Ковальчук Анастасия Исаевна: другие произведения.

Друзья поневоле...

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.55*120  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Находится в вычитке и переработке.


  
  
   Автор: Ковальчук Анастасия Исаевна
   Название: "Друзья поневоле..."
   Жанр: фэнтези
  
  
  

1

  
  
   - Извините,- пробормотала я и змейкой скользнула в аудиторию.
   - Эльза, почему ты опоздала?- насупился профессор, ради меня прервав свою нудную речь.
   Вся группа повернула ко мне головы. Изящная эльфийка злорадно ухмыльнулась и чуть слышно спросила:
   - Неужели проспала, Лиззи?
   Я яростно сверкнула глазами, ненавижу когда меня так называют.
   - Господин профессор,- сухо начала я.- Я опоздала из-за того, что мне пришлось выбираться из своей комнаты через окно.
   Для достоверности я показала ему разорванный рукав темно-синей мантии. Студенты первого курса зашушукались.
   - Через окно?- удивленно переспросил старый маг.- По-моему для этих целей предназначена дверь.
   Эльфийка насмешливо скривилась, а я кинула на нее уничтожающий взгляд и с фальшивым вздохом ответила:
   - К сожалению, кое-кто применил чары уменьшения к двери, но перемудрил с векторами и начисто уничтожил оную.
   Я выразительно поглядела на белокурую эльфийку, которая по совместительству являлась моей соседкой по комнате. Та поджала губы и презрительно дернула головой.
   - Настолько перемудрил, что я не смогла восстановить дверь. Поэтому пришлось вылезать через окно,- я поморщилась, вспомнив, как зацепилась мантией за выступ подоконника и чуть не упала со второго этажа на заснеженную клумбу.
   - Ну что ж, в таком случае проходи и садись,- разрешил мне учитель по теории магии. Потом откашлялся и громко начал:- Итак, повторю еще раз, сегодня мы проходим тему: "Оперирование с окружающей средой". Каждый из вас владеет определенной стихией...
   Я перестала слушать учителя. Никогда не любила теорию, предпочитая практику. Достала помятую тетрадь из сумки и с задумчивым видом принялась что-то рисовать думая, как бы отомстить Стефании, этой вредной эльфийке, сидящей у меня уже в печенках. Может заколдовать ее туфли так, чтобы те начинали убегать и прятаться, как только она к ним прикоснется? Хм... А неплохая идея-то!
   Я мстительно усмехнулась. Ох и набегается она за ними...
   - Эльза! Эльза!!- рявкнуло над ухом и я вздрогнула. Оказывается, профессор успел о чем-то меня спросить, но я слишком погрузилась в планы мести и не услышала. Все взгляды студентов были вновь устремлены на меня.
   - Да?- с невозмутимым видом отозвалась я.
   - Каким образом можно извлекать энергию из стихии Воды?- недовольно повторил профессор.
   - Утопиться,- буркнула я.
   - Правильно,- кивнул учитель и отошел от меня.
   Я изумленно нам него вытаращилась.
   - Только не совсем верно сформулировано. Стихия Воды может...
   Я опять отключилась и достала тетрадь по природоведению. Вчера как обычно забыла сделать домашнее задание...
  
   Раздался удар колокола, означавший окончание лекции. Я быстро вскочила и вылетела из аудитории. Следующей была практическая магия. Ввинтившись в густую толпу студентов, я, стараясь чтобы меня не снесли идущие в противоположную сторону маги, бодро двинулась к залу для практических занятий, который находился на верхнем уровне подземелья. В нашей Академии Магии все основные лаборатории, залы для тренировок и прочее располагались именно там. На повороте меня вытолкнуло из потока, и, не успев затормозить, я налетела на какого-то парня.
   - Смотри куда идешь, идиотка!- воскликнул он, с трудом сохранив равновесие.
   - От идиота слышу,- огрызнулась я, схватившись за лямку его сумки, чтобы не упасть.
   Лямка, как и следовало ожидать, не выдержала моего веса, и сумка полетела на пол вместе со мной. Послышался характерный звук бьющегося стекла.
   - Моя лабораторная работа по химии!! Ты... ты разбила ее!- яростно сказал парень, рухнув перед сумкой на колени.
   - Я не специально, извини,- пробормотала я, вставая.
   К моему удивлению, нас почему-то принялись обходить за добрый метр. Я глянула на текущую мимо толпу, а потом чуть слышно застонала, получше разглядев парня и его дружков-одногрупников, возникших за моей спиной. Вот я попала...
   - Ты так просто не отделаешься,- прищурился третьекурсник, поднявшись с пола и недовольно меня оглядев.- Проси прощения!
   Меня неприятно удивил его тон и презрительный взгляд. Я фыркнула и скрестила руки на груди. Да, я его узнала. А как тут не узнать, когда его портрет висит прямо напротив Кафедры Боевой Магии на стенде с надписью "Лучшие студенты курса"? Но даже это не дает ему права так со мной обращаться.
   - Чего молчишь? Язык проглотила, страшила?- поинтересовался третьекурсник, магией приводя свою сумку в порядок.
   Его слова были для меня словно пощечина. "Страшила..." - эхом пронеслось в голове. Рука машинально дотронулась до шрама на щеке, и я до боли закусила губу. Ну и что? Что с того, что у меня шрам? Целительница обещала, что он исчезнет через... пару месяцев. И кому какое дело, что мои короткие черные волосы топорщатся в разные стороны? Просто они не успели отрасти с того... случая, о котором мне больно вспоминать... Не в красоте счастье... Но тогда почему парни в первую очередь обращают внимание именно на это? А студентки... Иногда меня начинает тошнить от их фальшиво-сочувствующих взглядов и притворных вздохов: "бедняжка". А особенно неприятно, когда кто-нибудь из однокурсниц пытается подружиться со мной только из-за того, что на моем фоне будет выглядеть крайне привлекательно...
   Я с отвращением поглядела на парня и тихо сказала:
   - Я желаю, чтобы ты извинился за свои слова.
   Тот хохотнул. Студенты столпились вокруг нас, забыв о своих делах.
   - Я тоже много чего желаю, и в первую очередь, чтобы такая ошибка природы как ты не мозолила ценителям прекрасного глаза,- громко ответил он, явно играя больше на публику, чем понимая, что его слова очень обидны и причиняют боль.
   Я закрыла глаза и сжала кулаки. Усилием воли подавила слезы и медленно вздохнула.
   - Ой, сейчас наша малютка расплачется!- насмешливо сказал третьекурсник, и все засмеялись.
   Я открыла абсолютно сухие глаза и в упор поглядела на него. То, что он там увидел, ему явно не понравилось, и он моментально перестал смеяться.
   Я зловеще прошептала:
   - Timor queso captis essentiam...
   Ничего не произошло. Все засмеялись еще громче, а парень насмешливо хмыкнул. Но вдруг его взгляд остекленел... и начал постепенно наполняться страхом. Третьекурсник опустился на колени и схватился за голову. Я бесстрастно наблюдала, как все вокруг закричали и кинулись к нему. Но у того из груди вырвался только хрип. Я знала что он чувствует... Знала, потому что когда-то на мне тоже испробовали это заклинание...
   Я шепнула контрзаклятие, поняв, что больше десяти секунд он не выдержит... А мне пришлось терпеть целую минуту...
   - Что здесь происходит?!- перекрыл все крики голос декана факультета.
   На секунду все затихли, повернули головы к протискивающемуся в центр толпы декану, а потом принялись наперебой ему рассказывать, как я напала на Шейрона, который ничего мне не сделал, а просто шел на лекцию, а я без причины вспылила, и...
   - К директору!- прошипел декан и схватил меня за локоть. Потом перевел взгляд на Шейрона, что сидел на полу и массировал виски, и добавил:- И ты тоже.
  

* * *

  
   Нас втолкнули в какой-то маленький кабинет, и декан тут же принялся в красках все рассказывать:
   - Госпожа директриса, в коридоре второго этажа произошла драка. Вот она,- он ткнул меня в спину, а я поморщилась,- применила Запретную магию вот к нему,- Шейрону тоже достала тычок.
   - Оставьте нас,- сказала женщина. Она стояла у высокого окна, глядела на заснеженный двор Академии и о чем-то размышляла.
   Внезапно мне стало страшно. Что со мной сделают за то, что я применила Запретную магию? Она ведь запрещена в Империи Тьмы. Самое малое - меня могут исключить... Надеюсь не казнят, ведь я несовершеннолетняя! Мне всего семнадцать!
   Директриса повернулась и впилась в меня своими желтыми кошачьими глазами. Демонесса... Я судорожно сглотнула, почувствовав, как виски с силой сдавило. Мои мысли попытались прочесть, но защита выдержала. Женщина чуть наклонила голову, а я застонала, так как в череп будто начали вбивать гвоздь.
   - Что вы делаете?- не выдержал Шейрон.
   - Пытаюсь узнать, откуда ей известна Запретная магия,- спокойно отозвалась демонесса.
   - А почему бы просто не спросить?- со злостью спросила я.
   - Ну что ж,- голова прекратила болеть,- тогда отвечай. Зачем ты применила это заклинание в стенах Академии и, самое главное, откуда оно тебе известно?
   - Он заслужил заклинание Страха,- ответила я, зажмурив глаза и с силой потерев лоб.
   - Где ты ему научилась?- с ледяными нотками произнесла директриса.
   - Я не хочу говорить при нем,- мотнула я головой, все так же не открывая глаз.
   - Придется,- непреклонным тоном сказала женщина, а Шейрон чуть фыркнул.
   - Нет.
   Я глубоко вздохнула и посмотрела прямо в ее холодные глаза, снимая защитные ментальные чары и посылая ей свои воспоминания...
  
  
  
   ...- Где твоя мать?- холодно спросил высокий мужчина.
   - Я... я не знаю!- в отчаянии воскликнула я, вокруг меня полыхал огонь.
   - Врешь,- тихо сказал мужчина, кольцо огня начало сжиматься.
   - Не вру-у!- взвыла я.
   Вокруг все пылало, было невыносимо жарко и больно. Но еще больнее было смотреть на этого мужчину и понимать, что он...
   - Где твоя мать?!- повторил он.
   - Не скажу,- я собралась с силами и с ненавистью взглянула в глаза отца.
   - Дрянь!
   Горячий хлыст ударил меня по лицу, рассекая кожу. Я упала на колени и заплакала, прижимая ладонь к щеке.
   - Говори! Иначе...
   - Нет,- прорыдала я.
   И тогда он произнес несколько древних слов, которые навсегда отпечатались у меня в памяти...
   И я упала на колени... И будто тысячи людей начали шептать, проникая в глубины сознания и оглушая... Страх... страх начал медленно растекаться внутри, холодя душу и окутывая ее ужасом... Мне хотелось выть от отчаянья... кричать от пустоты, воцарившейся внутри... Я одна... Совсем одна... и никому не нужна...
  
  
  
   - Довольно!- воскликнула директриса и судорожно схватилась за спинку стула. Она тяжело дышала, а я устало прислонилась к стене и потерла руками глаза.
   Она хотела знать, так пусть знает. Я дала ей почувствовать то, что сама когда-то испытала. Плохо только, что вновь вспомнила то, о чем старалась забыть все эти месяцы. Шейрон как-то странно затих. Через пару минут директриса дрожащим голосом сказала:
   - Наказание - вы двое сегодня всю ночь будете мыть кухню.
   Шейрон недоуменно поднял брови, ему за меньшее влетало по самое нихочу (да-да, он был не только лучшим студентом, но и лучшим источником всевозможных бед)! А тут за Запретную магию - обычная уборка!
   - Свободны,- негромко сказала она, стараясь не смотреть на меня.
   - Что такого было в твоих воспоминаниях?- спросил третьекурсник, когда мы вышли в коридор. Стояла тишина, так как шли лекции.
   - Не твое дело,- буркнула я, быстро спускаясь по лестнице.
   - Ах, не мое дело,- протянул Шейрон.- Очень даже мое.
   - Опять хочешь получить?- поинтересовалась я.
   - Это скорее ты у меня получишь,- пообещал он.- Я знаю гораздо больше заклинаний, чем ты можешь себе представить. И они во много раз сильнее твоего никудышного заклятия Страха.
   - Почему же ты не воспользовался ими?- язвительно спросила я, направляясь к общежитию, у меня не было никакого желания показываться на глаза одногрупникам.
   - Ты застала меня врасплох,- неохотно признался парень.
   Я резко дернула ладонью. Но он оказался еще быстрее - моментально сотворил щит и послал в меня легкую красную дымку. Я даже моргнуть не успела, как заклинание больно обожгло плечи и заставило рухнуть перед противником на колени.
   - Никогда не переходи мне дорогу,- угрожающе сказал Шейрон и двинулся прочь.
   Я около десяти минут безуспешно пыталась встать. И поняла, если бы Шейрон тогда догадался, каким я собралась запустить в него заклинанием, то он смог бы с легкостью его отразить, и Запретная магия рикошетом ударила бы по мне. Я еще раз злобно дернулась, немного получилось. Видимо магия начинала слабеть. Я с тоской поглядела в окно и подумала: "Ну почему всегда я?".
  

* * *

  
   Мы молча стояли и слушали кухарку:
   - Помойте пол, окна, столы, печь, плиту. Вынесите мусор за Академию, там есть специальный бак. Прочистите дымоход и помойте посуду.
   Она широким жестом указала на гигантскую гору тарелок, кубков, стаканов, оставшихся после ужина.
   - И никакой магии!- твердо сказала она.- Раз это наказание.
   Я захныкала:
   - Ну тетенька Роза, ну посмотрите сколько посуды! В Академии более четырехсот человек, а еще и преподаватели! Мне столько не осилить!
   - А парень на что?- кивнула на того кухарка.
   Я навернула на глаза слезы и жалобно сказала:
   - Ну так парень же, ему нельзя доверить хрупкую посуду. Мужчины такие неаккуратные, он сразу все побьет! Ну тетенька Роза, ну разрешите поколдовать немножко. Никто не узнает. Обещаю.
   Кухарка посмотрела на мрачного Шейрона, пытавшегося испепелить меня взглядом. Потом вздохнула:
   - И то, правда. Колдуй на здоровье детка. Только вы сделайте уж все на совесть!
   - Обязательно!- еще раз шмыгнула носом я.
   Как только за ней закрылась дверь, я моментально стерла жалостливое выражение с лица и деловито осмотрела огромную кухню.
   - Хм... работы много. Предлагаю разделить обязанности. Я мою посуду, плиту, котлы и печь, а ты все остальное.
   Шейрон поглядел на черную от сажи печь, на котлы с пригоревшими остатками еды и быстро сказал:
   - По рукам.
   Я довольно ухмыльнулась, придвинула к себе стул, села, а потом повелительным жестом махнула в сторону посуды и тихонько пробормотала заклинание. Зажурчала вода, послышался звон тарелок, которые принялась усердно тереть губка с мылом. Жесткая мочалка начала отскребать котлы, маленький скребок с совком - соскабливать сажу с печи.
   Я еще раз ухмыльнулась, когда увидела выражение лица Шейрона. Кружок бытовой магии был открыт для всех желающих, однако мальчишки предпочитали обходить его стороной. А зря, заклинания крайне просты и иногда бывают просто необходимы.
   - И за меня тоже сделай!- бросил парень и сел на соседний стул.
   - Обойдешься,- фыркнула я.
   - Что?- угрожающе поднялся он.
   - То,- даже не испугалась я.- Кухарка разрешила пользоваться магией, вот и пользуйся.
   Следующий час я скептически наблюдала, как Шейрон заклинанием левитации пытался заставить швабру мыть пол. Получалось неплохо, но в отличие от бытового заклинание, где вещь самостоятельно делала то, что тебе было необходимо, ему приходилось полностью контролировать действия швабры.
   - Уй!- воскликнула я и потерла лоб.- За что?!
   - Звиняюсь,- мстительно сказал он, отзывая противную деревяшку.
   - Идиот,- пробормотала я.
   За два часа, пока Шейрон левитировал тряпки, ведра, веники... мы успели разговориться, и я с удивлением поняла, что не такой уж он и противный. Он даже извинился за то что, цитирую, "вызверился в коридоре и оскорбил меня".
   - Черт, я устал,- Шейрон уселся на стул и тяжело вздохнул.
   - Ладно,- отозвалась я и повелительным жестом обвела помещение.
   Все вскочило и принялось с удвоенной скоростью чистить, подметать и отдраивать.
   - Спасибо,- сказал парень.
   - Да не за что, просто спать охота,- ворчливо отозвалась я.
   Когда кухня заблестела и запахла горной свежестью, я сказала:
   - Мусор за ворота Академии понесешь ты.
   - Почему это?- возмутился тот.
   - Потому что мне страшно,- я нагло воспользовалась своей принадлежностью к слабому полу.
   - И что?- поднял бровь парень.- Из-за того что ты струсила, мне надо выходить в два часа ночи с территории Академии?
   - Ничего я не струсила,- пробормотала я.- Просто страшно.
   - Тогда пойдем вдвоем!- сказал он.
   - Тоже боишься?- ядовито поинтересовалась я.
   - Вдвоем безопаснее,- отозвался он, магией поднимая гигантскую бочку с отходами.
   - Идем,- вздохнула я.
  

* * *

  
   - Осторожнее!- воскликнула я, освещая путь светящимися шарами.
   - Да вижу,- буркнул Шейрон, переступая пенек.- Ну и где этот проклятый бак? Мы уже минут пять как вышли за ворота.
   Снег глухо хрустел под ногами, а морозный ветер так и норовил распахнуть наши плащи. Вокруг было очень темно. Из-за мерцающих шаров света тени деревьев трепетали и производили жуткое впечатление. Я поежилась от непонятного ощущения. Казалось, будто за нами кто-то наблюдает.
   - Вот он!- воскликнула я, показав пальцем на непонятную серебристую емкость.
   Та с громким чавканьем поглотила бочку и смачно рыгнула.
   - Фу,- сморщилась я.
   - Лиз,- позвал парень, а я вздрогнула. Он первый, кто так меня назвал.
   - Что такое?- подошла я к нему.
   Он молча указал пальцем себе под ноги, я опустила туда взгляд... и мне резко поплохело. Мой магический шар над головой потух и мы оказались в глубокой темноте. Я вцепилась в руку Шейрона и прошептала:
   - Кто мог так разорвать человека?
   - Вурдалак,- так же тихо отозвался он.
   - Мама,- пискнула я, испуганно к нему прижимаясь.
   Он пробормотал заклинание видения в темноте, я последовала его примеру. Все казалось бесцветным и каким-то блеклым.
   - Вон,- я дернула его за рукав и указала на два светящихся глаза в дальних кустах.
   - На тебе защита,- шепнул он.
   Я кивнула и с бешено стучащим сердцем принялась создавать защитные чары. Вурдалак понял, что мы его обнаружили, и кинулся на нас. Полыхнула вспышка, запахло паленой шерстью. Вурдалак взвыл и бросился вперед, но наткнулся на мой магический заслон. Шейрон создал пылающую огненную сферу и кинул в нечисть. Слепящий яркий свет... И я снова вспомнила огненный круг, голос отца и боль... Я опустилась на колени и сжала голову руками.
   - Лиз, что с тобой? Он мертв, сгорел!
   - Да нет... Все нормально, просто... Сейчас пройдет.
   - Тогда что такое?- спросил Шейрон, помогая мне подняться.
   - Мне... я... я просто боюсь огня,- пробормотала я.- А ты запустил в него пылающим сгустком, вот я и...
   - Звиняюсь, но Огонь моя стихия,- фыркнул он.
   - Я это уже поняла,- хмыкнула я, полностью избавившись от дурноты. Потом опасливо посмотрела на кучу воняющего черного пепла.- А он не оживет?
   - Вроде не должен,- тоже посмотрел туда третьекурсник.
   Словно в насмешку, пепел зашевелился. Я взвизгнула и дернула рукой.
   - Лиз, вообще-то это был ветер,- сказал Шейрон и посмотрел на глыбу льда.
  

* * *

  
   Новость о том, что на нас напал вурдалак, облетела всю Академию. Все поздравляли Шейрона, кричали что он молодец, победил вурдалака... Хотя на мой взгляд ничего выдающегося здесь не было. Вурдалаков проходят на практике на втором курсе, и вполне логично что Шейрон его одолел. Про меня же и случай в коридоре совершенно забыли, что было очень хорошо. Даже моя соседка по комнате присмирела. То есть перестала пытаться вывести меня из себя и всячески унизить. Даже подозрительно как-то.
   - В пятницу пишем работу,- огорошил нас учитель по теории магии.
   Все возмущенно засопели, а я недовольно цокнула.
   - А по какой теме-то?- спросил кто-то с задних парт.
   - По всему пройденному материалу,- пожал плечами профессор и поспешил убраться из аудитории, так как студенты взорвались нецензурной бранью и начали кидаться бумажками.
   Я же, тем временем, напряженно размышляла, как избежать завтрашней проверки. Хм... Единственная уважительная причина - заболеть. Но чтобы провести тутошних целителей требуется как минимум получить воспаление легких в последней стадии.
   На следующем уроке по магической химии одна ушлая студентка упала в обморок, естественно, ненастоящий. Видно не одна я не хотела идти завтра на занятия.
   - Завтра устная проверочная по всему пройденному материалу!- жизнерадостно объявил мистер Норисс, учитель по магической химии.
   Группа ответила мрачным молчанием. На природоведении несколько студентов очень заинтересовал загон с ядовитыми лупаниями, маленькими зверушками, размером с мартышку, покрытыми тонкими иголками. На кончике каждой иглы содержится доза яда, способная парализовать взрослого мага на три часа. А при правильно дозировке, можно и пару денечков провалятся на больничной койке.
   Я проводила взглядом стайку мальчишек, аккуратно несущих что-то (сами догадайтесь что) в сторону общаг. А потом досадливо вздохнула, себе надо придумать что-то другое.

* * *

  
   Я ходила взад вперед по комнате, напряженно размышляя на тему: "Какую бы гадость сделать, чтобы меня завтра отправили разбирать библиотечный архив"? Обычно разбирать архив ссылали на целый день без перерыва на обед и ужин. Однако данное наказание практиковалось крайне редко, так как для этого студент должен был сделать что-нибудь из ряда вон выходящее. И желательно с участием библиотечных книг, учебников и стопки сданных лабораторных работ, дабы после привить любовь к чужому труду, путем разбора старых рукописных заметок, записей и журналов в архиве.
   - Что это ты задумала?- подозрительно прищурилась Стефания, моя соседка по комнате.
   - Ты о чем?- невинно поинтересовалась я.
   - В последний раз ты так усердно думала, перед тем как сорвать зимний бал,- нехорошо на меня поглядела признанная красавица курса.
   Я хмыкнула, было дело. Наша директриса имеет дурную привычку устраивать балы (а точнее обычные вечера с танцами) по случаю любого праздника. На зимний бал меня никто не пригласил, но я даже не расстроилась. Просто случайно проходила мимо столовой, на время праздников превращающуюся в танцевальный зал, и абсолютно случайно оживила все скульптуры, включая новогоднюю елку, которая принялась скакать как бешеная.
   Я пожала плечами, сказала:
   - Все может быть.
   И вышла из комнаты.
  

* * *

  
   Я вышла на заснеженный двор и, оскальзываясь на каменной дорожке, побрела вдоль женского общежития. Сделав круг вокруг этого четырехэтажного корпуса, и так ничего и не придумав, я уныло решила сделать еще кружочек и вокруг мужского общежития.
   Неожиданно я услышала чей-то испуганный возглас, потом мужской угрожающий шепот и звук борьбы. Полная плохих предчувствий я заглянула за угол мужского общежития. Один здоровый бугай прижимал к стене какую-то девчонку, отчаянно брыкавшуюся и мычавшую, так как второй парень зажимал ей рот. Я пригляделась и узнала в девушке Стефанию (вот неугомонная, что, спрашивается, забыла на улице?), а парни были с третьего курса моей кафедры. Узнала их только потому, что когда-то видела их и Шейрона, выходящих из одной аудитории. Хм, эта эльфийска мне никогда не нравилась, но женская солидарность и возмущенность пересилила.
   - Что вы делаете?!- воскликнула я, выпрыгивая из-за угла.
   Бугай испуганно подпрыгнул, но потом хохотнул:
   - Чучело приперлось! Чур блондинка моя!
   Второй типчик оглядел меня с ног до головы и покачал головой:
   - Почему это Шейрон не прикончил ее на месте?
   - Его бы тогда исключили,- авторитетно отозвался здоровяк и вновь повернулся к эльфийке.
   - Немедленно отпусти ее!- угрожающе сказала я и подняла ладони вверх. Над ними сформировалось по светло-голубому сгустку (к моему огромному сожалению, боевые пульсары мы еще не проходили, и это было единственное, чем я располагала в данный момент).
   - Ой-ой-ой,- передразнил меня второй парень и сделал точно такие же сгустки, только светло-зеленого цвета.
   - Почему ты не используешь магию?!- заорала я эльфийке, бросая в противника заклинания.
   - Они мне какой-то браслет нацепили!- срывающимся голосом воскликнула та и больно лягнула бугая.
   Я забормотала заклинания и вскинула руки вверх, вокруг разлилось голубоватое свечение и меня окутало защитным коконом. Противник весело рассмеялся, видимо ему доставляла удовольствие эта схватка. Сейчас он у меня попляшет. Я резко крутанула ладонью в воздухе, и его тоже окутал кокон, но только не защитный, а ледяной.
   - Орчью мать!- воскликнула бугай, оттолкнул эльфийку и направил на меня магическую волну.
   Земля под ногами завибрировала, треснула, и из ее недр поднялись корни растений и деревьев и опутали мои ноги. Я позорно грохнулась, а бугай принялся освобождать друга.
   - Ну мы ей сейчас покажем!- зловеще пообещал замороженный, точнее уже отмороженный маг.
   Они одновременно бросили в меня по пульсару темно-зеленого цвета. Моя защита жалобно заныла, но устояла. Я с силой разжала тиски корней, и выпутала из них ноги.
   - Снимай, блин, чертов браслет!!- заорала я девушке. Ее магия земли сейчас пришлась бы очень кстати.
   - Не могу!- в отчаянии взвыла Стефания.
   Я ругнулась, уже больше уворачиваясь от заклинаний противников, чем блокируя их, так как на это уходило слишком много энергии. Истошно зеленое заклинание пронеслось в паре сантиметров от меня, и меня отбросило отдачей в сторону. Я не удержалась на ногах и распласталась на снегу. Послышался ликующий возглас, негодующий крик эльфийки и...
   - Что тут такое?- раздался изумленный голос.- Ирэн, Дэм, что здесь происходит?- требовательно спросил Шейрон, показываясь из-за угла общежития в компании нескольких студентов.
   Парни как-то сразу растеряли весь свой боевой пыл, неосознанно сделали шаг назад и чуть затравленно глянули на группу магов. Я злорадно ухмыльнулась и с трудом поднялась.
   - Ну... Мы тут хотели развлечься с девчонкой, а тут приперлась эта!- ткнул в меня пальцем бугай.
   Шейрон кинул взгляд на сидящую в снегу эльфийку, перевел взгляд на странно поблескивающий обруч на ее плече и тихим, зловещим тоном поинтересовался:
   - Вы хотели изнасиловать ее?
   - Э-э... - сразу как-то растерялся бугай.
   - Нет, ты что!- поспешил заверить его второй отморозок.- Она сама захотела!
   - Не правда!- шмыгнула носом та.
   - Вы разочаровали меня,- таким же тихим и бесцветным тоном сказал Шейрон, потом резко развернулся и пошел прочь.
   Компания студентов, с которой он пришел, осталась.
   - Я говорил что этим придуркам не место среди нас,- услышала я чей-то недовольный голос.
   - И зачем их только к нам перевели?- покачал головой рыжий парень, с отвращением оглядев парочку.
   - Уроды,- неприязненно отозвался третий.
   Два болвана, не сговариваясь, испуганно кинулись за Шейроном, крича:
   - Ты что?!
   - Подожди! Дай сказать!
   Я подошла к всхлипывающей эльфийке и спросила:
   - Ты как?
   Она неожиданно вцепилась в подол моей мантии и потянула на себя. Я рухнула рядом, а она уткнулась в мое плечо и провыла:
   - Какая же ты хоро-ошая-а! Ты спасла м-меня-а! Прости-и что вела себя как ск-котина-а, я пр-росто завидыва-ала тому, к-как ты ум-меешь дер-ржать себя в руках-х и хотела вывес-сти из себя. Ты простишь?
   Она подняла на меня заплаканное лицо.
   - Конечно прощу,- мне почему-то стало легко на душе. Кажется, я обзавелась подругой.
   - А Шейрон т-тоже хоро-оший!- продолжала всхлипывать она.- На-астоящий мужчина-а.
   - Может быть,- я с тоской глянула на небо.- Все может быть...
  

* * *

  
   Утром мы со Стефой обнаружили на доске объявлений...
   - Приказ об отчислении Ирэна Мелобора и Дэмияна Даругиша, студентов третьего курса факультета стихийной магии, кафедры боевой магии, за недостойное истинных магов поведение,- прочитала Стефа громко и выразительно, потом поглядела на меня и сказала:- Спасибо тебе.
   - Это же не я рассказала обо всем декану, а Шейрон,- пожала плечами я.
   - Его я тоже поблагодарю,- томно заверила меня новоприобретенная подруга, а я закатила глаза.- Идем, сейчас будет теория магии, проверочная.
   - Ужас!- скривилась я.- Я совершенно ничего не знаю. Я даже не помню предыдущую тему!
   - Я тебе помогу,- заговорщицки подмигнула мне Стефа.
   И действительно помогла. Пробормотав "у тебя ручка сломалась", она сунула мне свое перо - черное, длинное, в белую мелкую крапинку - и потом тут же достала себе такое же.
   - Но...- я хотела сказать ей, что чернильная ручка у меня в полном порядке, но с удивлением уставилась на аккуратно переломанный предмет писания.- А...
   Стефка скорчила страшную гримасу и помотала черным пером. Я внимательней пригляделась к своему и с изумленно поняла, что это не белые крапинки испещряют перо, а маленькие буквы, выжженные на нем. Я с восхищением глянула на девушку, никогда бы до такого не додумалась! Теперь понятно, почему она предпочитает магические перья, а не чернильные ручки! Она хвастливо ухмыльнулась и склонилась над своим листком.
   После удара колокола мы, весело переговариваясь, побрели на практическую магию. Забавно как я ошибалась на ее счет. Стоит человеку перестать плохо к тебе относиться, немного открыться, помочь на проверочной работе и вуаля, все обиды забыты. Стефа оказалась довольно милой, хоть я ее раньше считала капризной и стервозной. На деле она просто была требовательной и прямолинейной. На мой осторожный вопрос, почему она так... кхм... недружелюбно ко мне относилась, Стефа ответила прямо: "Я просто завидовала твоему самообладанию и уверенности. Ведь если мне кто-нибудь даже намекнет на то, что у меня что-то не в порядке с прической, я не смогу дальше поддерживать беседу, слушать преподавателя или еще что-то. Я буду нервничать, трогать руками волосы, приглаживая их, и стараться увидеть свое отражение в оконном стекле или в пудренице. А потом при первой же возможности помчусь в дамскую комнату к большому зеркалу. А тебе в лицо говорили такие ужасные вещи, а ты не обращала внимания. Ни разу не огрызнулась, не вспылила. И от тебя отстали. Я завидовала, потому что сама так почему-то не могла".
   - Ой!- воскликнула она и схватила меня за руку.- Смотри какой парень! Симпатичны-ый!
   Я посмотрела туда, куда она показывала и согласно кивнула, в принципе нормальный. Темноволосый, с пронзительно синими глазами. Я заметила, что он смотрит на меня. Именно на меня. И нервно дернулась, так как он рассматривал мой шрам, пересекающий щеку от виска и не доходя до губы. Я не привыкла, что кто-то настолько пристально и не таясь меня разглядывает. Обычно люди бросали взгляды украдкой, смотрели до тех пор, пока я не поднимала на них глаза. И тут же отворачивались или делали вид, что глядели на какой-нибудь предмет за моей спиной. Но этот парень совершенно не смущался. Его равнодушно-холодный и изучающий взгляд пугал. Я резко развернулась и бросилась в женскую комнату, Стефа еле поспела за мной.
   - Ну куда ты убежала! Он же смотрел на нас!
   - На меня,- я с ненавистью уставилась на свое отражение.- Но когда ты рядом, все смотрят на тебя, так как ты настоящий эталон красоты.
   Я не кривила душой, я говорила серьезно, поэтому Стефа лишь нахмурилась и посмотрела на себя в зеркало. Оно бесстрастно отразило высокую изящную девушку с густыми волнистыми волосами цвета белого золота и большими сапфировыми глазами.
   - И мне это нравится, так как когда я одна, они смотрят на меня. А так...
   Я опустила голову и поглядела на свои руки. Длинные пальцы пианистки... Я невесело усмехнулась, действительно, люблю играть на фортепиано... однако эти пальцы привыкли отнюдь не к музыкальному инструменту. А к холодной стали... к тяжелому куску металла в ладони, к...
   - Ты комплексуешь?- спросила Стефа и положила руку мне на плечо.
   - А ты никогда не замечала?- я поглядела на нее, но та только покачала головой:
   - Ты отлично себя контролируешь. Я же уже говорила. Знаешь... я даже предположить не могла, что тебя это действительно задевает. Сначала конечно были такие мысли, ведь кого бы такое не задело? Но за пять месяцев совместной учебы мне начало казаться, что тебя это совершенно не тревожит. Ты молодец,- неожиданно сказала она и начала рыться в сумочке.- Нельзя показывать свои слабости. А то найдутся те, кто мигом вонзит туда шпильку, а потом еще и покрутит. Подними голову,- приказала она.
   - Что это?- опасливо покосилась я на плоскую баночку, которую она вытащила на свет повелительский.
   - Это эмульсия для лица,- вздохнув, ответила она.- Проще говоря, эльфийская косметика.
   Я с недоверием глядела на себя в зеркало, пока эльфийка мазала мое лицо непонятной светлой субстанцией.
   - У меня же не от природы такая кожа,- пробормотала она.- Это все эмульсия.
   Я была поражена до глубины души. Стефания делилась своими секретами красоты! Либо она до наивности добра, что крайне сомнительно, либо она мне действительно доверяет. "Я ценю это",- подумала я.
   - Ну вот,- полюбовалась на свою работу она.- Почти не видно.
   Я пораженно уставилась в зеркало. На меня смотрела совершенно другая девушка! Шрам был, но тонкий, заметный только если вплотную подойти. Из-за этого глаза перестали казаться маленькими, а нос - кособоким. Я порывисто обняла Стефу.
   - Спасибо,- прошептала я.
   - Ну, делов-то!- пробурчала она, немного смущенная моей реакцией. Да я и сама не ожидала от себя такого.- Осталось только что-то придумать с волосами.
   - А что там думать?- спросила я.- Ежик есть ежик.
   Эльфийка загадочно улыбнулась, на пару мгновений задумалась, будто что-то вспоминая, а потом певуче проговорила пару слов и плавно взмахнула ладонью. Повеяло легким ароматом цветов, и я почувствовала, как волосы потяжелели, удлинились и аккуратно легли на плечи.
   - Розовая магия,- пояснила Стефа.- У дриад на осенней практике научилась, а они могут делать со своей внешностью тако-ое...
   Она мечтательно закрыла глаза, а я все еще неверяще смотрела на черноволосую девчушку в зеркале.
   - Пойдем!- неожиданно подпрыгнула подруга.- А то на практическую магию опоздаем!
  

* * *

  
   Мы вбежали в зал вместе с ударом колокола. И недоуменно замерли. В зале было непривычно много народу.
   - Ученики! Студенты!- попытался перекричать шум профессор практической магии.- Послушайте!
   Но никто не обращал на него внимания. Я мрачно усмехнулась и обвела зал плавным жестом. Шум стих, зато появилось недоуменное мычание.
   - Спасибо Эльза,- посмотрел на меня профессор и чуть улыбнулся, потом продолжил:- Сегодня у нас сдвоенный урок с третьим курсом. Вы разобьетесь на пары, и каждый из вас будет отрабатывать нужное заклинание. Первый курс - защиту, третий курс - нападение. Ну-с, прошу!
   Я щелкнула пальцами, снимая со студентов заклинание онемения языка. Очень полезное, надо отметить, заклинание. Его формула настолько мала и проста, что проникает через защиту обычного студента. Если конечно у того нет амулета против сглаза, порчи и прочей ерунды, отталкивающего подобную мелочь.
   Вокруг нас со Стефой собралось несколько третьекурсников.
   - Как думаешь, кого мне выбрать?- кокетливо стрельнула глазками эльфийка.
   - Вот того,- я без стеснения ткнула пальцем в русого красавца, а потом прошептала ей на ухо:- Мало того что он тебе поддастся, так еще и на свидание пригласит.
   Она согласно кивнула и по-королевски прошествовала к нему. Я уже собралась было как обычно подпереть стенку и ждать, когда кому-нибудь тоже не хватит пары, но с удивлением поняла, что три третьекурсника даже не думают уходить.
   - Что?- поинтересовалась я.
   - Как это что, с кем из нас будешь в паре?- спросил блондин.
   - Э-э... - ошарашено протянула я.- Точно, со мной хотите?
   - Да,- нетерпеливо кивнул он.
   - Но почему?- я все еще не могла поверить, что они добровольно предложили это.
   - Остались одни страшилы,- он махнул рукой в сторону парочки девчонок из моей группы.
   - О-о!
   Радость из-за того, что парни обратили на меня внимание прошла. Это еще раз доказывает, что для них важна только внешность! Пусть помучаются, может поймут, что и обычные девушки ничем не хуже других.
   - Нет, я никого не выбираю,- величественно мотнула головой я.
   - Но...
   - Я сказала, никого,- ледяным тоном повторила я.
   Через пять минут пары разбрелись по большому каменному залу. Учитель откашлялся и открыл рот, чтобы что-то сказать, но тут наткнулся на мою хмурую фигуру.
   - Э-э... Эльза, тебе что, не хватило пары?- он подошел ближе.
   - Как видите,- пожала я плечами.
   - Хм... Я был уверен, что в обеих группах одинаковое количество студентов. Ладно, мы...
   Но не успел он договорить, как дверь с грохотом распахнулась, и в зал влетел запыхавшийся парень.
   - Мистер Элби... простите... за опоздание...
   - Ничего. Вот и нашлась тебе пара,- поглядел на меня профессор, а я скорчила гримасу.- Ну не кривляйся, Шейрон лучший в группе, я уверен, вы поладите.
   Учитель отошел, а парень стал недалеко от меня. Он оценивающе меня оглядел, и его чарующая улыбка (явно нацеленная на покорение нового сердца) плавно перетекла в удивленную гримасу.
   - Ты?
   - Я,- кивнула я.
   - Но... Ты выглядишь лучше,- хмыкнул Шейрон.- Вижу, и до тебя дошли новинки эльфийской косметологии.
   - Ага,- отозвалась я и повернулась к профессору.
   Тот стоял в центре зала и подробно объяснял, что следует делать.
   - ..К формам защиты относятся Сферы, которые, первый курс, мы отрабатывали на прошлом уроке. Это Щит - минимальная площадь, максимальная плотность; и Стена - максимальная площадь, но минимальная плотность.
   Я в предвкушении размяла руки. Обожаю боевые заклинания.
   - Третий курс!- позвал профессор.- Будьте осторожно со своими заклинаниями. Защита первокурсников может не выдержать Меч, поэтому сегодня применяем только Кулак.
   - Кулак, Меч?- я заинтересовано посмотрела на Шейрона.- Что это?
   - Хочешь увидеть Меч Огня?- хмыкнул тот.
   - Ну...- я с сомнением покосилась на соседнюю пару.
   Щит Земли одной одногрупницы не выдерживал натиска Кулака Воды (видимо уплотненного потока энергии) третьекурсника и рассыпался на глазах. Громкий вскрик - и ее отбросило назад.
   - Не бойся, я легонько,- насмешливо сказал Шейрон.- Обещаю, что сильно не пострадаешь. Хотя если ты боишься...
   Это было последней каплей. Я резко вскинула руки, бормоча формулу щита. Между нами образовалась прозрачно-синяя стена. Парень ухмыльнулся, отвел руку назад, растопырил пальцы и с силой направил на меня. Что-то большое, огненное и пылающее врезалось в мой щит. Я выставила вперед обе руки, пытаясь сдержать натиск, но почувствовала, как ноги скользят по полу назад.
   - Огонь и Вода!- воскликнула откуда-то профессор.- Нельзя их противопоставлять друг другу, может...
   Но конца фразы я не услышала, мой щит начал гудеть, вибрировать и медленно таять. Я с ужасом посмотрела на него. Кто-то рассмеялся. Я упрямо сдвинула ладони и сотворила на этот раз Стену Воды. А потом еще и Щит вплела. Получились мощные защитные чары. Пару секунд я видела только синеватое свечение и фигуру Шейрона. Но вдруг полыхнуло пламя, половина студентов бросилось к стенам зала, другую половину начисто сбила с ног отдача от заклинания, а я с благоговейным ужасом уставилась на вытянутый сгусток огня. "Меч Огня",- пронеслось у меня в голове. Все, это мой конец.
   Послышался душераздирающий треск, моя защита пошла трещинами и начала рассыпаться. Я нахмурилась, если он может сделать Меч, почему я не могу?
   "Потому что ты не знаешь формулу заклинания",- сказал язвительный голосок разума.
   Ну и что, сейчас сама придумаю. Итак...
   Я подняла руки и начала бормотать все известные мне заклинания замораживания и обездвиживания, соединяя их в единое целое. Главное, не напутать с пропорциями и отношением полярных сил. Возник большой сверкающий сгусток бело-голубого цвета. Стало невыносимо холодно. Изо рта вырвалось облачко пара.
   Шейрон тоже что-то забормотал. Над ним начала медленно расти пылающая сфера...
   Тишина... Два сгустка энергии встретились... Сноп искр, вихрь, резкий звук разряда и... и мощный взрыв! Меня отбросило в сторону, и я больно ударилась спиной о стену. Кто-то громко вскрикнул, полыхнула розовая вспышка, и повеяло ароматом цветов...
  

