Косухина Наталья Викторовна: другие произведения.

Влюбиться в главного героя

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


  • Аннотация:

    Роман вышел в издательстве "АСТ" 30 ноября 2017г!
    Роман / Рис. на переплете И. Кругловой - М.:"Издательство АСТ", 2017. - 352 с.:ил. - (Звезды романтического фэнтези). Тираж 3500 экз. ISBN 9785170961658.

    КУПИТЬ:   ЛАБИРИНТ          ЧИТАЙ-ГОРОД          ЭКСМО

    Хотите я поведаю вам тайну?
    Секрет одной серой мышки, которая очень любила сказки. Из-за этого-то ей и пришлось отправиться в дорогу дальнюю, полную приключений и опасностей.
    И в это время по ее следу пустили охотника, такого безжалостного и опасного, а еще симпатичного и благородного. Что ждет их впереди? Романтическое приключение или спасение мира?
    А ее сердце тянется к охотнику и голос разума молчит. Что же делать серой мышке, которая верит в сказку и любовь? Может позволить охотнику спасти ее, а тайне раскрыться?
    Что-то мне подсказывает, у этой сказки будет счастливый конец. И пусть любовь победит!

  
  Чаромагия
  Пролог
  Едва я пришла в себя, сразу почувствовала себя странно. Легкость в теле, необычный привкус во рту. Это куда же мы попали и насколько хорошо погуляли, что у меня столь необычные ощущения?
  Встав, я осмотрела комнату. Взгляд задержался на разбросанных вещах - странно, он ведь весьма педантичен, - потом переместился к оторванной гардине и застрял на кровати.
  Ее вид не вызывал сомнений, что ночью на ней спали два человека, и спали, возможно, весьма бурно. Дыхание перехватило, мысли путались. Неужели я с ним, и мы это... то самое?
  Ох! Я приложила ладони к полыхнувшим щекам.
  Было или не было - вот в чем вопрос! А если было и я не помню? А может, такое было, что лучше и не вспоминать? Что бы мы вчера не пили, это не может изгладить из памяти страстную, прекрасную и нежную ночь любви!
  А если не было нежности? Может, и не ночь. Что я об этом знаю? Да только то, что в книжках пишут.
  Мысли прервал звук открывающейся двери, и появился мой конвоир, демонстрируя голое по пояс, тренированное гибкое тело и мрачное выражение лица. С мокрых волос капала вода, оставляя влажные дорожки на плечах и груди.
  Внутри сдавило и стало трудно вздохнуть. Взгляд не оторвать от того, единственного, и голова идет кругом от желания. Ах, если бы прикоснуться, прижать, поцеловать и... Ух!
  Мой и только мой! Не отпущу и не отдам никому. Он создан, чтобы провести всю жизнь со мной.
  - Что? - посмотрел на меня круглыми, наверняка от желания, глазами мужчина.
  Я говорила все это вслух? Ничего, пусть знает!
  - Люблю тебя!
  Ильзур сделал два шага назад.
  - И хочу быть с тобой. Здесь, сейчас!
  - Ипри...
  - Продолжим нашу ночь любви!
  - Продолжим, - сбледнул нитх, попятившись, и уперся в дверь спиной.
  - Ты согласен, - не помня себя от желания, воскликнула я и радостно бросилась на мужчину.
  Отступление первое
  Где-то в другой реальности
  Свет, загоревшийся в комнате, отвлек от ноутбука. На пороге стоял супруг и очень внимательно на меня смотрел.
  Бросив взгляд на время, я улыбнулась и ласково спросила:
  - Уже поздно, а почему ты не спишь?
  - Тут, знаешь ли, такое дело: я проснулся, три часа ночи, а жены рядом нет, хотя когда засыпал, была. Вот я и задался вопросом: а куда она подевалась? Логично?
  - Э-э-э... Ну да, - неуверенно заметила я, косясь на экран.
  - Тогда, может, просветишь, что ты тут делаешь ночью?
  - Понимаешь, я уже практически засыпала, как меня осенило.
  - Что на этот раз?
  - Кто! Кот наших соседей! Он смотрел на нас в окно очень осмысленным взглядом, будто все понимает.
  - Кот? - с какой-то странной интонацией переспросил муж.
  - Да. И вечером я лежала и думала: какая бы у него могла быть хозяйка. Ну и вот... - развела я руками, показав на ноутбук.
  - И вот, вместо запланированного отдыха, ты села писать новый роман, - мрачно подвел итог супруг.
  - Я еще немного допишу, саму идею, и сразу спать.
  - Угу. Знай, что однажды из-за твоего хобби тебя заберут в психушку, - смирившись, вздохнул муж. - Не говоря уже о том, что не спать ночами вредно.
  - Вот зря ты так. Читатели проду ждут... - начала в который раз объяснять я, но меня перебили.
  - Да, да, я знаю. И думаю, что помимо семьи, тебя в дурдоме будут навещать еще и они. Медперсонал так вообще будет счастлив, что ты переехала к ним.
  - Злой ты, - не смогла сдержать улыбки я.
  Поцеловав меня в макушку, супруг пообещал:
  - Ни в коем случае. Не переживай, я обязательно попробую тебя выкрасть, - и, уже направившись в спальню, добавил. - Через полчаса чтобы была в кровати.
  - Слушаюсь и повинуюсь, - пробормотала я, снова склоняясь над клавиатурой. - Так, на чем я тут остановилась?
  Часть первая. Метка
  Радамира Ипри
  Вокруг стоял гомон от разговоров людей, шум ветра, разбивающегося о паруса, скрип снастей... Я находилась на большом пароме, который летел от Острова Храмов на один из континентов - Большой Шатор. Посмотрев на заходящее солнце с высоты полета, отметила, как оно прекрасно, отражаясь в глади воды.
  Есть ли мир чудеснее Нрана? Наша огромная планета покрыта водой, и дрейфующие в воздухе континенты, словно летающие острова, плавают, каждый только ему известным курсом, так медленно, что люди и не замечали их неспешного передвижения.
  Помимо трех больших континентов, имелось еще и множество крупных и маленьких парящих островков, которые иногда так одиноко смотрелись на фоне бескрайней глади воды.
  Как в таком прекрасном мире я могла влачить столь унылое существование? Каждый день нелюбимая работа, которая убивала меня день ото дня, и унылые вечера, в которые нечем заняться.
  Паром качнуло, и я едва удержалась на ногах. Причалили. Стоя в очереди на переход на землю, я думала о том, что нужно что-то менять. Неужели для меня нет больше никакой альтернативы? Может, в выходные поискать новую работу?
  Ступив на твердь причала, я ощутила необходимые мне сейчас уверенность и покой. Многие не понимают меня: землю континентов я люблю больше воздушных полетов, и не иду в воздушные корпуса, летать, патрулировать океаны и бороздить бескрайние воздушные пространства. Меня передергивает, когда я перехожу мост.
  Покинув причал, я направилась по мощеной площади и маленькой улочке к дому, что располагался недалеко от порта. Город, в котором я жила, довольно крупный, но здания здесь были низкие и весьма неопрятные.
  И тем не менее, я с облегчением вошла в палисадник и открыла дверь небольшого двухэтажного дома, где на втором этаже снимала комнату.
  Едва переступила порог, как тут же получила внимательный взгляд от хозяйки, и услышала вопрос:
  - Рада, ты не забыла про оплату в конце цикла?
  - Добрый вечер, госпожа Рофт. Нет, не забыла.
  Направляясь вверх по лестнице, я слышала ворчание пожилой женщины о коварстве жильцов. Оно повторялось каждый раз, когда приходила пора платить.
  Отперев ключом свою комнату и войдя внутрь, огляделась. Стол около окна, кровать в углу и шкаф напротив, около двери - вот и вся обстановка небольшого помещения. В стене, с другой стороны от окна, имелись две двери - в небольшую кухню, которая напоминала скорее кладовку, и маленькую ванную, где можно было помыться только под струями воды. Не хоромы, но жить вполне можно.
  Мне навстречу вышел мой любимец - большой, толстый и очень красивый рыжий кот Бук. Именно из-за него я в свое время с хозяйкой выдержала настоящую битву, и теперь каждый цикл вношу на треть больше оговоренной платы за удовольствие поселить вместе с собой животное.
  - Ты голодный?
  - Мяф!
  - Что будешь?
  Бук направился следом за мной через дверь на кухню и присел рядом с небольшим шкафом, который охлаждал продукты. Открыв его, я потянулась к рыбе, на что мой любимец заурчал.
  - Вот и определились.
  Покормив свою живность, я собралась приготовить ужин для себя, но, посмотрев на свои запасы, решила пока обойтись бутербродами, ибо вчера я была оторвана от реальности, полностью погрузившись в свое хобби.
  Я уже допивала горячий напиток, доедая свой нехитрый перекус, когда в дверь постучали. Взглянув на часы, я нахмурилась: кто бы это мог быть?
  Нетерпеливый стук повторился снова. Встав, я подошла и распахнула дверь. Внутри все похолодело.
  На пороге оказался посланник в черной форме, который спросил:
  - Радамира Ипри?
  - Да-а...
  - Вам уведомление прийти завтра в Хрустальный храм к девятому часу.
  - Но у меня работа.
  - Вам напишут освобождение. Дайте руку как подтверждение получения уведомления.
  Я протянула дрожащую кисть, и, как только ее пожали, ладонь обожгло. С трудом удержавшись от вскрика, я кивнула на официальное прощание и, закрыв дверь, прислонилась к ней спиной.
  Оседая на пол в панике, я смотрела на метку в виде птицы в пламени, которая раскинула крылья. Знак ищущих. Но зачем я им? Я же уже проходила контроль. Неужели они узнали мою тайну?
  Посмотрев на подошедшего Бука, с тревогой на меня взирающего, я чувствовала, как глаза наполняются слезами.
  - Что же нам делать? Зачем нас вызвали? Может, я себя выдала?
  Кот с сомнением на меня смотрел, а я окинула взглядом обшарпанную комнату, которая несколько лет была мне домом.
  - Точно, нужно скорее бежать отсюда. Не переживу, если меня запечатают.
  И я заметалась по комнате, собирая вещи и обдумывая, что мне может понадобиться. Кот что-то недовольно мяукал, снуя взад-вперед, но я его не слушала.
  У меня на всякий случай была заготовлена сумка, которую только и нужно было дополнить личными вещами и провизией.
  - Мяу! - недовольно и громко мяукнул Бук.
  Остановившись, я посмотрела на рыжий меховой шар:
  - Ты меня не переубедишь. Да, признаю, что мой побег спонтанен, не продуман и, возможно, не обоснован. Но рисковать я не могу. Если храмовники меня схватят, возможности сбежать больше не будет.
  И продолжила собираться дальше. Домашнее платье сменила походная одежда: синие брюки, любимые и удобные, и такая же бежевая блузка, которую стягивал коричневый корсет. Натянув такого же цвета походные высокие сапоги, я почувствовала себя увереннее.
  Темно-каштановые волосы перехватила лентой, чтобы не мешались во время полета. В остальном, моя внешность была совершено обычной. Чуть загорелая кожа, и на этом фоне ярко смотрелись мои голубые глаза, однако простые черты лица сглаживали весь эффект. Хоть в одном повезло: с моей простоватой внешностью легко было затеряться в толпе.
  Через пару часов все было готово к уходу. Я даже оплатила хозяйке комнату за полный цикл, хотя и не знала, когда теперь можно будет заработать денег, но оставлять после себя долги - это еще хуже.
  - Больше не будешь снимать комнату? - нахмурившись, поинтересовалась женщина.
  - Нет. Сейчас я к родителям еду, а потом от них в другой город. Родственники нашли более хорошее место для меня.
  - Ну, что ж... Тогда удачной дороги.
  Мне показалось или хозяйка в недоумении? Что-то подозревает?
  Мотнув головой, я постаралась прийти в себя, понимая, что превращаюсь в параноика. На улице посмотрела на уже потемневшее небо, в сумке недовольно заворочался кот.
  Я с трудом оторвала его от постели, и мне нужно поспешить покинуть город, пока хозяйка не обнаружила хорошо замаскированные следы от его когтей на подушке: Бук меня не одобрял.
  Шагая весело и с надеждой, я отправлялась в одно из самых загадочных мест в нашем мире - на Туманные острова.
  ***
  Неделю спустя
  Нижние залы здания Охраны закона
  Меч рассек воздух, и двое вновь схлестнулись в поединке. В аскетичном, сером, каменном зале мужчины в темной одежде сражались на мечах, двигаясь красиво, стремительно и искусно. Клинки со свистом рассекали воздух, молниеносно мелькали то там, то здесь, стараясь поразить цель. И вот один из бойцов, высокий и гибкий, словно змея, приставил к горлу соперника меч.
  Незадолго до этого в зал вошел мужчина в плаще. Так и оставшийся незамеченным, расположился у стены и принялся наблюдать бой, в конце которого зааплодировал. Победивший в поединке, найдя взглядом источник хлопков, поклонился тому, с кем сражался, и направился к нежданному зрителю, с удивлением того рассматривая.
  - Приветствую равного, - чуть склонил голову мечник, подойдя.
  - И я приветствую тебя, нитх, - ответил на вежливость его визави.
  А потом на лицах обоих мужчин заиграли легкие улыбки и они обнялись.
  - Что я вижу, Анрар, ты раньше времени вернулся с задания? - спросил победивший в поединке.
  Анрар скинул капюшон, открыв коротко подстриженные ярко-рыжие волосы и темные, практически черные, глаза. Некрасивый внешне, мужчина имел притягивающий взгляд уверенного в себе и своих силах человека.
  - Да, и принес новое дело для тебя, Ильзур, - усмехнулся он.
  Нитх был не намного симпатичнее, темноволосый, сероглазый, к тому же в его лице присутствовала хищность и жесткость. Можно было предположить, что мужчина не привык идти на компромиссы, менять принятых решений, является человеком чести и обладает непростым характером.
  - Кажется, мне дали отпуск? - вскинул брови Ильзур.
  - Он начнется с нового цикла, и начальство полагает, что ты успеешь справиться с мелким заданием.
  Недоверчиво прищурившись, брюнет иронично спросил:
  - Анрар, ты чего-то недоговариваешь. Если задание такое легкое, то почему выбрали исполнителя из нитхов, блюстителей закона?
  - Храмовники особенно просили.
  - Не нравится мне все это, - пробормотал Ильзур, но руку за заданием протянул.
  Шар с туманом внутри упал ему на ладонь, и нитх, всмотревшись, прочел имя.
  - Анрар! Ну ты же знаешь, как я не люблю работать с женщинами! Неужели нельзя найти никого другого? Даже не думай, что я...
  - Просто я решил помочь другу и предоставил тому веский предлог исчезнуть на несколько дней, когда приезжают родственники.
  Брюнет запнулся. Внутри него шла нешуточная борьба, и, наконец, работа и долг победили.
  - Хорошо. Надеюсь, смогу выдержать слезы и мольбы.
  - Ильзур, ее нужно доставить к храмовникам как можно быстрее, и с ее головы ни один волос не должен упасть. Она должна быть жива и совершенно здорова.
  - Значит, пустяковое задание? - тяжело роняя слова, сказал нитх.
  А его друг только пожал плечами.
  Но делать было нечего. Встречаться с семьей брюнету не хотелось, вернее, провести с ней все праздники. Снова начнут читать мораль и выяснять, когда он женится. Одно и то же каждый год, и это несмотря на то, что родня знает, кем он работает.
  Еще раз взглянув на шар, Ильзур его раздавил, и начал изучать дело провинившейся девушки.
  ***
  Еще месяц спустя
  Радамира Ипри
  Чтобы незаметно покинуть континент, пришлось устроиться персоналом на летучий корабль. В мои обязанности входило теперь помогать коку и делать всю грязную работу.
  Я не жаловалась, ведь среди обычных людей и простой работы чувствовала себя в безопасности. Конечно, как и всегда, мне пришлось скрывать свою боязнь полетов и своего... питомца, которого мне удалось пронести на корабль.
  - Рада, что ты копаешься? Давай быстрее! Нам еще столько всего готовить, а ты возишься!
  Молча склонив голову, я быстро направилась в трюм набирать продукты, необходимые коку. Жизнь на корабле текла очень суетливо, и отдохнуть можно было лишь только вечером.
  Оказавшись на месте, я поежилась от прохлады, сырости, и поморщилась от затхлости. Неприятное место - нижние палубы корабля. И как команда здесь дежурит, особенно по ночам?
  Возвращаясь обратно, наткнулась взглядом на девочку, сидящую рядом с кухней. Рыжеволосая, с мягкими чертами, она была бы очень милой, если бы не шрам, рассекающий левую половину лица. Был немного поврежден даже глаз.
  Салия сидела в уголке и старалась никому не мешать, ее отчим работал на корабле, и сейчас вез ее к бабушке. Мама девочки умерла, и кормить ребенка сам он больше не собирался. Вот такая штука жизнь...
  Поймав мой взгляд, Салия нерешительно направилась ко мне, словно опасаясь, что я ее прогоню. Но я слегка улыбнулась, и девочка уже более смело подошла и присела рядом.
  Чистила овощи я всегда около кухни, в небольшом углублении, чтобы никому не мешаться, зато хоть на свежем воздухе.
  - Тебе помочь? - осторожно поинтересовалась девочка.
  - Нет, спасибо. Это же моя работа, и нечестно было бы перекладывать ее на других. Лучше расскажи мне что-нибудь, так время быстрее летит.
  - Ну, я слышала, что ветра нам благоволят, и через несколько дней мы будем на месте.
  - А где живет твоя бабушка?
  - Для этого придется вернуться немного назад. Ее деревня располагается на большом острове, и его мы достигнем завтра.
  - Но там не делают остановок?
  Салия вздохнула:
  - Нет, на острове только небольшие поселения и сельское хозяйство, там нет крупных портов.
  - Ну, ничего, твой отчим проводит тебя.
  - Да, ему не терпится от меня избавиться.
  Я не нашлась что ответить, так как думала так же, но и молчать нельзя.
  - А я бы хотела поселиться в тихой деревушке, где у меня бы был небольшой уютный дом, завести огородик...
  - У тебя сейчас такое мечтательное выражение лица, - хихикнула Салия.
  А я лишь усмехнулась. Вряд ли мне когда-нибудь представится возможность исполнить свою мечту. Вздохнув, я принялась дочищать продукты, когда раздался голос кока:
  - Рада, долго тебя еще ждать? Пошевеливайся!
  Подхватив большую кастрюлю с овощами, я поспешила на кухню.
  Вот так примерно день за днем и протекали мои будни. Днем работа, вечером сил оставалось дойти до каюты, покормить кота и заснуть. Однако следующее утро началось для меня неожиданно.
  Из сновидений меня вырвал звук удара, послышались грохот и крики. Я вскочила, не понимая, что происходит и куда бежать, и лишь по обрывкам фраз, которые удалось расслышать, догадалась - на корабль напали.
  На миг замерев, я в который раз за последнее время бросилась собирать вещи. И замечательно, что в этот раз Бук меня полностью поддержал: сам запрыгнул в сумку и спрятался в вещах.
  Через десять минут я стояла одетая и готовая покинуть корабль. Хотя как это можно сделать во время полета, я не знала, мне оставалось лишь действовать по обстоятельствам. И я начала осторожно подниматься на верхнюю палубу. Но вскоре пожалела о своем решении - там вовсю шло сражение.
  Но как пираты додумались напасть на нас недалеко от порта? Немыслимо! Совсем страх потеряли. Взгляд зацепился за плачущую Салию, на которую надвигался мужчина с мечом, уже начиная замахиваться.
  Я не думала в этот момент, я действовала. Безрассудно пробежав разделяющее нас расстояние, я саданула пирата сзади сумкой по голове. Тот покачнулся, начал поворачиваться, а потом и падать на меня. Еле-еле успела отскочить.
  В ответ на мои действия из сумки донесся душераздирающий:
  - Мя-я-яф!
  - Бук, прости!
  Но в ответ лишь раздраженное шипение.
  Времени на разборки не было и я, схватив Салию за руку, затащила ее в угол, где никого не было.
  - Как давно началось нападение? - спросила, переведя дыхание.
  - Минут десять-пятнадцать назад, - всхлипывая, ответила девочка.
  - Плохо. Значит, скоро закончат, и тогда нам не поздоровится. Пираты не оставляют свидетелей, им нужен только корабль.
  - Что же нам делать?!
  Пока за камбузом кипел бой, я подошла к борту корабля и посмотрела вниз. Из-за отсутствия управления судно уже кренилось, и сейчас неуклонно теряло высоту. Мы уже летели над островом, и впереди я рассмотрела большое озеро.
  Если прыгать в открытые воды с такой высоты: не разобьемся при ударе, так умрем в бескрайнем океане, где нет и клочка суши. Если на остров, тоже в живых не останемся. Значит, озеро - наш единственный шанс, но надо бы смягчить удар...
  Бросившись к камбузу, я нашла пустые объемные баклажки без воды и, схватив пару, вернулась к Салии. Одну из находок передала сироте.
  - Держи емкость перед собой, всегда перед собой!
  Посмотрев за борт, я увидела, что мы уже достигли озера. Но что, если ветер отнесет нас в сторону, к берегу?
  - Что мы будем делать? - испуганно спросила девочка.
  Но времени ждать не осталось: нас заметил еще один пират и, ухмыляясь, двинулся в нашу сторону.
  - Прыгать! - крикнула я и выкинула Салию за борт.
  Сама выпрыгнуть еле успела: еще немного и пират бы меня зарезал. Но в следующее мгновение все мысли вылетели из головы. Все правильные решения, держать перед собой баклажку и заботиться об удобном приземлении, выбил ветер, бьющий в лицо, и тело крутилось в воздушных потоках и так и эдак.
  Тем удивительнее было, когда мой план сработал, и я все-таки ухнула в воду, держа перед собой емкость и сумку с котом. Едва вынырнула, отплевываясь от воды, как тут же стала озираться в поисках девочки.
  - Салия!
  - Я здесь.
  Обернувшись, я увидела свою спутницу, барахтающуюся на поверхности.
  - Ты плавать умеешь?
  - Не очень хорошо.
  - Тогда плывем к берегу, я буду рядом и подстрахую, если что.
  Кивнув мне, девочка очень неспешно направилась в сторону виднеющихся деревьев, и пару раз мне казалось, что она вот-вот уйдет под воду. Но нет, все обошлось, и спустя некоторое время мы развалились на берегу, стараясь отдышаться.
  - Мы спасены? - хрипло спросила Салия.
  - Ну... Озеро вроде чистое, и никто не плывет, корабль уже далеко впереди, поэтому можно заключить, что да, мы спаслись. Буквально чудом!
  - А что же дальше?
  ***
  Едва оклемавшись, мы сушились и грелись. Несмотря на то, что сейчас лето, отправляться дальше по острову в мокрой одежде - лишний раз привлекать к себе внимание случайных встречных. Мне сейчас это совсем не нужно.
  К тому же Бук устал сидеть в сумке, и вообще прятаться: с грозным мяф-фом он вылез на свет божий и со вселенской обидой на меня, задрав хвост, отправился в лес.
  - Смотри, не заблудись! - крикнула я, понимая, что купание в озере мне простят нескоро.
  - Я даже не знала, что у тебя есть кот, - чуть улыбнувшись, заметила Салия, задумчиво смотря на воду.
  - Пришлось скрывать, чтобы с корабля не выкинули, - вздохнула я. - Бук очень тяжело переживал этот момент, как и наше путешествие. Теперь долго будет дуться.
  Наблюдая за задумчивой девочкой, я увидела отпечаток печали на ее лице.
  - Салия, а сколько тебе лет?
  Удивленно на меня взглянув, моя спутница ответила:
  - Летом мне исполнится двенадцать.
  То есть примерно через три декады.
  - Тогда почему в столь юном возрасте такая грусть на лице?
  - Не знаю, как теперь мне добраться до бабушки. У меня кроме нее никого больше не осталось...
  Посмотрев на воду, я металась недолго. Решение было принято, еще когда мы лежали на песке.
  Да, меня поджимает время. Да, мне не стоит рисковать и таскаться по дорогам и селам, но и отпустить ребенка, без денег и вещей, одного, я тоже не могла. Я бы потом помнила об этом и не смогла простить себе такого.
  - А знаешь, провожу тебя до нужного места и потом отправлюсь дальше по своим делам. Ты ведь знаешь название деревни? - улыбнувшись, поинтересовалась я.
  - Ревуки, - охотно поведали мне. - Спасибо, что проводишь. Очень страшно становится при мысли, что придется идти одной и без...
  Девочка смолкла, но я и так поняла, что она хотела сказать: без денег. Ей было неудобно, что я на нее трачусь, но ребенка без взрослого всерьез не воспримут.
  - Думай о хорошем: сейчас я тебе помогу, а когда-нибудь, может, и мне потребуется помощь, - подмигнула я Салии, и она несмело улыбнулась.
  У нас некоторое время ушло на то, чтобы досушить одежду и перекусить. Салия нашла съедобные ягоды и корешки. Бук обеспечил себя пропитанием сам, притащив из леса вполне упитанную мышь.
  Когда еще с корабля смотрела вниз, заметила большое поселение примерно в полудне пути отсюда, и если мы до него доберемся, нам укажут путь до нашей деревни.
  Чтобы не тратить время, уже через полчаса мы с Салией весело шли по направлению к поселку, рассказывая смешные моменты из жизни. Бук вышагивал впереди нас, не обращая на меня внимания, как бы я ни уговаривала.
  Периодически комок меха то нырял в лес, то так же неожиданно вновь появлялся на тропинке, умудряясь не отставать от нас, несмотря на свои кошачьи дела.
  На счет времени пути я ошиблась: мы добрались раньше, когда солнце лишь приближалось к полудню.
  Поселок оказался небольшим городком, его окружала каменная стена, имелись небольшие ворота, рядом с которыми стояла стража и бдительно следила за всеми, кто желал войти в город.
  А я в очередной раз порадовалась, что пару лет назад отменили пошлину за посещение города и люди платили только за грузовые товары, что ввозили внутрь. Мы поздоровались со стражей, сообщили цель визита, и нас беспрепятственно пропустили внутрь.
  Несмар, так называлось это поселение, был несколько шумным на первый взгляд, небольшим и немного попахивающим: то здесь, то там торговали готовой едой непонятного происхождения, различными травами и чаями, а еще ягодами.
  Последними я еще с утра была сыта, а вот провизии на ближайшее время прикупила. И теплой, только недавно приготовленной, и вяленой, которая дольше хранится. Неизвестно, когда еще представится такой выбор, не говоря уж о возможности.
  - И куда мы теперь? - тихо спросила Салия, озираясь по сторонам.
  - К центральной площади, там узнаем, в какую сторону нам двигаться дальше.
  Продвигаясь по заполненным народом улицам, я внимательно смотрела по сторонам и себе под ноги: мостовую, кажется, отродясь никто не ремонтировал. На ней валялись скорлупа, крошки, части пергамента... А впереди виднелся фонтан, метко брызгающий холодной водой. Возможно, мы практически у цели!
  Центральная площадь оказалась на удивление зеленой зоной. Здесь росли красивые деревья с пушистой листвой и растения с далеких континентов, что цветут экзотическими цветами.
  Здесь же имелись и муниципальные здания, вот в одно такое, точнее, в библиотеку, я и решилась зайти и поинтересоваться, куда дальше путь держать. Оказалось, Ревуки всего в сутках ходьбы от Несмара и там - о, удача! - есть небольшой причал, где можно нанять лодку до ближайшего крупного порта.
  Путь наш лежал к северным воротам, через торговую площадь, на которой как раз был в самом разгаре ярмарочный день. Чего здесь только не было: редкие ткани, специи, оружие, различная глиняная утварь.
  По периметру площади возвышались лавки и мастерские, в которых продавали несколько другой товар, и предлагали услуги. Казалось, все в Несмаре существует в гармонии.
  - Свежий 'Вестник'! Следите за новостями и будьте с магией города! - кричал парнишка, предлагая газеты. - Участились нападения пиратов, есть жертвы!
  Вспомнив, что мы сами только утром пережили, я передернула плечами от ужаса и, судя по виду Салии, она разделяла мои чувства.
  Основную часть рядов мы прошли довольно быстро и уже начали пробираться к выходу, когда в одном из кафе, где работала большая магическая сфера для посетителей, увидели репортаж, от которого моя душа ушла в пятки.
  В магической дымке отображалась я, и приятный голос сообщал, что скрывающаяся от храмовников девушка скоро будет доставлена в столицу, так как по ее следу отправился нитх Ильзур Варнар.
  Как я не поседела от страха, не представляю. Этот охотник был лучшим из лучших, и выполнял только сложные и одни из самых опасных заданий, о которых постоянно рассказывали по маг-сети. Гордость их ведомства. Почему его послали за мной?!
  Взглянув на Салию, я поняла, что она узнала меня, и, пока этого не сделал кто-то еще, я, схватив девочку за руку, потащила ее прочь из города. Прекрасно, теперь мне придется избегать еще и селений. Как вообще жить дальше?
  Впрочем, если по мою душу охотится Варнар, то о жизни теперь вообще можно забыть. От этого зверя еще никто не уходил.
  Город мы покинули как можно быстрее. И, стараясь не сорваться на бег, я целенаправленно отправилась именно по той дороге, вдоль которой росла легкая посадка. Периодически придорожные заросли сменял лес, а сам путь петлял.
  Первое время мы с Салией шли молча, но я все время замечала ее взгляды, и вскоре меня начало это раздражать. Наконец я остановилась как вкопанная.
  Глубоко вздохнув, сказала:
  - Спрашивай.
  - О чем? - поинтересовалась девочка, не ожидая такого поворота событий.
  Я в ответ лишь поморщилась, и спутница, выдохнув, решилась:
  - Почему за тобой отправили охотника?
  Хороший вопрос, правильный, а главное - всеобъемлющий.
  - Ты в школе училась? - искоса посмотрела я на Салию, возобновляя движение.
  - Конечно. Правда, я помогала маме и не на все занятия попадала...
  - Понятно, тогда лучше расскажу с самого начала. Ты знаешь, что наш мир испокон веков был одним и тем же. Планета, покрытая бескрайними водами, среди которых нет суши, а жизнь существует только под толщей воды. И то морской. Наши континенты дрейфуют по воздуху в обрамлении множества островов.
  - Это всем известно, - хмыкнула девочка.
  - Да, эти летописи рассказывают с самого раннего детства. Но кое о чем, держу пари, вы не слышали. Все мы знаем, что среди обычных людей живут еще и наделенные талантами. Самыми разными. От изготовления сапог или одежды до создания небольшой магии. В основном это стихии или неживая материя. Есть и такие одаренные, которые могут создавать живых созданий. Хоть и ненадолго...
  - Но... - растерялась Салия. - Нам ничего об этом не рассказывали.
  - Храмовникам не нравится, когда на эту тему распространяются. Людей, способных создать жизнь, хоть и на короткое время, называют сказочницами. Считается, что этот дар опасный и страшный, поэтому сказочниц отлавливают и запечатывают, чтобы те больше никогда не смогли им воспользоваться.
  Немного помолчав, Салия тихо спросила:
  - Ты сказочница, да?
  - Да.
  И что теперь делать я не представляла.
  ***
  Вскоре пролесок сменил более густой лес, а потом пошли одни елки. Мы осторожно крались по узкой тропинке меж могучих исполинов. Солнце сквозь пушистые лапы елей практически не пробивалось, повсюду рос мох, и я не представляла, как найти место для ночевки. Ведь спать мы будем именно в лесу, добраться до деревни уже не успеем.
  Но к вечеру я все-таки присмотрела место для стоянки, рядом с журчащим ручьем. Его было слышно с тропинки, и мы устремились к нему полные надежды: ведь я забыла купить воду.
  Вдоволь напившись, осмотрелась и решила, что это место ничуть не лучше любого другого в этом лесу. Травы здесь почти не было, зато мох вырос красивый - густой, зеленый. Бук с некоторой брезгливостью пробирался за нами, постоянно все обнюхивая.
  От места и самого путешествия кот был не в восторге, и с трудом переживал этот стресс.
  - Мы будем ночевать здесь? - зябко поведя плечами, спросила Салия.
  - Да. Где-то же нужно, почему бы не здесь? Вода рядом. Вот только дров бы набрать и костер развести.
  Салия занялась последним, затем, до того как стемнело, насобирала нам немного ягод - несмотря на юный возраст, она могла о себе позаботиться. И пока мы ели купленную мною днем еду, девочка поделилась своими опасениями.
  - А на нас тут не нападут? Мы недалеко от дороги.
  Обдумав вопрос, ответила:
  - Могут, конечно. Однако уходить далеко от тропинки неразумно. Да и если что... я смогу использовать свой дар.
  Салия посмотрела на меня с любопытством:
  - А как это? Как он работает?
  Объяснять 'как' смысла не было - сама не знала. Какое-то время я молчала, глядя на огонь, лижущий дрова, потом все-таки решилась и, достав из сумки потрепанную тетрадь в кожаном переплете, показала девочке.
  - И это все? - разочарованно вытянулось у той лицо.
  - Не совсем, - улыбнулась я.
  Взяв ручку, я открыла нужную страницу и, перечитав последний абзац, продолжила писать книгу. Первую минуту ничего не происходило, а потом от букв появилось золотистое сияние, которое ниточкой стремилось вверх, где и превращалось в персонажей.
  И еще через пару мгновений маленький зеленый дракончик и розовая мышь запрыгали вокруг нас, пища.
  - Какие они милые! - восхитилась девочка, и в восторге потянулась к созданиям. - Их ведь можно трогать?
