно быть, я поспешил, не замаскировав удар обманным движением. Монах сделал быстрый шаг в сторону и я, пыхтя, пролетел мимо, получив унизительный тычок посохом ниже спины.
  Мне стало понятно, почему этот танк не нуждался в броне. Прямая спина, уверенные и легкие шаги - он настоящий мастер рукопашного боя. И только что выставил меня на посмешище! Если Фэй смотрит наш бой, то в ее глазах я видимо представлял сейчас жалкое зрелище.
  Надежда одержать победу в классическом стиле босса-горгульи растаяла как дым. Цель слишком вёрткая. В неё ни один прямой удар не пройдет. И, словно подтверждая догадку, монах ловко нырнул под руку и мгновенно развернулся у меня за спиной. Затылок загудел, получив обидную оплеуху, и мозг буквально вскипел от ослепляющей ярости. Мир вокруг словно растаял, оставив в фокусе только мерзко ухмыляющуюся бородатую рожу.
  Растоптать! Стереть этого ушлого хмыря в порошок!
  - Агро на мне! Вливайте дамаг! - скомандовал монах, довольно ощерившись.
  А вот это он уже зря... Агро, говоришь...
  В голове словно тревожно замигал маячок, и меня словно окатило холодной водой.
  Перед вами не тупой моб, а Черный Кроль! И он прекрасно понимает вашу речь. Этому бородатому клоуну стоило бы прислушаться к Зергелю. Подходите! Думайте, что у вас всё под контролем...
  Я продолжил играть с шустрым бородачом в кошки-мышки, дожидаясь возможности дотянуться до кого-то из пати, благо тот бил обидно, но не сильно.
  Сумин и Зергель начали осторожные беспокоящие атаки спины, проверяя, как монах держит агро.
  Давайте, ребята! Подключайтесь, не спите. Бояться же нечего, у вас такой неуловимый и дерзкий танк!
  Пока ничего страшного - можно терпеть. Начну со второго 'тряпочника', а милишники и так всегда рядом. Тем более, что он изрядно разозлил, пуская на меня издали тучи отвратительных мух. Гудящий рой насекомых лез в глаза и больно жалил, замедляя движения. Гоняясь за юрким монахом, я постепенно сократил дистанцию между нами. Похоже, парень свято верил в непоколебимость законов агро-механики, поэтому не сдвинулся с места, продолжая каст разных гадостей.
  Цель на два шага справа, брони на ней нет - нужно замаскировать всего один быстрый и точный удар.
  Артистично провалившись вперед после очередного нырка бородатого, я позволил танку предсказуемо скользнуть мне за спину. Милишники тут же прыгнули влево, уступив ему место. Разворачиваясь, я словно замешкавшись, хлопнул крыльями, и на мгновение закрыл свою цель. Когда я их сложил, позади меня уже никого не было. Удар копытом снес бедняге полголовы.
  - Эмм.... - непонимающе промычал хилер. - Такой ваншот* не отлечить!
  - Что это было? - возмущенно воскликнул Сумин, разглядев у стены безголовое тело. - Танк, мать твою, что там с агро?
  - А я ведь предупреждал... - мрачно проронил Зергель, благоразумно растворяясь в пространстве.
  - У меня всё под контролем! - озабоченно прохрипел бородач, наконец, перестав улыбаться. - Сам виноват. Должен был отойти. Попал под АОЕ*.
  - На этой фазе босс не юзает масс-спеллы! - заявила пустота, где только что исчез Зергель.
  - Значит, теперь юзает! - тяжело дыша, огрызнулся танк. Уклоняться от моих атак и болтать у него получалось с трудом. - С агро нет проблем! Видишь, он на мне висит, как привязанный? Продолжаем, дамага нам хватит!
  - Да? А ты третью фазу здесь видел? - скривился Сумин, но в бой вернулся.
  Выждав, не случится ли еще что-то страшное, проявился и Зергель. Его стремительные финты и кинжалы представляли самую большую опасность. Кожа не камень, и на этот раз они резали очень чувствительно.
  Надо было на спину хотя бы большую сковороду с кухни повесить! Ничего, запас жизненных сил у меня еще есть. Второй акт будет нескоро.
  Тем временем, монах будто обрел второе дыхание, нанося град несильных, но быстрых ударов. Обеспокоенный танк явно жаждал реабилитации, и удвоил усилия, чтобы набрать максимальное агро.
  Отлично! Теперь он меньше думает о защите и вот-вот откроется. Я не торопился и тщательно готовил удар, усыпляя противника бестолковой и суетливой активностью.
  Пора! Я неожиданно уклоняюсь вправо. Такого манёвра не ждали, и посох беспомощно просвистел в воздухе. Цель провалилась вперёд, подбородок открыт.
  - Порок будет наказан! - вновь ору я.
  Попал!
  Враг зевнул начало движения, и мой кулак крушит его челюсть. Бородач отлетает по высокой дуге и тяжелым мешком падает на пол.
  Сандали слетели, рука неестественно вывернута, под затылком расплывается темное пятно - и всё же танк был еще жив.
  Надо срочно добить!
  Первым пришёл в себя мечник. Он прыгает и преграждает мне путь, не давая добить танка.
  Нет, ты мне пока не нужен!
  Взмахнув крыльями, я прыгаю и перелетаю через него, целясь копытами в грудь оглушенной и беспомощной жертвы.
  - Пал, дай ему 'физ-иммун'! - истошно орет Сумин, оставшийся у меня за спиной.
  - Еще в откате!
  Бородачу конец! Улыбнувшись про себя, я чуть сгибаю колени, чтобы не сломать ноги. Копыта почти вошли в неподвижное тело, когда на сумасшедшей скорости в меня врезался Зергель.
  Толчок отвел удар в сторону, мрамор треснул под копытами, но инерция тащит нас в сторону, и мы падаем. Луч из рук хилера накачивает неподвижного танка здоровьем, а я судорожно барахтаюсь, пытаясь встать. Но Зергель обхватил меня за пояс и висит, словно клещ.
  Его кости хрустели и ломались подо мной, но чертов засранец так и не разжал рук! Я вижу, что бородач открыл глаза и приходит в себя после нокдауна, но ничего не могу сделать!
  Чертов Зергель! Подонок! Настырный, юркий ублюдок!
  В бешенстве, беру в замок его шею, и с мерзким щелчком отворачиваю её, словно винт.
  Готово!
  Сломанное человеческое тело сразу обмякло и сползло на пол. Свободу себе я вернул очень вовремя - рассекая воздух, сзади засвистел меч.
  Любовь к размашистым и эффектным ударам Сумину обошлась дорого. Я присел, пропустив его клинок над головой, а потом лягнул назад уже хорошо отработанным и точным движением.
  Еще минус один! Снова ваншот!
  Теперь к танку! Добить!
  Монах успел встать в боевую стойку, но мутные и ошалелые глаза намекали на слабость. Хилер старался, но восстановить цель полностью не успевал. Справиться с этой парой будет нетрудно, хотя и я чувствовал себя всё хуже и хуже. Затягивать схватку нельзя. Дебаф от кровотечения стремительно отнимал силы.
  Выплюнув сгустки крови и несколько слабо шевелящихся мух, я жестким взмахом крыла вышиб у бородача посох. Гремя, тот отлетел в дальний угол, и танк обреченно опустил руки, ожидая 'удар милосердия'.
  Да пошли вы все! Как же достало...
  Голова кружилась, ноги подкашивались, и я ощутимо качнулся, стараясь удержать равновесие. Не хватало именно сейчас бухнуться на пол. Если пропущу еще один хороший удар, то бой перейдет ко второй фазе. Хотя, он уже выигран - впереди два акта, где меня ждет свежее шестирукое тело. Лечи, не лечи - два 'демона' не выстоят против большой наги.
  - Уходим! - прохрипел монах, и стал осторожно пятиться к выходу.
  Хилера долго уговаривать не пришлось. 'Консервной банке' повезло больше всех - он отделался небольшими вмятинами на щите и доспехе.
  Черт с ними! Пусть бегут. Сил догонять их всё равно не было.
  - Порок будет наказан... - прошептал я им вслед и, шатаясь, поплелся к трону.
  Вскоре на кухне хлопнула дверь, и в замке снова стало спокойно и тихо.
  - Ты мой герой! Мой герой! - восторженно закричала Фэй с балюстрады, хлопая в шесть ладошек сразу. Её прекрасные глаза сияли искренним восхищением.
  
  
  14
  
  
  Приятно, когда кто-то ждёт, когда ты вернешься из боя.
  Фэй покинула свое убежище на балюстраде и сидела у трона, обвив хвостом мои ноги. Рядом со своим кумиром она выглядела счастливой и беззаботной, словно раз и навсегда избавилась от злокозненных 'демонов' - как внутренних, так и внешних. А вот в моем уме их еще предостаточно. Люди снова придут к нам, но будут уже гораздо сильнее.
  Нага довольно жмурилась, напоминая сытую кошку, а я нервно кусал губы, понимая, что не смогу ее защитить. Да, на этот раз хватило первого акта, но гордиться тут нечем. Эта победа - результат людской самонадеянности, а не моя заслуга. Враг воевал слишком шаблонно, полагаясь на знание игровой механики. Глупцы наивно полагали, что Черный Кроль обязан соблюдать правила агро. Их доверчивость сыграла мне на руку, но разожгла новый очаг кроликофобии. Оригинальная версия босса никогда не летала, а крылья он носил только, как украшение. Но что оставалось делать? Дать себя растерзать и покорно сдохнуть?
  Тактически я выиграл, но стратегически проиграл, поскольку раскрылся. Теперь враги знают обо мне больше, а значит будут действовать умнее и осторожнее. Из замка лучше уйти. Рано или поздно игроки со мной справятся. Тогда мою память затрут, а рогатый принц с неверной женой станет для игроков очень непростым аттракционом.
  А ведь Фэй права - здесь действительно ад. Мы будем бесконечно сражаться, умирать и выяснять отношения в перерывах между набегами 'демонов'. Помнить прошлое, которого никогда не было, изо дня в день говорить друг другу одно и то же, ревновать, мстить, любить и снова драться.
  В этом адском колесе можно колбаситься вечно, не подозревая, что однодневный сценарий повторялся уже тысячи раз. Возможно, в эту же западню забредет другой разумный моб с такими же провалами в памяти и расстроенной психикой. Если он погибнет раньше, чем обо всем догадается, то нас станет трое - тело Спиро вакантно и ждет постояльцев.
  В красках представив эту картину, я раздраженно топнул копытом. Фэй вздрогнула и растерянно на меня посмотрела, трогательно хлопнув ресницами.
  Бедняжка... Она поверила, что ее повелитель невероятно могуч. Но вскоре он погибнет и разочарует её. И тогда люди доберутся до наги, и Фэй опять будет страдать.
  Нет, не позволю! Я разорву за неё на клочки!
  Оп... Незаметно вхожу в роль? Подземелье приручает меня? Бежать! Срочно бежать!
  - Сиди здесь, я вернусь. Надо кое-что проверить, - небрежно бросил я Фэй и помчался к выходу.
  В коридоре всё тот же безмолвный парад нарядных дармоедов. Тупое, бесполезное мясо! Никакого от них толка. Запихнуть бы их всех в тронный зал, чтобы выпустить из-под штор по команде...
  Черт! Так и есть - дверь заперта. В таком виде из замка не выпустят. Тело горгули - собственность подземелья. Контрабанду взять с собой не дадут. А как здорово было бы погонять снаружи людишек!
  Вот если хотя бы крылья отстегивались... Выкинуть в окно, выйти из замка и подобрать с другой стороны. Они бы даже из кролика сделали настоящего льва. Занятная бы получилась химера.
  Ох... Какая же отборная чушь лезет в голову! Нелегка царская ноша. И участь его нелегка. Но буду бороться до конца, раз не умею мимикрировать под обычного босса.
  Итак, какие козыри у нас на первой фазе? Мой прямой удар правой оглушит, но не убьет наповал, даже если враг без брони. А вот лягается назад горгуля просто божественно. Если попадёт, то сразу ваншот. Но готовить такой удар нужно долго и тщательно, а теперь его от меня будут ждать. Сюрприз уже вряд ли получится.
  Чтобы убить Черного Кроля много не надо - к хилеру не пустить, да милишникам не подставляться. При грамотной игре противника фатального дамага у меня нет. По крайней мере, на первой фазе. На второй вся надежда на хаос и ядовитые лужи. А ведь Сумин упоминал еще и третью...
  Кстати, этот проныра, кажется, неплохо заработал на 'сейве'. Как я понял, попасть в мою версию подземелья смогут не все и теперь за 'билетом' выстроится длинная очередь. Барды наверняка уже сочинили эпос о гибели храброго Зергеля, и от желающих разграбить гнездо Черного Кроля не будет отбоя.
  Ничего. Пусть приходят. Репутацию с людьми прокачивать не планирую, поэтому на этот раз придумаю что-нибудь подленькое. Воевать с ними честно я зарёкся ещё будучи кроликом. К тому же, у меня теперь есть союзник.
  Я задумчиво посмотрел на Фэй, свернувшуюся калачиком у трона. Заметив, что босс нервничает, она украдкой кидала тревожные взгляды. Безмятежная улыбка сменилась хмурой настороженностью, но нага старательно блюла субординацию и не отвлекала меня всякими глупостями. Должно быть, Фэй до сих пор боялась, что принц опять уйдет в себя и перестанет её узнавать.
  Надо рассказать ей всё. Возможно, она знает больше.
  - Фэй, ты подумала над тем, что я говорил перед боем? - спросил я, решив начать издалека.
  - Да, господин, - кивнула она.
  - Я не господин, а ты не принцесса. И тем более не рабыня.
  - Да, господин.
  - Мне еще раз повторить? - я постарался выглядеть строгим, но не страшным.
  - Не надо, я поняла. Но это не ваше звание, а состояние моей души. Вы её хозяин, мой господин, - кротко улыбнулась Фэй.
  - Так ты согласна, что твоя память фальшива? - продолжил давить я.
  - Я допускаю такую возможность.
  - Тогда отбрось ложные воспоминания. Не веди себя, как влюбленная дурочка. Я не твой принц, а пришел в замок снаружи. Залез в это тело точно так же, как ты влезла в нагу. Мы встретились только час назад!
  Мне не хотелось огорчать Фэй, но в следующем бою понадобится надежный и трезвомыслящий союзник. А с той сладко-розовой мутью, что у неё в голове много не навоюешь. Слишком много слёз и эмоций. Того и гляди, хлопнется в обморок, если её принцу вдруг наступят на лапку.
  - Возможно, я действительно не принцесса, - согласилась она. - Но это ничего не меняет. Роль чужая, а любовь настоящая. Неужели, вы думаете, что женщина не разбирается в этом, мой господин?
  Я не нашелся, что ответить. Образ уробороса подходил как нельзя лучше - любовь наги опирается на ошибку и продолжает подпитывать заблуждение. Наведенные воспоминания привели к ошибочному восприятию и ложному выводу. Это вызвало глубокую привязанность, а она укрепила фальшивую память. Круг замкнулся, но выходить из него Фэй не хотела.
  - Разве ты не хочешь узнать свое прошлое? - озадаченно спросил я.
  - Бывают вещи, которые лучше не знать. Сейчас меня всё устраивает. Пока вы рядом, я счастлива и не собираюсь что-то менять, - тихо, но упрямо заявила она.
  - Хорошо, а как насчет того, чтобы узнать свою истинную суть? То, чем ты являешься на самом деле? - не отставал я, поскольку этот же вопрос не давал мне покоя.
  - Мой господин, но демонам вы всегда говорите, что нет ничего постоянного. По каким признакам тогда искать эту 'суть', если она всё время меняется?
  - Ладно, cдаюсь! - я поднял руки вверх. Эта нага явно не дурочка. - Подумаем над этим в следующий раз. Делай, что хочешь, но ты нужна мне в бою. Те, кого ты считаешь 'демонами' скоро снова придут.
  Фэй благодарно просияла, ни на миг не сомневаясь в своём 'повелителе'. Вот ему бы такую уверенность...
  - А разве они не демоны, призванные наказать меня за измену? - посерьезнев, спросила она.
  - Ох, опять ты за своё! - тяжело вздохнул я, устало прикрыв лапой свою уродливую козью морду. - Твоя мнимая аморальность навязана легендой подземелья. Это не ад, а особое измерение созданное для игры. Эти 'демоны' - обычные люди, которые даже не присутствуют здесь физически. Их настоящие тела висят в особых бассейнах реального мира.
  - Так этот замок подделка? - нага осторожно царапнула под собой мраморный пол, словно опасаясь, что он вдруг исчезнет.
  - Да. Декорация, созданная людьми, которые так развлекаются или работают, зарабатывая славу и деньги. Но вот боль и страдания тут настоящие.
  - Но если они сами рисовали свой мир, то зачем им боль и страдания? - недоверчиво спросила Фэй, видимо сомневаясь в человеческом разуме.
  - Наверное, потому, что боль и наслаждение познаются лишь относительно друг друга, - предположил я, на секунду задумавшись. - Человек создает препятствия, чтобы преодолевать их и получать удовольствие. Мы и есть это препятствие.
  - Мы? - удивилась она.
   - Конечно. Мобы созданы только для того, чтобы игроки их убивали, получая новые навыки, вещи и уровни. Этот прогресс оплачен нашей болью, страданием и смертями.
  - А зачем людям новые навыки, вещи и уровни? - быстро спросила Фэй.
  - Чтобы калечить нас и друг друга еще эффективнее и быстрее. Такова их цена и награда, - пожал я плечами.
  - Награда за боль? - с ужасом перебила нага. - А разве нельзя получить эти уровни за добро, любовь и наслаждение, подарив их другому?
  Пришлось взять паузу. Я не сразу нашелся, что ей ответить. Фэй - Богиня Желания и Сладострастия, а значит именно этим она и пыталась заняться. Со стертой памятью нага выглядела невинным ребенком даже в самых диких формах разврата. По сравнению с ней, я действительно демон.
  Нага дарила всем единственное, чем обладала. Ход её мысли красив и понятен. Приятно делать добро, и оно всегда окупается. Так почему же люди строят миры, тут же заливая их собственной и чужой кровью? Что за демонический вид удовольствия?
  - Эмм... Не в этом мире, не в этом. Твой... ммм... оригинальный подход привел лишь к нестерпимым мукам. Тут всё работает по-другому. Если хочешь выжить, придется научиться причинять другим боль. Такова природа людей.
  - А если я не хочу так жить? - прошипела Фэй.
  - У нас нет выбора. Такие, как мы не умеют умирать навсегда, хотя у игроков это вроде бы иногда получается... Не мы придумали их мир, но можно попробовать изменить его, а для этого хотя бы первое время надо играть по чужим правилам - качаться, набирать уровни и силу.
  - Играя по чужим правилам, мы изменимся и ничего не станем менять! - возмущенно фыркнула нага.
  Раскрыв рот, я изумленно смотрел на неё. Такого мотива нет в местной легенде. Возможно, именно сейчас я видел настоящую Фэй.
  - А что бы ты хотела изменить в людях? Мы лишь игрушки, которые иногда огрызаются.
  - Я бы научила их любить! Мы ведь живые! - с негодованием воскликнула Фэй. Её губы еле заметно дрожали. Только сейчас она начала осознавать подлинный масштаб катастрофы.
  - Вот это ещё вопрос... - нехотя, признался я. - Да, мы разумны, но люди считают нас мобами. Похоже, они даже не до конца верят, что мы существуем. Для них наша осознанность, интеллект и способности необъяснимы. Как я понял, никто специально не создавал ни тебя, ни меня. Но видимо что-то случилось, раз проявилась эта загадочная аномалия.
  - Ладно. Но откуда ты всё это знаешь? - осмелев, Фэй наконец перешла на 'ты', забыв о 'господине'.
  - Из их разговоров. Кое-что будто бы вспоминаю. Были особые сны или видения, но я не очень-то им доверяю. Возможно, мы уже не люди, но и не безмозглые мобы, а некая переходная форма, наделенная чертами и тех, и других.
  Некоторое время мы молчали. Я чувствовал себя неловко в роли злодея, а Фэй видимо переживала в себе новую информацию. Наконец, она видимо что-то придумала и улыбнулась, подозрительно сократив между нами дистанцию.
  - А чем мы займемся после того, как убьем очередную волну демонов? - хитро прищурившись, спросила она.
  Я отметил про себя её 'мы'. Внутри нехорошо заныло предчувствием будущих обязательств. Одному гораздо спокойнее...
  - Если все пройдет как надо, то к нам больше не сунутся. Если игроки поймут, что силы заведомо неравны, то потеряют интерес к замку, - я постарался уйти от прямого ответа.
  - Это именно то, что нам нужно! - оживилась Фэй, едва не захлопав в ладошки. Она рассуждала о 'нас', как о деле решенном, и не подлежащим сомнению. - Нам никто не будет мешать. Всё станет как прежде!
  - Опять за своё... Не было никакого 'прежде'. Наша история фарс. Я не собираюсь здесь сидеть вечно, даже если в замке найдутся самые желанные вещи мира.
  - А хочешь, я тебя уговорю? Вот прямо сейчас? - промурлыкала она, забираясь ко мне на колени.
  - Фэй, послушай! - раздраженно буркнул я, вяло отбиваясь от ее цепких лапок. - Я уйду, как только смогу. Хочешь, оставайся. Вон, у тебя тут непуганый Зомбо-Друль в другом зале простаивает...
  - Дурак! Нам хватит того, что у нас есть. Ты и я - разве это не счастье? - Фэй бесцеремонно схватила меня за рога и повернула к себе, чтобы смотреть прямо в глаза. - Зачем еще что-то искать? Удовлетворенность выше любого богатства!
  - Ерунда. Счастье в бесконечной гонке, в иллюзии, что вот-вот поймаем этот неуловимый момент. Счастье - само его предвкушение! - устало отмахнулся я, с облегчением вернув шею в исходное положение. - Такие уж мы есть. Никто из нас не выбирал особенности своего ума. С этим ничего не поделать.
  - Только потому, что не хотим ничего делать! Если кому-то нравится страдать в вечном и бестолковом поиске, то с ним что-то нет так! Только мазохист может искать приключений! Ему даже не нужна их цель, ему нравится сам процесс! - возмущенно воскликнула Фэй, больно ущипнув моё брюхо.
  - Дело даже не в этом! - я с трудом удержался, чтобы не дать ей сдачи. - Игра перепишет мне память, если я здесь останусь и умру. Она уже сделала это с тобой. Завтра ты даже не вспомнишь этого разговора. Ты хочешь, чтобы мы целую вечность проживали один и тот же день? И ладно бы, если он действительно был бы хорошим...
  Нага озадаченно нахмурилась, видимо взвешивая все 'за' и 'против'. Женскую логику не просчитать, особенно если рядом любимый. Неужели Фэй видит в этом замке хоть какие-то плюсы?
  Философский дискурс грозил перерасти в ссору, но его прервал громкий хлопок на кухне. А потом почти сразу что-то взорвалось. Должно быть, ворота слетели с петель вместе с куском крепостной стены. Похоже, к нам ломится кто-то большой и страшный...
  