* * *

  
   - И что мне с вами делать?- со вздохом спросила директриса.
   Я, Стефа и Шейрон стояли посреди ее кабинета, понуро опустив головы.
   - Это моя вина, госпожа директор,- отозвался профессор практической магии.- Я забыл, что стихия Шейрона - Огонь, а Эльзы - Вода. Мне не следовало...
   - Да, вам не следовало,- жестко сказала демонесса.- Эти две стихии испокон веков соперничают друг с другом, и вам не надо было...
   Я больше не могла слушать, как за мой проступок отчитывали ни в чем неповинного профессора. Я воскликнула:
   - Это я виновата. Я просто не хотела смириться с тем, что третьекурсник сильнее обычного первокурсника. Теперь я понимаю, что поступила глупо. Ведь уровень знаний...
   - Нет, это виноват я,- перебил меня Шейрон.- Я спровоцировал ее, и...
   - Довольно!- воскликнула директриса, увидев, что и Стефа открыла рот, чтобы что-то сказать.
   После того, как меня отшвырнуло к стенке в зале практической магии, Стефа применила к Шейрону одно из заклинаний Розовой магии. От него до сих пор одуряющее несло жасмином и цитрусом, а волосы были покрыты ровным слоем кучеряшек.
   - Хм...- директриса еще раз на нас поглядела. Потом бросила взгляд на свой письменный стол.
   Я тоже туда посмотрела. Там лежало вскрытое письмо, на сургуче явственно виднелся герб - ромб неправильной формы, в центре которого находился меч, обвитый лентой. Я сглотнула, это был фамильный герб рода Ракитских, рода Повелителей Империи Тьмы.
   - Запретную магию в стенах Академии я простила,- она в упор посмотрела на меня.- Ты знаешь из-за чего. Но я так же тебя предупредила, чтобы ты больше не нарушала правил Истинных Магов.
   Я опять сглотнула. Первое правило Истинного Мага - смирись пред сильнейшим. И я его нарушила.
   - Вы постоянно попадаете в неприятные ситуации,- на этот раз ее взгляд задержался на Стефе.- Я... отстраняю вас от занятий сроком на один месяц.
   Я радостно выдохнула. Неужели она думает, что мы будем очень переживать, не посещая занятия?
   - Вместо этого,- продолжила демонесса, а мы напряженно замерли,- вы отправитесь в Королевство Метаморфов.
   - Зачем?- вырвалось у Шейрона.
   - Ну... скажем так, вурдалак, которого ты убил, был не вурдалаком, а метаморфом.
   Стефа ахнула, а я изумленно спросила:
   - То есть вы думаете, его специально послали сюда, в Ривелл?
   - Я ничего не думаю,- досадливо поморщилась директриса.- Повелитель Империи занят и нанести личный визит в Королевство не может, поэтому приказал отправить туда парочку хороших магов с письмом, которое он лично написал.
   Мы приосанились, когда нас назвали хорошими магами, но тут она добавила:
   - К сожалению, старшекурсники готовятся к сдаче зачетных экзаменов, и я решила послать вас. Как в наказание.
   Шейрон хмыкнул, явно не поверив ворчанию директрисы. Миссия действительно была ответственной и крайне важной. Она бы ни за что в жизни не послала кого попало в Королевство Метаморфов, следовательно, наша троица полностью подходила под описание "парочка хороших магов".
   - А... а нам будет грозить опасность?- осторожно спросила Стефа.- Ведь... если вурдалак был их, то...
   - Опасности нет,- отрезала директриса.- Нам известно, что тот, кого разорвал метаморф, был придворным магом их Королевства. Он находился здесь, в столице Империи, по делам.
   - Погодите, метаморф убил придворного мага своего короля??- оторопело спросила я.
   - Что за бред!- буркнул Шейрон.
   - Вот именно,- сказала демонесса.- Повелитель хочет разобраться в этом. Но, к сожалению, ему пришлось срочно отбыть в Свободную Гномью Республику на неопределенный срок, поэтому именно вы поедете в Королевство Метаморфов и вручите письмо королю.
   - Когда?- обреченно спросил Шейрон.
   - Завтра утром,- коротко сказала она и отвернулась к окну.
  

2

  
   Было темно, холодно и рано. Я раздраженно поглядывала на свежих, как огурчики, Шейрона и Стефу.
   - Чего мы ждем?- не выдержала я и поежилась.
   - Четырех часов,- коротко сказал парень.
   - Уже четыре! - воскликнула я.
   Часы пробили ровно четыре раза, а Шейрон удовлетворенно кивнул:
   - Вот теперь да, четыре. И можно со спокойной совестью колотить в двери конюшни.
   Я обрадовалась и громко забарабанила по деревянным воротам. Немного подумала и начала еще и ногами пинать створки.
   - Да иду!- воскликнул кто-то сзади.
   Я недоуменно обернулась и уставилась на конюха, идущего со стороны корпуса для персонала.
   - А вы разве не должны...- я осеклась и поняла свою глупость.
   - Ночевать в конюшне?- закончил мужчина.- Конечно же нет.
   Я гневно поглядела на Шейрона, но тот только безобидно пожал плечами.
   - Нам же вроде какой-то конверт должны были дать,- вспомнила Стефа.
   - Уже дали,- сказал третьекурсник и похлопал по своей сумке.
   - А почему тебе?- возмутилась я.
   - А я совершеннолетний,- ухмыльнулся тот.
   - И что? Мне тоже есть восемнадцать!- воскликнула эльфийка.
   Блин, я самая младшая из них.
   - А мне двадцать один! Все, не спорьте! Я просто самый старший и ответственный.
   - Ну как же,- фыркнула я и побрела вслед за конюхом.
  

* * *

  
   - Я на это не сяду!- заявила Стефа.
   - Никогда не ездила на лошадях?- поинтересовался Шейрон.
   - Ездила,- оскорблено отозвала она.- Но на эльфийских, а это даже на коня не похоже.
   Ну... я бы с ней поспорила. Лошади, как лошади. Разве что немного старые и... хм, воняют.
   - Похожи,- отрезал парень, прилаживая к потертому седлу меч.
   - О-о...- заинтересовалась я и подошла ближе.- Ты умеешь с ним обращаться?
   - Показать?- любезно спросил он.
   - Не стоит,- я на всякий случай отошла.
   - Что это?- эльфийка ткнула пальчиком в лошадиный зад.
   Шейрон уже было открыл рот, чтобы подробно ей объяснить что это, и для какой функции служит, но конюх его опередил:
   - Это одеяла.
   - Одеяла? Зачем?
   Я покосилась на аккуратно свернутую трубочкой ткань, закрепленную сзади седла.
   - Мало ли что,- пожал плечами конюх.
   Мне досталась кобыла каштановой масти с белым пятном на лбу. Она постоянно фыркала и настороженно дергала ушами.
   - М-м... А нам в какую сторону ехать-то?- спросила я, когда мы выехали за ворота Академии.
   - Я все знаю,- заявил Шейрон.- Просто следуйте за мной.
   - То есть ты самый главный, да?- язвительно спросила я.
   - Да,- кивнул тот.
   Я недовольно фыркнула, но спорить не стала. Видимо у него была карта и деньги, которые нам выделила Академия.
   Через пятнадцать минут мы подъехали к высоким воротам. К нам сразу же выскочило двое стражей.
   - Привет Сэм!- приветливо крикнул одному из них Шейрон.
   - О! Шер! Какими судьбами?- стражник заметно обрадовался.
   - Да так... Дамочек сопровождаю,- он пренебрежительно мотнул головой в нашу сторону.
   Эльфийка буквально захлебнулась от возмущения за слово "дамочек", но моментально остыла, словив восхищенные взгляды стражей.
   - А ничего,- одобрительно прошептал ему страж.- Обе, но светленькая посимпатичней будет.
   Я нарочито громко кашлянула, чтобы страж понял, что я его услышала.
   - Э-э... Так ты из города уезжаешь?- быстро спросил тот у Шейрона.
   - Нет, он просто так приперся к воротам в четыре утра!- буркнула я и подъехала поближе.
   - И то правда. Разрешение?
   - Вот,- третьекурсник важно достал какой-то лист с печатью Академии.- Так что будь спокоен, мы не сбежали.
   - А я уже заволновался,- подмигнул ему страж.- Помню, в прошлый раз...
   Шейрон предостерегающе кашлянул.
   - Открыть ворота!- заорал страж кому-то.
   Как только лошади ступили на мостовую, я ядовито поинтересовалась:
   - И куда теперь, Шер?
   - Прямо по дороге,- отозвался тот и добавил:- Лиз.
   - О!- неожиданно воскликнула Стефа.- Мы поедем по главной дороге Торгового Пути!
   - Одна догадалась,- проговорил Шейрон.- Интересно, до второй дойдет?
   Я досадливо фыркнула. Столицу Империи Тьмы и столицу эльфийских Земель соединяет дорога, по которой ввозится и вывозится разнообразная продукция и товары. Дорога широкая, вымощена камнем. В теплое время года на обочинах вблизи населенных пунктов стоят купцы со всякой снедью (и не только). Дорога проходит через множество городов, очень удачно стоявших на ее пути. Столица Королевства Метаморфов - один из них.
   - Еще вопросы будут?- спросил Шейрон.
   - А как же! Нам ничего не объяснили, и даже продуктов не дали. Где есть то будем?
   Я ускорила коня и поравнялась с ним.
   - Ну... Часах в пяти отсюда есть поселок, "Мариво" называется.
   - Пять часов?- возмутилась эльфийка.- Почему так долго?
   - Марево?- заинтересовалась я.
   - "Мариво",- поправил меня он, и обернулся к Стефе:- Мы лошадей ведем шагом, рысью и галопом пускать не будем. Поэтому и времени потребуется больше.
   - А почему это?
   - Ну... Лошади старые, к быстрым скачкам непривычные...
   Я фыркнула и немного натянула поводья, пропуская парня и подругу вперед. Она моментально поравнялась с ним и начала методично расспрашивать про лошадей... потом, где он научился ездить верхом...
   Через час меня начало тошнить от их безобидного флирта и пустой болтовни. Я резко сжала бока своей рыжей кобылки. Она недовольно фыркнула, но подчинилась и резво обогнала сладкую парочку. Я постаралась отъехать как можно дальше, Шейрон что-то крикнул мне, однако я не расслышала. Ну и пусть.
   Я глубоко вздохнула, наслаждаясь морозным воздухом. Вокруг простирались заснеженные поля... Вдалеке чернел лес... Был рассвет, и небо казалось нежно-розовым с желтыми разводами... Я еще раз вздохнула... и поперхнулась. На меня резко пахнуло приторно-сладким запахом, точнее тошнотворной вонью. Я моментально скривилась и недоуменно поглядела по сторонам. Откуда так несет?
   Вдали показался огромный широкий валун. Я чуть наклонилась вперед, дернула поводья влево и сжала бока лошади, переходя на галоп, попутно махая рукой. Снег услужливо расступался перед нами, и кобыла отлично скакала по земле.
   - Лиз, стой!!- закричал кто-то сзади. Ага, сейчас же.
   Вот показался булыжник, вонь стала жуткой, даже лошадь замедлила бег и перешла на настороженный шаг. Мы обогнули громадину и...
   - А-а-а!!- завизжала я и закрыла лицо руками.
   Сзади послышался стук копыт, на поляну выскочил Шейрон, одной рукой держа поводья, а другой - полыхающую магическую сферу.
   - Что та...- начал он и осекся. Потом выругался сквозь зубы, увидев то, что издавало этот тошнотворный запах.
   Это был орг, именно орг, а не орк. В отличии от второго, он был где-то под три метра высотой, около двух - шириной в плечах, а морда у него была рогатая, как у носорога. Я еще раз посмотрела на растерзанную тушу орга, и мне стало еще хуже.
   - Что там?- воскликнула Стефа.
   Я поспешно махнула рукой, и на пути ее лошади выросла гигантская ледяная стена.
   - Ничего интересного,- через силу крикнула я.- Только куча гадких пауков и мух.
   С громким "фу!" Стефа вернулась обратно на дорогу, а я опять бросила взгляд на орга и быстро отвернулась, голова закружилась от тошнотворного запаха, я вцепилась в гриву кобылы и отъехала подальше. За спиной вспыхнул столб огня. Когда я обернулась, то увидела только кучу пепла, который ветер уже начал разносить по полю. Я брезгливо поморщилась и заморозила его. А потом пришпорила кобылу и поскакала обратно на дорогу.
   - Что там было?- с любопытством спросила эльфийка, когда мы, оба хмурые и мрачные, вновь продолжили путь.
   - Тебе лучше не знать,- с отвращением сказала я.
   Хорошо, что она не видела этого орга. Зрелище было - не для слабонервных, да и не для сильнонервных впрочем тоже.
   - Как думаешь, кто его так?- тихо спросила я, поравнявшись с Шейроном.
   - По-видимому, наш с тобой знакомый вурдалак-метаморф,- отозвался тот.- Уже несколько дней лежит... тело.
   - Не мог же один вурдалак так выпотрошить тушу орга!- шепотом сказала я.- Орг гигантский, а вурдалак хоть и зубастый, но по размерам едва превосходит медведя. Ему одному не под силу осилить орга!
   - Именно поэтому я думаю, что их было несколько,- тихо, но серьезно сказал Шейрон.
   - Что вы там шепчетесь?- недовольно спросила Стефа и подъехала ближе.
   - Рассказывай сам,- бросила я магу и поскакала вперед.
   Меня колотило. Несколько метаморфов! Сомневаюсь, что они были полукровками, а были самыми настоящими, истинными метаморфами. Если первые могли перекидываться только в одну ипостась, то вторые... О-о... Если это взрослые особи, закончившие десять лет обучения в Королевском Институте Метаморфов, то они могут перевоплощаться в любое живое существо, которое видели!
   - М-может вернемся в Академию?- донесся до меня голос Стефы.
   - Не думаю что они остались в Округе Ривелла. Скорее всего, вернулись обратно к себе в Королевство,- уверенно сказал Шейрон.
   - Ну ладно,- с сомнением протянула эльфийка.
  

* * *

  
   - На меня все пялятся!- возмущенно прошептала мне Стефа.
   - Раньше, тебе это нравилось,- заметила я. Мне и самой было неуютно под множеством взглядов.
   - Девчонки, расстегните плащ, выпятите грудь и все путем,- весело сказал Шейрон и моментально получил подзатыльник.- Эй, вы чего? Я же дело говорю, у нас там на мантии эмблема кафедры и герб Академии вышиты. Никто не сунется просто так.
   - А если не просто так?- хмуро поинтересовалась я.
   Мы сидели в трактире под названием "Три повозки". Публика тут была соответствующей - парочка троллей откровенно глазеющих на Стефу, какой-то тип, закутанный в плащ по самый нос, темные эльфы, на спор пьющие гномий самогон, и множество купцов. Сквозь грязные окна дневной свет сюда не проникал, и создавалось впечатление, что уже глубоко перевалило за полночь.
   - Что вам, уважаемый маг?- проворковала разносчица, кокетливо стреляя глазками в Шейрона.
   - М-м... запеченную рыбу пожалуйста и...- он глянул на нас,- и домашнее жаркое.
   - Сейчас принесу.
   Она отошла, медленно-медленно покачивая бедрами. Парень проводил ее задумчивым взглядом.
   - Вижу, ты отлично знаешь ассортимент меню в подобных заведениях,- язвительно сказала я.
   - У тебя отличное зрение,- отозвался маг.
   Эльфийка брезгливо оглядела стол, прошептала парочку заклинаний и со спокойной душой поставила локти на абсолютно чистую поверхность, запахшую фиалками.
   - Тот тип странно на меня смотрит,- дернулась она.
   Я проследила за ее взглядом. Кривоносый тролль похабно подмигнул нам и распылался в желтозубой улыбке. Мы обе сразу как-то скукожились и испуганно прижались друг к другу.
   - Да успокойтесь вы, я же с вами,- досадливо сказал Шейрон.- А еще на звание боевых магов претендуете! Трусихи.
   - Сам такой,- огрызнулись мы.
   - А когда мы в следующий раз остановимся?- через десять минут спросила я. Жаркое оказалась на удивление вкусным, и мы съели его в мгновение ока.
   - Сейчас десять, значит... Хм... Ближе к вечеру, часам к девяти,- отозвался Шейрон, подмигивая разносчице.
   - Прекрати!- закатила глаза я.
   - Ревнуешь?- насмешливо спросил он и лениво на меня поглядел.
   - Я - нет, а вот он да,- я ткнула пальцем в большого мужика за стойкой бара.- Он на тебя уже минут пять косится. Скорее всего, это ее муж.
   - Нет, скорее всего, это мой животный магнетизм,- беззаботно отмахнулся маг, но пялиться на разносчицу перестал.
   - Стоп, то есть нам десять часов трястись в седлах?!- возмутилась Стефа.- Так ведь и от скуки умереть можно! И от голода!
   - Можешь почитать какую-нибудь книжку,- хмыкнул Шейрон.- А еду я прихвачу.
   - Я взяла только учебник по магической химии,- буркнула она.- Это мой любимый предмет.
   - А я - по практической магии,- отозвалась я.
   - А я вообще орчий журнал с картинками обнаженных дриад и эльфиек прихватил, что дальше?- поинтересовался несносный маг.
   За соседним столиком заметно оживились и начали что-то горячо обсуждать, а потом достали откуда-то парочку ядовито-красных журналов. Шейрон заинтересовано скосил на тот столик глаза.
   - Только попробуй,- предостерегла его я.- Заморожу.
   Тот только пренебрежительно фыркнул и расплатился за еду. У трактира нас ждали привязанные лошади, я подошла к своей кобыле и недоуменно застыла. Что-то не так...
   - Чего стоишь, как столб?- спросил Шейрон, ловко запрыгнув в седло.
   - Да нет, ничего,- отозвалась я и забралась на кобылу.
   Следующий час я пыталась разобраться в своих ощущениях, что-то было определенно не так. Вот только что? Вроде как обычно подскакиваю в неудобном седле и отбиваю себе одно место. Как обычно темная грива кобылы отливает каштаном на зимнем солнце. Разве что идет она слишком резво и уверенно, но это наверное из-за того, что она отдохнула и наелась овса.
   - Ли-из!- громко позвала меня Стефа.- Ты что, заснула?
   - Что?- я очнулась от размышлений.
   - Я спрашиваю, ты была когда-нибудь в Эльграде?
   - В столице эльфов? Неа, никогда,- сказала я и зевнула.- А ты?
   - А я там родилась,- похвасталась девушка.- У меня отец оружейник и...
   - Оружейник?- заинтересовался Шейрон.- И какой ассортимент предлагает твой отец?
   Стефа наморщила лоб, пытаясь вспомнить длинные имена мастеров и виды оружия.
   - А ты сама владеешь техникой ведения боя?
   - Ты что, боевые мечи же тяжелые! Мой отец сказал, что не допустит, чтобы я таскала такие громадины,- отозвалась эльфийка.- А к обычным мечам он меня не подпускает. Говорит, обязательно порежусь. Но зато он подарил мне серебряный кинжал со вставкой из охрового металла.
   Я уважительно кивнула. Охровый металл реагирует на нечисть и меняет цвет со стального на темно-желтый и светиться в темноте.
   - Я тоже хотел себе меч с охровым металлом,- с сожалением сказал Шейрон.- Но у меня за него потребовали сто пятьдесят золотых!
   - Ого!- воскликнула Стефа.
   - Н-да,- покачала я головой.- А покажи кинжал, пожалуйста.
   - Вот,- девушка с гордостью достала маленькие ножны, в которых поблескивала изящная рукоятка, украшенная драгоценными камнями.
   - Красиво,- оценила я и испуганно вцепилась в гриву лошади, так как она нервно дернулась и чуть не сбросила меня на землю.- Тише, что с тобой?
   - Может волк?- предположила Стефа и вынула кинжал.
   - Или не волк...- протянул Шейрон, внимательно глядя на темно-желтую полоску, пересекающую кинжал.
   Мы как раз въехали в густой лес, в котором мог жить кто угодно. Маг остановился у обочины и спрыгнул с коня.
   - Что ты делаешь?- прошипела Стефа.- Если верить охровому металлу, то где-то рядом бродит нечисть!
   - Какой у него радиус действия?- не обращая на ее слова внимания, спросил он.
   - Триста метров,- отозвалась та.
   - Так... Ты едешь назад и производишь магическую сканировку, а ты,- он повернулся ко мне,- едешь вперед и тоже делаешь...
   - Раскомандовался тут,- буркнула я, но пустила кобылу галопом.
   Дорога резко вильнула влево, и я потеряла Шейрона из виду.
   - Тпру!- натянула я поводья, но кобылу будто подменили. Она всхрапнула и резко ускорила галоп, никак не реагируя на мои команды и вопли. Сиганула в снег и помчалась по лесу сломя голову, ловко огибая деревья и сосны и перепрыгивая кусты. Я моталась в седле как мешок с картошкой, судорожно цепляясь за гриву и сжимая коленями бока лошади. Неожиданно она резко остановилась, меня выбросило из седла, и я по инерции полетела вперед. Угодила лицом в снег и покатилась с какой-то горы. Все вокруг завертелось и превратилось в размытое белое свечение. Через минуту все кончилось. Я лежала и не шевелилась.
   Послышалось громкое лошадиное ржание. Потом все стихло.
   - Что это было?- простонала я, отплевываясь от снега и выгребая оный из-за шиворота.- О-о... моя голова...
   Я с трудом села, держась за затылок, и огляделась. Вокруг простиралось белоснежное поле. Леса не было. Похоже, он закончился на пригорке, с которого меня так любезно скинула лошадь. Интересно, почему она так взбесилась? Может, кого почуяла?
   Решив найти ответ на этот вопрос позже, я поднялась, отряхнулась от снега и с облегчением поняла, что рюкзак с вещами у меня за спиной, а не прилажен к седлу, как я думала.
   - Значит не все так плохо,- попыталась взбодриться я и обернулась.- Нет... все плохо.
   Когда я катилась с горы, она не казалась мне особо крутой, длинной и скользкой. А она была именно такой. Я злостно пнула снег, а потом властно повела руками, прокладывая себе тропинку. Пойдем искать место, где гора не такая крутая. Или хотя бы не настолько длина.
   Около пяти минут я шла подобным образом, потом плюнула на магию и раздраженно пошла через сугробы. Ноги увязали в снегу по колено, но мне было все равно. Постепенно крутой горный склон превратился просто в возвышенность, и я без труда смогла вернуться в лес. Поплутав там, казалось, целую вечность, я наконец-то вышла на дорогу.
   - Да-а,- простонала я, тяжело дыша и вытирая пот со лба.
   Не смотря на мороз, мне было очень жарко. И очень хотелось пить. Я огляделась по сторонам, это был совсем незнакомый кусок дороги, мы по нему не ехали. Хм... Где же Шейрон и Стефа? Может, ищут меня? Я с надеждой глянула сначала в один конец дороги, потом в другой. Никого, а я ведь даже не представляю в какую сторону идти! Вдруг я их обогнала, если они остались там чтобы найти меня? Или наоборот отстала?
   - И что же мне делать?- глубоко вздохнула я, пытаясь сосредоточиться.
   Может послать заклинание-поисковик? Решив так и сделать, я резко крутанула палацем в воздухе и послала два фиолетовых луча в разные стороны. Вздохнула и села на какой-то булыжник. Остается только ждать...
  

* * *

  
   Я бежала изо всех сил, стараясь догнать их. Если верить заклинанию, то я отставала от них всего на полчаса! Всего лишь!
   Я остановилась и схватилась за бок, тяжело дыша. Морозный воздух раздирал легкие. Мой взгляд наткнулся на длинную толстую ветку. А что, можно попробовать. Хуже уже точно не будет.
   Я схватила ее и, чувствуя себя последней идиоткой, оседлала. Хм... Так, сейчас главное сосредоточится. Я медленно проговорила заклинание, ветка дернулась и рывком поднялась в воздух. Я вцепилась в нее ногами и руками (поборов желание и зубами), стараясь удержаться. Через минуту я нашла удобную позу, и придала "метле" скорость. "А когда-то я еще смеялась над ведьмами",- невесело подумала я.- "Им можно только посочувствовать".
   Через пятнадцать минут я догнала их. Точнее просто рухнула перед ними со своего импровизированного помела. Лошади испуганно заржали, Стефа закричала, а Шейрон пальнул огненным сгустком. Благо, промахнулся!! Иначе на моем месте осталась бы лишь кучка пепла!
   - Вы что?!- хрипло воскликнула я и, шатаясь, поднялась на ноги.
   Все что можно у меня отмерзло, а все что нельзя - больно натерла ветка. Я закашлялась.
   - Эльза?!!- закричала Стефа.
   - Что за...- начал Шейрон.- Тогда кто...
   - Что за пигалица?!- раздался возмущенный возглас.
   Я недоуменно подняла глаза, откуда этот голос? И изумленно вытаращилась, когда увидела, что за Шейроном сидит черноволосая девушка, и нагло к нему прижимается! Мало того что прижимается, так она еще и... я! Моя точная копия!!
   - Ты кто?!- изумилась я.
   - Я - Эльза! А ты кто?!- моя копия неуклюже спустилась с коня и подошла ко мне.- Ты кто такая?- ткнула в меня пальцем она.
   - Какая к черту Эльза?!- возмутилась я до глубины души.- Я - Эльза!! А ты... не знаю кто ты! Шейрон, скажи что-нибудь!
   Тот ответил мне ошарашенным взглядом. А Стефа воскликнула:
   - Кто-то из вас самозванка!
   - Я догадалась!- ядовито отозвались мы.
   - Ты меня копируешь?!- поинтересовалась я.
   - Нет, это ты меня копируешь!- нахально отозвалась копия. Боже, я такая? Вот ужас то!
   - Как вы вообще приняли ее за меня?- обвиняюще спросила я.- Она же совсем не я! И как она вообще попала к вам?!
   - Ты, то есть она, то есть... Короче кто-то из вас вернулся к нам и сказал, что ее сбросила лошадь и куда-то убежала,- начал Шейрон.- А магической сканировкой мы нечисть не обнаружили. Да и кинжал стал нормального цвета. Вот я и...
   - Посадил эту самозванку к себе, да?- язвительно спросила я.
   - Сама такая,- буркнула та.
   - И кто же из вас ненастоящая Лиз?..- задумчиво спросила Стефа.
   - Она!- не задумываясь показала на меня пальцем эта... эта гадость!
   - Кто бы говорил,- отозвалась я.
   - Милая, я знаю как понять где ты настоящая!- неожиданно воскликнул Шейрон и спрыгнул с коня.
   Он в два шага преодолел расстояние между собой и мной, я отпрянула от него, как от прокаженного. Он, не сбавляя скорости, подошел к самозванке.
   - Ты ли это, любовь моя?- проникновенно спросил он и сжал ее в объятьях.
   - Умом тронулся?- спросила я. Было как-то... странно смотреть, как он обнимает... хм, меня!
   - Я,- закатила глаза та.
   О нет, если у меня на лице появиться такое же выражение блаженства... убейте меня!
   - Кошмар,- пробормотала я и покачала головой.
   Шейрон же торжественно ухмыльнулся и резко разжал руки. Самозванка не устояла, поскользнулась и упала. Он щелкнул пальцами и мою копию окружил алый контур.
   - Интересно кто это,- протянула Стефа.
   - Метаморф,- отчетливо сказал Шейрон, а моя копия начала меняться.- В облике животных их можно засечь как нечисть, поэтому охровый металл сработал. А вот когда они перекидываются в людей, то...
   - Да мы поняли!- рявкнула я и подошла ближе.
   Передо мной стоял взрослый мужчина весьма неприятной наружности.
   - Фу, и я его обнимал?- поморщился маг.
   - Вообще-то ты обнимал меня,- отозвалась я.
   - От этого не легче.
   Я фыркнула и отвернулась.
   - Зачем ты превратился в Эльзу?- холодно спросил Шейрон.
   Но метаморф в ответ только оскалился и вытащил что-то из-за пазухи.
   - Конверт!- ахнула Стефа и дернулась.
   Но метаморф ухмыльнулся и поджег его. Я бросилась к нему, но Шейрон меня удержал.
   - Подожди...
   - Чего ждать то?- попыталась вырваться я.
   - Увидишь,- прошипел он мне на ухо и с силой сжал локоть. Через пару секунд он уставился на кучку пепла - все что осталось от письма - и спросил:- И это все, что вы хотели сделать, господин метаморф? Ради того, чтобы сжечь послание Повелителя, вы перекинулись в лошадь нашей подруги, а потом и в нее саму? Зачем такие сложности, могли бы просто вежливо у нас его попросить и мы бы отдали!
   - Что?- подпрыгнула я.
   - Конечно же, мы бы отдали,- повернулся ко мне третьекурсник и скорчил гримасу. Подыграй, мол. А чему тут подыгрывать, если я не понимаю, к чему он клонит?!- Ну, а сейчас,- он щелкнул пальцами, и алый контур вокруг метаморфа исчез. Стефа открыла рот, чтобы возмутиться, но маг махнул рукой и ее рот непроизвольно захлопнулся.- Мы, пожалуй, пойдем. Думаю, мы найдем чем заняться, ведь впереди целый месяц безделья вдали от Академии.
   - Точно,- я наконец-то поняла его замысел и добавила:- Думаю нам не надо возвращаться и говорить директрисе, что письма больше нет. Потом скажем. Эх, я всегда мечтала побывать в Эльграде...- якобы сама себе проговорила я.- Там куча интересных вещей...
   - Отлично, значит туда и направимся,- Шейрон ловко влез в седло и подал мне руку, я заколебалась.- Ну же Лиз, или ты меня боишься?
   Я вздохнула, поставила ногу на стремя и протянула руку. Он крепко ухватил меня под локоть и рывком посадил позади себя. Ух, ну и силища, я ведь много вешу, килограммов шестьдесят.
   Метаморф, до этого удивленно на нас таращившийся, поспешил отойти с дороги.
   - Всего доброго, господин метаморф!- крикнула я, а Шейрон пришпорил коня.
   Стефа от нас не отставала и, когда мы удалились от метаморфа на достаточное расстояние, возмущенно спросила:
   - И как это понимать?!
   - Тише Стефа, я тебе все объясню как только выедем из этого проклятого леса,- ответил маг, переводя лошадь на галоп.
   Я сидела с отчаянно колотящимся сердцем. Во-первых потому, что впервые находилась так близко к мужчине, а во-вторых... во-вторых я чуть не вываливалась из седла, так как не знала за что держаться! Я снова подпрыгнула и больно ударилась о седло.
   - Да держись ты за меня!- раздраженно крикнул Шейрон.
   Повторять дважды не пришлось, и я судорожно в него вцепилась.
   - Ну?- потребовала Стефа, как только вновь показались поля.
   Шейрон внимательно огляделся вокруг, сделал парочку пассов руками, а потом сказал:
   - Не уверен что мы провели метаморфа и он поверил в то, что мы ничего никому не расскажем. Ведь понятно, что доставлять письмо королю абы кого не отправят и эти не абы кто после утери письма бездельничать в Эльград не поедут. Но, главное, мы от него отделались.
   - Главное?! Да он сжег послание!- воскликнула она.
   - Нет, он сжег копию, которую я сделал на всякий случай еще в поселке. А оригинал у меня здесь,- он похлопал себя по груди.- До него нелегко добраться.
   - Значит, едем в столицу Королевства Метаморфов как ни в чем не бывало?- нахмурилась подруга.
   - Да,- пожал плечами парень.- Подозрений это вызвать никаких не может, даже скорее наоборот подтвердит то, что мы решили ничего никому не рассказывать и поехать в Эльград. А столица метаморфов просто по пути.
   - Хм... в принципе да, и... Лиз, что это с тобой?- недоуменно поглядела на меня Стефа.
   - Ты о чем?- поинтересовалась я, стараясь как можно дальше отодвинуться от Шейрона. Ничего не получалось, там где я сидела седло уходило вверх, и как только я отодвигалась, то плавно съезжала обратно к нему.
   - Как я погляжу, тебе это доставляет удовольствие,- сказал тот и тронул лошадь.
   - Ничего подобного,- буркнула я и оставила попытки отодвинуться от него.
   Через пару часов Шейрон озабоченно посмотрел на небо:
   - Темнеет. Мы не успеем добраться до нужной нам деревни к вечеру. Так... кому из вас я доверил карту?
   - Ну-у...- протянула я.- Понимаешь...
   - Ты что, потеряла карту?!- воскликнул он.
   - Не совсем я. Она была в одном из карманов на моем седле. А седло...- я замолчала и печально вдохнула.
   - Ну вот что мне с тобой делать?- так же печально вздохнул Шейрон и запустил руку в волосы, тем самым взъерошив их.
   Стефа почему-то хихикнула, подмигнула мне, а потом резко крутанула пальцем в воздухе, посылая парочку фиолетовых лучей вперед. Через пару минут она сказала:
   - Есть деревушка, в километрах двадцати отсюда. Только придется свернуть с главной дороги.
   - Ничего,- отозвался Шейрон.- Через несколько часов будем там.
  

* * *

  
   Я открыла глаза и поняла, что заснула, прижавшись щекой к спине Шейрона и крепко его обняв.
   - А веселенькая деревушка-то!- воскликнула Стефа.
   Я огляделась и замерла в изумлении. Все дома горели огнями, толпы людей бродили по улицам, где-то играла музыка, стоял невероятный гомон и шум.
   - Праздник какой-то, что ли?- удивленно спросил Шейрон, спрыгнул с коня и взял его под уздцы.
   Как только он спрыгнул, мне моментально стало холодно. Его спина отлично защищала от ветра. Я поплотнее закуталась в плащ.
   - Эй, мужик!- окликнул кого-то он.- По какому случаю праздник?
   - Дык ярмарка сегодня! В честь Дня Огня!- воскликнул тот, а я фыркнула.- Вы подходите ближе к полуночи на главную площадь, там будет большой костер, танцы и песни!
   - Обязательно придем!!- у Стефы загорелись глаза, она капризно протянула:- Шейрон, ну-ка быстро сними нам где-нибудь комнаты! Мне... то есть нам,- она окинула меня взглядом,- надо привести себя в порядок!
   - Как скажите,- пожал плечами тот.- Главное, чтобы свободные комнаты были, в чем я глубоко сомневаюсь.
   И как в воду глядел.
   - Простите, но свободных мест нет,- категорично заявил хозяин постоялого двора.- К нам съехалась почти вся соседняя деревня. Извините.
   Шейрон с сожалением вздохнул и распахнул плащ, показывая форменную мантию Академии. Справа на груди был вышит знак Кафедры Боевой Магии - пылающая сфера и две ладони под ней.
   - Совсем-совсем комнат нет?- вкрадчиво спросил он.
   Чем дальше мы отъезжали от Ривелла, тем меньше мы встречали магов, и тем больше их уважали простые жители (точнее боялись).
   - Одна только,- поспешно сказал хозяин.- И то, для сестры держал, но таким гостям как вы не жалко.
   - Шейрон, ты же джентльмен?- спросила я и, не дожидаясь ответа, сказала:- Вот и будешь спать в конюшне, а мы со Стефой займем комнату.
   Тот только закатил глаза.
  
   После ужина, я и Стефа поднялись наверх.
   - Я не хочу никуда идти,- растянулась я на кровати.
   - Ну ты что!- возмутилась подруга.- Как это не хочешь? А развеяться? А познакомиться с кем-нибудь? Ну давай, ты же обещала! Ну пожа-алуйста, ну ради меня!
   - Ладно,- сдалась я после минуты уговоров.
   - Отлично!
   Она принялась рыться в своем рюкзаке и вытаскивать на свет повелительский платья.
   - Как они все у тебя там поместились?!
   - Заклинание вместимости,- пожала плечами та.- Ничего сложно. На, примерь-ка...
  

* * *

  
   Через час мы спустились по лестнице и моментально приковали все взгляды мужской половины и недовольно поджатые губы - женской. Если Стефе нравилось купаться в лучах всеобщего восхищения, то мне было непривычно как-то и...
   - Откуда у тебя такие длинные волосы?- спросил Шейрон, оглядывая мою толстую косу.
   - Оттуда,- огрызнулась я.- Что-то не нравится?
   - Нет, все нравится,- сказал он и повернулся к какому-то мужчине, с которым до этого разговаривал.
   Его слова заставили меня покраснеть. Стефа вынудила меня облачиться в темно-красное платье и бордовую накидку на меху. "Ведь сегодня праздник Огня!"- сказала она. Сама она была одета в синем цвете, под цвет глаз.
   - Идем!- она подхватила меня и Шейрона под руку и повела на улицу.
   Площадь была ярко украшена, горели фонари, весело танцевали люди... Костра нигде не было видно, и это к лучшему. Мы сели на крепенькую на вид лавку и купили по пирожку. Не успела Стефа поднести его ко рту, как перед ней появился парень в яркой рубахе.
   - Как на счет танца?
   - Согласна,- ее пирожок моментально оказался у меня в руке.
   Мы остались сидеть вдвоем. Я с невозмутимым видом доела два пирожка и смотрела на веселую пляску. Под бодрую музыку хорошо думается. А подумать мне есть о чем...
   - Хотите потанцевать?- спросил у меня какой-то мужчина.
   - Нет,- отрезала я.
   - А...
   - Нет,- категорично сказала я.
   Он пробормотал что-то о том, что я не знаю от чего отказываюсь, и ушел. Какая-то ушлая девица втиснулась между мной и Шейроном.
   - Поаккуратней!- рявкнула я.
   - Прошу прощения,- томно протянула та, склонившись к магу.
   Пару минут они о чем-то шептались, девушка хихикала, а он приобнял ее за талию. Пробормотав: "Пойду найду Стефу", я встала и смешалась с толпой. Как же мне быстро надоел этот шумный праздник! Куча людей, все что-то говорят, что-то от тебя хотят...
   Я спряталась за широкое дерево и села на его корни. Я сделала для себя неприятное открытие - мне было неприятно видеть, как Шейрон обнимал эту... девицу. Интересно почему?
  
  
  
   ...- Папа, можно я пойду на день рождение к Тому?- с надеждой глядя на отца, спросила я.
   - Сколько ему лет?- лениво спросил отец, внимательно читая газету.
   - Исполняется семнадцать,- пробормотала я.- Он красивый.
   - Он тебе нравится?- неожиданно жестко спросил отец. Я испуганно кивнула.- А ты ему?
   Я смущенно пожала плечами, а потом чуть-чуть кивнула.
   - Так можно я пойду...
   - Нет!- неожиданно воскликнул отец.- Тебе пятнадцать, а у парней всегда одно на уме!
   - Но Том не такой...- начала я.
   - Никуда ты не пойдешь,- резко успокоился отец.- Слышишь?
   - Но папа!- возмутилась я.- Я хочу на праздник! Там будут...
   Отец размахнулся и залепил мне пощечину.
   - Мала еще о парнях думать. Марш к себе в комнату!!
   Я со слезами на глазах бросилась наверх...
  