  - Конечно, - рассмеялась я от такой непосредственной детской реакции.
  Салия была на некоторое время потеряна, играя с магическими существами, а я перехватила взгляд Бука.
  - Ей все равно пришлось бы сказать, - покачала я головой. - И можешь осуждать меня сколько угодно.
  Питомец лишь покачал головой и посмотрел вверх - это означало, что он считает, что у меня не все дома.
  - Может, ты, конечно, и думаешь, что я не в себе, но это я поняла уже давно. У меня наверняка острый психоз, ведь я говорю с котом.
  Вздыбив хвост и отвернувшись, комок меха зашагал в темноту. Ну вот... Хрупкое перемирие нарушено. Снова взглянув на огонь, я решила больше ни о чем не думать и следовать за своей судьбой.
  Наигравшись, через пару часов, когда сказочные персонажи исчезли, Салия нерешительно посмотрела на меня.
  - Спрашивай, - обреченно вздохнула.
  - Почему же дар считается опасным, если создания такие милые?
  Когда-то и я задавалась таким вопросом, и сейчас немного помолчала, собираясь с мыслями, чтобы ответить на него правильно.
  - Они не всегда бывают милыми. А опасен он оттого, что все зависит от силы дара сказочницы и сюжета, что она напишет. И тут появляется много факторов: что ты за человек, чего хочешь добиться, и какие, в зависимости от силы твоих созданий, будут последствия от попадания тех в реальный мир. Все не просто...
  - Ну, можно же управлять...
  - Сложно и не всегда. Чаще нельзя. Писать сказки - это творчество, а творчеством нельзя управлять. Время, на которое вытаскиваем своих созданий, тоже выбрать не в состоянии. Даже не знаем, приведет ли наше письмо к появлению героев у нас или нет.
  Салия слушала, приоткрыв рот.
  - А еще мы зависим от сюжета. Нельзя просто так сесть и написать, что хочешь. Ты должна рассказать, и никак иначе. И единственное, над чем мы полные властители, так это куда направить сюжет, ведь одну и ту же историю можно изложить по-разному.
  - Как же вы с этим живете?
  - Потихоньку. От своей природы никуда не денешься, и не писать мы не можем.
  - Ох...
  - Давай спать, - улыбалась я. - Завтра рано вставать.
  Заметив, что Бук уже вернулся к нам, мы набросали веток и улеглись на неудобное жесткое ложе. Это будет тяжелая ночь.
  ***
  Спустя три часа после рассвета мы вышли на опушку, а впереди виднелись вросшие в землю избушки и вполне привычные дома. Какие-то большие и богато отделанные, какие-то обычного и немного обветшалого вида, а некоторые вот-вот готовые осыпаться рухлядью. В общем, ничем не отличающаяся от остальных деревушка.
  Видимо, это и есть Ревуки. И чем ближе мы подходили к селению, тем более четко могли рассмотреть людей, сидящих на скамейках рядом с домами, или крутящихся во дворе в делах.
  Заборы здесь были низкие и редкие, поэтому рассмотреть палисадники с мелкими цветочками или пестрые, хоть и простенькие, сады, не составляло труда. По дороге бегали свиньи и разносили грязь из луж по всей деревне, где-то вдалеке блеяли козы и мычали коровы.
  Местные старушки - занятые, несомненно, важными делами - держались за свои веретена и, чуть ли не вытянув шеи, следили за нашим приближением, провожали любопытными взглядами, но пока молчали.
  - Знаешь, где живет бабушка? - с надеждой, шепотом спросила я.
  - Да, - так же тихо ответила Салия.
  - Тогда веди.
  И, стараясь не обращать внимания на заинтересованность всей деревни, мы невозмутимо последовали дальше, вдоль единственной улицы, пока девочка не остановилась у похожей на остальные калитки.
  Неуверенно посмотрев на меня, она стояла и не решалась двинуться вперед.
  - Ну, что встала? Пойдем, - как можно более жизнерадостно предложила я, понимая, чего боится Салия.
  А что, если и здесь она придется не ко двору, что, если окажется не нужна? Я переживала эти минуты вместе с ней, волнуясь ничуть не меньше. Мы, постучав в дверь, ждали, пока бабушка не увидела внучку и на ее губах не расцвела улыбка. И лишь после этого меня отпустило.
  Нас пригласили в дом, накормили. А потом мы начали рассказывать - и о смерти матери Салии, и о решении отчима девочки, и том, как на корабль напали, и о нашем путешествии до Ревуков.
  Пожилая женщина, опечаленная и подавленная, какое-то время смотрела на стол пустым взглядом, а потом, словно очнувшись, погладила внучку по голове.
  - Видишь, как жизнь сложилась. Но я всегда буду благодарна дочке, что она оставила мне такой подарок. Теперь уж мы дальше с тобой вместе будем.
  После этого я поняла, что могу оставить девочку в новом доме со спокойной совестью и двигаться дальше. Этот момент выбрала и ее бабушка, чтобы меня поблагодарить.
  Пожилая женщина непременно хотела что-то для меня сделать, и я неожиданно для себя зацепилась взглядом за травы, сушившиеся на столе.
  Посмотрев на хозяйку дома, я попросила:
  - Не могли бы вы покрасить мне волосы?
  Она удивилась, задумалась и ответила:
  - Есть одно средство. Но зачем тебе?
  - Меня преследует один мужчина. Хочу, чтобы он меня не нашел, - кстати, чистую правду ответила я.
  - А-а-а... Любовь - дело молодое, - понимающе кивнула женщина и, встав, отправилась на улицу.
  Салия прыснула в кулак, и я ей, заговорщически подмигнув, приложила палец к губам.
  Девочка мою тайну не выдала, а я, переночевав у гостеприимных хозяев, утром проснулась со светлой шевелюрой, отливавшей золотым блеском. Смотреть после темных волос на себя в зеркало было непривычно, но, с другой стороны, я посчитала, что в моей жизни начинается новый этап. И в кои-то веки оказалась права.
  Позавтракав и поблагодарив хозяйку, я тепло простилась с Салией, пообещала навещать, но дорога звала меня вперед, и пора было отправляться в путь.
  Причал и впрямь оказался небольшим, я в первое мгновение даже усомнилась, довезут ли меня отсюда до большого порта. Новое место встретило меня тишиной и пустотой. Небольшие парусные лодки были пришвартованы, где и положено, только вот их хозяев поблизости не было.
  Странно, обычно пирсы довольно оживлены, даже в дневное время, когда капитаны сидят в тенечке, как, впрочем, и рыбаки. Сейчас же это совершенно безлюдное место.
  Осмотревшись, я заметила недалеко довольно ветхое строение, предназначенное, видимо, для отдыха или принятия заказов. Терять мне все равно было нечего, и я решительно направилась туда.
  Дернула ручку двери - заперта. Постучала - ответа нет.
  - Эй, здесь есть кто-нибудь живой? - крикнула я, и уже тише добавила: - Или вы массово отошли в мир иной?
  Вместо ответа, сзади к моему горлу приставили нож.
  - Они просто сбежали, - раздался над моим ухом вкрадчивый, хрипловатый голос, - когда увидели меня.
  Я не хотела смириться: жизнь не могла быть такой жестокой! Но взгляд скользнул вниз, на черный охотничий костюм, который заставил меня поверить - я попалась в руки нитху.
  Что же теперь делать?
  Напряжение и переживания последних дней дали о себе знать, и я в ужасе почувствовала, как сознание уплывает. Но ничего поделать было нельзя.
  Последнее, что я услышала, проваливаясь в темноту, были довольно громкие слова, которые мой конвоир цедил сквозь зубы:
  - Вот так и знал!
  ***
  Открыв глаза, я рассматривала белый грязный потолок, с паутиной по углам и пятнами, непонятно как на нем появившимися. Где это я? А потом память подбросила мне воспоминания о случившемся накануне.
  Подскочив, я осмотрелась по сторонам.
  Комната оказалась вполне приличной, прибранной, а мой конвоир, небезызвестный Ильзур Варнар, сидел в кресле и задумчиво меня рассматривал. Снова окинув помещение глазами, я нашла на полу свою сумку и Бука, который нахохлившись, сидел рядом.
  Судя по тому, какие взгляды мой питомец бросал на нитха, тот ему не понравился. Как я его понимала!
  Сейчас я смогла внимательно рассмотреть охотника. Сколько ему было лет, сказать сложно: короткие темные волосы и светло-серые 'стальные' глаза, которые, казалось, смотрели прямо в душу, не давали мне определить возраст точно.
  Но он молодой, сильный, высокий, крепкий, с широкими плечами. Недурен собою, но это скорее следствие уверенности в себе, чем какая-то особая внешняя красота. Хищник, которого надо опасаться и остерегаться. Мой взгляд замер сначала на шее - там увидела след от скользящего сабельного удара, - потом на сломанном носу и шраме над бровью.
  Работа Варнара явно была непростой и опасной, и эти мысли вернули меня к проблеме. Не могу поверить, что меня поймали. Что теперь делать? Меня же запечатают, лишат всего!
  На глаза начали наворачиваться слезы.
  - О, Всевышний! Начинается, - устало проговорил нитх и, встав, закрыл мои вещи в шкафу.
  Весь вид этого ужасного человека говорил, что он совершенно не воспринимает меня всерьез! Да к тому же, я его жутко раздражаю. И это виновник всех моих бед. Зачем он вообще пришел за мной?
  Все-таки не сдержавшись, я заревела. Слезы стекали по щекам, и я никак не могла успокоиться. Мне стало очень себя жалко, дальнейшее существование казалось совершенно беспросветным и никчемным.
  - Всегда одно и то же, - с отвращением заметил охотник. - Никакого достоинства или силы воли.
  По лицу его пробежала тень неодобрения, и нитх снова стал бесстрастным. Поднявшись, Варнар решительно прошагал в ванную и запер за собой дверь. А у меня от возмущения высохли слезы.
  Да как он смеет? Что он знает? Охотник и палач! Это не его потащат на заклание. И следом волна стыда: а ведь он прав... Я смирилась уже со своей участью, забилась в угол и начала себя жалеть, раскисла. А значит, раз такая рохля, не заслуживаю жалости и сочувствия.
  Смотря в пол невидящими глазами, я не заметила, как Бук запрыгнул на постель. Пришла в себя, только когда кот стукнул меня лапой.
  - Что? - устало посмотрела на него.
  Тот лишь выразительно покосился на окно.
  - Ну да... Ты думаешь, у меня получится сбежать от охотника? Это же Ильзур Варнар!
  И снова получила от кота лапой.
  - С другой стороны, ты прав: кто не рискует, тот не пьет хмельного меда. Надо бороться, и, возможно, на этот раз никому неизвестная сказочница обойдет хищного нитха! - И скосила взгляд на шкаф.
  Вещи надо забрать.
  ***
  Ильзур Варнар
  Закрывшись в туалете, я испытал облегчение, словно сбежал от дракона. Такого плаксивого, неуравновешенного и нервного.
  Активировал сферу связи - зеленый шарик магии поднялся воздух, завертелся и, получив ответ, развернулся широким экраном, с которого на меня смотрело лицо друга.
  - Объект у меня. Через пару часов будет коридор портала в сторону столицы, и, значит, через четыре дня будем на месте.
  - Какой-то ты злой, - усмехнулся Анрар.
  - Потому что мне подсунули неадекватную, сумасшедшую и истеричную женщину. Я что, должен быть в восторге от этого?
  - Ты к ней не справед...
  - Ты знаешь, что она разговаривает с котом?
  - У нее есть кот? - хмыкнул друг. - Ну, многие ведут себя странно...
  - Более того, она твердо уверена, что тот ее понимает и общается с ней. Как, даже не спрашивай, - снова перебил я Анрара.
  Немного помолчав, и стараясь скрыть улыбку, тот кашлянул.
  - Да, это странно. Но тебе недолго с ней быть, половина задания выполнена, еще чуть-чуть...
  Но я не стал слушать, и в муках прикрыл глаза.
  - Лучше б ты оставил меня на растерзание родне. - И разъединил связь.
  Теперь надо проявить смелость и отправиться дальше испытывать свое терпение: придется слушать истерики этой ненормальной. Но больше.... Больше я никогда не соглашусь отлавливать женщин! Пусть посылают Борка, у того хоть к ним подход есть.
  И вздохнув, услышал в соседней комнате грохот.
  ***
  Вернувшись в комнату, я увидел, что девушка опрокинула шкаф и достала свои вещи. Кот при виде меня зашипел, а Ипри бросилась к двери.
  - Ты серьезно думаешь, что я не заблокировал все выходы? - приподняв бровь, поинтересовался у этого необыкновенного чуда.
  Она не просто сумасшедшая, но еще и недалекая!
  Та посмотрела на меня, вздернула подбородок, прижимая к себе свою сумку, и заслоняя от меня своего кота.
  Ого, буйная! Видимо, проблем будет намного больше, чем я представлял себе вначале.
  - Вся комната экранирована и закрыта. Пробей дырку в стене, и то без меня не выйдешь отсюда.
  - Отпусти, - прохрипела девушка.
  - Нет. У меня приказ доставить тебя в столицу для допроса. После этого тебе или предъявят обвинение, или отпустят.
  - Что мне инкриминируется?
  - Пока ничего. С тобой будут беседовать храмовники, под нашим присмотром.
  - Неужели тебе не сообщили причину, из-за чего ты должен доставить меня в столицу? - иронично хмыкнула Ипри.
  У нас есть зубки? Я лишь снисходительно посмотрел на девушку. Сразу видно, раньше она с нашим ведомством не сталкивалась.
  - Очень жаль, что ты не знаешь простых вещей, - вздохнул я.
  - Объясните мне.
  Продолжать этот глупый разговор или нет? Нам вместе находиться всего ничего. С другой стороны, если это избавит меня от истерик...
  - Как скажешь, - решился я, и как маленькому ребенку начал рассказывать: - Сначала были континенты и бескрайние воды, потом появилась и начала развиваться жизнь. Как все это происходило, можешь почитать подробнее в древних хрониках. Когда цивилизация достигла расцвета, магические таланты начали встречаться все чаще, случилась война между магами и обычным населением, которую помогли завершить семь братьев.
  Ипри понимала, я, воспользовавшись ее просьбой, начал рассказывать нашу историю, которую преподают еще в школе. Знала, что я иронизирую, но пока терпела, ожидая получить информацию.
  - Именно эти семь братьев организовали храмы и Охрану закона, чтобы одни защищали магических существ, вторые - общество и порядок.
  - Не понимаю, как данная информация может ответить на мой вопрос? - все-таки не выдержала Ипри.
  - Если бы ты уловила суть, то поняла бы: каждый должен заниматься своим делом. У нас много отделов, и тот человек, которому я тебя передам, владеет всей нужной информацией. Мне твоя провинность без надобности, все, что требуется для моей работы, я и так знаю.
  - Да вы все... Ты просто бездушный палач.
  Я едва не скривился, услышав подобное обращение. Вот так всегда, когда что-то случается, люди рассчитывают на нашу защиту, но когда дело касается их самих, все кардинально меняется.
  - О-о-о... Мне очень важно знать твое мнение, - вежливо заметил я. - Сама пойдешь до портала?
  По тому, как упрямо сжались губы Ипри, понял - содействия не будет. Что ж, прекрасно.
  - Имей в виду, я предлагал по-хорошему.
  ***
  Радамира Ипри
  Возмутительный мужлан! Никакого сострадания или простой жалости. Отловил, толком ничего не объяснил, поиздевался, а потом, когда я, причем совершенно естественно, отказалась сотрудничать, связал черными нитями и, взвалив на плечо, отправился к порталам, невзирая на мое возмущение.
  Кто посмеет помешать охотнику творить беспредел? Никто. Все думают, что у него на это есть законные основания. И, к моему сожалению, такие действительно имелись.
  Оказавшись на улице, еще и пригрозил: не перестану вопить, он и рот запечатает. Понимая, что с него станется, я временно смирилась со своей участью и попробовала осмотреться.
  Бука нитх взял, а то я всерьез опасалась за котика, и теперь тот недовольно сопел в сумке, но показывать характер не решался. А вокруг раскинулся один из крупнейших городов этого континента.
  Большой мегаполис шумел, был многолюдным и суетным. По небу летали дирижабли, а вокруг пахло магией и цветами. Неудивительно, мы находились в Ролее - месте, славящемся своими садами и производством благовоний.
  Из порта каждый день отбывали корабли, которые развозили удивительные и опьяняющие ароматы по всему миру. Много мастеров и магически одаренных трудились день ото дня, чтобы создавать прекрасные и волшебные запахи.
  Мимо проходили и благородные даны в длинных приталенных платьях, и женщины среднего сословия в нарядах покороче, примерно по икры, а можно было встретить женщин и в походной одежде, хотя многими столь смелый наряд в виде брюк, подчеркивающих стройные ноги, считался непристойным.
  Мужчины так же различались предпочтениями. Все в сапогах и свободного кроя штанах, в рубашках, разной правда отделки, по верху или куртки, или удлиненные пиджаки.
  И только нитх выделялся среди народа своей строгой черной формой. Ну, может еще и стража.
  Видимо, я довольно долго пробыла без сознания или нитх меня усыпил: воспоминания о нашей совместной дороге с маленького острова на большую землю полностью отсутствовали.
  И у Ролеи была одна особенность - в городе находился портал.
  Я едва не застонала в голос. Порталы имелись во всех крупных городах, опоясывая мир, словно паутиной, и путь, который составляет месяцы, порталами можно преодолеть за часы. Ну что ж мне так не везет!
  Ведь я строила планы, надеялась сбежать, а нужно было сразу понять - шансов у меня нет и не будет. Как и времени.
  Неожиданно мы остановились, и я нервно попробовала осмотреться, чтобы понять, что происходит, но, кроме огромной толпы народа, ничего не увидела. Перед нами все расступались, когда мы продолжили движение вперед.
  Конечно, кто встанет на пути у охотника? Сумасшедших на площади не было.
  - Что случилось? - тихо спросил мой конвоир, достигнув цели.
  - Да не работают порталы, и не знаем, когда будут работать. Что-то пираты отчудили.
  Больше Варнар выяснять ничего не пытался, поправил меня на плече, чисто рефлекторно, будто я вешу пару килограмм, и направился по одному ему известному маршруту.
  Меня уже начало подташнивать, когда мое тело сгрузили на потемневшую от времени лавочку, за углом одного из домов, и, активировав антипрослушку, достали сферу связи.
  Хочет переговорить со своими, поняла я. И мне дозволено слушать. Такая щедрость объяснялась просто: экран антипрослушки охватил и меня, значит, сбежать не получится.
  - Ого! А я и соскучиться не успел, - раздался приятный баритон.
  - Анрар, что случилось? Почему не работают порталы? - спокойно спросил Варнар, не обращая внимания на подколку собеседника.
  Рыжий незнакомец, которого я увидела на экране, замялся с ответом, и это очень не понравилось нитху.
  - Ну? - уже напряженно поторопил мой конвоир.
  Тут Анрар заметил меня и улыбнулся.
  - А она миленькая.
  Варнар заскрипел зубами.
  - Я уже мечтаю ее побыстрее доставить в управление, там и налюбуешься. Что с порталами?
  - Они не работают, - вздохнул рыжий и явно напрягся.
  Повисла гнетущая тишина.
  - И когда начнут? - недобро поинтересовался охотник.
  - Не знаю. У нас сейчас большие сложности с пиратами. Участились нападения, наглые и беспрецедентные. Сегодня они вывели из строя порталы. К тому же пропала 'Аврора'.
  - Она не пропала, - сочла нужным вмешаться я. - Я на ней летела, и на нас напали пираты, мы как раз над островом Акор были.
  - Это же совсем близко от города, - прошипел Анрар. - Рассказывай, что там у вас было.
  И я в подробностях поведала о своем неудачном путешествии. Конечно, может, не стоило говорить этим палачам информацию, но пиратам я симпатизировала еще меньше.
  - Знаешь, Ильзур, она будет у нас проходить по делу о пиратстве, - задумчиво заметил рыжий.
  Я обрадовалась этим словам, как самым желанным.
  - И только потом передадим храмовникам, - завершил Анрар.
  И все ромашки, расцветающие в душе, мгновенно увяли. Сбегу!
  Словно почувствовав мое настроение, Варнар обернулся ко мне и пригрозил пальцем, а я лишь растянула губы в улыбке 'ничего не знаю, ничего не замышляю'.
  - Помни, Ильзур, ее нужно доставить в целостности и сохранности. Чтоб ни один волос не упал с головы.
  Я вся обратилась в слух.
  - Как хорошо, что ты это сказал, Анрар, - сухо заметил нитх.
  Ох, вот теперь у меня более или менее развязаны руки!
  Второй охотник посмотрел на меня с легкой улыбкой, словно понимая, что теперь я, обладая информацией, сделаю жизнь Варнара намного веселее. А еще я вдруг осознала, что рыжий настолько не воспринимает меня всерьез, что подшучивает над своим коллегой, раскрывая планы и карты.
  Именно после этого я окончательно утвердилась в том, что мои планы насчет побега совершенно верны.
  - Насколько затянется починка порталов? - перешел на деловой тон нитх.
  - Скорее всего, надолго. Пираты пустили по сети какую-то магическую закарюку, и теперь мы пытаемся вытравить ее. Но пока получается плохо. Тебе придется добираться своим ходом.
  Я четко услышала, как охотник втянул в себя воздух, и не смогла сдержать злорадной усмешки. Своим ходом - это месяца два. Конечно, можно и быстрее, но я буду тормозить наш поход всеми возможными способами, чтобы появилась масса времени для побега.
  - Спасибо, друг, это как раз то, что я и хотел услышать, - скривился Варнар, а Анрар лишь пожал плечами. - Если будет непредвиденная ситуация, свяжусь.
  - Посылай вызов, даже если просто захочешь поболтать.
  Судя по лицам друзей, это одна им известная шутка и нитх, разъединившись, повернулся ко мне.
  - Не советую испытывать мое терпение, даже несмотря на приказ.
  Мрачно посмотрев на охотника, я совершенно серьезно ответила:
  - Я лучше на себя руки наложу, чем попаду к храмовникам.
  Варнар мучительно прикрыл глаза и что-то пробормотал. Мне явственно послышалась матерщина. Ну и прекрасно.
  Раз мне плохо, то почему ему должно быть хорошо? А впереди нас ждала долгая дорога и приключения, будто в романах.
  ***
  Просторный порт в Ролее очень напоминал тот, который находился в городе, где я жила. Здесь ничего не возвышалось, не блистало и не шумело, а если и шумело - то очень-очень недолго. Ритм работы этого места был быстрым и экономичным, иначе все не успеть.
  Ветер, который всегда сильнее на краю континента, порывисто теребил флаги и одежду людей, бросал волосы в лицо, но даже это не могло замедлить жизнь порта.
  Над бухтой нависали сторожевые башни, и повсюду можно было увидеть отряды военных. Видимо, из-за участившихся нападений пиратов были приняты меры по усилению безопасности.
  На окраинах порта жили ремесленники и отчаянные головы, которые даже рисковали соваться к бескрайним водам внизу и, рискуя, спускались вниз, ныряя в них. Все, что было найдено или поймано в таких вылазках, считалось большой редкостью и очень высоко ценилось.
  Это место не отличалось от пристани других больших городов, и я ничуть не жалела, что мы скоро покинем его. Мне кажется, сбежать и затеряться на новом месте будет проще.
  Первым делом нам предстояло взять билеты на дирижабль дальнего следования. Однако не только мы столкнулись с проблемами порталов: свободных мест не было, даже для нитха. Транспорт был переполнен, на нем летели какие-то чиновники, и Варнар не стал связываться с бюрократической волокитой. Предпочел добираться с пересадками.
  Поломка порталов создала огромную пробку и суету. Все спешили по своим делам, я болталась на плече охотника, и наверное поэтому на нас так странно смотрели, когда мы искали свободные места. Да и то, купить билеты удалось только благодаря должности охотника. Вещей у нас практически не было, Бука, правда, пришлось снова прятать. Варнар кривился, морщился, но пока молчал.
  Посадка была быстрой, зато в каюте повисло гнетущее молчание. Я с Буком забилась в угол и сумрачно взирала на своего конвоира, а тот спокойно расположился в единственном кресле и прикрыл глаза.
  Оружие лежало рядом на столе, и меня это просто поразило. Не удержавшись, я поинтересовалась:
  - Ты совсем не считаешь меня противником, или у нитхов принято разбрасывать везде клинки?
  Открыв глаза, охотник с интересом посмотрел на меня:
  - Я справлюсь с тобой даже во сне. Если у тебя есть сомнения, то бери мои клинки и нападай.
  Когда я встретилась с его пристальным изучающим взглядом, то эти серые пронзительные глаза, словно самая острая сталь полоснули по мне. Именно в этот момент что-то кольнуло в груди в первый раз. Что именно это было? Понятия не имею, но внутри поселилось странное ощущение, довольно пугающее и тревожащее меня, хотя и неприятным его назвать было нельзя.
  Мое недоверие и настороженность из-за нового чувства к нитху еще больше настроили меня против него, и хотя я не понимала, что за чувство поселилось внутри, но любовью с первого взгляда его точно назвать нельзя.
  Его же предложению я поразилась и не приняла. Мне было страшно. Никаким оружием я пользоваться не умела, да и по силе мужчина превосходил меня намного.
  - Пожалуй, лучше подожду, пока ты уснешь, - поделилась планами.
  В ответ охотник только покачал головой, словно я неразумное дитя. А я, повернувшись к котику, пожаловалась:
  - Вот видишь, Бук, нас недооценивают, а зря.
  Бедняга кот, натерпевшись за последние дни столько всего, не общался со мной и смотрел в сторону, оставаясь неподвижным.
  Нахмурив брови, я обратилась к охотнику:
  - Из-за тебя Бук меня игнорирует, и это совершенно невыносимо!
  - Ты говоришь с котом, у тебя неврастения. Открою тебе секрет: животные не общаются с людьми.
  - Много ты понимаешь. Если бы знал, почему меня дожидаются храмовники, понял бы, что мне виднее.
  В ответ на меня лишь насмешливо взглянули и промолчали. Вот так некоторое время мы и летели. Атмосфера в каюте была откровенно давящая, и это лишь способствовало тому, что я невольно начала обдумывать план побега.
  - Не советую, - не открывая глаз и не меняя позы, сказал Варнар.
  - Что именно? - мрачно уточнила я.
  - Бежать. Все равно ведь поймаю и после этого свяжу.
  - Палач... - едва слышно прошептала.
  - Мы храним закон, и все довольны, пока это не касается их напрямую. Лицемерие, не находишь?
  - Нет!
  - Закон должен быть превыше всего.
  - Да много ты понимаешь. Храмовники плохие, многие их боятся и не зря! Знаешь, какие страшные истории порой про них ходят. И есть сопротивление, которое недовольно самоуправством этих людей.
  На меня задумчиво посмотрели, и я сразу пожалела о своих словах.
  - Почему у тебя светлые волосы, а не темные? - чуть прищурившись, спросил нитх.
  - Покрасила, - пожала плечами я. - Теперь год краска не сойдет. А ты что-то имеешь против не только женщин, но и блондинок?
  - С чего ты решила, что я имею что-то против женщин? - ответил вопросом на вопрос Варнар. - Мне не нравится, когда женщина - это моя работа, вот как сейчас. Вы нервные, истерите, ругаетесь и делаете глупости. Это создает ненужную суету.
  - Интересно, в тебе есть что-то человеческое? - только и смогла ответить я.
  - Очень интересно от девушки слышать подобные вопросы. Для чего тебе знать о моих чувствах? Хочешь воспользоваться?
  Я понимала, что меня провоцируют, но сдержаться не смогла.
  - Ты!..
  Схватив с постели подушки, я от бессильной ярости начала кидать их в охотника, и вообще все, что попадалось под руку. Буквально через несколько секунд меня стиснули сильные мужские руки и одним махом повалили на кровать. Я пыталась вывернуться, но так и не смогла пошевелиться.
  Меня скрутили, обездвижили, а затем невозмутимо уселись сверху.
  - Что и требовалось доказать, - констатировал нитх, намекая на произошедшее.
  Замерев на кровати, я не спешила двигаться. Сильное тело придавило, не давая и шанса вырваться, дыхание прерывалось, но не от веса мужчины, а самой ситуации. А я лежала, рассматривая пуговицы на форменной куртке охотника, и не могла разобраться в своих желаниях.
  Не то, чтобы меня парализовал испуг, просто я словно затаилась, опасаясь что-то предпринять дальше, и поэтому инстинктивно выбирала линию поведения. И я не знала, почему поступала именно так. Стараясь побороть растерянность, я наблюдала за Варнаром.
  Что странно, но охотник так же пристально смотрел на меня, глаза следили за моими движениями, мимикой, эмоциями. Он словно изучал свою жертву, и это заставляло напрягаться, опасаться...
  Я мысленно встряхнулась, сбрасывая с себя его власть надо мной. Тоже мне сильный и непобедимый! Наглец! И что неприятно, мне пока сложно понять его, то ли меня пытаются сейчас запугать и призвать к порядку, то ли он всегда такой?
  Множество противоречивых чувств смущали меня, и я лишь смогла выпалить:
  - Слезь с меня немедленно!
  Да, может мое поведение выглядит по-детски, может, не имею права ему приказывать. Сейчас я хотела лишь одного: освободиться и избавиться от неловкой для меня ситуации.
  - Теперь командуешь, хотя совсем не в том положении. А еще ведь недавно тряслась и боялась.
  В ответ я лишь попробовала вывернуться из захвата, но попытка не увенчалась успехом.
  Покачав головой, охотник сам слез с меня, освобождая.
  - Предлагаю тебе вести себя тихо, и тогда мы спокойно доберемся до места, а потом я даже окажу тебе любезность и проконтролирую твое общение с храмовниками.
  Чувствуя себя обиженной, я не вняла доводам Варнара. От его контроля или помощи ничего не зависит. Как только меня отдадут этим душегубам в рясах, мне уже будет все равно. Они запечатают меня.
  Мрачно взглянув на нитха, я дала ему понять все, что думаю по поводу его предложения. Меня поняли и лишь осуждающе покачали головой.
  Нет сомнений, что наше путешествие будет тяжелым для обоих.
  ***
  Не нужно большого ума, чтобы понять: Варнар слов на ветер не бросает. И я приблизила исполнение принятого решения. А что еще было делать? Мне страшно.
  И дальше следовать за охотником, который только и мечтает сдать меня храмовникам, которому все равно, что будет со мной дальше... Нет уж, такому варианту развития событий я не собиралась позволить случиться.
  Сейчас не время метаться в сомнениях, пора действовать.
  Реализовать попытку побега я попыталась практически сразу, как мы прибыли в новый порт. Он был не таким многолюдным, но для моей цели подходил идеально: народ, ручейком снующий туда-сюда, узкие улочки между домами, укромные уголки и тенистые парки. Порт находился на возвышении, и было прекрасно видно приблизительные очертания города. Особенность местной застройки позволяла сбежать и затеряться, и я собиралась этим воспользоваться.
  До ближайшей гостиницы, чтобы пообедать и пересидеть время до отправки нового летучего корабля, мы шли молча. И единственный шанс избавиться от присмотра охотника - это уединиться под предлогом купания.
  Дождавшись, пока нитх поест и вообще станет благодушнее, я спросила разрешения освежиться, добавив надрыва в голос. Варнар поморщился, но возражать не стал. Дорога предстояла дальняя, и запускать себя не дело.
  Но не об этом я думала, когда оказалась в ванной комнате номера, одного на двоих. Бросив свои вещи, сумку, я открыла небольшое окошко и, стараясь как можно меньше шуметь, полезла на улицу. Лишь бы только пятая точка не застряла!
  Буку я сообщила о том, где буду его ждать, и теперь надеялась, лишь бы все получилось.
  Оказавшись на свежем воздухе, я, осторожно осматриваясь, двинулась вдоль здания и, осмелев, юркнула за угол. Но, видимо, зря я осторожничала, потому как со стороны гостиницы послышался рык. Варнар слишком быстро понял, что я сбежала!
  Не помня себя от страха, бросилась в первый попавшийся дом, и, к счастью, в коридоре здания никого не оказалось. Однако подпереть или запереть входную дверь возможности не было, и я в панике осмотрелась. Из комнат наверху послышался шум, и я рванула к ближайшей двери, которая, как оказалось, вела в мясную лавку.
  Едва завидев меня, присутствующие в помещении мужчины вскричали, а я понеслась дальше, на выход. И снова узкие улочки. Сзади послышался треск разлетающихся щепок. Мне страшно было даже подумать, что это Ильзур. Ведь если он способен на такое и догонит меня, то разберет по кусочкам!
  Вложив все свои усилия, я придала дополнительный импульс ногам. Мне казалось, что так быстро бегать невозможно! Однако охотники не зря едят свой хлеб: Варнар наверняка у меня на хвосте.
  Обернувшись, я обомлела. Мама дорогая! Охотник несся за мной со всех ног, налегке и с виду совершенно безоружный. Злющее выражение его лица толкнуло меня на отчаянный шаг: развернувшись к ближайшей двери, я влетела в еще одно здание с черного входа.
  Это оказался магазин женского белья. Конечно, моему появлению совсем не обрадовались, но это недовольство не могло даже сравниться с тем визгом, который поднялся, едва там объявился нитх. И образовавшаяся буча сильно его задержала, давая мне фору.