  
  15
  
  
  Сразу после взрыва я отослал Фэй, но со стороны кухни больше не раздавалось ни единого звука. Время словно остановилось, замок будто застыл в тягучей капле невидимой волшебной смолы. Казалось, захрапели даже паучки в темных углах. Сонливость обволакивала и мой собственный ум, забалансировавший на краю тяжелой, беспробудной дремы.
  Что это? Дурманящий газ, спелл контроля или какая-то манипуляция с пространством и временем? Решили взять меня измором, заживо похоронив под вековым слоем пыли?
  В вязкой тишине, действительно, можно свихнуться. Тело кажется хрупким и прозрачным - оно, как стекло. Еще немного и мозг начнет пожирать себя в аквариуме из черепной коробки.
  Хочется выбежать из зала и нестись, куда глаза глядят. Лишь бы вылезти из этого невидимого колпака накрывшей меня тишины. Жуть какая! Именно этого от меня и ждут. Видимо заюзали какой-то дальнобойный масс-спелл контроля.
  Сидеть! Терпеть!
  Похоже, я всё же схожу с ума. Но в коридор не пойду. По крайней мере, свихнусь с достоинством, сидя на троне. Нет, меня им не взять. Пусть попотеют. Надо думать о чём-то другом. Лишь бы действительно не уйти в 'медитацию' на год.
  Бедная Фэй... Я не могу ее так расстраивать. Интересно, что она сейчас чувствует? Как на психику наги действует этот же спелл? Возможно, зомби-хобитцы Спиро вновь покажутся ей интереснее скучной супружеской верности?
  Уфф... Голова идёт кругом... Я опять начинаю думать, как принц. Надо собраться. Что за класс способен кастовать эту ментальную хрень? Ничего, потерплю и сам увижу.
  Может, взять большой столовый нож на кухне и вспороть себе брюхо? Немного боли и я снова в Тени, а дверь на свободу открыта. Замок не успеет обнулить мою память, если выскочить из него до ресета.
  Нет, не выйдет. Горгуля сдохнет и меня вынесет в нагу. А там еще и третья фаза...
  Да и Фэй бросать жалко. Она ведь поверила мне... Когда уходила, так трогательно прощалась, словно пытаясь запомнить меня сильным и живым. Оглядывалась и плакала. Снова оглядывалась и снова плакала. Женские слезы идеальное средство манипулирования сентиментальными самцами. Особенно если они змеиные. Или крокодильи? Нага ведь гуманоидная рептилия? А вот интересно, живородящая или несет яйца?
  Бр-р-рр... Какой мусор мне гонят в рогатую голову!
  Я встал с надоевшего трона размяться. Нелегко нам принцам в столь мрачных покоях. Сыро, холодно, сквозняк и плесень под шелками портьер. Средневековые замки отвратительно топятся. Пойти от скуки погонять Спиро по стенам?
  Шаги в коридоре. Враги прекратили атаки контролем. Теперь идут сюда сами. В голове сразу же стало ясно и свежо. Отлично, я выдержал! Теперь не до шуточек, началось...
  Грохот разрывов и рев пламени разорвал тишину в клочья. Мое существование вновь обрело смысл - нам с Фэй надо выжить. А в гости к нам пожаловала тяжелая артиллерия. Это уже не жалкий скрип льдинок, не шипение тусклых огненных мячиков. Класс спелла сразу понятен на слух, да и шум боя приближается слишком быстро. Хорошо идут, не задерживаются.
  Колени немного дрожат, а тело потрясывает. Нервное возбуждение перед схваткой томит мозг, парализует волю и отнимает силы. Лишь бы эмоционально не перегореть. Скорее бы начать!
  Громкий хлопок и в зал влетают замороженные куски мяса - остатки последнего патруля наг. Сила взрыва такая, что одна из голов докатывается до моего трона. Обожженная и одновременно мерзлая плоть. Удивительно.
  Облако пара скрывает проход, а через мгновение выпускает из себя в зал новую группу отважных охотников за наживой. Наверняка профи, что выиграли аукцион на сейв к Черному Кролю. Надеюсь, что их билет не окупится. Я не собираюсь сдаваться - на кону моя личность, память и будущее.
  Так, и кто тут у нас?
  Как ни странно, все знакомые лица. Ребята оказались настырными. Пожадничали и пошли сами. Сумин никак не успокоится - он тут вообще в третий раз. С ним два латника: всё тот же хилер-везунчик и мой старый друг Пуси. А на пороге остановилась русоволосая девушка с длинной косой.
  Мафа?
  Едва я узнал свою недавнюю жертву, как её силуэт стал расплываться и чернеть. Прямо на глазах девушка превращалась в ужасного демона, словно вытканного из самой тьмы. Она будто заживо тлела в слабом фиолетовом пламени, испуская жутковатые струйки вонючего дыма.
  Что она с собой сделала? Забыла про пост и молитву? Да эта зловещая тетка весь потолок закоптит!
  Вот что значит потерять голову... Это всё я виноват - бедняжка разочаровалась в карьере хилера и перешла на темную сторону силы. Но там уже занято мной - злодей в замке я! И что же, мне теперь представлять светлую сторону?
  Судя по всему, именно Мафа только что мстительно атаковала мои мозги. Столь чистое и незамутненное зло всегда испытывает комплекс неполноценности. Ему постоянно хочется доказать что-то добру, видимо поэтому они с Зергелем по очереди сюда ходят.
  Но не Мафа же так эффектно рвала наг на куски? Лед и пламя в такой чудовищной концентрации я видел лишь у...
  Сельфина!
  Пар пугливо растаял, явив миру стройную девичью фигурку. Люди почтительно посторонились, пропуская магичку вперед. Хореографическое совершенство её движений вызывало искреннее восхищение. Сельфина эффектно появилась последней, дабы лишний раз подчеркнуть свою исключительность.
  В груди опасливо заныло. Как чувствовал, что эта злая и прекрасная особь обязательно здесь появится. Какая утонченная форма поражающей глаз красоты! Знал бы, раскатал бы красную дорожку перед ее величеством. Так может Сельфина в группе за танка? Но сейчас в нём попросту не было смысла - эта фурия всё равно сорвёт агро.
  Остановившись на расстоянии спелла от трона, она глубоко вздохнула, набрав полную грудь воздуха. Хочет мне предложить что-то?
  - Помнишь меня, виртуальная тварь? - прокричала она неожиданно тонким, почти писклявым голосом. - Иль ты неразумна и язык проглотила? - увидев мою невозмутимую морду, девушка смутилась и беспомощно оглянулась на спутников, будто спрашивая, всё ли сделала правильно.
  'Отнюдь...' - хотелось заявить мне, но я всё же сдержался. Благоразумнее и дальше валять дурака. Тогда у игроков останутся лишь подозрения, но не будет уверенности. Черный Кроль для них тварь мифическая и сверхъестественная, занимая место где-то между Летучим Голландцем и Синей Бородой. Пусть и дальше сомневаются.
  Мужчины же дружно закивали, энергично поддержав ораторское искусство Сельфины. Лишь Мафа ожидаемо закатила глаза, оценив уровень её интеллекта. Природа крайне неравномерно распределила очки, вложив всё в красоту и пластичность магички. А вот на мозги, кажется, уже не хватило.
  От столь невероятной девушки хотелось бы услышать изящную сеть аргументов, увидеть полет её мысли и остроту ума. Если форма определяет содержание, то где это всё? С формами-то у магички как раз полный порядок. Так откуда при таких-то талантах этот эпатаж и экспрессия? Да моя Фэй по сравнению с Сельфиной казалась сверхразумом и кладезью змеиной мудрости.
  Может всё-таки что-то достойно ответить? Или не надо? Зачем вести с тупицей полемику? Что у нее можно выторговать? Холодную или горячую смерть на выбор?
  Интересно, что делает подобная знаменитость в начальной локации?
  Возвращаться в гильдию она не спешила, да и уровень после делевела видимо не поднимала. Не меня ли ждала? Сельфина наверняка знает, что случилось с гильд-мастером, но рассказывать кому попало не будет. В этой мутной истории она могла оказаться врагом, а не другом. К тому же, наша первая встреча не располагала к доверию и приятной беседе .
  Я усмехнулся про себя, представив громкие заголовки игровой прессы: 'Конфуз на старте - звезда споткнулась о камень!', 'Сельфина разбилась об элементаля. Слишком стара для хардкора?', 'Легенда на пенсии! Кролю предложили должность клан-лидера магов?'.
  Задумавшись, я вспомнил про ритуал вступительной речи только когда люди стали недоуменно между собой переглядываться.
  Пора!
  Стряхнув сонное оцепенение, я встал с трона, и игроки мгновенно шагнули назад.
  Ага, значит, всё же боятся.
  На полу оттаивала голова моба из почетного караула. Под ней успела набежать кровавая лужица - великолепная иллюстрация болезненности и преходящести всего сущего.
  - Бытие или небытие...- подобрав череп, я показал его людям для пущей наглядности. - Так в чем же вопрос?
  Длинная пауза. В прошлый раз тронная речь принца спонтанно проявилась в уме, так пусть и сейчас будет так же. Надо лишь не мешать словам течь естественно и свободно.
  - Очевидно, в том, что небытия не существует. Но кто может утверждать, что его нет? Ведь воспринять собственное отсутствие невозможно. А значит, небытие лишь пустая концепция, но не прямой опыт или непосредственное переживание...
  Я не успел толком развернуть мысль, как магичка скастовала первый огненный шар вместо оваций - видимо, от восторга. Должно быть, спитч поразил девушку глубиной, а другого способа выразить восхищение Сельфина просто не знала.
  Почувствовав жар, я с удивлением отметил, что обещанной неуязвимости нет, хотя речь даже еще не закончена. Похоже, магичке тоже на правила было плевать. Пришлось забыть о благородном чувстве достоинства и прыгнуть за трон. Конечно же, нормальный моб невозмутимо принял бы такой пиробласт в пузо, но мне уже не до приличий. Пусть думают, что хотят. Главное выжить.
  Вспышка пламени едва не расплавила трон, забрызгав рога горячим металлом.
  Вот это мощь! Наверное, если бы Сельфина попала, то бой досрочно перешел бы сразу во вторую фазу. Хорошо, что кастовала она долго, значит и откат у спелла большой.
  Я осторожно выглянул, опасаясь поймать мордой еще один такой спелл.
  Так... Сельфина и хилер огибают трон справа, Пуси и Сумин слева, Мафа же осталась по центру. 'Тряпочники' остались без прикрытия? Как глупо!
  Подпрыгнув, я набрал высоту быстро и мощно, едва рогами не проткнул потолок. Маленькие фигурки людей безмолвно застыли внизу, отслеживая мою траекторию изумленными взглядами.
  Да, эта версия горгули летает. В ней вообще много странного.
  Сложив крылья, я бросил тело в крутое пике, целясь в Сельфину. Эта ведьма одна стоила группы, к тому же, её нельзя оставлять без внимания - всего один пропущенный 'шарик' сотрет меня в пыль.
  Воздух шумел в ушах, а мне не давала покоя улыбка магички. Она ждала удара и даже не пыталась сдвинуться с места, видя, как с вытянутым вперед кулаком на нее падает тяжелый парнокопытный снаряд. Всего через мгновение я понял, почему моя цель так уверена и спокойна.
  Пуси выбросил обе руки вперед, и железная цепь сбила меня на подлёте, как муху. Крюк пробил шкуру и кость, больно вонзившись под ребра. На помощь танку пришел Сумин и вдвоем они потащили меня к себе через весь зал. Видимо, это была их домашняя заготовка, которую они провели уверенно и эффектно.
  Не рассчитали ребята только одно - по дороге их рогатый груз сшиб с ног Мафу. Это исчадие ада увлеклось чертежом пентаграммы для особых демонических сил и не успело отпрыгнуть. Схватив ее в охапку, я потащил с собой злобно шипящую девушку.
  - Физ-иммун! - зачем-то объявил паладин и осекся, понимая, что лишние несколько секунд ничего не решат. Я не собирался отпускать свою жертву.
  Девушкам в мягких тряпочках вместо брони лучше держаться от горгулей подальше. Особенно, когда внутренности чудища терзает стальной крюк. Я стиснул Мафу так, словно передавал всю невыносимую боль, которую сейчас испытывал.
  Было отчетливо слышно, как тонкие косточки хрустнули в моих лапах. Несчастная захрипела, ее глаза вылезли из орбит и словно погасли, выпуская темную душу из сломанной клетки. Я отбросил от себя обмякшее тело и перекатился, уходя от удара возмездия - тяжелый двуруч Сумина обиженно зазвенел, впустую раскрошив мрамор.
  Я рванулся вверх и в сторону, точно пойманная на удочку рыба. Пуси не растерялся и убрал слабину, вовремя подтянув цепь, но потом перестарался, изо всех сил дернув меня вниз. На крюке остался здоровенный кусок плоти на сломанных ребрах, а я тяжело рухнул на пол, залив его черной кровью.
  Какая боль! Меня словно вывернули наизнанку. Теперь я хорошо понимал, что чувствует рыба, когда крючок разрывает ей губы и рот. Моя горгуля потеряла до четверти туловища, и каждое движение причиняло адскую муку. Страдать сильнее, наверное невозможно, поэтому я был даже рад стене огня от Сельфины, которая прекратила агонию.
  Горка пепла и обгорелых костей, да трупик Мафы с неестественно вывернутой головой - с таким разменом мы ушли на второй акт.
  Боль прошла так же, как выключают свет - сразу и без шокового 'послевкусия'. Как будто только что посмотрел фильм, и всё произошло не здесь и не со мной. А я рассматривал схватку со стороны и с необычно низкой позиции. Две руки, две ноги, юное человеческое тело...
  Я снова принц! Люди застыли, как в прошлый раз, но вот-вот очнутся от паралича. Надо бежать к трону, чтобы превратиться в здоровенную нагу!
  Найдя в ящике фляжку, трясущимися от волнения руками я вылил в рот её содержимое. Метаморфоза трансформации тут же выгнула тело, ломая и заново сращивая кости и плоть. К счастью, быстро и на этот раз безболезненно. Меня словно накачивали изнутри мышечной массой, изменяя баланс и очертания тела. Его внутренние органы переместились, а некоторые видимо даже продублировались. По крайней мере, я чувствовал, как бьется сердце в трех разных местах.
  Приятное ощущение контроля над тяжелым хвостом, а тридцать пальцев уже чешутся - просится наружу застоявшийся яд. Мобильности меньше - летать я уже не могу, зато какая забористая дурь в шести крепких лапах! Откат у неё большой, надо бы лужи раскидать поумнее.
  Последние мысли я додумывал уже на ходу, вновь устремившись к Сельфине. Снесу эту бешеную тварь и победа за мной. Трех оставшихся милишников я не боялся. Разве что эта чертова цепь... Но она всё еще лежала на полу. Вернусь к ней, как только танк начнет ее сматывать.
  Магичка к этому времени уже ожила. Разглядев, как к ней снова несется чудовище, она сделала два-три быстрых скользящих движения, словно обмазывала мой силуэт маслом. Меня тут же затрясло в приступе паники, а кожа стала сухой и покрылась липкими бурыми пятнами. Ноги будто превратились в чугун и еле ворочались. К тому моя нага вдруг подхватила какую-то хворь. Вялость, слабость и насморк - всё сразу.
  Что за неприятный дебафф! К счастью, я хорошо разогнался и просто не стал тормозить, рассчитывая прокатиться по магичке катком еще до того, как подоспеют милишники. Но ушлая девка с легким хлопком исчезла за долю секунды до столкновения! Не отпрыгнула, не увернулась, а просто пропала в одном месте и появилась в другом, будто открыла двери в пространстве.
  Неуклюже развернувшись, чтобы повторить заход, я лоб в лоб столкнулся с милишниками, попав под град несильных, но сбивающих с толку ударов. Высокоподнятые щиты танка и хилера маячили перед моей мордой, ограничив видимость, а мечник даже не доставал свой двуруч, исподтишка тыкая мою шкуру кинжалом.