  
  
   Я шумно вздохнула и встала. Вышла из-за дерева и буквально налетела на Шейрона.
   - Где ты была?- он схватил меня за плечи.
   - А что такое?- спросила я отстраняясь.
   - Да так... Просто ты так внезапно исчезла, я уже думал...- тут он внимательно посмотрел на мое лицо.- Лиз, ты что, плакала?
   - Нет, а что, похоже?- с вызовом поинтересовалась я. Иногда воспоминания о прошлом могут вызвать слезы.
   - Вообще-то да...- протянул он, вглядываясь в мое лицо.
   - Ты так и будешь на меня пялиться, или угостишь шоколадом?- раздраженно спросила я и показала на женщину, продающую горячий напиток.
   - Одно другому не мешает,- глубокомысленно заметил он, доставая деньги.
  

* * *

  
   Люди запели какую-то песню, мы сидели на скамье и болтали о всяких пустяках. Вдруг пение стихло.
   - Да здравствует Огонь!!- заорал кто-то.
   Гигантское кострище заполыхало ярким пламенем. Высокий столб огня взвился в небо. Стефа изумленно открыла рот, Шейрон довольно улыбнулся, а я окаменела.
   Ненавижу огонь. Ненавижу такой огонь, яркий, беспощадный, бесполезный... Моментально вспоминается тот день...
   У меня закружилась голова. Ох, хватит переживаний и эмоций на сегодня. Я поднялась и слегка покачнулась.
   - Я... пожалуй пойду,- пробормотала я.- Спать ужасно хочется.
   Я развернулась и направилась прочь с площади. Уже подходя к постоялому двору, я подняла голову. Красота-а... Миллиарды звездочек сияли на черном покрывале неба... Но вот вдруг одна мигнула и бесследно исчезла. Я закрыла глаза и пожелала чтобы...
   Внезапно чья-то рука зажала мне рот и скрутила руки.
   - У-ум-м,- промычала я и попыталась укусить руку, но моментально получила пинок.
   - Заткнись, а не то хуже будет,- послышался мужской шепот.
   Вторые руки быстро обшарили меня и кто-то с сожалением сказал:
   - Денег нет.
   - А цацки?
   - Тоже.
   Я попыталась лягнуть противника и вырваться, но мои руки только сильнее вывернули. Черт! Ведь заклинание, это в первую очередь взмах руки, а потом уже слова! Хотя... можно попробовать...
   - И что с ней делать? Я был уверен, что у нее есть деньги,- продолжали переговариваться бандиты.
   - Давай похитим! Я видел она с каким-то темноволосым пришла! С виду тот при деньжатах.
   Решив так и сделать, один достал откуда-то веревку и принялся связывать мне ноги. Я замычала.
   - Ты хочешь что-то сказать?- ухмыльнулся бандит.- Учти, закричишь, мигом горло перережу.
   В свете луны блеснула сталь и что-то холодное уперлось мне в шею.
   - Ну?- поинтересовался он, когда убрал руку.
   - Лучше отпустите меня,- прерывистым шепотом сказала я.- А то пожалеете... Я вас всех заколдую и... и превращу в ледышек!
   - Ведьма, что ли?- хохотнул второй, он как раз закончил связывать мне ноги.
   - Значит, не отпустите?- спросила я и почувствовала, как нож чуть надавил на кожу.
   Я вздохнула. Пятое правило истинного мага я соблюла - не нападать без предупреждения на обычных людей. Хотя... это кто тут на кого напал! Я сосредоточилась, что-то еле слышно проговорила и с усилием подвигала пальцами. Вообще-то для этого заклинания надо было широко махнуть рукой и чуть крутануть ладонью... Ну да ладно.
   Бандит резко отдернул руку, до этого сжимающую мои верхние конечности.
   - Холодно!- изумленно сказал он.- Будто куча ледышек впилась!
   Я хмыкнула и оттолкнула от себя руку с ножом. Резко крутанула ладонями и бандиты поскользнулись и упали на землю. Я приземлилась рядом, так как устоять на гололеде со связанными ногами было крайне проблематично.
   - Ведьма!- испуганно воскликнул один из моих несостоявшихся похитителей.
   - Боевой маг,- важно поправила его я, широко взмахнув руками.
   Поднялся сильный ветер, началась метель, мужчины истошно завопили и попытались убежать, но... Хотя нет, пусть бегут. Я мстительно улыбнулась и создала двух больших снежных волков, которые бросились за ними, щелкая ледяными зубами.
   Я немного посидела в сугробе, слушая унылое завывание ветра и размышляя на тему: "Почему мне так везет". Потом с трудом развязала веревку и поплелась вверх по улице к постоялому двору. "Пожалуй, приключений с меня достаточно"- подумала я уже в комнате. Потом бросила последний взгляд на ночное небо и повалилась на кровать.
  

3

  
   - Хм... я ничего не понимаю. Мой придворный маг целым и невредимым вернулся из Ривелла,- сказал король метаморфов - мужчина лет сорока с пышной шевелюрой и не менее пышной бородой цвета пшеницы. Чем-то он напоминал мне льва.
   - Но...- начала я.
   - Мы видели его труп, и видели вурдалака, который его задрал,- сказал Шейрон.- Точнее это был метаморф, перекинувшийся в вурдалака.
   Я нахмурилась и окончательно запуталась. Ужасно хотелось спать, потому что мы долго были в пути, но еще ужаснее хотелось во всем этом разобраться.
   Я бросила взгляд на двух полуголых девиц, стоящих по бокам королевского трона, и фыркнула. Амазонки! Личная охрана короля. И почему это их считают лучшими телохранительницами?
   - С чего вы взяли, что это был именно мой придворный маг?- поинтересовался король и еще раз внимательно вчитался в бумаги.- Хотя... заключение экспертов Академии Магии... Хм...
   Он задумался. Мы со Стефкой синхронно зевнули. Король встрепенулся:
   - Я сейчас распоряжусь на счет комнат. Вы, верно, устали? Сейчас все будет сделано.
  

* * *

  
   Я рассматривала роскошные покои, куда меня провели.
   - Обалде-еть!- протянула я.
   Кругом бархат, позолота, хрусталь... Ноги утонули в пушистом ковре. А кровать-то какая!! Огромная, с бордовым балдахином! Я с разбегу упала на нее, не раздеваясь, и мгновенно заснула.
  

* * *

  
   Кто-то грубо потряс меня за плечо.
   - А? Что?- сонно пробормотала я.
   - Лиз, ты спишь?- спросил Шейрон.
   - Нет, летаю на драконе!- огрызнулась я и устало поинтересовалась:- Что такое?
   Он без разрешения сел около меня и щелчком пальцев зажег парочку свечей.
   - Мне кажется тут что-то не так.
   - Когда кажется - креститься надо,- пробормотала я и села.
   - Я тебе серьезно говорю, что-то тут не так!- взволнованно прошептал он.- Этот их придворный маг, якобы вернувшийся из Ривелла, на самом деле не маг!
   - С чего ты взял?- зевнула я.
   - С того! У него есть помощник, и вот тот точно маг. Степень как минимум пятая,- сглотнул Шейрон.
   Я цокнула. Всего степеней было восемь. После окончания пятого курса маг обязан пройти специальный тест, который показывает уровень его магических способностей. После чего выпускник решает что делать дальше. Либо работать по специальности с дипломом об окончании Академии Магии, либо углубить специализацию по своему профилю и поступить в магистратуру Университета Магии.
   - Я недавно видел, как этот самый "придворный маг" приказал помощнику зажечь факелы в коридоре! На что помощник пренебрежительно ответил, что он здесь не затем чтобы выполнять всякие глупости!
   - Та-ак...- протянула я.- То есть ты хочешь сказать, что настоящего мага действительно убили в Ривелле, а этот...
   - Самозванец! Метаморф, который превратился в него,- сказал Шейрон и взволновано потеребил покрывало, которое я даже не сняла с кровати.- Не могу понять... зачем кому-то превращаться в личного мага короля? Это невероятно скучная профессия, ведь метаморфы не особо любят пользоваться магией, и придворный маг нужен скорее больше для важности, чем для чего-то большего... Он буквально сутками находится рядом с правителем и...
   И внезапно нас осенило.
   - ..и имеет великолепную возможность изучить его поведение и характер, чтобы после без труда сыграть роль главы государства...- медленно проговорил третьекурсник.
   - Надо срочно предупредить короля!- подпрыгнула я.
  
   Хоть в коридоре было темно, я все равно наложила на нас чары Невидимости. Потом подумала и добавила Зеркальные чары, на всякий случай.
   - Ш-ш... Не шуми...- шепнул Шейрон и пошел вперед.
   Я удержалась от язвительного замечания и поплелась следом. Мы немного поплутали по замку и, наконец, нашли покои короля.
   - Опаньки,- пробормотал маг, склоняясь над распластавшимися на полу телами охранниц-амазонок.
   - Они м-мертвы?- шепотом спросила я.
   - Нет, просто спят,- сказал он, продолжая щупать полуголое тело амазонки.
   Я возмущенно хлопнула его по рукам и насторожилась. Из-за закрытой двери доносились приглушенные голоса.
   - Слишком быстро, а все из-за этих проклятых студентов!- воскликнул кто-то.
   - Да нет, на мой взгляд уже давно было пора. Я достаточно узнал короля и прекрасно воспроизведу его повадки.
   - А что делать со студентами?
   - Думаю, я дам ответ на письмо Повелителя. Скажем, что тот уничтоженный метаморф преступник, который сбежал из тюрьмы и решил отомстить заключившему его туда магу. Все просто.
   - Да, но...
   С другой стороны коридора послышались шаги, мы испуганно отскочили от двери, забыв что невидимые. Я споткнулась о бессознательное тело амазонки и обязательно упала бы, если бы не Шейрон, схвативший меня поперек талии.
   - Осторожнее,- прошипел он.
   Шаги затихли, так и не дойдя до нас. Мы перевели дух и решили, что на сегодня хватит прогулок.
   Как бы не так! Мы наверное еще час блуждали по бесконечным коридорам замка.
   - Мы заблудились!- констатировала я.
   - Нет,- упрямо сказал Шейрон и вновь повернул налево.
   - Да,- я потянула его за руку направо.- Там мы уже были. Я помню эту ужасную картину с вороной. Боже, такое чувство, что ее побрили.
   Через двадцать минут мы ввалились в мою комнату и, усталые, упали на кровать.
  

* * *

  
   - О-о... А вы времени зря не теряли!- разбудил меня насмешливый голос.
   Я разлепила один глаз и недовольно уставилась на Стефу.
   - Что ты тут делаешь?- спросил мужской голос, и я была вынуждена открыть и второй глаз.
   - Могу задать тебе аналогичный вопрос,- фыркнула подруга и распахнула шторы, впуская в комнату солнечный свет.
   Я оглядела кровать. О-о... Шейрон лежал по диагонали и нагло забрал себе подушку, а я примостилась на краю, свесив руку с кровати.
   - Ты отдавила мне ногу,- пожаловался он, убирая колено из-под моего бока.
   - Ой-ой-ой,- отозвалась я и пихнула его.
   Он пихнул меня в ответ, и я с грохотом свалилась с кровати.
   - Жива?- свесил голову он.
   - Скорее да, чем нет,- буркнула я и встала, потирая ушибленное заднее место.
   - М-м...- протянула Стефа, с любопытством глядя на нас.
   Я поняла о чем она думает и раздраженно сказала:
   - Шейрон, расскажи ей!
   - А что сразу Шейрон? Сама не можешь?- сонно отозвался тот.
   - Мне лень,- призналась я и развалилась в мягком кресле.
   - Мне тоже,- вяло отозвался он.
   - Устали?- участливо поинтересовалась эльфийка.
   Шейрон утвердительно хмыкнул, и я была вынуждена поведать ей о подслушанном разговоре, наших умозаключениях, и о том, как мы заблудились в замке.
   - Ничего мы не заблудились,- вновь попытался поспорить маг.- Просто...
   - Да-да, знаю-знаю,- перебила его я.- Просто несколько раз не туда свернули!
   - Так значит все это, начиная с убийства в Ривелле и заканчивая сожженной копией послания, было задумано ради подмены короля?- задумчиво спросила Стефа.- Но я все равно не понимаю зачем сжигать письмо. Ведь логично что если оно будет уничтожено, то мы сразу же вернемся в Ривелл, и тогда в Королевство Метаморфов отправят отряд магов и все. Прощай их план.
   - Думаю, тут все было рассчитано на то, что Лиз потеряется и нас не догонит. Мне даже кажется, что когда бы она выбилась из сил, на нее напала бы какая-нибудь нечисть. А тот метаморф в ее облике доехал бы с нами до Королевства. И он явно всячески нас тормозил бы в пути, так как всей этой шайке нужно было лишь время,- Шейрон нагло растянулся на моей кровати и зевнул.- А когда бы приехали - подмена короля уже бы состоялась.
   - Хм... может ты и прав. Но сжигать зачем?
   - Не знаю, может от безвыходности? Три боевых мага, пусть и студента, против одного метаморфа, заключенного в антимагический Круг, который бы не позволил ему поменять сущность. Вот и сглупил,- пожал плечами он.- Ах да, забыл сказать. Мы отправляемся в Эльград.
   - Зачем?- удивилась я.
   - Самозванцу-королю явно еще нужно время. И гораздо больше недели чтобы полностью разобраться в государственных делах. Я не хочу рисковать, мало ли что еще они придумают. Поэтому отправляемся в Эльград. Я ночью, пока Лиз спала, отправил послание нашей директрисе и...
   - Послание?- резко спросила я.- Магическое? Ты что, если помощник "придворного мага" действительно маг пятой степени, то он мог запросто почувствовать вспышку твоего заклинания! Как-никак, расстояние отсюда до Ривелла приличное, и затрата энергии тоже!
   - Да нет,- поморщился Шейрон.- Не учи ученного, я просто сотворил голубя. Он долетит до места назначения примерно через пару часов, так как я влил в него немного магической силы, и...
   - Так зачем нам в Эльград?- не выдержала я.
   - Там нас не смогут преследовать ни метаморфы, ни наемники-вампиры, ни...
   - Почему?- ляпнула я.
   На этот раз мне ответила Стефа:
   - Эльфы ненавидят нечисть, а метаморфов и вампиров мы как раз ими и считаем, ну кроме меня, я к ним отношусь вполне лояльно. Поэтому если их и пустят в эльфийские Земли, то моментально растрезвонят всем и вся. Так как для того чтобы метаморфу туда попасть, требуется протекторат какого-нибудь влиятельного эльфа.
   - Понятно...
   - И нам осталось лишь сделать вид, будто нам абсолютно все равно что здесь происходит,- сказал Шейрон.
   - А... директрисе ты написал, что мы отправимся в Эльград?
   - Естественно!- фыркнул он.
   Тут раздался стук в дверь, и на пороге показалась симпатичная горничная.
   - Его Величество приглашает вас присоединиться к его утренней трапезе.
   - Давно пора!- Шейрона как ветром сдуло с кровати.
   Его остановило наше дружно со Стефкой покашливание.
   - Что такое?- недовольно повернулся он.
   - Ты собираешься в таком виде идти на завтрак к королю?- скептически оглядела его я.
   - А что?- он оглядел свою изрядно помятую одежду и признал:- Да, так идти нельзя. Я сейчас.
   Когда за ним закрылась дверь, я бросилась умываться.
   - Вот,- Стефа протянула мне баночку с эмульсией.- А то та уже смылась. Ее обычно на несколько дней хватает.
   - Спасибо.
   Я старательно замазала шрам, а потом смущенно повернулась к эльфийке.
   - Слушай, а у тебя нет еще какого-нибудь платья? Я брала одежду исходя из ее удобства, и...
   - Пойдем,- она потянула меня за собой.

* * *

  
   В столовую я спускалась в изумрудном платье с золотой вышивкой. Стефа как обычно выручила меня.
   - По-моему, у платья слишком глубокое декольте,- прошептала я, проходя мимо зеркала на лестничном пролете.
   - Ничего подобного, у меня больше,- она отдернула нежно-розовое платьице.
   На языке вертелось: "Тебе привычно, у тебя всегда большой вырез", но я сдержалась.
   Как только мы вошли в столовую, голоса затихли и все поднялись. Я усмехнулась. Дамы вошли - мужчины встали. И столовых приборов немерено... Как хорошо, что когда-то давно мама вбила в мою голову правила этикета. Тогда я лишь отмахивалась, но теперь была благодарна ей за это всей душой!
   Я кивнула, приветствуя мужчин - "короля", сидящего, то есть стоящего, во главе стола, мужчину с самодовольным выражением на лице, который стоял по правую руку от короля, и Шейрона. Тот вообще уставился на меня так, будто впервые в жизни увидел.
   Меня посадили рядом с незнакомым мужчиной, который цепким взглядом оглядел меня с головы до ног. Я на секунду почувствовала давление в висках, но оно тут же прекратилась. Я усмехнулась, видимо это и был помощник "мага". Попытался прочесть мысли, но наткнулся на защитные чары и бросил эту затею. Я посмотрела на него, вопросительно наклонив голову.
   - Вас не представили,- сказала я.
   - Дарий, помощник придворного мага,- повернулся ко мне он.
   Мне внезапно стало жарко, и почему-то задрожали коленки.
   - Эльза, первый курс Академии Магии,- неловко пробормотала я, обмахивая ладошкой горящее лицо.
   Дарий поражал своей красотой, от него буквально исходила уверенность и сила. И я млела от взгляда его светло-ореховых, почти желтых, глаз. Я засмотрелась на него и уронила вилку. Извинившись, наклонилась за ней. Он тоже наклонился. Непонятно почему, но мое сердце учащенно забилось, когда наши руки соприкоснулись. Я моментально выпрямилась и в два глотка осушила стакан с водой. Шейрон нехорошо посмотрел на Дария и кашлянул.
   - Сразу после трапезы вам вручат мой ответ на послание Повелителя Империи,- нарушил молчание "король".
   - Ваше Величество...- третьекурсник как-то замялся, а потом сказал:- Если ваш ответ не надо срочно везти в Ривелл, то... Мы бы хотели еще пару недель отдохнуть от Академии. Директриса освободила нас от месяца занятий, а прошла всего почти неделя, и...
   - Мы хотим поехать в Эльград,- перебила его Стефа.- Я хочу навестить своего отца и жениха,- ее глаза загорелись каким-то дьявольским огнем.- Посмотрим, как он там дожидается меня.
   Я, знавшая что никакого жениха и в помине нет, поверила ей!
   - Понятно,- кашлянул "король" и обменялся взглядом с Дарием.
   Я облокотилась на стол и принялась задумчиво рассматривать помощника мага. Что-то настораживало в нем, а что-то манило. Я посмотрела на Стефу, та даже внимания на него не обращала! Странно, обычно ей нравятся такие... Я вновь перевела на Дария взгляд и моментально утонула в светло-ореховых глазах...
   - Не хотите ли вы посмотреть великолепную коллекцию картин?- низким голосом спросил он у меня.
   - С удовольствием!- сказал Шейрон, сверля его взглядом.
   - Ваше Величество, прошу простить нас,- поднялся Дарий и подал мне руку.
   - Конечно-конечно,- пробормотал ненастоящий король и проводил нашу четверку задумчивым взглядом.
   Дарий мягко придерживал меня за локоть, пока мы поднимались по лестнице. И я просто таяла от его прикосновений. Я заметила, как Шейрон что-то прошептал Стефе и подтолкнул ее.
   - Господин Дарий!!- воскликнула та, сцапала его за руку и быстро потянула наверх.- А вы мне покажете самую красивую-прекрасивую картину-у??- капризно протянула она.
   Шейрон же схватил меня и прошипел на ухо:
   - Что ты делаешь? Ты же просто голову теряешь, когда он на тебя смотрит!
   - Ты ревнуешь!- нахально сказала я, пытаясь вырваться.
   - Дарий полудемон,- прошипел он, еще сильнее прижимая к себе.- И он пользуется магнетизмом демона, чтобы ты...
   - Врешь ты все!- я лягнула его.- Почему же тогда на Стефу не действует?
   - Она эльфийка! А ты человек. Только на людей действует...
   - Куда запропастилась Эльза с... м-м.. забыл его имя,- раздался голос неподалеку.
   Девичий голосок принялся что-то быстро говорить, стараясь отвлечь его, но на верхней площадке уже показался Дарий. Он уставился на нас, а я хлопнула рукой по рукам мага, так как он даже не собирался меня отпускать. Даже наоборот, сильнее притянул к себе.
   - Понятно,- протянул помощник мага, и взгляды мужчин скрестились.
   - Мы бы хотели отбыть после обеда,- сказал Шейрон.
   - Я распоряжусь,- бросил помощник мага и скрылся в коридоре.
   Шейрон сразу отпустил меня, даже оттолкнул. И еще руки отряхнул!
   - Салфетку дать?- ехидно спросила я, а потом обиделась:- Ну зачем ты прогнал Дария? Он же тако-ой...
   - Вот именно поэтому,- жестко сказал он.- Такие как он любят издеваться над девушками. Сначала влюбляют их в себя, а потом и...
   Стефа предостерегающе кашлянула, а потом сказала:
   - Надеюсь, нам дадут новых коней. Потому что я не хочу приехать к папе на какой-то развалюхе!
   - И нам еще нужен третий конь,- посмотрел на меня он.
   Я возмущенно фыркнула и пошла наверх.
  

* * *

  
   - А как выглядит граница?- спросила я у Стефы.
   Лошади, которых нам предложили, были довольно молодыми и резвыми, поэтому мы решили пустить их рысью.
   - А никак, просто линия белого камня, которую нечисть не может пересечь, и на всех дорогах стоят стражи, которые с эльфийским занудством проверяют документы,- весело отозвалась она.
   - А нам до нее еще долго ехать?- устало крикнула я.
   - Дня два,- ответил Шейрон.- И это если останавливаться только чтобы поесть.
   - А спать?- поинтересовалась эльфийка.
   - Ну... и спать тоже,- как-то уклончиво сказал маг.- И все-таки мне кажется, что они бы нас так просто не отпустили,- сказал он уже в забегаловке, куда мы заглянули, чтобы перекусить.- Даже если мы отправились в Эльград. Наверное, отправили парочку наемников или метаморфов приглядывать за нами.
   Я внимательно оглядела помещение, но ничего подозрительного не заметила. Разве что несколько мужчин, с интересом поглядывающих на Стефу, и девушек, без стеснения рассматривающих Шейрона. Я хмыкнула и вновь повернулась спиной к залу.
   - Лошадей не тронут?- поинтересовалась я, делая глоток морса.
   - Нет, я наложил на них парочку заклинаний...- Он немного пожевал губами и сказал:- Я думаю нам надо тоже наложить друг на друга свою метку.
   - Что?- поперхнулась Стефа, а я закашлялась.
   Своя метка - это метка стихии, к которой ты принадлежишь. Это как маячок, по нему можно найти того, кому ты его подарил.
   - А что? Нужно перестраховаться. Мало ли что. Вдруг какой-нибудь метаморф вновь превратиться в одного из нас, чтобы контролировать наши действие в эльфийский Землях? А с меткой мы быстренько определим...
   - Я не согласна!- шепотом воскликнула я, стараясь не привлекать к нам внимания.
   - Почему?- подозрительно прищурился Шейрон.
   - Потому,- огрызнулась я.- Если заклинание знака Земли я смогу принять,- я кивнула на Стефу,- то знак Огня - нет.
   - А.. черт, точно. Ты же Вода,- протянул он.- Тогда как мне понять ты это или нет?
   Стефа неожиданно хихикнула:
   - А ты подойди и поцелуй ее, если ответит - самозванка, а если нет... то тебе будет о-очень больно.
   Ее неуместное веселье быстро потухло под нашими немигающими взорами.
   - А что я такого сказала?- буркнула она обиженно.
   - Ладно, что-нибудь придумаем,- пробормотал Шейрон.
  
   Быстро стемнело, с неба повалил густой снег, мешая разобрать дорогу. Я нетерпеливо махнула рукой, разгоняя тучи. Снег прекратился, а вот морозный ветер остался. Начался какой-то глухой лес.
   - Ну?- крикнул Шейрон эльфийке, когда ее заклинание-поисковик вернулось.- Есть что-нибудь поблизости?
   - Нету! Только в ста километрах какая-то заброшенная хижина,- отозвалась она.
   Я услышала, как выругался Шейрон и сильнее пришпорил коня.
   - Эй! Мы не успеем туда, даже если помчимся во весь дух!- заорала я.
   - Да знаю я,- нетерпеливо подгоняя коня, крикнул он.
   - Тогда куда ты так... несешься?!- я еле поравнялась с ним, а Стефа поравнялась со мной.
   - Подальше от этих!- он махнул куда-то себе за спину.
   Мы синхронно обернулись и взвизгнули. Парочка диких волков сидела на опушке и скалила нам вслед зубы.
   - А чего они за нами не бегут?!- прокричала Стефа.
   - Я их немного обездвижил,- послышался голос мага.
   Я фыркнула и вцепилась в гриву коня. Сбоку послышалось рычание.
   - Мама!- взвизгнула эльфийка.- Еще два!!
   - Слева тоже!- воскликнула я, а потом закричала ей:- Давай, оживи деревья!!
   Она принялась что-то истошно вопить, а я все пыталась сосредоточиться. Но это было довольно трудно, подскакивая вверх-вниз, вверх-вниз. Мне нужны были обе руки, поэтому я отпустила поводья и гриву, опасно наклоняясь назад.
   Деревья и кустарники принялись хватать рычащих волков. Но тут лес резко закончился и показалась равнина. Лошади испуганно заржали, когда сзади послышалось клацанье зубов и рык.
   - Лиз, что ты делаешь!?!- заорал Шейрон.
   Я не обратила на него внимания, продолжая делать сложные пассы. Вокруг разлилось голубое сияние и откуда ни возьмись, появились большие сверкающие волки. Только на этот раз их было восемь, и они были в два раза больше обычных волков. Мои снежные звери зарычали не хуже своих сородичей из плоти и крови и бросились на них. Послышался визг.
   Я устало опустилась и обхватила шею коня. Я потратила очень много магической энергии... Слишком много. Наверное, потому что долго не могла сосредоточиться, вот она и выплескивалась просто так. Голова кружиться... Я накренилась влево и упала бы, но правая нога застряла в стремени и не дала мне выпасть. Кто-то схватил меня за шиворот и поднял. Секунда - и я уже сидела, прижатая к чему-то большому и горячему.
   - Стефа! Привяжи поводья ее коня к своему седлу!- прокричал Шейрон сверху.
   А мне было уже все равно. Все равно, что я ехала уткнувшись носом в его шею. Все равно, что конь скакал так, будто за ним гналась сама смерть. Все равно...
  
   - Не хотел бы тебя тревожить, но...- пробормотал Шейрон через десять минут и потряс меня.- Но у нас ма-а-аленькая проблема.
   - Какая?- я открыла глаза и со смущением поняла, что бесстыдно к нему прижимаюсь.
   - Лошади очень боятся волков и им все равно из снега они, или...
   Я выглянула из-за его плеча и заметила пять голубоватых фигур, бегущих за нами по пятам. Лошади испуганно ржали и скакали во весь опор. Я отпустила вороты плаща Шейрона, за которые держалась, и махнула ладонями, собираясь убрать снежных волков, но сбилась, так как Шейрон положил свою руку мне на спину, придерживая, чтобы я не упала.
   - Ну, чего ты ждешь?- поинтересовался он и посмотрел на меня.
   - Н-ничего,- отозвалась я.
   Сверкающие волки исчезли, и лошади замедлили ход.
   - Надо найти место, где можно переночевать,- крикнул он.
   - Впереди какая-то поляна! А там большое дерево!- послышался голос Стефы.
   Я резко обернулась, пытаясь увидеть это дерево, но только больно заехала Шейрону ногой по колену. Послышался приглушенный вскрик боли, и я поспешно уткнулась ему в плащ, сказав:
   - Ой, как голова закружилась!
   Он проворчал что-то сугубо нецензурное, потер колено, наклонившись вбок вместе со мной, и вздохнул.
   - Приехали,- прошипел он и резко спрыгнул с седла.
   Потом грубо схватил меня поперек талии и опустил рядом с собой. У меня теперь действительно закружилась голова и я с размаху села в сугроб.
   - Горе ты луковое,- пробормотал Шейрон и вновь поднял меня.- Стоять можешь?- поинтересовался он, придерживая меня.
   - Да!- с вызовом ответила я, вырываясь из его рук.- Сам луковый!
   - Дети, хорош ссориться,- крикнула Стефа.
   Она уже вовсю занялась приготовлением места для ночлега, для себя, разумеется. То есть нагло сцапала одеяло с моего седла, пробормотала парочку заклинаний и соорудила себе что-то из корней дуба, отдаленно напоминающее куриное гнездо. И теперь лезла через сугробы к этому самому "гнезду", с двумя одеялами подмышками!
   - Ха! Да я щас...
   Я резко дернула ладонью, собираясь очистить поляну от снега, но голова запульсировала тупой болью, отдаваясь в висках.
   - Че-ерт!- схватилась я за нее, поскользнулась и второй раз шлепнулась в сугроб.
   - На этот раз вылезешь сама,- пробурчал Шейрон.
   Он лениво повел пальцем по кругу, поляна тут же вспыхнула, и снег пропал. Стефа с визгом упала в грязную жижу, а мне и падать не пришлось. Я там уже сидела.
   - Перестарался ты, обогреватель хренов,- пробормотала я, кое-как поднявшись.
   - Немного,- признал тот и шевельнул пальцами. Послышалось шипение, легкий пар, и земля стало сухой и твердой.
   - Идиот,- не хуже прошипела Стефа и подергала ногой. Та прочно увязла почти по колено в застывшей земле.- Дубина стоеросовая!
   Она отбросила тонкие одеяла и пару раз взмахнула руками. Ничего не произошло.
   - Ничего не понимаю... Как это?? Я же Земля!!
   - Вообще-то ты не Земля, ты просто владеешь этой стихией,- Шейрон осторожно к ней подошел и принялся с интересом рассматривать ногу.
   - Один черт! Почему нога не достается?!
   - М-м... не знаю. Давай вместе?- предложил он и, прежде чем она успела возразить, изо всех сил дернул ее на себя.
   - У-уай!!- завопила она и огрела его рукой по лбу.- Идиот!
   Я стояла около лошадей и гнусно хихикала, наблюдая за ними. Пф! Интересно, когда до них дойдет, что Шейрон припечатал землю магией огня? Теперь... м-м... распечатать ее может либо его стихия, либо другая, кроме Земли.
   - Надо отрезать,- послышался мрачный голос Шейрона.
   - Что-о?!- воскликнула эльфийка и снова попыталась его ударить, но он оказался проворнее.
   Я печально вздохнула и с видом "ну ла-адно, так и быть, помогу-у ва-ам" подошла к ним. Приложила руки к засохшей земле и пробормотала заклинание. Послышался чавкающий звук.
   - Нога!- Стефа радостно заскакала на левой конечности, усердно разглядывая правую, вдруг что не так.
   - Как ты...?- начал Шейрон.
   - Молча! Просто немного энергии у меня восстановилось, вот я и помогла,- пожала я плечами, вновь ощущая пульсирующую боль в голове.
   - Но каким образом?!
   - Истинный материал стихии заклиненный истинной силой другой стихии становится запечатанным к своей истинной стихии,- прогнусавила я, старательно изображая профессора по теории магии.- Другие же истинные стихии могут...
   - Понял-понял,- быстро сказал Шейрон.- Все понял.
   Я облегченно вздохнула, потому что после слова "могут" я ничего не помнила.
  
   Стефа устроилась в своем импровизированном "гнезде" и, по-видимому, ей было очень хорошо. Я подошла и отобрала у нее свое одеяло, а потом гордо расстелила его у высокого камня. Эльфийка обиженно надулась, а я улыбнулась. Сделал гадость - сердцу радость!
   Шейрон чему-то ухмыльнулся и подкинул в костер сухих веток, которые в избытке валялись около дуба. Хоть от костра шло тепло, я старалась сидеть от него как можно дальше, и желательно спиной.
   - А у нас что-нибудь поесть есть?- спросила я, ощущая страшный приступ голода.
   - Лови.
   Что-то просвистело и больно ударило меня по голове. Я схватила пакет с сухарями и злобно оглянулась на Шейрона.
   - Я же сказал - лови,- пожал плечами тот и начал чертить вокруг нашей стоянки круг.- Теперь никакие волки нам не страшны,- удовлетворенно сказал он через пару минут.
   Хруст сухарей умолк и Стефа спросила:
   - Лиз, а как тебе пришло в голову создать ледяных волков?
   - Был опыт,- неопределенно отозвалась я и глубокомысленно захрустела сухарем.
   Когда еда кончилась (хотя это было невозможно назвать едой!), я недовольно спросила:
   - А мясо есть?
   - Может тебе еще и вермута? С вишенкой!- издевательски спросил Шейрон.
   - Не мешало бы,- кивнула я и еще больше разозлила его.- И принеси орешков, они в местных трактирах дешевые.
   Он открыл рот, чтобы разразиться гневной тирадой, но Стефа презрительно сказала:
   - Мужчина, который не может позаботиться о девушке, не мужчина.
   Он закрыл рот. Подумал немного, потом встал и отдал ей свое одеяло. Она довольно улыбнулась, видимо как раз этого и добивалась!
   Вздохнув, я прислонилась к теплому от костра камню и задремала.
  

* * *

  
   Что-то зашевелилось. Я упала и недоуменно помотала головой. Солнце только-только всходило. Небосвод уже пылал золотым светом. Я с отвращением выплюнула снег, выпавший за ночь, и поглядела на камень, он находился в шаге от меня. Я подползла и вновь на него облокотилась. Не успела закрыть глаза, как он опять отполз в сторону!
   - Что за...- начала я, но тут послышался приглушенный смешок.- Стефа!
   - Прости, не удержалась,- весело фыркнула та, выбираясь из "гнезда".- Интересно, а завтрак будет?
   Я поспешно на нее шикнула и показала на Шейрона, который мирно спал у погасшего костра.
   - Давай тоже над ним прикольнемся!- возбужденно проговорила эльфийка.
   Я ничего не имела против, поэтому решила создать ледяной кокон, чтобы он, когда проснулся, не смог двигаться. Вот перепугается!
   - Классно,- одобрила Стефа, рассматривая мой труд.
   Послышалось шипение, а потом голос, не предвещающий ничего хорошего, сказал:
   - Очень рад что вы проснулись...
   - Это она придумала!- моментально воскликнула Стефа.
   - Что?!- возмутилась я.- Вообще-то это ты предложила над ним прикольнуться! Я тут не причем!- заявила я и скрестила руки под грудью.
   Шейрон за то время пока мы с эльфийкой спорили, успел умыться снегом, убрать следы костра и защитный круг. А теперь сидел на камне и нагло хрустел сухарями!!
   - Я тоже хочу,- подскочила к нему я.
   - Обойдешься,- буркнул он, но все-таки дал два сухарика. Самые маленькие, жлоб!
   - До границы сто с лишним километров,- пробормотала Стефа.
   - Тогда в путь!- бодро сказал Шейрон.
  

* * *

  
   К Эльграду мы подъехали через три дня. Странно, но за это время больше ничего с нами не приключилось. Волки больше не нападали, наемников не встречали, метаморфов тоже. Даже как-то подозрительно спокойно мы преодолели такое большое расстояние, слишком подозрительно.
   Эльград был окружен высокой стеной из странного серебристого металла, расписанного замысловатыми узорами и непонятными рунами. Вокруг его окружала широкая река, которая была покрыта ледяной коркой. Мы проехали через мост и уткнулись в глухо закрытые ворота. Шейрон громко постучал.
  
  
  
   ..Глаза цвета серого тумана взирали на меня с невообразимой жестокостью.
   - Мы еще встретимся, позже,- бросил отец, щелкнул пальцами и растворился в воздухе.
  