  Видимо, наша погоня была тем еще зрелищем, если судить по тому, как люди округляли глаза и старались скрыться с нашего пути. Слабонервные мгновенно прижимались к стенам или юркали в первую попавшуюся дверь, не рискуя препятствовать нашему забегу.
  Впереди маячил конец коридора, и необходимо было что-то предпринять! Поддавшись порыву, я проскочила в ближайшую дверь и закрыла ее на замок. Не уверена, что такая преграда надолго сдержит охотника.
  - Кто ты такая? - раздался вскрик, и, обернувшись, я увидела довольно крупную девицу.
  Та, нахмурившись, смотрела прямо на меня, и пришлось сочинять на ходу:
  - Жених гонится за мной, против воли сосватали. А он нитх, так теперь шансов скрыться никаких.
  - Глупая, - покачала головой незнакомка. - Мне бы такое счастье, я бы его не упустила.
  - А забирай, - легко согласилась я и бросилась к открытому окну. - Только сможешь ли удержать?
  И сиганула через подоконник. Земля встретила меня неласково: больно ударившись, я ободрала руки и больно ушибла коленки, но, тем не менее, заковыляла дальше, стараясь перейти на бег. А в доме придушенно рычал Варнар, видимо попав в жаркие объятия своей новой 'невесты'. Интересно, надолго она его задержит?
  Удивляясь сама себе, я неслась по городу дальше, петляя и стараясь скрыться. Даже решила, что мне это удалось, но на одном из поворотов влетела в 'жаркие' объятия Варнара.
  Как ему удалось меня найти, я не знаю. Но на то он и один из лучших охотников, что у него должны быть свои секреты. Оказавшись в руках нитха, я сразу прекратила сопротивление: оно было бессмысленно. Проигрыш надо уметь признавать.
  - Куда собралась? - прошипел мужчина, склоняясь ко мне.
  Руки, словно тиски, сжали плечи, и я, кусая губы, застыла, словно мышка перед хищником. Душа ушла в пятки, и все еще не верилось в то, что меня поймали.
  Посмотрев в лицо Варнара, я вздрогнула. Его вообще сложно назвать красавцем, а сейчас он и вовсе весь закаменел, и был зол как тысяча хищников. Не добавляли ему позитива и подранная одежда с расцарапанной щекой.
  Не церемонясь, охотник потащил меня по переулкам, и, судя по его хмурому виду, кары мне не избежать.
  Захотелось заговорить, отвлечь как-то, сместить направление его, наверняка нехороших для меня, мыслей, но я боялась. Инстинкт самосохранения кричал сейчас не трогать охотника.
  Двигался Варнар довольно агрессивно, резко, и я едва поспевала за разгневанным мужчиной.
  - А я тебя недооценил. Думал, трусишка, а ты, значит, вот как решила...
  И от его тона по телу побежали мурашки. Я их понимала, и сама мечтала куда-нибудь деться, но возможности нет. Вот я в руках злого бессердечного монстра, который уже тащит меня по улицам, и разве что не дымится от бешенства.
  Страх бывает разный. Раньше я не понимала до конца этой фразы, зато теперь прониклась полностью. И сейчас, двигаясь рядом с этим мужчиной, плохо представляла, что ждет меня дальше.
  Теоретически бить меня не должны, да и не того склада был нитх. Уж он-то придумает, как наказать и без всяких физических мер воздействия. Мелькнула даже предательская мысль попросить прощения, но я тут же отмела ее.
  Чувствовала ли я себя виноватой? Нет. Жалела ли о том, что сделала? Да. Нужно было обождать, и тогда, может быть, удача улыбнулась бы мне. Я же поторопилась.
  Все это понимал и Варнар, знал, что я тверда в своих намерениях, и от этого добродушия у него не прибавлялось.
  С другой стороны, а чего он хотел? Меня пугал он сам, меня пугала ситуация и то, что должно случиться, когда нитх выполнит свое задание. От ужасов, которые рождало воображение, хотелось лезть на стенку.
  Моя жизнь была спокойной и размеренной, пока на меня не вышли храмовники. Я не причинила никому вреда. А теперь у меня хотят забрать самое сокровенное - мой дар. Хотела бы я взглянуть на того, кто в этой ситуации не будет постоянно думать о побеге и бояться.
  Но конечно, я ничего из своих мыслей не озвучила, это было бы неразумно. Я же видела, что Варнар и так успокоиться не может, поэтому не стоит подливать масла в огонь.
  Затихнув и временно смирившись с положением, я послушно семенила следом.
  - Что ты со мной сделаешь? - не выдержала гнетущего молчания.
  Резко развернувшись ко мне, охотник опасно близко приблизился к моему лицу. Хищно блеснули серые глаза из-под черного капюшона.
  - Еще одна попытка, и накажу.
  Дыхание от этой угрозы перехватило, коленки ослабели. Конечно из-за страха. От чего же еще?
  ***
  Из-за моей попытки побега мы опоздали на корабль. На ближайший рейс в нужном нам направлении можно было попасть в соседнем порту, до которого двое суток пути. Туда-то мы и направились, предварительно забрав оставленные в гостинице вещи. К вечеру, под злое и недовольное сопение нитха, мы вышли на берег небольшой реки, где и было решено остановиться на ночевку.
  Бук сразу же скрылся по своим делам. Он в последние часы вел себя тише воды, ниже травы, видимо понимая, что не стоит сейчас показывать характер.
  Со мной же еще перед выходом провели серьезный разговор, предупредив, что еще одна подобная глупость - и ходить мне связанной до конца пути. Я, конечно, прониклась, покивала и на первое время затаилась.
  Пока великий охотник разжигал костер и обустраивал место ночевки, мне поручили походить в поисках ягод на десерт. Поскольку в ягодах я мало что понимала, мне были даны четкие инструкции: собирать синенькие в пятнышках и ни за что не трогать другие.
  Ну, если нельзя, значит, не будем, и задала лишь один вопрос:
  - Не боишься, что сбегу?
  Видимо, за день пути уже все обдумав и что-то решив, нитх лишь пожал плечами, хмыкнув. Да и я сама понимала - бежать, когда кругом сплошная глухомань, в которой я не ориентируюсь, просто смешно. Но не полюбопытствовать не могла. Заодно и разведала, нужно ли дальше с опаской сторониться Варнара, или он уже успокоился.
  Задумавшись о тяготах своей судьбы, я набрала для нас десерт (правда, сначала растерялась - брать синие в белую крапинку или в желтую? - но в итоге, последние отмела как подозрительные), и отправилась в лагерь, готовить. Конечно, у нас была куплена провизия, но варить кашу все же было нужно. Экономия никому еще не помешала. А что если мы заплутаем в этом лесу, заблудимся и умрем от голода?
  Мои доводы были разумны, однако, не склонили охотника поэкономить припасы и наловить рыбы. Эх, видимо, даже нитхи периодически ленивы.
  Варнар в это время перебирал свою поклажу и о чем-то хмурился. Задумчивым нитха мне удавалось видеть редко, и я начала подозревать, что снова что-то случилось, и мы, на ночь глядя сорвемся в лес кормить каких-нибудь кошмариков.
  А потом охотник начал выкладывать на землю различные порошочки, бутылочки и задумчиво смешивать ингредиенты. Он оказался тем еще педантом. Впрочем, я не удивлена - зануда.
  Приступив к готовке, я поставила вариться крупу и занялась десертом, разминая ягоды и подготавливая хлеб. Варнар, завершив ревизию своего мешка, нарезал вяленое мясо и сейчас внимательно следил за моими действиями. Я же, закончив, уселась на сваленное рядом бревно и с вызовом уставилась на мужчину. Сколько можно меня запугивать?
  - Наконец-то смирилась со своей судьбой? - прокомментировал он мою браваду.
  Посмотрев на расслабленно привалившегося к стволу дерева нитха, я вскинула брови. Мне стало смешно: суровый воин снизошел до разговора.
  - И не думала. Просто размышляю, не чуждо ли тебе что-то человеческое? - внимательно смотря на охотника, спросила я.
  Слегка улыбнувшись, нитх дождался, когда пища приготовится, и сам разложил ее по тарелкам, а я распределила размятые ягоды на хлеб. Ели мы молча, каждый думая о своем. Впереди меня ждала не первая ночь в лесу, но первая с охотником. Варнар - привлекательный мужчина, однако, если подумать, я совершенно не могла воспринимать его в этом качестве.
  Решив выкинуть глупости из головы, я тяжело вздохнула и запила десерт водой.
  - Не нравлюсь? - спросил охотник, заметив, что наблюдаю за ним.
  - Почему? Ты симпатичный, - честно ответила я, не смущаясь.
  Варнар вопросительно поднял бровь. Эх, нужно было сказать что-то ожидаемое, теперь придется объяснять свои мысли. Правильно говорят: молчание - золото.
  - Есть мужчины, притягивающие взгляд внешним совершенством, есть - внутренней силой и уверенностью. Ты относишься ко вторым, впрочем, и некрасивым тебя назвать нельзя, - заметила я, решив не заострять внимания на шрамах нитха, которые только добавляли ему привлекательности.
  Вообще, лицо и внешняя красота для меня не имеют значения, глаза намного боле эффектны, особенно взор человека, что многое видел в жизни, и на многое способен.
  - Интересное умозаключение. Я не замечаю у тебя патологического страха. Опасения - да, но не страх. Неужели совсем меня не боишься? - насмешливо спросил охотник.
  Интересно, что он хочет услышать? Внимательно за мной наблюдает, а в глазах непонятные мне эмоции. И вроде ведет разговор с насмешкой, и в то же время что-то мне подсказывает: он серьезен как никогда.
  - Ты суровый и неприступный. С одной стороны, я действительно тебя опасаюсь, ты мне кажешься машиной, которая только и живет во имя чести, и создана, чтобы исполнять свой долг. И сейчас этот долг направлен против меня.
  - Дерзкая девочка... - криво усмехнулся нитх.
  - Но с другой стороны, я чувствую, что ты не причинишь мне зла, не будешь умышленно жесток со мной, - пропустила его слова мимо ушей. - И я уверена, что ты действительно поступишь правильно, хотя и не понимаю пока почему. Это странно, но я не только верю тебе, но и доверяю.
  - А как же твои слова о том, что сейчас находишься с палачом? - очень тихо спросил Варнар.
  - Такое сложилось о вас мнение, - пробормотала я, и потом сама неожиданно для себя спросила: - А как на самом деле?
  Уголки губ нитха приподнялись, и он, пугая меня, посмотрел странным взором, словно хотел заглянуть прямо в душу. Что-то необычные у меня ощущения, будто все нереально - и наш разговор, и наши взгляды.
  Я понимала, насколько нитх опытнее меня, насколько превосходит во всем, и ждала его ответа, словно тот решал мою судьбу.
  - Что ты имеешь в виду?
  - Ну, там чувства, эмоции, желания? Они есть?
  Хотя нитха в бешенстве имела счастье лицезреть лично.
  - Естественно, все мы люди.
  - Просто не верится, - рассмеялась я.
  Как же мне сейчас невероятно хорошо!
  - Предлагаешь продемонстрировать на тебе? - спросил Варнар, и посмотрел пристально, проникновенно.
  Нитх плавно поднялся, и в каждом его движении чувствовалась нечеловеческая грация. Подойдя ко мне, он присел рядом, вводя в ступор своим присутствием. Так близко. Решив не предпринимать пока никаких действий, я наблюдала, как он провел руками по моим плечам, распустил волосы, которые каскадом упали на плечи.
  Я ждала, сама не зная чего... А мужчина смотрел на меня, не отрывая странного взора.
  - И как же ты прикажешь поведать тебе о нашей жизни? - чуть иронично спросил Варнар.
  Я сразу поняла, о чем идет речь.
  - Лучше на примерах. Как вообще у нитхов с личными отношениями?
  Краска стыда залила лицо, когда я представила, как мы выглядим со стороны, и обратила внимание, как пристально охотник меня рассматривает. Если поразмыслить, мои вопросы были наглыми, но думать я не хотела, меня несло.
  - Все прекрасно, - усмехнулся Варнар, несмотря ни на что, ответив.
  Я сидела и не решалась пошевелиться, от волнения непроизвольно облизала губы, взгляд же Варнара скользнул на них и застыл.
  Думала, мне укажут на место, но интуиция продолжала нашептывать, что я могу расспрашивать дальше. Поинтересуйся у меня в тот момент, почему я завела этот разговор, ответить не смогла бы.
  - Ну да. Вам не отказывают. - О, Единый, что я несу?!
  Мужчина довольно быстро склонился ко мне, и не успела я охнуть, как мой затылок обхватила крепкая рука, а губы нитха оказались очень близко от моих.
  - Осторожнее, Рада, такие оскорбительные намеки могут и не простить.
  - Я не хотела обидеть, - нахмурилась в ответ, но взгляда от его губ отвести не смогла. - Но согласись, с вашей репутацией может быть и такое.
  - За честью охотников внимательно следят. Охраняя закон, мы первые должны быть его примером. В нашу личную жизнь не вмешиваются, пока все по взаимному согласию.
  Ого, есть над чем подумать. У меня в голове не укладывалось, как можно 'охотиться' на нитхов, чтобы получить сильных детей, и в то же время не особо желать с ними связывать жизнь. Все, что я до этого момента успела увидеть, говорило именно о таком положении вещей. Но ведь найдется женщина, которая оценит этого мужчину таким, какой он есть.
  От неприятного ощущения внутри я потерла ладонью грудь, и ляпнула:
  - Хочешь сказать, вы все такие добропорядочные?
  - Добропорядочные. У нас тоже есть случайные связи, вернее, только они и есть, пока нитх не найдет подходящую женщину и не женится. В общем, все, как у всех. А ты думала, мы живем по особым законам мироздания? - хмыкнул Варнар.
  Наверное, я сошла с ума, раз вообще затеяла этот разговор. Напротив меня сидит человек, который собирается сдать меня храмовникам, а я тут думаю о том, как он с женщинами ладит. И, несмотря на странную легкость в голове, решила поделиться неприятными наблюдениями. Наверное, зря.
  - Ты хоть видел вас со стороны? Вы же все словно замороженные, безэмоциональные глыбы. Как тут можно предположить, что у вас как у всех?
  Вместо ответа, к моим губам прижались мужские. В первое мгновение я опешила, а потом по телу разлилось приятное тепло и, приоткрыв губы, я ответила на поцелуй, прижалась к телу мужчины, наслаждаясь ласкающими прикосновениями рук, скользящих по телу.
  В голове все смешалось, помутилось то ли от страсти, то ли...
  Додумать мысль я не смогла: сознание поглотила темнота, и я отключилась.
  ***
  Лучше бы утром я не приходила в себя. Вспомнив, что произошло накануне, я впала в ступор, щеки залило румянцем. Я постаралась понять, почему вечером мы с Варнаром так сблизились и поговорили на столь откровенные темы.
  Судя по звукам, доносящимся до меня, нитх уже встал и что-то делал с посудой. Мы забыли ее вчера помыть?
  Приоткрыв один глаз, я наткнулась на тяжелый взгляд охотника.
  - Скажи мне, ты каких ягод вчера набрала, неразумная?
  - Синеньких, как ты мне и сказал. На них еще пятнышки были белые.
  Мне послышалось или охотник действительно выругался?
  - Надо было с желтыми рвать.
  - Ты не уточнил! - защищалась я.
  - Решил, что ты имеешь хоть какие-то крохи образования. Вам в школе не объясняли, что сине-белые сорта являются галлюциногенными?
  Я старалась припомнить что-то такое. Ну да, говорили, но я не помнила точный вид ягод - ботаника никогда не была моим любимым предметом. Поэтому я просто пожала плечами.
  - Ага, - все понял Варнар. - Но, думаю, ты точно знаешь, что, несмотря на вчерашний поцелуй под действием ягод, я все равно доставлю тебя в столицу.
  Я, прищурившись, встала и, уперев руки в бока, сообщила этому наглому зас... мужику:
  - Не стоит приписывать мне надежды ни насчет себя, ни насчет твоих поцелуев, оскорбляя меня. Поверь, я в твоем отношении не обманываюсь, не говоря уж о том, что ты не в моем вкусе.
  И развернувшись, зло потопала к ручью, не обращая внимания на восклицания охотника 'Женщины!'. Нет, каков наглец, думал, я паду жертвой его чар! Да от них можно только замерзнуть или обмереть от страха.
  Ко мне подошел Бук и неодобрительно на меня посмотрел, покачав головой.
  - Знаю, сглупила. Но ты не думай, что мне понравилось или я хочу еще.
  В ответ на меня взглянули с жалостью.
  Фыркнув, я поплескала в лицо воды. Надо торопиться, больше пяти минут на приведение себя в порядок мне не дадут. И снова в путь.
  Лес сегодня казался ласковым и радостным, в отличие от моего настроения. Стараясь не отставать от нитха, я все больше рассматривала мох под своими ногами, а не блики солнечного света на листьях деревьев.
  Бук тревожно возился в сумке, пытаясь угнездиться поудобнее, а я задумчиво шагала вперед.
  Мысли о произошедшем вчера не покидали меня, как и о реакции охотника наутро. Он был резок и неприветлив, как будто я виновата в том, что он полез ко мне целоваться.
  Губы начало покалывать, и я неосознанно прикоснулась к ним рукой. Мой первый поцелуй...
  Я вновь вспоминала все, что произошло за последнее время, и угрозу нитха наказать меня, - внутри родился бунт. И предвкушение?
  Не-е-ет... Бред. Для меня главное - побег, причем побег успешный. А значит, нужен новый план и подходящая ситуация. Сбежать от этого упертого и бесцеремонного нитха было совершенно необходимо.
  Свой шанс я увидела в деревне, где мы остановились переночевать. Выбрав самый большой дом, Варнар постучался и попросился на постой. Отказать охотнику никто не осмелился, и нас пустили.
  Семья у хозяина дома была большая, дети уже практически все взрослые, жена с трудным характером. Все, как и полагается почтенному жителю.
  Пока нас кормили, в голове было пусто, и я никак не могла сосредоточиться, периодически посматривая на своего конвоира. Тот же, напротив, и не думал даже взглянуть в мою сторону. Может, как и я, чувствовал неловкость от того, что мы там, в лесу, наговорили друг другу. Может, злился, виня меня в этом происшествии.
  Ведь точно, первые пару часов и голову не смела поднять, но теперь, когда необходимость побега вышла на первый план, я смогла побороть смущение и неловкость.
  Только Бук невозмутимо ел выделенные ему кусочки мяса, обеспокоенно на меня посматривая. Он хорошо меня знал, и чувствовал, что мое настроение не к добру.
  Закончив кушать, я решительно осмотрела убранство дома, не роскошное, но вполне себе зажиточное, наткнулась на подозрительный взгляд хозяйки, на скрывающего страх хозяина, на младших детей, которые с любопытством поглядывали на нас из угла, и застряла на старшей дочке.
  Ладная девушка, с хорошей фигурой и платьем, выгодно подчеркивающим все ее достоинства. Изящная прическа приятно дополняла хорошенькое личико. Но было в девушке и что-то еще. Поглядывая, я все гадала, пока она не принесла нам чай и кокетливо не склонилась над охотником.
  Дар очарования! Не очень редкий среди девушек, но такого сильного, как у данной особы, я не встречала ни разу. Чаровница злобно глянула на меня, и я едва не расплылась в улыбке.
  План созрел сам собой.
  Поймав взгляд хозяйской дочки, я самоуверенно ей улыбнулась, а та вспыхнула от злости. Осталось только дождаться, когда она меня выловит. Спокойно выпив травяного отвара, я отправилась в туалет. И когда вышла обратно, меня уже ждали.
  - Чего хочешь? - прямо спросила чаровница.
  Уважаю такой подход, сразу видно, что девушка не дура, но многим рискует. Разгневать нитха, дело серьезное, но если нам все удастся...
  - Я не буду мешать, а ты очаруешь и потом усыпишь.
  - Значит, хочешь сбежать? - хмыкнула девушка.
  - Ну, ты же хочешь ребенка от охотника. У каждого свои желания, - пожала я плечами.
  Собеседница пристально посверлила меня взглядом. Принести в семью ребенка от сильного, одаренного воина - это большая удача. Городок здесь маленький, и вряд ли много хороших вариантов генофонда. Ей не нужно даже замуж выходить, лишь бы забеременеть.
  И это будет не позор, а дар судьбы, которым можно хвалиться. Чаровница не могла устоять перед искушением, использовать свободного охотника.
  - Договорились.
  Она ушла важная и явно знающая, чего хочет. У меня же от волнения подрагивали коленки, и было сильно не по себе. Вдруг план не сработает и ничего не получится. Конечно, идеально правильный Варнар меня не убьет, но вот большая часть путешествия для меня будет очень неприятной.
  Однако вопрос о выборе даже не стоял - бежать однозначно.
  Стараясь не выдать своего волнения, я дождалась, пока нас разместят на ночлег. Комнату выделили гостевую - она находилась недалеко от выхода, - и мое сердце радостно забилось, а вот нитх, наоборот, нахмурился, посмотрел на хозяев, но ничего не сказал.
  Внутри комнаты нас ждал конфуз: кровать была одна, и помимо нее еще маленький диванчик. Несмотря на то, что тот стоял гораздо дальше от двери, нежели кровать, я со вздохом направилась к нему. Кроме как на кровати, Варнару здесь больше негде разместиться.
  Однако моим планам осуществиться было не суждено. Схватив в охапку, Варнар бесцеремонно кинул меня на кровать и, пока я в шоке отползла на другой ее край под 'Мяф' недовольного Бука, стащил сапоги и куртку с рубашкой.
  - Спать будешь под моим присмотром, рядом.
  Я задохнулась.
  - Но это же неприлично!
  Устало на меня взглянув, мужчина завалился на постель.
  - Почему?
  - Мужчина и женщина не должны спать вместе, если они не родственники или супруги. Это... это...
  - Ты полагаешь, я захочу тебя соблазнить?
  - Мужчина может испытывать подобные желания. Но не уверена, что охотники при исполнении на них способны, - гнула свою линию я. - Однако же другие не знают об этом! Ты испортишь мою репутацию.
  - Видимо, это провокация, чтобы я показал, на что способен, - приподнялся нитх и, вскинув бровь, окинул меня взглядом снизу вверх. - И я обещаю тебе, что поддамся на нее, если ты сейчас же не ляжешь. Тем более, вчера ты получила много информации о нас и знаешь, на что нитхи способны, и как все происходит.
  Я вспыхнула до корней волос. Округлив глаза, с опаской посмотрела на Варнара: придется подчиниться. Ведь не поймешь, шутит он или серьезно. Но я легла в одежде и на самый край и, подтащив к себе кота, отгородилась им, словно стеной.
  'Стена' недовольно ворочалась, шипела, но я была непоколебима, и Буку пришлось смириться. Варнар же, видя все это, лишь хмыкнул и расположился рядом, сверкая голым торсом. Не знала бы его, решила бы, что специально!
  Но понемногу расслабляясь, я практически задремала, когда дверь в комнату приоткрылась и крадучись вошла чаровница. Она, плавно покачивая бедрами, приблизилась к охотнику и, распространив свои, довольно сильные чары, начала соблазнять мужчину.
  Покраснев, я отвернулась, притворившись спящей.
  Варнар проснулся и, не сразу разобравшись в чем дело, оторопело уставился на незваную гостью, а потом любовная магия захватила его. Девушка беспрепятственно впилась поцелуем в губы нитха, а я, пользуясь моментом, соскользнула с кровати и, подхватив кота и сумку, просочилась в дверь. Быстро, и стараясь не шуметь, направилась прочь из засыпающего дома.
  На улице уже смеркалось, но еще не стемнело, и это было мне только на руку. Я легко смогла взять лошадь, оставив плату хозяевам, и покинуть поселок. Ветер бил в лицо, а я неслась вперед, куда глаза глядят, гнала во весь опор, лишь бы скрыться.
  Нитх даже после первого побега меня недооценивал, а чаровница, ни разу не бывавшая в столице, хоть и знает, что нельзя отвлекать или мешать охотнику на задании, но не представляет его гнева. Может, для нее все и обойдется.
  Мое сердце же грызла вина: я втянула своего Бука в историю, которая уже вышла из-под контроля, но и оставить его не могла. Несмотря на непростой характер, мой котик любил меня и, надеюсь, с пониманием отнесется к нашим скитаниям. Правда, его грозный 'мяф', в болтающейся от галопа сумке, пока не давал на это стойкой надежды.
  В чем теперь была моя ошибка, я понять не смогла. Может, мой план не был продуман до конца, может, нитхи непобедимы и имеют дар предвиденья, но, когда лошадь устала и пошла пешком, когда я только допустила мысль, что нахожусь в безопасности, шею что-то больно кольнуло.
  Схватившись за пострадавшее место, я начала в панике оглядываться, но ничего не было видно.
  Понимала ли я, когда сбегала, что иду на риск? Да! Но то, что могу сгинуть в этих лесах, и в мыслях не допускала!
  Во мне нет азартной жилки, я привыкла тщательно обдумывать свои планы, и вот, пожалуйста, один из немногих спонтанных поступков закончился неприятностями. Риск - благородное дело, но не сегодня.
  - Мамочки, - раздался мой жалкий писк.
  Холодный ночной воздух вызывал мурашки, бросая в дрожь, я снова огляделась в поисках того, кто меня ранил. Паника затопила разум, к глазам подступили слезы, когда в следующие мгновение сильные руки сдернули меня с седла.
  Еще не видя лица, я знаю, кто это, и моя душа наполняется радостью от облегчения. Захотелось броситься Варнару на шею, но он быстрым движением разворачивает меня к себе и пристально смотрит в глаза.
  Вот же охотник! Бесшумно и быстро передвигается. И пусть сейчас, несмотря на то, что нитх снова в ярости, я не боюсь его как раньше, но что-то все равно заставляет сердце замирать, а эмоции бить ключом.
  Меня подхватили на руки и рывком перенесли к ближайшему дереву. Я вскрикнула, когда меня со всей силы прижали к стволу, тем самым вышибая весь дух.
  - Заметь, - произнес знакомый голос, - я тебя предупреждал.
  - Да не могу я прибыть в столицу! Ты что, не понимаешь? Не могу! Меня же там всего лишат!
  - Это ты пока ничего не понимаешь. Неужели ты готова абсолютно на все в своих безумных поступках?
  - Я... - не смогла вымолвить и слова, чувствуя, как рука Варнара ползет по ноге, задирая платье.
  - Ты так заботишься обо мне и моих потребностях. Чаровницу подбила...
  - Она сама попросила, - прохрипела я, стараясь понять, почему перед глазами плывет.
  - Конечно сама, а ты, добрая душа, пошла ей на встречу. Но ничего, та получила свое наказание, теперь твоя очередь, - жарко выдохнули мне на ухо, и продолжили ласкать тело.
  Я понимала, что Варнар это несерьезно, что просто пугает меня, старается призвать к порядку. Что он зол и пытается меня смутить, испугать, наказать.
  Охотник пристально смотрел в полнейшей тишине, будто старался что-то найти. Я не отводила взгляда, просто не могла. И казалось, через мгновение эмоции в его глазах изменились, и я увидела его хищную сущность, но меня это почему-то не пугало.
  Вдруг его рука ухватила меня за волосы, заставляя откинуть голову назад, а губы впились в мои. Жар прокатился по всему телу, и я, не обращая внимания на легкую боль в затылке, страстно отвечала на поцелуй.
  Нитх не был нежен, не был терпелив. Но мне было все равно: что-то родное и первобытное внутри дрожало, женское начало желало этого мужчину. Но и мне, и ему было мало.
  Я всхлипнула, выгибая шею под обжигающими поцелуями, говорящими о ненасытном голоде. А его руки скользят по груди, животу, бедрам...
  Треск ткани - и охотник замер, его жаркое дыхание опаляло.
  А черное небо и листва деревьев закружились перед глазами, и что было дальше, я не знаю. Сознание меня покинуло.
  ***
  Ильзур Варнар
  Сказать, что я был в ярости, - значит, ничего не сказать. Это задание с самого начало шло не по плану, все летело наперекосяк. Начиная с диверсии, устроенной пиратами, и заканчивая последними событиями.
  Радамира... Она такая наивная, неорганизованная и сумасбродная. Ее попытки побега застают меня врасплох, потому что неразумны и не подготовлены. Однако импровизация удается ей неплохо.
  Натравила на меня ужасную тетку в городе, которая прямо на ходу попробовала закрутить со мной роман. Немыслимо! И я уж промолчу про то, как она успела договориться с чаровницей. Я до сих пор помню испуганный взгляд этой самоуверенной нахалки, когда сбросил ее чары. Ничего, она нескоро меня забудет.
  В этот момент память услужливо подкинула тот вечер, когда по ее милости мы наелись психотропных ягод, которые подействовали на нас довольно странно, заставив желать друг друга, быть ближе, теснее... Говорить о личном.
  Я резко выдохнул и тряхнул головой, старясь прийти в себя.
  Задание из-за этой невозможной Ипри начинает выходить из-под моего контроля, и пришло время вновь взять всю ситуацию в свои руки.
  Посмотрев на мирно сопящую девушку, я поправил волосы, упавшие на ее лоб, и одеяло. Завтра будет непростой день, не мешало бы выспаться. Прислонившись к стволу дерева, я закемарил.
  ***
  Радамира Ипри
  Сознание возвращалось медленно, неохотно. Или это я выплывала из сна? Но лучше бы совсем не открывала глаза, потому как, осмотревшись, отметила, что мы уже в пути, и я привязана к седлу. Да и не только привязана, но и связана!
  - А я предупреждал, - невозмутимо заметил нитх.
  - Ты...
  Тело затекло и немного побаливало.
  - Но тебя должно радовать, твой лохматый кишечник, по ошибке природы называемый котом, с тобой. Хотя надо бы было оставить его в лесу из-за твоего побега.
  Вспомнились события вчерашнего дня, и мои щеки залила краска стыда. Я сама себе боялась признаться, насколько мне понравились нескромные ласки охотника. Стараясь отвлечься, я изловчилась и заглянула в сумку:
  - Я так рада видеть тебя, Бук!
  Варнар посмотрел на меня, словно на сумасшедшую, а в глазах моего котика я видела такую же радость встречи и небольшую тревогу, поэтому не нашла ничего лучше, чем показать нитху язык.
  Нитх же на меня старался не смотреть: ни случайно, ни специально.
  Дальше ехали в молчании. Я уже не спрашивала куда, мне было не интересно. После двух неудавшихся попыток побега на меня напала апатия. Я думала, что делать дальше, что будет с Буком, если меня все-таки доставят к храмовникам, и от таких грустных мыслей захотелось спеть.
  Результатом этого оказалось то, что через час я ехала не только связанная, но и с заклеенным ртом. Варнар же, недовольно сопя, решил связаться со своими. Сфера связи завертелась, и в поле моего зрения появилось знакомое лицо - Анрар, кажется.
  - Ильзур, как у вас дела? - воскликнул рыжий, и тут его взгляд упал на меня.
  - Продвигаются, - доложил нитх, и пожаловался: - Эта женщина сведет меня с ума.
  Я возмущенно замычала.
  - Смотрю, ваши отношения развиваются, - поделился своим мнением Анрар.
  - Да уж. Медленно, но мы двигаемся в нужном направлении. Но попробуем ускориться, наш путь и так слишком затянулся.
  На это я лишь обреченно вздохнула.
  - Лучше расскажи мне, как продвигается починка порталов? - нервно спросил Варнар.
  - Делаем все, что можно. Не только ты интересуешься ходом работ, еще храмовники давят сверх меры: уж очень им нужна эта девушка. И мне кажется это странным.
  - Я уже ничего так не хочу, кроме как избавиться от этого задания, - рыкнул мой конвоир.
  - А я не говорил тебе? В управление на днях заходила твоя матушка, говорила о том, что вся семья тебя очень ждет, и вроде как должна приехать племянница тети Розы.
  Задумчиво посмотрев на меня, нитх вздохнул.
  - Ну, может, мы и остановимся в деревне ненадолго, спешить нам некуда, отдохнуть надо.
  Я в полнейшем удивлении взирала на странного охотника. Анрар же только усмехнулся и, пожелав нам хорошей дороги, отключился.
  Объяснять мне ничего не стали, и мы под палящим солнцем двинулись в направлении, известному одному нитху. Прошло немало времени, прежде чем пред нами предстало очередное селение.
  Окинув взглядом деревню, я не стала ее даже рассматривать: устала неимоверно, помимо этого, чем больше мы ехали, тем все больше поселения для меня становились на одно лицо. Так и это, ничем особо выдающимся не отличалось.
  Обычные дома, площадь и храм. Даже корчма оказалась там же, где мы и ожидали ее найти.
  Добротное здание с вывеской 'У Борика' в первый момент ввело меня в ступор. Столь необычное название... но внутри оказалось довольно чисто и уютно.
  Большая зала с камином и множеством столов. У одной стены располагалась лестница, ведущая на верхний этаж, в другой - дверь на кухню. Сейчас она была приоткрыта, и из нее тянулся дивный аромат. Я сглотнула слюну, жутко голодная, и мы с Буком с тоской переглянулись. Будут ли вообще нас кормить?
  Едва мы появились, весь народ, что сидел в корчме, замер и повернулся в нашу сторону. Взгляды их были прикованы к связанной девушке с заклеенным ртом - ко мне.
  - Приветствую дорогих гостей! - вышел к нам корчмарь и, с опаской посмотрев на меня, обратился к охотнику: - Комната, обед? Может, чего попикантнее?
  Я с любопытством посмотрела на нитха, приподняв брови.
  - Надеюсь, в прошлый раз уважаемый Варнар оценил... услуги нашего заведения?