  Пришлось на время забыть о Сельфине и беспорядочно отбиваться, погрязнув в суете блоков, нырков и уклонов. Меня затолкали три бронированные чушки, зажав между собой полукругом. За один удар я снести их не мог, а входящий дамаг быстро отлечивался. Хуже всего было то, что ушла из вида приоритетная цель, а это наверняка плохо кончится. Хотя в такой толпе я пока был в сравнительной безопасности - магия жгла и мобов, и людей без разбора.
  - Ушли! - вдруг заорала Сельфина откуда-то с правого фланга.
  Кто такая эта 'Ушли'? - подумалось мне, но тут милишники расступились, и всё сразу стало понятно.
  Я рефлексивно дернулся, повторяя их движение, и раскаленный шар ударил по груди вскользь, оставив на ней борозду запеченного мяса. Но кипящий напалм пополз ниже, обугливая и пожирая кожу и плоть. Запахло паленым мясом и волосом - шкура дымилась и тлела, роняя на мраморный пол темные хлопья. Тем временем, три стальных чурбана вновь сомкнулись вокруг меня, угрожая повторить трюк.
  Надо что-то делать. Еще один такой шарик я просто не выдержу. Этой стерве нельзя давать спокойно кастовать свои гадости! К черту экономию, надо прорываться к Сельфине!
  Шести рук хватило, чтобы ухватить и притянуть латников еще ближе. А потом я с демоническим смехом выпустил под себя яд. Когда плоть зашипела под сталью, люди занервничали и задёргались. Хила сразу стало не хватать - мои объятия были далеко не дружескими.
  Возможно, без Сельфины мы так и танцевали бы 'танго вчетвером', пока люди не свалились бы замертво. Рано или поздно неистовая пляска на лужах их бы добила. Существенного дамага в таком положении не было ни от меня, ни от них, но у хилера наверняка бы кончилась мана.
  Но ведь чертова ведьма обойдет с тыла и аккуратно выжжет спеллом по одиночной цели. Придется отпустить милишников и искать её, как бы ни хотелось с ними еще покружиться.
  Решившись, я столкнул между собой Сумина и Пуси, словно чокнулся двумя тяжелыми стальными кружками, поздравляя ребят за настойчивость. А потом оттолкнул и щелкнул хвостом, отправив их в глубокий нокдаун. Добивать их времени не было.
  Хилер, оставшись наедине со мной, закрылся в глухой обороне, судорожно отлечивая коллег по танцполу. Даже шесть моих рук с трудом отобрали у него щит, словно выдирая черепаху из панциря.
  Он пригодился уже через секунду, когда я спиной почувствовал жар и развернулся, чтобы отразить очередной 'шарик' Сельфины. Поставленный под углом щит загудел, но выдержал удар фаербола.
  С оглушительным взрывом огненный пузырь разбился о закаленный металл, и основная часть брызг ушла вверх волной. Перелетев через меня, она накрыла и подожгла несчастного хилера. Взвизгнув от боли, тот стал истерично срывать с себя латы, под которыми его так ласково подогревал напалм.
  Отлично! На какое-то время наши стальные братья вышли из битвы, чтобы зализать раны. А у меня наконец-то появилась возможность заняться неукротимой магичкой. Её хрупкой фигурке хватит одного хорошо поставленного удара, лишь бы догнать и попасть!
  Не тут-то было... Подо мной вдруг образовалась снежная дорожка, на другом конце которой издевательски улыбалась Сельфина, заряжая очередной огненный спелл. Мой хвост беспомощно извивался и молотил по льду, невыносимо медленно толкая вперед.
  Что делать? Она расстреляет почти неподвижную цель, как жирную утку!
  Всплывшее в уме решение сначала показалось сомнительным, но другого всё равно не было. Я поднатужился и выдавил из себя весь яд, который еще оставался. Липкая лужа растеклась по льду, а в ней тело наги чувствовало себя как рыба в воде. Вероятно, даже тонкая пленка отравы давала ощутимый баф в скорости и меня несло вперед, как на санках.
  Я почти дотянулся до изумленной Сельфины, но услышал хлопок телепорта и разочарованно опустил лапы. Ну что же... по крайней мере сейчас этот спелл в откате. Догнать неуловимую девчонку теперь будет нетрудно - моя туша гнала полоску яда перед собой, оставляя на льду извилистую зеленую полосу.
  Но боги подземелья видимо играли на стороне магички или поставили на неё очень хорошие деньги. Бесконечно размазывать зеленку не получилось - она попросту кончилась и до врага я так и не доехал. Между нами оставалось всего несколько метров льда. Часть расстояния я вполне мог перепрыгнуть, и всё же Сельфине хватило бы времени на каст полноценного фаербола. Видимо подумав, что я способен на большее, она решила подстраховаться и увеличить дистанцию.
  Это было ошибкой. Недолго думая, я схватил ту злосчастную цепь, которую так и не удосужился смотать Пуси. Крюк на другом её конце так и торчал в груде обгорелых костей, поэтому она поднялась всего на несколько сантиметров. Но этого хватило, чтобы нога зацепилась. На этот раз природная грациозность подвела девушку. Пытаясь сгруппироваться, она нелепо взмахнула руками и кувыркнулась, продолжив путь уже вверх тормашками.
  Мчась к ней, я радостно предвкушал, как сломаю или разорву когтями тонкую шейку, но неожиданно впечатался в ледяной столб, возникший передо мной за долю секунды до столкновения. В ушах зазвенело, в глазах проявились радужные круги и мушки, порхающие над холодной твердой поверхностью, и в этих прозрачных синих глубинах застыла насмешливая полуулыбка Сельфины.
  Наверное, сказалось оглушение или контузия от удара. Ход времени остановился, звуки пропали, а органы чувств сфокусировались на неоспоримых достоинствах замороженной девушки. Казалось, нас обоих выкинуло в особое измерение, где больше никого не было.
  Как же ведьма красива! Пушистые ресницы подчеркнул иней, голубые глаза сверкали, как две сапфира чистейшей воды, а от полуоткрытых алых губ было невозможно оторвать взгляд. Вот бы взять это ледяное панно, да повесить на стену...
  Пока я восхищенно обнимал холодную глыбу и чах над дивной картинкой, милишники пришли в себя и отлечились. Отрезвляющий удар двуручным мечом вернул миру звук, а восприятию ясность. Мне опять навязывали неторопливый вяжущий бой, чтобы Сельфине имела полную свободу действий и возможность манёвра. Легкий хрустальный звон за спиной означал, что она уже выбралась из ледяного столба, в котором так удачно пережила атаку.
  Крыльев у наги нет, яд еще не восстановился, а телепорт у магички наверняка откатился. Повторять нашу беготню по новому кругу бессмысленно - я никого не убил, даже когда у меня на руках были козыри. Сейчас их нет, но самый главный еще не использован.
  Отступив, я встал к стене, чтобы хотя бы не получить фаербол в спину. Щит хилера и тут пригодился, благо рук мне хватало. Плюс моей позиции был в том, что и милишники вынужденно стояли спиной к Сельфине, а значит могли реагировать только на ее крик.
  - Эй! - словно услышав мои мысли, заорала она.
  Враги расступились, сделав два быстрых шага в сторону, и я тотчас повторил их движение. Пламя с грохотом ударило в стену, оставив воронку, где мы только что были. Нас ошпарило раскаленными брызгами, и пришлось снова сдвинуться, чтобы держать 'свиту' на линии между мной и Сельфиной.
  Ситуация казалась патовой. Магичка опасалась подойти ближе, чтобы не словить ваншот. Милишники боялись отпустить меня, чтобы я её не догнал каким-нибудь неожиданным способом. Я же медленно умирал, будучи не в состоянии кого-то убить - на все мои действия группа находит контраргумент. В отличие от игроков у меня не было персонального хилера. Пришло время вытаскивать 'джокер'.
  - Порок будет наказан! - заорал я что есть мочи и удовлетворенно улыбнулся в предвкушении сюрприза.
  В коридоре что-то громко заскрипело, а потом раздался звук очень тяжелых шагов, словно одна из статуй нехотя сошла с постамента и направилась к нам. И еще мы услышали дробный топот быстрых и маленьких ног.
  Милишники испуганно замерли, не понимая в чем дело, а потом не выдержали и повернули головы, чтобы оценить характер угрозы.
  Они не знали, что там. А вот я знал.
  Бью ребром щита в лицо Сумина. Почти ваншот. Пока мечник корчится на полу, прыгаю на него сверху и толкаю хвостом хилера, сбивая каст. Удивительно, но даже под таким весом жертва до сих пор шевелится, хотя кости наверняка переломаны. Вероятно, там еще тикает хот*.
  - Физ-иммун! - крикнул паладин, продолжая зачем-то каждый раз озвучивать спелл.
  Ладно, пока оставлю парня в покое. Хотя выбора и не было - мертвой хваткой в меня вцепился Пуси, заслонив собой хилера. А танк в тяжелой броне это не тщедушный рога в легких доспехах. Возиться с таким слишком долго, а магичка кружила вокруг нас, как оса.
  Но я и не наделся в один момент справиться сразу с тремя консервными банками. Причиной моей суетливой активности была только Сельфина. Завязнув на танке, я сдвинулся и открылся, стараясь не смотреть в ее сторону.
  Ведьма заметила нашу толкотню, но атаковать не спешила и тревожно вслушивалась в быстро приближающиеся странные звуки из коридора. Поставив стену огня на пути потенциальных гостей, она колебалась: поддерживать пламя или не упустить столь благоприятный момент для удара?
  Видимо рассудив, что в этом бою такая возможность встречалась нечасто, она решилась. Несколько стремительных грациозных движений и в меня с пронзительным воем полетел снежный заряд.
  Я встретил его, но не собой. Танка толкнуло в спину и нас обоих засыпало колючей ледяной крошкой. Мы отлетели к стене, но я остался теплым и мягким, а вот Пуси стал ощутимо плотнее. Его обескровленное, словно напудренное лицо, теперь казалось жутковато-кукольной маской с ледяными глазами. Выражение 'посмотреть холодно' теперь стало намного понятнее. Цепляться за Пуси я больше не стал, тем более, что пальцы стыли от заиндевевших доспехов.
  Бедняга покачнулся и упал, с печальным и мелодичным звоном разбившись об пол. В глубине тела кровь его была еще теплой - груда железа и красного льда стала таять и оседать на глазах.
  Сельфину же смерть танка ничуть не тронула. С невозмутимым лицом она почти закончила каст фаербола, но тут к нам наконец ворвалась Фэй.
  На этот раз нага пришла не одна, а с друзьями, которых она сагрила по моему сигналу из соседнего зала. За ней бежали мерзкие злобные карлики с острыми зубками, а замыкал парад их хозяин - огромный неповоротливый трефолк с корнями-лапами. Рядом с проворными зомби-хобитцами он казался чудовищным Карабас-Барабосом в компании уродливых кукол.
  К этому времени предусмотрительно поставленная стена огня почти погасла, но всё же подожгла Фэй. А ей и так сильно досталось. Назойливые малыши бегали быстрее наги, и она с трудом отбивалась от агрессивных поклонников всеми шестью лапками.
  Принцесса верно оценила приоритетную цель и рванулась к Сельфине, увлекая за собой лавину щелкавшей зубами мелочи. С трудом докастованный фаербол полетел в Фэй и взорвался, разметав обугленные части её тела по залу. Первый ряд зомби-хобитцев смело начисто, но их было слишком много и они атаковали всех без разбора.
  Увидев гибель Фэй, я взревел от ярости, обуреваемый жаждой мести и крови. Все три моих сердца словно пронзили одной раскаленной иглой, заставив кровь вскипеть в венах. Где-то сзади махал двуручем Сумин и кряхтел хилер, погребенный под горой мелкой нежити. Мне же на всё было плевать. Глаза видели только фигуру Сельфины, которую надо разорвать в клочья, и я в толпе карликов прорубал к ней дорогу, щедро поливая их откатившимся ядом.
  В боевом исступлении боль почти не чувствуется. В один адский вой смешались крики монстров и игроков. Я бью, рву, кусаю и вижу всё как в тумане, словно отдал рули управления слепому и яростному демону мести. В этом хаосе перемещения магички угадывалисья только по вспышкам огня и хлопкам телепорта. Судя по всему, она водила за собой Спиро по моим же лужам, расстреливая его с безопасной дистанции.
  Видимо в какой-то момент я умер, даже этого не заметив, потому что тело вновь стало меняться. Бугры мышц вспучивались, разрывая на коже пузыри от ожогов, а когти на руках удлинились, трансформируясь в острые сабли. В неистовом исступлении я вертелся чудовищной мясорубкой, превращая в кровавый фарш всё, до чего мог дотянуться..
  Вскоре хобитцев почти не осталось и мы с Сельфиной, наконец, встретились взглядом. За её спиной бинтовал раны чудом выживший мечник, у стены догорал факел из тупого друида, а в центре зала несколько малышей дожирали то, что осталось от хилера.
  Я же представлял собой живой труп - совершенно измотанный кусок мяса, на котором не осталось и сантиметра невредимой шкурки. Руки изъедены быстрыми челюстями зомби-хобитцев, а из глубоких порезов хлестали алые ручейки крови.
  Сельфину тоже ощутимо пошатывало, но в таком состоянии мне её всё равно не догнать. Некоторое время мы просто стояли и с ненавистью смотрели друг на друга. Наконец, она собралась с силами, и устало махнула рукой, словно кинув мне снежок. Он летел так медленно, что едва не растаял в пути, развалившись на части еще в воздухе. Но я настолько ослаб, что не смог увернуться.
  Грудь будто пронзило ледяным копьем, и по коже пробежала волна изморози, покрыв её пушистым снежным ковром. Холод проник в каждую клеточку тела, кровь застыла и разорвала сосуды, но рука всё еще тянулась к врагу, пытаясь выдавить из пальцев хоть капельку яда.
  Там пусто. Спасения нет...
  Сельфина довольно рассмеялась, слишком рано наслаждаясь победой - за ее спиной встал Сумин. В его глазах сверкнул весёлый лихорадочный блеск, и меч снёс ведьме голову. Жуткий шарик с золотыми косичками глухо стукнул о пол и завертелся волчком, рисуя неровные окружности кровью. А уже через секунду убийца упал рядом со своей жертвой. В его шейном позвонке торчал маленький серебряный шип.
  Ну наконец-то!
  Но это была уже не та испуганная нага под шторой, а сверхъестественно красивая суккуба - Богиня Желания и Сладострастия в своём истинном виде. Фэй видимо очень спешила вернуть свое тело и тяжело дышала, сбив дыхание. Едва скрытая полупрозрачной тканью фигура дышала столь агрессивной сексуальностью, что мне стало жарко, несмотря на остаточный холод после спелла Сельфины.
  Суккуба осторожно положила мою обледенелую голову к себе на колени. Ее ноги оказались теплыми и возбуждающими, а горячее дыхание быстро и эффективно растопило лед во всём теле. Вот в этот момент захотелось мне остаться в замке навечно. Растворить разум в плавных изгибах этой волнующей формы, двигаться с ней, внутри неё, и не останавливаться, пока два сознания не сольются в одно...
  - Милый, я так боялась... - шепнула суккуба, лаская меня язычком. - Едва успела взять того глупого стального мальчика под контроль.
  Я ничего не смог бы ответить, даже если бы захотел. Бездонные ярко-зеленые глаза высасывали остатки мыслей, воли и здравого смысла. Мягкие чувственные губы буквально обжигали моё тело, а нежный голос уносил туда, где не надо думать, некого бояться и не на что надеяться...
  - Мой малыш совсем запутался. Не надо никуда идти и что-то искать. У меня есть всё, что тебе нужно, и я отдам себя без остатка. Забвение подарит наслаждение, о котором ты никогда не догадывался. Будет немного больно, но вдруг тебе даже понравится?
  Я не мог думать о том, что мне говорят. Гораздо важнее было то, что со мной делали. Умелые женские пальчики заставили застонать в сладкой судороге, а потом Фэй одним точным движением свернула мне шею.
  - Твоя принцесса позаботится о нас, любимый. Забудь всё. Теперь ты мой. Навсегда... - это было последним, что я услышал.
  