  
  
   Я недоуменно помотала головой, сердце сжала липкая рука страха. Что-то не так... Все внутри буквально кричало от тревоги. Но как только мы въехали в город, я моментально забыла об этом.
   - Какая красота!- ахнула я.
   Эльград был огромным. На остроконечных крышах каменных домиков были флюгеры, у кого в форме звезд, у кого - месяца. Вдалеке возвышалась скала, на которой был расположен дворец самого Императора. Я пригляделась получше и увидела сверкающие купола, арки, башенки. И водопад! Да, водопад!!
   - Вот папа обрадуется, когда нас увидит!- возбужденно проговорила Стефа.
   - А ты уверена, что мы с Лиз не обременим твоего отца?- поинтересовался Шейрон.
   - Уверена! Дом у нас большой, а там живет только папа, кухарка и горничная. У нас как раз пустуют две гостевые комнаты, вы можете их занять.
   Я с любопытством разглядывала прохожих, те, в свою очередь, разглядывали нас. Это были и старые эльфы, сгорбленные, медленно бредущие с тросточкой, и взрослые эльфы-мужчины с тюками на плечах, и хихикающие эльфийки.
   - Какие белобрысенькие,- с умилением оглядела я группу эльфов-подростков.
   - Ага, темные волосы только у темных эльфов,- сказала Стефа.- У нас как максимум рыжие.
   - Рыжие?- внезапно оживился Шейрон.- Люблю рыжих.
   - Значит тебе не повезло,- хмыкнула девушка.- Рыжие эльфийки больша-ая редкость. Да и опасаться их надо.
   - Почему?- заинтересовалась я.
   - Они чертовски красивы,- хохотнул маг, а Стефа бросила на него недовольный взгляд.
   - Приехали,- сказала она, когда мы подъехали к двухэтажному дому.- Половина первого этажа и второй - дом, а с другой стороны оружейная лавка.
   У Шейрона моментально загорелись глаза.
   - Идем скорее, я зверски хочу есть,- пробормотала она.
   Я кое-как слезла с коня и размяла затекшие ноги. К входной двери вела каменная дорожка, мы подошли к крыльцу, а Стефа приложила руку к двери и что-то пробубнила. "Заклинание Ключа"- догадалась я. Зачем носить с собой кусок металла, который могут легко украсть, когда можно просто создать специальное заклинание, которое будут знать лишь члены семьи?
   Дверь с легким скрипом распахнулась, и мы вошли.
   - Папа-а!!- заорала Стефа, бегом пересекая прихожую и влетая на кухню.
   Немного седой, но красивый и статный эльф от удивления выронил кружку с каким-то отваром, который явно недавно пил. Однако быстро справился с изумлением, поднялся и радостно заключил дочь в объятиях.
   - Стефандриэла! Как ты здесь очутилась? Почему не написала? Ух, как ты выросла! Давай, садись за стол! А кто твои друзья?- перевел на нас счастливые глаза отец семейства.
   - Это моя хорошая подруга Лиз, а это ее друг Шейрон!!- заявила Стефа и тут заметила, что за столом сидит кто-то еще.
   Я вспыхнула, что значит "ее друг Шейрон"?! Он такой же "мой", как ее!!
   - А это кто?- неожиданно холодно спросила она.
   Я поглядела за спину ее отца и заметила женщину-эльфийку с короткой стрижкой. Она была уже в возрасте, но это придавало ей некий особый шарм. Эльфийка поднялась во весь свой немаленький рост и сказала:
   - Меня зовут Таурэтари, я жена мистера Эллемакила.
   - Что?!- воскликнула Стефа и перевела взгляд на отца:- Папа, ты женился? И скрыл это от меня?!
   - Ну... Стефания... я не хотел волновать тебя, я решил рассказать это тебе перед тем, как ты приедешь сюда на каникулы, и...
   Мы с Шейроном смущенно переглянулись, было неприятно находиться в эпицентре семейной ссоры.
   - Ты даже не сказал что женишься!!- обвиняюще воскликнула подруга.- И на ком?!
   - На ком же?- поинтересовалась эльфийка, имени которой я не запомнила.
   Я предостерегающе кашлянула, Стефа в пылу гнева могла такого наговорить!
   - На престарелой нищенке!!- рявкнула девушка.- Это сразу видно! Ты нужен ей ради денег! Посмотри на ее руки! Явно до этого работала где-то прачкой. И почему ты не сказал мне?- со слезами в голосе спросила она.- Почему?
   Шейрон закатил глаза, а я принялась с интересом разглядывать замечательный гобелен на стене. "Престарелая нищенка" побагровела и со злобой поглядела на свою падчерицу. Та ответила ей не менее злым взглядом. Эльф кашлянул и тихо сказал:
   - Прости, дочь. Я должен был тебе рассказать одной из первых.
   Я удивилась. Если бы я повысила на своего отца голос, то он бы меня... кхм, да...
   - Ладно,- Стефа тяжело опустилась на стул и потянулась к чайнику.
   - Нам надо поговорить,- прошипела Тарталетка, или как там ее, и поволокла отца Стефы в соседнюю комнату.
   - Н-да,- я села рядом.
   Повисла неловкая пауза.
   - Чего вы не едите?- как ни в чем не бывало спросила Стефа.
   Откуда-то издалека послышался визгливый возглас:
   - Да как она смеет так ко мне обращаться?!!
   - Истеричка,- неприязненно вздохнула подруга и быстро-быстро заморгала, прогоняя слезы.
   Я уныло продолжила жевать бутерброд.
   - Я покажу вам ваши комнаты,- сказала Стефа, когда мы закончили есть.
   Мы вышли за ней в длинный коридор. Стены были увешаны разными картинами, фигурками, масками... И поднялись на второй этаж, там коридор оказался еще шире и светлее.
   - Комнаты в самом конце. Это ванная,- ткнула она в дверь, проходя мимо.- Это рабочий кабинет и библиотека. Туда можно заходить когда угодно. Это моя комната...
   Она осеклась, когда увидела, что дверь приоткрыта. С нехорошим выражением на лице девушка распахнула ее и мы ввалились внутрь.
   - Здорово как!- восхитилась я.
   Комната была широкой, с большим окном, из которого открывался красивый вид. Стены были выкрашены в чуть зеленоватый оттенок, под потолком шел узор из круга с точкой внутри (знак Земли). Вся мебель была изумительно белой, только под ногами лежал зеленоватый пушистый ковер.
   - Что такое?- пробормотал кто-то.
   Я глянула на белоснежную постель и остолбенела. Сонно потирая глаза, там сидела рыжеволосая эльфийка!! Рыжеволосая!
   - Ты кто?!- зашипела Стефа и подскочила к рыжей.
   Та смерила ее высокомерным взглядом и сказала:
   - Могу задать тебе тот же вопрос.
   Я все никак не могла оторвать от нее взгляд. Чуть раскосые янтарные глаза, вздернутый носик, пухлые губы. По сравнению с ней Стефа кажется обычной блондинкой, а я-то считала ее за идеал красоты!! Сбоку послышался какой-то странный звук. Я повернула голову и усмехнулась. Если уж я потеряла дар речи при виде рыжей, то у Шейрона чуть глаза на лоб не повылазили и слюнки потекли. Рыжея-то была в одной сорочке.
   - Что ты делаешь в моей комнате?!- воскликнула Стефа.
   - Я тут живу,- заявила рыжая.- Мама сказала, что я могу занять любую комнату. Мне понравилась эта. И шла бы ты отсюда...
   Я поспешно создала ледяной барьер между девушками, так как Стефа собралась вцепиться той в волосы. Рыжая испуганно отшатнулась от голубоватого сияния. А Стефа заколотила по нему руками. Я добавила немного магических волн и эльфийка отдернула руки, так как моментально обожглась холодом.
   - Вон из моей комнаты!- закричала Стефа, срывая голос.
   Рыжая лишь пренебрежительно фыркнула и показала оттопыренный средний пальчик. У эльфов это считалось наивысшим оскорблением, поэтому Стефа буквально зарычала от злости. Она бросила парочку зеленых шаров в мой магический барьер.
   - Стефа, успокойся!!- заорала я.
   - Что тут такое?!- раздалось с порога.
   Женский голос прокричал:
   - Эта ведьма убьет мою доченьку!!
   - Ты отдал ей мою комнату?!- возмущенно закричала Стефа.- Мою комнату? Да как ты только мог?!
   - Дочь, успокойся!- властно сказал отец.
   Та сделала каменное лицо.
   - Я не желаю видеть ее в своей комнате,- холодно сказала Стефа.- Пусть убирается отсюда ко всем чертям. Гостевых хватает.
   - Мне тут нравится,- подала голос рыжая, а у моей подруги глаза вспыхнули недобрым огоньком.
   - Лауринлиз,- сказала Тарталетка (или Таратайка?).- Это комната Стефандриэлы. Мы переселим тебя в другую.
   - Не хочу,- заупрямилась та, но мать так на нее посмотрела, что она моментально замолчала.
   - Э-э... Мисс Лиз,- обратился ко мне отец Стефы.- У нас всего две гостевых комнаты и... раз одну из них займет Лаура, то останется только одна. Стефания вроде говорила, что Шейрон ваш друг, и...
   Я вздрогнула и недобро поглядела сначала на него, потом на Шейрона (он до сих пор пялился на рыжую!!), а потом на Стефку.
   - Она будет жить в моей комнате!- поспешно сказала та.
   - Ну и отлично,- сказал эльф и обратился к Таратайке:- Пойдем, дорогая.
   Как только они ушли, Стефа прошипела рыжей:
   - Убирайся!
   - Я не одета,- стрельнула глазками та в Шейрона и показательно прикрылась одеялом, до этого бесстыдно оголяя плечи.
   Не знаю почему, но я моментально прониклась к ней неприязнью. Такая... гадкая, наглая...
   - Прошу прощения, не буду смущать вас своим присутствием,- галантно поклонился нам Шейрон и вышел.
   - О-о,- восхищенно протянула рыжеволосая гадость.- Он ваш?
   - Наш,- нехорошо прищурилась Стефа.- Не смей даже думать о нем.
   - Почему это?- невозмутимо поинтересовалась она, встала с постели и, совершенно нас не стесняясь, принялась переодеваться.
   - Потому что ты не владеешь стихийной магией,- медленно протянула подруга, словно наслаждаясь этими словами.- Ты можешь использовать только светлую магию, а... насколько я помню... она полезна только для целителей! А мы боевые маги!- она довольно рассмеялась, а рыжая злобно на нее поглядела. Потом перевела взгляд на меня и неожиданно ее лицо разгладилось.
   - Бедняжка,- подошла она ко мне.- Кто тебя так?
   Я дернулась и машинально прикрыла щеку рукой. И как только заметила тонкий шрам? Я его сама только вплотную к зеркалу замечаю.
   - Никто,- пробормотала я.
   Но рыжая продолжала придирчиво изучать мое лицо, потом покачала головой и сочувственно сказала:
   - И как ты такая живешь?
   - Слушай ты... Лара, или как там тебя,- прорычала Стефа.- Быстро собирай свои манатки и проваливай! Или я вышвырну тебя отсюда, как шавку! Поверь, это мне доставит огромнейшее удовольствие...
   Лара только высокомерно фыркнула и принялась неторопливо складывать одежду, а потом заклинанием подняла гигантскую стопку в воздух.
   - По-твоему это заклинание левитации?- насмешливо сказала Стефа и пару раз махнула рукой.
   Дверь с силой распахнулась, одежда пулей полетела в коридор и, когда Лара бросилась за ней, громко захлопнулась у той перед самым носом.
   - Ой, прости,- протянула подруга.
   Эльфийка только фыркнула и с достоинством покинула комнату.
  

* * *

  
   Обед проходил в гробовом молчании. Я осторожно посмотрела на Стефу. Упрямо сжатые губы, недобрый взгляд в сторону Лары и ее мамаши, и укоризненный - на отца.
   - А давайте я приготовлю чай!- великодушно предложила я.
   - Отличная идея,- оживился Шейрон, до этого не сводящий глаз с Лары.- Обожаю чай.
   - Как хорошо, что друиды придумали его,- стрельнула в него глазками рыжая пигалица.
   Я встала и поплелась на кухню.
   - Травы в верхнем левом шкафчике!- крикнул мне отец Стефы.
  

* * *

  
   Ита-а-ак... Что мы имеем?
   Я оглядела ряд баночек, выстроившихся передо мной. Взяла одну и осторожно понюхала. М-м... мята, отлично! Хм, а сколько добавлять то?
   - От мяты еще никто не умер,- пробормотала я и сыпанула от души.- А здесь что? О-о! Дикий шиповник! Умопомрачительный аромат.
   Следующими были баночки с цикорием, зверобоем, шалфеем... Я восторженно ко всему принюхивалась и на глаз сыпала в большой заварной чайник.
   - А не много ли?- задумчиво протянула я и плотно прижала крышку чайника, чтобы трава не вываливалась.- А ну, так сойдет! Хм, что там дальше? Вода!
   Эльфийская плита больше напоминала красноватый камень. Наверное он нагревается от какого-то заклинания. Ну да ладно. Лучше сама вскипячу воду.
   Я взяла большую плошку с ключевой водой и аккуратно залила в заварочный чайник. Поразительно, но она влезла вся!! Я довольно захлопнула крышку и пробормотала заклинание. Послышалось бульканье, шипение и чайник чуть запрыгал.
   - Ну вот и все,- довольно сказала я и принялась расставлять на подносе шесть кружек. В центр поставила чайничек.
   - Сколько можно ждать?- послышался недовольный возглас Шейрона.
   - Иду-у,- радостно отозвалась я.
   Я торжественно вогрузила поднос на обеденный стол и принялась разливать чай. Когда я увидела что льется из фарфорового носика, у меня дрогнула рука, но я упрямо закусила губу и продолжила наполнять чашки.
   - М-м... а это можно пить?- опасливо покосилась мачеха Стефы на темную бурду, отдающую сыростью.
   - Конечно!- оскорбилась я, потом осторожно нюхнула "чай" в своей чашке и сглотнула.
   Пах он не розами (хотя я и сушенных лепестков туда набросала!), но...
   - Я так старалась,- абсолютно честно сказала я, все еще с подозрением косясь в свою чашку.- Я даже придумала новый рецепт чая.
   Все вздохнули и сделали глоток моего... хм, пойла. Хозяин семейства судорожно сглотнул, отдышался, кашлянул в кулак, после чего вежливо произнес:
   - Немного... специфический вкус.
   Его жена согласна кивнула, незаметно вытирая рот салфеткой. Стефа сидела с отсутствующим видом и причмокивала губами. Лара показательно отставила чашку и скривилась, но ничего не сказала. А вот Шейрон...
   - Фу! Ну и гадость!- воскликнул он и выплюнул чай обратно в кружку.- В жизни не пил ничего гаже! Гномий паленый самогон и то лучше!
   - Ой-ёй-ёй,- обиженно протянула я.- Сделаешь лучше, да?
   - Да!- заявил он и схватил поднос.
   Через двадцать минут мы пили что-то восхитительно пахнущее и невероятно вкусное. Точнее это они пили, а я сидела и демонстративно пила чай собственного приготовления, кривясь от каждого глотка, отдающего горечью. Ну и гадость же я сделала! Шейрон прав на все сто процентов, но не говорить же ему об этом!
   - Вкусно?- поинтересовался он.
   - Да!- с вызовом сказала я.- Очень!
   - Вот и пей,- ухмыльнулся он и выжидательно на меня поглядел.
   - Допью в комнате,- выкрутилась я и встала из-за стола.- Спасибо огромное за обед, было очень вкусно.
   - Стой!- окликнул меня несносный маг у порога.
   - Что?- недовольно повернулась я.
   - Ты свой чай забыла,- хмыкнут тот и распылался в гадкой усмешке.
  

* * *

  
   На следующий день мы со Стефой решили порыться в библиотеке и поискать какие-нибудь книги с интересными заклинаниями.
   - Что за странный звук?- внезапно спросила она, чутко к чему-то прислушиваясь.
   Я перестала шуршать страницами и тоже навострила уши.
   - Ты права... Похоже на лязг мечей...
   Мы кинулись к окну.
   - Ну ни чего себе!- потрясенно протянула подруга.
   На заднем дворе на импровизированном поле боя сражались Шейрон и Лара. Неподалеку стоял отец Стефы, мистер Эл, и с живым интересом наблюдал за схваткой. Лара сражалась... чего уж греха таить, великолепно. Молниеносные выпады, правда... правда защита у нее хромает. И Шейрон вовсю этим пользуется, заставляя ее отступать за линию поля.
   - Ты посмотри на него!- приглушенно воскликнула Стефа и приникла к стеклу.
   А посмотреть было на что! Невероятно красивый меч блестел в лучах зимнего солнца, Шейрон с ленивой грацией кота отражал все выпады Лары, не забывая наносить свои.
   - Он ей поддается,- фыркнула я.
   - Уверена?- она с сомнением поглядела на парочку внизу.
   - Абсолютно,- заявила я и направилась вниз.
   Стефа бросилась за мной и догнала уже на крыльце.
   - Ты ей поддаешься!!- воскликнула я, и лязг мечей прекратился.
   Я невольно залюбовалась длинным, тонким клинком в руках Лары. Сразу видно, эльфийская работа. Хотя я предпочитаю оружия гномьих мастеров, удобнее.
   - Что?- повернулась ко мне Лара и усмехнулась.- Ты просто завидуешь. Наверное, никогда в жизни не держала в руке оружия.
   Я невесело ухмыльнулась. Ох, как она ошибается...
   - Зачем ты ей поддаешься?- обратилась я к Шейрону.
   - С чего ты взяла, что я поддаюсь?- лениво спросил тот, вытирая испарину со лба.
   - Судя по твоей подготовке, ты мог бы уложить ее за пару секунд!- воскликнула я.
   - И что, если так?- тихо, но отчетливо сказал он. Потом пытливо на меня поглядел:- Тебе какое до этого дело?
   Я растерялась. Действительно, зачем я выбежала и закричала, что он ей поддается? Какая мне разница? Я наморщила лоб, пытаясь понять...
   - Кажется, я знаю почему,- фальшиво-сочувственно протянула Лара, усмехаясь и глядя на меня.- Наша черная мышка привыкла думать, что он уделяет внимание только ей... Ай-яй-яй...- зацокала язычком она.- Разве тебе мама в детстве не говорила, что таким как ты не на что надеяться? Хотя... наверняка она была такой же. Такой же наивной, глупой и...
   Я задрожала от едва сдерживаемого гнева. Да как она смеет оскорблять мою мать? Да как она смеет так говорить?!
   Я прыжком преодолела расстояние между собой и мистером Элом, выхватила из его ножен длинный тонкий меч и повернулась к Ларе.
   - И какой же?- с холодным смешком поинтересовалась я.
   Эльфийка весело фыркнула, явно позабавленная моим угрожающим видом с мечом.
   - Такой же жалкой!- воскликнула она.- Ты думаешь, что одолеешь меня? Как бы не так! Да ты же в сто раз неповоротливее меня!
   Стефа злобно на нее поглядела, а потом бросила на меня обеспокоенный взгляд.
   - Лиз, лучше...
   На смену обычной ярости, пришла холодная. Лара - мерзкая, самоуверенная дрянь. Она думает, что лучше всех. Ох, как же она ошибается...
   Я подняла меч. Раздался звон стали, когда ее клинок прикоснулся к моему оружию.
   - Ты смешна!- фыркнула она мне прямо в лицо.
   Я решила не тратить время на слова. Я решила сразу же покончить с ней, унизить ее. Да и к тому же уже долго не тренировалась. Поэтому не смогу долго вести бой.
   Раз. Я неуловимым движением пробила защиту Лары, она просто не смогла блокировать выпад.
   Два. Я молниеносно крутанула мечом, заставляя ее клинок больно вывернуть кисть.
   Три. Бессовестная подножка.
   Четыре. И я стою, тяжело дыша, направив острие меча ей на горло.
   - Никогда. Не смей. Оскорблять. Мою мать,- четко произнесла я.- Иначе...
   Я чуть надавила на меч. Удивительно, но когда смотришь в расширенные от ужаса глаза своей противницы, чувствуешь...
   Я мотнула головой, резко развернулась и побрела к дому, отбросив меч в сторону. Он жалобно звякнул, ударившись об лед. Я зашла в прихожую и прислонилась спиной к двери.
   - Ну что, папа. Можешь мной гордиться,- еле слышно прошептала я.
   Мне было четырнадцать, когда отец вложил в мою руку меч. Правда сначала он был деревянным, а уж потом... Потом он подарил мне настоящий.
   Я ненавидела отца за это. Он заставлял меня махать клинком по несколько часов без перерывов. Если у меня что-то не получалось, то приходилось отрабатывать это ровно двести двадцать два раза. Вне зависимости от того на каком разу удар станет идеальным. А если я не могла что-то делать от усталости, отец всегда подходил ко мне, взмахивал рукой над головой, и мое тело беспрекословно выполняла упражнения.
   Однажды я спросила у него, зачем мне эти боевые навыки, ведь я стихийный маг. А он сказал... "Однажды ты поймешь. И осознаешь, какого это, держать в руках чью-то жизнь".
   Как хорошо, что я его не видела уже больше полугода...
  

4

  
   - Вот ты где!- раздался голос Стефы.- А мы тебя искали!!
   За ней в библиотеку зашел Шейрон. Он оглядел меня с новым интересом.
   - Ты не говорила, что умеешь так здорово биться!- восторженно воскликнула подруга, а потом счастливо рассмеялась:- Ты бы видела, какая рожа была у Лары, когда ты ушла! О-о... Это было потрясно!
   Я невольно улыбнулась, глядя на сияющую подругу.
   - Кто тебя научил?- спросил Шейрон.
   - Отец,- выдавила я, а потом с вызовом на него поглядела:- А что?
   - Ничего, это очень хорошо, что ты можешь постоять за себя. Мне не придется во время пути постоянно беспокоиться.
   - Понятно,- протянула я.
   Внезапно что-то хлопнуло, около Шейрона появились желтые искры, и магический конверт тяжело упал на ковер.
   - От директрисы,- сказал он, вскрывая его.
   - Ну что там?- нетерпеливо спросили мы через пару минут.
   - Хм, она не может связаться с Повелителем, так как он в Гномьей Республике...- протянул он.- Там ведь горы, подземные пещеры...
   Тут он стал еще мрачнее.
   - Что там?- не выдержала я и подскочила к нему.
   - Нам необходимо найти его сына,- медленно проговорил Шейрон, не давая письмо мне в руки.- Даймона Ракитского.
   - Что? Но зачем?- удивилась я.
   - И где мы будем его искать?- поддакнула Стефа, мечтательно закрыв глаза.
   - В Императорском дворце,- он снова глянул в конверт.- Четырнадцатого февраля, то есть через неделю, там состоится бал. И Ракитский младший тоже приглашен туда. Нам необходимо переговорить с ним, ему легче связаться с отцом.
   - А почему директриса не могла сама с ним связаться, чтобы потом он связался со своим отцом?- недовольно спросила я.
   - Как бы тебе объяснить...- протянул Шейрон.
   - И что бы по-твоему она написала? Уважаемый сын Повелителя, передайте это послание своему отцу?- поинтересовалась Стефа.- Это было бы ужасное оскорбление. Демоны не посыльные.
   - Точно,- подхватил маг.- А на балу мы введем его в курс дела, а там он сам решит что делать.
   Я кивнула, удовлетворенная объяснениями.
   - А как мы попадем на Императорский бал?- полюбопытствовала Стефа.
   - А ты спроси у своего папы,- хмыкнул он.- Твоей семье выделили два приглашения на две персоны. Так что...
   - Что?!- воскликнула она и быстро выскочила за дверь.
   Мы остались вдвоем. Мне стало как-то неуютно под его взглядом. Шейрон достал что-то из конверта и протянул мне.
   - Вот, директриса пожертвовала своим приглашением ради нас,- ухмыльнулся он.
   Я взяла в руки пригласительный размером с ладонь. Он отливал золотым цветом, по бокам шла красивая вязь из цветов. В центре было что-то написано непонятными мне буквами.
   - Э-э...- протянула я, стараясь не смотреть ему в глаза.- То есть ты идешь со Стефой, да?
   - Да нет,- непонятно почему раздраженно ответил он.- С тобой! Ее семье выделили два пригласительных! Чем ты меня слушала?
   - То есть на бал пойдет мистер Эл и его жена и Стефа с каким-нибудь эльфом?
   - Да!- рявкнул Шейрон и вырвал из моих рук пригласительный.
   - А с Ларой что делать?- ухмыльнулась я, стараясь не обижаться на то, что Шейрон с трудом сдерживается, чтобы не вспылить.
   - Зачем с ней что-то делать?- спросил он, но тут раздался чей-то крик:
   - А-а! Я хочу пойти на ба-ал! Ма-ама-а!!
   Я бросилась вон из библиотеки.
   - Па-апа-а,- так же надрывалась Стефа в гостиной.- Я главнее Ларки!! Это приглашение мое-о!!
   Я вошла в комнату и моментально заткнула уши. Бедный мистер Эл. Мало ему было одной Стефки, так еще и падчерица истеричка, да и женушка такая же.
   Я махнула рукой, и голос у обоих пропал. Потом обратилась к мистеру Элу:
   - Мистер Эллемакил, вы обещали Ларе это приглашение?
   - Нет,- отозвался он.
   - Значит оно Стефки!- радостно воскликнула я и щелкнула пальцами.
   - Почему это?- ощетинилась рыжеволосая эльфийка.- У меня столько же прав на это приглашение, сколько и у нее.
   - Да,- поддакнула ее мать, до этого спокойно сидящая в кресле.- Почему именно Стефандриэла пойдет на бал, а не моя дочь?
   Моя подруга медленно повернулась к ней. Мне не понравился ее взгляд, ох, сейчас что-то будет...
   - Потому что вы никто. И ваша дочь такая же. Приглашения прислали только из-за того, что мой отец один из лучших оружейников в столице,- тихо, но отчетливо прошипела Стефа.- Одно - ваше с отцом, так как вы женаты. Второе - мое, так как я его законная дочь. А ее,- она ткнула пальцем в Лару.- Ее он не признавал своей дочерью, и надеюсь, не станет. Иначе...
   Она круто развернулась и выбежала из комнаты.
   - Дрянь,- вырвалось у ее мачехи.- Да она из тебя веревки вьет! Ей пора показать, кто тут хозяин! Ты должен...
   Я попятилась из комнаты, не очень хочется стать свидетельницей их разборок. Лара незаметно вытерла выступившие на глазах слезы и с ненавистью поглядела на меня. Я спиной врезалась в кого-то и...
   - Аккуратней,- раздался голос Шейрона.
   - Сам такой,- буркнула я, вытолкнула его из комнаты и захлопнула дверь.
   - Лиз расстроена,- попытался меня оттолкнуть он, и войти в комнату.
   - Кто?- замерла я.
   - Ее же зовут Лауринлиз, а сокращенное имя Лара ей не подходит, оно какое-то грубое. А вот Лиз...- он чему-то улыбнулся.
   - Но ведь... но ведь это мое имя,- прошептала я, все вокруг почему-то потеряло свои очертания.
   - Ну и что, будешь Эльзой, как и раньше,- беззаботно пожал плечами Шейрон.
   Я медленно побрела к лестнице, не разбирая дороги. Вот значит как... Я подошла к комнате Стефы и прислушалась к сдавленным рыданиям, доносившимся оттуда. Совершенно нет настроения ее успокаивать... Я вновь пошла в библиотеку. Села в кресло и спрятала лицо в ладонях.
  

* * *

  
   - Мисс Лиз, я хочу вам кое-что показать,- через час заглянул в библиотеку мистер Эл.
   Я поднялась и спросила:
   - Что?
   - Пойдемте за мной,- улыбнулся оружейник.
   Мы спустились на первый этаж. Мистер Эл открыл дверь под лестницей и приглашающим жестом посторонился.
   Я вошла и ахнула, мгновенно забыв о плохом настроении. Это был прилавок оружейного магазина. Большого магазина! Множество сверкающих клинков, сабель, мечей, шпаг... Арбалеты с серебряными болтами, охровые кинжалы, невесомые ножи...
   - Потрясающе!- выдохнула я и вышла из-за прилавка.
   Я подошла к стене и оглядела коллекцию сверкающих мечей. Они были прекрасны... Длинные, тонкие, с заманчивыми рунами на рукоятках. От них исходила сила холодной стали, сила оружия... А запах! Терпкий, чуть кисловатый запах металла... Холодный, бодрящий, и в то же время невероятно пьянящий... Больше всего мне приглянулся крайний клинок, он отличался от других тем, что на рукояти не было камней, а на лезвии - рун. Зато там была вязь стальных лент, которые переплетались друг с другом, и плавно переходили из гравировки в эфес меча. Меч манил, хотелось взять его в ладонь, почувствовать приятный холодок. Провести пальцем по лезвию...
   Рука замерла у самой рукоятки меча, а я недоуменно помотала головой.
   - Нравиться?- спросил мистер Эл, подходя ближе.
   - Да,- кивнула я.- А кто его сделал?
   - Не знаю,- пожал плечами оружейник, а я удивленно на него посмотрела. Заметив мой взгляд, он чуть улыбнулся:- Правда, забавно? Я знаю имена всех мастеров, которые когда-либо делали оружие, но имя этого мастера мне не известно.
   - Может какой-нибудь древний?- предположила я, глядя на меч.
   - Не сказал бы... В общем, у меня к тебе дело,- перешел на деловой тон он.
   Я повернулась и чуть наклонила голову, показывая, что внимательно его слушаю.
   - Через пару дней состоится турнир оружейников. Это старая традиция нашего города и прекрасный случай продемонстрировать свое оружие. Всего в турнире участвуют восемь оружейников. Четверо из них мелкие сошки, двое - средненькие, но в конкуренты мне не годятся, но вот Морнэмир...- мистер Эл неприязненно замолк.- Он мой основной конкурент на рынке холодного оружия.
   - А что дает турнир победителю?- спросила я, не совсем понимая, чем могу ему помочь.
   - В два раза уменьшает налог на ввоз продукции,- сказал он.
   - А... причем тут я?
   - В состязании два тура. Сначала сражаются ученики оружейников, выигрывает тот, кто заденет противника. И те два мастера, чьи ученики останутся, тоже проведут бой.
   - Хм... И что вы предлагаете?- медленно поинтересовалась я.
   - Я хочу, чтобы ты выступила как моя ученица,- твердо сказал мистер Эл.
   - Но почему я?- вырвалось у меня.
   - Вообще-то должна была идти Лаура, но... Но мне кажется, моей дочери это не понравиться,- тихо сказал он.- На нее и так слишком много навалилось. Чего только стоит скандал с приглашением... Эх...
   - А вы не думаете, что Лара обидится? Или что миссис... м-м... в общем ваша супруга тоже может это не так понять?- осторожно спросила я.
   - Таурэтари мудрая женщина, она все поймет. А вот Лаура... думаю после того как ты ее одолела, она не станет возражать,- посмотрел на меня эльф.
   - Все-таки почему именно я? Почему не Шейрон?
   - Ученик должен быть несовершеннолетним,- сказал он и улыбнулся.
   Я вздохнула и без обиняков спросила:
   - А что мне за это будет?
   - Меч,- кивнул головой на стену оружейник.- Но только в том случае, если войдешь в двойку лучших, выигрывать тебе не обязательно.
   - Почему это?- удивилась я.
   - Не сможешь,- грустно улыбнулся мистер Эл.- Обычно побеждают ученики Морнэмира. Да и он сам...
   - Вы его никогда не побеждали?- я оглядела его поджатую фигуру.
   - Почему же... побеждал, раза два. Но в позапрошлом году он меня одолел.
   - А в прошлом?- с живым интересом спросила я.
   - А в прошлом мой ученик не попал в двойку лучших,- со вздохом сказал эльф.- Поэтому я и хочу, чтобы ты выступила.
   - Хм, я давно не тренировалась. Наверное уже много чего забыла,- с сомнением отозвалась я.
   - Ты - может быть, тело - нет. И я проведу с тобой пару занятий,- предложил оружейник.- Только скажи, согласна участвовать в турнире за меч?
   Я бросила взгляд на сверкающий клинок. Мне до безумия хотелось его. Хотелось резким жестом загнать его в ножны, а потом достать и крутануть в воздухе...
   - Согласна,- сказала я.
  

* * *

  
   Было невыносимо жарко. Я вытерла испарину со лба, скинула плащ и осталась в одной блузке и темных брюках.
   - Давай, нападай!- крикнул эльф.
   Так... Шаг вперед, поворот, взмах...
   - Ничего,- одобрил тот.- Но могло быть и лучше.
   Оружейник двигался быстро и плавно. Из обычного эльфа он моментально превратился в опасного противника. Я зря опасалась, что все забыла. Наоборот, я помнила все движения, все комбинации и с точностью их выполняла.
   - Ничего,- через час вновь сказал эльф.
   Он даже не запыхался! А я вот тяжело дышала, привалившись спиной к дереву.
   - Сбилась с дыханием?
   - Да,- кивнула я, облизывая пересохшие губы, невероятно хотелось пить.
   - Тогда давай сейчас его повторим,- предложил мистер Эл.
   - Хорошо,- сглотнула я, потом наколдовала ледяной кубок с водой и моментально его осушила. Через несколько минут мне стало гораздо лучше. Правда голова была непривычно тяжелой.
   Через пару часов я вошла в дом невероятно уставшая, мокрая и немного злая. В первую очередь на себя. И как я только могла проворонить момент, когда эльф слишком близко ко мне подобрался? Ведь нужно было только сделать полшага назад, замахнуться и...
   - Я видел, как ты тренировалась,- возник передо мной Шейрон.
   - Ой, уйди от меня,- поморщилась я и быстро прошла мимо.
   Мне совершенно не хотелось, чтобы он видел меня такую. Потную, грязную, взлохмаченную. Я чувствовала, что он идет за мной и прибавила шагу. Пулей взлетела на второй этаж и закрылась в ванной комнате.
  

* * *

  
   Я уныло ковыряла рисовую кашу. За столом сидела только я и оружейник. Стефа категорически отказалась выходить из комнаты. Таура, ее мачеха, пошла к подруге. А Шейрон ушел куда-то с Ларой.
   Я вздохнула и уныло посмотрела на часы. Девять вечера... И куда они делись?
   - Кто научил тебя так владеть мечом?- неожиданно спросил эльф.
   - Отец,- сказала я.
   - А кем он был?
  
  
  
   ..Стояла глубокая ночь. Я никак не могла заснуть. Встала и решительно направилась к матери в спальню, они уже давно жили с отцом в разных комнатах...
   - Мам,- тихонько позвала я, заходя в темную комнату.
   - Что такое, милая?- донесся до меня ее сонный голос.
   - Мам, а ты можешь дать мне какое-нибудь зелье от бессонницы?- попросила я, присаживаясь на кровать.
   - Не спится?- спросила мама, зажигая свечу.
   - Ага,- кивнула я.
   - Ладно, пойдем, посмотрим,- она потянула меня за руку и мы вышли в коридор.
   На кухне она поставила свечу на стол и начала перебирать всякие свертки и баночки с травами.
   - Сейчас что-нибудь придумаем...- пробормотала она.
   Неожиданно мое внимание привлек какой-то шум в прихожей. Я вышла из кухни и тихо пошла на звук. С удивлением увидела отца, он как раз разувался. Я так же тихо вернулась к матери и спросила:
   - Мам, а где был папа? Почему он так поздно вернулся?
   Она резко дернулась, поспешно сунула мне в руку кружку сладко пахнущего зелья и приложила палец к губам. Уже в ее комнате, я не выдержала:
   - Да что такое? Почему...
   - Лучше тебе не говорить отцу, что ты видела его,- взволновано сказала мать.
   Я с удивлением на нее поглядела.
   - Мам, да что такое? Чего ты боишься? Неужели папа наемный убийца, который по ночам ходит и выполняет заказы?- с легкой иронией усмехнулась я.
   Мать посерела и с ужасом на меня поглядела.
   - Эт-то что, правда?- окаменела я.
   - Да нет,- через силу выдавила она, потом ее лицо разгладилось и она сказала:- Не говори глупостей, просто я думаю, что... Ну,- она выглядела смущенной,- что он ходит к... к другой.
   Я с недоверием поглядела на нее. Уж не хочет ли она меня обмануть? Нет, она действительно выглядит смущенной.
   - Ох, мама-мама,- я подошла и обняла ее.
  
  
  
   - Мой отец - маг,- я постаралась отогнать от себя ненужные мысли.
   - И все?- с сомнением протянул эльф.- Обычно, когда мастер учит ученика, то он обучает его в первую очередь своей собственной технике.
   - И что, у меня какая-то не такая техника?- я постаралась, чтобы вопрос не прозвучал слишком язвительно.
   - Да нет...- он задумчиво поглядел на меня и замолк.
   Я снова бросила взгляд на часы и обеспокоено спросила:
   - Куда делся Шейрон и Лара?
   - Гуляют где-то,- пожал плечами мистер Эл и сделал глоток вина.- Дело-то молодое.
   Я вздохнула и перевела взгляд на бутыль с вином. Эльф перехватил мой взгляд и нахмурился:
   - Никакого спиртного до турнира.
   - Я и не собиралась,- фыркнула я.
   Он чему-то улыбнулся и убрал бутыль.
  

* * *

  
   - Еще!- воскликнула я и принялась отражать выпады меча. Когда он вновь опустился, я воскликнула:- Стефа, еще!
   - Думаешь легко им управлять?- недовольно пробурчала подруга, послушно поднимая его в воздух заклинанием левитации.- Не понимаю, чего ты так яростно по нему лупишь?
   - Надо,- сквозь зубы ответила я и широко замахнулась.
   Из дома послышался девичий смех и приглушенное бормотание Шейрона.
   - Еще!- воскликнула я и начала с остервенением ударять по мечу.
   Через двадцать минут я засунула меч в ножны и глубоко вздохнула. Я чувствовала себя прекрасно. Во всем теле небывалая легкость, в голове ясность. Я потянулась и улыбнулась Стефе.
   - Придешь на турнир?
   - Спрашиваешь!- фыркнула та.- Я же каждый год туда хожу. Ведь до Академии я училась тут, в колледже.
   - Слушай, все хотела спросить, почему ты решила учиться в Академии Магии в Ривелле? Думаю, и в Эльграде найдутся отличные институты и школы.
   - Ну... Как ты знаешь, я ведь стихийный маг, а среди эльфов это не то чтобы редкость, просто случается не часто. И... ни в одном институте нет кафедры боевой магии. А мне очень хотелось стать боевой магиней,- сказала она.- Да и надоело видеть смазливые мордашки эльфиек вокруг себя, вот и решила...- она внезапно осеклась и поспешно сказала:- Но...
   - Да ладно, я все прекрасно понимаю,- усмехнулась я.- Девчонки из нашей группы не идут ни в какое сравнение с чистокровными эльфийками. Ведь, насколько я понимаю, чем чище кровь, тем...
   - Тем красивее эльф,- с усмешкой закончила Стефа, а потом зло добавила:- Но рыжие эльфийки всегда красивые, вне зависимости от чистоты крови!
   Я вновь перевела взгляд на дом и спросила:
   - А ты с кем идешь на бал?
   - Да так...- загадочно протянула она.- Есть тут один... Кстати, сегодня придет портниха.
   - Зачем?- удивилась я.
   - Лиз, ты вдумайся: мы идем на бал во дворец самого Императора! Не можем же мы там показаться в каких-то обносках! Надо купить бальные платья!- нравоучительно воскликнула эльфийка.
   - М-м... у меня нет денег,- смущенно призналась я.
   - Хм,- задумалась Стефа, прекрасно понимая, что от нее деньги я не приму.- Я знаю!- внезапно подпрыгнула она.- Победителю в турнире среди учеников дают денежный приз!
   - Сколько?- заинтересовалась я.
   - Пятьдесят золотых.
   - О-о!!- загорелись у меня глаза.- Это же баснословная сумма! На нее можно купить отличного коня, оружие и...
   - Лиз, тебе надо платье, а оно обойдется как минимум в сорок золотых,- заметив как я возмущенно цокнула, она сказала:- Просто надо будет приплатить портнихе за срочность.
   - Это да...- согласилась я и понуро поплелась в дом.
  

* * *

  
   - Ай!- воскликнула я.- Вы меня укололи иголкой!
   - Ничего подобного,- пробурчала полноватая эльфийка.- Стой спокойно.
   Я закатила глаза, но послушалась.
   - Разведи руки в стороны. Так... Какого цвета будет платье?- поинтересовалась портниха, а ее помощница деловито открыла блокнот.
   У меня чуть не вырвалось: "черное", но Стефа меня опередила:
   - Темно-бордовое!
   - Может зеленое?- оглядела меня портниха.- Темно-зеленое.
   Пока они спорили над цветом моего платья, я успела сесть на кровать Стефки и открыть учебник по практической магии.
   - Аметистовое!- согласно сказала Стефа.- Только никакой вышивки, а то вся прелесть фиолетового сатина потеряется. Лиз, встань!
   Я со вздохом повиновалась. Подруга принялась меня крутить и показывать что-то женщине:
   - На спине, вот отсюда досюда, должна быть узкая шнуровка, по бокам которой пусть будут идти полосы светло-фиолетового бисера. Так... платье без рукавов и бретелек и сверху по краю так же должна быть вышивка бисером. Дай сюда!- она выхватила у помощницы портнихи блокнот и принялась там что-то старательно рисовать, приговаривая:- Вот тут треугольный вырез, тут вышивка, тут шифон, еще накидка... Бант тут и тут. Ага, хм... Вот!- ткнула она мне под нос свое творение.
   - Красиво,- оценила я.
   - Отлично!- обрадовалась она и отдала блокнот обратно.- Теперь я!
   Я извинилась и быстро покинула комнату. Стефа и без меня со своим платьем разберется. Пойду-ка лучше в гостиную, я там вроде видела рояль...
   Я плотно закрыла дверь и осторожно подошла к музыкальному инструменту. Провела ладонью по полированной крышке и закрыла глаза. Поверхность приятно холодила руку... Чувствовался запах рояля. Дерево и чуть сладковатый аромат слоновой кости. Я подняла крышку и села на круглый табурет. Осторожно прикоснулась к клавише... Послышалась чистая нота. Я мягко дотронулась пальцами до остальных клавиш и начала играть медленный, чуть грустный вальс... Никогда не понимала музыку, училась играть только из-за мамы... которая никогда не теряла надежды сделать из меня настоящую барышню.
   Последняя нота затихла, а я все еще сидела, положив руки на прохладные клавиши.
   - Ты не говорила, что умеешь играть,- раздался голос сзади.
   Я испуганно дернулась и резко обернулась. Опасно наклонилась на табурете и грохнулась на пол.
   - Я много чего не говорила,- пробурчала я, распластавшись на полу.- У-у, нога-а!
   - Вечно с тобой что-то случается!- недовольно сказал Шейрон.- Даже опасно отправлять на турнир.
   - Справлюсь, я обязана победить,- сказала я, игнорируя руку, которую он мне протянул.- В следующий раз не подкрадывайся так!
   - А как мне подкрадываться?- с усмешкой поинтересовался он.
   - Никак,- отрезала я и опустила крышку рояля. Потом подошла и воинственно ткнула в него пальцем:- Что ты вообще тут делал? Следил за мной??
   - Да больно надо,- фыркнул он в ответ.- Просто хотел пригласить тебя на тренировку. Хочу посмотреть на что ты способна.
   - Да? Тогда ладно,- согласилась я.
  

* * *

  
   - Как локоть?- спросил Шейрон, глядя как я делаю ледяной компресс.
   - Я с тобой не разговариваю,- буркнула я и старательно охнула, когда приложила лед к ушибленному месту.
   - Ничего там у тебя не болит,- развалился в кресле он.- Тебя просто злость берет из-за того, что я тебя одолел. Как же легко ты купилась на ложный выпад!
   - И что? Ты тоже пару раз отражал мои ложняки!- огрызнулась я.
   - Но я не падал,- ухмыльнулся он.
   - Я просто поскользнулась!
   - Три раза?- скептически спросил он.
   Я бессильно опустила в соседнее кресло.
   - А локоть все равно болит!- пожаловалась я.
   - Это не ко мне,- тут же сказал он.- Я боевой маг, а не целитель. Так что обратись лучше к Лиз. Она учится на факультете целителей. А у них сейчас какие-то праздники, вот и сидит дома,- пространственно объяснил Шейрон.
   - Она меня ненавидит,- сказала я.
   - Да ну, глупости,- отмахнулся он и встал.- Сейчас я ее позову.
   Через пару минут он вошел с улыбающейся Ларой.
   - Шер сказал, что ты ушиблась, когда он тебя обезоружил,- сладко улыбаясь, сказала она.
   - Раз Шер так сказал...- издевательски протянула я.- Значит так и было, ведь Шер так сказал.
   Лара осторожно взяла мою руку и прошлась по локтю пальцами. Она что-то прошептала, и я почувствовала как горячая волна пробежала по руке, полностью снимая боль.
   - Спасибо,- искренне поблагодарила я.
   - Да пожалуйста,- отозвалась она, встала и подхватила под руку Шейрона.- Мы пойдем погуляем по городу, вернемся не скоро.
   Я молча проводила их взглядом.
  