  Такой намек не смог бы не понять даже тупой. И, представив себе область 'услуг', я хмыкнула, за что и получила от своего конвоира тяжелый взгляд.
  - В этот раз я при исполнении, поэтому комнату на двоих, обед, ужин и информацию, где мне найти обоз.
  - Конечно, конечно. Всенепременно!
  Сначала нитху дали необходимую информацию, потом проводили нас наверх, в просторную и чистую комнату. Последнее я особо оценила. В это время Варнар обнажил меч и разрезал мои путы, снял магическую заплатку со рта.
  - Принесите горячей воды и полотенца, - распорядился нитх, и хозяин заведения, поклонившись, вышел.
  А я настороженно смотрела на охотника.
  - Я сейчас отойду, а ты пока приведи себя в порядок. И чтобы избавить тебя от соблазнов, скажу сразу: я поставлю вокруг комнаты непроницаемый экран.
  Я молчала, хмуро взирая на мужчину, а он, подойдя, бережно осмотрел мои руки, на которых были легкие следы веревок, сам себе кивнул и, едва слуги принесли воду, молча ретировался.
  Имея дар, я сразу почувствовала магию: она обволокла помещение. Нитх сказал, нитх сделал. Но в принципе, я и не собиралась сбегать. Мои мысли затопила такая безнадега, что хоть впору в петлю лезть.
  Что теперь мы имеем?
  Меня изловили уже два раза, и нет сомнений, что сбежать еще раз можно и не пытаться. Или идти до самого конца? Нитх сильнее меня, опытнее и хитрее. Но нельзя же опускать руки, нужно бороться до последнего. В конце концов, мне нечего терять.
  Сейчас нам предстоит еще один путь, а я так устала бродить по лесам и полям, все дальше и дальше отдаляясь от цели. Последнее время я живу в жесточайшем нервном напряжении, и как долго протяну в таких условиях, не знаю.
  Но ведь и выбора у меня нет, лишь идти вперед, бороться и не сдаваться!
  Капли стекали по телу, смывая грязь и грусть. Что-то рано я отчаялась, не известно еще, как жизнь повернется.
  Когда вернулся Варнар, я уже сидела, завернувшись в простыню, на кровати и смотрела на то, как очень усталый мужчина снимает свой плащ и кладет сверток рядом со мной.
  - Что это?
  - Новая одежда для тебя.
  Больше мне ничего не сказали и лишь молча позвали слуг, заменить ванну. Пока нитх мылся в соседней комнате, я быстро переоделась в новые вещи. Брюки, кофта, поверху длинная туника с разрезами... Все было впору. Старые вещи я решила постирать - пригодятся на смену, если что.
  Прикрыв глаза, я раздумывала, до чего дошла. Раньше жила в человеческих условиях, сейчас скитаюсь по миру и радуюсь каждому комплекту одежды. Когда дверь в ванную открылась, я слегка вздрогнула, ожидая появления полураздетого мужчины, но, как ни удивительно, охотник вышел в чистой и, похоже, новой форме.
  Интересно, они ее покупают или им выдают?
  - Пойдем, пора ужинать. - И Варнар подал мне руку, чем сильно меня изумил.
  Галантность, или он меня сторожит подобным образом? Судя по тому, как нитх прижимал мою руку, когда мы спускались вниз, скорее второе.
  Мы устроились за столом в углу, прекрасно обозревая весь зал со своего места. Хозяйка лично протерла нам столешницу, хозяин вскоре принес угощение и откланялся, после чего я, не дожидаясь приглашения, набросилась на еду, так как была неимоверно голодная. А Бук под столом уже доедал свой кусок мяса.
  Нитх же ел молча и был необычайно задумчив, поэтому я, утолив первый голод, спросила:
  - Что-то случилось?
  На меня бросили мимолетный взгляд.
  - С чего взяла?
  - Ты сам не свой, и ведешь себя... странно. - И, не дождавшись комментариев на свои слова, продолжила расспросы: - Какие наши планы?
  - Завтра мы отправимся с обозом в крупный порт, откуда идет большой дирижабль практически до самой столицы. На него-то мы и сядем.
  Я нервно сглотнула.
  - Почему мы идем с обозом?
  - Места сейчас в этой части континента неспокойные. Участились стычки с пиратами. Лучше перестраховаться и, потеряв день, путешествовать с хорошей охраной.
  - А я думала, нитхи прекрасные воины... - с сомнением протянула я.
  На меня недовольно взглянули.
  - Так и есть, но рисковать... своим заданием я считаю неразумным. В бою могу не уследить за тобой.
  То ли за жизнь мою опасается, то ли думает, что сбегу. Где разберешь мысли этого охотника?
  Пока я разгадывала сию загадку, в зале появились довольно миловидные соблазнительные девушки, явно чаровницы, и, взойдя на небольшое возвышение в центре зала, замерли. Словно ожидая этого, в помещении заиграла медленная, но ритмичная музыка, как раз то, что надо для соблазнительного танца.
  Девушки начали танцевать, изгибами тела и движениями соблазняя, увлекая. Я же непроизвольно покосилась на Варнара, интересуясь его реакцией. Но тот посмотрел на меня с жалостью, и я поняла, что чары на него не действуют.
  - Даже не пытайся, - обронил нитх.
  - Что именно? - недоуменно взглянула в ответ.
  - Провернуть то же, что и в прошлый раз. Догоню и отшлепаю.
  - У тебя приказ, - с опаской покосилась на охотника.
  - А это смотря как шлепать. Можно так, что никто не догадается.
  Передернув плечами, я поднялась:
  - Устала и пойду в комнату.
  Поднимаясь на второй этаж, раздумывала: последует за мной или даст глоток свободы? И лишь тяжело вздохнула, заслышав сзади знакомые шаги. Которую ночь подряд я проведу рядом с Варнаром. Главное, чтобы это не вошло в привычку.
  Обоз отправлялся в дорогу очень рано: когда мы вышли на крыльцо, было еще темно. Спать хотелось неимоверно, и я сильнее куталась в кофту от прохлады утреннего воздуха.
  Трогались в путь мы от центральной площади, и нам с охотником выделили место в повозке, в самом конце. Более-менее удобно разместившись, я решила, что ничего не мешает мне досмотреть сон, и, прислонившись к стенке повозки рядом с нитхом, спокойно прикрыла глаза.
  Может, сон был чутким, может, мне показалось, но будто бы моя голова склонилась на плечо мужчины, и тот меня не согнал.
  Когда я вновь проснулась, был уже полдень и охотник тихо сидел рядом, а моя голова покоилась у него на плече.
  'Значит, не показалось...' - рассеянно подумала я.
  Выглянув из повозки, я увидела сменяющийся однообразный пейзаж и ничего нового.
  - Долго нам ехать? - спросила сиплым спросонок голосом.
  - Три дня до порта. Поешь.
  Значит, ночевать будем на привале.
  - Ты не спал.
  - Нет, мне неспокойно, - нахмурился Варнар.
  - Все меня сторожишь?
  - И это тоже, но мне не нравится эта местность. В управление было много доносов о том, что тут неспокойно. Я ведь говорил уже.
  Подумаешь, забыла. Взяв пару бутербродов из сумки, я начала трапезничать, периодически посматривая на хмурого охотника, и вскоре его тревога передалась мне. И чтобы как-то отвлечься, я начала прислушиваться к сказкам, что рассказывали обозники. А конкретно к той, что своему товарищу говорил наш возница.
  История о драконах из другого мира, которые хранят равновесие во всей вселенной. И чем больше он говорил, тем больше я поражалась жесткости и многоликости ящеров. А говорят, что это у сказочниц богатое воображение.
  Чего я только не наслушалась, пока на землю не опустился вечер, и мы не остановились на привал. Осмотревшись на суетящийся народ, я раздумывала помочь или нет, но, поймав взгляд Варнара, решила передумать.
  Вместо этого, с соизволения охотника, отправилась на озеро. Мне перед этим руки развязали, и обещали сторожить и не подглядывать. Впрочем, в последнем я и не сомневалась: такой мужчина, как Варнар, посчитает это ниже собственного достоинства, да и вряд ли он захочет лицезреть мои сомнительные прелести.
  Если днем было жарковато, то вечером погода шептала, а свет заходящего солнца придавал берегу реки дополнительную прелесть.
  Расстелив в стороне покрывало, я сняла одежду и отправилась к воде. Прохладная, но невероятно приятная влага сантиметр за сантиметром обволакивала мое тело, и, выдохнув, я резко погрузилась в воду, поплыв на середину озера.
  Рассекая воду, я сбрасывала напряжение, скопившееся за день, и разминала мышцы, затекшие от того, что долго находились без движения. И озеро сделало свое дело: я постепенно расслаблялась. На середине водоема, откинулась на спину, удерживаясь на поверхности воды совершенно без движения.
  Сколько я провела времени, плескаясь, не знаю, но когда вылезла и оделась, то солнце уже зашло. Взглянув на нитха, я едва не вздрогнула, увидев каменное выражение лица. В чем я еще провинилась?
  Но мне ничего не сказали, и молча отправились со мной обратно.
  В лагерь я вернулась в сомнениях и смятении. Если раньше я воспринимала нитха как охотника, как человека, хоть и стоящего на страже закона, но сурового, неприступного и жесткого, то теперь я увидела в нем мужчину.
  Нет, конечно, я не увлеклась нитхом, но и относиться к нему как раньше, больше не могла. И что теперь с этим делать, я не представляла. Варнар тоже был задумчив и не разговорчив. Может, просто тревожится или что-то предчувствует, а может, я вконец ему надоела. Охотник никогда не скрывает своего мнения о моей скромной персоне.
  Обозники к нашему приходу уже успели разбить лагерь и развить бурную деятельность. Кто-то готовил места для ночлега, кто-то был занят приготовлением пищи, дурманящие запахи которой уже начали распространяться вокруг. Охранники расселись по периметру: с виду спокойно, каждый занимается своим делом, а приглядишься - настороженные и тревожные.
  Волей-неволей это состояние передалось и мне. Почему тревожатся опытные воины? За такими мыслями прошел ужин и подготовка ко сну. А едва я прикрыла глаза, как сказалось нервное напряжение и перед моим взором предстало озеро, в котором я недавно купалась, только в этот раз я была на нем не одна.
  Ко мне спиной стоял нитх, на котором были надеты легкие брюки, и на широкие плечи наброшена куртка. А когда охотник развернулся, у меня перехватило дыхание, едва я взглянула на обнаженный торс мужчины, видневшийся в распахнутой куртке.
  Смутившись, я опустила глаза, но Варнар приподнял мой подбородок и очень серьезно сказал:
  - Не смущайся, это же сон.
  - Это все не взаправду? - взглянула в самые родные глаза.
  - Самый реалистичный сон. И он, наверное, приснился нам не зря.
  - Здесь ты совсем другой, - тихо заметила, и прикоснулась к груди мужчины.
  Заскользила руками вверх, провела по плечам, сбрасывая куртку.
  - Что ты делаешь? - спросил нитх, поблескивая глазами.
  Мне показалось, или в них плескается страсть, а может, еще какое-то сильное чувство?
  - Это же сон, значит, можно все, что захочется. А мне нужно прикоснуться к тебе, ощутить твою уверенность, непоколебимость.
  - Я всегда помогу тебе, ты только не беги от меня. Прошу, не беги.
  Прижавшись щекой к груди, я выдохнула и прошептала:
  - Мне страшно.
  И в ответ Варнар обнял меня, крепко прижав к себе.
  - Я буду рядом. - И, склонившись, поцеловал в шею.
  А у меня внутри поднялась теплая волна, грозящая захлестнуть меня с головой. И я прикрыла глаза, чтобы открыть их уже наяву.
  ***
  Проснулась я от непонятного чувства и, растерев грудину, заметила, что нитх тоже не спит, а прислушивается к тому, что происходит. Я тоже навострила ушки, но так ничего и не услышала. Едва собралась спросить, в чем дело, как мне зажали рот рукой, тем самым давая понять - молчи.
  Но чем больше проходило времени, тем явственнее я слышала тихие шорохи, словно шелест деревьев, и поступь людей.
  Неожиданно нитх вскочил и рывком поднял меня. Он тихим свистом предупредил ближайшего охранника, разбудив его, и мрачно пояснил:
  - Поздно. Они выследили нас.
  - Кто? - шепотом спросила я.
  - Это не за караваном охотятся, за мной пришли. Старые враги, старые счеты, и вычислить они меня смогли с помощью трактирщика. Больше некому: только он знал мои планы, и что отправимся с обозом. Ну, ничего, жив останусь - сочтемся.
  - Жив? - пискнула я от страха.
  Развернувшись ко мне, Варнар пристально посмотрел мне в глаза.
  - Ты сейчас же отправишься на дерево и будешь сидеть там тише воды, ниже травы. Если меня убьют, то ты дождешься, пока они покинут поляну, при этом не издашь ни звука. А потом побежишь в любое безопасное место и отсидишься там. Поняла меня?
  - Не к храмовникам? - удивилась я, от страха болтая глупости.
  Меня сильно встряхнули.
  - Ипри, прекрати сейчас же истерику. Я сказал: в безопасное место.
  И, подхватив меня на руки, понес в сторону раскидистого дерева с плотной листвой. Подсадив на высокую ветку, жестом указал вверх.
  - А как же Бук?! - воскликнула я.
  Варнар, выругавшись сквозь зубы, притащил следом кота. Тот, видимо почуяв беду, сам, без всяких уговоров, забрался в сумку и затаился. А я, бросив последний взгляд на нитха, полезла вверх.
  Перед глазами стоял его обеспокоенный взгляд, и чего в нем только не было, помимо тревоги. Гнев, раздражение, сожаление и что-то еще, что я понять не смогла. А потом меня от нитха скрыла густая листва.
  Прежде чем я услышала крики появившихся на поляне людей, звуки завязавшегося боя, успела занять выгодную позицию сверху для наблюдения за местом сражения, и с замиранием сердца следила за действиями людей.
  Большой отряд неизвестных, в капюшонах и шарфах, закрывающих пол-лица, напал на обоз. Многие люди попрятались в повозки или тоже пытались залезть на дерево. Но у них не было того времени, которое дал мне нитх.
  Никогда прежде я наяву не видела, как убивают людей: в первые мгновения потрясение, непринятие, страх поглотили все мое существо, и только после этого захлестнула паника. А что если Варнара убьют? С моей стороны было бы логичнее надеяться на это, ведь охотник фактически вел меня к лишению дара, но...
  Он спас мне жизнь, он заботился обо мне и зла пока не причинил. Может, поэтому я не могла спокойно смотреть, как сразу несколько нападающих теснили его в бою. Варнар - превосходный боец, и его умением, и отточенными движениями можно только восхищаться, однако, против превосходящих сил не выстоять даже ему.
  С мукой, я решалась на следующий свой шаг, впервые допустив мысль использовать дар в бою. Колебаться дальше не имела права: каждый миг промедления приближает гибель нитха.
  Достав тетрадь, я раскрыла ее и, перечитав последние предложения, начала писать. И по мере того, как строчки рождались на бумаге, в наш мир приходили сказочные создания. Резкий поворот сюжета - и вот уже на поляну сверху спикировали два больших клыкастика.
  Прописав, что Варнара и обозников они тронуть не могут, я даже не посмотрела, что творилось внизу, откуда доносилось лишь рычание и крики, а продолжила писать дальше, создавая еще одного персонажа, который появился в нашей реальности и, выдохнув пламя, полетел к основным силам отряда. В мир явился дракон!
  Мне было жаль, что не удалось спасти всех, и, свесившись с ветки дерева вниз, лишь наблюдала за расправой над убийцами, и сожалела о тех, кто уже убит.
  А потом... потом я встретилась взглядом с Варнаром и осознала сразу несколько вещей: нитх понял, что монстрики мои, что я сказочница. А еще увидела смятение и ужас.
  Ну вот, теперь он понимает, почему я нужна храмовникам, моя сущность пугает его, и после сегодняшнего происшествия охотник сделает все возможное и невозможное, чтобы притащить меня в столицу. Я видела подобное в детстве и понимала, что теперь, зная правду о моем даре, мужчина уже не сможет относиться ко мне хорошо.
  Скривившись от горькой правды, я написала еще несколько строчек и захлопнула тетрадь. Решение пришло неожиданно, и в этот раз в его успехе я не сомневалась.
  Оставив первых двух монстриков разбираться с убийцами, дракон подлетел ко мне и, схватив за одежду, поднял в воздух, унося все выше и выше в небо.
  - Радамира, нет. Подожди! - крикнул Варнар, но я не стала ничего менять, и вскоре поляна скрылась с моих глаз.
  Зато предо мной предстала другая проблема: как заставить дракона приземлиться и не убить меня? Ведь если он через пару часов растает в воздухе, я же костей не соберу!
  Занимаемая подобными мыслями, я не смогла в полной мере оценить рассвет и прекрасный вид природы, озаряемой первыми лучами солнца.
  С Буком в обнимку, мы неслись по воздуху в когтях дракона.
  Отступление второе
  - Ух! И зачем она от него улетела? А главное, что же теперь делать? Здесь определенно нужна мужская точка зрения.
  Я, решительно отодвинув от себя ноутбук, встала из-за стола и отправилась в соседнюю комнату. Супруг играл в телефоне, пришлось отвлечь. На меня взглянула недовольная мордуленция.
  - Что случилось?
  - У меня сюжет вышел из повиновения! - воскликнула я, желая, чтобы муж понял всю глубину трагедии.
  - А у меня битва и ликвидация, а ресурсов не хватает.
  - Судьба мира и героев важнее игрушки, - не прониклась я.
  И супруг отложил телефон, уже зная мои заскоки с сюжетом, спросил:
  - Ну что там случилось?
  - Говорю же, сюжет вышел из повиновения. И теперь может так случиться, что главная героиня раньше времени бросится в объятия главного героя.
  - Э-э-э... - замялся супруг. - Знаешь, не думаю, чтобы он был против...
  - Мужчины! - воскликнула я, поняв логику. - Они должны проникнуться чувствами друг к другу, и лишь потом обрести счастье!
  И, выходя из комнаты, услышала бормотание мужа:
  - Нелегка участь главных героев.
  Фыркнув, я направилась за вдохновением на кухню. Чашечка хорошего душистого чая должна обязательно помочь и настроить на нужный лад. Туда же пришел и кот.
  - Что, Фродо, тебе тоже нужно вдохновение?
  Судя по взгляду кота, тот хотел вдохновляться мясом, еще раз мясом и, может быть, сметаной. Увы, сегодня ему перепали консервы и молоко. Я же, накормив меховой шарик, принялась готовить чай.
  - Вот скажи мне, что нужно героям, чтобы сблизиться духовно?
  Кот меня игнорировал: хорошо поев, принялся вылизываться, но, как всегда, начал не сверху вниз, а снизу вверх, все наоборот. Понаблюдав за Фродо, я неожиданно замерла от пришедшей в голову мысли.
  - А ведь ты совершенно прав, - заметила я, обращаясь к коту. - Почему бы не сделать все шиворот-навыворот? Должно сработать!
  И я снова унеслась к ноутбуку, а на столе так и остался нетронутый чай.
  Часть 2. Шиворот-навыворот
  У судьбы особое чувство юмора - в этом можно не сомневаться. С одной стороны, мне повезло, и когда дракон исчез, я не разбилась, упав с огромной высоты. С другой - я свалилась в речку, снова вся намокла, кот шипел на меня разъяренным тигром и сидел, нахохлившись, старательно вылизываясь.
  Сушила свои вещи и я, параллельно раздумывая, что же делать дальше? Где нахожусь, я и понятия не имела, обзор с дерева не дал результатов: вокруг лишь бедная растительность и пески.
  Но одно уже это означает, что по счастливой случайности ящер унес меня в сторону теплых островов, а значит, не так далеко и место, куда стремилась попасть я.
  Сомневалась ли, что нитх будет меня искать? Нет, я была в этом совершенно уверена. И вопрос времени, что найдет. Опыта у него выше крыши, и рано или поздно, вычислить путешествующую девушку по описанию не составит труда.
  Вот если бы было такое зелье, что может женщину на время превратить в мужчину... Мой взгляд упал на одежду и в голове зародилась идея, которая могла если не спасти меня, то уж точно помочь.
  Но вряд ли это осуществимо... Да и неизвестно, есть ли на этом острове люди, а если есть, то как далеко. Теоретически везде имеются какие-то населенные пункты, вопрос лишь в том, как их найти.
  Посмотрев на Бука, и представив наши перспективы под палящим солнцем без воды и еды, я решилась на очередную глупость, а именно, начала продумывать сюжет, который помог бы мне добраться до любого места, где живут люди.
  - Ну что, Бук, попробуем еще раз применить мой дар?
  Котик зашипел.
  - Знаю я, что он опасный, знаю, что практически не контролирую его, и если что-то пойдет не так, то по разрушениям или слухам нас и найдут. Но если не принять радикальных мер, то мы умрем в пустыне.
  Бук встал и заходил взад-вперед, всем своим видом выражая неудовольствие.
  - А теперь еще и Варнар знает о моем секрете. А я так не хотела раскрывать ему правду! Люди плохо относятся к этой новости, вот и у него в глазах отразились такие чувства...
  Кот фыркнул и нарисовал лапой на песке сердечко.
  - Что? Глупости какие! И вовсе я в него не влюблена. Вот еще...
  Желая побыстрее сменить тему, полезла скорее доставать тетрадку, чтобы продолжить писать историю. Вот только тогда, во время сражения, меня подгоняли обстоятельства, и я особо не задумывалась что писать, лишь бы помочь.
  Сейчас же мы с Буком были одни, и котик уже залез ко мне в сумку, с опаской косясь. Вдруг что-то пойдет не так? Нам придется несладко, и далеко мы по пескам не убежим.
  Тяжело вздохнув, решилась ухнуть прямо навстречу опасности!
  Магическое перо заскользило по мокрым листам тетради, с трудом, но волшебные магические чернила делали свое дело, и, по мере того, как я выводила слова, складывая их в сюжет, буквы заблестели, и на песок спрыгнул огромный черный кот.
  Бук зашипел, я заскулила, так как зубы у этой хищной кисы были те еще. И двигалась она к нам. Сильнее стиснув тетрадь, я застрочила на ней слова, которые, казалось, должны обеспечить нам безопасность. Но эффект оказался совершенно противоположным.
  Огромный кот прыгнул на меня и, схватив зубами... сзади за одежду, закинул себе на спину. Бук издал душераздирающий 'мяф'. Надеюсь, питомец не обделался...
  Фыркнув, наш транспорт сорвался с места и понесся по пескам в только ему известную сторону. А я прижалась к телу зверя и, стараясь не свалиться, надеялась, что слова 'доставит до города', записанные в тетрадку, сработают.
  К сожалению, или к счастью, мои надежды не оправдались. Когда очертания населенного пункта под вечер показались вдали, кот исчез, а мы с Буком рухнули в песок.
  Я не расстроилась, можно доползти и своими силами, несмотря на то, что от столь странного способа передвижения у меня сейчас болело все тело. Кота в дороге, кажется, один раз стошнило от болтания, хорошо хоть, умный котик высунул мордочку.
  А вот если бы мы прибыли в город на гигантской кисе, тогда начались бы проблемы: мне пришлось бы выполнять миссию 'Не дай зверю закусить мирными жителями', не говоря уж о том, что весть о нас разнеслась бы аж до самой столицы.
  С трудом поднявшись, я, пошатываясь, направилась в сторону города. Благо солнце заходило, и двигаться стало намного легче, чем раньше. Но все равно, по мере того, как темнело, путь казался бесконечным.
  Мои страдания были нескончаемые, но я, не обращая на боль в теле, продолжала упрямо идти вперед и вперед. Тело практически не подчинялось, так я устала от постоянной дороги и приключений.
  Но, несмотря на это, я периодически оглядывалась по сторонам, опасаясь неприятностей. Везде слышались странные шорохи, вроде непривычные тени, мелькающие то здесь, то там. А на землю уже опустилась ночь.
  По коже пробежали мурашки, я замерла, понимая - продолжаться так дальше не может, и в очередной раз тревожно оглядевшись, собрав все силы в кулак, решила сделать последний рывок на пути к цели.
  Мой разум и инстинкты говорили, что нужно поторапливаться, и ужас непрошенным гостем прокрался в сознание. К городу я подошла уже к полуночи. И была рада ему, как, наверное, ничему в жизни.
  Когда несмело постучалась в ворота, стражник, к моей несказанной радости, не заставил себя ждать.
  - Чего надо?
  - Мне бы в город зайти, шла сюда и заблудилась.
  Открылась малая створка, и на меня взглянули хмурым взглядом на небритом лице. Уверившись, что я одна, не буйная, помятая и грязная, совершенно замученная, страж, видимо, пришел к мнению, что я не представляю опасности, и, щелкнув защелкой, впустил меня в город.
  За воротами оказались еще несколько стражей с магическим оружием.
  - В следующий раз придешь так поздно, останешься за воротами, - проворчал мужчина, а я, чтобы не нервировать охрану, шмыгнула дальше вдоль улицы, и направилась, сама не зная куда.
  Денег нет, ночлега тоже, а мне просто жизненно необходимы передышка и время подумать. А значит, придется рискнуть и направиться только в одно место, где сейчас можно переночевать. Однако там девушкам появляться опасно.
  Поэтому я побрела по темному городу, прислушиваясь к каждому шороху и отчаянно молясь, чтобы никого не встретить и не найти неприятностей. И между тем выискивала спальный район, где располагалось множество домиков.
  Перелезая через забор одного такого, я не могла отделаться от жгучего чувства стыда, ибо направилась во двор неизвестных мне людей с одной лишь целью, а именно - украсть. На веревочках сушились вещи, и один комплект идеально мне подходил.
  Заглушая совесть, я решила, что как только заработаю денег, отдам долг, а пока эти вещи мне жизненно необходимы. И опять же пройдя в дальний угол, прикрытая висевшей одеждой и домом, я начала быстро снимать вещи, чтобы следом облачиться в мужские брюки и куртку. Сапоги оставила свои, только отогнула их сверху на мужской манер. Осталось припрятать волосы, поэтому, несмотря на наличие капюшона, утянула у хозяев дома еще и темный платок.
  Соорудив бандану на голове, я накинула капюшон и, осмотрев свой новый образ, удовлетворенно кивнула. Теперь перед всеми предстал юноша. Правда, капюшон снимать не следует, и все будет хорошо.
  Убрав в сумку вещи, я, не слушая шипения кота, направилась к месту своей ночевки, а именно к приюту бездомных. Если судьба будет ко мне милостива, то надолго я там не задержусь.
  ***
  Ильзур Варнар
  Я сидел, прислонившись к стене и прикрыв глаза, а в душе бушевала буря.
  - Как же подобное могло случиться? - между тем, по сфере связи вопрошал Анрар.
  - Я думаю, все пошло наперекосяк, когда мы прибыли в этот захудалый город. Здесь-то и увидели нас Вур с ребятами. Естественно, проследили до корчмы, а потом нас им продал ее хозяин. Как я не разорвал его на куски, не пойму, - процедил сквозь зубы.
  - Он свое еще получит, - успокоил друг. - После этого они вели вас и обоз, а потом напали в предрассветный час?
  - Именно. У Вура со мной старые счеты, вот он и решил отомстить. Что самое невыносимое, ему бы все удалось, если бы не Ипри.
  - Значит, наша девушка - сказочница, - пробормотал Анрар.
  Я и сам не мог поверить. Подобную информацию мне должны были сообщить, но храмовники не сделали этого, и значит...
  - Надо провести дополнительное расследование, расспросить, почему они утаили важные сведения, и я этим займусь в первую очередь. Не нравится мне, как все совпало: порталы, обман, пираты...
  Я вслушивался в рассуждения друга лишь краем уха, так как сам пришел к таким же умозаключениям пару часов назад. Сейчас меня мучили другие вещи.
  Например, я не смог справиться с потрясением, когда узнал, что Радамира - сказочница, позволил чувствам прорваться наружу, и, держу пари, они были Ипри истолкованы неправильно. Уж очень обиженный взгляд она бросила на меня, прежде чем улететь.
  А еще сказочница спасла мне жизнь, хотя это и было ей не выгодно, но она все равно спасла. Это поражало, подкупало.
  - Ильзур, ты меня слушаешь?
  - Конечно. Ты считаешь, что я должен найти Ипри и доставить ее в столицу. Безусловно, задание выполнить надо, но теперь я сделаю все возможное и невозможное, но храмовникам ее не отдам. Если у них есть к ней какие-то претензии, пусть предъявляют их при нас.
  Анрар вздохнул:
  - Так и думал. Уж не влюбился ли ты, друг?
  - Что за глупость? Это элементарная благодарность и чувство чести.
  - Хм-м... И что ты собрался делать?
  - Искать ее, конечно. А ты пока поможешь мне выяснить все подробности нужды в ней храмовников.
  Анрар хмыкнул и, сказав: 'Слушаюсь и повинуюсь', отключился.
  А мне пора отправляться в дорогу. Я видел направление, в котором улетела Радамира. А дальше попробую воспользоваться своими тайными связями. Пора спасать сказочницу, пока та не попала в беду.
  ***
  Радамира Ипри
  Место, где обитают бездомные, словами не описать. Помимо грязи и неприятного запаха, здесь находились мужчины и женщины, между которыми присутствовал некоторый разврат. Хорошо, хоть не явный - парочки уединялись.
  Но зато тут кормили и выделили угол, куда можно голову приклонить, и даже поспать. Спать я легла голодной, а Бук отправился на охоту. Возможно, именно поэтому утром от завтрака он отказался, мне же пришлось давиться едва ли съедобной кашей.
  А между тем пора подумать о том, что же делать дальше. Я надеялась, что, потеряв след, охотник меня не найдет, однако, в любом случае мне желательно найти работу, иначе двинуться дальше к своей цели я вряд ли смогу.
  Значит, надо идти на утреннюю ярмарку. Уж где-где, а там все можно узнать. Поправив капюшон и прихватив сумку, я зашагала по направлению к солнцу и площади.
  Народу в этот день было видимо-невидимо. Кругом шумели люди, кто-то ругался или спорил, кто-то продавал, некоторые просто беседовали, а я ходила и прислушивалась. Солнце палило нещадно, было душно и тошно, но мое терпение оказалось вознаграждено: наклюнулась пара интересных мест.
  Одно из них было в местной библиотеке, где мне предстояло убираться, и еще одно на причале, но там хуже: нужно было разгружать корабли и дирижабли. Выбора у меня не было, пришлось довольствоваться тем, что есть.
  В библиотеке мне предложили сравнительно небольшое жалование, и я уже хотела было отказаться, но очень уж им нужны были люди, и они предложили приходить перед открытием и убираться. Поколебавшись, я согласилась.
  А вот в порту, посмотрев на тщедушного парня, брать не хотели, но, видимо, работы было много, а я согласилась вкалывать подолгу, поэтому, скрепя сердце, меня взяли на погрузчики. Буду работать с артефактами, чтобы с помощью них поднимать тяжелые вещи.
  И началось очень непростое для меня время. Рабочие дни сменялись один за другим. Спала я мало, зато сумела кое-что выяснить в библиотеке об островах и легендах, которые ходят о них. А потом шла в порт, словно на каторгу. И пусть я грузила с помощью артефакта, а не руками, но к вечеру уставала так, что еле могла ходить.
  Бук видел меня только в приюте для бездомных, во время еды, и потом я засыпала. Кот злился, был недоволен моим отношением к самой себе, но пока ничего поделать было нельзя.
  В очередной вечер я шла с работы домой, вернее, практически ползла, уже даже не смотря по сторонам. Я была совершенно уверена, что на мое полудохлое тельце никто не покусится, а значит, нечего лишний раз переживать.
  Тем более что улица была пуста, и впереди меня шел лишь пожилой мужчина.
  Фонари тускло освещали небольшие домики и мостовую с выбоинами то тут, то там. Богатые дамы кривились, если им доводилось попасть в бедный район: пахнет не так, можно на плохой дороге каблук сломать.
  В нашем мире не было сильного расслоения на классы, и, тем не менее, границы имелись, не всегда различимые, но незыблемые, словно самый крепкий камень.
  Свет одного из фонарей мигнул, и я повела плечами, ежась. Никогда не любила ночное время суток. Ночь скрывает тайны и обман, пороки и страсть, а еще она нежная и безжалостная.
  Вздохнув, я пнула ногой камень, который, отскакивая, гулко покатился вперед. И неожиданно впереди идущий человек начал заваливаться на бок и упал, оставшись лежать, чуть шевелясь.
  Ночью подходить к незнакомцу - значит нарваться на неприятности, и все-таки мне сложно было пройти мимо. А что если действительно нужна помощь?
  Нерешительно подойдя, я склонилась к мужчине.
  - Вам плохо? - осторожно дотронулась до плеча неизвестного.
  Тот посмотрел на меня с затаенной надеждой, и рукой еле-еле смог показать на сумку. Плохо понимая, правильно ли я поступаю, и не ловушка ли это, потянулась к сумке и, приоткрыв, показала содержимое мужчине.
  - Зеленый флакон... Выпить... - еле выдавил он.
  Откупорив требуемое, я запрокинула голову незнакомцу, проконтролировала, чтобы тот все выпил, и замерла, не зная, что делать дальше - то ли оставить его тут, то ли двигаться дальше. А ведь времени на сон остается все меньше и меньше.
  Но стоило окинуть взглядом пожилого мужчину, как решение было принято. Я должна проследить, чтобы тот добрался к себе, и все было благополучно. Когда пострадавший зашевелился, помогла ему подняться и, следуя указаниям, повела домой.