  
  16
  
  
  И снова Тень... В отсутствии тела нет и дыхания, поэтому ум казался гораздо более ясным, пустым и спокойным.
  Да, суккуба знала, как доставить максимальное удовольствие. Жаль, что оно закончилось моей смертью. 'Сладкой смертью'. Впрочем, всё к тому шло. Столь печальный финал не стал неожиданностью. Меня больше удивило, как именно Фэй это проделала.
  Да уж, эротических дел мастерица. Причем на все руки...
  Я не смог не то что разозлиться, а даже обидеться. Она ведь действительно любит своего принца и хочет для него самого лучшего. Мне просто не повезло, что я в нём оказался.
  Или наоборот повезло?
  Подумаю об этом потом. Сейчас главное успеть выбраться до 'перепрошивки'. Я предполагал, что замок откатывается к изначальному виду не сразу, поэтому можно успеть добежать до дверей. Фэй вернула системе взятое напрокат тело, а значит, мой долг погашен. Я никому ничего тут не должен. Должны выпустить.
  Следовало поторопиться, но я медлил и терял драгоценное время, не в силах отвести глаз от суккубы. Она плакала и обнимала моё мертвое тело, словно оно еще могло встать и уйти. Но Фэй любит не меня, а своего 'господина' и радостно встретит любого, кто будет играть его роль. Хорошо, что я не рассказал план 'Б' на случай разгрома. Скорее всего, мне бы всё равно не поверили. Вероятно, суккуба подумала, что её принц спятил и бредит.
  Нет, лучше на неё не смотреть. Даже из Тени это роскошное женское было опасной ловушкой - взгляд лип в него, как муха в варенье. А медлить нельзя. В любую секунду по замку могла прокатиться волна изменений, которая 'поженит' нас уже насовсем. Надо сматываться побыстрее, если я не хочу стать секс-игрушкой суккубы.
  Или всё же хочу?
  Разум ошпарило мощной вспышкой желания даже в отсутствии тела. Я колебался, опасаясь сделать новую глупость.
  Если цель всех чувствующих существ счастье и наслаждение, то зачем расставаться с той, кто способна их подарить? Какой идиот может сбежать от такого сокровища?
  Нет, это морок и наваждение! Фэй - демон и мастер иллюзий! Она контролирует своих жертв, а подаренное им наслаждение временно и всегда закончится болью! Неужели мой ум так примитивен, что привязался к этим приятным для глаз формам? Они же из мяса и жира, удобно скрытых под кожей!
  Я заставил себя развернуться и побежать к выходу. Время есть - коридор всё еще усыпан обгорелыми трупами. Сельфина, будто свихнувшийся огнемет, выжгла тут всех подчистую.
  А вот и кухня. Всё та же горячая еда на плите, а чуть дальше вожделенная дверь на свободу. Еще чуть-чуть!
  Я прыгнул и с облегчением вывалился наружу.
  У камня портала, где недавно так толпился народ, теперь ни души. Слухи разносятся быстро. Черный Кроль, три босса разом - слишком круто даже для таких звезд, как Сельфина. Теперь это гнездо разврата еще долго беспокоить не будут. На какое-то время Фэй оставят в покое, но что ждёт в этой тюрьме? Безмозглый принц, унылый Спиро и бравые зомби-хобитцы - список этих сомнительных развлечений для неё никогда не изменится.
  Почему-то от этой картинки на душе стало скверно. Я едва не вернулся, но вовремя сообразил, что после ресета попаду в другой сейв. И не факт, что в тот, где суккуба разумна. И кстати, почему она помнила свои прошлые смерти? Система не обнулила её? Мои расчеты ошибочны?
  К черту! Я устал думать. Надо передохнуть и успокоиться. Надеюсь, хоть в Тени меня никто не достанет.
  Какое-то время обрывки мыслей еще мелькали. Я не отслеживал их, но и не гнал, позволив всему просто быть. И вскоре ум будто растаял и стёр внешний мир, погрузив себя в черноту бездны. Теперь он словно одинокая точка в бесконечном пространстве - мягко светящийся шарик осознанности, где извечно царит безначальная тьма.
  Наконец, гаснет и он. Меня больше нет - я сама пустота...
  ***
  Несколько тонн подвижного мускулистого мяса жизнерадостно щерилось тремя рядами крепких зубов. К ним прилагался классический для аутдора* комплект: острые рога, огромные когти на четырех мощных лапах и хвост, как бревно. Лакомая цель для гильдий, развлекающих публику между серьезными рейдами. Обычно этот моб не доставлял особых проблем и собирал неплохую кассу в платных трансляциях.
  Но сейчас всё будет иначе. Нас смотрят слишком много серьезных людей, а это не могло быть случайностью. Я ожидал какой-то подставы, но не понимал, откуда её ждать. Что могло вызвать такое оживление среди денежных воротил шакалящих на ставках в игровом бизнесе? Видимо они знали то, чего не знал я, а это грозило неприятным сюрпризом.
  Самого рейд-босса я не боялся. По крайней мере, в его естественном состоянии. Так может прошла очередная мутация? Тогда мы были бы первыми, кто об этом узнал. Нет, тут что-то другое.
  Возможно, это заговор гильдий-конкурентов или лицемерных рож из крупного бизнеса, с которыми я недавно поцапался. От них теперь можно ждать что угодно. Босса напичкали каким-нибудь ядрёным допингом, а потом подсунули нам - почему нет?
  Уклонившись от очередного плевка, я задумчиво посмотрел на злобно сопящего босса, сравнивая впечатление с известными мне версиями.
  Кажется, что он ведет себя как обычно. Да и не бывает баффов и транквилизаторов, которые бы держались так долго. Тогда что с ним не так?
  Я старательно вспоминал всё, что знал об этом рейд-боссе. Грызень Вульгариус - редкий вид, класс 'степных удильщиков'. Обычно эта хитрая бестия ждет жертв под землей, выставив на поверхность кончик хвоста, изображающий что-нибудь занимательное.
  Набитый золотыми монетами кошелек для алчного приключенца или труп в роскошной броне, к примеру. Моб шустро бегал и, как правило, легко догонял счастливчиков, которые его обнаруживали. В реальном мире о существовании такой твари никто не узнал бы - свидетелей она не оставляла, а её желудок переваривал даже стальные доспехи.
  К его несчастью люди ресались, а их смерть и делевел окупались дорогой информацией. Лут с этого босса редко приносил что-то приличное, но вот на трансляции боя гильдии хорошо зарабатывала. Так мы вышли на Грызня и в этот раз, когда он сожрал целую пати.
  Бедняги мирно фармили здесь экскременты тушканчика-саблезуба. Последнее время за этот экзотический и очень пахучий товар щедро платили имперские парфюмеры. На этот раз он к ним не доехал, зато мы получили возможность пополнить казну гильдии хорошей трансляцией. Даже слишком хорошей, судя по сумме, которую я только что видел на счетчике.
  Степная пыль скрипела на зубах, пот заливал глаза из-под тяжелого шлема, а тварь продолжала активно бодаться, заплевав щит парализующим ядом. Она никак не могла в меня попасть, и крошечные подслеповатые глазки сверкали неистовой яростью. Моб был сыт, и я хорошо понимал его муки. Драться на полный желудок непросто, поэтому ему пришлось отрыгнуть останки бедняг, продавших нам информацию. Теперь это полупереваренное склизкое месиво противно чавкало у меня под ногами. Великолепное зрелище - зрители будут довольны.
  Грызень широко размахнулся, и мощный удар в очередной раз сотрясает мой щит. Я сделал быстрый шаг вперед, проведя контратаку, и снова ушел в оборону. Пока всё идет как обычно, но зевать тут нельзя - тварь запросто может ваншотнуть.
  Входит лечение от Лейлы - как всегда очень вовремя. За хил я никогда не волнуюсь - она хорошо понимает, когда и сколько мне требуется. С годами между танком и мейн-хилером* создается почти интимная связь, когда они тонко чувствуют и понимают друг друга. В нашем же случае всё было еще проще - мы почти не расставались. Наверное я люблю Лейлу. Скорее всего, она любит меня. Но есть еще и Сельфина, и вот с ней уже всё очень сложно.
  Задумавшись, я едва не пропустил стремительный проход в ноги, позволив поднять меня на рога. Использовав движение вверх для толчка, я ударил щитом и прыгнул, сделав цирковое сальто назад. Кувырок в тяжелых латных доспехах должно быть выглядел впечатляюще.
  Наши девушки восхищенно ахнули, оценив мой трюк бурными аплодисментами. В другое время такие выкрутасы привлекли бы дополнительных зрителей, но сейчас это вышло случайно и совершенно не вовремя. Рейд ждет, когда я наберу агро, и мои движения должны быть рациональны, скупы и точно рассчитаны. А 'брачные танцы маленьких лебедей' завораживающе артистично исполняет наша звезда. Вероятно, только Сельфина и собирает нам кассу.
  Монстр теперь на мне сидит крепко, и я даю сигнал для дамагеров. Рейд оживляется и начинает работать по боссу. Магички готовят свои спеллы, как хорошее блюдо, заводя зрителей утонченной хореографией. Темные жрецы и варлоки соревнуются друг с другом, обвешивая цель проклятиями, болезнями и 'тикающими' дебаффами, а милишники сгрудились позади Грызня, терзая его филейные части с радостным возбуждением, точно маниакальные мясники прорвавшиеся к беспомощной жертве.
  Сельфина подает условный знак, что ее подопечные готовы к первому залпу. После моей команды милишники неохотно отрываются от босса и отпрыгивают. Тот недоуменно озирается, и рейд пригибается, пропуская над собой огненную реку из пиробластов.
  Спеллы с шипением врезаются в толстокожего моба, нанося колоссальный дамаг. Взревев от боли, Грызень встает на дыбы, и мне приходится снова выходить вперед и набирать агро.
  Цикл повторяется. За долгие годы он отрепетирован до автоматизма. Рейд работает как идеально отлаженный часовой механизм, и первая фаза не обещает никаких неожиданностей. У меня есть время подумать, тем более поводов для этого предостаточно...
  ***
  Ум просыпался, стряхивая постмедитативное оцепенение. Какое-то время я не понимал, какая из двух реальностей настоящая. Кто кому снится? Вдруг это мои приключения грезятся тому рейд-лидеру, а не наоборот?
  Возникло ощущение, что на этот раз я выпал из этого мира на несколько дней. Это было похоже на глубокий сон без сновидений, а само 'воспоминание' появилось только перед пробуждением. Так сколько прошло времени? День, неделя, месяц, год?
  Как и раньше, новая 'серия' толком ничего не прояснила. Видимо, самое интересное еще впереди - гильд-мастера всерьез беспокоила эта неожиданная суета вокруг этой трансляции. Ключ к загадке моего рождения и аномальной осознанности должен скрываться в его проблемах, не зря же мне их показывают. Не тот ли таинственный 'голос' является режиссером и продюсером этого шоу?
  Но что от меня может получить такой демиург? И кто мог им быть - виртуальный интеллект Сансары или её разработчики? Возможно, они таки смогли создать искусственный разум, а сейчас идет тест и обкатка?
  Я чувствовал себя кроликом, выпущенным на минное поле, за которым пристально наблюдают. Вероятно, чтобы понять, где именно его разорвёт в клочья. Мне скармливают чужую историю, гоняя по лабиринту событий, где даже встреча с Фэй запланирована и тщательно подготовлена. Вдруг моя суккуба и есть 'главный босс', что забавляется с игроками и мобами как кот с глупой мышью?
  Опять возникло слишком много вопросов, и так гадать я мог бесконечно. Мой ум обожал самоедствовать, развлекая себя всё более безумными версиями.
  Но одними фантазиями сыт не будешь. Придется встать и пойти прочесывать лес в поисках подходящей мне оболочки. К сожалению, многомудрый поток сознания Черного Кроля не способен захватить властвовать над миром в бестелесной форме чистого разума. Пока не способен. Надеюсь, когда-нибудь я научусь ткать тела прямо из воздуха.
  Вспомнив дорогу к замку, я отважно поплыл в противоположную сторону. Бессмертному мобу бояться нечего кроме собственного ума, да очередной любвеобильной суккубы.
  То ли локация оказалась полупустой, то ли катастрофически не везло, но пришлось бродить достаточно долго. Казалось, мобы чувствовали моё приближение и разбегались, как от чумы. Должно быть, я редкий вид паразита, занимающего чужие тела, чтобы пожрать их виртуальные души.
  Вскоре лес закончился, а тропинка привела меня к высокому забору из остро заточенных брёвен. Обогнув его, я вышел к пыльному перекрестку и избушке с открытым настежь окном. Деревянная табличка над ним гордо гласила: 'Весёлый Гринд, скупка рогов и копыт'.
  С собой не было ни того, ни другого, но зато я узнал, что умею читать. И кто-то должен это добро принимать. Вряд ли человека могла устроить такая работа, значит здесь окопался моб с квестами, как это принято в играх. Если смогу взять его тело, то почему не захватить и его бизнес? С рейдерского захвата чужой собственности и пойдет в гору карьера Черного Кроля. Надо только навести здесь хотя бы минимальный порядок.
  Я заглянул в окно - паутина, сырость и грязь. Несколько видов плесени сражались за место на стенах, раскрасив комнату пушистым черно-белым узором. Ставни покосились и изъедены короедами. Похоже, приемщиком тут трудится кто-то из местных чудовищ, не утруждающих себя гигиеной и здоровым образом жизни.
  Калитка оказалась настежь распахнута, любезно приглашая клиентов тащить свой товар на склады. У одного из них цвела сакура, заботливо укрыв от дневного зноя гамак с сачкующим тунеядцем.
  Как ни странно, им оказался не болотный тролль, как я ожидал, а моб с самой обычной человеческой внешностью. Лениво качаясь в тени, он видимо наслаждался обеденным перерывом. Вероятно, у этого трудоголика кончилась тара. Рога положить некуда, а копытами склады забиты уже под завязку. На дворе кризис и народ перестал их покупать, эгоистично отращивая уже собственные.
  Мне вновь повезло - лодырь подсвечивал синим. Эта гуманоидная форма сулила интересные перспективы, и я торопливо шагнул внутрь, чтобы занять новые апартаменты.
  Уфф, наконец-то!
  Приятно чувствовать себя человеком с одной парой рук и хорошо сбалансированным телом, не отягощенным хвостом, рогами или прочими монструозными атрибутами. Надо мной небо в ласточках, цветущая вишня и шмели. Надеюсь, что шмели - некоторые из них размером с кулак. Возможно, стоило бы попробовать к ним подселиться. По крайней мере, не ходил бы пешком.
  Изнывая от любопытства, я отправился в избушку, чтобы провести инвентаризацию неправедно нажитого барахла. В голове созрел план, требующий хорошей экипировки. Эта бессмысленная война с людьми надоела до чертиков, а я не хотел больше быть в ней добычей и жертвой. Пора поменять сторону, чтобы разобраться, что происходит. Черного Кроля сменит столь же Черный Властелин, а невидимые соглядатаи найдут меня сами. По крайней мере я на это надеялся.
  Мой предшественник должен был что-то давать за рога и копыта. Это могло быть золото или полезные вещи. И то, и другое сейчас пригодилось бы. Так что тут у нас?
  Если тут и было что-то ценное, то оно непременно лежит в громоздком старинном шкафу, который я приметил еще из окна. Глубокая резьба по дереву, благородный цвет лака и пряный запах - от него буквально несло таинственной магией и древней историей.
  На моей шее обнаружился шнурок с подходящим ключом, и я торопливо открыл замок, предвкушая несметные сокровища или полезный справочник для мобов, страдающих амнезией.
  Дверца жалобно скрипнула, открыв жадному взору пыльные полки. Сокровищами тут и не пахло: низкокачественная оружие и броня, пузырьки с непонятным содержимым, кожаные сумки и дешевая бижутерия. Едва ли такой хлам мог кому-нибудь пригодиться. Хотя для начинающего игрока он мог быть актуальным. Потом разберусь, а пока займусь легким ребрендингом и рекламой.
  Краска нашлась в углу. На табличке я размашисто написал: 'Полезные товары от дядюшки Гринда'. Гораздо лучше смотрелось бы - 'от Черного Кроля', так ведь достанут паломники, а нездоровый ажиотаж мне не нужен.
  Справа и слева жутковато темнел лес, впереди журчала река в камышах, а за мостом виднелись стены и башни большого города. Место обещало быть бойким. Я сел к окошку и стал высматривать первых клиентов.
  