* * *

  
   На мне были удобные высокие сапоги, узкие брюки, рубашка и жилет, на спине которого был вышит знак лавки оружейника. Я взволновано теребила ножны с мечом. Мы как раз шли на площадь, где должно было состояться состязание.
   - Лиз, все хорошо,- Стефа ободряюще сжала мне руку, старательно пряча беспокойство в глубине глаз.
   - Я знаю,- как можно беззаботно ответила я.
   Мы вышли на широкую площадь и моментально оглохли от гомона собравшихся. Множество эльфов, людей и магов стояли около деревянного помоста. Вокруг него находилось несколько молодых юношей, вовсю демонстрирующих свои мечи и клинки. Рядом стояли довольные оружейники.
   - Удачи,- сказал Шейрон.
   - Она тебе понадобится,- протянула Лара, окидывая оценивающим взглядом моих противников.
   - Спасибо,- ядовито поблагодарила я ее и поспешила за мистером Элом.
   - А вот и наш восьмой участник!- пронесся громкий голос над площадью.- Всеми уважаемый мистер Эллемакил!
   Все приветственно загудели. Мне стало неуютно под множеством взглядов. Похоже, я единственная девушка, вон как ухмыляются эти... ученики!
   Нас разбили на пары. Первая пара, два эльфа, вышли на помост.
   - Ученик мастера Аркуэнона сразится с учеником мастера Лаирасула!
   Я поморщилась, ну и имена! И как только запоминают? Я с восхищением принялась наблюдать за ходом боя. Одно удовольствие глядеть на тех, кто знает толк в боевом искусстве. Поединок продолжался минут пять, когда один из них резко ушел влево и полоснул противника по плечу. Я ожидала вскрик боли, но его не последовало. Меч только разорвал одежду.
   - Ученик мастера Таурохтара сразиться с... ученицей мастера Эллемакила!
   На мне скрестилось множество взглядов. Я поднялась на помост, судорожно сжимая меч и пытаясь отыскать в толпе Стефу.
   - Я тебя легонько,- еле слышно пообещал мне эльф.
   Я уже была близка к панике, когда заметила Шейрона, который успокаивающе мне улыбнулся и кивнул. Я облегченно перевела дух и внимательней рассмотрела противника. Симпатичный, надо сказать.
   - Начали!- воскликнул бойкий старикашка-эльф.
   Юноша не стал тратить времени зря и кинулся в атаку. Я без труда отразила все его выпады и даже чуть не уколола его в бок. Послышалось улюлюканье и свист.
   - Девчонку завалить не можешь?- прокричал кто-то.
   Глаза эльфа полыхнули яростью и его движения стали молниеносными и точными. В силе он явно превосходил меня, и я отступала под его натиском, но... Но его отец не был наемным убийцей. Я мрачно усмехнулась, всем телом наклонилась назад, блокировала удар, поднырнула ему под локоть и чуть полоснула по спине.
   Толпа загудела. Кто-то радостно, кто-то презрительно. Под дружный свист эльф спустился с помоста. А как только сошла по лесенке я, ко мне мигом подлетела Стефа и радостно воскликнула:
   - Ты прошла в полуфинал! Молодец!
   - Ага,- рассеяно отозвалась я, внимательно рассматривая тех, кто поднялся на помост. Да, один из них был эльф, в чем не было ничего удивительного. Но вот второй...
   - Это ученик Морнэмира,- сказал мистер Эл, появляясь рядом.
   Я настороженно следила за всеми его движениями. В том, что это был стихийный маг, сомневаться не приходилось. Я даже отсюда чувствовала магию воды.
   - Что такое?- чуть обеспокоено поглядела на меня Стефа.
   - Ты не чувствуешь?- спросила я.
   - Чего не чувствую?- нахмурилась подруга.
   - По-моему он...- начала я, но она воскликнула:
   - Смотри!
   Я бросила взгляд на помост и у меня непроизвольно открылся рот. Мне против него не удержаться!! Двигался он быстро, с избытком пользуясь ложными выпадами. Бедный эльф не успевал все блокировать и через минуту боя вышел побежденным.
   - И где только Морнэмир берет таких учеников?- со скрытой завистью и восхищением проговорил мистер Эл.
   Я еще больше нахмурилась и впилась взглядом в этого ученика. Что-то мне подсказывает...
   Он обернулся, словно почувствовав мой взгляд. Чуть удивленно приподнял брови и ухмыльнулся, а его карие глаза при этом самодовольно сверкнули.
   - Хм...- протянула я.
   В следующим раунде мой соперник решил приметь тактику защиты. То есть это я нападала, а он только блокировал удары, стараясь понять мою технику. Я нехорошо улыбнулась, так как меня начало порядком доставать его бездействие. И повторила тот трюк, который провернула с Ларой. Ложный выпад, подсечка, оглушающий звон мечей... Я резко дернула свой клинок на себя, тем самым лишая эльфа секундной опоры. Потом плавным, но быстрым движением обезоружила его. И он, потеряв равновесие, упал на колени.
   На этот раз толпа просто взорвалась криками. До меня долетали отдельные восклицания. "Черная бестия", "воительница" и "сумасшедшая с мечом". Я довольно ухмыльнулась и подошла к мистеру Элу и Стефе, к которым уже присоединились Шейрон с Ларой.
   - Я в финале?- устало поинтересовалась я и принялась обмахивать мокрое от пота лицо. Стефа протянула мне платок.
   - Да,- радостно сверкнули глаза у оружейника, а потом он с легким беспокойством спросил:- Ты как? Я видел, ты неудачно подвернула ногу.
   - Что?- моментально забеспокоилась Стефка.- Я не видела. Сильно болит?
   - Да нет,- поморщилась я.- Просто неприятно ноет. Мне бы воды попить.
   - Держи,- Шейрон протянул мне термос, а сам уставился на помост, где как раз ученик Морнэмира расправлялся с противником.
   Мне совершенно не хотелось на него смотреть, потому что с каждый его взмахом я понимала, что мне его не одолеть. Внезапно я разозлилась. Чего это я спасовала перед каким-то мальчишкой? На вид ему не больше чем мне! А мне жизненно необходимы пятьдесят золотых, чтобы оплатить бальное платье. Так как если его у меня не будет, я не смогу пойти со всеми во дворец и не увижу сына Повелителя!
   Я мрачно переложила меч из одной руки в другую, а потом резко крутанула им в воздухе. Я должна победить.
  

* * *

  
   Я стояла перед парнем и рассматривала его. В принципе ничего особенного, неземной красотой он не блещет. Судя по ответному взгляду, он был обо мне такого же мнения.
   - Начали!- воскликнул старикашка-эльф.
   Однако мы не стали сразу нападать, а только подняли мечи и медленно двинулись по кругу. Неожиданно я почувствовала легкий всплеск магии и чуть не топнула от досады. Ах он мошенник!! Он просто-напросто применил заклинание времени, которое позволяет двигаться быстрее! И главное умен, гад! Воспользовался чистой стихийной магией, так как ее эльфы ощутить не могут. Да и я, наверное бы, не почувствовала, но к счастью моей стихией так же была Вода! Я хмыкнула и прошептала такое же заклинание. Звуки вокруг моментально стали низкими и тянущимися. На лице соперника мелькнуло удивление.
   - Поиграем?- ухмыльнулась я и бросилась в атаку.
   Силы были равные, однако этот подлец пытался применить ко мне парочку заклинаний, которые я со смешком блокировала. Зря, что ли, училась на факультете боевой магии?
   Он замахнулся и обрушил на меня удар (явно магией добавил себе силы!). Мой меч жалобно звякнул, когда я подняла его над головой. Пальцы задрожали, и я второй рукой схватилась за рукоять. На лбу выступила испарина, а парень все продолжал давить. Я злобно зыркнула на него и отступила на пару шагов. Он самодовольно ухмыльнулся и резко оттянул меч назад, для удара и... Вот тут-то я его и поймала. Взмах, звук рвущейся ткани и...
   - Как тебя легко обмануть ложным выпадом,- сказала я, опуская клинок.
   Он посмотрел на меня и понял, что я специально поддалась напору его меча, чтобы он замахнулся, тем самым открыв мне свою поясницу.
   Время вновь вернулось на свое место, и слух больно резанул ор толпы. Громче всех кричала Стефа с Ларой, а Шейрон хмурился.
   - Почему ты так быстро двигалась? На тренировке такого не было,- сказал он мне и сцапал за руку.
   - Потом расскажу,- тяжело дыша ответила я и промокнула рукавом рубашки лоб.- Ух, как я устала. Надо побольше тренироваться с дыхательными упражнениями.
   - Папа давай! Ты сделаешь его!!- заорала Стефа, когда мистер Эл поднялся на помост.- Дава-а-ай!
   Громкий голос старика-эльфа разнесся над площадью:
   - Поздравим ученицу мастера Эллемакила! Она...
   Но я уже не слушала, я вырвала свою руку из цепких пальцев Шейрона и с беспокойством принялась оглядывать толпу, мне на секунду показалось...
  
  
  
   ..Глаза цвета серого тумана взирали на меня с невообразимой жестокостью.
   - Мы еще встретимся, позже,- бросил отец, щелкнул пальцами и растворился в воздухе.
  
  
  
   Я приложила ладонь к пылающему лбу, стараясь унять нервную дрожь в пальцах.
   - Что с тобой?- удивленно спросил Шейрон.
   - Н-ничего,- отозвалась я, он бросил на меня подозрительный взгляд и повернулся к помосту. Судя по лязгающим звукам, поединок уже начался. Мне бы очень хотелось посмотреть, но...
   В толпе вновь мелькнула болезненно-знакомая фигура. Липкий страх вполз в мою душу, а рука непроизвольно дернулась к тонкому шраму на щеке. Я бросилась в противоположную сторону, проталкиваясь сквозь толпу. Когда мне это удалось, я сломя голову понеслась по широким улицам, вымощенным булыжником. В ушах стоял стук сердца, а внутренний голос подгонял: "Быстрее... быстрее...". Я свернула за угол и прислонилась к стене, тяжело дыша. Огляделась по сторонам и внезапно поняла какую глупость сделала. Я убежала с оживленно площади, где была уйма народу, в безлюдный переулок!! И стала легкой мишенью!
   - Идиотка,- прошипела сквозь зубы я, стараясь не паниковать.
   Я осторожно выглянула из-за угла дома, никого. Я перевела дух, но тревога не покидала меня. Простояв так минуты три, отчаянно вслушиваясь в тишину, я попятилась, а потом резко развернулась... и врезалась в кого-то.
   - Опа,- поймал меня мужчина.- Дочь моя, почему ты так бежала? Неужели испугалась своего папочку?- холодно улыбаясь, поинтересовался отец.
  

* * *

  
   - Отпусти,- прошипела я, пытаясь вырваться, но он в ответ только сильнее сжал стальные кольца рук.
   - Ну-ну,- попытался погладить меня по голове он, но когда я его в ответ лягнула, больно сжал мой подбородок и резко поднял вверх.- Вижу, мне не следовало оставлять тебя так долго без присмотра. Совсем от рук отбилась.
   Я скривилась от боли и спросила:
   - Зачем ты здесь?
   - По делам,- туманно ответил отец и пристально поглядел мне в глаза.- А ты? Я видел как ты сражалась, надо заметить сносно.
   Мы двинулись по улице, и он мягко поддерживал меня под локоть.
   - Но не так, как было полгода назад,- в его голосе прозвучал неприятный холодок.- Так зачем ты здесь?
   - Я гощу тут у подруги,- смело начала врать я, благо он не мог прочесть мои мысли. Ментальную защиту я поставила из магии воды, а так как отец владел огненной стихией, то...
   - Да?- холодно спросил он.
   - Да!- с вызовом ответила я и моментально почувствовала как сжалась его рука.
   - Понятно.
   Минут пять мы шли в тишине, пока я не выдержала:
   - Как мама?
   - Мертва.
   Его слова хлыстом ударили по мне. Я испуганно остановилась. Нет, это неправда, этого не может быть!
   - Да, дочь моя, я нашел ее,- нехорошо улыбаясь, сказал он.
   - Ты убил ее!- я с ненавистью взглянула на него и вырвала свою руку.
   - Нет,- покачал головой он, на миг мне показалось, что в его глазах скользнула грусть.- Она сама.
   - Что?- я невидяще уставилась перед собой.- Сама? Но почему?
   - Я ее нашел, а она подумала, что обязательно ее убью, и выпила яд.
   - А ты не собирался ее убивать?!- яростно воскликнула я, мой голос был полон злости и ненависти:- Да ты меня пытал чуть ли не до смерти! Чтобы узнать куда делась мама! А все почему?? Потому что она предупредила одну из твоих жертв? Да?! Спасла жизнь невинного человека?!
   Отец грубо схватил меня за плечо и с размаху ударил по щеке. Я испуганно дернулась и прижала ладонь к носу.
   - Не смей так разговаривать с отцом,- прошипел он.- Твоя мать - дура. Сбежав, она подставила меня под удар, да и не только меня. Пришлось выкручиваться и лгать, что я не знаю, кто предал наш Орден...
   Он резко осекся и впился в меня немигающим взором. Мне стало не по себе, когда я увидела знакомый холод и жестокость. Мне стало трудно дышать от страха.
   - Я... я никому не скажу,- осипшим голосом пообещала я, стараясь остановить кровь.
   - А я знаю,- нехорошо так усмехнулся отец.
   Я часто-часто задышала, стараясь не поддаться панике.
   - Да успокойся,- из его глаз ушел холод, и он притянул меня к себе, взмахом руки заставив кровь остановиться.
   Я облегченно вздохнула. У него часто случались резкие перепады настроения. Я заметила, что если ни в чем не перечить отцу, то он может быть... хорошим. Я испытывала к нему непонятные чувства. Я помнила всю ту боль, что он мне причинил. Но в тоже время помнила, как он меня утешал, когда моя собака умерла. Мне было шестнадцать лет, а я сидела как маленькая у него на коленях и ревела в рубашку. Если подумать, он никогда не применял ко мне силу просто так. Только тогда, когда я переходила грань. Я любила его и боялась. Глаза внезапно наполнились слезами.
   - Пап, а мама... это правда?- прошептала я.
   - Да,- сухо ответил он.
   В груди разлилась непонятная горечь. Полгода я не получала от матери писем и весточек. Помню, первые месяцы я безумно беспокоилась о ней, плакала по ночам, а потом... Боль стала не такой острой, притупилась, а вот теперь...
   Я всхлипнула.
   - Ну-ну,- отец погладил меня по голове, и на этот раз я не отстранилась.

* * *

  
   - Лиз!!!- заорала Стефа и кинулась ко мне.- Ты где была?! Мы тебя два часа искали по всей площади!!
   Подруга осеклась, увидев мое заплаканное лицо с запекшейся на губах и подбородке кровью, а потом как-то неуверенно сказала:
   - Лиз...
   - Все в порядке,- через силу улыбнулась я.- О, черт...
   На крыльцо уже выскочил Шейрон и с мрачной физиономией направлялся к нам.
   - Ты же мне расскажешь?- неуверенно спросила Стефа.
   Я с тоской на нее поглядела и молча кивнула.
   - Где ты была?!- рявкнул Шейрон и грубо схватил меня за плечи.
   Это было так похоже на то, когда отец меня ударил... Поэтому я в ужасе отшатнулась, а руки машинально прикрыли лицо.
   - Эльза...- его руки мгновенно ослабли и он удивленно на меня поглядел:- Что такое?
   Потом его взгляд наткнулся на наливающиеся синяки на запястьях, потом медленно посмотрел на мое лицо, где так же виднелся синяк. Его брови сурово сдвинулись, а в глазах полыхнула ярость.
   - Кто это сделал?- в его тоне было столько холода, что я невольно поежилась и неожиданно поняла, что когда Шейрон злиться, то становиться удивительно похожим на моего отца.
   Из дома вышла Лара и поспешила к нам.
   - Я же говорила, что с ней ничего не... - она осеклась, глянув на меня.
   Шейрон мягко взял меня за подбородок и заглянул в глаза:
   - Кто это сделал? Они не...- его голос дрогнул.
   - Нет,- я отпихнула его, взяла Стефу за руку и потянула к дому.
   - Почему ты плакала?- спросила она, когда я закрыла дверь в комнату.
   - Моя мать... умерла,- тихо сказала я, сил на то чтобы вновь плакать уже не было.
   Подруга замерла, не зная что сказать.
   - А кто тебе ска...
   - Мой отец,- коротко сказала я.
   - А... синяки и... нос?- неловко спросила она.
   - Я не хочу об это говорить,- твердо сказала я и направилась в ванну.
   Лучший выход из такого тоскливого состояния, это хорошая встряска. А боль... боль притупиться. Всегда притуплялась.
   "А если нет?"- спросил внутренний голос.
   "Тогда почему же я простила отца?.."
  

* * *

  
   За завтраком Шейрон был каким-то мрачным и угрюмым. Я незаметно махнула рукой, и его любимый чай превратился в лед. Но гневного вскрика не последовало, хотя я очень на это надеялась. Он лишь провел ладонью над чашкой, и жидкость вновь стала горячей.
   - Хм,- я надулась.
   - Кстати,- радостно сказал мистер Эл.- Вот твой выигрыш.
   Он передал мне мешочек с золотыми монетами.
   - Ой, а кто вчера победил?- спохватилась я. Вчера было как-то не до этого.
   Стефа буквально вздулась от гордости и сказала:
   - А ты догадайся!
   Я не удержалась, вскочила и хлопнула оружейника по плечу.
   - Поздравляю,- искренне сказала я.
   - Ты бы видела как папа...- начала трещать Стефа, а я уселась на свое место.
   Вновь наткнулась взглядом на Шейрона и недоуменно вздохнула. Что это с ним? Потом перевела взгляд на такую же хмурую Лару и моментально все поняла. Поссорились!
   - Я должен тебе кое-что отдать,- хитро посмотрел на меня оружейник.
   У меня вспыхнули глаза, когда я вспомнила меч. Сверкающее лезвие... искусная гравировка...
   Лара с любопытством на меня поглядела и спросила:
   - А что это?
   Я загадочно улыбнулась и направилась за мистером Элом.
   - Почему его до сих пор не купили?- спросила я, дрожащей рукой беря ножны с мечом.
   - Не знаю,- пожал он плечами.
   Я медленно вышла во двор, все так же держа ножны в руках. Потом резко достала меч и пару раз махнула им, приноровляясь к весу.
   - Эльза,- раздалось сзади.
   Я резко загнала меч обратно и обернулась. На меня с напряженным выражением на лице смотрел Шейрон.
   - Что?
   - Дай свою руку,- потребовал он.
   Я недоуменно протянула ладонь и нахмурилась. Если он думает, что там остались синяки, то ошибается. Я свела их еще вчера.
   - Не смотря на то, что твоя стихия Вода, я хочу...- начал он, крепко сжав мою руку.
   - Нет!- воскликнула я, моментально поняв что он собирается сделать, и выдернула ладонь.- Мне не нужна твоя метка! Я не хочу чтобы ты чувствовал меня на расстоянии! Не хочу, чтобы ты смог узнать где я, если захочешь!
   Он пристально посмотрел в мои глаза и тихо сказал:
   - Когда-нибудь ты пожалеешь, что отказалась.
   Резко развернулся и ушел. Я зло пнула ствол дерева и решительно двинулась за ворота. Пройдусь, куплю чего-нибудь. Благо, деньги у меня теперь были.
   Я усмехнулась и приладила ножны под плащом. С мечом мне расставаться почему-то не хотелось.
   И как оказалось, не зря.
   - Вот она!- послышался чей-то злобный крик, когда я свернула в тихий переулок.
   Я обернулась и увидела пятерых парней: два эльфа, которых я вчера одолела, стихийный маг, которого я так же одолела (ух, как приятно об этом думать), а остальных я не знала. Судя по их далеко не дружелюбным лицам, они пришли явно не затем, чтобы поздравить меня.
   - Мы тебе сейчас покажем, как отбирать у нас победу,- прошипел русый парень.
   - Слушай, я тебя впервые в жизни вижу,- как можно мирно отозвалась я.
   - А я тебя нет,- хохотнул он.
   Пятеро окружили меня, а маг, судя по-всему главный среди них, сказал:
   - Ты заплатишь за мое унижение! Что бы я, да проиграл какой-то девчонке!- выплюнул он и медленно обнажил меч.
   Я нехорошо улыбнулась и протянула:
   - Тебя бы любой одолел, если бы не твое заклинание времени.
   Несколько парней недоуменно зашептались, а я деланно удивилась:
   - Разве ваш дружок не сказал, что он маг?
   - Заткнись!- прошипел тот и бросился на меня.
   Раздался глухой удар и протяжный гул. Его отбросило назад и хорошенько приложило о землю. Мой магический барьер на мгновение вспыхнул голубым, а потом вновь стал невидимым. Я насмешливо посмотрела на эльфов и чуть изогнула бровь. Насколько я помню, эльфы не имели права пользоваться эльфийской магией до окончания школы вне ее стен. А в том, что среди них не было ни одного стихийника, я была уверенна на все сто.
   - Ты где учишься то?- полюбопытствовала я у мага, одним взмахом отведя его синий сгусток.
   - Здесь,- зло посмотрел на меня тот.- А что?
   - В Эльграде нет школы, которая бы обучала боевой магии.
   - А что, хочешь сказать, что ты боевой маг?- презрительно усмехнулся парень.
   - Да, поэтому лучше нам разойтись по-хорошему,- пожала плечами я и направилась к другой стороне улицы.
   Кто-то схватил меня за руку и прошипел:
   - А без магии, слабо? Все мы всемогущие, когда пользуемся заклинаниями.
   Я почувствовала, как в спину уперлось что-то острое, и мои рефлексы сработали за меня. Резко выдернув новый меч, я крутанула рукой, заставляя противника отступить. Радостно сверкнув глазами, четверо парней обнажили клинки.
   - Поиграем?- спросила я и издевательски поклонилась.
   Через десять минут я поняла, что рано радовалась.
   - Трусы!- прошипела я, стараясь увернуться от выпадов.- Пятеро на одну, так не честно.
   - Да ну,- отозвался эльф и с силой ударил рукояткой по моему плечу.
   Я охнула, поднырнула под чей-то локоть и бросилась бежать. Но моментально врезалась в магическую стену.
   - Ты куда-то спешишь?- со смешком поинтересовался стихийный маг.- Или как?
   Я зло на него поглядела и проговорила пару заклинаний. Ничего не произошло, а вот руку пронзила острая боль. Я вскрикнула и поглядела на нее.
   - Антимагический браслет,- нехорошо сверкнув глазами, сказал он.- Ты так разозлилась, что даже не заметила его.
   Они расхохотались и медленно двинулись в мою сторону, прекрасно понимая, что мне никуда не деться.
   Я в надежде окинула взглядом переулок, но тут же понурилась. Никого не было. Черт, что делать? Магией воспользоваться не могу... сама пятерых не одолею... Я в сердцах саданула мечом по магической стене и с изумлением оглядела получившийся разрез.
   - Держи ее!- воскликнул кто-то, но я уже вовсю кромсала барьер, а потом со всех ног бросилась бежать.
   Я слышала за собой топот, пару раз мимо меня проносились заклинания. Я попыталась сдернуть браслет, такой же, как когда-то был на Стефе, но ничего не вышло. В ушах был слышен стук собственного сердца, я начала задыхаться, но вдруг показался дом оружейника. Еще бы чуть-чуть поднажать, но... Но я поскользнулась!
   - А-а,- я ткнулась носом в каменную дорогу, покрытую толстым слоем льда.
   Сзади послышались ликующие возгласы, я с трудом встала и бросилась к ограде. До нее оставалось каких-то жалких двадцать метров! Но чья-то рука больно схватила меня за волосы и дернула назад. Я скривилась от боли и не глядя саданула противника по ноге. Послышался вскрик, и хватка ослабла.
   - Пацаны, держи ее!!- заорал кто-то прямо у меня за спиной.
   Я рванула так, что любой заяц позавидовал бы. Краем глаза заметила, как меня кто-то догоняет. Я вильнула в сторону и тут...
   - Шейро-он!!- заорала я, срывая голос. Маг только что вышел из-за ворот и удивленно на меня уставился.
   Я из последних сил бросилась к нему и вцепилась мертвой хваткой. Я так тяжело дышала, что казалось еще чуть-чуть и умру.
   - Шейрон,- простонала я и спряталась за его спину.
   Послышался топот, прерывистое дыхание и брань. Я осмелилась и выглянула из-за спины. Пятеро парней недобро глядели на Шейрона. Наконец стихийник подошел и ткнул в меня пальцем:
   - Эта девчонка - наша!!
   - Уверен?- хмыкнул мой щит.
   - Абсолютно,- нехорошо ухмыльнулся стихийник и щелкнул пальцами.
   Я злорадно усмехнулась. Похоже он вообразил, что великий маг! Ох, как он жестоко ошибся! Если я, студентка первого курса, могла справиться с ним, то что говорить о третьекурснике?
   Словно в подтверждение моим словам, Шейрон лениво махнул ладонью, и сеть мага рассыпалась в пыль. Потом он повелительно взмахнул руками и над ними ярко запылал огненный цветок. Я удивленно открыла рот, пламенная лилия! Мощное заклинание магии огня!
   - Все еще уверен, что она ваша?- любезно поинтересовался Шейрон.
   - Э-э...- протянул маг-недоучка и испуганно дернулся, когда лепесток пламени подобрался к нему ближе.- Мы пойдем!- воскликнул он, и они резво двинулись прочь.
   Шейрон тряхнул руками и лилия исчезла. Я облегченно расслабилась. Через пару секунд я со смущением поняла, что как-то незаметно для себя обвила его руками и испуганно прижалась к спине. Я отпустила руки и виновато на него поглядела, когда он обернулся.
   - И что это было?- сурово сдвинул брови он.
   - Ну...- я еще больше смутилась.- Я не знаю. Как-то само получилось.
   - Само?- переспросил Шейрон.
   - Ну да,- опустила я глаза, не понимая, почему это его так задело.- Просто неконтролируемый порыв... э-э... спрятаться.
   - Подожди, ты сейчас вообще о чем говоришь?- схватил меня за плечи он.
   - Э-э... а ты о чем?- осторожно поинтересовалась я.
   - Как ты оказалась в компании этих...- маг не нашел нужного слова и просто кивнул на проулок, в котором скрылась эта компания.
   - А!- облегченно воскликнула я и с радостью рассказала ему.
   Я была невероятно счастлива из-за того, что мне удалось сбежать от этой сумасшедшей пятерки. Не знаю что бы они со мной сделали, если бы не меч... Я бросила взгляд на ножны, где поблескивала рукоять. Хотя, нет. Не знаю что бы они со мной сделали если бы не Шейрон! Я открыла рот, чтобы поблагодарить его от души, но он перебил меня:
   - Понятно.
   И направился вверх по улице.
   - Ты куда??- возмутилась я таким к себе пренебрежением.
   - Иди-ка ты домой, чтоб еще чего-нибудь не случилось. А то вечно во всякие неприятности влипаешь!- крикнул он мне.
   Я разозлилась и догнала его.
   - Без меня никуда не пойдешь! А то вдруг ты собираешься найти эту шайку и начистить им морды?- спросила я, стараясь идти так же быстро как и он.
   - Зачем?- поинтересовался маг и я не нашла что ответить.
   Зато решила отомстить ему, незаметно покрыв скользким льдом дорогу перед ним. Однако как только я проговорила заклинание, мою руку пронзила боль.
   - Ну что опять?- недовольно спросил Шейрон, когда я охнула.
   - Браслет,- я протянула руку.- Ты можешь его снять?
   - Могу,- сказал он и внезапно осекся, потом пристально поглядел мне в глаза. Мне о-очень не понравился взгляд его льдисто-серых глаз.
   - Что с тобой?- испугалась я и вдруг помертвела.- Нет...
   Я пыталась отвести взгляд, пыталась думать о постороннем, пыталась... Но все то, что я когда-то старалась забыть нахлынуло на меня с новой силой.
  
  
  
   ..- Милая, мне надо срочно уехать,- испуганно шепчет мама, обнимает и целует меня на прощание.
   - Почему?- удивленно спрашиваю я.
   - Не могу сказать, тогда и ты обречена...- прошелестел голос матери, и она растворилась в воздухе.
   Но я услышала место ее конечного пути... "Свободная Гномья Республика"... Обычно туда бежали все отступники, преступники, изгои, и просто те, кто нуждался в укрытии...
  
  
  
   ..Ярко-полыхающий огонь окружает меня со всех сторон, я испуганно пытаюсь найти выход, но тщетно... И лишь холодный голос жестко спрашивает:
   - Где твоя мать?
   - Не скажу!- упрямо отвечаю я в ответ.
   Вспышка боли обжигает щеку...
  
  
  
   ..Я лежу в палате, вокруг меня суетятся целительницы. Одна сочувственно говорит:
   - Ожоги на теле мы вылечили все, но волосы еще будут долгое время отрастать, а шрам затянется примерно через год. Хотя я слышала, что эльфийские целители могут...
   Но я ее уже не слушала. Просто повернулась на другой бок, дотронулась до горящего болью шрама и беззвучно заплакала...
  
  
  
   ..- Ты должна поступить в Академию! На бюджетное отделение!- категорично заявила моя тетка.- Мне не на что тебя кормить и содержать. Своих спиногрызов хватает!
   - Но ведь у... папы,- через силу выдавила я,- есть деньги, он должен был тебе их дать на мое содержание.
   В глазах женщины вспыхнул хитрый огонек и она делано равнодушно сказала:
   - Мне никто никаких денег не давал. Поэтому поступишь в Академию как миленькая! Раз мой двоюродный братец куда-то пропал!..
  
  
  
   ..- Страшила,- сказал высокий темноволосый парень с пронзительно серыми глазами.
   Все внутри вспыхнуло от горечи. Почему все всегда судят по внешности?..
  
  
  
   .. Лошади испуганно ржали и скакали во весь опор. Я отпустила вороты плаща Шейрона, за которые держалась, и взмахнула ладонями, плетя заклинание, но моментально сбилась, так как почувствовала сильную руку у себя на талии.
   - Ну, чего ты ждешь?- поинтересовался он и посмотрел на меня.
   - Н-ничего,- отозвалась я и широко махнула руками...
  
  
  
   ..- Как мама?
   - Мертва.
   Что-то оборвалось внутри.
   - Да, дочь моя, я нашел ее,- нехорошо улыбаясь, сказал отец.
   - Ты убил ее!- я с ненавистью взглянула на него и вырвала свою руку.
   - Нет,- покачал головой он, на миг мне показалось, что в его глазах скользнула грусть.- Она сама...
  
  
  
   ..Отец замахнулся и отвесил мне пощечину, не контролируя силы.
   - Не смей так со мной разговаривать!- угрожающе зашипел он...
  
  
  
   ..Я стояла напротив пятерых крепких парней. Сзади меня удерживала магическая стена. Я пыталась что-нибудь придумать. Ведь если не придумаю, то меня...
  
  
  
   Я судорожно вздохнула и вцепилась в чью-то руку, стараясь не упасть. Меня мягко поддержали, а я пыталась понять, где я. Вокруг все расплывалось, перед глазами скакали красные мушки... Легкий щелчок и браслет упал на землю. В голове моментально прояснилось, я оттолкнула от себя Шейрона и прошептала:
   - Ненавижу.
   Потом замахнулась и с силой залепила ему пощечину. А он даже не шелохнулся, просто стоял и молча глядел на меня. Я старалась не встретиться с ним взглядом. Я боялась того, что там увижу. Он узнал все... теперь я боялась его... Из глаз брызнули слезы, и я резко развернулась и направилась к дому.
   - Лиз...- донесся до меня его голос, но я только прибавила шагу.
  

5

  
   - Вставай, соня!!- заорала над ухом Стефа.
   - Ой, не кричи так,- поморщилась я и накрыла голову одеялом.
   Его моментально сдернули и не больно шлепнули по ногам.
   - Вставай-вставай!! Пора готовиться к балу-у,- пропела эльфийка, чуть пританцовывая.
   - О-о,- закатила глаза я, но все-таки встала.- Кошма-ар.
   - Ничего кошмарного!- возразила Стефа, перебирая множество пахучих баночек, которые рядами выстроились у нее на столе.
   Я с тоской их оглядела и спросила:
   - А завтрак?
   Она глубоко задумалась, а потом неохотно кивнула:
   - Даю тебе десять минут.
   Я возмущенно засопела и принялась переодеваться.
   - Девять минут,- прищурившись, поглядела на меня эльфийка.
   Я запустила в нее подушкой и кинулась к двери. Пулей влетела на кухню и невежливо воскликнула:
   - Что есть поесть??
   Кухарка подпрыгнула от моего ора, но все-таки поставила большую тарелку каши, больше напоминающую... э-э... честно говоря, никаких приличных ассоциаций на ум не приходило. Я брезгливо осмотрела это и спросила:
   - Что это?
   - Овсянка,- пожала плечами кухарка.
   - Фу, а что-нибудь нормальное есть?- я подальше отодвинула тарелку.
   - Нету,- покачала головой эльфийка.- Только овсянка и неготовый суп на обед.
   Я уныло оглядела неаппетитное месиво и мрачно потянула к себе большую вазу с фруктами. Хоть какая-то еда!
  

* * *

  
   Я весело шла по коридору и кусала яблоко. Настроение было таки-им... Кажется я начинаю верить в то, что бананы приносят счастье. Хотя я больше склоняюсь, что это шоколад делает людей счастливыми. Я зазевалась и на ходу врезалась в Шейрона, который появился из-за двери, ведущую в лавку оружейника.
   Я с сожалением проводила взглядом покатившееся по полу яблоко.
   - Лиз,- мягко начал Шейрон, а я ощетинилась:
   - Как ты меня назвал? Лиз?? По-моему, ты так называешь свою подружку!
   - Успокойся, мне надо поговорить с тобой,- он чуть ли не ласково приобнял меня за плечи и повел в сторону лестницы.
   - Нам не о чем с тобой разговаривать!- воскликнула я и попыталась вырваться, но он мне не дал.
   - Лиз, послушай. Прости меня, что воспользовался твоей беспомощностью и залез в твои мысли...
   Никогда в его взгляде не было столько сострадания. Я взбеленилась.
   - Иди ты к черту!!- я резко вывернулась из его рук.- Мне не нужна твоя жалость! Хочешь прощения?? Вот оно! Я тебя прощаю!!- воскликнула я и бросилась вверх по лестнице, но потом остановилась и повернулась к нему:- Больше никогда не смей меня жалеть, ты понял?
   Молчание было мне ответом. Я вздохнула и поплелась в комнату.
  

* * *

  
   - Вы с ума сошли?!- в ужасе воскликнула я.
   - Лиз, это обычный корсет! Это носят все дамы на балах!- сказала Стефа, а помощница портнихи медленно подходила ко мне, держа в руке что-то на шнуровке.
   - В Академии были совершенно другие балы!- продолжала сопротивляться я.- Все девчонки надевали облегающие платья, а не это,- я махнула рукой на пышный бальный наряд на кровати. Рядом стояли изумительные туфельки с фиолетовыми камушками.
   - Так мы же идем во дворец Императора!- рявкнула Стефа и схватила меня, вторая эльфийка не теряя времени даром сомкнула на мне злосчастный корсет.- Вздохни поглубже,- приказала Стефа.
   - Фигу,- я попыталась сложить оную и сунуть ей под нос, но почувствовала как ткань начала быстро сжиматься.
   - Прости,- хмыкнула подруга.- Пришлось применить магию.
   - Спасибо,- язвительно отозвалась я и осторожно пошевелилась. Вроде удобно, дышать могу.
   - Сейчас мода такая,- объяснила помощница портнихи.- Корсет под грудь отлично смотрится и...
   - И кое-что приподнимает,- фыркнула я.
   - Именно! А теперь платье!- воскликнула Стефа.
   Следующие полчаса меня пытались впихнуть в наряд. Сначала начали надевать через ноги, не удалось - зад большой, потом через руки, тоже не получилось - платье застряло на груди (очень удачно приподнятой корсетом!). А если учесть, что бальный наряд это вам не обычное платьице, а тяжелая груда пышной ткани, то мы втроем были злые, раскрасневшиеся и...
   - Ура!- выдохнула я, и Стефа принялась затягивать платье сзади.
   Когда с этим было покончено, подруга повернулась к помощнице портнихи и сказала:
   - Теперь помоги мне.
   Та молча кивнула и подняла с кровати голубой наряд.
  

* * *

  
   - Это я?- изумленно прошептала я, глядя в зеркало.
   - Ты-ты,- весело фыркнула Стефа.
   - Платье просто великолепно! И этот фиолетовый цвет...
   - Отлично гармонирует с твоими волосами,- закончила подруга и подмигнула мне.- Ну что, пойдешь очаровывать Шейрона?
   Я помрачнела, но Стефа расценила это по-своему:
   - Да наплюй ты на эту Ларку! Ты в миллион раз лучше ее! Поверь мне.
   Я улыбнулась и подтянула перчатки. Потом поправила высокую прическу и пригладила пышные юбки.
   - Сейчас мы спустимся как королевы!- пафосно заявила Стефа и вышла за дверь, шурша юбками.
   Я еле прошла сквозь дверной проем и с отчаянно колотящимся сердцем спустилась вниз, где нас уже ждали мистер Эл с Таурой, таинственный кавалер Стефы и Шейрон.
   - Дочь, ты прекрасна!- искренне сказал оружейник, потом перевел взгляд на меня и сказал:- Мисс Лиз, вы расцвели как нежный горный цветок!
   Я смущенно улыбнулась и перевела взгляд на Тауру. Темно-красный наряд, искусная прическа... Потом я увидела Шейрона и что-то внутри оборвалось. Белоснежная рубашка оттеняла его льдисто-серые глаза, и от этого они казались почти голубыми...
   - Лиз, познакомься, это Нэррис,- представила мне Стефа красивого эльфа в золотистом костюме.
   Он галантно поклонился и поцеловал мне руку. Внезапно Шейрон отмер и подставил мне локоть. Я показательно равнодушно положила туда свою руку и демонстративно отвернула голову.
   - У всех есть приглашения?- спросил мистер Эл.
   - Да,- хором сказал Шейрон и Стефа. В их руках блеснуло золото.
   - Отлично,- удовлетворенно сказал он и проговорил что-то на непонятном языке. Секунда - и пара растворилась в воздухе, оставив только золотую пыль.
   Стефа повторила за отцом слова, и они с Нэриссом так же испарились. Не успела я удивиться, как услышала голос Шейрона и нас куда-то потянуло. Почувствовав под ногами мраморный пол, я покачнулась и сильнее уцепилась за Шейрона.
   - Ух ты,- протянула я.
   Мы оказались в широком зале из желтого и белого мрамора. Повсюду стояли колонны и арки. В зале так же находились и другие гости. Все дамы были одеты в самые разнообразные туалеты. Единственное что здесь соблюдалось строго, это корсет и пышная юбка. Я фыркнула и внезапно заметила маленьких фей, летающих между гостями и что-то серьезно рассказывающих влюбленным парам.
   - Скоро Император со своей супругой будет открывать бал,- сказал Шейрон.- Традиционный танец - кадриль. Танцевать его обязаны все приглашенные.
   - Что?- подпрыгнула я и возмутилась:- Но я не умею танцевать!
   - Я тоже,- тихо признался он.- Поэтому предлагаю тихонько свалить, переждать открытие, а потом плавно слиться с толпой.
   - А Стефа?- я бросила взгляд на подругу, но ее скрывала толпа поклонников.
   Шейрон фыркнул и потянул меня на террасу. Там я уселась на парапет и вдохнула морозный воздух. От нечего делать я принялась заставлять снежинки сплетаться в узоры.
   - Что?- спросила я, заметив взгляд мага.
   - Ничего,- отозвался он, старательно пряча улыбку. Потом осторожно выглянул в зал и сказал:- Сейчас откроются двери главного бального зала, все пройдут, а потом уже и мы.
   Он обернулся и изумленно замер, так как на парапете меня не было. А где я была? А я была внизу, в сугробе!
   - Черт,- прошипела я, отплевываясь.- Демон тебя подери!
   Шейрон легко перепрыгнул препятствие и оказался рядом со мной.
   - Я сама,- вырвала я свою руку, но не удержалась на ногах и снова села в сугроб.
   - Любишь ты сугробы,- глубокомысленно заметил он, уже больше не делая ни малейшей попытки поднять меня.
   Я немного повозилась в снеге, поняла, что самой мне уже не выбраться и обреченно протянула ему руки.
   - Что?- он сделал вид, что не понял.
   - М-мне холод-дно,- отбила дробь зубами я.
   Он рывком поставил меня на ноги и повел обратно на террасу. Потом медленно взмахнул ладонью. Я почувствовала, как по телу разлилось тепло, и как платье мгновенно высохло.
   - Спасибо,- выдохнула я.
   - Они в бальном зале, думаю танец уже закончился,- сказал он и чинно подал мне руку.
  