  Шли мы недолго, и свою ошибку я поняла, когда, войдя внутрь, услышала, как захлопнулась дверь. Резко обернувшись, заметила, что активировался артефакт, ограждающий дом.
  - Вот это я попала, - пробормотала под нос.
  - Не стоит так переживать, я просто поговорить хочу. Пойдем.
  Хозяин дома, придерживаясь за стену, заковылял по одному ему известному маршруту, а я понуро поплелась следом. Из дома теперь без его позволения выйти не смогу. Вот чем оборачиваются добрые дела!
  Пройдя по коридору, я оказалась на кухне, а мужчина, показав мне на стул, шмыгнул куда-то. Что теперь делать?
  Присев, приготовилась ждать, с тоской смотря в окно.
  - Почему помогла мне?
  Обернувшись, я взглянула на хозяина дома. Уже пожилой, но еще не старый, с лучиками морщин у глаз и цепким взором.
  - По доброте душевной. Отпустите меня: утром на работу и нужно отдохнуть, - жалобно попросила я.
  - И где же ты трудишься? - чуть прищурившись, спросил незнакомец, проигнорировав мою просьбу.
  Повернувшись к магплите, он зажег зеленый огонь и поставил на него отвар. Я вздохнула, понимая, что скоро отсюда не выберусь, если вообще выйду.
  - Утром в библиотеке, вечером в доках, - пожала плечами, не видя смысла скрывать.
  - И в чем же нужда так работать?
  - Деньги нужны, - поджала губы я.
  Вот еще, рассказывать всем о своих трудностях, так и до неприятностей недолго.
  - Ну еще бы... Тебя ведь, поди, охотник ищет.
  Внутри все похолодело. Незнакомец знает?
  - Конечно, я знаю, - подтвердил тот мои опасения. - Тебя же показывали в новостях. Сегодня, правда, не сразу признал, но если присмотреться, то догадаться несложно.
  - Но до этого... - насупилась я.
  - До этого ты не попадалась на глаза тому, кто тебя ищет. Ты, похоже, мало знаешь об охотниках, а тот, который придет за тобой, один из лучших. Даже среди его братии о нем притчи слагают.
  - Не сомневаюсь, - пробормотала себе под нос.
  - Говоришь, спасла совершенно бескорыстно?
  - Да уж...
  - Значит, нужно отблагодарить, - хмыкнул мужчина.
  - А может не надо? - неуверенно протянула я.
  - Не люблю оставаться в долгу, а ты мне жизнь сегодня спасла.
  - А из-за чего... Простите, это не мое дело... - стушевалась я, вспомнив пословицу: 'Меньше знаешь, крепче спишь'.
  - Да нет тут секрета. Мой деловой партнер решил со свету свести и подсыпал в еду яд. Его плюс в том, что невозможно опознать по вкусу, но зато и минус есть - нейтрализовать можно. Правда, сделать это ночью, на пустынных улицах маловероятно, я молчу про равнодушие людей. Он же не мог предугадать, что ты сегодня наткнешься на меня. Поэтому твой поступок однозначно платы стоит. И я уже знаю, как отблагодарю.
  Я с опаской посмотрела на мужчину.
  - Да не трясись, не трону я тебя. Вот что, ты завтра уволишься из библиотеки и из порта и станешь работать на меня. Мой подмастерье в отпуске, вот и подменишь его, жаль не на весь срок.
  - Почему не на весь? - ляпнула прежде, чем успела подумать.
  Еще пару минут назад хотела уйти, а теперь недовольна.
  Хозяин дома хмыкнул и спросил:
  - Сколько уже здесь?
  - Ну... Пару недель.
  - Значит, скоро найдет тебя.
  Я в ужасе подскочила со стула.
  - Да сиди ты. Далеко ты в своем облачении не уйдешь. Куда путь держишь, сказочница?
  Страх практически поглотил мое сознание, заставляя бежать от этого, несомненно, опасного человека. Я с огромным трудом справилась со своими инстинктами и осталась на месте.
  - Да что ж такое?! Успокоишься или нет? Я - Марен Зар, честный магический мастер, и не собираюсь тебя сдавать.
  Снова опускаясь обратно на стул, я тихо заметила:
  - Вот как раз порядочных ремесленников и других, не менее порядочных жителей, я и опасаюсь. Все и раньше, узнавая о моем даре, не очень меня жаловали, что изменилось теперь?
  Марен усмехнулся:
  - Я не все, и умею быть благодарным.
  - Как вы узнали? - вскинула я на мужчину взгляд.
  - Только за сказочницей могли послать Ильзура Варнара, и только она могла от него сбежать. Не побоялась применять дар?
  - Боялась, и очень. Я не контролирую его, и мне страшно. Люди нас избегают, храмовники приучили бояться обладателей дара, как у меня. Но нет ужаснее участи, чем запечатанный дар.
  - Это да, - понял меня Зар. - И куда же ты теперь отправишься?
  - На Туманные острова, а там что-нибудь придумаю.
  - Да уж... Другого выхода нет. Но места там есть опасные, да и если внешность не сменить, не доберешься ты туда, Варнар не позволит.
  С этим трудно было поспорить.
  - У меня еще есть кот Бук. Вы поможете нам? - решилась я.
  - Вот это другой разговор. Приноси его сюда и увольняйся. И мы попробуем обмануть судьбу.
  ***
  Не знаю, вытащила ли я свой счастливый билет или нет, это покажет будущее, но все же решила довериться этому экстравагантному и неординарному мужчине.
  От Бука наутро получила лапой: мой друг волновался, что я не пришла ночевать. Он потом и Зара обшипел. Но что самое удивительное, своим характером кот как раз и понравился мастеру. Хоть и сказал, что надо держать питомца в строгости.
  Преображение началось с меня. Целые сутки мастер что-то варил в котле и шептал, напитывая магией отвар, а потом предложил мне в нем искупаться. В первые моменты я опешила, решив, что меня хотят сварить, но, присмотревшись, осознала, что отвар холодный.
  Понимала ли я, что делаю? Понимала. Знала ли? Естественно, перед этой процедурой мы с мастером все подробно обговорили. Пока Зар готовился, я обдумала крупные изменения в жизни. Моя судьба снова заложила крутой вираж, и я сама не знала, к худшему приведет встреча с мастером или принесет удачу.
  Сначала я представляла, как буду выглядеть юношей, сильно ли изменюсь, а потом стала обдумывать, как долго придется работать, чтобы скопить нужную сумму, и как отправлюсь в путь. Наверное, из-за того, что я забегала вперед, дразнила судьбу своими мечтами и планами, все повернулось в итоге не так.
  Едва все было готово, я, полностью раздевшись, пока мастер отвернулся, начала погружаться в воду, и вскоре ушла с головой, а вот обратно появилась уже юношей. Вернее, физиология осталась прежней, но изменились черты лица, огрубели, заострились.
  Волосы пришлось отрезать, грудь перебинтовать, но в целом теперь во мне сложно было узнать Радамиру Ипри, теперь я стала Раде Иром. И впервые за долгое время почувствовала не просто надежду, я поверила, что все налаживается!
  На руку мне нанесли печать поиска: если отправлюсь к островам, она очень пригодится. Правда, нанесена она была без разрешения администрации и регистрации, а значит, обнародовать ее нельзя. Но если использовать редко и для своих нужд, никто и не узнает.
  Но это было только началом. Со мной ситуация с перевоплощением разрешилась легче, чем с Буком. По коту, особенно такому яркому и приметному, Варнар однозначно меня признает, а поэтому было важно изменить еще и внешний вид питомца. Он у меня особенный и все понимает, и конечно догадался, что после того как хозяйка изменилась, чтобы ее не узнали, меняться придется и ему.
  Однако Бук был против, я бы даже сказала - решительно не согласен с таким порядком вещей и скандалил. Как бы я ему не объясняла необходимость подобного шага, но кот не соглашался ни в какую.
  А еще я совершила тотальную ошибку - показала, в кого мы хотим его превратить. Хрюндик очень редкое, но полезное животное нашего мира. Он выведен магически и имеет шаровидную форму тела, иголки вместо шерсти, а еще хрюпальце и хавальце . Но в отличие от представительного и гордого кота, вид хрюндика был довольно забавен.
  Однако именно личина этого животного могла скрыть магические превращения Бука.
  Когда Зар тащил его на преображение, у меня сердце кровью обливалось. Бук орал раненым кошаком, царапался, вцепился в ковер, не желая с ним расставаться. Попробовал даже кусаться. Но мастера этим было не пронять, тот проникновенно пообещал, что выщиплет усы. Поняв, что его внешность к нему рано или поздно вернется, а вот усы уже не восстановить, кот временно сдал позиции.
  Мастер, конечно, лукавил, не стал бы он издеваться над бедным котиком. Наверное...
  Однако выдержки бедной животине хватило ровно до того момента, как Зар понес его в заранее подготовленный костер. Может, мне и показалось, но глаза кота стали с хорошее блюдце. Он зашипел и решился на последний отчаянный бой.
  Но где ему устоять против Зара?
  Схватив животное поперек туловища, мастер с силой отодрал его от ковра и пробормотал:
  - Хочешь по-плохому? Будет!
  И, поднеся к лохани, стреножив магией, начал окунать Бука в магический отвар. Едва котик, чуть не захлебнувшись, отошел от шока, как его, недолго думая, бросили в костер.
  Языки пламени жадно обхватили животинку, которая, казалось, от переизбытка чувств хлопнулась в обморок, но не вредили. Огонь был не страшен Буку, наоборот, пока я в ужасе бегала вокруг них, но не решалась помешать, кот начал меняться.
  Сначала Бука раздуло, и он поднялся вверх, как шарик, потом у него выросли иголки. Придя в себя, кот уже не шипел, он нервно икал, осматривая для этого части тела. Ну а потом мастер, вытащив уже хрюндика из пламени, выпустил питомца из рук на уровне своей талии, и тот завис.
  Наверное, стоило раньше упомянуть, что хрюндики - это летающие над землей животные, способные отыскать клад. И сейчас Бук перебирал лапками, пытаясь найти равновесие, но удавалось ему это плохо - он то и дело кувыркался туда-сюда.
  - Теперь нам нужно оставить его наедине с собой, пусть приспосабливается.
  Поймав мой встревоженный взгляд, Зар, нахмурившись, подошел и успокоил:
  - С Буком все будет в порядке, не переживай.
  - Да, конечно. И в мыслях не было, что вы могли бы навредить.
  - Тогда что тебя беспокоит?
  - Что делать дальше? - нерешительно посмотрела я на мастера.
  - Здесь тоже все ясно. Сейчас ты поработаешь на меня, денег накопишь, к внешности привыкнешь, а потом отправишься к своим островам, прихватив с собой хрюндика, - хмыкнул мужчина, покосившись на крутящегося в воздухе кота. - Татуировка на руке поможет с поиском.
  Благодаря уверенным словам Зара, я почувствовала себя намного спокойнее. И только Бук, стараясь научиться передвигаться по воздуху, шипел, хрюкал и, кажется, матерился.
  ***
  С момента изменения моей внешности прошло несколько дней, подмастерье Зара сейчас был отпуске, и я работала вместо него. У мастера было интересно, заказов много, и мне было жаль, что я не могла помочь ему магией в работе. Дар у нас разный, а потому, чтобы быть хоть как-то полезной, исполнительно бегала с поручениями.
  Время шло, я успокоилась, стала лучше, да и приличнее выглядеть. Мне купили новую одежду, подходящую юноше, от которого меня теперь не отличить. К тому же новая внешность Бука оказалась столь странной и необычной, что иногда даже мне сложно было его узнать, несмотря на оставшееся без изменений характерное поведение.
  Мой же кот бунтовал, я бы даже сказала, буянил. Он никак не мог смириться со своим новым образом. Мало того, что теперь хрюкал и подвывал на мастера, когда находился особенно не в духе, так еще один раз пожевал и обслюнявил все мои вещи. В итоге пришлось весь день стирать.
  Видимо, это была месть...
  После этой выходки мастер обещал за еще одну подобную диверсию хрюпальце на хавальце натянуть и сказать, что так и было. В общем, мой кыся был окружен стеной непонимания. Обычно он уходил в себя и считал выше своего достоинства снисходить до обидчика, пока тот первым не делал шагов к примирению. Теперь же он, гордо вскинув голову, перебирая лапками, пытался кое-как плыть по воздуху. Выходило смешно, и, кажется, Бук сам это понимал, и от этого ситуация становилась еще 'ужасней'.
  А сегодня мы окончательно дожали мохнатого аристократа, и он начал по-тихому гадить, в переносном смысле, конечно. С утра он опрокинул экспериментальную настойку мастера, и, конечно, совершенно случайно! Теперь шипел уже Зар, и я решила, от греха подальше, ретироваться на ярмарку, тем более и дела незавершенные накопились.
  Площадь в ранний час уже гудела, и народ сновал туда-обратно, ища для себя необходимый товар или улаживая дела. А я, переходя от одного лотка к другому, едва не упустила момент, когда у меня срезали кошелек.
  Обернувшись, увидела уже спину убегающего воришки. Ну уж нет! Мне за эти деньги перед мастером отчитываться.
  Сорвавшись с места, я припустила следом и, чтобы не выпустить из вида вора, который явно лучше меня знал город, активировала печать поиска, которую мне нанес мастер во время смены внешности. Она была не совсем законна, так как не зарегистрирована, но, с другой стороны, это же временно. Внешность вернется, а с личиной уйдет вся магия, кроме дара.
  Несясь по узким улочкам, вор старался бежать против солнца, чтобы мне сложно было его разглядеть, постоянно петлял, срезал путь по одним ему известным ходам, не сомневаясь: еще чуть-чуть, и я отстану, и мне надоест это преследование.
  Вора я все-таки догнала и прижала к стене, стараясь отнять свои деньги, но вот сделала это зря, ибо он привел меня в засаду, где нас постепенно окружили его дружки.
  - С кем это ты к нам пришел? - спросил самый рослый из компании, и явно главарь.
  Так и не отпустив парня, я с опаской стала осматриваться и хаотически думать, что предпринять.
  Бросившись в погоню, я совершенно не обратила внимания, куда она меня привела. Как оказалось, на окраину города. Точнее, на улицу, которая заканчивалась тупиком. Вокруг валялся мусор, от грязных стен домов плохо пахло. Не опознать злачное место было нельзя.
  - Да пристал он ко мне из-за кошелька, - буркнул воришка. - Может, того его?
  - Чего?! - возмутилась я, тряхнув говорившего.
  - Да ты смотри, буйный, - хмыкнул парень со шрамом на щеке. - Надо избавиться от него.
  - Но есть и другое предложение? - подмигнул мне главарь, а мой пленник взглянул на меня с гаденькой улыбочкой.
  И только я решила ответить этим... 'любезным' людям, как неожиданно для всех раздался еще один голос, хорошо мне знакомый.
  - Я бы тоже послушал предложение.
  При его звуках мне захотелось спрятаться за эту банду. А еще лучше отдать ему их, а самой дать деру. Но вместе этого убежала шпана, оставив меня и воришку наедине с нитхом.
  - Мамочки, - простонал парень, в которого я теперь вцепилась с двойной силой.
  - И не говори, - поддакнула я.
  Теперь мы с вором стояли, прижавшись друг к другу, и смотрели на Варнара как кролики на удава. На это у каждого из нас были свои причины, но действовали мы единодушно.
  А охотник подошел к нам как неминуемое возмездие, и, едва мы оказались на расстоянии его вытянутой руки, нас вздернули за шкирки и поволокли в сторону местного отделения Охраны закона.
  'Не очень-то вежливо', - подумалось мне.
  Когда я была девушкой, со мной обращались более тактично.
  Не было сомнений, до нужного здания мы доберемся довольно быстро: во-первых, перед нитхом все расступались, во вторых, нам приходилось практически бежать, чтобы поспевать за охотником.
  От накатившей паники мыслить логически я уже была не способна, мозг отказывался анализировать происходящее вокруг. Мысли от растерянности и ужаса разбегались, и я не могла выстроить план. А ведь сейчас он мне так нужен! Как же без плана?
  Как завороженная, я будто бы со стороны на все смотрела, словно вся ситуация никоим образом меня не касалась. Наверное, это была защитная реакция.
  Психика не вынесла удара, что всем планам конец, что мечты рушатся, и что сделать уже ничего нельзя.
  Мои инстинкты кричали мне: 'Надо вырваться и бежать!', но я прекрасно понимала, что сделаю глупость. Я же видела его тогда на поляне, сражающегося с нападавшими. Поэтому я покорно позволяла нитху тянуть меня вслед за собой, не мне с ним тягаться. Я с форой в месяц не смогла от него скрыться, что уж тут говорить про побег из-под носа.
  Когда происходит какой-либо стресс, мозг концентрируется на одной мысли, абсолютно игнорируя остальные. Вот и сейчас в голове крутился только поиск решения, доводы, убеждения, которые я, несомненно, приведу всем, что я парень и к Радамире Ипри не имею никакого отношения.
  Правда, вряд ли мне поверят. Я все отчетливее понимала, сейчас меня закуют в кандалы, и хорошо, если в мешок не засунут, а потом отправят в столицу - порталы-то починили.
  От этой мысли перехватило дыхание.
  А между тем мы достигли цели. На входе в здание Охраны закона Варнар впихнул вора в руки дежурного.
  - На этом кража, кошелек еще при нем. Как оформите, пришлете... - И, повернувшись ко мне, уточнил: - Ты где живешь?
  - У мастера Зара, - тихо, словно мышка, ответила, еще более сжавшись.
  Нитх внимательно посмотрел на меня:
  - У него вроде другой подмастерье или ты родственник?
  - Нет, я временно работаю.
  - Да не трясись ты так, не съем. - И снова обратился к дежурному: - Значит, отправите Зару. Позже я еще зайду, дам информацию по оставшейся банде. Надо бы их переловить.
  Тот лишь кивнул и поволок парня внутрь здания.
  - Рассказывай, как все произошло, - прищурился охотник, теперь уделив все свое внимание мне.
  А я в этот момент не помнила себя от счастья! Меня не узнали! И чтобы побыстрее отпустили, в подробностях рассказала, как все было.
  - Значит, у них уже отлажен план действия, и организация на уровне. Надо с Урнаром поговорить, распустил ворье в городе, - задумчиво заметил охотник. - Ну, а теперь давай решать, что делать с тобой.
  И по мере того, как он говорил, мое настроение менялось явно не в лучшую сторону. Кожа покрылась мурашками, волосы на затылке, кажется, начали шевелиться, а руки чесались от желания вцепиться в шею нитха и придушить. Видимо, такая у меня реакция на стресс или просто охотник достал меня вконец: ему словно на роду написано найти меня и сцапать.
  А Варнар стоит себе спокойно, просто смотрит и молчит, и ничего не говорит. Между прочим, взгляд у него как у хищника. Ну что ему стоит отпустить меня и забыть? Садист!
  - Ты нашел вора с помощью своего дара или другие навыки есть?
  - Дара? - попробовала я прикинуться дурочкой.
  Сейчас стоило меньше открывать рот. Как это говорили в старину, не знаешь что делать, молчи и жди. Да кабы мне кто позволил это сделать!
  - Только поисковики могут выследить воров, тем более таких профессиональных, - не повелись на мою провокацию.
  Я понимала, что нитх прав, но и рассказать про татуировку не могла. Этим бы подставила мастера, а я ему и так обязана.
  - Да, - обреченно соврала я, изо всех сил стараясь уверовать в сказанную ложь.
  Варнар кивнул своим мыслями, словно и не слушал меня, и обрадовал:
  - Тогда у тебя есть выбор. Ты отправляешься в отделение и проходишь по делу о краже, а я официально привлекаю тебя к своему заданию через прошение. Или ты соглашаешься сразу, и тогда я проконтролирую, чтобы мстить тебе за сегодняшнюю историю было некому.
  Может, для обычного подмастерья доводы Варнара рассчитаны были и верно, но мне все равно, будет меня искать банда или нет. Я планировала вскоре покинуть город. Однако и к законникам попасть я себе позволить не могла: татуировку обнаружат сразу, и им будет без разницы, что сделана она совсем недавно, тринадцать дней для регистрации уже истекли.
  А это означает огромные проблемы как для Зара, так и для меня.
  - Согласен поработать, - сглотнув, пробормотала я, еще не совсем понимая, на что согласилась.
  - Значит, договорились. А теперь пойдем к твоему мастеру, послушаем, что он нам скажет.
  Выбора не было, и, молча покосившись на нитха, я зашагала по дороге, ни жива ни мертва. Как отреагирует Зар на визит нитха? Выдаст меня реакцией или сознательно? Сохранит ли мой секрет?
  Неосознанно я снова взглянула на охотника. Конечно, тот не изменился за то время, которое мы не виделись, но, с другой стороны, заметно, что он устал, что его что-то гложет. Интересно, не тот ли факт, что я на свободе?
  В остальном все такой же холодный, опасный и неприступный.
  Раньше я боялась, потом опасалась, сейчас же меня грызла тревога, и накатила обреченность. Идя рядом с этим хмурым, молчаливым и, чего греха таить, опасным человеком, я испытывала чувство, будто все это уже было, и от безысходности ситуации, разочарования во всем, что сегодня случилось, мне хотелось сесть на ближайшую лавочку и разрыдаться.
  Но такую роскошь я не могла себе позволить, ибо мужчины не плачут. Не хватало мне своими глупыми и необдуманными действиями лишиться единственного преимущества - своей личины.
  Меня пугал нитх. Меня пугала неизвестность, в которой я сейчас находилась. Похоже, я уже всего боялась и, возможно, пребывала не в здравом рассудке.
  Когда мы вошли в палисадник, меня едва ли не трясло от нервного напряжения. Охотник поглядывал, чуть прищурившись, но, видимо, списал мое состояние на испуг от встречи с разбойниками.
  Мастер открыл дверь практически сразу, как постучали, и во мне затеплилась надежда, что тот видел нас из окна.
  Чуть склонившись перед Заром, Варнар прямо сказал:
  - Добро твоему дому. Поговорить нужно.
  - Светлой дороги тебе, - ответил мастер, склоняясь в ответ. - Ну, раз нужно, проходи, охотник.
  Варнар пристально изучал мужчину, пока тот, впустив нас, вел на кухню, в свое любимое место. И нам ничего не оставалось, кроме как последовать за хозяином дома.
  - Что пить будешь? - проявил гостеприимство Зар.
  Мастер с нитхом не церемонился, не боялся, и тем интереснее было следить за реакцией Варнара. Он воспринял данный факт очень спокойно, словно... они были знакомы уже давно. Вот после этого мне окончательно поплохело.
  - Чай.
  Мне, не спрашивая, налили того же, за компанию.
  - О чем разговор вести хочешь? - поинтересовался Зар, садясь напротив нитха.
  Меня в комнате словно и не было. Я замерла, боясь говорить, чувствовать и, наверное, даже дышать - решалась моя судьба.
  - Нужно для дела забрать у тебя подмастерья.
  - Хочешь лишить хорошего помощника? - хмыкнул Зар, бросая на меня мимолетный взгляд.
  - Обратись в наше ведомство, тебе выдадут любого.
  - Знаю, что вы там предложить можете! Ваши лоботрясы ни на что не способны.
  Варнар просто улыбнулся. Он знал, что Зар отдаст меня ему, теперь это знала и я. Стало трудно дышать. Чувствовала ли я желание сдаться? Нет. Жалела лишь о том, что не успела скрыться из города.
  - Но если Раде и начнет тебе помогать, то не раньше завтрашнего дня. Сегодня у него дела со мной.
  - Зар, дело не терпит отлагательств, - скривился охотник.
  Мастер перевел взгляд на меня, всю серую от переживаний, и хмыкнул.
  - Неужели есть кто-то, кого сам Ильзур Варнар не в состоянии найти?
  - Не смешно. Знаешь же, что я не могу рассказать тебе о работе.
  - Да уж. В вашей конторе полно глупых правил.
  Нитх фыркнул.
  - Пойми, эту девушку нужно найти как можно быстрее, для ее же пользы.
  Это для моей-то?!
  - Невероятно, ты работаешь с женщиной? Может, кто-то согласился бы сменить тебя, и смог бы найти ее без моего подмастерья?
  - Нет, - жестким и не терпящим возражений голосом сказал Ильзур. - Это мое задание.
  Зар продолжал так же пристально рассматривать охотника.
  - Что ж, выхода у меня нет. Раде отправится с тобой, но смотри, Ильзур, вернешь парня домой целым и невредимым.
  - Можешь на меня положиться. Еще я хочу посоветоваться... наедине.
  Зар понял нитха с полуслова и кивнул мне на дверь. Я, пользуясь возможностью, бросилась прочь, понимая, что буря миновала меня. Ноги и руки мелко дрожали от схлынувшего сильного напряжения, и стоило перевести дух, постараться успокоиться и осознать радостные обстоятельства - меня отпустили с Варнаром, но не выдали. Пока будем радоваться и этому.
  Однако избавиться от соблазна подслушать удержаться не смогла. Вдруг они меня обсуждают? Тогда я тем более имею право знать. Примкнула ухом к одному из артефактов мастера, если бы тот захотел - отключил бы.
  Значит, мастер дал мне добро на то, чтобы подслушать.
  - Зар, мне действительно нужна информация о сказочницах, - послышался напряженный голос нитха.
  - Почему тебе не дадут ее храмовники?
  Повисло молчание.
  - У меня есть сомнения на их счет.
  В душе стало светлее, запели птички. Неужели...
  - Но, тем не менее, поймав девушку, ты все равно собираешься доставить ее в столицу? - хмыкнул мастер.
  Противный нитх!
  - На то есть свои причины.
  Не сомневаюсь! Педант!
  - Что-то уж очень много у тебя причин, Ильзур. Разберитесь сначала в себе, прежде чем искать девчонку. Ты сомневаешься в храмовниках, в ней и, мне кажется, даже в себе. Никогда раньше ты не вникал в детали дела, сам не занимался выяснением обстоятельств и расследованием.
  - Зар, просто, если есть что сказать, я буду признателен, коли поделишься информацией, - резче, чем раньше, сказал охотник.
  И снова молчание.
  - Я ведь и для храмовников выполняю заказы. Не могу рассказать тебе всех фактов. Скажу только, что у сказочниц есть свои причины избегать запечатывания дара. Отдашь им свою сказочницу и никогда больше ее не узнаешь. Дар - это часть их. Если его запечатать, это необратимо отразится на психике. Она изменится. Навсегда.
  Прикрыв глаза, я постаралась не дать панике вернуться. Я ведь подозревала что-то подобное, поэтому так и стремлюсь сделать все, чтобы не попасть к храмовникам. Только догадываться и знать, как оказалось, вещи разные.
  - И это все, что ты мне можешь сказать? - глухо спросил Варнар.
  Ему мало?
  - Да. Ты ждал, что я разрешу твои сомнения? Не в моих силах это сделать.
  Послышались шаги, хлопнула дверь - нитх ушел. А я, закусив кулак, сползла по стене вниз.
  'Нужно бежать', - мелькнула паническая мысль.
  - Даже не думай.
  Вскинув голову, я увидела Зара.
  - Что?
  - О побеге не думай. Надо подойти к делу с головой.
  - Но если Ильзур узнает...
  - Он не узнает, пока ты не расскажешь или не сбросишь чары. Я не зря ношу звание мастера. Обратим ситуацию в твою пользу.
  - Это как же? - безнадежно спросила я, уже ни на что не рассчитывая.
  - Тебе нужна защита, Радамира. Пока тебе везло, и ты бегала по материкам без особого для себя ущерба, но это не значит, что так будет и дальше. Тебе необходимо отправиться с Варнаром к Таинственным островам, якобы ты идешь по следу сказочницы.
  - Вы уверены, что нитх не придушит меня собственными руками, если все вскроется?
  - Я сейчас с ним поговорил, и могу успокоить: храмовникам он тебя так просто не отдаст. Ты пока много не понимаешь, но уверяю: тебе нужно рискнуть.
  Вздохнув, я заметила:
  - Это непорядочно по отношению к Варнару.
  Чуть прищурившись, мужчина пристально посмотрел мне в глаза.
  - М-да... Оказывается, все еще больше запущено. И оба ведь твердолобые, - пробормотал он себе под нос и уже мне: - Собирайся, нам много надо успеть.
  Ну что ж, обстоятельства вынуждают меня пуститься в очередную авантюру, и я снова в лапах Варнара. Чем же закончится наше с ним противостояние?
  ***
  Ильзур Варнар
  Сегодня день был странным, эта встреча с воришками, спонтанное решение нанять парня для того, чтобы он нашел для меня Ипри. Обычно мне не свойственны необдуманные поступки, однако сейчас все идет наперекосяк.
  Все это время я внимательно шел по следу, использовал нашу сеть, исчерпал практически все ее возможности, но, придя в этот город, не обнаружил ничего. Сказочницы и след простыл.
  Никто здесь не видел девушку, но сеть маячков говорит, что дальше этого города она не продвигалась. Значит, пора прибегнуть к магии.
  Я не только желал выполнить задание, но и беспокоился за эту девчонку с бедовой головой. Это ж надо, кидается в авантюры, совершенно не отдавая себе отчета о последствиях. И то, что ей до этого везло, совершенно не означает, что так будет продолжаться и дальше.
  Но все эти мысли были лишь внешней оценкой ситуации - внутри бушевала буря. Очень много сомнений меня снедало в последнее время, и я уже не знал точно, хорошо ли поступаю, или калечу судьбу сказочницы. В одном не сомневался точно: Радамиру нужно найти и как можно скорее.
  Предчувствия никогда меня не обманывали, а значит, пора действовать!
  ***
  Радамира Ипри
  Все-таки Зар - замечательный человек! И я это говорю даже после выволочки, которую он мне устроил из-за того, что я погналась за вором. Мол, деньги того не стоят. Я была признательно за заботу, даже высказанную в такой резкой форме.
  Не откладывая в долгий ящик, собрала все свои вещи и наткнулась на старую, украденную одежду. Не могла же я уйти из города, не погасив этот долг. Не стала выдумывать причин для возврата. Просто постучала в дверь нужного мне дома и отдала приблизительную сумму со словами 'Вам просили передать за одежду'.
  И прежде чем опешившие хозяева успели что-либо спросить, поспешила с глаз долой.
  Весь вечер мастер проводил со мной обучающие беседы: чего ожидать, как поступать и тому подобное - и рано отправил спать. Я думала, после всего пережитого сегодня не смогу заснуть, но, видимо, эти изнуряющие эмоциональные перепады окончательно меня вымотали, и едва голова коснулась подушки, как я провалилась в сон.
  Снилось мне, будто я капитан летучего корабля, к мачте которого привязан нитх с кляпом во рту. И привидится же такое!
  А потом неминуемо настал момент, когда такой, ранее гостеприимный для меня, город мы с охотником покинули на рассвете. Я все так же с сумкой на плече, вот только сопровождал меня плывущий по воздуху хрюндик.
  Нитха, когда тот завидел моего питомца, едва удар не хватил, но Зар твердо сказал, что это моя дополнительная страховка. Посмотрев на покачивающегося Бука, которому еще плохо удавалось держать равновесие, и его нездоровый цвет морды, я с грустью подумала: 'Неизвестно, кто кого страховать будет'.
  Дорога в этот раз получилась интересной. В ту сторону, в которую мы держали путь, порталов не имелось, поэтому охотник, снова воспользовавшись связями, взял нам билет на летучий корабль.
  Сначала я относилась к Варнару настороженно, присматривалась, следила за эмоциями и поведением, и на первый взгляд вроде бы все было в порядке. Никаких признаков того, что мужчина меня узнал. Конечно, нитх командовал, обращался со мной бесцеремонно, опуская все общественные условности, однако я молчала.
  Тоже мне великий и ужасный охотник! Рожа наглая! И до сих пор мне сложно понять: это рабочая маска или он всегда такой, даже с родными?
  В то же время меня немного нервировало, что я отправилась в путешествие со своим собственным конвоиром. Играю с огнем. Тем более Варнар постоянно бросал на меня изучающий взгляд, и моя непроизвольная реакция кролика перед удавом невероятно бесила.
  Вы можете поинтересоваться: почему я не возмущаюсь и не стараюсь отстоять право на самостоятельность? Хватит уже того, что мне разрешили взять с собой хрюндика, и то не без помощи мастера. При всем этом, если вспомнить общение нитха с Буком, напрашивается вывод: то ли Варнар не любит животных, то ли это они с моим котом на астральном уровне друг друга не переносят.
  У хрюндика, как только тот увидел охотника, случилась депрессия, которая сильно затянулась. А от негативных эмоций ему стало еще труднее летать, и начали линять иголки. Подозреваю, мой котик переживает, как бы не оказаться лысым, когда вернет себе кошачье обличье.
  Вот в итоге я и старалась больше отмалчиваться, решив хотя бы первое время не провоцировать охотника на нехорошие действия. Тем более, раз мне предстояло привести наш с Заром план в исполнение, надо расположить Варнара к себе и втереться в доверие.
  От своих собственных рассуждений стало мерзко.
  Стоя на палубе у борта корабля, я смотрела вниз, на бескрайние воды, темно-синие, словно грозовое небо летом, и поражалась, сколько мощи скрывает эта стихия. Мое лицо овевал легкий ветерок, теплый и ласкающий.
  Местность, в которой мы сейчас находились, была менее изученной. Здесь, далеко от столицы, хоть и крупные, но провинциальные города и, кто бы что не говорил, это было заметно по течению жизни.