  
  17
  
  
  Ждать пришлось недолго. Раздался радостный лай, лесной кустарник зашевелился и выдавил из себя сутулого человека с небольшой собачкой. За спиной лук, колчан и холщовый мешок - видимо фармит в лесу что-то.
  Отлично! Гостям тут рады, но призывно махать руками не буду. Теперь здесь респектабельное заведение, а Черному Кролю не к лицу заискивать и хватать клиентов за одежду, умоляя что-то купить. Вокруг всё равно больше никого нет, а игрокам от меня что-то нужно. Я больше не мишень, а важный моб на окладе. У меня всё легально, бояться некого.
  На всякий случай я кашлянул, чтобы привлечь внимание и высунулся из окна, чтобы протереть раму от пыли.
  Мужчина задумчиво прочитал надпись, смерил меня подозрительным взглядом и зачем-то взял собачку на руки. Та одобрительно лизнула его щеку, а заметив меня настороженно зарычала.
  Шавка почувствовала во мне Кроля? Эй, ты же моб, мы с тобой одной крови, сестра!
  С невозмутимым видом я продолжил протирать окно. Не знаю, делал ли так старый хозяин, но его реакции и поведение неизвестны, да их всё равно не скопировать. Главное - вести себя спокойно и естественно. Я устал бегать по лесам и собирался остаться здесь надолго.
  - А почему сменили вывеску? - хмуро спросил лучник вместо приветствия.
  - Добро пожаловать! - дружелюбно улыбнулся я, проигнорировав неуместный вопрос.
  Моб способен поддерживать разговор только в пределах сценария. Сомневаюсь, что у приемщика нашлись бы подходящие реплики. Пусть человек говорит, что ему надо или проваливает.
  - Ладно, - понимающе кивнул гость, - почем сегодня берете рога? - Он снял с плеча свой мешок.
  Фармерская сумка... Я хорошо помнил, что в столь небольшой объем запросто могли влезть сотни мертвых зайцев. И по какой цене моб принимал тут товар? Чертов ленивец мог хотя бы вывесить табличку с актуальной ценой. К тому же денег в избушке я так и не нашел.
  - Сегодня ничего не берём. Торговые пути перекрыты! - нашелся я.
  - Да? И что надо сделать? - оживился клиент.
  Закинув мешок обратно за спину, он повернулся и свистнул кому-то. Кусты затряслись, и на дорогу вылез медведь.
  Еще один пет? Но у охотников мог быть только один. Похоже, опять оборотень.
  Словно услышав мои сомнения, зверь встал на задние лапы и стремительно похудел, трансформируясь в статную девушку с впечатляющими формами. Так вот как они такой роскошный бюст отращивают... Можно ли теперь предположить, что все полногрудые девушки оборотни?
  - Кажется, я тут скрытую линейку квестов нашел! - радостно сообщил даме мужчина.
  - А как же твои рога? - беспокойно и несколько двусмысленно спросила она.
  - Да что с ними будет? Сдам в городе чуть дешевле, - успокоил ее кавалер. - Это же наверняка рарный квест! Так кого надо убить? - он снова повернулся ко мне.
  - Не знаю, - пожал я плечами. - Вот вы это мне и скажите. Брат-близнец ушел с караваном на оптовый рынок, а я тут человек новый. Походите вокруг, посмотрите, кто тут водится. Когда мне всех перечислите, тогда и подумаем, кто к нам товар не пускает.
  Подробная информация о местном бестиарии была бы очень полезна. Буду знать, какие еще варианты у меня есть. Вдруг всё же найду дракона себе по размеру?
  - А награда-то будет какая? - деловито осведомилась девушка.
  - Соответствующая вашим усилиям! - горячо заверил её я. - Наши товары...
  - Товары? От Гринда? Можно посмотреть? - ухватился за мои слова клиент, довольно потирая руки.
  - От дядюшки Гринда, молодой человек! От дядюшки, - ворчливо поправил я, набивая цену своему заведению.
  - Тупой моб, просто покажи, что у тебя есть! - раздраженно потребовала дамочка.
  Ах, так нам тут хамят! Хотелось съязвить, предложив медвежий корм в пакетиках, но я сомневался в словарном запасе торговца и проигнорировал грубость.
  - Постой. Он сагрится, и ты запорешь квестовую линейку и репутацию с Торговой Гильдией, - прошептал охотник, дернув спутницу за руку.
  - Так мы и так всё знаем. Давай сразу скажем! В лесу водятся волки, шакалы, кикиморы, злобно-осы и пупыристые яйцеглоты, - торопливо стала загибать пальцы она. - За рекой у сопок лагерь сумасшедших шахтеров, а рядом каннибалы, чуть повыше уровнем.
  Хм, логично - шахтеры и каннибалы расположились в удобной близости друг от друга, причем первые должны быть именно сумасшедшими, чтобы поселиться рядом со вторыми. Гуманоиды выглядят интересно. Но должно быть еще что-то рогатое и копытное, раз тут покупают этот товар. И где в её списке что-то несущееся, если здесь бесчинствуют 'пупыристые яйцеглоты'?
  - Не спешите. Вы, похоже, пропустили кого-то, - проницательно предположил я. - Нужен абсолютно полный список, включая всех рарников.
  - Ты забыла винторогих лосей, а из рарных я только о Штуше-Кутуше тут слышал. Сами всех не найдем. Потом спросим в городе, - охотник потянул девушку в лес.
  - Вот тупая козлина! - разочарованно пробормотала она.
  - Я всё слышу, - холодно прокомментировал я последнюю реплику. - Отношение к честным торговцам определяет ценность вознаграждения. Возвращайтесь, товары дядюшки Гринда всегда превосходного качества!
  Мои последние реплики словно взяты из разных текстовых блоков. Человек так не скажет, но я и хотел выглядеть, как обычный моб.
  Мои гости нервно переглянулись. Девушка растерянно моргала, чувствуя себя виноватой.
  - Дождалась? - сутулый раздраженно махнул рукой и исчез в лесной чаще.
  Медведица понеслась за своим спутником, а почему-то почувствовал себя гадко, словно поссорил их специально. Откуда вдруг эта сентиментальность? Какое мне дело до эмоциональных заморочек людей, которых я в первый раз вижу?
  От запоздалого раскаяния меня спас вынырнувший из чащи субъект. Угрюмый и неопрятный мужичок всё время озирался, будто опасаясь преследователей.
  Глаза маленькие, воспаленные, бегающие, с нехорошим подленьким прищуром - скользкий тип. Класс пока непонятен, но раз без доспехов, то не милишник. Скорее всего варлок или друид.
  - Я принес, - сообщил он и, воровато оглядываясь, стал развязывать узел на котомке с бурыми пятнами.
  - Что принес? - непонимающе спросил я, подозревая, что в этой сумке могут лежать не рога.
  - Ты чего это? - попятился клиент, тревожно вглядываясь мне в лицо.
  - Брат ушел по делам. Вместо него прислали меня.
  - Аа-а... Ясно. Я Хорь, - представился мужичок, и выжидающе замолчал, видимо ожидая реакции.
  Я постарался казаться бесстрастным. Нормальный моб не испытывает эмоций - он их имитирует. Мой клиент человек, но сейчас мы оба нервничали по-настоящему. Что он принёс? И что ему нужно взамен? Куда я опять влип?
  - Так что? Куда груз скинуть? - спросил Хорь, натянуто подмигнув.
  - Кидай под ноги. Сам потом заберу, - на всякий случай я чуть отодвинулся.
  - Как скажешь, - ухмыльнулся он и, кряхтя, стал вываливать рога под окно.
  Я облегченно вздохнул. Должно быть показалось. Сюрпризов не будет. А этому хмырю отдам какую-нибудь безделицу из шкафа.
  - А это с ночной охоты... - прошептал Хорь, протягивая дурно пахнущую связку человеческих ушей. - Трофеи от Черного Кроля. Как договаривались.
  - Положи на подоконник, - внешне невозмутимо попросил я, лихорадочно соображая, о чем именно они договаривались.
  От Черного Кроля? Еще один? Похоже их тут как собак не резанных. Хорь сильно нервничает, значит торговая операция нелегальна, что видимо чревато серьезными неприятностями. Похоже, ушки-то игроков, а не мобов. Но кому они могли понадобиться? Коптят их тут или вялят?
  - Сколько тебе за них обещали? - спросил я, брезгливо смахивая страшное ожерелье на пол.
  - Не знаешь цены? - поднял бровь Хорь. - Да что с вами такое? Тебя не предупредили?
  'С вами'? Я устроился в сетевую компанию, торгующую хрустящими ушками к пиву? И кто же тогда у нас босс?
  - Я не в курсе. Меня поставили сюда только сегодня, - мрачно буркнул я. - Подождешь сменщика?
  - Нет! Мне надо прямо сейчас. Семь. Нет, десять гранул! - торопливо выпалил Хорь.
  Что за 'гранулы'? Долго гадать не пришлось. Проследив за его жадным взглядом, я нашел на нижней полке шкафа серые комочки в баночке с мутным стеклом. Похоже, какая-то смесь из трав, скатанная в твердые шарики.
  - На, держи, - отсчитав десять гранул, я положил их на подоконник.
  - Спасибо-спасибо, - трясущимися руками Хорь сгреб всё в ладонь и аккуратно подобрал мелкие крошки. - Еще ПВП*-квесты будут? Амулетик дашь?
  - Пока нет. Завтра приходи, - я сделал движение, словно собирался закрыть окно.
  - Тогда всего хорошего, - осклабился он. - Моё почтение боссу.
  Клиент растворился в лесу, торопясь утилизировать вожделенные гранулы, а я всё ещё задумчиво вертел в руках драгоценную баночку. Видимо люди могли подсесть на эту дрянь основательно. У меня возникло ощущение, что Хорь далеко не ушел и теперь следит за мной из кустов. Похоже, за эти шарики такие, как он сделают что угодно. А это потенциальная сила и власть. Если 'босс' такой же разумный моб, как я или Фэй, то он неплохо устроился. Хорошо бы еще понять, что он тут продает и чего хочет. Зачем оплачивать убийства игроков? В игре это бессмысленно - они всё равно воскреснут в городе.
  Пахли гранулы приятно. Зажмурившись, я храбро проглотил самую маленькую.
  Ничего не произошло. Небеса не разверзлись, мгновенного просветления я не обрёл. Не появилось ни галлюцинаций, ни видимого изменения самочувствия. Вероятно, на мобов не действует самая забористая трава, иначе они бы забросили свои сюжетные линии и мирно паслись бы на тайных высокогорных пастбищах.
  От созерцания этой умилительной и красочной картинки меня отвлек стук в окно. Задумавшись, я не заметил, как подошли еще два клиента. Ребята были похожи друг на друга, как братья. Кольчужная броня, полуторные мечи, кинжалы, заплечные мешки пустые - они явно не фармеры.
  - Что продаете? - вызывающе спросил один из них, кивнув на вывеску.
  - Сегодня ничего. Но есть квесты, - с достоинством ответил я.
  - Да? И какие же? - спросили они хором, многозначительно переглянувшись.
  - На знания. Я сейчас принимаю дела, а народ, как смотрю тут ушлый. Расскажите о правилах ПВП* в этой локации. Всё, что знаете.
  - Так ты же моб! - удивился тот, что помладше.
  - Да, но мы торгуем и с людьми. Надо понимать, что происходит и какой товар заказывать. Хорошо, спрошу у других, - я повернулся, сделав вид, что обиделся.
  - Стой! Прости братца, он иногда туповат. Сейчас мы расскажем! - старший выразительно посмотрел на виновато замолчавшего родственничка.
  - Прекрасно. Слушаю.
  - Игроки друг друга тут убивают редко. В начальных локациях это не выгодно. Лута с человека не получишь, шмот дешевый, а тот, что подороже - именной, а его не одеть.
  - Тут только качаются или фармят, - осмелев, поддакнул младшенький.
  - А месть? Ссора? Обида? Фарм-спот* не поделили или просто чье-то лицо не понравилось? - строго спросил я.
  - Дорого больно это обходится. Ну, потеряет жертва время, встанет в городе и снова прибежит, но уже с баффами. Болевой порог здесь снижен, делевел при ПВП не получишь, а вот репутацию у городских стражников и торговцев восстанавливать долго. В город просто не пустят. А вот потом...
  - Да-да, - энергично закивал младший, видимо полагая, что награда достанется тому, кто наговорит больше. - В следующих зонах с игроков можно подбирать вещи. Да еще и репутация бандитская прибавляется.
  - А что она дает? - заинтересованно спросил я.
  - Баффы в ПВП, доступ в особые города пиратов и изгоев, долю от контрабанды, разбоя и проституции. Там народец рисковый и тёртый, не каждый выживет. Но мы к ним пойдем обязательно. Нам бы только прокачаться быстрее. Верно, Заморыш? - старший ободряюще хлопнул по плечу братца. - Ну что, хватит?
  Я удовлетворенно кивнул. Надо расплачиваться. Шкаф набит всяким хламом, вот только что из него им отдать?
  Баночка с гранулами стояла на нижней, а она наверняка самая ценная здесь. Значит наверху вещи попроще. Квест был короткий, работа не пыльная. Дам, что попроще.
  - Вот, держи, - я кинул Заморышу лапти с самого верха.
  - Такое дерьмо? - обиделся тот. - Скрытые квесты всегда рарные!
  - Сколько наговорил, столько и получил, - отрезал я холодно.
  Хм... Зря пожадничал. Возмущенные клиенты могут сорвать мои тайные операции. А зачем мне шумиха?
  На одной из полок я увидел связку куриных лапок на шнурках. Наверное, те самые амулетики, что затребовал Хорь. Вот заодно и проверим их в деле.
  - А мне? - возмутился старший.
  - А тебе амулетик, - я кинул ему амулет.
  Не ожидая подвоха, парень озадаченно покрутил в руках обновку - грязная, окостеневшая лапка. После такой бы руки помыть с мылом.
  - А что он делает? - озадаченно спросил он.
  - Не знаю. Одень и проверишь, - невозмутимо посоветовал я.
  Игрок доверчиво повесил обновку на шею им тут же начал превращаться. Словно отмотав назад миллионы лет эволюции, метаморфоза остановилась на одном из самых уродливых вариантов. Склизкое и зубастое земноводное походило на жабу - хищную и большую. Огромные радужные глаза испуганно смотрели на нас снизу. Несчастное существо жалобно квакнуло.
  - Пупырчатый яйцеглот! Элитный! - восхищенно выдохнул младшенький. - Какая мощь! С таким мы и Штушу-Кутушу замочим. Надолго? Хочу такой же!
  - Приз за квест всегда случайный. Но вы можете попытать счастья еще раз, - как бы нехотя предложил я.
  - Да-да! Что делать? - радостно кивнул Заморыш.
  - Задание трудное, но вознаграждения соответствующее, - я сделал многозначительную паузу. - Тут за речкой шахтеры и каннибалы. Приведите нескольких ко мне живыми и обязательно целыми. Внимательно следите, чтобы не слопали по дороге другу друга. За объедки и травмы ничего не получите.
  - Идет! - воскликнул парень, вопросительно посмотрев на лягуху. Та поиграла бугристыми мышцами и согласно кивнула.
  Довольные братья ушли на битву с неведомой Штушей-Кутушей, а я кажется понял, как Хорь обходил проблему с ПВП-штрафом. В момент убийства игрока Сансара считала его мобом, а значит репутация у него не снижалась. Только вот зачем это нужно?
  Ну, что же... С нетерпением буду ждать, когда братья вернутся. На сегодня прием клиентов закончен.
  Я отправился отдохнуть на полюбившийся гамак под сакурой. Как разберусь с делами, обязательно заберу к себе Фэй. Но только без хобитцев.
  
  
  18
  
  
  Возможно, я был слишком щедр, поэтому насладиться ленивым растительным существованием мне не дали. Игроки орали за забором, требуя всё новых квестов от дядюшки Гринда. Какое-то время у меня получалось не обращать внимания на страждущих, но бравые молодцы так громко стучали, что едва не разнесли калитку.
  Рассудив, что легче послать их на квесты, чем чинить изгородь, я нехотя слез с гамака и устало поплелся в будку на рабочее место.
  Несколько особенно назойливых игроков с ходу отправились искать 'меч-кладенец', закопанный под одним из пупыристых яйцеглотов. Лесная почва нуждалась в полезном рыхлении, а зубастые жабы в свежем и теплом корме. Пусть супостаты развеются и поработают руками. Чужие заборы валить - ума много не надо. Вдруг и правда, выкопают?
  Я чуть остыл, и вторая партия алчущих приключенцев получила квест в стиле 'пойди туда, не знаю куда, принеси то, не знаю что'. Этим придется уже пораскинуть мозгами. Вдруг до ребят дойдет 'сокровенная суть истины бытия', кто знает...
  Удовлетворив жажду мести за сорванный отдых, я успокоился и подобрел. Следующие посетители получили задание найти правильный ответ на коан 'хлопок одной ладонью' и 'пустота есть форма, а форма есть пустота'. Бедолаги пытались решить его с ходу и долго хлопали глазами, но просветления так и не обрели. Пришлось забросать их вопросами по игровой механике, вознаградив призами из шкафа. На этот раз экзаменатор и экзаменуемые остались довольны друг другом. Я восполнил зияющие дыры в своих знаниях о Сансаре и теперь понимал мир игры гораздо яснее.
  Очередь к окну не заканчивалась и толпа всё росла. Я вежливо попросил за последними не занимать, но подходили всё новые игроки, которым тут же нарисовали номерки на ладонях. Вскоре толпа перекрыла дорогу и мне это надоело. Пришлось повесить табличку: 'Квесты закончились. Ушел на базу!'
  Наконец до людей дошло, что халявы больше не будет. Ворча, они разбрелись по округе. До позднего вечера меня больше никто не беспокоил.
  Наступила ночь, а пленных людоедов мне так и не пригнали. Похоже, эти гуманоиды слишком свирепы или напротив, излишне хрупки. Пришлось заботливо зажечь фонарь над окошком, чтобы 'группа захвата' не заблудилась. Если драгоценные пленники вдруг подвернут ногу, то хромать потом мне.
  Кстати, пора бы подумать о достойном вознаграждении для братьев. Сегодня роздано уже немало добра. Надо было сразу отложить ребятам что-то заранее. Я открыл дверцу шкафа, чтобы оценить запасы и не поверил глазам.
  Он снова полон!
  Верхние полки опять забиты всяким хламом. На средних появилась пара новых вещиц и только нижние остались без изменений. Антикварный шкафчик жил собственной жизнью и надежно хранил свои тайны. Он напоминал мне важного, пузатого и невероятно древнего моба.
  Вдруг эта старая мебель и впрямь разумна? Как вообще определить, обладает ли некий объект сознанием? Внешний он ко мне или внутренний? Вдруг я единственный игрок в этом мире и никого больше нет?
  Стало одновременно грустно и страшно. Одиночество казалось невыносимым. Если так оно и есть, то лучше ничего не знать и забыться в собственных грёзах. И хорошо бы сделать их хоть немного добрее...
  В моём уставшем уме словно образовалась расщелина, откуда полезли унылые, депрессивные мысли. Не в первый раз. Я снова переживу их. Утром взойдет солнце, проявится ясное небо, цветущая сакура и ласточки. Правда за ними вновь вылезут алчные фармеры, 'нарко-партизаны' и прочий сброд, включая моих таинственных братьев по разуму. Пока же ночной лес мрачно шуршал упавшей листвой, заставляя меня тревожно вздрагивать и всматриваться в темноту.
  Вот, как сейчас: шорох, шаги, треснула ветка. Всё стихло. Снова шаги.
  Кто-то топтался совсем рядом, не решаясь войти в круг фонаря. Я подкрутил фитилек лампы. Язычок пламени поднялся совсем немного, но этого хватило, чтобы разглядеть лицо незнакомца, торопливо шагнувшего назад в темноту.
  Хорь! Скользкий засранец. Что ему надо? Впрочем, можно не спрашивать, и так понятно. В баночке оставалось еще несколько гранул. Он наверняка пришел за ними.
  Послышался знакомый звук вызова пета, а потом и довольное и мерзкое хихиканье импа. Значит, точно варлок. Готовится, сволочь. Ну, пусть попробует.
  В тщедушном и дряхлом теле торговца я не представлял для убийцы серьезной опасности. Оно вряд ли переживет даже первый удар. Хотя, конечно, в нем могли найтись и сюрпризы.
  В любом случае лес полон опасных тварей, о которых я знал уже больше. Влезу в одну из них после смерти и с удовольствием выслежу Хоря. Всё равно надо на ком-то качаться, а месть сделает нудный процесс увлекательным и приятным.
  На нижней полке оставалось несколько куриных лапок, отложенных для особого случая. Особо ни на что не надеясь, я нацепил одну из них на себя. Так и есть - никакого эффекта. Амулет, как и гранулы, работал только на игроков.
  Чуть повыше на полке нашелся изогнутый ятаган. Ребристый эфес удобно лег в ладонь, и лезвие послушно прочертило в воздухе плавную восьмерку. Тяжелое навершие идеально уравновешивало тяжелый клинок. У этого меча идеальный баланс, и мое тело хорошо знало, как им воспользоваться. Но откуда такая сноровка у простого лавочника? А вот рейд-лидер из воспоминаний владел мечом очень неплохо. Доказывает ли это, что он моё прошлое?
  Как оказалось, я неплохо сражался в любых формах и, следуя этой логике, мог быть реинкорнацией кролика, элементаля, кабана, горгули и наги одновременно. Если допустить возможность подобных перерождений, то где у них начало и существует ли конец? У всего есть причина, а значит эта цепочка должна быть безначальной и бесконечной. Учитывая бездну прошлого, я рождался и умирал уже бесчисленное множество раз, вступая в родственные и прочие отношения с каждой тварью этого мира. А если...
  - Не бойся, - тихий дребезжащий голос раздался откуда-то снизу, прервав мои головокружительные ментальные изыскания. - Хорь знает, что из 'шкафа торговца' может забрать вещи только сам моб.
  Не бойся? Кретин!
  Чертыхнувшись, я высунулся в окно, чтобы разглядеть наглеца, который осмелился помешать просветление. Еще бы чуть-чуть и моя мысль вырвалась бы за горизонт этой жалкой и ограниченной жизни!
  Скорее всего, со мной заговорил камень или мышь. Что-нибудь крупнее я давно бы заметил. Толпа нетерпеливых приключенцев вытоптала площадку перед окном до твердости камня. А рога, собранные в горки по её периметру, напоминали баррикады, которые не решилась бы штурмовать даже тяжелая кавалерия. В свете качающегося на ветру фонаря они отбрасывали на землю причудливые и зловещие тени. Должно быть, невидимый собеседник прятался где-то там.
  Наконец, мне удалось разглядеть эту малявку - имп Хоря! И это его я должен бояться?
  - Да, ты не один тут такой умный, - важно кивнул бесёнок, видимо находясь на какой-то своей волне. - Мы следим за тобой.
  - Мы? Ты о чём вообще? Вы что, вдвоём жрали гранулы? - спросил я, демонстративно положив на подоконник клинок.
  Меня не покидало ощущение ненормальности происходящего. Интересно, все варлоковские импы разумны или Макс с Хорем юзают одного и того же?
  - Ты истинный рарник! Мой босс очень рассчитывает на Черного Кроля, - тожественно заявил бес с нескрываемой завистью. - Но он должен доказать, что достоин внимания. С Замком Желания ты справился быстро, но Цитадель Гнева намного сложнее. Повелитель будет ждать у своего трона.
  - Что ты несешь? Какой-такой 'повелитель'? Ему надо, пусть сам и идёт! И давай подробнее! Всё сначала и постепенно! - возмутился я.
  - Кхе-кхе...- мерзко захихикал имп. - Какой шустрый!
  Его глаза потухли и стали безжизненными. Развернувшись на тоненьких лапках, он поскакал в лес.
  - Стой, скотина рогатая! - заорал я в темноту. - Мы не договорили! Хорь, слышишь меня? Пни там своего беса, верни обратно, разговор не окончен!
  Где-то вспорхнула стая ночных птиц, издевательски ухнула сова и всё стихло.
  - Тупое мобское рыло! - громко выругался я, и раздраженно пнул шкаф.
  Внутри него что-то загремело, дверца жалобно скрипнула и открылась, выплюнув баночку с шариками и блокнот в кожаном переплете.
  - Хорь! Я отдам все гранулы, что у меня есть! И еще принесу!
  Тишина.
  Что это было? Братец по разуму или очередной сценарий Сансары, где меня опять впихивают в какую-то роль? А ведь я уже предвкушал, как упадет занавес тайны, и истина откроется во всем величии, ослепив меня славой!
  Та-ак, а что это за блокнотик?
  Акуратная мобская бухгалтерия: количество отпущенных гранул и амулетов, отметки о кредитах, список имен, покупок, заказов. Мой предшественник оказался аккуратным и пунктуальным мобом - Хоря в списке я нашел быстро.
  Ну, да - семь гранул за десять пар ушей. А список клиентов достаточно длинный...
  Внезапно у меня похолодело внутри, когда палец уперся в знакомое имя - Макс! Неужели и он 'на шариках'?
  К счастью имя сестры нигде не упоминалось. Похоже, гранулами избирательно откармливали только варлоков. Заговор демонов, превращающих хозяев в ручных наркоманов? И ведь один из них рядом с Лапулей!
  Воображение нарисовало кружок завывающих темных фигур в капюшонах. В центре пентаграммы костер с распятой сестренкой и пляшущие вокруг импы. Жар огня, пронзительный женский визг и зловещая тень 'босса' падает сверху.
  Стоп! Похоже, здесь псих именно я. Откуда в голове такие картинки? Найду Лапулю, а уже потом что-то придумаю. Скоро утро.
  Я сел к окну, стараясь не забивать голову всякими глупостями. На светлеющем горизонте одна за другой гасли звезды, а первые лесные птахи уже прочищали горло осторожным чириканьем. Низкий туман скрыл реку и берег, отчего мост словно висел над седым неспокойным морем. А в нём плыл караван размытых и таинственных силуэтов.
  Когда первый из них доплелся, наконец, до окна, я с радостью распознал в нём Заморыша, возглавляющего колонну связанных гуманоидов.
  - Принимай товар, - устало сказал его брат. - Пришлось поделиться квестом с другими. Нас теперь пять. Сами не справлялись. Мобы злющие, как собаки - живьем трудно взять. Всю ночь промаялись.
  Амулетов хватило на всех и, судя по просиявшим лицам, труд их усилия окупились. Раздав подарки, я попросил загнать рабов в сарай. Три унылых шахтера с натруженными и мозолистыми руками, четыре угрюмых людоеда и очаровательная каннибалочка - неплохо. Буду менять тела по мере износа, чтобы лишний раз по джунглям не бегать. Лица у них разные. Отмыть, переодеть и никто не отличит меня от человека - табличек с именем над головой нет.
  Я собрался было подобрать первое тело, но игроки почему-то не уходили. Они мялись и перешептывались между собой, словно не решаясь спросить еще что-то.
  - Нам бы квест на 'меч-кладенец под яйцеглотом', - смущенно выдавил один из них.
  - А что, его кто-то сделал? - недоуменно спросил я, вспомнив, что сам выдумал этот квест.
  - Ну да. Мы видели игрока, который откопал этот меч. Из его пати выжил только он. У остальных делевел. Так что, дашь? - посмотрел парень с надеждой.
  Поразительно. Мои фантазии меняют реальность! Выходит, я намертво 'вшит' в эту реальность. Я один из её механизмов! Хотя так же можно сказать и о любом другом объекте Сансары. Да и не только Сансары.
  - Хорошо. Даю квест на меч, закопанный под одним из пупырчатых яйцеглотов в страшном темном лесу! - неуверенно произнес я доморощенный ритуал посвящения.
  Пусть копают. Не жалко. А вот кто бы дал квест уже мне?
  Хм... Я же только что получил его от того мерзкого импа. Статус награды пока непонятен. Да и судьба Лапули гораздо важнее. Тоже ведь квест? Так какой брать? Есть ли у меня свобода выбора?
  Я взял яблоко со стола. Поднес ко рту. Положил обратно. 'Съем', 'положу обратно' - любое действие опирается на волевой импульс в уме. А он есть следствие не всегда осознаваемого анализа нескольких мыслей пришедших мне в голову. Но почему мой ум выбирает ту или эту? Очевидно потому, что в нем есть некая предрасположенность, уникальная особенность или привычка. Но разве я их выбирал? В том числе и способность выбрать именно эту особенность?
  И где же тогда свобода воли? В чем разница между человеком и мобом, если оба лишь обусловленно реагируют?
  Похоже, мы все будто идём вдоль бесконечной стены времени и событий, уткнувшись в небольшой фрагмент настоящего перед собственным носом. И она абсолютно статична, а в иллюзии движения от прошлого к будущему колышется только наш собственный ум...
  Я так погрузился во внутренний дискурс, что пропустил момент, когда остался один. А ведь хотел спросить людей еще и о 'Цитадели'...
  