   - Вы опоздали.
   Оказывается около входных дверей стоял эльф в парадной одежде и очень сурово на нас глядел. Шейрон подмигнул ему, хозяйским жестом привлек меня к себе и сказал:
   - Мы не опоздали, мы задержались.
   И он со значением глянул на меня. Эльф тоже посмотрел на меня, потом на Шейрона, а потом на террасу. Распылавшись в улыбке, он приоткрыл дверь.
   - Ну раз так...
   Когда мы вошли я хлопнула наглого мага по руке.
   - Что ты себе позволяешь??- прошипела я.
   - Какие мы нежные,- лениво отозвался тот, вновь подавая мне локоть.- Давай, ищи-ка лучше сына Повелителя.
   - А как он выглядит хоть?- поинтересовалась я.
   - Моментально узнаешь,- пообещал мне Шейрон.
   И точно. Я равнодушно скользнула взглядом по молодому парню, потом вновь на него посмотрела, а потом...
   - Это он!- прошептала я и ткнула в красивого светло-зеленоглазого демона, стоящего рядом с императором и каким-то мужчиной.
   Я решительным шагом двинулась к нему, но Шейрон остановил меня.
   - Мы не можем просто так подойти к императору, охрана скрутит нас раньше, чем мы сможем объяснить, что нам нужен только сын Повелителя.
   - Ты прав...- нахмурилась я, потом вновь поглядела на демона, перевела взгляд на его собеседника и...
   - Черт!- воскликнула я и быстро отвернулась.- Вот черт!
   - Что такое?- с любопытством посмотрел за мое плечо Шейрон.
   Я нервно оглянулась и тут же вцепилась в мага.
   - Пошли отсюда! Быстрее, давай!- отчаянно зашептала я.
   - Почему?- не сдвинулся с места он.
   - Потому,- я еще раз потянула его в сторону.
   - Элизабет, душа моя, ты не говорила, что приглашена на этот бал,- раздался мягкий голос за спиной.
   Я моментально отпустила Шейрона и повернулась.
   - Ага, ты тоже не говорил, что здесь будешь,- попыталась улыбнуться я, но получилась какая-то гримаса.
   На лице Шейрона мелькнуло узнавание, потом глаза сверкнули холодной яростью, а потом лицо утратило даже намек на эмоции.
   - Кто твой спутник?- вежливо поинтересовался отец, окидывая взглядом мага.
   - Да так... Учимся вместе,- туманно ответила я, а потом сказала:- У него просто было приглашение на бал, вот я его и уговорила пригласить меня.
   - Ты уговаривала мужчину пригласить тебя на бал?- поднял бровь отец.
   - Надо же мне было как-то сюда попасть,- философски заметила я, взяла его под руку и увела подальше от Шейрона, сделав тому знак не следовать за нами.
   Не знаю как папа отреагирует на него. До сих помню, как когда-то давно он запретил мне даже думать о...
   - Красивое платье,- сказал отец и протянул мне бокал с янтарной жидкостью.- Тебе идет фиолетовый.
   - Спасибо,- сказала я и вновь кинула взгляд на сына Повелителя. Что-что, а женское внимание притягивать он умел!!
   - А ты знаешь, кто это?- проследил за моими глазами отец.
   - Неа...- отозвалась я.
   - Хочешь познакомлю?- предложил он, а я оживилась:
   - Давай!
   Отец снисходительно улыбнулся и повел меня в его сторону.
   - Даймон, хочу представить тебе свою дочь Элизабет,- сказал отец.
   - Приятно познакомиться,- обволакивающим голосом ответил демон и поцеловал мне руку.- Даймон.
   Я всей кожей чувствовала силу и уверенность, исходящую от него. Дарий, помощник придворного мага в Королевстве Метаморфов, по сравнению с ним казался легким подобием демона. Я внимательно посмотрела на лицо юноши. На вид ровесник Шейрона, может чуть моложе. Но демоны живут гораздо дольше людей. Скорее всего, ему давно перевалило за сто. Я благоговейно сказала:
   - Я тоже очень рада встрече.
   - Мы прервали разговор,- сказал мой отец и повернулся к нему.
   Демон вопросительно кивнул на меня.
   - При ней можно говорить,- успокоил его отец, а я нахмурилась, в смысле?- Я думаю, в том деле, о котором мы говорили, она...
   Конца фразы я не расслышала, так как громко заиграла новая мелодия. Однако мне не понравилась перемена во взгляде демона. Недавно он был ленивый, чуть теплый, а теперь же будто какая-то льдинка примешалась к нему. Я разочаровано вздохнула. Ну что там папа ему про меня сказал?! Что я не умею готовить?
   Я чуть улыбнулась от подобной мысли. Зачем родителю просвещать сына Повелителя по поводу моих кулинарных таланов?
   - В самом деле?- оглядел меня демон.
   - Да,- твердо сказал отец.
   Мне еще больше не понравился взгляд демона. Я буквально физически почувствовала смену его к себе отношения. Только что передо мной стоял обаятельный парень, а теперь будущий Повелитель с чуть прищуренными холодными глазами.
   - М-м... мистер... э-э... Даймон, мне нужно с вами поговорить,- робко начала я.
   - Не перебивай,- еле слышно прошипел отец и незаметно сжал мое предплечье.
   Я поморщилась и отошла, спиной чувствуя пристальный взгляд демона.
   - Ну что?- подскочил ко мне Шейрон.
   - Не удалось поговорить,- разочаровано сказала я, потирая руку.- Он...
   - Да нет, как с отцом?- перебил меня он.
   - Нормально,- удивленно отозвалась я, а потом прищурилась:- Тебе-то какое дело?
   - Я просто спросил,- буркнул маг, но тут же оживился:
   - Гляди-ка... Сын Повелителя куда-то направляется.... Вошел в боковую дверь, и... Идем за ними!
   Он взял меня за руку и потянул за собой.
   - Ну Ше-эйрон... Мы же пришли сюда, чтобы рассказать демону о произошедшем, а не следить за ним!- попыталась возразить я.
   - Вот как раз рассказывать мы и идем!- непререкаемым тоном сказал маг, потом повертел головой и нырнул за дверь, естественно таща меня за собой!
   - А тебе не приходило в голову, что он просто решил пойти в уборную?- язвительно спросила я.
   Коридор был широким, на полу лежала ковровая дорожка, а на стенах висело разнообразное оружие.
   - Нам туда,- дернул меня в маленькую, еле заметную дверь Шейрон.
   Я вздохнула, подобрала юбки и втиснулась в нее. Мы оказались на какой-то каменной лестнице, крутой спиралью уходящей вниз.
   - Э-э... Мне как-то не хочется спускаться туда,- пролепетала я, на что получила ощутимый тычок в спину.- У меня платье испачкается!- жалобно сказала я, через пару пролетов.
   Становилось все темнее и темнее, факелы попадались все реже и реже.
   - Не ной,- попросил меня Шейрон.
   Я возмущенно засопела, но через десять минут опять заныла:
   - Мы уже час спускаемся, а конца не видно! Я не вижу ступенек перед собой, я могу упасть!
   Меня наградили нелестным словом, однако передо мной материализовался магический шар.
   - Вот так-то лучше,- довольно проговорила я.
   Наконец лестница закончилась. Мы ступили на грубо-облицованный камень, и я испуганно прошептала:
   - Ты уверен, что демон пошел именно сюда?
   - Нет, просто эта потайная дверь была приоткрыта, вот я и...
   Я махнула рукой, призывая к молчанию. В каменном гроте стояла звенящая тишина, вдалеке, в проходе, горели факелы. Я внимательно осмотрелась вокруг. У стен стояли странноватые статуи, за ними находилась узкая ниша, куда без проблем поместился бы человек.
   - Пойдем, осмотрим все.
   Шейрон двинулся вперед, а я испуганно за ним поплелась. Ох, не нравится мне это место. Ох, как не нравится.
   Мы прошли далеко вперед, стараясь издавать как можно меньше шума. Откуда-то раздался душераздирающий крик. Я испуганно подпрыгнула и вцепилась в мага.
   - Спокойно,- пробормотал он, пытаясь разжать мои руки, но я только сильнее прижалась к нему.
   - Пошли отсюда,- пробубнила я ему в плечо.
   - Нет, надо узнать кто кричал,- сказал Шейрон и двинулся вперед.
   Вновь послышался крик, только на этот раз громче. К нему добавились многочисленный стоны и подвывания. У меня волосы на голове зашевелились, когда мы подошли к темной лестнице, ведущей как раз туда, откуда доносились звуки.
   - Темница,- глянул вниз маг.- Там держат заключенных.
   - Ах, спасибо что напомнил,- отозвалась я вертя головой. И слева, и справа было по длинному коридору.- А то я уже всю голову сломала, что же это такое...
   - Надо спуститься,- решительно опустился на одну ступеньку он.
   - С ума сошел?- прошипела я и с силой дернула его обратно.- Не смей! Лучше пойдем отсюда.
   И снова стоны, вой и звон цепей. У меня душа ушла в пятки, когда я заметила, как что-то шевельнулось в углу. Но присмотревшись получше я поняла, что это всего-навсего тень от магического шара.
   - Вдруг мы можем помочь,- упрямо сказал Шейрон и вновь попытался спуститься.
   Я схватила его за лацканы пиджака и притянула к себе:
   - Мы не сможем помочь. Ты разве еще не понял? Там, внизу находиться нечисть, которую эльфы отловили на своих землях!
   - Откуда знаешь?
   - В отличие от некоторых, я не прогуляла лекцию: "Классификация и распознавание нечисти по вою",- язвительно сказала я.- Идем,- потянула я его за собой.
   Мы уже вошли в знакомый грот, подошли к лестнице, как вдруг...
   - Кто-то идет!- судорожно шепнул маг.
   Мы, не сговариваясь, нырнули в нишу за статуей. Я с трудом втянула туда свое платье, с грустью подумав, как оно вытрет грязные стены.
   Мы стояли щека к щеке, в прямом смысле.
   - Ты когда последний раз брился?- недовольно прошептала я и осторожно подвигала щекой.
   - Утром,- беззлобно буркнул Шейрон и шикнул:- Тихо.
   Я прислушалась. Судя по лязгающим звукам, мимо проходили трое вооруженных воинов. Они тихо переговаривались и о чем-то спорили. Интересно, а они спустились по лестнице тоже с того коридора, откуда и мы? Хотя вряд ли, пока мы спускались, то заметили множество дверей.
   Я попыталась подвинуться, так как меня так прижало к Шейрону, что было трудно дышать. Щека мягко скользнула вниз, и я уткнулась носом ему в шею. От него пахло чем-то вкусным и невероятно знакомым.
   У меня учащенно забилось сердце, а дыхание стало прерывистым.
   - Надеюсь, ты сейчас не грохнешься в обморок?- каким-то хриплым голосом сказал Шейрон.
   - Нет,- выдавила я, чувствуя, как бьется его сердце.
   Он судорожно вздохнул, потом прислушался к чему-то и довольно грубо вытолкнул меня из ниши.
   - Они ушли,- запоздало сказал он, когда и сам показался из-за статуи.
   - Я догадалась,- язвительно отозвалась я со все еще бешено стучащим сердцем. Я медленно вздохнула, стараясь успокоиться.
   - Нам надо вернуться в зал,- бросил маг и скрылся на темной лестнице.
   - И об этом я тоже догадалась,- буркнула я и двинулась следом.
  

* * *

  
   - Убей меня, но я больше не могу,- простонала я.- Вниз спускаться одно, а вот подниматься...
   Шейрон закатил глаза и щелкнул пальцами. Меня мягко подняло в воздух, примерно на пять сантиметров, и я поплыла за ним вверх.
   - Сразу бы так,- пробурчала я, блаженно зажмурившись.- Ай!- я врезалась в стену.
   - Прости,- раздался голос мага.
   - Гад,- прошипела я и снова мягко не вписалась в поворот.
   - Ты что-то сказала?
   - Нет,- буркнула я и благоразумно заткнулась.
   Наконец мы выбрались в коридор. Я осмотрела свой наряд и простонала:
   - Я в таком виде не могу выйти к гостям!
   - Вечно ты ноешь!- неожиданно вспылил Шейрон.- То тебе темно, то ноги болят, то платье немножко испачкалось! Не думал что ты такая капризная!
   - Будь добр, позови пожалуйста Стефу,- ровным голосом попросила я, отвернувшись.- В противном случае, возникнут вопросы, где я так измазалась. Да и тебе не помешает почистить костюм.
   - Сам разберусь,- процедил тот и пошел прочь.
   Я поглядела ему вслед с какой-то непонятной мне тоской. Почему он так себя ведет? Я что, сделала что-то не так? Может и вправду не стоило жаловаться...
   - Что вы тут делаете?- раздался голос сзади.
   Я испуганно подпрыгнула и обернулась. На меня, не мигая, смотрел эльф-стражник.
   - Я...- начала я, прекрасно понимая, как сейчас выгляжу.
   Грязное платье, растрепанная прическа... Я вся подобралась и с вызовом глянула на эльфа:
   - Что я тут делаю? Я? Да это что вы тут делаете!
   - Я?- опешил страж от моего напора.
   Я, вдохновившись его видом, продолжила:
   - Да! Приличной девушке даже по дворцу погулять нельзя, ее так и норовят облапать! А куда смотрят стражи, куда они смотрят, пропуская всяких маньяков на бал??- уже вжившись в роль, прокричала я.
   - На вас кто-то напал?- чуть удивленно спросил стражник.
   - А что, не похоже?- ядовито поинтересовалась я, поправляя грязные перчатки.
   - Но... вы в таком виде, будто...
   - Да-да. Меня тащили волоком!- заявила я.- Я вышла погулять в сад и на меня напали!
   - Но там снег, и...- начал было эльф, совсем растерявшись.
   - Меня повалили на клумбу!- в запале воскликнула я.- На такую ухоженную клумбу, где нет снега! И куда смотрите вы, стражники,- я ткнула в него пальцем.- По саду бродит маньяк!!
   - А как вы вырвались?- с нескрываемым подозрением спросил эльф.
   - Как-как,- пробурчала я и задумалась. В самом деле, как?- Я притворилась будто упала в обморок, подождала пока он наклонится надо мной и...
   Эльф поддался вперед.
   - И со всей дури ударила его!!
   Для наглядности я заехала кулаком ему в живот.
   - Вот так! А потом убежала! Вы мне верите?
   - Верю,- прохрипел эльф и поспешил убраться.
   - И проверьте сад!!- крикнула я ему вслед.
   - Ты кому это кричишь?- раздался сзади голос Стефы.
   - Никому,- быстро сказала я и повернулась.- Помоги, а?
   - Н-да... И где же ты была?- она оглядела меня с ног до головы.
   Я подробно рассказала ей про наш спуск в подземелье, а Стефа в это время приводила мою внешность в более ли менее нормальный вид.
   - А где Шейрон?- спросила я.
   - Случайно столкнулся с каким-то демоном и сейчас о чем-то с ним разговаривает.
   - Понятно,- протянула я.
   - Пошли...
  

* * *

  
   В зале не оказалось ни Шейрона, ни сына Повелителя. Мне это очень не понравилось, и я принялась нервно озираться.
   - Да успокойся,- сказала Стефа, сама выискивая их в толпе.- Я уверена, они где-то...
   - Девчонки,- раздался сзади голос.- Я тут поговорил с господином Ракитским, и мы решили, что нам лучше вернуться в Ривелл.
   - Что?- мы повернулись мужчинам.- Почему это?
   Демон пристально на меня поглядел, и мне стало не по себе от этого взгляда.
   - Потому что вы свое задание выполнили, и вас ждет учеба,- холодно проговорил он.- Я попрошу Императора предоставить вам городской портал. Вы вернетесь в столицу.
   Мы со Стефкой понуро опустили головы. Возвращаться обратно в Академию не хотелось никому.
   - А сейчас прошу простить меня,- сказал демон, чуть поклонился и ушел.
   Я проводила его задумчивым взором, а потом принялась искать в толпе отца. Он как сквозь землю провалился.
   - Что он тебе сказал?- спросила Стефа у мага.
   - Ну... Он сказал, что обязательно переговорит с отцом и примет меры,- ответил Шейрон.
   - А что-нибудь еще говорил?- чуть разочарованно поинтересовалась я. Безумно хотелось узнать, зачем кому-то потребовалось захватывать власть в Королевстве Метаморфов.
   - Нет,- раздраженно рявкнул он, а я моментально обиделась. Чего это он такой??
   - Пошли, погадаем!- потянула меня за руку Стефа.
   - Где?- спросила я, послушно плетясь следом.
   Мы подошли к группе эльфов, которые оживленно о чем-то переговаривались.
   - Нам туда,- эльфийка втолкнула меня в самый центр толпы.
   Я с удивлением обнаружила фею, которая порхала в воздухе и что-то говорила молоденькой эльфийке:
   - ..но будет испытание любви. Ты должна будешь поверить и простить избранника...
   - Ты смеешься?- прошипела я.- Это же все неправда!
   - Правда!- отрезала подруга.- Это лесная фея из рощи дриад, а те обожают предсказания!
   - Кто следующий желает узнать, кто его вторая половинка?- поинтересовалась фея.
   - Она,- вытолкнула меня Стефа. Ух, отомщу я ей как-нибудь.
   - Подойди,- сказала фея, потом немного поводила над моей головой ручонками и заявила:- Я вижу... мужчину.
   О да, потрясающее предсказание. Неужели кто-то думал, что моя вторая половинка будет женщиной?
   - Он... высокий.
   Та-ак, список претендентов сузился до полутора миллионов, что дальше?
   - Ты спасешь ему жизнь,- опрометчиво пообещала фея, заметив крайнюю степень скептицизма на моем лице.
   Я закатила глаза, а горе-предсказательница заметно занервничала. Потом она пару раз взмахнула ручонками и вокруг посыпались разноцветные искры. Толпа восторженно ахнула, а я насмешливо фыркнула, обычный фокус.
   - Вас ожидает захватывающее путешествие по морю,- выдала фея.- Но только тогда, когда он спасет русалку, ты поймешь как его любишь.
   Опа, ну и фантазия у нее.
   - Кто еще хочет узнать...
   Я отошла от нее и была моментально схвачена под руку Стефой.
   - Вот это да!- воскликнула она.- Свадебный круиз по морю, спасение жизни...
   - Вроде не было свадебного круиза,- с сомнением протянула я.- Только путешествие.
   - Одно и тоже,- подруга восторженно закатила глаза, а потом встрепенулась:- Ты на свадьбу меня главной подружкой невесты пригласишь?
   Теперь уже я закатила глаза и ответила:
   - Как только, так сразу.
   - Какая свадьба?- поинтересовался Шейрон, к которому мы уже подошли.
   Парочка эльфиек стоила ему глазки, а особо смелые - подмигивали. Как бы нервный тик не заработали.
   - Лизкина!- запальчиво воскликнула Стефа.- На шикарном корабле в открытом море!
   - А кто жених?- недоуменно поглядел на нас он.
   - Высокий красавец, спасший русалку,- заявила подруга.
   Я издала странный звук и поспешно отвернулась, чтобы они не заметили выражения моего лица. Мне безумно захотелось расхохотаться. Стефа совершенно перевирала слова феи, а Шейрон слушал, открыв рот.
   - ..И вот потом на них нападет гигантский кальмар, а ее жених бросится спасать бедную русалку, случайно оказавшуюся в его щупальцах,- увлеченно рассказывала эльфийка.- И тут она поймет, как сильно его любит.
   - Русалка?- вежливо спросил Шейрон.
   - Лиз!
   - А почему она поймет, что его любит? Из-за того, что тот бросился спасать полуголую девушку-рыбу?- поинтересовался он.
   - Э-э...
   - Да и вообще! Что за бред?- он требовательно уставился на меня.
   - Это все она,- моментально сдала я подругу.- Она заставила меня погадать у лесной феи.
   - У лесной феи,- со смешком повторил маг.
   - Да,- скорчила я рожу.
   - Позвольте пригласить вас на танец,- подошел ко мне какой-то эльф.
   Я округлила глаза и, безмолвно прося помощи, посмотрела на Шейрона. Что делать? Я же танцевать не умею! Тот только ухмыльнулся и скрестил руки на груди.
   - Я не танцую,- пискнула я с сожалением. Эльф был что надо. Красивый, высокий...
   - А вы когда-нибудь спасали русалок?- неожиданно влезла Стефа.
   - Нет,- немного растерялся эльф.
   - А вы бы помогли одной из них, если бы та была в опасности?- продолжала допрос эльфийка, а я закусила губу, чтобы не рассмеяться. Очень уж кровожадное у нее было лицо.
   - Наверное да,- отозвался молодой мужчина, уже жалея, что подошел.
   - Тогда она танцует,- Стефа вновь пихнула меня в спину, и я попала прямиком в руки эльфа.
   Я обернулась и наградила ее убийственным взглядом. Она ответила мне чарующей улыбкой.
   - Хм...- сказала я, когда эльф аккуратно положил руку мне на талию, а другой взял мою.- А вы знаете... я не умею танцевать вальс.
   - Не проблема,- мягко улыбнулся мужчина.- Это не так уж сложно. Левую ногу назад...
   Мы плавно двинулись.
   - Теперь правую,- сказал он, направляя меня.- Левую... правую приставили.
   Поразительно, но следуя этим простым указаниям, я танцевала!! Конечно, если бы не эльф, то я наверное бы...
   - Меня зовут Латион, а вас?- спросил он, когда я уже уверенно двигалась под музыку.
   - Лиз,- сказала я и улыбнулась. Он улыбнулся в ответ.
   Я вгляделась в его зеленоватые глаза, пытаясь определить их цвет. Они казались слегка зелеными с примесью желтого. Такими... светло-болотными...
   - А что вас привело в наш город?- спросил Латион.- Насколько я понимаю, вы из Империи Тьмы.
   - Это так заметно?- это прозвучало кокетливо, и я нахмурилась.
   - Конечно, я чувствую в вас стихийного мага. А... в Эльграде стихийников мало. Поэтому разумно предположить, что вы из Империи Тьмы.
   - А как вы почувствовали, что я стихийник?- поинтересовалась я.
   - Я сам такой,- улыбнулся тот.- И моя стихия такая же как и у вас - Вода.
   - Везет мне что-то на магов Воды,- пробормотала я, вспомнив своего противника на турнире.- Н-да...
   Затихла последняя нота вальса и мы направились к моим друзьям. Рядом со Стефой стояло двое мужчин, а вот на Шейрона так косились эльфийки, что я всерьез испугалась, как бы у них косоглазие не началось. Маг, при нашем приближении, как-то весь подобрался и неожиданно подмигнул девушкам в ответ. Те радостно подпрыгнули и принялись шепотом спорить, кому из них досталось это подмигивание. Я фыркнула.
   - Чудесный танец,- с улыбкой сказал Латион и поцеловал мне руку.
   - Это точно,- искренне согласилась я.
   Эльф поклонился и отошел от меня и Шейрона. Стефа куда-то делась. Я с легким разочарованием проводила взглядом эльфа.
   - Прекрати стоять рядом со мной с таким видом, будто ты мой старший брат! - сказала я магу.- Все пугаются и не приглашают меня на танцы!
   - Уверена, что они пугаются именно меня?- чуть ядовито поинтересовался он. И прежде чем я успела ответить, добавил:- И по-моему, тебя устраивало то, что никто не приглашал тебя. Так как ты не умеешь танцевать.
   - Иди-ка ты,- с чувством посоветовала я.
   - Да пожалуйста,- с легкостью согласился Шейрон и двинулся прямо в сторону весело переговаривающихся эльфиек.
   А я осталась одна. Схватив бокал у официанта с чем-то желтоватым, я опрокинула его в себя, не почувствовав вкуса. Хотя нет, вкус был. Сладкий, пьянящий. Похоже, это эльфийский вермут с нектаром. Я потянулась за следующей порцией. Неожиданно раздался громкий голос:
   - А теперь, друзья, наступает самый долгожданный момент этого бала. Минута темноты.
   - Даешь - две!- прокричал кто-то.
   По залу пронеслись одобрительные смешки. А вот мне стало не по себе, когда я увидела, что все мужчины в зале принялись пристально разглядывать своих собеседниц и стоящих неподалеку дам. Раздался хлопок и свет померк. Я стояла с испуганно колотящимся сердцем и вслушивалась в тишину. Хотя тишиной назвать это было очень сложно. Какая-то возня, приглушенный шепот, недвусмысленные звуки поцелуев...
   Я уныло опустила голову, меня-то никто не...
   Неожиданно чьи-то сильные руки обхватили меня и привлекли к себе. Я судорожно вздохнула и попыталась отстраниться, но горячие губы коснулись моей щеки, губ... Я не заметила, как запустила руки в густые волосы незнакомца... Что-то обжигающе вспыхнуло внутри, и я почувствовала, как кружиться голова. Хотелось, чтобы это продолжалось вечно...
   Сердце бешено стучало, что-то сладко екало внутри... Я чувствовала, как сильно пульсирует жилка на шее мужчины, чувствовала его руки у себя на талии, и...
   - Десять... девять,- раздался голос в темноте.
   Мужчина слегка отстранился, но я, повинуясь непонятному порыву, еще больше приникла к нему. Он ласково провел пальцем по моей щеке, и все же отстранился.
   - Пять...
   Я стояла невероятно потерянная. Потом помотала головой, пытаясь отогнать мысли. Но что-то вновь заныло внутри, и рот сам собой распылался в глупой улыбке.
   Ярко вспыхнул свет, и я принялась озираться. Все гости выглядели невероятно довольными. Некоторые - немного потрепанными. Недалеко я заметила Латиона, и сердце екнуло. Неужели он? Потом перевела взгляд на Шейрона и еле сдержала улыбку. Он все так же стоял в компании эльфиек, причем с таким удивленным и немного растерянным видом, что мне даже стало жалко его. Наверное, барышни набросились на него всем скопом. Вон как волосы взъерошены.
   Я опять вспомнила поцелуй, и рот сам собой растянулся в улыбке, а сердце почему-то защемило непонятной тоской.

* * *

  
   - Что ты такая радостная?- поинтересовалась Стефа.
   Мы стояли уже в другом зале и готовились к перемещению домой.
   - Да так...- я опять глупо улыбнулась.
   - Тебя поцеловали,- утвердительно сказала она.
   - О да,- я еще раз улыбнулась, а Шейрон, стоящий рядом, фыркнул.- Это было так... прекрасно... и...
   - Ты что, в первый раз целовалась что ли?- с подозрением уставилась на меня эльфийка.
   - Ну...- замялась я.
   - Серьезно?- тоже удивился маг и посмотрел на меня с непонятным выражением.
   - А вам какая разница?- раздраженно спросила я.
   - Как думаешь, кто он?- прошептала Стефа, наклонившись ко мне.
   Я тоже прошептала:
   - Мне кажется, это был Латион, он стоял неподалеку.
   - О!! Фея была права!- радостно воскликнула она.
   - Пора,- крикнул мистер Эл.
   Стефа взяла Шейрона под руку, я тоже хотела так сделать, но тот грубо сжал мою ладонь. Я почувствовала, как нас куда-то потянула, а в следующую секунду мы уже стояли на ковре в холле дома оружейника.
   - Ну вот и все,- сказал маг огня и решительным шагом поднялся по лестнице.
   - Какой-то он странный сегодня, ты заметила?- спросила я Стефу.
   Но та только как-то грустно усмехнулась.
  

6

  
   Мы прощались долго. Стефа пообещала отцу, что летом мы еще раз приедем. На что Таура фыркнула, а Лара послала томный взгляд Шейрону. А потом обе глянули на меня с убийственным выражением на лице. Я даже попятилась, чем это я им не удружила? Я обиженно засопела и принялась с двойным усердием прикреплять ножны с мечом, пояс никак не хотел застегиваться.
   - Зачем тебе меч?- спросил Шейрон.- Лучше положили в багаж, его телепортируют за нами.
   - Не хочу,- упрямо сказала я и чертыхнулась.
   - Давай я,- великодушно предложил маг, сцапал оружие и притянул меня поближе.- Не двигайся!
   - Больно надо,- отозвалась я, ощущая как от его прикосновений по телу проходят мурашки.
   - Вот и все,- сказал он.
   - Спасибо.
   Тот лишь хмыкнул и отошел к оружейнику.
   - Итак, нам надо в здание городского департамента,- воскликнул мистер Эл.
   - Идем,- Стефа обвела свой дом тоскливым взглядом, взяла сумки и вышла за дверь.
  

* * *

  
   - Ух ты, и это городской телепорт?- восхищенно воскликнула я.
   Телепорт больше напоминал стену воды, мягко струящуюся с потолка. Я всем телом ощущала энергию и силу своей стихии. Невероятно захотелось подойти и подставить руки.
   - А что, не видно?- с сарказмом поинтересовался Шейрон, с опаской косясь на воду. Что весьма логично, ведь его стихия Огонь.
   - У нас приказ позволить троим людям-магам, подданным Империи Тьмы, покинуть эльфийские Земли через...
   - Да-да, знаем-знаем,- невежливо перебил оружейник стража и подтолкнул нас.- Давайте девочки,..
   - А нам надо что-нибудь сделать?- спросила Стефа.- Ну, там подумать куда надо перенестись.
   - Нет, телепорт уже запрограммирован строго на столицу Империи Тьмы,- сказал второй страж.
   Эльфийка облегченно вздохнула, в последний раз обняла отца и шагнула через стену воды. Полыхнуло чуть синеватое сияние, и она исчезла.
   - Теперь ты,- подтолкнул меня Шейрон.
   Я глубоко вздохнула и тоже подошла к телепорту.
   - Уверен, что гномы побросали свои шахты?- тихо спросил один страж у другого.
   - Да, говорят, что в Гномьей Республике какая-то нечисть в шахтах завелась. Гномы сразу жалобы Повелителю Тьмы накатали. Ведь все знают, что вся нечисть в его Империи живет,- заявил страж.
   Я фыркнула. Ну допустим не вся. Около ЗаморскОго моря, в водяной Топи, живут опасные виды водяных и другой нежити. А водяная Топь о-очень далеко от Империи Тьмы. Так что...
   - Ну ты скоро?- недовольно спросил Шейрон.
   - Уже,- хмыкнула я и сделала шаг в телепорт, окунаясь в прохладный занавес.
   Последняя мысль, которая пронеслась у меня в голове, была: "Интересно, а в каких шахтах Гномьей Республики живет эта нечисть? Неужели в тех самых, где гномы добывают охровые кристаллы?".
  

* * *

  
   Темноволосый парень вышел из золотого телепорта. Следом за ним показались сумки.
   - А где Лиз?- раздался звонкий голос.
   - Как это где?- не понял парень.- Тут.
   Он немного растерянно оглядел маленький зал. В нем находилась только эльфийка и два стража.
   - Черт,- сквозь зубы бросил он и обернулся к телепорту.
   - Не положено,- сказал один из стражей, и золотой проем с тихим хлопком закрылся.
   - То есть она осталась там?- удивленно спросила девушка.
   - Нет. Я видел как она исчезла в телепорте!- воскликнул маг огня и еще раз недоуменно оглядел зал.- Стефа, ее точно здесь не было?
   - Мамочка,- с ужасом прошептала эльфийка.- Если ее тут нет... и там тоже... То...- ее голос дрогнул.- Ее того, да?- прошептала она.
   - Что, кого-то разорвало?- поинтересовался страж.
   - Нет!- зло рявкнул Шейрон.- Нам надо обратно! Открывайте портал.
   - Не положено,- прогудел высокий воин.
   - Не было приказа,- поддакнул второй страж, судя по эмблеме на мантии - маг шестой степени.
   - Но там наша подруга,- пискнула Стефа.
   - Либо ее убило, либо портал забросил в другое место,- жестко отрубил воин.
   - Эльфийский телепорт был запрограммирован на Ривелл,- всхлипнула эльфийка.
   - Значит первое.
   - Пойдем,- сказал Шейрон девушке.- Надо срочно найти директрису. Уверен, с Лиз ничего плохого не случилось...
  

* * *

  
   - Ты точно уверен, что видел как она шагнула в телепорт?- устало спросила демонесса.
   - Да,- сказал Шейрон, нервно ходя по ее кабинету.- Надо что-то делать. Попросите, чтобы нам вновь открыли телепорт в Эльград, и...
   - Это не в моих полномочиях,- покачала головой директриса.- Вам открыли портал по просьбе сына Повелителя.
   - Но мы должны что-то сделать!- воскликнула Стефа, до этого тихо сидящая в кресле.- Мы должны узнать, куда ее забросило!!
   - Невозможно,- отозвалась женщина и отвернулась к окну.- Да и с чего вы взяли, что ее вообще куда-то забросило? Может она...
   - Нет,- мотнул головой Шейрон.- Я знаю что произошло.
   Демонесса обернулась и вопросительно подняла бровь.
   - Стихия Лиз - Вода, а портал был сделан из чистой магии воды. Уверен, она думала о чем-то постороннем перед тем как ступить в телепорт, вот ее и занесло... куда-то.
   - Хм... Ну что ж... Надо обращаться в эльфийское посольство,- заключила демонесса.
   - Зачем?- не понял Шейрон.
   - Что бы они связались с эльфами в Эльграде, а те, в свою очередь, донесли эту новость до поверенных Императора. Ну... а те решат, говорить об этом Императору, или нет.
   - Издеваетесь?!- в один голос воскликнули студенты.
   - Не забывайтесь,- нахмурила брови женщина.
   - Простите, но это займет кучу времени!!- воскликнула Стефа.
   - А Лиз может грозить опасность!- сказал Шейрон.- Надо ее найти! Срочно!
   - Я попытаюсь сделать все что в моих силах,- устало опустилась в кресло директриса.- Но официальный запрос дойдет только через...
   - Так пошлите неофициальный!- взорвался третьекурсник.- Сын Повелителя еще в Эльграде?
   - Вроде да,- задумчиво кивнула она, но тут же встрепенулась:- Но и к нему обратиться будет очень сложно. Надо...
   - А мне плевать, сам обращусь,- вышел из себя Шейрон.- Пошлю телепатический сигнал, пусть попробует не ответить.
   - Но это нарушает закон!- воскликнула женщина.
   Стефа встала на защиту мага:
   - И что? Уверена, демон ничего с Шером не сделает!
   - К тому же он знаком с отцом Лиз,- тихо добавил он.
   - Делайте что хотите,- потерла виски директриса.- Но только, чтобы это не нанесло вреда Академии.
   - Не нанесет,- пообещал Шейрон, а потом с тоской глянул в окно.
   "Лиз, Лиз... Вот почему ты тогда отказалась от моей метки?"
  

* * *

  
   - Что ты сказал?- переспросил мужчина.
   - Ваша дочь пропала по пути в Ривелл. Сгинула в телепорте,- пробормотал эльф из дворца.
   - Вот черт, у меня на нее были совершенно другие планы,- протянул мужчина, потом перевел взгляд на эльфа:- Что-то еще?
   - Э-э...- тот даже опешил от такого равнодушия.- Господин Ракитский желает с вами встретиться и просит прибыть во дворец. Вас двоих примет сам Император,- благоговейно проговорил эльф.
   Мужчина раздраженно цокнул. Что за суматоха вокруг его дочери? Даймон понятно, печется о подданных своего отца, но вот Император... Ему то что за дело?
   Как оказалось, дело было.
   - Мой народ косвенно виноват в случившемся,- хмуро сказал правитель.- Конечная цель телепорта была недостаточно прочно указана. Это наше упущение, раз стихийный маг смог изменить контрольную точку.
   Мужчина поинтересовался:
   - То есть моя дочь жива?
   - Мы так считаем,- кивнул демон.- Только мы не знаем где она. Но это можно определить. Вы можете узнать.
   Мужчина глубоко задумался. Демон предлагал ему совершить ритуал поиска, основанный на магии крови... А стоит ли осознано идти на это, если придется потратить почти весь свой магический резерв и испытать невероятную боль? Пожалуй, стоит. Ради того, что он задумал можно и потерпеть.
   - Хорошо. Допустим я узнаю где она, что дальше?
   - Я готов дать вам своего лучшего война,- сказал Император.- Из моей личной охраны. Он будет сопровождать вас.
   - Ну-ну,- усмехнулся мужчина. Неужели ему кажется, что он не сможет постоять за себя?
   - Латион великолепный воин,- не так истолковал его усмешку Император.
   - Не сомневаюсь,- не стал спорить мужчина, а потом перевел взгляд на демона. А ему какой резон помогать найти его дочь?
   "Надеюсь, она и вправду сможет помочь в деле, которое мы обсуждали",- ответил демон, но его немой вопрос.- "В противном случае..."
  