  День за днем наш путь все дальше и дальше уводил прочь от центра нашей империи, и местность менялась еще сильнее - до Таинственных островов становилось все ближе и ближе.
  И случилось то, что неминуемо должно было произойти, а именно наш разговор по душам с нитхом. Он неслышно приблизился, как обычно, и, остановившись рядом, облокотился о борт летучего корабля.
  - Рассказывай, - только и промолвил Варнар.
  - Что именно вам интересно? - уточнила я, вздохнув.
  - Давай начнем с малого, то есть с простой информации: родился, вырос, как попал к Зару...
  Большая удача, что мастер оказался прозорливее меня и заранее проработал со мной легенду.
  - Я сирота, родился в том городе, где вы меня и нашли, но еще в детстве получилось так, что родственники матери забрали меня с собой на север.
  - Почему ты сейчас не с ними?
  - Потому что едва я вырос, как мне намекнули, что пора бы отправляться на самостоятельные хлеба. Однако я благодарен и тому, что они хотя бы вырастили меня до сознательного и трудоспособного возраста.
  С нитхами надо быть осторожным и не врать им: они чувствуют ложь, особенно когда настраиваются на это, вот как сейчас. Именно поэтому я и постаралась ответить максимально правдиво.
  - А почему снова вернулся в этот город? - слегка прищурился Варнар, смотря на меня.
  - А чем он хуже других? - вопросом на вопрос ответила я.
  - Далеко от столицы, меньше перспектив...
  - Я не амбициозен, - пожала плечами, делая себе пометку быть осторожнее.
  Еще немного, и я бы сказала о себе в женском роде.
  - Хм-м... - хмыкнул охотник, но комментировать не стал.
  - А как попал к Зару на работу?
  - Однажды вечером спас ему жизнь, и мастер взял меня к себе, в виде благодарности. Повезло, что дар подходящий, но я бы и простым посыльным пошел.
  - Действительно не амбициозен, - пробормотал нитх, рассматривая меня. - А еще слишком щуплый для парня. Постоять за себя сумеешь?
  - В дворовых драках вполне, - настороженно отозвалась, не понимая, какое ему дело до моих боевых качеств.
  Но следующей фразой Варнар кое-что для меня прояснил.
  - Значит, придется следить и защищать, чтобы тебя не прибили, - поморщился охотник.
  А мне вдруг стало очень обидно за свою мужественность.
  - А может, тогда вернем меня обратно, как неподходящую кандидатуру?
  - С радостью, но мне нужно найти одну девушку.
  Я осторожно покосилась на Варнара: охотник хмурился и был встревожен.
  - Это ту сказочницу, которая является вашим заданием?
  - Подслушивал? - прищурился нитх.
  Я пожала плечами - отрицать глупо.
  - Сказочницу, - ответил, наконец, Варнар. - Она сбежала от меня, что удивительно и неразумно с ее стороны.
  - И я бы сбежал, - ляпнула, не подумав, и тут же прикусила язык, однако было поздно, сказанного не воротишь.
  - Да ты что? - наступал на меня охотник. - Объяснись!
  Я прижалась к борту, чуть ли не переваливаясь за край, чтобы быть как можно дальше, но смотрела упрямо.
  - А что объяснять? Попасть к храмовникам - плохой вариант. Они никому еще добра не делали, с виду белые и пушистые, а на самом деле... Плохие слухи о них ходят.
  Если по правде, я немного сгустила краски, но в целом все верно. Людям они не нравятся, и чем дальше, тем неприязнь сильнее. Рано или поздно, должно случиться разрешение ситуации.
  - О нитхах тоже разные слухи ходят, значит, и мы душегубы? - скривился мужчина.
  - Вас опасаются, но уважают. Знают, что если человек не виновен, то с вами ему бояться нечего. О храмовниках такого не скажешь. Многие шепчутся, что попадая к ним, можешь уже не вернуться. И многие уже пропали.
  - Не вижу доказательств, кроме слухов, - упрямо качнул головой Варнар, а я лишь пожала плечами, не став убеждать дальше.
  Смысла не было. Человек, чаще всего, верит в то, во что хочет верить. Также я не заблуждалась, что моя бурная реакция была замечена и, если дальше продолжить спор, это будет подозрительно.
  Затравленно покосившись на Варнара, увидела, что он что-то хочет спросить у меня, но свист команды и звон колокола дали понять, что мы прибываем в порт. Дальнейшего душещипательного разговора по душам не получилось и, будем надеяться, не получится.
  Город оказался, как и все остальные, в меру шумный, в меру любопытный - еще один перевалочный пункт для нас. Предстояло поесть, отдохнуть и, купив провизии, отправиться дальше.
  Я чувствовала себя рядом с нитхом не очень уверенно. Едва поспевая, шагала по улице, не в силах свыкнуться с ощущением, что я сейчас не пленница, а бравый проводник.
  А потом все мысли вытеснили духота, выбор еды и недовольные гримасы Варнара, который искал провизию, словно для императора выбирал.
  - Может, возьмем первую попавшуюся? - проныла я, устав стоять под палящим солнцем.
  - Еду всегда стоит выбирать очень разумно, иначе проживешь недолго.
  Снова услышав эту проклятую фразу, я едва не зарычала.
  - А тебе вообще нужно купить вещи полегче, иначе получишь тепловой удар, и придется тащить тебя словно девушку.
  На меня будто ушат холодной воды вылили, и стало сильно не по себе. Мне действительно было очень душно, но и одеться более легко я не могла. А что если нитх заметит неприемлемые для юноши формы?
  - И так обойдусь, - буркнула я, упрямо насупившись.
  - Смотри, станет плохо, переодену принудительно. Ты мне нужен в сознании и по возможности здоровый.
  Такой чуткий мужчина, что просто словами не передать! Но угрозе я вняла, и постараюсь на досуге обдумать, что предпринять, чтобы одеться легко и продолжать выглядеть юношей.
  Радости моей не было предела, когда мы пришли в корчму и окунулись в мир прохлады и неги. Рухнув на стул, я сгрузила рядом тяжелые сумки и с вожделением посмотрела на меню. Сложно передать, чего мне больше всего хотелось: есть или пить?
  Долго мучиться этой дилеммой мне не дали, и принесли холодного освежающего сока, на который я набросилась, даже не спросив охотника. А тот лишь неодобрительно посмотрел и налил себе кружку.
  Все же с одеждой придется что-то предпринять, но думать об этом именно сейчас не хотелось и я отвлеклась на маг-трансляцию. С экрана сферы нам показывали спектакль о черном мастере и девушке, что спасла его душу своей любовью.
  - Какой кошмар, - пробормотал нитх.
  У меня вырвался смешок. Интересно, почему-то то, что заставляет быстрее биться девичье сердце, низвергает в уныние мужчин? Не иначе это древнее проклятье.
  На счастье Варнара, спектакль был прерван выпуском новостей. В сфере закружилась голубая магия с характерным значком, и диктор защебетала о последних событиях.
  Прислушиваясь, я отмечала, что не произошло ничего экстраординарного. У императора ожидается очередной бал, проходят соревнования магических искусств, выставка уникальных артефактов. А вот это интереснее: богатая наследница сбежала, прихватив часть состояния своего батюшки-тирана.
  По скучающему лицу Варнара вообще сложно было понять, прислушивается ли он к новостям или думает о чем-то своем. Но вот последний репортаж точно привлек его внимание.
  Причем нитх был довольно спокоен, пока сообщалось о возвращении драгоценностей императору. Но стоило диктору произнести, что пропавшую дочку одного из мастеров не удалось найти и охотник, получивший задание, вернулся ни с чем, Варнар вскочил с места и впился взглядом в маг-изображение, словно то было живое и могло ответить на его вопросы.
  А они у него имелись, это вне всякого сомнения.
  - Раде, сейчас я дам тебе поручение, и мне обязательно нужно, чтобы ты выполнил его как можно быстрее.
  Понимая, что произошло нечто экстраординарное, молча кивнула и, оставив пакеты на попечение охотника, встала, ожидая указаний. Через минуту мне вручили письмо с наказом отнести его в местное отделение Охраны закона и сказать от кого.
  Тяжело вздохнув, я вышла на улицу, стараясь не поддаваться банальному любопытству. Что так взволновало нитха? И почему он отделался от меня?
  Безусловно, поручение необходимо выполнить, но и помимо этого... Было ощущение, словно Варнар хотел, чтобы я ушла.
  Что же за секреты у охотника?
  ***
  Вернувшись обратно, я узнала у хозяина, что нитх снял комнату наверху, и, поднявшись, и осторожно подкралась к двери.
  - Мне все это не нравится, Анрар, - еле расслышала я через амулет, который дал мне Зар: немыслимо, но он помог обойти защиту охотника. - Камур привез дочку того мастера к храмовникам. Так почему в новостях говорят, что этого не было?
  - Я навел справки по твоей просьбе, - послышался знакомый голос. - Камур клянется, что девушку доставил согласно указаниям. А вот писаки уверяют, что информация, пущенная в маг-эфир, предоставлена храмовниками.
  - Что-то у меня слишком много претензий к ним в последнее время, - процедил сквозь зубы Варнар.
  - Не у тебя одного. В ведомстве всплыла информация, что они имеют контакты с пиратами, мы начали проводить расследования по делам прошлых лет и нашли множество несостыковок. Список вопросов к ним все множится и множится. А еще им для чего-то нужна твоя сказочница, Ильзур. Найди ее первым.
  - Вот уж в этом можешь не сомневаться, - резко ответил охотник. - Сейчас я нанял паренька, он поможет ускорить поиски.
  - Тогда удачи тебе. Если получится что-то выяснить о том, почему храмовникам так нужны люди с этим даром, дай знать. И еще... - Анрар стал говорить еще тише, я едва что-то могла расслышать. - В последнее время у храмовников наблюдается непривычное оживление и нашим это не нравится. Поторопился бы ты, а то есть у меня мысли, что они могут попробовать взять дело в свои руки, устранив тебя.
  - Это мы еще посмотрим, - хмыкнул Варнар. - Руки коротки.
  И все затихло. Я крадучись вернулась к лестнице и, специально топая, снова подошла к номеру, снятому нитхом, но только занесла руку, постучать, как из-за двери послышалось:
  - Заходи.
  И едва я оказалась в комнате, охотник добавил:
  - Если хочешь что-то узнать, спроси, не подслушивая.
  Душа упала в пятки и затаилась, я старалась подыскать слова оправдания, но ничего сходу в голову не приходило.
  - С другой стороны, это прекрасно, что ты выполнил поручение и услышал, что для твоих ушей не предназначалось, значит, в курсе произошедшего. А теперь быстро упаковал провизию - мы отправляемся.
  - Что? Сейчас темнеет уже. На ночь глядя?
  - Нам надо искать сказочницу. И оболтуса своего не забудь.
  Мрачно посмотрев на нитха, я начала быстро выполнять его указания, стараясь не думать, что там с Буком. Почему-то я не сомневалась, что охотник о нем позаботился, но, с другой стороны, кот теперь на меня обиделся. Он и так тяжело переносит свое новое состояние, а тут еще попасть в руки Варнара.
  Но, несмотря на мои опасения, хрюндика нашла сытым и спокойным, только тот не понимал, куда это мы собираемся на ночь глядя. А нас ждал последний рейс на дирижабль, который унесет меня вдаль, с каждой минутой приближая к вожделенной цели.
  ***
  Наша 'погоня за призраками' казалась бесконечной и нескончаемой. Я поведала Варнару свои подозрения, мол, считаю, сказочница отправилась к Таинственным островам, и постоянно, при помощи татуировки, корректировала наш курс.
  И мы, словно за нами гнались все демоны Преисподней, спешили по следу, и чем дальше длилось путешествие, тем больше уставала я, злился Варнар, и физически не выдерживал Бук.
  Наше путешествие - это не только перелёты на дирижаблях и кораблях, но еще и изнурительные марш-броски от одного порта к другому. Эти земли далеко от столицы, и расстояния между портами можно было преодолевать по нескольку дней, тогда как перелеты от одного куска тверди к другому длились всего пару часов. Долго выдерживать такие нагрузки я была не приспособлена.
  Не знаю, что нас ждет впереди, но я уже жалела, что не оставила кота временно у мастера, тот бы о нем позаботился. Эх... Чего теперь об этом думать, не возвращаться же назад.
  В один из дней, совершенно изнуренная, я поставила нитха перед фактом, что не сдвинусь с места, пока не отдохну.
  - Ты ноешь, словно девчонка, - нахмурился мужчина, но, тем не менее, моему предложению остановиться на ночь в деревне внял.
  Если я ною, то про Бука лучше вообще молчать.
  - Просто любым человеческим силам есть предел. Я от изматывающей дороги и усталости уже не чувствую татуировку. Или мы отдыхаем, или дальше я вести больше не смогу.
  За время нашей погони, я окончательно привыкла к Варнару, и не как пленница, которая каждую минуту жаждет сбежать, а как партнер. Конечно, на меня смотрели снисходительно, опекали, где-то даже учили тому, чего не знала, но... мне было с ним хорошо, правильно.
  - Выбирай дом.
  - Подойдет любой, да хотя бы вон тот, на самой окраине, - показала я на первый попавшийся.
  Деревня, мимо который мы проходили, чтобы добраться до следующего порта, оказалась совсем небольшой, состоящей сплошь из деревянных домиков и скромных палисадников.
  Солнце уже заходило за горизонт, создавая вокруг игру теней и красок. Тихие звуки засыпающей природы навевали расслабление, и усталый организм просил не идти далеко, а пристать у ближайшего дома.
  - Действительно, - усмехнулся мужчина. - А то ведь есть шанс, что не дойдешь.
  Мне часто попадало от нитха шутками и подколками за то, что я хлипкий парень и ни на что не годен. Пару раз были предложения научить меня нескольким приемам или рассказать, как лучше тренироваться, но это не находило отклика в моей душе.
  Не собиралась я навсегда оставаться парнем, только вот нитху подобного заявлять не стоило: он бы не понял.
  С виду выбранный мною дом оказался ухоженным, но будто не жилым. Нерешительно переглянувшись с Варнаром, я постучала - ответа нет. Постучала еще раз - и сзади раздался голос:
  - Гости у меня?
  Обернувшись, я увидела пожилую опрятную женщину, она стояла с граблями и рассматривала нас. Встретившись с ней глазами, я вздрогнула. В них не было страха или угрозы, в них вообще ничего не было.
  Женщина казалась пустой оболочкой живого человека. Да, я не была знакома с ней близко, но все это было видно с первого взгляда. Ужасно...
  - Мистрис Ведмар? - удивленно спросил Варнар, и я с любопытством посмотрела на нитха.
  Он ее знает.
  - Да, - безразлично ответила женщина. - Мы знакомы?
  - Давно были. Я жил по соседству, и вы часто угощали меня пирожками, пока вас... не забрали храмовники. Потом вы переехали.
  - Да, припоминаю храм... там со мной что-то делали, а потом предложили переехать, и я решила, почему бы нет.
  Не в силах удержаться на ногах, я опустилась на крыльцо: мне все стало понятно. И не только мне, если судить по глазам Варнара.
  - Ты никогда ее больше не узнаешь... - пробормотал он себе под нос.
  Теперь я осознала, насколько верны были слова мастера.
  - Вы пришли в гости? - снова повторила вопрос женщина.
  - Мы ищем, где можно переночевать, - непослушными губами вымолвила я.
  - Буду рада приютить вас под своей крышей. Помощь охотнику - наш долг, - словно заученное предложение, выговорила женщина и направилась в дом.
  Нитх некоторое время стоял рядом со мной и потом глухо спросил:
  - Идем?
  Я покачала головой:
  - Хочу сходить на речку, тут недалеко, освежиться, вещи сменить.
  Кивнув, охотник скрылся в доме, а я наконец-то осталась наедине с собой. Вот, значит, какая участь ждет меня, если попаду в руки храмовников.
  Бредя к реке, я удивлялась сама себе. Мне больше не было страшно: сейчас я была злая, отчаянная, может быть загнанная в угол, но не испуганная. В какой-то момент там, на крыльце, я думала о том, чтобы бросить все и сбежать, а следом поняла - некуда.
  У меня нет иного выбора, кроме как бороться, молча и отчаянно. Иначе даже если не со мной, то с другими мужчинами и женщинами будет происходить нечто подобное.
  Вода в реке оказалась прохладной, а обнаженную кожу овевал теплый ветер - удивительный контраст, рождающий необычные ощущения. И неожиданная боль, отрезвляющая разум, возвращающая из приятной неги в реальность - поранила ногу о камень.
  Видимо, все же у меня был сильный шок, иначе с чего моим мыслям крутиться вокруг вопроса жизни и смерти? Стоит ли существовать на свете такой вот пустышкой или гораздо милосерднее было бы нас просто убить?
  А почему я решила, что с некоторыми так не поступают? Может, не все из нас переехали. Храмовники более сильные, опытные, в их руках власть, многие возможности, а еще они хотят меня - и от этой мысли мурашки бегут по коже.
  Но я не хотела попасть на запечатку дара, я имею право жить как все оставшиеся, магически одаренные, люди. Хочу завести семью, купить дом и быть счастливой.
  Но, видимо, все это надо заслужить, даже выгрызть у судьбы или у этих проклятых храмовников.
  Выбравшись на берег и накинув рубашку, я стирала одежду и даже не замечала, что рвано, тяжело дышу, что из моих губ вырываются рыдания, что из глаз катятся слезы. Да, я хочу жить. И я буду жить или умру, отвоевывая свое право быть свободной, чтобы жить со своим даром, с самой собой.
  Окунувшись еще раз, смывая следы своей истерики, я сама не заметила, как на землю опустились сумерки, и пора было отправляться в дом. А то ведь с охотника станется прийти сюда за мной. Меня и так отпустили без присмотра, ведь он все еще думает, что я парень. Радамире бы так не повезло.
  Вспомнив о Варнаре, я непроизвольно задалась вопросом о том, какую роль он сыграет во всем этом кошмаре? Будет ли на моей стороне? Я же вижу, ему это все небезразлично. А может, его долг и преданность делу возьмут верх, и он поступит так, как приказано?
  От таких мыслей стало холодно, и я, переодевшись в сухое, зашагала в сторону дома, держа в руке свою мокрую одежду. Накинув ту прямо на забор (до завтра высохнет), я решила, что нужно согреться, может быть, даже напиться, а потом и забыться.
  ***
  Когда я вернулась, стол уже был накрыт, Варнар сидел мрачный и задумчивый, лишь взглянул на меня и что-то спросил у хозяйки. Та отвечала охотно, но безэмоционально. Словно она не живая.
  Через некоторое время, когда мы уже приступили к трапезе, я поняла цель расспросов - нитх пытается выведать у женщины подробности ее жизни. Видимо, чтобы найти оправдания тому, что видел. Но чем больше он расспрашивал, тем яснее мы понимали - их нет.
  Я не стала дожидаться окончания этого допроса, лишь выразительно посмотрела на охотника, намекая, что пора бы прекратить донимать пожилую женщину на ночь глядя, и отправилась спать на сеновал.
  Даже была рада, что мне выделили такое чудесное, а главное одинокое место. Здесь, завалившись на спину, можно было вдыхать запах свежего сена, некой свободы.
  И только Бук висел под потолком, приготовившись ко сну. Пока несла его сюда, в очередной раз поразилась, как мне повезло с четвероногим другом. Гораздо больше, чем ему с двуногим.
  Пожелав своему хрюндику спокойной ночи, я поддалась усталости и всему пережитому, глаза закрылись, и я провалилась в сон без сновидений. Сладкая греза пришла лишь под утро.
  Я вновь стояла на берегу озера, где когда-то купалась под охраной нитха. По поверхности воды клубился туман, солнце медленно заходило за горизонт и я, залюбовавшись красотой природы, вздрогнула, когда сильные руки опустились на мои плечи.
  - Не бойся...
  - Ты ищешь меня, - прошептала я, боясь обернуться на Варнара. - Хуже того, они ищут меня.
  Он помолчал, глупо было отрицать очевидное.
  - Раз это сон, я скажу тебе. Все не так, как раньше. Сейчас меня снедают сомнения относительно моего задания, и еще... Я волнуюсь о тебе, мне тебя не хватает.
  Резко обернувшись, я всмотрелась в лицо мужчины. Он такой же, с каким я путешествую, и это логично. Образ ассоциируется у меня с последним, который я видела. А еще заметно, что он устал, но все равно притягателен и упрям. Вот и сейчас смотрит, полностью уверенный в своей правоте.
  Скучал...
  Его руки обвивают мою талию, я совсем близко к нему.
  Я вцепилась в плечи обнявшего меня мужчины и не знала, что предпринять. Оттолкнуть! Нечего позволять подобные слабости себе даже во сне. Или прижать крепче и не отпускать! Маловероятно, что в реальности представится возможность понежничать с ним, приласкать...
  - Все будет хорошо, я тебе обещаю. Мы со всем справимся, - и он, склонившись, легонько поцеловал мои губы.
  Нежно и очень нерешительно, будто боялся что я не пойму или не приму.
  Мы и раньше целовались с Варнаром, но сейчас я сама обхватила шею мужчины руками, отвечая на поцелуй.
  А он целовал неспешно, не наказывая и не воруя, вкушая то, что отдано добровольно, и стараясь сказать о чем-то главном, что понять я пока не могла. А я все прижималась и прижималась к нему, не готовая расстаться с теплом и силой Ильзура.
  Меня мало заботило, что почему-то здесь, во сне, на мне лишь одна ночная рубашка и что руки нитха скользят по телу, легонечко лаская, но не смея позволить себе большее, несмотря на то, что мы оба этого хотели.
  Оторвавшись от дурманящих губ, я услышала вопрос, который все испортил.
  - Скажи мне, где ты? - прикоснулся нитх костяшками пальцев к моей щеке.
  - Решил хитростью выведать? - прищурилась я.
  Чары этого обольстителя спали, но я все равно улыбалась кончиками губ.
  - Нет, мои прикосновения не имеют к хитрости никакого отношения.
  Я лишь недоверчиво хмыкнула.
  - Не веришь, значит? - поцокал языком Варнар, обхватил меня за талию и вновь прижал к себе.
  - Ильзур... - растерялась я.
  Волна приятных ощущений деморализовала, заставляла забыть обо всем.
  - Впервые ты назвала меня по имени, - шепнул нитх, прикасаясь губами к шее.
  Вот тут моей ошибкой, после которой в чувствах изменить уже ничего было нельзя, оказался порыв. Я доверчиво прижалась к мужчине, который охотился на меня и был олицетворением опасности.
  Но сейчас с ним было так хорошо и приятно...
  Он снова сжал меня в объятиях, притискивая к широкой груди, зарылся в волосы и вдыхал мой запах. А я замерла, мне требовалась его уверенность, его сила. Откуда было знать, что все сомнения относительно того, как поступать дальше, он решил для себя именно в этот момент.
  Но прижимаясь к сильной груди, мне было важно чувствовать лишь одно - безопасность.
  Ведь он мне нравится, как мужчина. Жаль, что охотник.
  А дальше мысли разлетелись в разные стороны. Губы Ильзура вновь захватили мои в плен, целуя, он пил мое дыхание, ласкал руками мое тело... Теперь поцелуй был другой: страстный, терпкий, жадный. А я дрожала и старалась прижаться посильнее, словно зависимая, не в силах оттолкнуть.
  Незаметно я оказалась на коленях у расположившегося на берегу мужчины, и сколько мы так провели, целуясь, не представляла. Но жажда его в один момент оказалась настолько сильна, что я была готова согласиться на все, рассказать обо всем.
  И именно в этот момент проснулась. Задыхаясь, тяжело дыша, в сильном сексуальном возбуждении, у меня не получилось даже сразу справиться с собой.
  За окном занимался рассвет.
  ***
  Что сказать, от женщины мы уходили в молчании. Я к тому же еще и не выспалась. Нитх был мрачен, и только Бук пребывал в сносном настроении. Видимо, он смирился со своей участью и просто ждал, когда все это закончится. А нам впереди предстоял еще один переход, и путешествие на летучем корабле.
  Но в этот раз судьба была к нам не так благосклонна, как до этого. Словно попав в прошлое, в этот раз я вновь проснулась от шума на палубе корабля и спросонья, ошалело оглядевшись, увидела, что нитх вскочил и быстро одевается.
  - Что случилось? - сиплым спросонья голосом, спросила я.
  - Бери магические крылья, кинжалы, что я выдал тебе раньше, и пистолет. Похоже нападение пиратов.
  Вот тут и меня подорвало на постели и, вскочив, я начала натягивать поверх штанов и рубашки еще и куртку с сапогами. Сумка полетела на плечо, второй рукой схватила поводок Бука. Судя по отваливающимся иголкам и выпученным глазам, тот тоже волновался.
  - Что будем делать? - посмотрела на нитха.
  В этот раз я чувствовала себя намного увереннее, так как знала, что есть на кого положиться.
  - Действовать по обстоятельствам. Пошли, и старайся держаться позади меня.
  На палубе шел бой. В отличие от первого виденного мною нападения, сейчас пираты покусились на полувоенный корабль с неплохой охраной, и дела шли у них не так легко, как тогда. А меня сразу оттеснили от нитха, и я растерялась.
  Что теперь прикажете делать? Умирать во цвете лет совсем не хотелось, поэтому отпустив поводок Бука, я достала кинжалы. Даже если мне случится не выжить в этом бою, просто так не сдамся.
  И в голове появилась интересная мысль: а с чего это я стала такая воинственная? На протяжении долгих лет являлась пацифистом, избегающим конфликтов, а теперь сама бросаюсь в бой. Проснулась авантюрная жилка?
  - Чего стоим? - спросил подбежавший нитх. - Ждешь, когда тебя порубят на куски? Видишь, корабль клонится, нас подбили.
  - О нет, только не снова, - простонала я.
  - Что ты имеешь в виду? - удивился охотник, но я, юркнув сквозь дерущихся, бросилась к бортику корабля.
  В этот раз удача не улыбнулась, и озера поблизости не было. Значит, придется использовать магические крылья, это плохо.
  - Чего ждешь? - нетерпеливо поинтересовался Варнар, умудряясь одевать свои крылья и достать мои.
  - Не умею ими управлять.
  - Что?! Это же обязательный для всех навык! - взвился охотник.
  - Да! Я боюсь полетов, и не смогл побороть страх, а работать надо было с перелетами на другой остров... Вот и подкупил инструктора.
  Дальнейшие наши объяснения прервал пират, напавший на Варнара. Завязалась борьба, а я, надев крылья, бросила взгляд на сражающихся и остолбенела.
  - Это же курьер храмовников, - выдохнула я, и пират отвлекся, подтверждая мою догадку.
  В его глазах мелькнуло загнанное выражение. Этим и воспользовался Варнар. Схватив противника он, не церемонясь, выбросил того за борт.
  - А если у него нет крыльев? - глупо пролепетала я, смотря вслед удаляющемуся телу.
  - Ему придется научиться летать. Как и тебе.
  - Что? - удивленно посмотрела я на нитха.
  - Урок первый начинается сейчас, - сообщили мне с улыбкой и так же выбросили за борт.
  - И-и-и-и! - кричала я что было сил, в полной панике.
  И лишь спустя пару секунд, пару драгоценных секунд, раскрыла крылья. Воздух мгновенно подхватил меня и благодаря магическим потокам, понес вперед, постепенно снижаясь.
  А я крутила веревочки то туда, то сюда, пытаясь управлять этим чудом техники, но толку было мало. Как я не умела летать, и не судьба видно мне было научиться. Земля быстро приближалась, впереди раскинулись деревья и, зажмурившись, я на полном ходу в них влетела.
  Шмякс, брякс, и я на земле. Очень болят копчик, коленки, позвоночник и лицо. И это несмотря на то, что посадка моя была на диво мягкая - прямо в канавку с непонятной, булькающей грязью.
  Бульк!
  Встав и отерев лицо, я первым делом осмотрелась и, стараясь не поддаваться чувствам, проанализировала ситуацию. Что мы имеем?
  Остров, который находится непонятно где, я нахожусь неизвестно где на этом острове. И если Варнар не спасет моего хрюндика, я положу последние силы на то, чтобы удавить его собственными руками!
  Что-то я становлюсь очень агрессивной и плохо думаю о людях. Конечно, нитх не бросит Бука. Значит, мне теперь первым делом нужно найти Варнара. Он наверняка следом выпрыгнул с корабля, и значит должен быть недалеко.
  Поправив сумку, я решительно зашагала в том направлении, в котором двигался корабль.
  Судя по тому, что мне удалось увидеть, когда я падала, и что бросалось в глаза сейчас, остров оказался средних размеров, густо покрытый лесом и каменными глыбами, поднимающимися из него то здесь, то там.
  Остров находился в небе чуть выше остальных островов, и шапки облаков мягко касались верхушки деревьев. Прекрасное, девственное место. И конечно, проторенных тропинок на этом диком острове не было, но и заблудиться я не могла, ведь все равно ничего здесь не знаю. А после двух часов ходьбы захотелось есть.
  К моему счастью, в сумку грязь не залилась, и я смогла перекусить, однако припасов надолго не хватит. Искать Варнара нужно быстрее. Он у нас охотник и добытчик. К тому же наверняка знает, что делать дальше.
  Удача в его поисках мне можно сказать улыбнулась, хотя это с какой стороны посмотреть. Если учесть, что шла я недолго, значит остров, на котором мы оказались, был маленький, а с корабля основная масса людей стала спасаться, когда он уже сильно снизился. Видимо те находились на другом острове.
  Варнар же должен был успеть спрыгнуть у самого края земли, а с ним хрюндик и еще несколько пиратов. Но вот беда, судя по тому, что я помнила из уроков в школе, то это, скорее всего, Исчезающие острова - небольшие, затерянные в облаках куски земли на юге, где живут дикие племена.
  Аборигены, населяющие остров, должны иметь копья, простые кинжалы, быть загорелыми, и бегать в чем мать родила. А судя по картине, которая мне открылась случайно, нитх и его собратья по несчастью с ними уже не справились, их связали, и сейчас тащили в неизвестном направлении.
  Надо бы проследить. И кстати, еще одна тайна разрешена, раз здесь имеются племена, то мы наверняка в диких землях. Какая радость!
  Следопыт из меня никакой, как впрочем, и шпион, но держась в отдалении, я тешила себя надеждой, что осталась незамеченной, и к тому же обнаружила лагерь племени. Узнала, где разместили пленников. Но вот что делать дальше?
  Выход мне виделся только один, и едва ночь опустилась на землю, я решила им воспользоваться. Маскироваться не было нужды, я еще не отмыла с себя утреннюю грязь, и значит осталось только осторожно пробраться в поселение.
  Пока я двигалась по кустам, проблем не было, но когда пришлось выйти на открытую местность, то растерялась. Как правильно поступить? Впрочем, клетки не охраняются, видимо здесь до этого некому было совершать диверсии, и я ползком направилась к ним.
  - Раде, - зашипел нитх. - Что ты тут делаешь?
  - Решил поинтересоваться, как мне тебя освободить? - выпрямилась я, посмотрев на охотника.
  Вместе с ним были связаны и пленены еще семь пиратов, мерзкой и грязной наружности. Или это их по пути сюда изваляли? При виде меня те несказанно оживились и смотрели с нетерпением. Тоже мне... Будто я за ними сюда пришла.
  - В чем это ты? - нахмурился Варнар, осматривая меня с головы до ног.
  - Потом объясню, - насупилась я, и не думая, перерезала лиану, которой был перевязан тростник.
  Вот это-то и оказалось моей ошибкой. Видимо вся конструкция была завязана друг на дружке, и клетка посыпалась.
  - Бежим, - крикнул нитх и, хватая меня за руку, потащил за собой.
  Бук бреет над землей на поводке следом за нами, да и другие пленники не растерялись и бросились врассыпную со всех ног. Практически сразу послышались крики, гомон и топот - за нами устремилась погоня.
  - Пистолет у тебя остался?
  - Да, - достав из сумки, я протянула его Варнару.
  - Там, чуть левее есть озеро, быстро беги туда и затаись под водой.
  - А ты?
  - Буду охотиться. У меня там к парочке аборигенов есть долги, надо отдать. Твой хрюндик останется со мной, и все с ним будет в порядке. Ну же, беги!
  И я поспешила выполнить приказ.
  Вы пробовали не дышать под водой? Если захотеть, возможно, при наличии палочки из тонкого тростника. А сидеть неподвижно, когда мимо проплывают зубастые рыбки? Реально, особенно, когда по берегу носятся люди с копьями, желающие тебя проткнуть. Из двух хищников выбираешь меньшего.
  А вот как определить, что опасность миновала? Достаточно ли отдаленных звуков выстрелов и вскриков, чтобы решиться немножечко подглядеть?
  Видимо, нет, так как я побоялась подниматься из воды, и решилась на этот шаг спустя минут пять, не меньше. Осознав, что на берегу одна, я отмылась от грязи, когда ко мне присоединились мои спутники.
  - Они не вернутся? - устало спросила я Варнара, опускаясь рядом.
  - Нет. Несколько убитых достаточно, чтобы отбить у них желание соваться к нам, а вот что там с остальными пиратами, мне не интересно.
  Некоторое время мы сидели молча, и я созерцала Бука, валяющегося кверху пузом. Вот с кого действительно на сегодня хватит, так это с него. Бедный кот за всю свою жизнь не видел столько ужасов, как за последние пару месяцев.
  - Что теперь делать?
  - Сигнал нашим я уже послал, должны выслать спасателей. А пока надо подумать о еде. Готовить умеешь?
  Я лишь кивнула.