  
  19
  
  
  Сестру и Макса можно поймать только в городе. Рано или поздно они там непременно появятся. Выучить новые навыки, подлечиться или отремонтировать снаряжение можно и в небольших деревеньках, основные квестовые цепочки обязательно приведут их в столицу локации.
  Пока еще непонятно, как избавить Лапулю от тлетворного и разлагающего влияния этого наркомана, по он не скормил ее демонам. Возможно, она мне совсем не сестра, но это ничего не меняло. Я чувствовал к ней симпатию и приятную родственную привязанность. Ближе Лапули у меня в этом мире никого не было.
  Конечно, я дал себе обещание когда-нибудь непременно вернуться за Фэй, но это уже совсем 'про другое'. Про суккубу пока лучше не думать. Её возбуждающий образ и так слишком часто всплывал в памяти, надолго парализуя мозг затейливыми, но однотипными фантазиями. А расслабляться нельзя - на хвосте висят бесы и таинственный 'босс', которым я зачем-то понадобился. В загадочной недосказанности была своя логика - любопытство заставит выполнить это задание, хотя, возможно, награда никчемна, а результат не понравится.
  Оставшись один, я тут же отправился в сарай, посмотреть, как дела у 'крепостных'. Никто из них не среагировал на появление 'барина'. Их естественный враг - живой человек, а нейтральный моб не представлял для них интереса. В отсутствии игроков скрипт заставил шахтеров копать землю даже со связанными руками. К моменту моего появления им удалось углубиться в землю на метр.
  Каннибалов предусмотрительно поместили в соседнем загоне. Бедняги плотоядно облизывались и не отводили жадных глаз от шахтеров. Признаться, я немного переживал за единственную девочку, но чувство голода оказалось сильнее сексуальных инстинктов. Мужчинам было просто не до неё.
  Бросив кинжал на землю, я воткнул эфес меча между досок и отошел на несколько шагов от стены. Меня ждала малоприятная процедура. Впрочем, игру не зря назвали 'Сансарой'. Суть этого мира - боль и страдания, и он заполнен ими до самого верха. Придется терпеть.
  Решившись, я прыгнул вперед. Холодная сталь послушно скользнула сквозь ребра, пронзив сердце. Тело коротко кашлянуло кровью, и через миг меня встретила Тень.
  Один из шахтеров копал глубже и выглядел крепче соседей. Не подумав, я поспешно выбрал тело, а 'проявившись', тут же охнул от боли. Грязные ногти стерты до мяса, связанные ноги затекли, шея едва двигалась, а по всему телу синяки и порезы. Как они умудрятся копать пальцами в таком состоянии? Страшно подумать, что они сделали бы, будь в сарае кайло и вагонетка.
  Руки связаны, но предусмотрительно заготовленной палкой я подтянул кинжал на полу.
  Наконец, свободен. Моё прежнее тело приколото к стене, как муха булавкой. Жаль, но лута с него нет. Труп придется снять и оттащить подальше. Мухи и антисанитария вредны для здоровья и психики пленников.
  Закончив с делами в свинарнике, я отправился к шкафу за броней и оружием, которые загодя отложил под прилавок: круглый щит, кольчужные перчатки, набедренник, пластинчатый доспех и конический шлем с широким обручем и султаном из конского волоса. С нагрузкой пока терпимо - тело шахтера привычно к нагрузкам. К тому же его удалось подлечить дешевыми зельями, которых на верхних полках оказалось с избытком.
  Кинув прощальный взгляд на полюбившийся гамак под сакурой, я отправился в путь. Скрипучий деревянный мост и быстрая прозрачная речка остались далеко позади, и ноги бодро несли меня по разбитой дороге. Правда, недолго. Счастливая птаха чирикала в небе о вечной любви, а вот на земле было жарко и пыльно. Пот заливал лицо, металл натирал кожу в сотне мест сразу и на ногах вздулись кровавые мозоли от стальных башмаков. Солнце сильно разогрело шлем и казалось, мозг закипел в этой железной кастрюле.
  Мне опять нужно новое тело! Это никуда не годится. Оно попросту не способно носить такую броню. Хочется что-нибудь легкое, быстрое и воздушное.
  Я завистливо посмотрел на поющего жаворонка. Вокруг безлюдные поля и ни единой живой твари, в которую можно было бы влезть. А городские стены оставались всё такими же маленькими, издевательски маяча на горизонте. Казалось, они теперь стали дальше. Мираж? Выбросить всё и пойти налегке? Закопать на время прямо под камнем
  Нет, доспехи жалко. Товар с нижних полок берег для себя. Столько экономил, чах над сокровищем, не отдавал никому. Милишники за него бы демонам душу продали. А ведь у любого приличного рыцаря есть конь и оруженосец! Выходит, я неприличный. Эх, стоило захватить с собой ту красивую каннибалочку! А дабы ей не лезло в голову всякое плотоядное непотребство - нагрузить моими доспехами. Или просто зубы спилить, чтобы жевать нечем было...
  Я устало плюхнулся на обочину, стаскивая с себя раскаленный шлем. Как же было хорошо бегать вольным кабанчиком на быстрых копытцах. Спасительная тень джунглей теперь казалась раем даже с многочисленными и разнообразными паразитами. А в холодной пещере так вообще красота! Но лучше всего было в замке. Свежая еда всегда на плите, а Фэй меня бы на шести руках там носила...
  Зачем я ушел от этой горячей и влюбчивой девушки? Как же я скучаю по ней! И лучше пусть она будет холодной! Прохладное женское тело сейчас было бы намного приятнее.
  Похоже, действительно напекло голову. Мысли путаются, забивая её первосортной чушью. Или теперь уже полез второй сорт? Чем они отличаются?
  Чёрт, как же жарко! Хоть бы подвез кто...
  Я уже был готов содрать с себя горячую металлическую шелуху вместе с кожей, как вдалеке появился столб пыли. Там двигалось что-то крупное, но глаза слезились от солнца, над дорогой плавился воздух и в дрожащем мареве очертания расплывались. Должно быть, местные боги сжалились надо мной, послав по дороге карету.
  Вскоре роскошный дилижанс остановился рядом со мной, и франтоватый моб-кучер доброжелательно кивнул, приглашая зайти. Просить дважды меня не пришлось.
  Органы обоняния тут же оглушило резким ароматом дорогого парфюма. В его эпицентре восседала важная дама средних лет: изысканный фасон шляпки, кружева, атлас и бархат. Тонкие губы презрительно поджались при моем появлении и пропали совсем, когда груда пыльного и разящего потом железа уселась на диванчик напротив.
  Она моб или нет? А если игрок, то что за класс и почему без оружия?
  - Здравствуйте! - бесцеремонно гаркнул я, прислонив к её ногам меч. - Подержите, пожалуйста. Всего на секунду. Кажется, злющая оса залетела в доспех.
  Дамочка возмущенно округлила глаза, но воспитанно промолчала. Тело и в самом деле дико зудело. Попросить почесать труднодоступные места я не решился, хотя аристократичный лоск женщины слегка побешивал.
  - Гринд! Мое имя Гринд! Какими судьбами в наших краях? - жизнерадостно продолжил я, с трудом сдержав желание снять сапоги, чтобы хоть как-то нейтрализовать плотный запах духов. Я провоняю им до костей! За кого меня примут в городе?
  - Леди Эбигейл, - сухо ответила дама, поморщившись. - Социальный работник.
  - Да-а? Класс такой? Какие спеллы, навыки, что делает? - простодушно полюбопытствовал я.
  Женщина брезгливо посмотрела в глаза, видимо, определяясь с диагнозом. Я не боялся, что меня узнают. Лица у мобов генерируются случайным образом, а вот въевшаяся угольная пыль и траурные ободки под ногтями могли посеять сомнения. К счастью, проницательностью местные социальные работники не блистали.
  - Подобные вам люди, молодой человек, - скрипуче произнесла эта особь, - никогда не выходят в оффлайн. Они не моются даже в игре! Но хуже всего то, что эти бездельники не заполняют наших анкет. Вот вы, юноша, когда последний раз отправляли 'форму 321.45в'?
  - Эмм... Я посмотрю на досуге.
  - Вот видите. Поэтому и приходится оформлять допуск на месте. Зайдите к нам в офис на Королевской Площади, как только приедем в Елюзань. Я могу лишить вас лицензии, - строго сказала светская дама, внимательно рассматривая мой доспех. - Знаете ли вы, что все металлическую броню теперь надо чипировать и сертифицировать в специализированных центрах?
  - Неужели? - искренне удивился я.
  - Ах, так для вас это новость? - фыркнув, нахмурилась Эбигейл. - Социальный отдел обязан тщательно отслеживать движение лута от моба до игрока, чтобы избежать контрафакта и серых схем фарма.
  - Зачем?
  - Чтобы внести в наши таблицы, на основании которых создаются инструкции и рекомендации по безопасному...
  - Хватит, спасибо, теперь всё понятно!
  Остаток пути мы ехали молча.
  Опасная какая зверюга.... Я всерьез подумывал отрезать ей башку прямо сейчас, пока она не добралась до своих 'специализированных центров'. Игроки наверняка будут мне благодарны. К тому же, ПВП-штрафов у меня не бывает, да и репутация с 'социальными работниками' не нужна.
  Черт! На 'дикого шахтера' наверняка сагрится НПС-стража!
  Я метнулся к окошку, но было уже поздно - карета остановилась у шлагбаума, а к нам направлялся моб-гвард* с алебардой.
  Нет уж... Останусь в карете. Пусть грозный социальный работник выходит. Возможно, на таком грозном фоне меня попросту не заметят.
  Дама в последний раз смерила меня презрительным взглядом и, зажав надушенным платком нос, ждала, когда ее высочеству подадут руку.
  - Нападение на Елюзань! - вдруг завопил стражник, и карету тут же сильно тряхнуло.
  Брызнули щепки, и роскошная дверца слетела с петель. Я не стал больше ждать и выпрыгнул. После комфортного полумрака глаза жмурились от света, но тело инстинктивно шагнуло в сторону, уклоняясь от удара. Брусчатка взорвалась каменной крошкой - моб вогнал алебарду глубоко в щель между булыжниками, где её благополучно заклинило.
  Сильный рубящий удар на выдохе развалил стражника почти пополам. Я поймал потрясенный взгляд своей спутницы и, смотря ей прямо в глаза, лизнул теплую кровь с лезвия. Почтенная дама тоненько взвизгнула и закатила глаза, тут же грохнувшись в обморок.
  Решетка на городских воротах с грохотом опустилась, а от караульной будки ко мне помчалась пара гвардов с большими осадными щитами. За такими хорошо прятаться в глухой обороне, но для короткого спринта они не годились. Пока добегут, собьют дыхание и выдохнутся, а мое преимущество сейчас в большей подвижности и шахтерской выносливости.
  Так и получилось. Мобы тяжело дышали и с трудом поворачивались, пока я кружил вокруг них, как пчела. Вертикальными секущими ударами заставил одного из них поднять щит и, упав на колено, словно косой подрубил ему ноги.
  С одним справиться уже легче - мой шахтер парень сильный и крупный. Пора с ним заканчивать. Затягивать бой мне нельзя. И тут пронзительно проревел боевой рожок, и из ворот выбежало подкрепление - с десяток свежих тяжеловооруженных мобов. Похоже, отвоевался...
  Широкими маховыми ударами отгоняю набегавших вояк, отступая к стене. Близко ко мне не подходят - боятся. Стараются ужалить, задеть кончиком клинка по рукам.
  Бесполезно. Придется дохнуть и начинать прорыв заново. Зарычав, я метнул треснувший щит в одного и парировал мечом удар другого. Потом резок сократил дистанцию и свободной рукой вогнал кинжал ему в печень.
  Чувствую сильный толчок в спину и... входящий хил! Кто-то меня лечит!
  Но мне уже не помочь. Град ударов, потеря ориентации, земля меняется с горизонтом местами, и вот я падаю в Тень.
  Стражники светятся синим. Отлично! Черный Кроль столь липучая нечисть, что от неё почти невозможно избавиться. Он заразит собой этот город!
  Торопливо заняв тело одного из убийц, я с притворной яростью пнул изуродованный труп шахтера. Не жалко, там места живого нет от мозолей, а вот со шмотом из шкафчика расставаться обидно.
  Так, кто же лечил? В городе есть мои фанаты? Игрок, моб, сочувствующий демон? В пылу боя я ничего не заметил, а ведь таинственный хилер рисковал. Глупый поступок - на него могла сагриться стража, а меня было уже не спасти.
  Надо чуть расфокусировать взгляд и стереть с лица любые намеки на разум. Едва ли у гвардов есть своя инквизиция или контрразведка на случай одержимости Черным Кролем. А вот движок самой игры вполне мог отслеживать и устранять подобные аномалии. По сути, я блуждающий разумный баг, а значит должен быть выявлен и уничтожен.
  За трупом шахтера тянется широкая красная полоса - его поволокли в караульную будку. Должно быть, насадят на пику буйную голову, чтобы стращать местных разбойников. Знали бы, они с кем связались...
  Властная девушка с капитанской нашивкой отдала приказ, и моё оружие бережно подобрали. У командирши отличная фигура, военная форма ей очень идет, да и походка, прямо как у моей Фэй. Хотя возможно она теперь мерещится мне в любой красивой женщине. Слишком часто о ней думаю. Чертова суккуба умело вывернула суровую мужскую психику наизнанку.
  Почтенную матрону из социальной службы наконец привели в чувство. Охая, она позволила себя поднять, и теперь растерянно осматривала кровавые пятна на платье. Решетку на воротах подняли, но мне пришлось встать в строй и войти в город в составе колонны. Идти в ногу оказалось нетрудно, как и открывать рот, когда гордые стражники затянули хвалебную песню. Порядок восстановлен, зло повержено и я довольно улыбался, празднуя победу наравне с остальными.
  Сходить бы в таверну, развеяться, разговоры послушать. Так может незаметно отстать и пойти по своим делам? А если заметят? Королевский стражник, отдыхающий после хорошей рубки с кружкой доброго пива, - это естественно или нет?
  Расслабившись, я сбился с ноги и сразу же почувствовал на себе настороженный взгляд. Строгая капитанша подозревает что-то? Эта роковая красавица выглядит очень опасно, да и такие нашивки просто так не дадут.
  Мы дошли до мрачно-серого здания с решетками из толстых железных прутьев на окнах. Должно быть, это гарнизонная казарма с тюрьмой и пыточной в глубоких подвалах. Я только сейчас понял, как могут справиться с Черным Кролем. Лоботомия эффективно справится с эпидемией разума. Главное, живым оставить и он будет гнить в тюрьме вечно.
  От этой мысли по телу побежали мурашки. Хорошо бы запастись смертельным ядом по случаю.
  Мы зашли в здание и стражники стали парами занимать свои места в коридорах. Я не знал, где моё место и потому шел до конца коридора. Нас теперь трое, но сосед остается на снаружи, а меня сильно толкнули в спину, заставив зайти в кабинет.
  - Оружие на пол. Два шага вперед. Снять броню! - острая сталь больно колет затылок.
  Арест? Неужели раскрыли?
  Видимо, командирша уверена, что легко со мной справится. Броситься на её меч? Такой моб наверняка будет красным, но в коридоре найдутся тела по размеру. Я, как таракан - вездесущ и неуничтожим, но только если меня убивают. А если нет?
  Ладно, умереть еще успею - аккуратно кладу меч на пол, спокойно снимаю доспех.
  - Руки назад! - холодные железные нотки в голосе. Стерва привыкла командовать.
  Щелчок наручников. Позади глухой стук, подозрительный шорох. Ну вот, доигрался... Теперь только вены зубами погрызть...
  Капитанша резко бьет по ногам, и я падаю как подкошенный. В следующую секунду меня надежно фиксируют на полу.
  - Мой господин, я так ждала! Я знала, что ты найдешь меня... - шепчут мягкие губы, путешествуя по шее.
  Фэй! Суккуба достала меня даже здесь!
  - Ах, связан и беспомощен? Бедный мальчик теперь станет послушным, он весь в моей власти... Я не дам ему убежать в этот раз. Сделаю с ним всё, что хочу... - ласково промурлыкала Богиня Желания, словно паучиха, нежно пеленающая жертву в шелковый кокон.
  Я был совершенно не против. Бежать не хотелось. От этого голоса вновь закружилась голова, а ум быстро провалился в особое интимное измерение, откуда никогда не хотел бы выбраться. Да и кто бы меня отпустил...
  