* * *

  
   Вокруг простиралась темнота. На вполне разумный вопрос "где я?" у меня не было ответа.
   - Шейрон,- позвала я.- Стефа!
   Мой голос противным эхом разнесся по...
   - Шахте!- испуганно выдохнула я.
   Вот дьявол! Я в гномьих катакомбах! Я испуганно прошептала заклинание, и крохотный шарик голубого света поднялся над моей головой. Я глянула в сторону и мне стало плохо. Если бы я телепортировалась на один шаг левее, то свалилась бы в пропасть!! Я отшатнулась от нее и прислонилась к шершавой стенке. Медленно сползла по ней вниз...
   - Может меня кто-нибудь найдет?- со слабой надеждой прошептала я.- Ну кто-нибудь...
   На глаза навернулись слезы от безвыходности. Я сижу в чертовой подземной пещере со множеством лабиринтов, где даже сами гномы иногда теряются! А если вспомнить слова стражей на счет ужасной нечисти, которая завелась тут, то...
   - Это конец,- прошептала я.
   Заклинаний от обычной нечисти и нежити я знала. Но была абсолютно уверена, что только сильный монстр мог напугать подземных жителей. А против таких действенен только...
   - Огонь,- грустно сказала я и моментально вспомнила Шейрона.
   Потом с невероятной надеждой поглядела по сторонам, как будто бы он мог быть здесь.
   - Надо было позволить ему поставить метку,- пробормотала я.
   Всхлипнула и разозлилась на себя. Что я, в самом деле? Распустила нюни как... как какая-нибудь беспомощная девчонка! А я маг! Боевой маг! Победила на турнире учеников оружейников! Видел бы меня сейчас отец, сразу бы встряхнул за плечи, больно впиваясь в кожу пальцами. Как бы я его не любила, он был для меня кем-то вроде авторитета, вызывал уважение и страх.
   Я упрямо поднялась на ноги, последний раз шмыгнула носом и проверила меч. На месте. Отлично. Осталось только понять, в какую сторону двигаться. Но для начала все же следует погасить свет, лучше использовать заклинание видения в темноте. Пару секунд, и все вокруг стало непривычно серым. Зато видно было гораздо лучше, чем при скудном свете. Тишина неприятно давила, и я старалась дышать как можно беззвучнее.
   Неожиданно я вспомнила урок магической химии. Помнится, мистер Норисс говорил, что чем глубже опускаться под землю, тем больше будет концентрация углекислого газа. Следовательно, мне надо применить заклинание определения уровня кислорода и... Не помогло. Только показало, что внизу его меньше, а наверху больше (потрясающе, как будто я сама не могла до этого додуматься!). В какую сторону идти так и осталось для меня загадкой. Я плюнула на все и решительно двинулась вперед. Если что, вернусь обратно.
   Минуты растягивались в долгие-долгие часы... Я испуганно вздрагивала от любого звука. Мне постоянно казалось, что из темных углов на меня кто-то смотрит. Я вынула меч и посмотрела на лезвие. Тонкая полоска охрового металла не меняла цвет, и меня это немного успокоило. Но оружие я все же не убрала. С ним я чувствовала себя увереннее. Невероятно хотелось пить, и я думала, наколдовать воды или поберечь силы и попытаться найти подземные воды? Решив не тратить зря магическую энергию, я закрыла глаза и напряглась. Где же ты, водица? Я медленно вздохнула, стараясь уловить невидимую связь с родником. Мне невероятно повезло! Он находился в нескольких метрах от меня. Только... только надо было еще как-то обойти стены!
   И еще долгие часы хождения по туннелям. В голове билась одна мысль: "Пить... пить...". Я уже собралась плюнуть на все и наколдовать себе воды, как вдруг...
   - Вода-а!!- воскликнула я, услышав журчание.
   Эхо подхватило мой возглас и унесло далеко в шахту. Я бросилась к стене, по которой маленькой струйкой текла вода. Я сглотнула, захлебываясь слюной. Опустилась на колени... Неожиданно рукоять меча нагрелась и раздался неприятный гул. Я удивленно глянула на покрасневшее лезвие.
   - Что за...
   - Вода отравлена...- прошелестело сзади.
   Я испуганно дернулась, больно впечаталась в каменную стену и быстро создала голубой сгусток.
   - Кто з-здесь?- осипшим от ужаса голосом спросила я.
   - Кого тут только нет,- со смешком сказал кто-то.
   От противоположной стены отделилась неясная тень и медленно поплыла ко мне.
   - Не подходи!- взвизгнула я и создала ледяной щит.
   От испуга переборщила, и все пространство покрылось сияющим голубым льдом. Я выдохнула облачко пара.
   - Т-ты кто?- спросила я и заморгала, убирая ночное зрение. Лед прекрасно освещал помещение.
   - Не видно?- опять смешок.
   У меня подогнулись коленки, когда я разглядела... его. Это был клефтис. Невероятно сильное физически существо, которых гномы нанимают на свои рудники. Клефтисы поднимают на поверхность телеги, груженные охровыми кристаллами и другими ископаемыми. Так же поднимают самодельные лифты с гномами. Внешне клефтис напоминал средненького вампира. Длинный плащ из черных лоскутков, больше напоминающих клочки тумана. Клыки и... абсолютно черные глаза. Я с недоумением оглядела его лицо. Мне говорили, что клефтисы невероятно уродливые, а этот был... не то, чтобы красавцем, просто с невзрачной внешностью, это если не смотреть на глаза и клыки.
   - Что такое?- клыкасто улыбнулся он и подплыл еще ближе.
   - Н-не подходи,- вырвалось у меня.
   - А то что?- еще шире оскалился он.
   Я замолчала. Гномы нанимают клефтисов из-за того, что те не могут причинить им вреда, так как питаются магией, а гномы магии не имеют. Вот и сейчас этот субъект рос на глазах. Недавно доходил мне едва до плеча, а теперь стал выше чуть ли не на голову. Он просто впитывал мое колдовство! А если ему станет мало, то он может запросто высосать из меня всю энергию! И самое печальное, я никак не смогу ему помешать.
   - А то я тебя убью,- глупо сказала я и выставила вперед меч.
   - Как мило,- умилился тот и медленно облизнул клыки.
   У меня задрожала рука.
   - Ты меня этим хочешь проткнуть?- уточнил он.
   - Э-э...- я как-то растерялась.- Ну...
   Мне вспомнилось, что у них быстрая регенерация тела, сердца нет и легких тоже. А как их убить я не представляла.
   - Подойдешь, прикончу,- надеюсь твердо, а не жалобно, сказала я и стала в оборонительную позицию, поудобнее обхватив меч двумя руками.- Без боя не дамся.
   - Да больно ты мне нужна,- фыркнул клефтис и отошел... нет, скользнул подальше.
   - Тогда почему ты сюда пришел?
   - Потому что почувствовал мага,- отозвался он.- Я предлагаю тебе сделку.
   - Какую?- заинтересовалась я, но меч не опустила.
   - Я знаю, где находится выход, но сам не смогу туда добраться, так как энергии и сил не хватит. Поэтому предлагаю идти вместе.
   - А что требуется от меня?- с подозрением спросила я.
   - Немного колдовать,- клыкасто улыбнулся клефтис.- Это и будет поддерживать во мне силы.
   - А почему я должна тебе верить? Может ты хочешь убить меня и забрать всю силу сразу,- не успокаивалась я.
   - Ты что,- цокнул он и покачал головой.- Сразу всю силу нельзя! Я ее быстро профукаю и вновь стану слабым и беспомощным. Мне нужен постоянный источник энергии.
   - А почему ты здесь?- внезапно нахмурилась я.- Где гномы? И... где другие клефтисы? Ни за что не поверю, что ты здесь один.
   - Что-то странное бродит по шахте,- отозвался он, а я невольно вздрогнула.- Оно отравило всю подземную воду. И тот, кто ее выпьет, станет мучиться от невыносимого ужаса и страха.
   Я сдвинула брови. Это было похоже на заклинание Страха, но более сильное, чем то, которое я применила к Шейрону. Ведь заклясть водную стихию... это надо уметь.
   - И... и только из-за этого гномы кинули свои рудники?
   - Нет, еще из-за того, что стала твориться настоящая чертовщина. То дорога около обрыва резко сузиться, и рабочие полетят в бездну. То все факелы внезапно потухнут и свет исчезнет, а вместе с ним и гномы...
   Клефтис замолк и к чему-то чутко прислушался.
   - Ты права, я тут не единственный. Нас пятеро. Мы бродим по шахте постепенно слабея без магии. Единственное что нас хоть как-то держит - это отравленная вода, не знаю почему.
   Зато знаю я. Теперь точно понятно, что воду заколдовали.
   - Так если гномы ушли, почему они и вас с собой не взяли?- поинтересовалась я.
   - Они не ушли, они просто сгинули. А вторая смена, поняв, что первая так и не вернулась, даже спускаться не стала. Ладно, надо торопиться,- неожиданно посерьезнел клефтис.- Убирай свою магию и окутай себя какими-нибудь чарами, чтобы тебя никто не ощущал.
   - Почему это?- поинтересовалась я, но все же послушно выполнила все, что он сказал.
   - Мне не хочется, чтобы тебя нашли мои соплеменники. Думаю они сразу выпьют из тебя всю энергию, хотя...- он перевел взгляд на мой меч, который я спрятала в ножны.- Как раз из-за него я сразу на тебя не напал. А хотелось,- признался он.- Жутко, невероятно, но...
   - Но что?- с любопытством спросила я.
   - На твоем мече стоит печать колдовства, по всей вероятности ритуального. Оно для клефтисов опасно,- сказал и осекся, похоже он только что выдал самую страшную тайну своего народа.
   - Понятно,- кивнула я.- Идем.
  

* * *

  
   Мы шли невероятно долго. Узкие туннели неприятно давили на мою психику. Мне начинало казаться, что мы никогда отсюда не выберемся. Что я больше никогда не увижу дневного света... Клефтис скользил рядом, деликатно не замечая, как я украдкой вытираю слезы.
   - А тебя как зовут?- спросила я и устало села на камень.
   - Филлос, но называй меня Филл. А тебя как?- опустился рядом он.
   Мимолетное ощущение холода, который исходил от него, и невероятный ужас где-то в животе. Будто все внутри скрутило в воронку и теперь...
   - Прости,- Филл встал и отошел подальше.- Ты еще не привыкла ко мне. Твое тело чувствует рядом магическую пустоту, то есть меня, и стремиться поделиться энергией. А мое тело еще слабо, и отказываться от магии выше моих сил.
   - Понятно,- меня отпустило, и я сказала:- Меня зовут Лиз.
   - Очень приятно,- опять подарил мне он свою фирменную клыкастую улыбочку.
   Его рука непроизвольно дернулась вперед, но тут же нырнула обратно под странный плащ из клочков черного тумана. Я решительно протянула ладонь. Надо окончательно перестать его бояться. Как-никак предстоит еще до-олгий путь. Филл удивленно на меня глянул, но руку все же протянул и аккуратно пожал. Его пальцы были тонкими и длинными, я даже позавидовала. Еще они были холодными, но холод был приятным... По телу пробежал уже знакомая волна и в где-то внутри начал зарождаться страх. Но я упрямо сжала губы, пытаясь прекратить неконтролируемо посылать энергию. Не знаю, получилось ли, но страха уже не было. Только неприятное сосущее чувство.
   - Занятно,- сказал Филл и высвободил руку.- Впервые вижу такую упрямую магичку.
   - Я магиня,- обиженно отозвалась я.
   - А в чем разница-то?- хмыкнул он.
   - Магичка это как-то пренебрежительно, а вот магиня...
   - Это уважительно,- смешно фыркнул Филл.
   - Ага,- кивнула я и с тоской сказала:- А я хочу есть. Тут есть где-нибудь еда? И как ты вообще тут не умер без еды??
   - Напомню, я питаюсь магией,- посмотрел на меня он.- А из еды тут только...
   Я с надеждой поддалась вперед.
   - ..летучие мыши.
   - Фу,- меня передернуло, желудок протестующее булькнул, а я уныло сказала:- Да и приготовить негде. Был бы огонь...
   - Так ты же маг!- воскликнул Филл.
   - Да, но моя стихия Вода и...- я осеклась.
   Кто сказал, что мне обязательно применять стихийную магию? Для маленького костра и обычной хватит. Правда уровень затраты энергии будет больше, хотя ладно.
   - Ты что, серьезно собралась есть летучих мышей?- ужаснулся Филл узрев на моей физиономии кровожадное выражение.
   - Э-э... Нет,- поспешно сказала я.- Пойдем, чем скорее выберемся отсюда, тем больше вероятности, что летучие мышки останутся в живых.
   - Ну-ну,- протянул Филл.
  

* * *

  
   - Еще долго?- устало спросила я, ноги подкашивались от беспрерывной ходьбы, а в голове стоял неприятный гул.
   - Ну...
   Филл выглядел свеженьким и отдохнувшим.
   - Если мы будем так часто останавливаться из-за тебя, то дойдем лет через сто! Поэтому...
   Он неожиданно подскочил ко мне, легко поднял и перекинул через плечо.
   - Ты что?- воскликнула я.- Ты же меня уронишь!
   Филл пренебрежительно фыркнул, а я моментально вспомнила, что клефтисы очень сильные существа.
   - Ну ладно,- вздохнула я и закрыла глаза.
   Не знаю сколько он шел, но проснулась я очень бодрая. Наколдовала себе водички (желудок жутко возмутился от такого завтрака, или ужина, впрочем не важно). А Филл с радостью впитал мою магию. Потом мы вновь очень долго шли, и я всерьез начала подумывать над тушкой летучей мыши во фритюре. В очередной раз, когда я начала валиться с ног от усталости, Филл взвалил меня на свое плечо и я бессовестно там заснула.
  

* * *

  
   - Итак, теперь надо подняться,- вклинился в мой сон низкий голос.
   Я открыла глаза и недоуменно заморгала. Мы стояли на узком выступе скалы. Как только меня поставили на землю, я испуганно вцепилась в стену.
   - Так... Вон там веревки, которыми гномы себя обвязывали и мы их поднимали,- показал Филл куда-то вбок.- Я сейчас залезу наверх, а потом подниму тебя. Только... поколдуй немного,- попросил он.
   Я уже привычно окутала его заклинанием замораживания. Голубое свечение таяло на глазах, а вот клефтис наоборот, будто увеличивался и расширялся.
   - Иди, обвяжи себя веревками,- бросил он и поскользил наверх.
   Я открыла рот. Он поднимался без усилий! Правда иногда хватался за выступы. Итак, веревки! Я боком двинулась к ним. Крутой каменный уклон очень мозолил глаза своим черным дном. Я осторожно потянула за конец толстого каната, потом схватилась за него другой рукой, а потом...
   - А-а!- взвизгнула я и оступилась.
   Я покатилась с уклона больно ударяясь и царапая кожу. Не понятно почему, но канат я не выпустила, а зря. Когда он размотался до конца, то натянулся и рывком остановил меня. Рука противно хрустнула, я заорала и выпустила его. Все завертелось, все слилось в сплошную боль... И вдруг все прекратилось.
   Я лежала на плоской поверхности. Вокруг было темно. Или это у меня глаза закрыты? Откуда-то сверху послышался крик. Я со стоном открыла глаза и села. Все тело ныло, а рука невероятно болела.
   - Черт,- пробормотала я, трогая голову. Пальцы покрылись чуть вязкой жидкостью.- Ларку бы сюда...
   Я создала маленький шар света и осмотрела себя. Плащ придется выбрасывать, весь порван. Хорошо что меч не отлетел куда-нибудь... Тьфу, что за глупость лезет мне в голову?! Эльза, скажи спасибо, что ты отделалась ушибами и незначительными ранами! А то могла бы совсем умереть! Я прошептала пару заклинаний, перелом сросся, и я осторожно подвигала рукой. Сойдет, потом попрошу целителей сделать нормально.
   - Ты там как?- прокричал сверху Филл.- Я скоро спущусь!!
   - Жду с нетерпением,- буркнула я.
   - Что с тобой?!- воскликнул он через минуту и рухнул рядом со мной.
   - Все прекрасно,- отозвалась я и попыталась встать.
   Филл помог мне.
   - О-о... моя голова...
   - Она у тебя чугунная,- заявил он через пару минут.
   Он стоял надо мной и внимательно рассматривал рану.
   - Везучая ты, Лиз.
   - О да,- буркнула я.- Жаль что целительная магия не входит в мои способности! Придется все заращивать обычной магией.
   - А в чем разница?- с любопытством спросил он.
   - Целители могут заставить само тело срастить кости, или рану заживить. Это естественный способ. А вот если магией... то это во-первых неестественно, а во-вторых кратковременно и ненадежно,- пробормотала я. Все-таки теория магии нужная вещь!
   - М-м... слушай, мы оказались в самом низу. И... чтобы подняться наверх потребуется день,- посмотрел на меня Филл.
   - Как день?- ужаснулась я.- Я не смогу день! Без еды я просто умру!
   - Есть летучи мыши,- напомнил он с усмешкой.
   - Засунь себе их в...
   - Тихо,- Филл зажал мне рот и прошептал:- Ты не слышишь?
   Я внимательно вслушалась в тишину и неожиданно поняла, что он прав. Нет, никаких звуков не было, была только тишина, но... Но она словно растекалась и поглощала все звуки, еле слышно гудя.
   - Пойдем-ка отсюда...- внезапно отшатнулся Филл.- Не нравится мне это. Ох, как не нравится.
   И он взвалил меня на плечо и быстро заскользил по одной ему известной дороге.
   - Поставь меня,- пролепетала я через пару минут.
   Клефтис несся с такой скоростью, что меня начало подташнивать.
   - Прости,- он опустил меня на камень, но явно не рассчитал силы, и я пребольно ударилась пятой точкой.
   - Ай!
   - Еще раз прости,- оглянулся назад он.
   - Филл, что с тобой?- недоуменно спросила я.
   - Я чувствую магию. Страшную магию!- широко раскрыл свои абсолютно черные глаза он, и мне стало не по себе.
   - Черную, что ли?
   - Ритуальную!
   Я нахмурилась. Та-ак... Кто-то вытравил всех гномов из шахты, спрашивается, зачем? Что тут такое есть? "Охровые кристаллы"- мысленно пробормотала я.- "Но они необработанные, это только сырье для охрового металла". Думай Эльза, вспоминай... Может мистер Норисс что-то говорил на уроках магической химии? Хм... Охровый металл вплавляют в клинки и мечи, дабы их хозяин мог знать, есть ли нечисть или нежить в округе. Но кристаллы... И ритуальная магия... "Ритуал, кристаллы, ритуальная магия..."
   - Ну конечно!!- я с силой хлопнула себя по лбу и покачнулась.- Охровые кристаллы реагируют на нежить сильнее чем на нечисть, потому что они отлично проводят некромантию! Стихию Смерти!! Значит...
   Я невероятно испугалась своих мыслей. Там что, пытались кого-то воскресить?
   - Мне надо туда,- вскочила я на ноги и пристально посмотрела на Филла.- Веди меня туда, где чувствуются самые сильные всплески ритуальной магии.
   - Ты свихнулась?!- разъярился он.- Да эта магия доставляет мне почти физическую боль!
   - Это я сейчас тебе ее доставлю!- я со значением положила ладонь на рукоять меча.- Веди, говорю. Надо понять, что там делают.
   - Но...- начал он.
   - Потерпишь. Я же тебя терпела,- пожала я плечами.
  

* * *

  
   Я никак не могла отвести взгляда от невероятного зрелища. Большой каменный грот сиял тысячами золотых огоньков. На каменном полу была высечена гигантская пентаграмма, контуры которой были выложены сотнями охровыми кристаллами, которые и отбрасывали золотые отблески. Я тихо ойкнула, когда заметила у стены пару связанных человеческих фигур. Осторожно огляделась, но никакого злого мага, который по идее должен быть где-то рядом, не заметила.
   - Ты куда?- прошипел мне на ухо Филл и дернул за руку.
   Он выглядел невероятно бледным и с ужасом рассматривал пентаграмму.
   - Пусти, я хочу освободить их.
   - Ты что! Тот, кто все это сделал наверняка где-то здесь!
   - Тут его нет, и я быстро,- вырвалась я и сразу же кинулась к двум фигурам.
   Какого же было мое изумления, когда я рассмотрела пленников! Это был король метаморфов! И какой-то парень, примерно моего возраста.
   - К-король??- глупо спросила я и принялась судорожно его развязывать.
   - Ты... студентка,- вспомнил меня заметно ослабевший мужчина.- Уходи, он скоро придет...
   - Кто "он?"- поинтересовалась я, освобождая парня.
   Тот был бодрее короля и тут же спросил:
   - Как ты сюда попала?
   - Телепортировалась,- потупилась я.- Короче не важно. Нам надо уходить!
   - Слушай, а ты это снять можешь?
   Он показал на тонкую серебряную ленту, которая обвивала его шею.
   - Что это?- удивленно спросила я.
   - Это блокирует мои способности, и я не могу превращаться,- отозвался парень.
   - Ты тоже метаморф?- поинтересовалась я.
   - Ага, и...
   Меч предупреждающе нагрелся и издал неприятный гул. Мне пришла в голову потрясающая идея...
   - Стой спокойно,- приказала я, потом осторожно подцепила ошейник и... раз, и меч мягко разрезал его пополам.
   - Теперь вы,- я повернулась к королю, но тут за моей спиной раздался голос:
   - Деточка, я не имею ни малейшего понятия, как ты здесь оказалась, но если не хочешь умереть долгой и мучительной смертью, то лучше отойди от них.
   Тон был скучающий и чуть раздраженный. Я медленно обернулась и уставилась на... низкого и плюгавенького типа.
   - Вы кто?- вырвалось у меня.
   - Вопросы здесь задаю я,- сказал карлик в фиолетовой мантии.- Отойди от них.
   Он что-то быстро забормотал и махнул рукой. Меня окутала холодная сфера и отшвырнула в сторону.
   - О-о...- простонала я, держась за голову.- Зря вы так...
   Я вскинула руки и зловеще проговорила:
   - Timor queso captis essentiam...
   Ничего не произошло. Нет, не так как в случае с Шейроном. А совсем ничего. Плюгавый расхохотался.
   - Деточка, это что было? Запретная магия? Заклинание Страха?
   Он опять весело хохотнул, а потом с насмешкой глянул на меня.
   - Вот заклинание страха.
  
  
   И я упала на колени... И будто тысячи людей начали шептать, проникая в глубины сознания и оглушая... Страх... страх начал медленно растекаться внутри, холодя душу и окутывая ее ужасом... Мне хотелось выть от отчаянья... кричать от пустоты, воцарившейся внутри... Я одна... Совсем одна... и никому не нужна...
  
  
   Нет, не бывать этому вновь. Я среагировала молниеносно. Выставила перед собой щит Воды, приплела туда еще и стену Воды, и уже ставшую привычной для меня ледяную защиту. Что-то с силой ударило об лед, по нему поползли трещины. Но он выстоял. Карлик раздраженно что-то пробормотал и отвернулся. Как только он это сделал, гигантский волк (в которого превратился парень-метаморф) прыгнул ему на спину и... врезался в магический барьер. Волк взвыл, но не оставил попытки добраться до мага.
   - Пшел,- махнул рукой тот, и зверя отшвырнуло к стенке рядом со мной.
   Волк коротко рыкнул и затих. Король слабо пошевелился и попытался встать, но не смог. Я бросилась к зверю и тоже во что-то врезалась. Быстро ощупала воздух руками и зарычала от злости. Меня накрыли куполом, причем антимагическим. Теперь мне отсюда без посторонней помощи не выбраться! Я вгляделась в темноту, пытаясь найти Филла. Но его нигде не было видно...
   Карлик начал что-то певуче проговаривать. От его слов у меня волосы на голове зашевелились, от них веяло чем-то злым и мертвым. Кристаллы ярко вспыхнули и нестерпимо запылали золотым. Маг достал сверкающий нож, жертвенную чашу и подошел к королю.
   - Что вы делаете?!- заорала я и заколотила по барьеру.- Кого вы хотите оживить или вызвать?! Я вас спрашиваю!
   Карлик медленно посмотрел в мою сторону и распылался в гадкой усмешке.
   - Я хочу вызвать демона Смерти.
   - Что?- у меня резко охрип голос.- Но он же всех убьет!
   - Вот именно,- сверкнул глазами тот.- Я свергну Повелителя с его трона! Где это видано, чтобы какой-то вонючий демон правил целой Империей?! И еще помыкал нами, людьми! А ведь у нас даже нет отдельного государства! Живем где попало!
   - А зачем вам надо было подменять короля метаморфов?
   - Для ритуала нужна кровь высшего существа. Их всего трое. Эльфы, высшие демоны и метаморфы,- он занес нож над королем, а я судорожно спросила, стараясь отвлечь его разговором:
   - А почему вы не выбрали эльфа? Это же было бы гораздо легче, чем похищать короля метаморфов.
   - Не скажи,- он внезапно опустил нож и подошел ко мне.- Нужен самый сильный среди своей расы. У эльфов это Император. Попытаться похитить его, это все равно, что совершить самоубийство.
   - А среди демонов кто самый сильный?- спросила я, панически думая, как же прервать этот ритуал.
   - Повелитель,- хохотнул маг.- Ты хотя бы думаешь, о чем говоришь? Похитить Повелителя. Если бы я мог, то мне не пришлось вызывать демона Смерти!
   - А вы не боитесь, что он не подчиниться вам?
   - Обязан,- отрезал плюгавый и повернулся в сторону метаморфа.
   - А можно еще один вопрос??- с отчаянием воскликнула я.
   - Ну?- нехорошо усмехнулся некромант.
   - Почему гномы думают, что во всех шахтах поселилась нечисть? Да такая, что даже сам Повелитель прибыл?- выпалила я, пытаясь разрушить барьер, но он с легкостью впитывал мою магию.- А ведь вы находитесь лишь в одной пещере.
   - Как будто сложно заколдовать все шахты,- презрительно сказал маг.
   Сзади к нему медленно подбирался уже пришедший в себя волк, постепенно превращающийся в оборотня.
   - Это ведь уйма сил нужна! Пещер ведь много,- польстила я плюгавому, чтобы он не дай бог не обернулся.
   - Да,- кивнул тот.- Я ведь не какой-то там второсортный маг, а некромант! Я умею выкачивать энергию из людей.
   Оборотень кинулся на него, но опять наткнулся на невидимый барьер. Некромант хмыкнул и подошел к королю. Я перевела взгляд на свой меч. То, что он не обычный я поняла давно. Внезапно на рукоятке полыхнуло клеймо кобры. Я чуть не выронила меч, но потом покрепче его перехватила и решительно рубанула по антимагическому куполу. Плюгавый резко обернулся и злобно прошипел:
   - А ты упрямая, деточка. Мне доставит особое удовольствие убить тебя.
   - А ты попробуй,- раздался чей-то голос.
   Я обернулась и чуть не закричала от облегчения. Филл! Да еще с четырьмя клефтисами за спиной! Я готова была его расцеловать! Черные фигуры оскалились и начали приближаться к магу, старательно обходя пентаграмму. Я понимала, что ритуальная магия причиняла им боль, но их голод был слишком велик.
   - Да я вас...- начал маг и запустил в первого клефтиса пульсаром.
   Тот поглотил его и заметно увеличился в росте. Маг испуганно отшатнулся и выронил нож. Я содрогнулась, когда тот больно черканул по бедру короля. Тот чуть слышно вскрикнул. Сбоку послышалось рычание, и я подбежала к оборотню, который начал медленно превращаться в парня.
   - Где папа?- спросил он, как только открыл глаза.
   - Папа?- удивленно спросила я, а потом догадалась:- Так ты его сын! Не беспокойся, этот некромант ничего ему не сделал... почти.
   Грот пронзил отчаянный вопль. Я заткнула уши, не желая слушать, как из мага высасывают его силу и энергию. Через пару секунд крик стих, но зато я почувствовала холод. Обернулась и заорала. На меня смотрело четыре пары абсолютно черных глаз. Все фигуры были такими огромными, что заполняли собой почти все пространство...
   - А ну отойдите,- послышался голос Филла.- Она владеет оружием против нас.
   Я тут же подняла меч и скорчила угрожающую гримасу. Не знаю, чего больше они испугались, меча или моей рожи. Я озадачено глядела, как клефтисы кинулись к выходу из грота, громко воя. Филл тоже улепетывал со всех ног. Он схватил и меня, но я вырвалась и возмущенно спросила:
   - Да что такое?!
   - Ритуальная магия!- провыл он и скрылся в проходе.
   Я обернулась и все внутри у меня похолодело. Кровь метаморфа сочилась из бедра и тонким ручейком стекала в пентаграмму, на кристаллы. Внутри самой пентаграммы поднялся маленький смерч. Я сглотнула.
   - Что это?- изумленно спросил сын короля, наверное принц.
   - Мне надо прервать ритуал,- у меня почему-то пересохло горло.- Если оставить все как есть, то... то случиться дыра в пространстве.
   - Ты знаешь как прервать ритуал?- напряженно спросил парень.
   - Что-то такое нам говорили на теории магии...- протянула я, со страхом глядя на маленький смерч.- Но что, почти не помню. Сейчас...
   Я закрыла глаза. Та-ак... Что такое по своей сути этот ритуал? Это призыв существа, темного и могущественного существа... Так, это не важно. Хм... Ритуал построен на стихии Смерти... а ее проводят...
   - Кристаллы!- подпрыгнула я.- А чтоб их!
   Я опасливо приблизилась к пентаграмме из кристаллов и попыталась вытащить один. Не получилось. Тогда я попыталась их выколупить мечом. Никакого эффекта.
   - Ах ты черт,- выругалась я, краем глаза заметив, как принц склонился над отцом.- Ладно...
   Я широко развела руки и громко проговорила заклинание левитации, мысленно зацепила каждый кристалл... и потянула их вверх. Из груди вырвался судорожный вздох. Их было слишком много! В голове запульсировала боль. Я должна их достать! Обязана! Я напряглась, чувствуя, как тяжелеет голова.
   - Ну же...- сказала я и зажмурилась.- Давай...
   Напряжение росло. Ноги подкашивались. Но вот я услышала легкий хруст и почувствовала, как сопротивление слабеет... и одним могучим рывком подняла кристаллы в воздух.
   - Демоны,- простонала я и опустилась на пол.
   Сверху дождем хлынули кристаллы. Послышалось ойканье и кто-то с чувством выругался. Пару минут я лежала в тишине, а потом... Рядом со мной открылся сверкающий портал и оттуда выбрался высокий и статный эльф. Вроде с ним я танцевала на балу. Следом за ним показался... мой отец!!
   - Папа-а,- простонала я.- А ты не мог появиться чуть раньше?!
  

7

  
   На пороге Академии я появилась эффектно. Все студенты повысовывались из окон, а некоторые даже вывалились на улицу.
   Так как я потратила все свои силы на прерывание ритуала, то перелом руки и все раны открылись. Среди нашей компании целителей не нашлось, поэтому я предсмертно стонала, да так жалобно, что даже отец проникся. То есть приказал эльфу Латиону нести меня. Я не отказалась. Но зато устроила бурную истерику по поводу того, чтобы клефтисов телепортировали наружу. Поразительно, но и эту выходку отец стерпел. Правда скрипнул зубами, гневно сверкнул очами, но зато не накричал.
   С помощью какого-то черного камня с кроваво-красными вкраплениями (надо будет потом узнать, какого именно) папа сначала перенес нас в Королевство Метаморфов, там нас ждал сын Повелителя с плененным самозванцем-королем и помощником придворного мага Дарием. Принц бурно меня поблагодарил и все порывался расцеловать, но моментально сник под взглядом Латиона и моего отца.
   В общем, я появилась эффектно. На руках у красавца эльфа, с картинно свисающей рукой. За спиной стояли мой отец и сын Повелителя.
   - Ты уверена, что полностью прервала ритуал?- спросил демон.
   Я приоткрыла один глаз и утвердительно кивнула.
   - Точно?
   - Можете сами проверить,- буркнула я и осторожно дотронулась до сломанной руки.
   Болеть не болела, так как Латион наложил чары обезболивания. Но так как я ее совершенно не чувствовала, то иногда мне казалось, будто я ее где-то потеряла.
   - Эльза-а-а-а!!!- раздался чей-то истошный крик.
   Мы все синхронно повернули головы. По ступенькам неслась Стефа, сбивая случайных студентов. Я взбрыкнулась и потребовала, чтобы меня поставили. Латион послушался, но у меня резко закружилась голова, и ему пришлось чуть придержать меня.
   - Эльза-а!- чуть ли не плача восклицала Стефка, обнимая меня изо всех сил.- Я так испугалась... так...
   - Да нормально все,- прохрипела я, хватая воздух.
   - Тебя не было три дня! Я... я...
   - Лиз!- послышался чей-то радостный выдох.
   Я глянула за плечо Стефы, и у меня участилось сердцебиение. Эльфийка почему-то отошла в сторону. К нам быстро приближался Шейрон. На его лице было написано такое облегчение и радость, что у меня что-то защекотало внутри. Но неожиданно он замер, а потом медленно подошел. Его лицо потемнело. Я недоуменно помотала головой. Что такое?
   - Ладно, мы тебя доставили. Если понадобишься, найду,- сказал отец и растворился в воздухе.
   - Пойдемте, я провожу вас к городскому телепорту,- сказал демон эльфу.
   - До свидания Лиз,- Латион очаровательно улыбнулся и убрал руку, до этого мягко поддерживающую меня под локоть.
   - Ага, пока,- растерянно отозвалась я, мне почему-то ужасно захотелось куда-нибудь провалиться. Шейрон стоял рядом, но молчал и глядел мимо меня.- О-о...
   В голове зазвенели бубенчики, а перед глазами все поплыло. Чары Латиона начинали слабеть, и я внезапно поняла, что не ела уже сто лет. И держалась только благодаря чужой магии.
   - Мне плохо,- пробормотала я.
   Земля почему-то резко ушла из-под ног, а сознание начало медленно отключаться. Чей-то возглас, мой головокружительный полет, и сильные руки, подхватившие у самой земли...
  

* * *

  
   В больничном корпусе я провалялась целый вечер. Правда пыталась притвориться, что у меня до сих пор кружиться голова. Но целители заявили, что это от недоедания (хоть я пыталась заверить, что меня накормили) и выгнали из палаты. Я мстительно заморозила им дверь и с чувством выполненного долга пошла в свою комнату. Нет, они абсолютно вылечили меня. Дали чистую одежду, восстановили силы. Но... но я не хочу идти завтра на занятия!
   Стефа лежала на кровати, свесив голову вниз. По кровати были разбросаны конспекты. Я нахмурилась.
   - Завтра какая-то проверочная работа?
   - Ага,- уныло кивнула подруга. Потом решительно захлопнула тетрадь и приняла вертикальное положение.- Рассказывай! Все подробно и с выражением.
   Я молча сделала маленький сгусток своих воспоминаний и передала ей. Потом кинула взгляд на конспекты. Стыдно признать, но я опять захотела оказаться в гномьих шахтах.
   - История магии...- простонала я и рухнула на кровать.- Убейте меня.
  

* * *

  
   Что-то больно впилось в сердце, когда я увидела Шейрона, а рядом ее.
   - Что она тут делает?- прошипела я.
   - Она уговорила отца перевести ее сюда на факультет целителей и травниц,- неприязненно отозвалась Стефа.
   Мы сидели на подоконнике и пытались повторять заклинания перед уроком. Стефа жалобно сказала:
   - Я теперь не единственная эльфийка на первом курсе.
   - Зато единственная на Кафедре Боевой Магии,- ободряюще улыбнулась я.
   - Точно,- оживилась она, а потом опять поникла:- Но теперь меня не считают самой красивой на первом курсе.
   - Зато все считают самой чистокровной,- сказала я.
   - Всем привет!- радостно сказала Лара.
   - Здравствуй,- процедила я, глядя на ее руку, собственнически держащую Шейрона за локоть. Тот стоял с равнодушной физиономией.
   - Шер рассказал мне, что ты побывала в гномьих шахтах,- восторженно заявила эта рыжая.
   - Н-да?- я перевела на его взгляд.- А кто же рассказал Шеру?- язвительно поинтересовалась я.
   Стефа немного покраснела, но только немного.
   - А что вы делаете?- продолжала спрашивать Лара.
   - Учим заклинания боевых пульсаров. И нам бы очень хотелось их на ком-нибудь испробовать. Ты не поможешь?- Стефа была само очарование, и отказать ей мог только совершенно грубый тролль.
   - Я... э-э-э...- та с надеждой глянула на Шейрона.
   Я до боли закусила губу.
   - Вы что, встречаетесь?- напрямую спросила Стефка.
   Лара опять почему-то глянула на третьекурсника, а у меня появилось непреодолимое желание кого-нибудь убить, желательно с рыжей шевелюрой!
   - Ну да,- кивнул он и обнял одной рукой эльфийку.- Вроде того.
   Внутри что-то оборвалось и рухнуло вниз. Они ушли, а подруга задумчиво сказала:
   - Лиз, ты помяла тетрадь.
   Я опустила глаза на свои руки, судорожно сжимавшие бумажный комок.
  

* * *

  
   Близился конец триместра. Профессора посходили с ума задавая двойной объем домашней работы и проводя тесты чуть ли не каждый урок.
   - Лиз, надо было бросить три щепотки порошка из тертой саламандры, а не четыре,- шипела на ухо Стефа.- Дай сюда.
   Она вырвала у меня из рук горшочек с порошком.
   - Ну не понимаю я, зачем боевому магу магическая химия?- шепотом вопрошала я, глядя как подруга пытается спасти мое зелье.- Вот практическая магия, да, нужная штука. А вот зелья варить, по-моему, должны целители и травницы,- сказала, как выплюнула я последние слова.
   - Тебе надо с ним поговорить,- скосила на меня глаза эльфийка.
   - С кем?- притворно удивилась я.
   - Хватит,- она со стуком поставила горшочек на стол.
   К нам повернули головы пара студентов. Стефа понизила голос:
   - Мне надоело смотреть, как вы старательно делаете вид, что не знакомы, когда сталкиваетесь в коридорах. И как по-детски поджидаете друг друга у аудиторий, а потом с равнодушным видом проходите мимо. Словно случайно здесь оказались!
   - Он серьезно так делает?- спросила я.
   - Нет, но... Так делаешь ты!- нашлась подруга, а я угрюмо сказала:
   - Неправда, мне действительно надо было к профессору по теории магии. Я забыла сдать реферат.
   - И поэтому ты бежала в аудиторию со всех ног, дождалась пока выйдет половина группы, потом на всей скорости внеслась внутрь, врезалась в Шейрона и, буркнув "извини", торжественно вручила профессору помятый пергамент?- язвительно поинтересовалась подруга.
   - Молодые леди, прекратите разговаривать,- строго сказал мистер Норисс.- Через десять минут я подойду и проверю ваши зелья восстановителей сил.
   Я мрачно глянула на что-то вязкое и темно-синее в своем котелке. Потом вздохнула и бросила туда парочку горных гусениц.
   - Лиз! Что ты делаешь?- зашипела Стефка и попыталась подхватить деревянной ложкой трупики насекомых.- Вот черт!
   - Что такое?- начала я, но вдруг что-то громко булькнуло, а эльфийка быстро юркнула под стол и прикрыла голову руками.- Ты чег...
   Мой котелок подпрыгнул, яростно зашипел и...
   БА-БАХ!!
   Всех окатило синей жижой, поднялся густой туман. Все надрывно закашляли, а я принялась вытирать лицо.
   - Эльза!- возмущенно завопил профессор.
   Я на ощупь пыталась найти выход. Хоть бы никто не убрал синий дым, хоть бы... Ага!
   Я нащупала дверную ручку и кинулась прочь из кабинета. В коридоре сразу стало легче дышать. Я прислушалась к крикам за дверью и побежала в общежитие, на ходу бормоча заклинание чистоты. В итоге пол подо мной покрылся льдом, я поскользнулась и хорошенько приложилась голой об камень.
   - Орчью мать,- выругалась я, со стоном поднимаясь на ноги. Потом оглядела синие желеобразные следы, и еще раз ругнулась.- Ненавижу этот проклятый урок!
   - Лиз?- раздался сзади удивленный голос.
   Я застонала. Это был последний человек, кого бы я сейчас хотела видеть в таком... синем виде.
   - Я,- утвердительно обернулась я и снова поскользнулась.- Ай!
   - Почему ты такая... синяя?- поинтересовался Шейрон и протянул мне руку.
   Я благодарно за нее схватилась, но пальцы соскользнули. Проклятое зелье!
   - Магическая химия,- мрачно возвестила я.
   Он насмешливо фыркнул, потом что-то тихо сказал и взмахнул руками. Меня обдало волной жара. Я изумленно оглядела себя, абсолютно сухую и чистую.
   - Спасибо,- искренне сказала я.
   Шейрон вновь протянул руку, но тут со стороны кабинета, откуда я сбежала, послышался еще один взрыв, и густой синий дым повалил из-под двери.
   - Ой, мне пора,- пискнула я и на четвереньках рванула за угол, потом опомнилась и встала на ноги.
   - Я...- раздалось сзади, но я лишь только махнула рукой и бросилась вниз по лестнице.
  

* * *

  
   - Вставай!- кто-то сдернул с меня одеяло.
   Я протестующе замычала и швырнула в обидчика подушкой.
   - Ай! Лиз! Ну-ка быстро просыпайся!- продолжали тормошить меня.
   Я лениво приоткрыла один глаз, потом второй... глянула в окно и зловеще поинтересовалась:
   - Стефа... Ты зачем меня посреди ночи разбудила?
   - Нам надо на кладбище!- кровожадно заявила она.
   Я свалилась с кровати.
   - З-зачем?- еле забралась я обратно.
   - Мне нужна травка,- выдала Стефа.
   Я опять рухнула на пол.
   - Чего-чего тебе надо?- сипло спросила я.- Травка? А ну-ка дай сюда лоб... Не, вроде прохладный.
   - Да ты что!- она убрала мою руку.- Мне нужна трава для зелья!
   Она махнула рукой куда-то себе за спину. Я скосила туда глаза и... мягко говоря, офигела.
   - Когда это ты успела стырить котелок и ингредиенты у профессора?!
   - Сегодня, когда из твоего зелья повалил густой дым. Никто ничего не видел, но вот когда я полезла за всякими компонентами, мистер Норисс проговорил очищающее заклинание. Ну... и мне пришлось еще раз сыпануть гусениц в остатки твоего варева,- гордо объяснила она.
   - Н-да,- крякнула я.- А что ты варишь-то?
   Стефа покраснела, а ее глаза подозрительно забегали.
   - Только не говори, что ты нашла рецепт какого-то древнего снадобья для волос,- пробубнила я.
   - Почти,- уклончиво отозвалась эльфийка, а я со стоном повалилась на подушки.- Давай, собирайся.
   - На кладбище?!- ужаснулась я.- Совсем с ума сошла? Чтобы ночью, да в одиночку...
   - Мы будем вдвоем,- легкомысленно отмахнулась она, натягивая мантию.- Ну?
   Я нехотя поднялась и принялась одеваться, приговаривая:
   - На кладбищах водятся упыри и мертвяки. Если кто-нибудь из них там покажется, то я за себя не ручаюсь.
   Стефа кивала и все-время поглядывала на булькающий котелок. Он висел над маленьким магическим огнем на рабочем столе. Я с любопытством сунула туда нос и моментально закашлялась от удушающего сладкого аромата.
   - Что это? Духи?
   - Почти,- все так же загадочно улыбнулась эльфийка, потом вновь глянула на чуть красноватое варево.- У нас есть два часа. Полчаса до кладбища, полчаса обратно.
   - А что мы будем делать там целый час?- наивно спросила я.
   - Траву искать,- сказала Стефка и пихнула меня в спину.- Идем.
  