  - Ну, значит, поживем дикарями. А пока я спать.
  И завалившись на спину, Варнар решил приступить к задуманному. А я осталась сторожить, первая вахта моя.
  Может нитх и прав: утро вечера мудренее.
  ***
  Ильзур Варнар
  Искали нас три дня, и на первом корабле улетели только мы двое. Я не стал расспрашивать Раде о храмовнике, которого тот узнал среди пиратов. Татуировку сейчас не проверить, и доказательств нет. Но я видел, как испугался тот, кто напал на меня, когда Раде его узнал, видел и воспользовался минутной слабостью.
  Однако преждевременные выводы делать рано, как и насчет парня, который меня сопровождает. В последнее время преследует стойкое ощущение, что что-то идет не так.
  Да, я сам выбрал себе поисковика, практически вынудил его пойти со мной. Так почему сомневаюсь в правильности его действий? Что меня сейчас так смущает и не даёт покоя?
  Мы идем по следу сказочницы. Возможно, тогда почему до сих пор не догнали? До Таинственных островов рукой подать, последнее время мы бежим как проклятые и... ничего.
  Ни следов, ни малейшего присутствия Ипри.
  Я ведь не просто покорно следую за Раде, я ищу, но по фактам выходит так, словно сказочница как сквозь землю провалилась. И мне это не нравится.
  А еще то, что я не могу забыть: пустые глаза сказочницы, которая в детстве угощала меня пирожками. Я же помню, какой она тогда была, и ее теперешний взор жжет как раскаленное клеймо, не давая душевного покоя.
  В одном отношении я точно определился, и мне нужно найти Радамиру как можно скорее, а значит, я буду наблюдать за Радом и подожду. Терпение, лучшее подспорье охоты.
  ***
  Радамира Ипри
  Улицы Стенда довольно красивы. Несмотря на то, что это большой город, он находился в отдалении от столицы, и во многом та не смогла затронуть тихой размеренной жизни, которая здесь царила. И прогресс оставил не сильный отпечаток на городе, привнося цивилизацию, но не убивая красоту.
  Если все закончится благополучно, может мне поселиться здесь? Куплю домик, займусь ремеслом...
  Неожиданно нитх замер и осмотрелся по сторонам.
  - Что? - спросила я.
  - Что-то не так. Очень уж пустынна улица, к тому же она небольшая и длинная, с множеством поворотов, идеальная для нападения. Я чую опасность.
  - Может нам поспешить?
  Сзади раздался шорох.
  - Поздно, - зло бросил Варнар, и сжал в кулаке амулет, вызывая подмогу.
  Охотник был прав. Со всех сторон нас начали окружать люди в масках, и мы непроизвольно встали спина к спине. Мне было страшно. Несмотря на несколько приемов, которые показал Варнар во время пути, я совершенно не представляла, что предпринять. Разве что махать выданным оружием как дубиной.
  Видимо не только я задумалась об этом, мне в руку вложили артефакт и, рассмотрев поближе, я увидела щит. Пока на нас наступали, я замерла, не зная, как поступить.
  - Вот только давай без метаний. Мне гораздо спокойнее будет, если ты под защитой.
  И, несмотря на то, что я еще колебалась, просьбу выполнила. Мое тело оплела зеленая дымка, не позволяя никому ко мне приблизиться, и давая возможность наблюдать за боем.
  Я уже могла видеть в прошлый раз, когда судьба сложилась неудачно, как охотник может драться. И сейчас он был не менее прекрасен. Гибкий, быстрый, меткий, им можно было только восхищаться и бояться за него.
  Несмотря на то, что результат схватки складывался в нашу пользу, мы практически победили, судьба решила подбросить мне еще одно испытание. Среди нападающих оказался мастер очищения. Они самые эффективные против охотников, ибо те, кроме своих способностей, не наделены магией.
  И волна магического очищения, пройдя через не мага, могла убить.
  Мужчина стоял прямо, решив использовать свой последний козырь. Его рубаха была разорвана, и на шее отчетливо виднелся знак храмовников. Значит все-таки они.
  Враг формировал волну, и чтобы помешать ему, уже ничего нельзя было сделать, кроме, пожалуй, одного. Если я решусь на этот шаг, то все было зря.
  Магия спадет с меня, а до островов я так и не добралась. Варнар скорее всего привезет меня в столицу, порталы-то починили. Может храмовники и причастны к нашим проблемам, но я сказочница, и меня наверняка запечатают.
  Значит, получается одна жизнь за другую, и предо мной встал выбор. Впрочем, нет, выбор не стоит. Смотря на все, словно в замедленной сьемке, я выждала момент и сделала несколько шагов, встав на пути волны.
  Ильзур что-то крикнул, но я не обратила внимания, скоро он кричать на меня будет долго и громко. Волной очищения меня не накрыло, смыло. По телу прокатилось множество иголочек, дыхание сперло, перед глазами замелькали темные круги, и я согнулась пополам, стараясь унять боль.
  Сзади раздался рык, Ильзур разозлился, потом топот ног, видимо наше подкрепление прибыло, и бой после этого быстро завершился. Я даже сумела краем глаза отметить, что нападающих связывают.
  - Раде, - хрипло выдохнул охотник, и меня поддержали сильные руки.
  Прикоснется ли вновь? Прикрыв глаза и вздохнув, я разогнулась, посмотрев на нитха. Когда тот меня увидел, то потерял свой обычный контроль, и чувства на его лице сменялись одни на другие.
  Шок, неверие, неприятие, непонимание, злость, ярость... боль. В груди все сжалось, ожидая ответного удара, и он не замедлил последовать. Бандана была скинута в то же мгновение, и золотистые волосы рассыпались по плечам. Руки, схватившие за ребра, переместились и пробежались по груди, останавливаясь на бедрах.
  Мне было страшно, но не от того, что охотник меня ударит, нет, я боялась его эмоций, направленных на меня, и вполне справедливо. Но он сдержался, лишь молча связал мне руки, и взглядом приказал не двигаться. Я и не пыталась.
  А потом он отошел к своим коллегам, они лишь перебросились несколькими словами. Не успела я впасть в отчаяние, как меня перекинули через плечо и понесли прочь от места нападения.
  Как когда-то, болтаясь на плече, я вся сжалась в ожидании предстоящего разговора, а то, что он последует, не стоило даже сомневаться. Вот мы поднимаемся по ступеням постоялого двора, вот заходим в комнату Ильзура, и меня скидывают на кровать.
  Лицо нитха потемневшее, гневное и не прощающее.
  - Как ты посмела? - рычит он.
  - Что именно? - устало спросила я.
  Не желая попасть с ответом впросак и вызвать еще большую бурю, я была осторожна.
  - Ты использовала меня! - цедил слова нитх, и они падали вниз словно пудовые.
  - Да, - тихо призналась я. - Но у меня не было другого выхода.
  - Выход есть всегда!
  - Но не в моей ситуации! - взвилась я, вскочив. - Что ты понимаешь? Всегда стоящий на стороне закона, под охраной своего ведомства, ты не знаешь, что такое страх. Если бы тебе было велено привести меня в столицу за провинность, я бы и не думала сбегать или обманывать, я бы ответила за свои действия. Однако сейчас меня хотят наказать за то, что я такая, какая есть, какой родилась.
  - Вот значит, как ты теперь говоришь. Я, я, я... А о людях, которым твой дар может причинить вред, ты подумала? Ведь не контролируешь же свою силу.
  - Это ничего не меняет. Ты и обозники обязаны моей силе жизнью. Видимо добрые дела не считаются. Какое лицемерие! - вскинула я подбородок. - Я честно раньше тебе говорила, что сбегу, что не приму участь человека, который живет без души, существует. Тебе придется убить меня, охотник, живой я в столицу не прибуду.
  - Это мы еще посмотрим, - процедил Ильзур.
  - В тот момент, когда на нас напали твои враги, я решилась открыть свой дар, и помню твое лицо, - бросила я ему то, что больше всего меня угнетало.
  - Это ничего не значит, - ответил моими словами нитх. - Только не говори, что именно из-за моих взглядов ты сбежала.
  - Не буду. Я воспользовалась шансом, опасным, но все-таки возможностью освободиться. А потом, прибыв в этот город, без денег, без защиты, поняла, что мне нужно переодеться мужчиной, чтобы выжить. Я ночевала в приюте для бездомных, и одинокой девушке там не место.
  По мере того, как я говорила, охотник прожигал меня взглядом, но молчал.
  - А потом мне посчастливилось встретить мастера, и тот мне помог. Не для того, чтобы тебя обмануть корректировалась моя внешность. С тобой я столкнулась потом.
  - Но ведь главной причиной все же было, что за тобой шел я, - нитх не спрашивал, он и так все знал.
  Горькая усмешка играла на идеальных губах.
  - Да, - прошептала я. - Ты прав. И когда я с тобой случайно столкнулась, ты поставил меня перед выбором: или работать на тебя, или в управление. Я не могла поступить иначе. К тому же у меня родился план...
  - Скажи это.
  Я сжала зубы и зажмурилась, стараясь сдержать слезы, а потом развернулась и закричала:
  - Да! Я тебя обманула, воспользовалась, и вела себя низко и недостойно. Теперь можешь презирать меня и ненавидеть.
  С каменным лицом нитх посмотрел на меня, прежде чем ответить:
  - Ненавидеть тебя я не могу, но и моего доверия, как к честной девушке, у тебя больше нет.
  - А его и раньше, судя по всему, не было.
  Развернувшись, он хлопнул дверью, выйдя прочь, но запер. А я от отчаяния схватила стакан и запустила им в стенку, после чего сползла на пол. Рыдания сотрясали мое тело.
  За все нам приходится платить, и эта цена оказалась мне не по силам.
  ***
  Ильзур Варнар
  Сжимая и разжимая кулаки, я шел по улице, даже не зная куда иду. Как она могла? Что я за дурак?
  Сам того не осознавая, пришел в парк и бездумно опустился на первую попавшуюся скамейку. Солнце зашло, и на город уже опустились сумерки.
  Я не понял, что она сменила внешность. Какое там, я видел схожие черты, жесты, движения, и был слеп. В отношении Радамиры я вообще испытываю слабость. Мне бы сейчас связаться с Анраром и сообщить, что я не подхожу для этого задания, что меня нужно заменить другим охотником...
  Но при мысли о таком исходе, внутри рождалась дикая, необузданная ярость и жажда убийства. И разобраться в себе необходимо. Или мне пора на пенсию, или нужно призвать к порядку чувства и воспользоваться логикой.
  Радамира Ипри, девушка, которую мне поручили найти. И тут появляется первая странность. Почему храмовники не предупредили о том, что она сказочница? А ведь я должен был знать по статусу. И, тем не менее, я ее выследил.
  Поначалу отнесся к ней очень поверхностно, был уверен в своем преимуществе. Оно и на самом деле имелось, но Рада обладала чистой душой, это и выводило меня из себя при ее побегах. Я, с детства приучаемый поступать правильно, чувствовал, что делаю неверно.
   А она боится применять дар, и правильно боится. Это может закончиться гибелью людей и ее самой. Однако в прошлый раз Рада спасла нам жизнь, и это был очень смелый поступок.
  Я снова ее нашел после побега, и она воспользовалась мной, заставив, как телохранителя, сопровождать себя, водила за нос, обманывала и недоговаривала. Может, если бы не обида, боль и разочарование, я и смог бы понять ее мотивы, а может, и нет.
  Что делать теперь я не знал, и мне требовался совет. Вызвав Анрара по сфере, я смотрел на усталое лицо друга, и тот, едва увидев меня, напрягся.
  - Что случилось?
  Коротко я пересказал свои выводы. Храмовники действуют преступно. Не сказали всей правды, подтасовывают факты, и не только о себе, но и о нашем ведовстве. Беспрецедентно!
  - Мы тоже выявили некоторую связь с ними и пиратами, - кивнул друг, подтверждая мои догадки. - Но зачем храмовникам настолько срочно потребовалась Ипри, что они идут на такие огромные риски?
  - Мы должны начать расследование.
  - Уже начали, но твои обвинения и факты тоже приплюсуем, - кивнул друг. - Но что собираешься делать ты? Я так понимаю, Радамира найдена?
  Кивнув, я рассказал подробности нашего путешествия и пикантную деталь, что она была парнем.
  - И ты ее не распознал? - расхохотался Анрар.
  Мне сразу захотелось вырвать ему сердце.
  - С ней поработал хороший мастер, - процедил сквозь зубы вместо этого.
  - Ты к ней неравнодушен. С самого начала остро реагируешь. И теперь... Да, досадная ошибка, но не привела к фатальным последствиям, а ты сидишь, будто кого похоронил.
  - Глупости, - отмахнулся я. - Мое самолюбие задето.
  - Да, да. Итак, ты не ответил: что собираешься делать?
  - Я не отдам ее храмовникам. Проведу свое расследование, выясню все до последней тайны, и лишь потом позволю им пообщаться с ней.
  - Совет охотников не одобрит. Вот если бы она была твоей женой или родственницей...
  - Анрар!
  - Но я сделаю все, что в моих силах, и постараюсь уладить этот вопрос, - и, помолчав, спросил. - Ты ведь ей не скажешь о своем решении?
  - Нет. Я очень на нее злюсь и не знаю, перестану ли когда-нибудь.
  Друг фыркнул, у него по этому вопросу было свое мнение. Я спрашивать не стал, знал - мне не понравится.
  - Я тебя понял, все, что требуется для дальнейшего пути, сообщи, обеспечим. И помягче с ней. При виде твоей хмурой физиономии даже мне страшно.
  Вместо ответа я свернул сферу и, откинувшись на спинку лавочки, еще долго сидел, не обращая внимания на сгущающуюся тьму. Только хорошо все обдумав, решил вернуться обратно.
  Она спала, свернувшись калачиком, и не удержавшись, я накрыл ее одеялом. Заметил осколки бокала на полу. Вздохнув, скинул куртку, лег рядом и подгреб ее под бок.
  Завтра новый день и новый раунд наших непростых отношений. Выспаться надо.
  ***
  Мне снова снился странный сон, только теперь я сижу на летучем корабле и никого вокруг... кроме Бука.
  - Ну что ты такой несчастный? - привычно спрашиваю у своей кисы.
  И сегодня он меня удивил.
  - И ты еще спрашиваешь? Да ты знаешь, что со мной за ближайшее время произошло? - заходил взад-вперед котик.
  А я в полном шоке таращилась на него, не в состоянии вымолвить ни слова.
  - Мною били пиратов, меня топили в озере, я натерпелся от твоего нитха, меня раздуло, и я покрылся иголками. А как я волновался за тебя в приюте для бездомных! Не удивительно, что у меня от стресса начали игол... тьфу! Шерсть линять!
  - Но, Бук...
  - Вот только не надо мне сейчас рассказывать, что это была необходимость.
  - Да мне, между прочим, храмовники грозят! И вообще, друзья познаются в беде.
  - Да какая беда? Не отдаст тебя твой охотник этим душегубам. Это же и слепому видно.
  - Много ты понимаешь в охотниках.
  - Побольше некоторых, судя по всему. Хватит бегать, найди какое-нибудь приличное место, затаись и обдумай, что делать дальше.
  - Маниакально-депрессивный психоз - мой кот меня не ценит, - вздохнула я.
  - Зато любит, - подмигнул мне Бук, убеждая в собственной невменяемости, и дальше я спала без сновидений.
  Или это вообще был не сон?
  ***
  Утром мы с нитхом ни слова друг другу не сказали, молча оделись, молча собрались и отправились к порталам. Моя апатия достигла апогея, и мне было уже все равно, куда меня ведут и зачем. Но внутри, вопреки всему, клокотала ужасная ярость.
  Почему все так получилось? Проклятые, ненавистные храмовники, они ломают мои планы раз за разом. Упертый нитх, который не желает признавать, что его идеалы не так однозначны.
  В этот раз Варнар не стал пользоваться своим положением и лезть к порталу без очереди, да и народу перед нами было совсем немного, все-таки только рассвело. Мой котик, притихший, сидит в сумке и, кажется, тоже подозревает, что наше путешествие скоро закончится.
  Вот мы встаем на платформу, Варнар забивает координаты, и его отвлекает работник, забирая плату за перемещение. Мне этого достаточно. Словно неведомая сила толкает мою руку, и я ввожу еще две произвольные цифры, шагая при этом вперед.
  Сила перемещения охватывает меня, но нитх не зря считается лучшим, вместе с этими силами хватает меня и он. А потом мы падаем лицом в горячий песок.
  Варнар поднялся быстрее меня, раскрасневшийся, и очень злой.
  - Дура!
  - Сам такой, - буркнула я, поднимаясь.
  - И чего только решилась добиться? Да ты понимаешь, что если бы нам хоть немного не повезло, то расщепило бы при перемещении?
  - А ты что, не понимаешь, что я лучше на тот свет отправлюсь, чем к храмовникам! Ты же видел ту сказочницу, и все понял! Не отрицай!
  - Ты не понимаешь...
  - Что же ты за зверь такой, - толкнула я Ильзура и направилась, куда глаза глядят. - Даже жалости человеческой в тебе нет.
  - Вернись сейчас же, - раздался сзади рык.
  - Ага, уже бегу.
  Чего я никак не ожидала, так это того, что охотник поднимет на меня руку. Но тот подкрался сзади, вероломно схватил и, перекинув через плечо, зашагал в только ему известном направлении.
  - Отчасти я тебя понимаю, твое желание не попасть к храмовникам. Но ты перешла все границы, и я надеюсь, хоть наказание вправит тебе мозг. Ты перекрасила волосы...
  И тяжелая рука нитха хлопнула меня по пятой точке.
  - Рисковала жизнью, пытаясь сбежать...
  И снова хлопок.
  - Ты! - выдохнула я, не находя слов.
  - Выдавала себя за мужчину, и без зазрения совести использовала меня.
  И снова хлопок.
  - Но с этого момента и шага без меня не сделаешь, ибо я, запомни, я пойду, как и ты на все, лишь бы ты больше не наделала глупостей.
  - Ненавижу! - только и смогла выдохнуть я.
  - И я неравнодушен к тебе, милая. Вот прям сейчас, так хочется придушить!
  Дальнейший путь я проделала на плече у Варнара, и провели мы его в молчании, и только Бук с укоризной посматривал на меня. Уже через несколько минут поняла, насколько мне повезло, что я не шагаю сама. Солнце палило нещадно, и чем больше проходило времени, тем больше я поражалась выдержке охотника. Он поистине был неутомим, да еще со мной на плече.
  А к вечеру меня соизволили опустить на песок и осмотреться. Невдалеке виднелся огромный каменный шпиль.
  - Это же не утерянный храм? - изумилась я.
  Посмотрев на меня, нитх нахмурился.
  - Отсюда сложно судить. Храмовники утверждают, что он пропал много столетий назад, как раз после великой войны.
  - Они вообще много чего утверждают, - хмыкнула я.
  И мы, не сговариваясь, направились разузнать, как дела обстоят на самом деле. К тому же чем не место для ночевки?
  Но чем ближе мы подходили к шпилю, тем больше понимали, что не все так просто. Вблизи стало заметно, что храм окружен охранкой, отводящей случайных путников, и не выброси нас портал вблизи, мы бы никогда не попали в это место.
  - Странно, я помню здание на иллюстрациях совсем другим. Почему осталась только башня? - задумчиво потирал подбородок Ильзур.
  - В ней есть окно. Что будет, если мы проникнем внутрь? И кто поставил эту защиту? - недоуменно поинтересовалась я.
  - Ответ на твой второй вопрос простой - храмовники. А вот что будет, если мы войдем в эту башню, сказать тебе не могу. Зара бы сюда, старого хитреца. Его ведь идея была с перевоплощением? - резко сменил тему нитх.
  Мрачно посмотрев на охотника, я разуверила:
  - Моя, мастер просто немного помог.
  - Ага, немного. Не сомневаюсь.
  Варнар сделал шаг в сторону шпиля, и я схватила его за рукав.
  - Может не стоит?
  - Где-то ты смелая, а где-то нет, - усмехнулся он.
  И сделал еще шаг, а следом, его рык, мой вскрик, и мы в мгновение ока провалились под землю, больно приложившись о каменный пол.
  - А-а-а, - простонала я, не в силах подняться.
  Бок словно обожгло огнем, и оставалось только молиться, что я не отбила себе ничего важного.
  - Радамира, - склонился надо мной Варнар, болезненно морщась. - Жива?
  Надо же, с испугу назвал по имени, а до этого так только во сне называл.
  - Вроде бы да, но не уверена, что здорова.
  Меня подняли на ноги и осмотрели, после чего был вынесен вердикт - жить буду. Не знаю, как нитх так ловко оценил мое физическое состояние, но в этих вещах я ему почему-то доверяла.
  А потом все мысли вылетели у меня из головы. Озираясь, я смотрела на прекрасный храм, довольно старый и запыленный, и оттого еще более таинственный.
  Судя по форме помещения и колоннам, мы оказались в коридоре, и интересно, куда он нас приведет. Воодушевленная, я захромала в самую перспективную, на мой взгляд, сторону.
  - Куда ты? - остановил меня нитх.
  - На поиски сокровищ, - пожала плечами я.
  Некоторое время охотник колебался, а потом отправился следом.
  - Что-то мне подсказывает: не то мы здесь найдем, что ищем.
  ***
  Ильзур Варнар
  Безалаберная и совершенно безответственная. Идет, куда глаза глядят, не думая, не анализируя возможную опасность. И как она доросла до своих лет и не убилась? Да за ней нужен присмотр, как за маленьким ребенком.
  Пока Радамира, полная восхищения, осматривалась по сторонам, я не испытывал подобной радости, ибо уже понял, где мы оказались.
  Много-много лет назад, когда закончилась война, именно в храме истины и были утверждены храмовники и нитхи, их обязанности и цели. Здесь собирались семь братьев, благодаря которым закончилось кровопролитие.
  И вот до этого момента я, как и многие другие, считал, что реликвия утеряна. Ведь храмовники отправляли целую экспедицию на поиски, в результате которой ничего не обнаружилось. И что же мы видим?
  Стоят охранки около здания, которое погружено в пески. Уж не знаю, спрятали его специально, или так получилось само собой. Но одно ясно точно - храмовники его нашли, и скрывали этот факт.
  Список вопросов к ним и их долгов все растет и растет. Не расплатятся!
  Во время обучения нам рассказывали о храме, даже показывали его примерный план, и я знал, что нам нужно в главный зал, вот только боялся того, что могу там найти. Но бегать от страхов недостойно охотника, а значит...
  Взяв Раду за руку, я неумолимо повлек ее вперед по залам, игнорируя вопрошающий, недоуменный взгляд. Не уверен, что ей заранее стоит знать об этом месте и о секретах, что оно может хранить. К тому же я на нее все еще зол за то, что она меня обманывала и тащила к своим островам.
  Главный зал встретил нас сумраком и песком. Видимо где-то здесь был похожий обвал, как тот, в который провалились мы с Ипри. Но я даже не обратил на это внимания, ибо рассматривал огромные колонны и статую бога в самом конце помещения.
  Если верить преданиям, раньше храм был в цветах, теперь же он утопал в песке и паутине. Как решились храмовники отобрать эту реликвию у народа? Как они только посмели!
  - Из-за чего ты злишься? - коснулась моего плеча Рада.
  - Ты ведь уже поняла, где мы? - встретился с ней взглядом.
  - Но ведь это место...
  - Было утеряно. Да, но на фактах оказалось, что нет. В последнее время вообще много открытий.
  - Что мы теперь будем делать?
  Наконец-то она спрашивает у меня совета или решения. А то ведь все сама придумывала.
  - Я хочу проверить одно подозрение, а после отправлю весточку своим, чтобы прислали транспорт. По-другому отсюда не выбраться.
  - А куда мы полетим? - напряжённо спросила моя сказочница.
  Все еще боится, что я ее отдам храмовникам, глупая.
  - До ближайшего города. Впрочем, маячок для того, чтобы нас забрали, нужно сейчас установить, сэкономим время. Тебе можно доверить его закрепить? - впился я взглядом в Раду.
  Та нахмурилась, но кивнула, с подозрением смотря на меня. Даже если и догадалась о том, что я что-то задумал, то промолчала. Поджав губы, взяла у меня необходимый артефакт и отправилась к указанному месту.
  Я же подошел к алтарю возле статуи и кропотливо стал все обследовать. Механизм оказался не сложнее, чем в ловушках, которые нас учили обезвреживать. Вычислил слабое место, и смог открыть.
  Крышка тайника отпала, и я достал документы, но вынести их оказалось невозможно, они часть храма. Да и уничтожать чревато, неизвестно, как место среагирует на это.
  Зато, чем больше я читал и вникал в содержание, тем больше понимал причины, почему этот храм сокрыли, причины охоты на сказочниц и понимание того, что нужно что-то менять.
  Еще до того, как вернулась Ипри, я убрал все обратно и сидел на пыльных ступенях, глядя перед собой. Все тайны раскрыты, все стало на свои места, а главное - сомнения и противоречия, которые разрывали мою душу в последнее время, исчезли. Я принял решение.
  - Варнар? - слышу ее тихий нерешительный голос.
  - Да? - вскидываю взгляд.
  Радамира мнется, явно раздумывая и решаясь.
  - Что мы будем делать дальше? - наконец спрашивает она, вскинув подбородок.
  Я вздыхаю, забавная. Все еще боится...
  - Подвиг. А пока нам нужно спокойное место, чтобы я мог подумать. Я вот тут нашел сведения, куда мы для этого можем податься.
  - Ты для этого меня отослал?
  Догадливая.
  - Да, многие тайники снабжены ловушками, не было смысла рисковать.
  Рада чуть прищурилась, рассматривая меня. Подозрительная.
  - Но куда мы отправимся, ты не скажешь?
  Я покачал головой.
  - Нет, у меня на это есть свои причины. Но тебе понравится. Пойдем.
  И я протянул ей руку, смотря в глаза. Она нерешительно застыла, испытывающее встретив мой взгляд, и чуть поколебавшись, вложила свою ладонь в мою.
  Наши пальцы переплелись.
  ***
  Радамира Ипри
  Варнар странно себя вел, очень. Знал, куда нам надо идти в храме, но этому еще можно было найти объяснение, отослал меня подальше, как выяснилось, из-за тайника. А теперь собирается отправиться куда-то, неизвестно куда.
  А что если он старается усыпить мою бдительность и переправить в столицу? Или может я совсем параноик?
  Когда мы уже выбрались на поверхность, я решила прояснить все до конца и с решительным видом развернулась к нитху.
  - Варнар, или ты открываешь свои карты, все недомолвки, все недосказанности и говоришь мне, куда мы полетим, или я остаюсь здесь.
  - Вот прям здесь? И что будешь делать? - насмешливо усмехнулся мужчина.
  Да я уже и без него поняла, что сморозила глупость, но уступать все равно не хотелось.
  Вскинув подбородок, ответила:
  - Придумаю что-нибудь.
  - Вот в этом не сомневаюсь.
  Так и не получив ответа, я стушевалась. Ну и что делать дальше?
  - Так что, ты мне ответишь?
  Нитх медленно приблизился, вызывая во мне стойкое желание отступить назад, но я сдержалась, чтобы в следующее мгновение он, обхватив за талию, крепко прижал к себе.
  - Я не смогу пока утолить твое любопытство.
  - В противном случае, я не хочу иметь с тобой ничего общего, - стояла на своем, стараясь казаться невозмутимой.
  А сердце замерло от счастья, и дрожь предвкушения пробежала по телу. Лицо Варнара было совсем рядом.
  - У тебя нет выбора, Рада.
  И его губы коснулись моих, даря сладость, удовольствие, и ни с чем не сравнимое удовлетворение. Я наслаждалась поцелуем, и не сразу различила во рту странный привкус.
  - Ты... - оторвалась я от желанных уст.
  А он молчал, и лишь улыбка таилась в уголках губ. Перед тем, как я уснула, успела почувствовать мимолетный поцелуй в щеку.
  Отступление третье
  - Мур. Прям сердце радуется, что у них все начинает налаживаться, - улыбнулась я, смотря на буквы. - Теперь пора приступить к самому главному... Как же устроить непростой путь к безудержной агонии пылкой страсти?
  Нужно мнение со стороны, позвоню-ка я подруге. Один автор всегда поймет другого. Мне повезло, и ответили после первого гудка.
  - Привет. Нужно поговорить!
  - Ого, знакомое вступление. Что там случилось?
  - Понимаешь, чтобы спасти, он ее поцеловал, и я теперь не знаю, что делать-то?
  - А что не так? Поцелуи - это неплохо.
  - Так рано им бросаться в объятия друг друга. Столько еще должно случиться!
  - Тогда надо устроить испытание.
  - Ему? - воодушевилась я.
  - Нелегка участь главного героя, - послышалось тихое из соседней комнаты.
  Я насупилась и неодобрительно посмотрела на стену, из-за которой донеслись слова.
  - Можно и ему, - поддержала подруга. - Но лучше пусть приключения будут совместными.
  Наше общение прервал звон падающей посуды.
  - Спасибо! С меня банка сгущенки. Перезвоню!
  Разъединившись, я обреченно поплелась на звук диверсии. В комнате все сидели, смотрели мультики, и были совсем не в курсе происходящего, а вот кот каким-то чудом забрался в ящик с лекарствами. Не иначе сам открутил крышку пузырька и нализался валерьянки.
  Сейчас диверсант ползал по ковру, что-то подвывая.
  - Дайте угадаю, во всем виноват Фродо?
  Промычав что-то нечленораздельное, домашние продолжили смотреть мультик, а я даже не стала ругаться, несмотря на душераздирающие рулады кота. Но валерьянку забрала.
  Происшествие навело меня на мысль, как главные герои придут к счастью. А что, идея вполне недурная, осталось только воплотить. И бросив взгляд на пузырек валерьянки, стоящий на столе, начала писать.
  Часть 3. Очарую и зацелую
  Проснулась я на корабле со связанными руками и ногами, а еще с кляпом во рту и кое как сев не испытывала положительных эмоций к Варнару. А уж когда узрела вместо одного своего нитха еще двух в комплекте, счастью моему просто не было предела.
  Незнакомцы косились на меня с улыбкой, но никак мое положение не прокомментировали, оставив меня наедине с Ильзуром. А тот только и знал, что повторять, то что он делает для моего блага. Сказала бы я ему!
  Вот только мне стало не до слов когда мы наконец-то причалили к порту. Облетев континент по кругу мы нашли Закрытый город, который найти среди дрейфующих континентов практически невозможно, как и таинственные острова.
  На этом мое странствие закончилось, и двое нитхов которые до этого что-то бурно обсуждали с Варнаром всю поездку, вполне мило попрощались со мной, я промычала в ответ что-то вежливое и на этом они покинули нас.
  Зато встретили другие и повели в город. Сколько я брыкалась, ругалась что бы мне позволили все хорошенько рассмотреть, толку было мало. Мужчины действовали только согласно своему плану и желания обычной сказочницы во внимание не принимали.
  В итоге все закончилось на постоялом дворе, куда мня принесли и развязав отпустили на волю.
  Первое чем я озаботилась, это поинтересовалась: где мой котик?!
  - Он поняв, что мы хоть где-то более менее обосновались на радостях ушел в загул. И это я не говорю про беспредельное счастье от того, что к нему вернулись хвост и шерсть и он перестал летать.
  Успокоившись относительно Бука, я перешла к главному. Сдерживая гнев и растирая запястья, я цедила слова:
  - Зачем. Это. Было Нужно?
  - Ты имеешь ввиду почему я тебя связал? - спокойно спросил нитх. - Потому что это было необходимо. Во-первых, тот кто не видел сюда дороге, никогда не сможет выбраться из затерянного города. А это значит мне не нужно постоянно дергаться что бы следить убежишь ты или нет. Сейчас очень неразумно отвлекаться от главной цели.
  - И какой же? - я сдерживалась из последних сил.
  - Во-вторых, нам с сослуживцами требовалось много обсудить и подготовится, а это лучше делать, когда ничто не отвлекает. Времени было очень мало.
  - Ты... - только и смогла вымолвить я, бросаясь на нитха.
  Смешно было даже полагать, что я могла нанести ему хоть какой-то ущерб. Меня быстро схватили в охапку и опрокинули на кровать, фиксируя своим телом.
  - Вот об этом я и говорил, - тихо выдохнул Варнар, склонившись надо мной.
  - Отпусти.
  - Я не желаю тебе зла и скоро смогу обо всем рассказать, нужно лишь время на урегулирование некоторых вопросов.
  Я лишь продолжала гневно рассматривать мужчину.
  Он неожиданно наклонился ко мне и уткнувшись в шею глубоко вздохнул. Странный мужчина, для которого честь превыше всего и даже убийства, для которого нет никаких преград, и которого я уже не боюсь. Что угодно испытываю только не страх. И верю ему. Я окончательно спятила?
  - Эта комната смежена с соседней, выбирай любую, - вдруг резко бросил Варнар поднимаясь. - Ужин через час.
  И вышел из комнаты захлопнув дверь.
  Как же меня уже бесят эти тайны, постоянные недомолвки, недоверие. Он все время от меня что-то скрывает и после всего этого я еще должна его слушаться и верить. А с чего бы это?
  Вот и сейчас, что стоит ему ответить, все объяснить и рассказать? Нет упертый и вредный. Дятел!
  Вскочив и зашипев от гнева, я пнула первое, что попалось под ногу, рухнула на кровать обратно. Ну и что теперь делать?
  ***
  На удивление в этот раз за ужином не было никаких развлекательных мероприятий. Ни гулящих девок, ни новостей по маг-сети. В зале около камина пел трубадур, вот и все развлечение.