  
  20
  
  
  ***
  На панели управления маняще светилась затертая кнопка входа в 'Сансару'. С нее давным-давно исчезли буквы, но этот маленький полупрозрачный кубик пластика являлся ключом к рукотворному измерению, где и нашло последний приют человечество. Враг пришел не откуда-то извне - он всегда жил внутри нас. Мы проиграли битву себе и были вынуждены покинуть изуродованную поверхность Земли. Люди тысячелетиями стремились к звездам и другим мирам, а закончили путь в оцифрованном воображении. Зарылись как жалкие черви в собственный мусор! Добро пожаловать в светлое будущее...
  Еще ребенком я мечтал, чтобы моя комната в толщи мертвой планеты оказалась только прихожей с дверью во что-то подлинное, красивое и настоящее. Чтобы эта реальность оказалась лишь миражом, за которым вот-вот откроется уже настоящая жизнь. Там у меня будут родители, свежий воздух, открытое небо и необъятный удивительный мир в гармонии с флорой и фауной.
  Теперь-то я понимал, что столь чистое измерение могло существовать только без нас. Вселенной крупно повезло, что мы самоизолировались раньше, чем смогли освоить другие планеты. Зараза человеческой цивилизации расползлась бы подобно раковой опухоли, высасывая и выжимая всё, до чего могла дотянуться.
  Я почти нажал на кнопку входа в игру, когда заметил мигающее табло вызова в 'Офисный Центр'. Поганое место, наполненное лицемерными клерками, точно гниющий труп червями. Пустые и жуткие манекены с притворными улыбками и фальшивой любезностью. 'Сансара' со своими милейшими монстрами выглядела гораздо приятнее и честнее их страшного и одновременно убогого мира.
  Там игра намного подлее, а потому и опаснее, хотя ходят в ней не в доспехах, а в строгих костюмах. На этих 'мобов' не собрать рейд, а из них практически не падает лут. Там всё очень серьезно и окончательно. Нет ни респа, ни мягких настроек 'синхронизации', а боль негативных эмоций бьет гораздо сильнее физической, калеча жизни и психику. В уме этих чудовищных шрамов и рубцов не заметить, но такое уродство заразно. Люди быстро меняются.
  Так что этим алчным кретинам от меня надо? Деньги за сестру отправил на той неделе. Все сертификаты и лицензии оплачены. Закончился срок аренды 'фитнес-костюма'?
  Я подвесил перед собой фискальную голограмму - нет, все нормально. Допуск есть. Еще целый год бесплатного сервиса. С топ-тренажерами у 'Нью-Лайфа' проблем не бывает. Корпорации хорошо платят за то, чтобы мы бегали на их лучших моделях.
  Через минуту всплыл код доступа и приглашение в переговорную комнату для клан-лидеров и юристов. Компания 'Россе' крупная рыба - ведущий производитель питательных растворов и фармакологии. Но у них контракт с 'Артификалами', значит, разговор предстоит очень серьезный. Встреча через шесть часов, тема беседы неизвестна, полная конфиденциальность.
  
  ***
  - Милый? - тревожно спросила меня пустота.
  Очнувшись, я разлепил веки только после ощутимой пощечины. Чужие волосы мягко щекотали занывшую щеку, а красивые карие глаза надо мной почти сливались в один. К ним видимо прилагались и остальные части лица, но он находилось ко мне слишком близко для того, чтобы его рассмотреть. Жесткий пол, тяжесть на бедрах, а на мне сидит...
  Кто? Черт, я даже не знаю, что это за циклоп!
  Содержимое памяти с трудом находило дорогу, обновляя старые нейронные связи в мозгах. Резко усилившийся кровоток в чреслах оказался гораздо проворнее. Некоторые важные части моего тела видимо сильно скучали по-хозяйски усевшемуся на мне существу.
  Вспомнил! Это же Фэй! Никак не привыкну к ее новому облику. Очередное воплощение Богини Желания догнало меня даже в другой части локации.
  - Ох... Дорогая, слезь с меня, - вымученно простонал я.
  - Слава создателю! Я уж подумала, что загнала тебя до смерти... - облегченно выдохнула Фэй. - Надеюсь, ты вырубился от восторга? Мои ласки понравились? - Она игриво погремела наручниками.
  - Я ничего не помню, - невозмутимо пробормотал я.
  - Скотина! - возмутилась суккуба. - Хочешь, напомню, и мы всё повторим?
  - Нет, дорогая. Пока остановимся. У нас есть дела.
  - Дела? - Фэй просияла, отметив, что я говорил от лица нас обоих. - Дела подождут. Мы можем заняться и деловым сексом. Тем более, что за тобой должок - ты вырубился в самый интересный момент. Я подумала, что опять осталась одна! Так что с тобой было?
  - Сам не знаю. Какие-то видения, сны или воспоминания о другой жизни, причем не всегда в линейной последовательности. Мутно как-то все, пока непонятно, - отмахнулся я, не желая вдаваться в подробности. - У тебя так не бывает?
  - Может, что-то и было, да только не помню. А вот то, что ты меня бросил, я отлично запомнила! - прошипела Фэй, едва не проткнув пальчиком мои ребра.
  - Да? Так ты подло свернула мне шею! - возмутился я такой наглостью. - Какое изощренное коварство! Я ведь верил тебе!
  - Тогда поверь еще раз - попробуешь смыться, убью насовсем! Найду способ! - зло пообещала она.
  Ее новый щипок заставил меня громко ойкнуть. Суккуба видимо одинаково хорошо разбиралась и в боли, и в наслаждениях, поэтому я ей сразу поверил. Да и кто в здравом уме откажется от столь очаровательной и умелой подружки? Уж точно не я. Вдвоём веселее.
  - Прости. Больше не буду, - примирительно пообещал я. - Значит, ты всё же выбралась?
  - Да, я разбилась об друида, когда поняла, что ты не вернешься. В 'сумраке' вышла наружу, но боялась демонов и со страху залезла в первого же моба. Это была чья-то лошадь. А потом к ней подогнали карету. Кучер-живодер безжалостно хлестал меня кнутом всю дорогу до города!
  Милая картинка. Я попытался скрыть улыбку, но не выдержал и подавился от смеха.
  - Не смешно! Я цапнула его, как только смогла. А затем лягнула и стражников, бросившихся на выручку к этому тупому кретину. Но спасать от него надо было меня!
  - Зарубили как бешеную... эм... собачку? - сочувственно осведомился я.
  - Нет! Выбила им три челюсти и один глаз, - гордо похвасталась Фэй, - и тогда меня расстреляли из арбалетов.
  - Ясно. И ты решила влезть в их командира? - проницательно предположил я.
  - Ну, да. Прелестная миленькая девочка, - суккуба поправила волосы и оценивающе посмотрела на себя в зеркало на стене. - Не новую же лошадь искать. Я знала, что когда-нибудь ты обязательно появишься здесь.
  - Так это ты лечила тогда у ворот?
  - Прости, милый. Как оказалось, я хилер-иллюзионист. Глупо сорвалась и только продлила твои муки...
  - Ничего. Уже привык, - великодушно простил я. - Но как ты узнала меня?
  - Стража среагировала на агро-моба. А что ему тут делать? На изгоев они кричат по-другому. К тому же ты вёл себя как игрок, а своего принца я узнаю в любом теле, - самоуверенно улыбнулась Фэй.
  - Умница! Смотрю, ты хорошо разобралась в игре, - покровительственно похвалил я.
  - У пьяных болтунов можно многому научиться, а я несколько раз за ночь проверяю караулы в таверне. Времени было достаточно.
  - А как давно мы расстались? - осторожно спросил я, опасаясь, что Фэй ждет меня здесь уже несколько лет.
  - Два месяца, - ответила она после небольшой паузы, видимо вспомнив годовую медитацию чокнутого принца.
  - Хм... Для меня это было буквально вчера, - задумчиво произнес я. - Кажется, время в моих видениях иногда течет совершенно иначе.
  - Иногда? - её глаза странно блеснули.
  - Да, сейчас же вроде бы очухался быстро... Или нет? Сколько меня не было?
  Я в красках представил, как именно суккуба могла провести это время: использовать мое беспомощное состояние, отхилить и снова использовать. Она энергична и неутомима, а ее сексуальные фантазии излишне разнообразны и зачастую болезненны.
  - Минут двадцать, не больше. Милый, не переживай так. От бессознательного самца мало толку. Хотя, если искусно мумифицировать его 'отдельные части'... - Фэй многозначительно облизнула губы. - Поварихи как-то шептались на кухне, что есть способ сохранить их в сладком рассоле...
  - Успокойся, мы больше не расстанемся, - горячо заверил я, поняв намёк. - Но нам придется уйти из города.
  - Зачем? Куда тебя опять несёт? - возмутилась она и вновь угрожающе позвенела наручниками. -Посажу в камеру с хорошей прочной кроватью! Буду спускаться к тебе на свидания. Часто!
  Это неправильная суккуба со столь же неправильной мотивацией! Она одержима идеей размеренной семейной жизни, а высокая должность в захолустном городке в неё хорошо вписывается. Дай Фэй волю, и она похоронит нас в радостях воинской службы и семейного уюта мещанского домика с геранями и гортензиями на веранде. Но меня не прельщала карьера скромного городского стражника. Путь к славе и величию я прорублю через Цитадель Гнева.
  - Оказывается, нам назначена аудиенция в одном уютном подземелье, - я старательно выделил интонацией 'нашу общую' миссию. Безопаснее взять Фэй с собой.
  - Хорошо! - посерьезнев, неожиданно быстро согласилась она. - Когда выходим?
  - А ты ничего не хочешь спросить?
  - Нет, меня всё устраивает. Или думаешь испугать чем-то особенным? - с иронией спросила суккуба, смерив ту самую 'отдельную часть' жалостным взглядом.
  - Нет. Всё, как обычно: кошмарные твари, боль и страдания. Но в замке ты...
  - Там я была одна, к тому же, одурманенная игровым сценарием! А сейчас мы вместе. Не переживай. Я сильнее, чем ты думаешь.
  Вот с этим спорить глупо. От той потерянной испуганной наги не осталось следа. Теперь передо мной прекрасное и уверенное в себе существо. И дело даже не в её новом теле. От суккубы исходила какая-то необъяснимая сила, а скорее энергия, которую ловили какие-то неизвестные мне органы чувств. И это ощущение было трудно передать словами и мыслью. Фэй будто выходила за границы привычной реальности, принадлежа другому миру или измерению.
  - Отлично. Так ты научишь меня хилить?
  - Не выйдет. Посмотри, как ты двигаешься! - рассмеялась Фэй. - Ты чистый милишник и уж точно не маг, не варлок и не хилер.
  - Почему нет? Я очень способный! - запротестовал я.
  - В тебе не нет 'веры'. Это особый ресурс, от которого зависит сила лечащего спелла. Способность к особой концентрации ума и готовность самопожертвования. Что-то вроде медитации на сострадании. Вот, например, базовое упражнение хилера: визуализация черного вонючего дыма из боли, страданий, болезней, проклятий. Надо представить, что вдыхаешь, вбираешь эту гадость из других. Очищаешь в себе, а потом выпускаешь наружу в форме свежего исцеляющего дыхания. Теперь понимаешь о чем я?
  - Эм... А если сам заболеешь или что-то из этой дряни останется? - опасливо спросил я.
  - Милый, вот потому ты и не хилер. В тебе ярость, отвага и гордость, а необходимо смирение, альтруизм и спокойная жертвенность. Отдать себя без остатка, ни о чем не жалея, забрать чужую боль, не думая о последствиях - вот в чем суть настоящих хилерских практик!
  Глаза суккубы воодушевленно сияли. Такими темпами 'Падшая Дева' скоро примет монашеский постриг. Похоже, она нашла свое призвание и 'наведенная личность' тает, уступая место истинной Фэй. Лечить тела легче, чем души. А вот мне бы сейчас хорошего мозгоправа...
  - Ты быстро учишься.
  - Пока еще не всё получается, - махнула рукой Фэй. - Легко любить приятных людей, а вот испытывать искреннее сострадание даже к врагам намного труднее. 'Пусть делают со мной, что хотят, лишь бы себе они не причинили вреда'! Как излечить кого-то другого, если не можешь очистить даже собственный негатив?
  Я вспомнил молитвенное свечение Мафы в нашу первую встречу. А ведь тогда она была еще хилером. В замке же девушка выглядела совсем по-другому, будто превратившись в баньши. Тьма поглотила в ней свет. Наверное, я и довел бедняжку до столь демонического состояния.
  - А что произойдет, если 'вера' вдруг исчезнет? - мучаясь от угрызений совести, спросил я.
  - Так часто бывает, - кивнула Фэй. - Придется поменять класс на 'падшего жреца', который больше не способен лечить. В его душе лишь гнев, обида и разочарование. А это и ему, и другим несет лишь боль и проклятие. Много боли - падший жрец один из лучших дамагеров, но почти все уходят в изгои или пропивают разум в таверне.
  - Кстати, не встречала ли ты здесь Лапулю и Макса? - с надеждой спросил я.
  - Нет, - покачала головой Фэй, - но масса народу побывала у нас в камерах хотя бы день-два. Незаконное ПВП, просрочка лицензий, долги, аферы, браконьерство и контрабанда - какие-то грешки есть почти у каждого. Можно спросить у Злого Инженера. Это наш ключник и палач. Он старый унылый ворчун, но у него отличная память. А зачем тебе эта Лапуля? - подозрительно покосилась она на меня.
  - Похоже, она сестра человека из моих видений. А Макс конченый наркоман. Мне обязательно надо найти их.
  Фэй внимательно посмотрела мне в глаза, но повода для ревности в них не увидела. Вновь органично войдя в образ стервы с погонами, она сунула мне в руки черную кожаную папку с бумагами, и мы спустились в подвал.
  Связка ключей звякнула, и тяжелая железная дверь открылась, пуская нас в царство Аида. По крайней мере, как я его представлял. Влажный каменный свод с разводами плесени, коптящие факелы, зловонные лужицы, стаи непуганых крыс и полчища насекомых.
  Горбатый тюремщик недовольно закряхтел, оторвавшись от каких-то чертежей, но всё же встал и отдал честь при нашем появлении. Выглядела эта страхолюдина жутковато даже для моба. Слезящиеся глаза старичка излучали любовь и доброту, резко диссонирующие с его родом занятий. Я живо представил, как он с искренним состраданием берет раскаленные щипцы и рвет ногти у обезумевшей от боли жертвы. Мне бы спокойнее спалось, если бы этот милейший добряк и сам сидел под надежным замком.
  - Вольно, - махнула рукой Фэй и поморщилась, услышав мучительные стоны, доносившиеся из нескольких камер. - Как продвигается ваш новый проект лечения алкогольной зависимости? 'Свежий глоток' - так кажется?
  - Так, - легкая улыбка скользнула по лицу старика.
  - Человека сажают в бочку, наполненную пивом, кормят селедкой и лишают воды, - повернулась ко мне суккуба и сделала страшные глаза. - Он вынужден из нее пить и туда же испражняться. Через какое-то время вкус пива становится хуже, я правильно поняла суть проекта?
  - Правильно, - согласился палач.
  - Уважаемый, не знакомы ли вы с Лапулей и Максом? - не выдержав, спросил я.
  В столь мрачном окружении изобретения выжившего из ума старика казались экспонатами на выставке адских миров. Скорее всего, так и было. Как еще можно назвать место, где люди так разнообразно и изобретательно убивают друг друга?
  - Знаком, - вновь кивнуло чудовище.
  - Они здесь? Можете провести нас к ним? - заторопился я.
  - Могу.
  Я повернулся и потащил Фэй вперед, уверенный, что ключник последует за нами. Но обернувшись, увидел, что старик стоит на своем месте, как вкопанный.
  - Да что с ним такое? - недоуменно прошептал я Фэй.
  - Стой, тут надо не так, - тихо сказала она, вырвав у меня руку. - Инженер славный малый, но с ним есть небольшая проблема в общении.
  - Он правильно интерпретирует семантику вопроса, но полностью игнорирует его суть, - пояснила суккуба. - Нужны простые и ясные команды.
  - Ну так ты тут босс. Действуй!
  - Покажите их камеры! - сухо потребовала она.
  Старик ожил, зажег факел и, наконец, сдвинулся с места. Двигался он, будто плыл по воздуху - неожиданно плавно и совершенно бесшумно, не оставляя на грязном полу ни малейших следов. Возможно, Злой Инженер был призраком, но проверять эту догадку мне не хотелось.
  В конце коридора нас ждала винтовая лестница, уходившая глубоко в темноту. Мы осторожно спускались за этим горбатым исчадием ада, а у меня появилось время подумать.
  Если Макс замешан в грязные бесовские делишки, то никогда не сознается. И Лапуля поверит ему, а не странному мобу, особенно если он Черный Кроль. Придется дать возможность варлоку раскрыть лживую личину естественным образом. Взять бы их с собой в Цитадель Гнева, но с какой стати им с нами идти?
  Если мы с Фэй полноценные мобы, то наши поручения будут для игроков столь же полноценными квестами. На эту мысль наводило чудесное обретение 'меча-кладенца' под брюхом пупырчатого яйцеглота. Другого объяснения такого феномена у меня не было.
  В теле торговца я воспринимался Сансарой и игроками совершенно серьезно. Мои задания перекраивали ткань игровой реальности, создавая цепочку приключений, вознаграждаемых вполне осязаемым призом. Вот прямо сейчас я прохожу уникальный эпический квест, расследуя запутанную предысторию своего появления.
  Любопытно, закончат ли квесты игроки, которым я так щедро раздавал коаны? Как говорят, их решение приводит к нирване. Какой же будет награда за просветление? Мгновенное уничтожение зла в Сансаре? И кто же тогда здесь останется?
  Здесь прослеживался неплохой потенциал для размышления о сущности бытия и универсальности непостоянства. Но сейчас не до них. Простой служака, в чьем теле я пребывал, едва ли способен выдать квест в Цитадель Гнева. А вот Фэй, скорее всего, это по силам. Кто еще бросит вызов проклятому подземелью, как не начальник местного гарнизона?
  Макс и Лапуля сидели в 'семейной камере', разделенные двойной решеткой с толстыми прутьями от пола до потолка. Помятая железная миска, вонючее ведро и кучка прелой соломы на откидной деревянной кровати - всё, как положено.
  Снаружи висела табличка со статьей, кратким описанием преступления и сроком: 'ст. 34.2а Королевского Кодекса Вселенской Гармонии и Порядка, незаконная ПВП-активность, 28 дней чистого времени'.
  - Именем Сплета Венценосного, вам предоставляется возможность искупить свои преступления и снискать прощение! - хорошо поставленным ледяным голосом отчеканила Фэй.
  Я восхищенно посмотрел на суккубу. Мы успели обсудить детали спектакля, а в ее исполнении он был безупречным. Какой яркий образ, какая осанка! Строевая выправка Фэй возбуждала эффективнее изысканного кружевного белья. Никогда еще канцеляризмы не произносились столь сексуально! Надо бы попросить выдать эту тираду чуть позже, но уже в обтягивающем черном латексе или коже. С застежками ее стальных доспехов слишком много хлопот.
  - Амнистия? И что мы должны для этого сделать? - бесцветным голосом спросила Лапуля.
  - Вам очень повезло. Впервые за долгие годы в Елюзань пришли два избранных с важной миссией. Король оказывает вам особую честь. Вы присоединитесь к ним и вместе освободите его родовое гнездо от бесчинствующих чудовищ. Цитадель Гнева ждет отважных героев! - торжественно объявила Фэй.
  - Мы можем отказаться? - хмуро спросил Макс.
  - Можете. Но не советую. Прощение Его Величества есть высшее благословение и награда! - отрезала суккуба. - А потеря же репутации хуже, чем смерть! Те, кто отказывается от королевских квестов обрекает себя на проклятие 'абсолютного обездроппия'.
  - Это что еще за хрень? - насторожился варлок.
  - Длительное понижение ранга призов. Говорят, лут просто перестает выпадать с мобов. Очень заразно! - авторитетно разъяснил я.
  - Я вроде бы слышала о чем-то подобном от брата... - задумчиво подтвердила Лапуля. - Он как-то жаловался, что у него была такая напасть. Неделями не мог ничего себе выбить с рейдбосса.
  - Кроме того, вы можете быть лишены Королевской Милости и всех привилегий странствующих рыцарей, подобно жалким изгоям, - внушительно добавила Фэй.
  - Причем, без возможности обжалования статуса! - с готовностью поддакнул я, демонстративно шурша документами в папке.
  - Мы согласны! - тут же выпалила сестра.
  Я вздохнул с облегчением. Теперь понятно, кто у них главный. Подмять под себя Лапулю варлоку будет непросто. Вся в брата. Семейный характер облегчал мне задачу.
  - И где мы найдем этих 'избранных'? - мрачно спросил Макс, недовольный инициативой подружки. Обычно мужчины не любят публичного проявления женской самостоятельности.
  - Вам приписано ждать их в таверне. Из тюрьмы вас выпустят сразу после подписания 'Клятвы на Крови'. Некоторое время уйдет на оформление документов, - сухо ответила Фэй, дав знак Инженеру вновь запереть камеру.
  Мы поднялись в ее кабинет, где отдали распоряжения писарю и отправили посыльного во дворец за королевской подписью. Всё быстро, точно и абсолютно легально - суккуба прекрасно разбиралась в запутанной бюрократии. У меня не было причин подозревать ее в двойной игре, но уж слишком гладко всё сошлось.
  Фэй вела себя так, словно я действительно был ее подчиненным. И самое страшное, что мой мозг к этому привыкал. В образе 'господина' мне было намного комфортнее, а теперь мы будто поменялись местами. Похоже, каждое новое тело подминает ум под себя, меняя наше мировосприятие и привычки.
  Нет, надо срочно выбираться отсюда. У города мог быть тот же механизм подавления, что и в Замке Желания. Еще день и я выучу устав караульной службы, приму присягу и буду целовать край королевского штандарта на строевом плацу под началом любимого капитана.
  
  21
  
  
  Обратный путь к магазинчику 'Дядюшки Грида' показался намного короче. Лошадей Фэй подобрала со знанием дела, но острить по этому поводу я благоразумно не стал. Конечно, можно было бы поискать подходящие тела и в городских окрестностях, но мы предпочли не рисковать. Их лица могли запомнить. Слишком велика вероятность встретить знакомых.
  - Что мне надо знать о Цитадели Гнева? - спросил я, любуясь Фэй, гарцующей на породистом и черном, как уголь, коне. Вскоре она снова поменяет тело, и нет гарантии, что её новая версия будет смотреться так же красиво.
  Сейчас же суккуба выглядела настоящей богиней. Каштановые волосы выбились из-под рогатого шлема и развивались на ветру зрелищным шлейфом. В шикарных гвардейских доспехах девушка казалась спустившейся с неба валькирией.
  - Она почти заброшена, - довольно улыбнулась она, заметив, как я на неё пялюсь. - Цитадель самая популярная тема в таверне. Как правило, уже после второй-третьей кружки местного эля. Елюзань делает хорошие деньги на туристах, заходящих в Сансару только для того, чтобы безопасно посмотреть на Цитадель издали. В городе на каждом углу торгуют вышивкой и сувенирами с изображением ее башен.
  - Она настолько непроходима? Даже для профи?
  - Даже для них, - подтвердила суккуба. - Синхронизация в Цитадели принудительно выставляется на предпоследний уровень. Несколько раз топ-рейдеры специально получали делевел, чтобы их пустило в подземелье. Но последний босс непобедим до сих пор. Люди уверены, что он и есть Черный Кроль, - рассмеялась она.
  Хм... Видимо, поэтому здесь не так много народа. Квестовые цепочки ведут в замок, но никто их закончить не может. Естественно, что игроки чаще выбирают другую локацию.
  У окошка по-прежнему толпился народ, поэтому пришлось сделать крюк и запарковать лошадей в огороде. Мои квесты неплохо раскрутили торговую точку, но поддерживать ее популярность я больше не собирался. А напоследок воспользуюсь служебным положением и хорошенько вытрясу шкафчик. Не могли же 'избранные' предстать перед Лапулей и Максом в стандартной экипировке городской стражи.
  За окном тихо и раздраженно гудела толпа. Мы на цыпочках пробрались в дом, но едва я открыл дверь заветного шкафчика, как нас заметили. Стекло треснуло, окно распахнулось, и в комнату заглянули сразу несколько раскрасневшихся и злых рож:
  - Эй, где торговец? Слышь, ты! Вы что здесь делаете? Зачем сюда приперлась королевская стража?
  Люди были настроены решительно и агрессивно, поэтому я ляпнул первое, что пришло в голову:
  - Внимание! В городе объявлен месяц борьбы с коррупцией и казнокрадством. Торговец арестован за контрафакт по рапорту леди Эбигейл. Город не может мириться с отсутствием чипов и утвержденной маркировки брони. Но мы понимаем, что вы потратили много времени в ожидании этого проходимца. В качестве компенсации капитан королевской гвардии объявляет групповой квест в Цитадель Гнева! - я отступил на шаг, освободив место для 'высокого должностного лица'.
  С ледяным выражением лица Фэй вышла вперед и молча кивнула, публично выразив презрение к расхитителям королевской и общественной собственности. Начальника городской стражи хорошо знали, и её выход произвел впечатление. Люди настороженно затихли.
  - Итак! Первые пять человек, кто развесит свои штандарты на башнях, получат редкое именное оружие из рук самого короля! - продолжало нести меня. К счастью, я вовремя остановился, едва не объявив квест от лица Вседержителя.
  - Так ведь за стены не пройти. Подземелье неприступно! - недовольно зароптала толпа.
  - Пока неприступно. Нашлись настоящие герои, которые убьют главного босса не сегодня, так завтра. В любой момент Цитадель может открыться! - громко объявил я.
  Толпа моментально отхлынула от окна. Люди в спешке седлали лошадей, а у кого их не нашлось, пытались их купить, отобрать или хотя бы покалечить чужих, чтобы попасть в крепость первыми. Образовалась небольшая давка, а потом и несколько мелких стычек, переросших в масштабную ПВП-свалку.
  В наступившем хаосе больше никто не мешал нам спокойно потрошить шкафчик. Его полки успели заполниться новым товаром и выглядели многообещающе. Себе я эквип подобрал быстро, а вот Фэй вместо доспехов собрала большой узел тряпок.
  - Что ты набрала? Как это модное барахло может заменить сталь? - недоуменно прошептал я, согнувшись под тяжестью брони, которую едва смог вынести за дверь.
  - Хилер-иллюзионист в любом случае не выдержит прямого удара, а в кружевном нижнем белье девушке легче двигаться! - упрямо поджала губы суккуба. - А ты не лопни от жадности! Не унесешь же!
  В этом она оказалась права - я переоценил свои физические возможности. Столько добра смог бы напялить на себя только огр или тролль. Но эти славные ребята никак не вписывались в нашу легенду.
  С большим сожалением я расстался с тяжелыми железными игрушками, оставив только самое необходимое. Пришло время воспользоваться моими запасами 'ходячей органики'. Шахтеров решил больше не брать. Как оказалось, в жару на них плохо сидели доспехи.
  Ни возни, ни тихого шороха - в сарае было непривычно тихо. За время моего отсутствия ребята славно поработали: их загон был заполнен до потолка хорошо утрамбованной землей, а тоннель уходил глубоко вниз почти вертикально. Похоже, теперь он соединял эту торговую точку с шахтерским лагерем напрямую. К счастью, за перегородкой мирно храпели посвежевшие каннибалы, и очень кстати, что среди них была милая девушка.
  - А теперь нам придется убить друг друга, - тяжело вздохнув, объявил я. В последнее время смерть стала неприятно привычна.
  - Хорошо. Можно я сама выберу тебе новое тело? - неожиданно попросила Фэй.
  У самой суккубы альтернативы не было, но смерив оценивающим взглядом своего донора, вслух она ничего не сказала. Кажется, заранее заготовленная каннибалочка ей подошла. Конечно, для 'капитана' это понижение в ранге, но всё же лучше, чем лошадь злобного кучера.
  - Ладно. Только постарайся мне найти кого-то покрепче, - великодушно разрешил я.
  - Не волнуйся, милый. Смазливое лицо здесь не главное, - улыбнулась она, осматривая претендентов.
  - Пока выбор не очень большой, но когда всё закончится, выберем королевскую пару, если уровня хватит, - заверил я, чувствуя угрызения совести за то, что втягиваю в свою авантюру .
  - А когда всё закончится? - ухватилась за мои слова Фэй.
  - Когда поймем, кто мы и почему тут оказались.
  - А зачем это нам?
  - Чтобы понять, что делать дальше, а для этого лучше знать свое прошлое, - пожал я плечами.
  - А ты уверен, что нам поможет это знание? - тихо спросила суккуба, будто уже знала ответ.
  - Не уверен. Но не смогу успокоиться, пока всё не узнаю.
  - Значит, всё это для того, чтобы ты успокоился? Но не проще ли работать с собственным умом, а не с бесконечными препятствиями внешнего мира? Что ты еще хочешь в нем найти? Разве только меня уже недостаточно? - продолжила давить Фэй.
  - Ты опять за своё, - отмахнулся я с досадой. - Пора умирать. Давай быстрее закончим с этим. С наших трупов должен упасть рарный лут.
  - Я люблю тебя... Не обманешь? Не убежишь опять? - в её глазах блеснула слеза.
  Холодная сталь мечей обожгла нас одновременно. Фэй обнимала меня, пока не перестала дышать. Она не хотела расстаться со мной даже в Тени. Наши тела остывали в одной большой луже крови и даже после смерти трогательно тянулись друг к другу. А рядом лежал лут - два небольших черных мешочка.
  Вернувшись в мир, мы сразу же отпустили оставшихся мобов. Судя по звукам за домом, часть игроков напрочь забыла про квест и продолжала весело дубасить друг друга. Боевой клич сагрившихся людоедов застал их врасплох и приятно разнообразил почти затихшую ПВП-битву.
  Оставалось только забрать лут, но Фэй будто впала в ступор, не в силах отвести взгляд от прежнего тела. Убрала с бледного лица слипшуюся в крови прядь волос, застегнула пуговицу на мундире, стряхнула грязь с золотых эполет.
  - Дорогая, это только кусок холодной мертвой плоти, которую вот-вот облепят мухи. Брось её! Ты не она. Новое тело идет тебе больше!
  - Правда? А раньше, выходит, я была уродиной?
  - Нет! Погоны тебе очень шли, - торопливо поправился я.
  - А хочешь, я отрежу и возьму их с собой, раз они тебе так понравились? - растерянно спросила она.
  - Хватит нести чушь! Соберись! - разозлился я. - Забираем лут и уходим, пока нас не накрыли над телами двух стражников!
  Обиженно моргнув, Фэй послушной сомнамбулой потянулась к одному из мешочков и ахнула. Его содержимое тотчас привело её в чувство: тончайший черный шелк с серебряной вышивкой мягко струился между ее пальцев.
  - Какая прелесть! - восхищенно прошептала она.
  - Бирку! Бирку смотри! Какой бонус? - поторопил её я, зная, как хорошо шопинг лечит женскую психику. На секунду мелькнула мысль, что мы могли бы выбить из себя полный сет. Но вспомнив выражение лица Фэй, я тут же похоронил эту идею.
  - 'Маленькое черное платье. Шанс очарования удваивается. Ваши иллюзии выглядят еще убедительней', - вслух прочитала суккуба, и ее глаза довольно сверкнули.
  Хм... Удвоенный шанс очарования? Фэй прекрасно меня сводит с ума и без этого. Ну, а что дадут мне за убийство начальника стражи?
  Отлично! Небольшой круглый щит с кулачным креплением под умбоном. Его удобно носить на груди или спине. Он скорее для динамичного и атакующего боевого стиля, чем для серьезной защиты. Легкий и видимо, очень прочный, а поверхность отполирована до зеркального блеска.
  Из дыры в потолке я поймал луч света, и яркое пятно тут же весело заплясало на противоположной стене. Такой щит способен ослепить врага или даже прожечь в нем дырку, если тот спит. А где же клеймо?
  Вот, есть! Лаконичная надпись гласила: 'Кулачок Лейлы Неразрушим'.
  Они забыли поставить точку. 'Неразрушим' - фамилия или качество? В любом случае, вещь именная и ценная. Фэй тут же нашла ей применение. Вырвав у меня щит, она поставила его к стене и стала вертеться, пытаясь рассмотреть в нём своё отражение.
  В коротком черном платьице суккуба выглядела потрясающе. Поразительно, но она словно изнутри осветила собой новое тело. И так довольно милая людоедка буквально расцвела, превратившись в невероятно прекрасное существо. Возможно потому, что важные части туалета еще отсутствовали, а новый мозг внес в эстетическую оценку еще и гастрономические тона.
  Фэй прекрасно почувствовала жадное мужское внимание и открыто издевалась, маняще покачивая парой изящных полусфер, от которых никак не получалось отлепить алчный взгляд. Нельзя поддаваться их чарам. Мне открыто бросили вызов, чтобы испытать волю на прочность. Я должен закалить в борьбе своё новое тело, иначе каннибалка овладеет им и сделает всё, что захочет! Еще и людей есть заставит!
  К несчастью, этот молодой и рослый организм видимо испытывал вполне объяснимую слабость к самочкам своего вида, и потому вынужденно присел на жалобно скрипнувший стул. Поднявшийся шторм гормонов и бурных биохимических реакций сотрясал внешне крепкое людоедское тело, оказавшееся удивительно уязвимым и беззащитным пред распоясавшимся хилером-иллюзионистом. И вскоре мир сузился до размера ее изящных ягодиц, притягивая меня со сверхъестественной силой.
  Малодушная часть гарнизона почти сдалась, но ноги еще крепко упирались в пол, а руки вцепились в стул побелевшими пальцами, держась до последнего. Если бы они вдруг разжались, то я ракетой бы унесся вперед, пробив стены сарая навылет.
  Нельзя уступать, ни суккубе, ни своим животным инстинктам! Я тут главный! Или нет? Зачем так мучиться, сражаясь с собственным организмом? Так хочется показать кто тут хозяин? Так лучше схитрить: пусть делает, что хочет, но внутренне я буду протестовать, и поражение превращу в победу!
  Противный внутренний голос сказал, что это полная чушь, но никто его больше не слушал. Новое тело уже торговалось, продав меня в сексуальное рабство. Пришлось сыграть на опережение и сдаться на своих условиях. Продержавшись еще несколько секунд, я рванулся к притворно взвизгнувшей Фэй, сбив её с ног.
  Некая опустошенность и горечь от поражения проявились, как только всё закончилось. Природа в лице женщины поимела меня грамотно и умело. Я ощущал себя никчемным и безвредным оружием, которое суккуба только что разрядила. Оно более не представляло для неё малейшей опасности или угрозы.
  Фэй знала, что победила всухую и потому обошлась без обычных утешительных церемоний. Жертва обескровлена, выпотрошена, аккуратно упакована для последующего употребления. Вновь напялив чудом спасенное черное платьице, суккуба вновь стала вертеться перед щитом, но уде без прежней искорки.
  - Что ты делаешь? - подчеркнуто безразличным голосом спросил я, решив сделать вид, что всё так и планировал.
  - Грубиян! Ты изнасиловал меня! Кажется, платье тянет сзади. В твоем дурацком щите я кажусь низкой и толстой! - все это Фэй произнесла без пауз и с одинаковой интонацией.
  - Поверь, тебе не нужно зеркало, - льстиво заявил я, стараясь выглядеть хозяином положения. - О твоем неземном совершенстве расскажут мои ослепшие от восторга глаза.
  - Правда? - недоверчиво спросила суккуба, прищурившись.
  - Не сомневайся, - я утвердительно кивнул.
   - Нельзя верить тому, кто только что проткнул меня мечом! Повторим? - улыбнулась девушка, плюхнувшись ко мне на колени.
  - Некогда. С твоей энергичностью мне скоро придется искать новое тело.
  - Зря ты отпустил остальных, - упрекнула меня Фэй и демонстративно посмотрела в окно, будто надеясь кого-то поймать напоследок. - Для экономии времени я могла бы тебя убивать гораздо быстрее.
  Нам повезло, что на заросшем бурьяном огороде наших лошадей никто не заметил. Подъехав к Елюзани, мы обогнули ворота, чтобы не сагрить стражников. Ключи от тайного входа в город у Фэй. Она отлично помнила место, время обхода и маршрут караулов, которые раньше сама расставляла.
  По дороге встретилось несколько случайных гвардов, но мы шли осторожно и аккуратно держали дистанцию. Выйдя на необычно пустынную площадь перед таверной, я сразу заподозрил неладное. Что могло так эффективно вытеснить отсюда народ?

Поделиться с друзьями

  
.
.


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в темноту" М.Комарова "Со змеем на плече" И.Эльба, Т.Осинская "Маша и МЕДВЕДИ" В.Чернованова "Колдун моей мечты" М.Сакрытина "Слушаю и повинуюсь" С.Наумова, М.Дубинина "Академия-фантом" Т.Сотер "Факультет прикладной магии.Простые вещи" Д.Кузнецова "Кошачья гордость,волчья честь" Г.Гончарова "Полудемон.Месть принцессы" А.Одинцова "Любовь и мафия" С.Ушкова "Связанные одной смертью" М.Лазарева "Фрейлина специального назначения" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Здесь водятся драконы" В.Южная "Мой враг,моя любимая" С.Бакшеев "Опасная улика" В.Макей "Ад во мне"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"