  Ужин был вкусным и судя по ценам недорогим. Просто чудо город какой-то. Свои сомнения я и озвучила Варнару, что бы хоть как-то разбавить гнетущую тишину за столом.
  - Неужели в этот раз не будет развратных девушек?
  - Тебе нужны? - вскинул бровь нитх. - Я могу попробовать раздобыть.
  Я пристально посмотрела на охотника.
  - Ты очень странно себя ведешь, с того момента как узнал правду.
  - Ну а что делать? Стресс и шок меняют мужчину.
  Это он с намеком на тот момент когда узнал, что я не парень а девушка. Прям уж шок!
  - К тому же, когда я работаю, то придерживаюсь определенной линии поведения, сейчас моя цель не выполнить задание.
  - А что же?
  - Совершить подвиг.
  Как всегда, недоговаривает!
  - Хорошо... Но может ты просветишь меня, расскажешь, что мы будем делать завтра?
  - Отправимся гулять по городу. Нужно осмотреться... себя показать.
  Чувствовался какой-то скрытый смысл за словами. Только вот какой?
  - Еще вина господа? - улыбнулась служанка.
  - Мы не заказывали, - нахмурился Варнар.
  - Подарок от заведения, сегодня праздник города, - ответила подавальщица, окидывая зал взглядом.
  И действительно перед всеми поставили по кувшину.
  - Вот и славно, - улыбнулась я, наполняя кружку. - За такой прекрасный город!
  Подняла тост и улыбнулась девушке. Та кивнув отправилась дальше работать и только Варнар смотрел как я пью.
  - Может тебе не стоит...
  - Не твое дело, буркнула я.
  Когда я наполнила третью кружку и зал уже плыл перед моими глазами.
  - Ну все, теперь тебе точно хватит. Мы идем спать.
  - Нику... не иду с тобой, - сумела выговорить я.
  - Угу, а то я тебя спрашивать буду, - рыкнул нитх и подхватил на руки.
  - Пу... сти.
  - Как до комнаты доберемся, так сразу и отпущу.
  Варнар явно был человек слова и едва хлопнула дверь как сразу спросил, какую комнату я облюбовала. На что я пробормотала нечто нечленораздельное и меня опустили на кровать.
  - Значит выберу я.
  - Похабник, - только и смогла на это вымолвить я.
  - Ты поговори еще, я могу и рядом улечься.
  От кого угодно меня устрашила бы такая угроза, но только не от Ильзура. Ему ни к чему навязывать девушке свое общество. Только не ему.
  ***
  Ильзур Варнар
  Утро добрым не бывает и несмотря на то что вчера я совсем не пил, голова раскалывалась. Может это от того что долго не смог уснуть вчера, может из-за того что плохо спал.
  Освежившись я долго раздумывал стоит ли будить Радомиру. Что-то мне подсказывает, сегодня пробуждение девушки будет еще хуже, чем у меня. Вчера я не стал мешать ей выпить, хотя честно и предупредил что не стоит, с другой стороны ей требовалось расслабиться.
  Я понимаю ее ситуацию, но жаль пока не могу рассказать ей всего.
  Вот только стоило мне переступить порог, как Радас горящим взором, сообщила как она страстно желает меня. Внутри поднялась горячая волна радости. Но стоило взглянуть в такие близкие и родные глаза, как я понял, что не узнаю их. Это была не моя Рада.
  - Что? - переспросил я, желая удостовериться, что мне не послышалось.
  - Люблю тебя!
  Не послышалось. И в груди образуется комм. Как хочется, что бы она говорила искренне и как невыносимо, что это не правда.
  И я сделал два шага назад.
  - И хочу быть с тобой. Здесь, сейчас!
  Всевышние силы, помогите мне!
  - Ипри...
  - Продолжим нашу ночь любви!
  Что? Какая именно ночь?
  - Продолжим? - переспросил я бледнея и стараясь припомнить о чем речь.
  - Ты согласен, - воскликнула она и бросилась мне на шею, при этом оплетая ногами торс.
  А я неосознанно поддержал ее обняв. Губы Рады коснулись моих губ и я застонав, сжал ее в объятиях. Поцелуи из страстных стали жадными и не сдержавшись я уложил ее на постель.
  Нежная кожа, мягкие полушария грудей, манили и искушали...
  Тук-тук.
  Стройные ноги...
  Тук-тук...
  - Извините, я пришла комнаты убрать. Но если вы заняты зайду попозже.
  На меня словно ушат холодной воды вылили. Оторвавшись от Рады и выбравшись из ее объятий, я вскочил на ноги медленно отходя. Я же сейчас... Мы же сейчас...
  - Ну ладно, зайду попозже, - раздалось из-за двери и послышались шаги.
  - Ильзур, иди же ко мне, - простонала девушка, протягивая ко мне руки.
  - Я... Я... Мне отойти надо. Срочно.
  И бросился прочь из комнаты, а в след мне понесся вопль:
  - А как же я?
  ***
  Радомира Ипри
  Никогда еще не чувствовала себя такой разочарованной. Тело горело, было трудно дышать, а виновник всего этого сбежал. Как он мог? Неужели ему не понравилось?
  А потом взгляд упал на мое платье и я бросилась к зеркалу. Ну конечно, одежда помятая, волосы растрепанные... А мужчины любят ухоженных женщин.
  Бросив взгляд вниз увидела Бука, задумчиво на меня смотрящего. Отметив что я обратила на него внимание, мой котейка кивнул мне головой, словно понимал, что именно я затеяла.
  - Одобряешь? - на всякий случай переспросила я.
  И не дожидаясь ответа полезла в свои вещи копаться на предмет, чегобы одеть. Выбор был небогат, но если у девушки руки приставлены правильным концом, то исправить положение не проблема.
  Немного ушив штаны и перешив блузку, углубиив декольте, я попросила наполнить ванну, отмылась, надушилась, приоделась и сделала красивую прическу, подняла волосы вверх.
  Вот теперь пора идти на покорение.
  Нитх ждал меня внизу в общем зале за обедом. Завтрак я благополучно проморгала и теперь была ужасно голодна, однако это не мешало мне правильно сесть и стрельнуть глазками в Ванрара.
  Тот окинул меня взглядом, сглотнул, но промолчал. Значит комплиментов я могу не ждать.
  - Мы сегодня кажется хотели прогуляться по городу?
  - Да, сейчас поедим, я свяжусь с Анраром и отправимся, хотя настроение нет никакого.
  Это потому что ненужно было сбегать из комнаты ни с того ни с сего. Тогда сейчас бы мы оба чувствовали бы себя прекрасно. И кажется Ильзур догадался о моих мыслях, по тому как резко выдохнул и облизал губы.
  Ели мы в молчании, но я старалась поглощать продукты так, чтобы в каждом движении, в каждом откусанном кусочке и выпитом глоточке, мужчине виделся соблазн.
  В итоге едва дождавшись пока я доем, нитх буквально потащил мня наверх, стараясь держать на расстоянии. Да что же это такое? Почему Ильзур меня избегает, я же вижу, что нравлюсь ему и не только. Некоторые физиологические реакции скрыть невозможно.
  Все-таки я девушка приличная и обсуждать на людях личные проблемы, нехорошо. И только когда мы пришли в комнату я решилась на серьезный открытый разговор.
  Пока Варнар послал вызов своему другу, я уперев руки в бока, спросила:
  - Что происходит?
  - Подожди, скоро все объясню.
  - Ну все! - возмутилась я и шагнув к нитху, присела к тому на колени.
  Он сразу схватил меня за талию, то ли в порыве оттолкнуть, то ли в порыве прижать еще теснее.
  - Что ты делаешь?
  - Сейчас все объясню, - выдохнула я и поцеловала мужчину.
  Он жадно откликнулся, будто сил сдерживаться уже не было, будто все чего он желал это ласкать меня, прижимать и...
  - Ого! Я не мешаю?
  Я едва, едва сдержалась что бы не зарычать, а Варнар оторвавшись от меня со свистом втянул в себя воздух прикрыв глаза и... все-таки стащил меня с колен, усаживая рядом.
  - Нет, не мешаешь. У нас проблемы.
  - Это я уже понял. Мне тебе рассказать, как их решить? - вскинул брови Анрар смотря на Ильзура.
  - Оставь свои намеки при себе. Радамиру приворожили ко мне.
  Мужчина в сфере вмиг посерьезнел.
  - Кто?
  - Предполагаю, что это происки храмовников. Пока мы здесь только налаживаем контакты и свою сеть, у тех уже есть связи. Вчера был праздник города и нам поставили бесплатно вино. Пила его только Рада. Если бы и я попробовал, то мы бы сейчас из игры бы выбыли. А по факту приворожена только Рада.
  - Именно это с подвигло тебя перейти на более близкие отношения и называть ее по имени? - чуть прищурился Анрар.
  Ильзур молчал долго, пристально смотря в глаза другу, а я так вообще ничего не понимала.
  - Не только, - наконец с трудом выдавил нитх.
  - Да, вляпался ты друг.
  - Точнее и не скажешь, - ответил Ванрар.
  - А что твоя сказочница думает об нашем плане?
  - Еще не знает.
  Анрар вздохнул.
  - Вот никогда бы не подумал, что ты можешь создавать себе проблемы на пустом месте.
  - На все есть причины! - вспыхнул Ильзур. - Все собираются сюда для дела, и я просто умоляю тебя, поторопи Зара. Я не знаю сколько еще смогу выдержать.
  - Хорошо. И прошу, не натворите здесь еще дел, пока все не прибудут.
  Ильзур только резко выдохнул и отсоединился.
  - Ты ничего не хочешь мне рассказать?
  - Ты же все слышала. Вчера в вино кто-то подсыпал нам приворотный порошок что бы мы загорелись страстью друг к другу и стали более уязвимы.
  - Невозможно, - нахмурилась я. - Приворотный порошок очень редкий.
  - У тех, кто хочет нам досадить, возможности имеются что бы его достать, уж поверь мне. Я вчера вино не пил и не попал под действие чар.
  - Ты хочешь сказать, что все это устроили храмовники?
  - Конечно. Затерянный город и Таинственные острова, все это легенды, рожденные на слухах. Но слухи всегда имеют под собой почву, а значит кто-то видел эти места, побывал в них.
  Я внимательно слушала дальше, радуясь хоть таким крупинкам информации.
  - Немыслимо, но храмовники очень интересно все придумали. Они взяли самый большой из островов и оградили его магией, что бы никто не попал на него, кто не знает пути. Но несмотря на простоту и изящность хода, всегда есть слабые места, вот через них и сочились слухи.
  - И чем больше проходило времени, тем брешь была все сильнее.
  - Именно. И благодаря изоляции, Затерянный город - это очень самодостаточное поселение, прекрасно подходящее нам для задуманного.
  - Чего именно?
  - Точно мы и сами не знаем.
  Очень профессионально ушёл от ответа. Ну что ж подождём.
  - В общем, мне все понятно, но с одним я крайне не согласна - мои чувства искренние.
  - Рада...
  Я подняла ладонь, призывая к молчанию.
  - Но вот у меня вопрос, если наши отношения не изменятся, то храмовникам доложат, что их план провалился и на нас проложат охоту. Однако если они посчитают, что мы приворожены оба... то посчитают нас вышедшими из игры.
  По глазам Ильзура я видела, что права, видела, что он принимает мои доводы и готов следовать им. Потребовалось немало выдержки, чтобы сдержать довольную улыбку.
  Это была чистая победа.
  ***
  Ильзур Варнар
  Перед глазами стояла Рада, какая она сегодня была за обедом. Раньше сказочница одевалась намного скромнее и было проще. Сегодня облачившись в приталенные вещи в блузку с глубоким вырезом... Она окончательно доказала мне то, чего я боялся после наших утренних поцелуев, посчитав тех лишь временным помрачением. Я влюбился.
  Влюбился сильно, страстно, как наверное влюбляются раз в жизни и то не каждый. Думаю, это случилось уже давно, когда еще экстравагантная и скромная, красивая девушка стала вызывать в моей душе отклик.
  Сжав кулаки я хотел выдохнуть истину, которую понял, сделав ее для себя окончательной и бесповоротной, но в этот момент мой взгляд упал на Бука.
  А что если он услышит и даст ей каким-нибудь способом понять о моих чувства. И осознав о чем я только что подумал, застонал.
  - Все, я окончательно рехнулся. У меня паранойя - я боюсь сболтнуть лишнего при коте. Это уже не в какие ворота. Нужно вернуть разум на место и признаться себе - я ее люблю.
  В это мгновение блохастый кишечник резко повернул в мою сторону голову, вызывая во мне, против воли, еще больше подозрений.
  Поклявшись себе что никому не кажу, что только что сделал, я повернулся к коту и совершенно серьезно сообщил:
  - Расскажешь ей, сверну шею.
  Еще раз внимательно посмотрев мне в глаза, кот повернулся и уставился в окно. Вот и прекрасно, вот и умница.
  Посмотрев на часы, я обреченно вздохнул, пора было собираться на прогулку. Когда я соглашался на предложение Рады, я понимал, что потребуется все моя выдержка, чтобы не сорваться и не склонить ее к близким отношениям. Очень близким отношениям.
  Когда чары приворота снимут, она не простит мне. А видеть отвращение в глазах любимой девушки, самое страшное что только может со мной случится.
  ***
  Радомира Ипри
  Затерянный город - это удивительное место. Земли, на которой он разместился, практически не было заметно и создавалось впечатления, что дома, замки и различные строения парили прямо в воздухе окруженные голубым небом и облаками.
  С большим портом, располагающимся отдельно на островке, город соединял величественный и казалось бы нерушимый каменный мост на который и ступать было боязно.
  И попав в это удивительное место я наслаждалась открывшейся мне красотой и гармонией. А может наша прогулка прекрасна еще и оттого, что Ильзур обнимает меня за талию, прижимая к себе или уткнутся в шею, поцелует в щеку. Однако больше этого нитх себе не повалял. И к вечеру за ужином, я едва не взвыла от отчаяния.
  То на что я так рассчитывала не случилось.
  И поднявшись после трапезы к себе наверх, я некоторых время обдумывала сложившуюся ситуацию, анализировала свои чувства и кто бы что не говорил совершенно не чувствовала. Какой-то искусственности.
  А вспоминая его прикосновениями, его поцелуем и объятия во время прогулки, могла точно сказал, что всё между нами по взаимному согласию и искренним чувствам.
  Но во. Упрямый Варнар никаких не Хотела понимали очевидное. Значит перед мной стоит долго не показать и очаровать а соблазнить. Значит не нужно терять времени раз решения принять.
  Войдёт с соседнюю комнату и увидела полураздетого Варнар, стоящего передо мной лишь в одних брюках, едва не по ехала связи с реальной ьею отдавались грезам.
  - Дара? - Удивленно окликнул меня нитха.
  - Я по важному делу, - встрепенулась я целенаправленно шагая к объекту своей страсти.
  - А до завтра это не подождет?
  Ни в коем случае, вздернула я и прижавшись поцеловали.
  Варнар вцепился в Мои плечи с силой сжав их и я не совсем поняла то ли он пытаясь меня оттолкнув то ли прижал по крепко. Однако целовались мы жарко страстно словно добравшись до запретного плода. Но строила моим руках коснутся пояса шансов, как меня оттолкнув и одним прыжком отпрыгнул на приличное расстояние.
  - Ильзур... - Начале я.
  - Если я сейчас с тобой сделаю что хочу, после того как заклятие будет сняты ты мне не простишь.
  - Тогда давай его не будет снимать.
  Этим я поставила нитха в тупик.
  - Что?
  - Я и так уверена в том что чистовую поэтому если тебе прошедшие если мы его не снимем
  - Мне не проще, - прорычал мужчина.
  - Тогда скажешь мне что я тебя соблазнила, связала, - двинулись на мужчину. - И воспользовалась обстоятельствами.
  Нитха отпустил от меня пока не уперся в подоконник.
  - Знаешь, что-то мне подсказывает, что ты не очень мне поверишь.
  - О! Я поверю, не сомневалась.
  Варнар заправленная осмотрев я и Резко развернувшись открыл окно.
  - Ильзур что ты делаешь? Это неблагородно в конец концов - сбежать от девушки.
  - Ты же мне потом спасибо скажешь, - хрипло пробормотала мужчина покидая номер, через окно.
  - Глупый вернись! Ты ведь разобьешься!
  - Ты это ведь несерьезно? - поинтересовался Варнар уже откуда то сверху.
  Понимая, что мой планы повалилась я лишь с досадой топнула ногой.
  ***
  Ильзур Варнар
  Не первый раз я сидел на крыше, всякое по работе бывало. Но вот так что бы из-за подобного, это впервые. И что теперь прикажите делать? Если так и дальше будет продолжаться, то я сам на нее наброшусь, сил уже нет никаких терпеть.
  Рядом раздался шорох и вскинув взгляд увидел Бука.
  - Что? Интересно, что я полуголый на крыше делаю?
  Ее питомец вроде как снисходительно посмотрел на меня и выгнул спину. Кошмар, я на полном серьезе считаю, что кот меня понимает. Рассудок покинул меня!
  Ко всему прочему Анрар позвонил не вовремя. Взбудораженный, явно собираясь мне что-то сказать, он запнулся на полуслове, недоуменно рассматривая меня и мое местонахождение.
  - Что-то случилось? - настороженно спросил он.
  - Да, - признался я.
  - Что-то серьезное?
  Вздохнув, я с трудом, словно признаваясь в страшном, ответил:
  - Очень. Я начал разговаривать с котом.
  Немного помолчав Арнар заметил:
  - Видимо это заразно. Но позволь спросить: почему ты сидишь на крыше? Тебя преследует кот?
  Друг скосил взгляд на животное, вольготно развалившееся рядом со мной.
  - Скорее от его хозяйки. Рада, считает, что влюблена и хочет пообщаться ближе.
  - А ты не хочешь? - запутался Анрар.
  - Дело не во мне. Представляешь, что буде, когда заклятие будет снято?
  - Ну раз ты влюблен, может его не снимать? Многие считают, что и с приво...
  Я не сдержался - зарычал!
  - Ладно, понял, не наш вариант. Но сможешь ли ты удержаться от искушения?
  Я сцепил зубы. Тут и так непросто, так он еще и масла в огонь подливает.
  - Ты что-то хотел сказать мне?
  - Да! Все готово. Тебе осталось дождаться Зара и можно приступать.
  ***
  Радамира Ипри
  На следующее утро мы с Ильзуром вели себя обособленно. Он настороженно и даже виновато на меня поглядывал, я с обидой молчала. Вот что его не устраивает? Я же вижу, что небезразлична ему!
  Или может он просто меня хочет, но не любит?
  Эта мысль не понравилась мне совершенно и привела в полное уныние.
  - Что поссорилась со своим мужчиной?
  Вскинув глаза увидела хозяйку, она вытирала соседний столик, пока я уныло медитировала над своей кружкой чая.
  - Он совершенно невыносим, - мрачно буркнула я.
  - Они все такие. Так ты его прости. Если любит, значит будет с тобой, что бы не сделал, - поделились со мной опытом.
  - А если нет? - вскинула я взгляд.
  - Тогда насильно мил не будешь. Но сомнения легко развеять.
  - Как? - чуть ли не подпрыгнула я на стуле.
  - А сделай так, чтобы он приревновал. Тогда и станет все ясно.
  Хозяйка двора ушла оставив меня раздумывать над ее советом и допивать остывший напиток.
  Легко сказать, заставь его ревновать. А как? Я же ведь никого и никогда не заставляла. Да и он знает, что я приворожена. Над этой дилеммой стоило подумать и я отправилась гулять.
  В конце, концов надо же присмотреть себе объект для вызывания ревности у Ильзура, а уж потом решим, как его заполучить. Надо решать проблемы по мере их поступления.
  Бродила я по городу очень долго, но не без результативно. В кварталах ремесленников мне встретился юноша, подмастерье и видно было, что опытный в общении с женщинами. Знает, что сказать, когда улыбнуться, умеет придерживать за локоток и быть учтивым.
  Он рассказывал мне о своей непростой судьбе и трудной работе, стараясь проторить себе самый легкий путь к сердцу дамы это жалость. Ну и был хорош собой, что должно было закрепить результат.
  Вот только я уже была влюблена и оставалась равнодушна к его чарам, но радостно улыбалась на все, что он говорил. Моя цель была достигнута без усилий! Единственное, что пошатнуло мое радостное настроение, это серый от бешенства Варнар, когда я пришла к ужину в сопровождении своего кавалера.
  Тот увидев охотника направляющегося ко мне, напрягся и вопросительно на меня взглянул.
  Я лишь успокаивающе положила руку на его кисть и сказала:
  - Не стоит переживать, это друг моей семьи, - при том я понимала, что Ильзур все слышит. - Он присматривает тут за мной.
  И едва 'друг семьи' подошел ко мне, как я поспешила представить парня.
  - Ильзур, позволь тебя познакомить с моим... другом Самраром. Сам, это Ильзур Варнар.
  Мужчины обменялись приветствиями. Самрар настороженно, нитх зло.
  - Где ты была? - позволь узнать.
  - Я на секундочку, - пробормотала я отводя своего кавалера в сторону и прощаясь.
  На мое счастье Самрара не отпугнуло то, что друг семьи охотник и он обещал пролезть ко мне в комнату сегодня вечером. Только поболтать...
  Я улыбалась и кивала в так его словам, у меня даже губы свело от усердия. На этом мы и распрощались и я смогла присоединится к охотнику в этот момент что-то усердно жующему в главной зале.
  - Приятного аппетита, - пожелала я и присев и сделав заказ.
  - Ты не ответила на мой вопрос.
  - Гуляла, - сказала я, улыбаясь на этот раз искренне.
  Настроение было отличное.
  - А почему не предупредила что уйдешь?
  - Зачем? - деланно улыбнулась я. - Ты ведь сказал, что затерянный город я покинуть не смогу.
  - А то что на тебя могут напасть в городе ты не подумала? - мрачно спросил охотник.
  - Ильзур, я уже не первый год живу на свете и как видишь жива здорова. Пока ты целыми днями выслеживаешь неизвестных типов, я завожу знакомства.
  - Для чего? - неожиданно тихим и очень спокойным голосом спросил мужчина.
  У меня появилось ощущение опасности и я даже немного подалась назад.
  - Общаться, - пожала плечами я.
  - Этот парень тебя обольщает точно с другими целями и не рассказывай сказки, что не понимать этого, - процедил Ильзур.
  - А ты не считаешь, что моя личная жизнь тебя не касается. Ты сам не хочешь быть частью ее, так не вмешивайся тогда.
  - Вот значит, как? - снова спокойно спросил мужчина.
  И я сглотнула чувствуя, что ситуация выходит из-под моего контроля.
  - Ильзур...
  Но нитх не слушая меня встал и покинул стол, ела я в одиночестве. Если это Варнар так ревнует, то он поистине ужасающ в своей ревности. Однако зря я заранее сделала такие выводы относительно нитха.
  Силу своего чувства он мне продемонстрировал чуть позже.
  Искупавшись, я переоделась в ночнушку, накинула халат и стала поджидать ночного визитера. Дело это скучное и я даже задремала в кресле, когда меня раззудило шуршание около окна.
  - Самрар? - тихо спросила я, приоткрывая окно.
  - Да, о прекраснейшая из дев.
  Едва я подалась чуть назад, как парень запрыгнул в комнату.
  - Так мило что ты пришел поболтать, - пробормотала я, размышляя может я все это зря затеяла.
  - Ради тебя я готов преодолеть любые препятствия.
  - И начнутся они прямо сейчас, - раздался голос Ильзура.
  - Что? - в один голос спросили я и Самрар.
  А в это время охотник выбрался из моего шкафа и спакойненько так, пока мы в полном шоке на него смотрели, направился к моему гостю.
  - Говорю начинаются испытания для героя.
  С этими словами Ильзур взял парня за шкирку, а втоой рукой за ремень брюк и поволок к окну.
  - Что вы делаете? Буду жаловаться!
  - Жалуйся конечно.
  Опомнившись я бросилась к Варнару, когда он остановился у самого окна.
  - Ильзур, опомнись, ты же так чтишь закон и честь. Что ты сейчас делаешь?
  Охотник наклонился ко мне.
  - Поступаю правильно. Свое надо защищать. А сейчас я о себе забочусь и это мой долг.
  - Что? - возмутилась я.
  Меня совсем не устраивало такое объяснение.
  - Ну или считай ты на меня плохо влияешь, - усмехнулся нитх и выкинул парня из окна.
  - Он же убьется, - воскликнула я не веря, что он все-таки это сделал.
  - Там крыша первого этажа его задержит, - невозмутимо возразил нитх и выпрыгнул следом.
  - Что ты делаешь? - высунулась я в окно и увидев, как охотник поволок парня прочь.
  Через час Ильзур вернулся на постоялый двор и поднявшись по лестнице присел на верхнюю ступеньку на которой сидела я.
  - Зачем? - спросила я, уже составив свое мнение.
  Моя цель удалась.
  - Что б неповадно было. Пока ты под моем присмотром, никаких соблазнителей.
  Повернувшись к Варнару я медленно наклонилась, захоти отвернуться, у него бы была возможность и поцеловала. Мужчина ответил на мою ласку, жадно сминая губы... и молча отправился спать, предварительно впихнув меня в комнату.
  Лежа и смотря в потолок, я счастливо улыбалась. Он меня любит, не иначе. А значит пора переходить к решительным действиям.
  ***
  Мне было хорошо. Очень! Давно я не чувствовала себя так замечательно. В руках у меня была бутылка вина, другой я прижимала к себе Бука и рассказывала ему как это непросто быть человеком.
  Животина иногда сопротивлялась, трепыхалась, однако молчала, не желая со мной разговаривать.
  - Представляешь какой он бессердечный? Я подарила ему свое сердце, а он...
  Бук снова завозился, стараясь отползти, но я трагически вздохнув, прижала ег к себе сильнее.
  - Только ты меня и понимаешь.
  - Мяф! - подтвердило животное.
  - Ох, ты такой милый. Подскажи мне, что мне сделать, что бы Ильзур прекратил сопротивляться?
  Кот наконец выбрался из моих объятий и подойдя лизнул в щеку.
  - Думаешь так и сделать? - задумчиво посмотрела на уверенную моську Бука. - В любом случае я ничего не теряю.
  И пожав плечами, я встала с кровати, глотнула еще для храбрости и отправилась к нитху.
  ***
  Ильзура в комнате не было и я снедаемая разочарованием и ревностью сидела на его пастели и ждала. Бутылку с вином я уже допила и подумывала отправиться за второй, когда приоткрыв свою дверь вернулся охотник.
  Первым делом я сфокусировала на нем взгляд. Рабочий костюм, обвешанный оружием, усталый и раздраженный вид, а помимо этого и еще какие-то приспособления для слежки вроде бы.
  В таком виде по женщинам не ходят.
  - Добрый вечер, - поприветствовала я хозяина комнаты из недр кровати.
  - Рада? - удивился Ильзур. - Что ты здесь делаешь? Случилось что?
  Подойдя он присел рядом и чуть наклонился рассматривая мое лицо в темноте. А я воспользовавшись случаем обняла и поцеловала своего охотника.
  Тот на мгновение застыл, а потом застонав повалил меня на кровать, придавив тяжелым телом. Губы жадно целовали мои, руки нежно скользили по телу, сминали одежду, гладили и ласкали.
  Пробрались под ночнушку и стиснули грудь, слегка касаясь соска и лаская.
  Теперь уже в голос застонала я.
  И вот что удивительно и досадно, это отрезвило нитха, вырывая его из любовного дурмана.
  - Что я делаю? Что творю? - скатился он с меня и сжал голову руками.
  - Да что ж это такое?! - подскочила я.
  Тело горело и жаждало продолжения, удовлетворения.
  - Я что заразная? Проклятая? Страшная? - продолжила возмущаться.
  - Ты пьяная! - Возмущенно ответил нитх. - Не хватало что бы я тебя в таком состоянии соблазнил и набросился.
  - Тут я тебя соблазняю, и я могу набросится. Может у тебя проблемы? - спросила я растерявшись от внезапной догадки.
  - О да! - посмотрел на мня Ильзур горящим взглядом. - У меня проблемы! Я тут для общего дела стараюсь, пока моя личная заноза сводит меня с ума. Денно и ношно думаю только о тебе и хочу только тебя. Вообще жалости никакой нет?
  Пока говорил Ильзур двигался ко мне, я ползла к нему по кровати и на последнем слове он оказался в зоне моей досягаемости и я снова обняв его поцеловала. Снова раздался стон мужчины.
  Какое мне дело до его выдержки, до его доводов. Надо проявить разумность за двоих.
  - Нет, это никуда не годится, я так больше не могу. И выход только один.
  Выдохнул Ильзур оторвавшись от моих губ.
  Ура! Ну наконец-то!
  ***
  Я лежала на постели в ожидании Зара и если вчера его приезд что бы снять заклятие выводил меня из себя, то сейчас я ничего так более не жаждала как увидеть его. Ведь это означало бы избавление от страданий.
  Утром я проснулась в постели Ильзура, ничего не помня о вчерашнем вечере, после того, как пришла в его комнату, но связанная и с кляпом во рту. Сначала я решила, что это недоразумение, но меня развязали только роно для того, чтобы я сходила в туалет, а потом путы вернулись обратно.
  Ничего не понимая я смотрела на охотника исподлобья, сразу вспомнилось что он меня уже связывал и обидно было хоть вой. Нитх сидел недалеко от меня в кресле и старался на меня не смотреть.
  Вот так и коротали мы время, поэтому когда Зар приехал и постучав вошел в комнату, в первое мгновение застыл, переводя взгляд с меня на Ильзура.
  - И что это мы тут делаем?
  - Сидим, - мрачно заметил охотник.
  - Добрый день, мастер, - вежливо поздоровалась я, всем видом показывая, какого мнения сейчас о Варнаре.
  - Мне сказали срочно приехать, мол вы тут без меня натворили дел... - пошутил мастер.
  А я не выдержала и расплакалась от обиды на весь свет. Варнар со свистом втянул воздух.
  - На Раде любовное заклятие, нужна твоя помощь, - глухо сообщил он и вышел хлопнув дверью.
  - Дурак, - крикнула я вслед.
  - В который раз убеждаюсь, что любовь зла, - задумчиво заметил мастер, смотря на дверь в которую только что вышел охотник и потом повернулся ко мне. - Ну что, давай сначала тебя развяжем?
  Я лишь пожала плечами, мне было все равно. Зар же поступал согласно своих планов и сначала отправился со мной в общий зал, покормил, так как мой завтрак был довольно скудным и заодно расспросил о том, что у нас здесь произошло.
  По мере моего рассказа мастер лишь качал головой поражаясь нам, а потом вынес вердикт.
  - Заклятие надо снять.
  - Но... - хотела возразить я.
  - Нет, Рада. И тебе и Ильзуру будет проще если между вами не будет стоять магия. Хотя что это я говорю? Вы же мастера все усложнять.
  - Может... - снова попробовала я.
  - Нет, заклятие снимем.
  И после этого потащил меня наверх, чтобы приготовить противоядие. А это оказалось не так быстро как ожидалось. Сначала мастер скрупулёзно расставлял банки и склянки, потом отправил меня в город за необходимыми ингредиентами и потом долго варил зелье, а я смотрела в окно.
  - Куда он ушел?
  Меня поняли без пояснений.
  - Дурь свою выветрить. Не переживай, я знаю где он, в совершенной безопасности и... один, - бросил на меня взгляд Зар.
  - Вы тоже считаете, что все дело в заклятье и когда вы его снимите любовь пройдет? - вздохнула я.
  - На мой взгляд от магии наложенной на человека надо избавиться, искусственные эти чары, если не твои врожденные. И носят на себе чужую магию лишь по необходимости. Но того, на что рассчитывает и чего биться Ильзур не произойдет.
  Мастер говорил загадками, такое с ним иногда бывает и я знала, сколько не пытай, проку не будет.
  И вот еще через час настал момент, когда мне протянули стакан с синеватой жидкостью.
  - А может...
  - Нет, - покачал головой Зар. - Надо именно принять внутрь.
  Вздохнув я взяла бокал и обреченно посмотрев на мастера, залпом выпила его.
  - Бе-е-е... - вырвалось сразу.
  И как только не стошнило.
  - Забыл предупредить, отворотное имеет одну особенность.
  - Какую? - встрепенулась я, чувствуя в теле легкость.
  - Оно имеет усыпляющий эффект.
  - И когда я... уну... - пробормотала я, откидываясь на кровать.
  Последнее что почувствовала, как из моих рук вынули бокал.
  
  
  Роман завершен. 21 октября 2015 - 3 июля 2017г.
  Часть романа удалена по договору с издательством.
  

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Е.Истомина "Ман Магическая Академия Наоборот " (Любовная фантастика) | | Я.Ольга "Владычицу звали?" (Юмористическое фэнтези) | | Н.Новолодская "Шанс. Часть вторая" (Любовное фэнтези) | | А.Красников "Забытые земли. Противостояние" (Приключенческое фэнтези) | | О.Герр "Желанная" (Любовное фэнтези) | | А.Оболенская "Как обмануть босса" (Современный любовный роман) | | А.Мур "Мой ненастоящий муж" (Современный любовный роман) | | К.Амарант "Будь моей игрушкой" (Любовное фэнтези) | | А.Владимирова "Телохранитель. Танец в живописной технике" (Любовная фантастика) | | А.Субботина "Невеста Темного принца" (Романтическая проза) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"