* * *

  
   Из Академии мы выбирались как настоящие шпионы. Старались не попадать в свет магических фонарей и не шуметь, когда проходили мимо дремлющего у ворот старого сторожа.
   - Черт, заперто,- прошептала эльфийка.- Интересно почему? Обычно запирают на обычную щеколду, а сегодня на заклинание!
   - Везет нам,- заметила я, оглядываясь на сторожа.- Ладно, не боись, прорвемся.
   Я тихо проговорила заклинание и прошла сквозь ворота. Как только я оказалась за ними, мне моментально стало холодно.
   - Мама,- пискнула я, оглядев себя.
   Демоны! Создавая заклинание, я рассчитала только массу своего тела, и мантия с теплым плащом не прошла! Сапоги тоже. И левый носок почему-то так же остался на другой стороне.
   - Стефа!- судорожно позвала я, нервно оглядываясь и дрожа.
   Мне на голову грохнулась моя одежда. Я схватила ее и принялась быстро натягивать. Через пару секунд рядом появилась эльфийка и радостно спросила:
   - Ошиблась в расчетах?
   - Угу,- буркнула я, натягивая сапоги.- Чего лыбишься?
   - Я просто представляю, что бы было, если бы ты отрабатывала это заклинание перед группой.
   Я возмущенно засопела, а Стефа хихикнула.
   - А... а на какое кладбище-то идем?- спросила я.
   - Как это на какое?- удивилась эльфийка бодро шагая по темному переулку.- На наше, в Центральном районе. Скоро придем!
   Я подозрительно уставилась на нее. Что-то слишком уж она сияет. Будто не прется темной ночью хрен знает куда, а идет на королевский бал. В темноте послышался шорох, и я напряглась. Дернула Стефу за руку, заставляя остановиться, и огляделась по сторонам, вслушиваясь в тишину.
   - Ты чего?
   Я шикнула на нее и прошептала заклинание ночного зрения. Вроде ничего. Лунный свет еле-еле просачивался в узкую улочку и заставлял пристально разглядывать темные углы.
   - Нет, показалось. Идем.
   Следующие двадцать минут я вздрагивала от каждого звука, Стефка тоже как-то растеряла свой счастливый вид.
   - А тебя не смущает то, что тебе придется раскапывать сугробы, пытаясь найти траву? Кстати, что за она такая?
   - Раскапывать мне не придется, это же твоя стихия! Пальчиком подвигаешь и оп! Снег в сторону. А вот трава... Она не обычная, растет только на могиле упокоенных невинных девиц,- пропыхтела подруга, шагая по глубоким сугробам.
   Мы решили срезать путь и пошли через парк. Только не как нормальные люди - по дорожке, а как сумасшедшие - на пролом. Я вздохнула, подвигала пальчиком и оп! Снег в сторону.
   - Спасибо,- пробормотала она.
   Я пожала плечами. Мне же самой тут идти. Откуда-то из глубины парка послышалось пьяное пение.
   - Та-ак... обходим,- пробормотала я.
   Возражений со стороны Стефки не последовало, так как она тоже различила басистое пение троллей.
   Кладбищу мы обрадовались как родному, а эльфийка задала глубоко озадачивший меня вопрос:
   - А почему это место назвали кладбищем? Вроде клада там нигде нету.
   - Наверное клад, это мертвецы,- неуверенно сказала я, с опаской глядя на высокие кованные ворота.- Для некромантов.
   Мне что-то резко расхотелось куда-либо идти. Даже отсюда я ощущала странный холод, исходящий оттуда.
   - М-может не надо?- спросила я.
   - Надо,- стараясь не показывать своего страха, проблеяла Стефа.- А почему тут нет сторожа?
   - А кто-нибудь в здравом уме решил бы прийти сюда?- язвительно поинтересовалась я.
   Через кованную ограду нам были хорошо видны высокие кресты, надгробья, памятники и даже статуи, которые в тумане, поднимающимся от земли, казались живыми. Мы тихо перелезли ограду, ну, если не считать парочки крепких стефиных ругательств, когда она зацепилась и чуть не порвала штаны.
   - Тише! Не шуми, а то мало ли кто услышит,- пробормотала я, старясь не упускать из виду ни единого постамента и креста.- Какая могила нужна?
   - Невинной девицы,- пискнула эльфийка, не спеша отходить от ограды.
   На ее лице шла внутренняя борьба. Она почему-то глянула на меня, потом вздохнула и потащилась к первой могиле.
   - Не то, не то, не то,- бормотала она, постепенно увлекаясь и не замечая ничего вокруг.- Это тоже... Хмф, что за дурацкое имя? Так... О! Цветочки! Фи, почему ненастоящие?
   - Положи обратно,- прошипела я.- Давай быстрее ищи свою траву и пошли отсюда.
   - А ты помогай!
   - А как ты вообще различаешь, невинная там девица похоронена или нет?
   - Знаешь, если кто-то скончался в возрасте ста пяти лет, то ясно что этот кто-то имел если не правнуков, то хотя бы внуков!
   Где-то над нами каркнула ворона. Мы испуганно вздрогнули и вцепились друг в друга. Потом Стефа слабо улыбнулась:
   - Вот трусихи, да? А ведь боевые маги... Ладно, давай разделимся.
   - Ты уверена, что это хорошая идея?- с сомнением спросила я.
   - Нет, но так мой последний ингредиент мы найдем быстрее,- ее голос тоже был полон сомнений.- Короче, если находишь, аккуратно убираешь снег и рвешь траву. Она там будет одна, потому что зимой никакая другая на могилах не растет. Поняла?
   - Угу,- мрачно кивнула я.- Ты это... если что, визжи погромче.
   - Договорились.
   Мы разбрелись по кладбищу. Я старалась смотреть только на надписи на надгробьях, но ощущение, что кто-то стоит сзади и смотрит на меня, не покидало. Я обернулась и взвизгнула. Недалеко от меня стояла фигура в балахоне! Правда как-то слишком высоко и...
   - Ну я и трусиха,- выдохнула я и облегченно приложила руку к груди.- Это же всего лишь статуя. А из-за тумана она кажется человеческой фигурой.
   Я тихо убеждала себя, что тут так же безопасно как и в Академии, и одновременно уходила вглубь кладбища. Что-то заставило меня вновь обернуться. Статуи в балахоне не было!! Я захрипела от ужаса и попятилась. Наткнулась на низкий каменный крест, перекувыркнулась и грохнулась в снег, который давно никто не убирал.
   - Наверное, я просто слишком далеко отошла,- неуверенно пробормотала я, судорожно глядя по сторонам.- Статуя просто скрылась в этом густом-густом тумане, который становится еще гуще...- голос предательски дрогнул.
   О боже, мне так страшно не было даже в гномьих катакомбах. Кое-как взяв себя в руки, я поднялась и двинулась обратно. Надо найти Стефку и вернуться обратно! Плевать на траву. Хотя... Она же вроде сказала, что кроме этой нее на могилах ничего не растет, поэтому можно просто-напросто убрать весь снег. Я подняла руки, подчиняя его своей воле. А теперь медленно перевести его в свою истинную стихию... так...
   Лучше бы я подняла его заклинанием левитации! Хотя потратила бы кучу энергии, но зато не стояла бы по колено в воде!
   - Черт,- вырвалось у меня.- Черт, черт, черт!!
   Ох, лучше бы я вообще снег не убирала. Я стояла и тупо пялилась на затопленные ямы могил. Мысль о том, что они ничейные и ждут новых хозяев, я отмела сразу, так как на памятниках красноречиво было написано "Здесь покоится...". Следовательно...
   - Мама!- коротко взвизгнула я и окружила себя защитным контуром.
   Опять переборщила (что-то в последнее время это часто со мной случается, наверное нервы) и осталась стоять в полностью замороженной воде. Эдакое эскимо для нежити.
   - Чтоб еще раз... меня... на кладбище...- бормотала я, старательно размораживая свои ноги.- Да ни за что!
   Откуда-то послышался визг.
   - Стефа!- я подпрыгнула и понеслась в сторону звука, поскальзываясь и ударяясь о надгробья, совершенно невидимых в тумане.
   Я вылетела на какую-то утоптанную полянку и моментально получила зеленым сгустком по руке. Точнее получила бы, если бы не мой защитный контур.
   - Стефа! Что такое??- воскликнула я.
   Вокруг метались непонятные тени, изредка слышалось подвывания. Туман сгустился до такой степени, что я не видела собственных ног.
   - Лиз? Это ты?- раздался приглушенный голос подруги. Мимо вновь просвистело заклинание.
   - Я,- отозвалась я.- Ты это, аккуратней!
   Непонятный топот и разные звуки заставляли нервно оборачиваться и шарахаться из стороны в сторону. Я с трудом подавляла желание покидаться боевыми пульсарами, понимая, что где-то рядом стоит Стефка.
   - А-а!- завизжала опять она.
   Полыхнула зеленая вспышка, раздался чей-то вой и жутко завоняло. Не успела я удивиться, как что-то липкое и холодное схватило меня за ногу. Я заорала не хуже эльфийки и не глядя заехала по чему-то мягкому второй ногой.
   - Кто это?- с ужасом спросила Стефа.
   - Мертвяки,- мрачно отозвалась я, вспомнив разрытые могилы.
   - Проклятый туман!- воскликнула она, и слева полыхнула зеленая вспышка, послышалось чье-то мычание.
   - Давай круг Силы!- предложила я.- Двойной!
   Как раз недавно прошли его на уроке практической магии. Профессор тогда встал на середину зала и приказал нам отойти как можно дальше, потом громко проговорил заклинание. От него начали отходить чуть оранжевые купола. Они были сначала маленькие, а потом увеличивались в радиусе, как когда в воду бросаешь камушек, и от него расходятся круги.
   - Давай!- раздалось прямо над ухом.
   Я кинула замораживающим заклинанием куда-то вниз и схватила подругу за плечо. И сосредоточилась. Надо нащупать стихию Земли, исходящую от Стефки. Так... вот! Отлично! Теперь надо одновременно проговорить заклинание... По телу судорогой прошлась энергия и начала выходить толчками. Оранжевые купола исходили от нас, заставляя врагов отступать как можно дальше, если они не хотят поджариться. Туман завыл, зарычал и замолк.
   - Он-ни ушли?- через какое-то время спросила Стефа, с испугом ко мне прижимаясь.
   - Н-не знаю,- ответила я.- Из-за тумана не видно. Вот бы его...
   Я чертыхнулась и взмахнула руками, заставляя его перейти в истинную стихию. На нас закапал мелкий дождик, но мы его мужественно переждали, а когда туман окончательно исчез, так же мужественно завопили и бросились прочь. Из-за надгробий и постаментов моментально выползли какие-то твари. Я даже отсюда видела, что они слизкие и крайне зубастые.
   - Шейрона бы сюда,- вырвалось у меня на бегу.- Он бы их сразу поджарил, и они бы сдохли. А так...
   - Согласна,- пропыхтела рядом Стефа, запихивая что-то за пазуху. Я внимательно присмотрелась и ахнула:
   - Трава!
   - Ага,- кивнула подруга, стараясь не оборачиваться.
   А я все же обернулась и застыла как вкопанная. Мертвяки больше за нами не гнались, нет. Зато прямо на меня скользила большущая фигура в балахоне.
   - Бежим!!- Стефа дернула меня за руку и потянула за собой.
   Я отмерла. Сердце бешено стучало, а фигура в балахоне еще и провыла:
   - Ли-и-из...
   Я чуть в обморок не упала и едва не навернулась в одну из могил. Через ограду мы перемахнули как заядлые спортсмены. Через парк бежали так, что даже тролли у костра шуганулись. Наконец, взмокшие, с трудом дышащие и нервно оглядывающиеся, медленно тащились по знакомому темному переулку.
   - Не дай бог еще раз туда наведаться,- прохрипела я.- Слушай, а твое зелье этого стоило? А?
   Стефа еще раз кинула на меня загадочный взгляд и утвердительно кивнула.
  
   - Через ворота еще раз проходить не буду,- шепотом возмущалась я.- Лучше через ограду перелезть. А еще лучше перелететь!
   И прошептала заклинание левитации. Меня резко подняло вверх, и так же резко перебросило через стену.
   - Ты там жива?- послышался голос Стефы.
   - Скорее да, чем нет,- буркнула я, поднимаясь.
   - Ну и ладненько.
   Она решила просто пройти через стену.
   - Идем.
   Мы, все так же воровато оглядываясь, прокрались в общежитие. Лично я сразу рухнула на постель (перед этим раздевшись, конечно же, и старательно отмыв от себя могильную грязь), а эльфийка бросилась к котелку.
   - Да что ты там такое важное варишь?- не выдержала я.
   Но Стефка опять только улыбнулась.

* * *

  
   Я со стоном отложила конспект. У меня сейчас была свободная пара, после которой должно было идти природоведение. Сегодня нам будут показывать мандостов. Больших лошадей с крыльями и длинными зубами, пропитанных ядом. В общем, жуть.
   - Ли-из!!- возбужденно провыла Стефа, вваливаясь в комнату.- Ли-и-из!
   - Да что такое?- поморщилась от громкого звука я.
   - Ты должна срочно поцеловать Шейрона!! Бежим!- она схватила меня за руку и потянула.
   - Что?- мне показалось, что я ослышалась.- С ума сошла?
   - Да нет же! Идем скорее!- она потянула сильнее, но я уперлась ногами в пол и никуда не собиралась идти.
   - Объясни нормально!
   По мере того, как подруга рассказывала, у меня все больше и больше появлялось желание придушить кого-нибудь. И желательно ее.
   Оказывается вчера, рискуя своими жизнями, мы добыли траву Мирелелиса для... (вот тут должна быть трагическая пауза) ...любовного зелья!! Стефа сварила его... и подлила за завтраком Шейрону! И теперь в ту, которая его поцелует он влюбиться по уши.
   - Совсем больная, да?- прошипела я.- Не собираюсь я его целовать! Да и это неправильно как-то! Он же не сам меня полюбит, а с помощью зелья.
   - Оно через пару дней выдохнется, но вы уже будете знать, как вам было хорошо вместе!- приторным голоском сказала эльфийка и вытащила меня в коридор.
   - Не пойду!- заупрямилась я, впрочем позволяя ей себя вести.
   - Хочешь чтобы его Ларка поцеловала?- прищурилась Стефка.
   Мы стояли уже на лестничной площадке. Я подозрительно спросила:
   - А что будет, если она Шейрона поцелует?
   - Да втюриться он в нее! Я же тебе сказала!
   Внизу кто-то ойкнул, и мы одновременно свесились с перил. Я заметила как в проеме двери мелькнули огненно-рыжие волосы.
   - Лара!- хором воскликнули мы и бросились вниз.
   Выбегая из женского общежития, я спросила у Стефы:
   - А в щеку подойдет?
   - Чего??
   - Поцелуя в щеку, спрашиваю, хватит?
   - Вполне,- сказала она и начала меня обгонять.
   Лара вбежала в здание Академии, внушительное каменное строение из четырех этажей. Стефа следом, я за ними. Вверх по лестнице, вправо, влево. Широкий коридор, и...
   - Шейрон!- заорала Лара.
   Парень замер посреди коридора, недоуменно глядя на нас, несущихся прямо на него.
   - Милы-ый!- еще раз провыла рыжая.
   Стефа прыгнула на нее, они упали и сцепились. Я пробежала мимо и, не успев затормозить, врезалась в Шейрона. Тот обхватил меня, сделал пару шагов назад, но устоял.
   - Что такое?- с изумлением поинтересовался он, глядя, как Лара пытается выбраться из-под эльфийки.
   Студенты начали потихоньку собираться вокруг них и вскоре полностью закрыли нам обзор.
   - Я... это...- я старалась выровнять дыхание после бега, я буквально задыхалась.- Сейчас... подожди...
   Он терпеливо ждал, пока я наконец смогу внятно говорить.
   - Целу-уй!- донеслось чье-то рычание из-за студентов.
   Шейрон скосил туда глаза, а я зажмурилась и поцеловала. Потом безумно смутилась и попыталась вырваться из кольца его рук, но он только сильнее сжал их. Я рискнула и открыла глаза. Н-да, его взгляд был далек от идиотско-влюбленного, зато близок к изумленно-офигевшему! Он моргнул и посмотрел на меня, потом прищурился.
   - Стефа-а,- голос предательски сорвался.- А он это... не того!
   - В губы давай!- донесся ее пыхтящий голос (что она там делает? Надеюсь не душит Ларку).
   - Ну?- с ухмылкой поинтересовался Шейрон.
   Нет, ну вот что со мной происходит? Почему предательски дрожат коленки, в животе безумно щекотно, а горло перехватило так, что я не могу ничего сказать? И... я что, покраснела?!
   - Это шутка такая,- забормотала я.- С первым апреля тебя. Так сказать, авансом, в общем.
   - А-а!- послышался чей-то вскрик.
   Что-то бабахнуло, студенты в ужасе бросились в разные стороны. Я на секунду даже забыла, что стою в объятиях Шейрона, когда увидела злую как черт Стефу, и не менее злую Лару. Обе были растрепанные, а одежда была кое-где порвана. Рыжая подозрительно на меня покосилась, потом глянула на Шейрона и ее рот распылался в улыбке.
   - Дорого-ой,- томно протянула она.
   - Если ты сейчас же его не поцелуешь, я тебя лично на кладбище закапаю!- прошипела Стефа и угрожающе сотворила зеленый пульсар.
   Я хотела было умилиться, что обо мне так заботятся, но услышала деликатное покашливание над ухом.
   - А...- я глянула на Шейрона и глупо спросила:- А ты можешь закрыть глаза?
   Он их сначала закатил, и только потом закрыл. Я поцеловала его и тут же отстранилась. Весь коридор разразился недовольными криками.
   - Разве так целуются!
   - Давай еще раз!
   - Ну же!
   Я глянула на Шейрона. Что он вообще об этом думает? Как оказывается ничего. Он открыл глаза, весело подмигнул мне... и исчез! Просто превратился в дым!!
   - Иллюзия!- заорал кто-то.
   - Морок,- авторитетно заявил другой.
   Я стояла и тупо пялилась в то место, где только что стоял парень.
   - Это что было?- удивленно поинтересовалась Лара, подходя ближе.
   - Не знаю,- отозвала Стефа, моментально забыв всю свою к ней неприязнь.- Хотя... Черт!!
   Мы подпрыгнули от ее крика.
   - Трава Мирелелиса не имеет чуть синеватых кончиков!! Она должна была быть целиком буро-зеленая!- несколько истерично воскликнула подруга.
   Какой-то очкаристый парень жутко заинтересовался ее выкриками и подошел ближе. Остальные же группкой стояли в сторонке и переговаривались, изредка косясь на меня и подмигивая. Другие студенты молча проходили мимо, задевая и отдавливая ноги.
   - Синие кончики, говоришь?- в глазах очкастого зажегся странный огонек.- А где ты ее нашла?
   - Ты что-то про нее знаешь, Патрик? Что это?!- она буквально вцепилась в очкастого, и тот был явно польщен ее вниманием.
   - У меня есть подозрения, что у тебя была не трава Мирелелиса, а пучок Турануми.
   Лара (ученица факультета целителей и травниц) с умным видом кивнула, Стефа (с пятеркой по магической химии) задумалась, а я... со своей слабой троечкой взвыла. Ну что они не на Всеобщем говорят, а?? Что такое пучок Турануми? Да и что за название дурацкое? Я так и спросила у них. Они посмотрели на меня как на... как на слабоумную!
   - Это очень редкая в природе трава, которая способна создавать копии, точнее клоны того, кто выпьет зелье из нее,- сообщил мне очкаристый.
   - Но я варила любовное зелье,- задумчиво протянула Стефка.- Хотя-а... Блин, я же добавила красных цветков и настоя из каштана для усиления эффекта...
   - И получила эликсир Турануми,- закончила Лара.- При взаимодействии этих трех компонентов, другие ингредиенты теряют свои свойства.
   Я вдумчиво слушала весь их разговор, стараясь перевести его на понятный язык. Потом плюнула и воскликнула:
   - То есть по Академии бродит куча Шейронов??
   - Клонов Шейрона,- поправила меня Стефа.
   - Нет, все-таки где вы нашли эту траву?- не успокаивался очкастый.
   К нему присоединилась рыжая эльфийка, и теперь они на пару пытались выведать этот ужасный секрет.
   - А почему этот исчез?- поинтересовался я.- Вроде в первый раз, когда я его... ну это... в щеку, он не испарился, а как только в... В общем вы поняли.
   - Это наверное потому, что твоя стихия соприкоснулась с его стихией,- нравоучительно сказала подруга.- Огонь и Вода... Н-да...
   Тут группа студентов, стоящих неподалеку, начала хихикать и тыкать куда-то пальцами. Я поглядела туда и остолбенела. К нам спокойно шли два Шейрона и весело улыбались. Меня кто-то подтолкнул к ним и сказал:
   - Целуй!
   - Черта с два,- разозлилась я.- Зачем?
   - Думаешь Шейрон тебя по головке погладит, когда узнает, что по Академии бегают его клоны?- подняла бровь подруга.
   - Вообще-то это ты все придумала и напортачила с зельем!- возмущенно воскликнула я, мысленно признавая ее правоту.
   Хотя откуда нам знать, что студенты не растреплют ему? Впрочем, в этом случае можно сказать, что все внезапно сошли с ума, а мы ничего не делали. Как говориться, не пойман, не вор!
   - Может и я, но все равно. Давай.
   - Пусть вот она и целует!
   Я ткнула пальцем в Лару, но Стефа покачала головой:
   - Клон исчезнет только от соприкосновения с противоположной стихией, а она...- подруга смерила ее презрительным взглядом,- вообще не стихийник.
   - А что, заклинаний не существует?- робко поинтересовалась я.
   - Неа, пучок Турануми сильная трава,- отозвался очкастый и вновь предпринял попытку узнать, где мы ее откопали.
   Студенты совсем обнаглели и, с громкими криками подбадривания, пихнули меня прямо к двум парням. Я переводила взгляд с одного на другого. Вздохнула и поцеловала. Каждого. И облегченно выдохнула, когда они развеялись как дым. Следующие полчаса я и парочка особо заинтригованных студентов гонялись по Академии за клонами Шейрона. На пятом я втянулась, а на десятом мне это уже надоело. Совсем никаких ощущений.
   - М-м... а ты не боишься наткнуться на настоящего?- поинтересовалась Лара.
   - Во-первых, сейчас идет занятие. У меня и у Стефы свободная пара, следовательно мы можем себе позволить слоняться по Академии без дела. У третьего курса сейчас идет урок по магическим формулам, поэтому я уверена что он на занятиях. А вот что тут делаете вы,- я ткнула пальцем сразу в нее, очкаристого, двух незнакомых девчонок и парня,- я не знаю.
   - А нам интересно,- хихикнула одна из девчонок.- Не каждый день увидишь, как какая-то первокурсница с таким мученским видом целует Шейрона.
   - Вы что, его знаете?- ужаснулась я.
   - А то,- подмигнули мне сразу все.- Еще как знаем.
   - А... вы ему не расскажете об.. этом, а?- с надеждой посмотрела я на них.
   - Неа,- покачала головой черноволосый парень, судя по цвету мантии - с четвертого курса.- Пусть мучается и пытается догадаться, почему это мы будем над ним потешаться.
   - А я расскажу,- подала голос Лара.- Если вы мне не покажете, где нашли эту траву.
   - И мне! И мне!- закивал очкаристый.
   Я с прищуром оглядела его. Потом пригляделась к его студенческой мантии и прищелкнула языком. Слева на груди красовалась эмблема Кафедры Светлой Магии, четырехугольная звезда в круге. Значит передо мной стоял либо будущий целитель, либо ритуальник (тот, который снимает всевозможные порчи, проклятия и сглазы), в то, что он предсказатель верилось слабо. Мантия была темно-красного цвета, значит, был третьекурсником. Мне вообще нравилась эта идея разделись всех учеником по цвету. Первый курс - темно-синий, второй - темно-зеленый, третий я уже говорила, четвертый - коричневый, а вот пятый - чисто черный. Это как будто траур из-за того, что скоро выпускные экзамены!
   - Ну так и быть,- Стефа заговорщицки мне подмигнула.- Мы расскажем вам, где нашли эту траву.
   - Ага,- сразу же закивала я.- Расскажем и покажем, точнее нет, не покажем,- поспешно исправилась я.- Но карту нарисуем!
   Мы большой компанией двинулись дальше. От нечего делать поднялись на четвертый этаж.
   - О! Вот еще один!- ткнула пальцем куда-то вперед Лара.
   Я присмотрелась. Действительно, на широком подоконнике сидел очередной клон Шейрона и задумчиво глядел на заснеженный двор, изредка постукивая пальцем по окну и расплавляя морозный узор.
   Я решительным шагом двинулась к нему, сзади обеспокоенно зашушукались.
   - Лиз...- неуверенно позвала Стефка.
   Я отмахнулась. Тут Шейрон будто бы очнулся и увидел меня.
   - Привет, что ты тут делаешь?- чуть улыбнулся он.
   - Да так...- протянула я.- Избавляю Академию от клонов.
   - Клоунов?- не расслышал парень.
   Но я схватила его за руку и потянула на себя, чтобы он слез с подоконника. В итоге он не сдвинулся ни на сантиметр, рука выскользнула и я грохнулась на пол. Что-то в последнее время моя голова полюбила обо что-то стукаться.
   - Ты как?- клон Шейрона спрыгнул с подоконника и тут увидел нашу компанию, стоящую в конце коридора.- А это кто?
   Я со стоном глянула туда. Стефа корчила страшные гримасы и махала руками. Черноволосый четверокурсник приглушенно хихикал вместе с остальными. Очкарик тупо пялился на Лару, а та как-то нехорошо усмехалась.
   - Черт,- я поднялась на ноги и потерла затылок.- Больно-о.
   Клон Шейрона насмешливо хмыкнул и собрался забраться обратно на подоконник, но я ему не дала. Схватила за воротник мантии и притянула к себе.
   - Не-ет! Ли-и-из!- провыл кто-то вдалеке.
   Но я уже поцеловала. Хотела отстраниться и поглядеть на уже наскучившее зрелище золотого дыма, но клон Шейрона повел себя неожиданно. Его руки крепко обхватили меня. Горячие губы обожгли. Что-то вспыхнуло внутри, и я почувствовала, как начинает кружиться голова...
   Стоп, что-то это мне напоминает... Бал! Я резко отстранилась и, глядя на него во все глаза, спросила:
   - Так это ты... там на балу??
   Он усмехнулся, а я буквально утонула в его красивых, льдисто-серых глазах. Потом помотала головой и с ужасом спросила:
   - Так ты настоящий?!
   А потом прикусила язык. Еще покраснела от смущения, и едва не задохнулась от волнения. Со мной явно происходило что-то не то...
   - Уж не мертвый, это точно,- хмыкнул Шейрон, не выпуская меня из рук.
   - Она напоила тебя зельем!!- истерично взвизгнула подбежавшая Лара.
   Я наткнулась на ее взгляд, полный черной зависти и ненависти и похолодела. Сейчас будет что-то очень плохое... И точно. Рыжая эльфийка начала злобно говорить, приукрашивая все события. Тройка студентов и очкарик куда-то делись, а вот Стефа пыталась вставить хоть слово в страстный монолог рыжей.
   - Это правда?- раздался прохладный голос Шейрона.- Ты напоила меня приворотным зельем?
   Я боялась поднять на него глаза. Губы чуть подрагивали от переполнявших меня чувств. Хотелось разрыдаться прямо тут, сожаление и стыд жгли насквозь. И я поняла, какой была дурой, что согласилась на эту идиотскую авантюру. Хотя... выбора у меня не было. Стефа поставила меня перед фактом, что в ту, кто его поцелует, он влюбить без памяти. А Лара это услышала. Вот и все. Я сама не хотела этого. Хотя нет. Это пустые оправдания!
   Одинокая слезинка упала на мою мантию.
   - Все было не так!- воскликнула Стефа.- Это я подмешала тебе в еду зелье, а не Лиз! Она даже не знала об этом. Но оказывается, я перемудрила и ночью на кладбище выкопала из снега не ту траву, и вся Академия наполнилась твоими клонами. А Патрик сказал, что обычно их столько, сколько капель каштанового настоя добавили в зелье, а я добавила всего десять, но я забыла, и...
   Я слушала ее слова, и слез становилось все больше и больше. Ее рассказ звучал неправдоподобно в отличии от злобного повествования Лары. Там я сварила зелье, напоила им Шейрона, а потом решила поцеловать, чтобы он влюбился в меня на веки вечные (она благополучно умолчала, что любовное зелье на поверку оказалось эликсиром Турануми). Как только она это сказала, то Шейрон сразу же отстранился от меня и попытался спросить у нее, есть ли противоядие.
   - Элизабет,- его голос был похож на лед.
   Я вздрогнула. Ненавижу свое полное имя, так меня называет только отец, потому что говорит, что Эльза это кличка для собачки.
   - Элизабет,- еще раз холодно произнес Шейрон.- Я спрашиваю, это правда? Посмотри на меня!
   Он резко схватил меня за подборок и поднял лицо вверх. Я еще раз вздрогнула и попятилась на несколько шагов, внутренне ужасаясь, как он похож на моего отца. Тот точно так же хватал меня за подбородок и заставлял глядеть прямо в его темно-серые глаза.
   Рука у Шейрона чуть дрогнула, когда я с ужасом на него уставилась, но он ее не убрал.
   - Я повторяю, то, что сказала Лиз, правда?
   То, как он назвал Лару больно резануло по сердцу. Глаза цвета расплавленного серебра глядели не мигая. Я молча отошла от него и так же молча пошла прочь.
  

8

  
   - Ты завалила все экзамены!- надрывалась Стефа.- Ты понимаешь, что это значит? Триместр закончился и теперь нас должны отправить на практику! А ты завалила все экзамены!
   - Ну, допустим не все,- лениво приоткрыла я глаз и сладко потянулась. Надо же, уснула средь белого дня, да еще и в кресле.
   - Ах да, совсем забыла, что практическую магию ты сдала на отлично,- язвительно отозвалась подруга.- А может мне стоить напомнить тебе, что ты забыла парочку заклинаний, а? Но зато отлично заменила их своими вымышленными. А то, что ты сдала на единицу теорию магии, а?! А природоведение на два?
   - Магическую химию написала на три, за что я очень тебе благодарна,- закивала я.
   - А уроки древних языков? Ты же была лучшая по ним! Профессорша даже не поверила, когда увидела, что ты начисто перепутала все древние наречия! Да и я сама ужаснулась... Лиз, что такое?- она села на подлокотник кресла.- Это все из-за Шейрона, да? Да наплюй на него! Выбери кого хочешь! Тебя же недавно какой-то белобрысенький приглашал на свидание, зачем ты его заморозила? Он был симпатичный...- протянула Стефа и задумалась.- А на Ларку тоже наплюй! Подумаешь, как только тебя видит, так сразу начинает слюнявить Шейрона и вешаться ему на шею. А тот в ответ тоже...
   - Ну хватит,- поморщилась я.- И чего это тебя так волнует, что я завалила все экзамены?
   - Так тебя же на практику отправят к черту на рога!- всплеснула руками подруга, а я удовлетворенно кивнула:
   - Я знаю, подальше от... всех.
   - Прости меня,- неожиданно тихо сказала она и опустила голову.- Прости. Если бы не я со своим глупым зельем, то...
   - Да ладно,- махнула рукой я.
   Стефа ни в чем не виновата. Это я сама все заварила. Каждый раз, когда я вижу Шейрона что-то больно колет внутри и наполняется горечью. Почему я в коридоре не рассказала ему все? Мне бы он поверил больше, чем Ларе. Я в этом уверена. Я была ему не безразлична, так как он сам поцеловал меня. А я идиотка обиделась на него из-за того, как он назвал Лару.
   Я горько вздохнула, отогнала мрачные мысли и спросила:
   - Слушай, а этот Патрик все еще горит желанием заполучить пучок Тута-что-то-там?
   - Ага, а что?
   - Знаешь... думаю мы можем ему это устроить...- протянула я, а у эльфийки шкодливо загорелись глаза.

* * *

  
   - Давай лезь!- пихала я парня.- Ну?
   - Да подожди!- огрызнулся он.- Не видишь, нога застряла? Лучше б помогла!
   Я закатила глаза и освободила его штанину от крючковатой ветки. Он что-то промычал в благодарность и перемахнул через стену Академии. Стефка уже давно сквозь нее прошла, а вот я прикидывала, перелезть или опять воспользоваться заклинанием левитации? Решив не обдирать руки о шершавую стену, я пробормотала заклинание. Меня опять резко подбросило в воздух и перекинуло на ту сторону. Я приземлилась на что-то мягкое... и живое.
   - ...! Какого демона ты на меня грохнулась?!- раздалось снизу.- Ты мне очки чуть не сломала!
   - А зачем ты их вообще носишь?- поднимаясь, спросила я.- В больничном крыле тебе с легкостью поправят зрение.
   - Рик у нас думает, что в очках он будет менее симпатичным, и все будут принимать его всерьез,- хихикнула Стефа.- Девчонки мне рассказывали, как на втором курсе он...
   Я внимательно оглядела Патрика, а потом пожала плечами:
   - Парень как парень.
   - Это темно сейчас,- возразила эльфийка, а Рик насупился:
   - Не надо разговаривать обо мне так, будто меня здесь нет!
   - Не будем,- легко согласилась я.- Идем.
   Мы опять крались по знакомой темной узкой улочке. Непонятно почему, но рядом с Риком мне было не так страшно. Хм... это либо потому что он был на голову выше меня, либо потому что был третьекурсником. Или все вместе.
   - Пучок Турануми невероятно редкая трава, она растет только там, где находится обиталище существ, способных высасывать магию,- бубнил себе под нос он.- Если ее засушить, а потом раскрошить в...
   Я перестала слушать его бубнеж и подмигнула Стефке. Мы не говорили ему про кладбище и собирались всласть насладиться его вытянувшейся физиономией, когда он увидит кованые ворота. Еще мы собирались сделать какой-нибудь морок, чтобы он повыл для приличия и погремел цепями. Ради всего этого я даже встала в час ночи.
   Неожиданно я услышала сзади скрип снега и чей-то быстрый шепот:
   - Дура, ты что, меня не слушала? Иди по льду!
   - Я нечаянно!- капризно отозвался кто-то в ответ.
   Все быстро затихло, я скосила глаза на подругу, а потом на Рика. Нет, они не услышали.
   - Слу-ушай, мой хороший,- нехорошо улыбаясь, спросила я, притягивая его за рукав поближе.- А ты никому не говорил, куда собираешься сегодня ночью?
   - Что?- сначала не понял Рик, а потом сказал:- Ну... Вроде Лауре...
   - Что?!- подскочила Стефа, но я поспешно зажала ей рот.
   Как хорошо что кругом темнота и наши преследователи не могли этого заметить. Я прошептала ей на ухо:
   - За нами крадется эта дура, а с ней кто-то еще. Давай напугаем?
   Эльфийка согласно кивнула и принялась наводить на себя морок. Результат впечатлял. Белое-белое лицо, светящееся в темноте. Пустые глазницы и клыкастая ухмылка.
   - Ну как я?
   - Ужас,- искренне ответила я, схватившись за сердце.
   Рик рядом вздрогнул и попытался что-то наколдовать, но я показала ему кулак и прошипела:
   - Ты что, это же Стефка. Молчи. Продолжай дальше идти и бубнить.
   Он, ничего не понимая, кивнул. Я накинула на себя чары невидимости. И вызвала свой меч. Сталь приятно холодила ладонь. Я ласково провела пальцем по лезвию. Как давно я его не видела... С тех самых пор, когда меня спасли из гномьих катакомб. В Академии холодное оружие запрещено, поэтому эльф Латион научил меня одному отличному заклинанию, позволяющему мечу исчезать и появляться вновь по зову хозяина.
   Стефа тоже стала невидимой. Мы остались ждать, а Рик двинулся вперед. Рядом с ним маячили иллюзии двух фигур, которые я наспех наколдовала. Пару минут и сбоку послышали осторожные шаги и чьи-то вздохи. В наше поле ночного зрения показались две тени. Стефка сбросила чары и радостно оскалилась. Потом зловеще расхохоталась. Кто-то коротко взвизгнул, потом завизжал, сорвал голос и грохнулся прямо ей под ноги. Вторая тень среагировала мгновенно, создав какое-то заклинание, но я уже была рядом.
   - Не смей,- прошептала я неясной фигуре, прижав к ее горлу меч.
   Она встряхнула руками и заклинание развеялось. Я скинула чары невидимости и, все так же прижимая клинок к горлу противника, спросила:
   - Это Ларка?
   Стефа уже развеяла морок и склонилась над распластавшейся фигурой.
   - Ага, надо же так испугаться.
   Совесть попыталась проснуться, но месть нагло оглушила ее рукояткой меча.
   - Ты кто?- я вгляделась в лицо второй фигуры, но даже с ночным зрением не разглядела.
   Интересно, кого это она с собой взяла? Подружку какую-нибудь, или ухажера? Кстати на счет ухажеров...
   - Ты так и будешь тыкать в меня своей железкой?- холодно спросила фигура, подтвердив мои опасения.
   Я громко фыркнула, заклинанием заставила меч исчезнуть и отвернулась от Шейрона.
   - А что тут такое?- раздался голос Рика.
   Видимо ему надоело идти черт знает куда в компании иллюзий.
   - Да вот, за нами следили,- я поборола желание пнуть лежащее передо мной тело.- А если бы ты не растрепал первому встречному, что собираешься покинуть территорию Академии ночью, что категорически запрещено, то...
   - Но она так просила сказать о чем я разговаривал со Стефой,- промямлил тот.
   - Мужчины,- прочувственно сказала я и двинулась прочь.
   - Эй, а с ней что делать?- спросил Рик.
   - Не наше дело,- сказала Стефка и присоединилась ко мне.
   Мы отошли на довольно приличное расстояние, когда поняли, что он даже и не думал идти за нами. А зачем, спрашивается, нам на кладбище без него? Мы синхронно обернулись. Подруга чуть слышно зарычала, я тоже была отнюдь не рада открывшейся картине. Лара (наверное, уже давно пришедшая в себя!!) с трагической миной на лице полулежала. С одной стороны ее поддерживал Рик, а с другой Шейрон.
   - Что они с ней так цацкаются?- прошипела подруга.- Аж противно.
   - Согласна,- мрачно сказала я.
   Тут (о, чудо!) рыжая издала жалостливый стон и распахнула глаза. Потом начала медленно-медленно моргать. Я не выдержала и закричала:
   - Эй! Вы там идете, или как?!
   - Тише,- шикнула на меня Стефа.- Мало ли кто тут бродит.
   Но когда они начали аккуратно поднимать Лару, а та закатывать глазки и прижимать ручки к груди, заорала:
   - А ну быстро иди сюда-а!! А то уйдем без тебя за тра-авкой!
   Откуда-то сверху раздался скрип. Я подняла голову и уставилась на дядьку, выглянувшего из окна. Он уставился на меня. Полминуты мы буравили друг друга взглядом, а потом он широко осклабился и прохрипел:
   - Травка, говорите, девочки?
   Рядом тоже распахнулось окно.
   - А ну заткнись, ирод проклятый! Разбудил ведь!- заголосила какая-то тетка.
   - Сама заткнись,- прохрипел мужик и закашлялся.- У них травка есть.
   Тетка перевала взгляд почему-то на меня и угрожающе прищурилась:
   - Молодая, а куришь! Стыд и срам! Куда катиться молодежь, а?
   - Я не курю,- выдавила я.
   - Приличные девки по улицам ночью не шляются! А-а!!- завопила она и затыкала пальцами в Шейрона и Рика, поддерживающих эту симулянтку Лару.- Разврат на каждом шагу!
   - Оландра, да заткнешься ты, или нет?- раздалось сверху.
   - Нинка, да тут молодежь оргии закатывает и травкой балуется!- заорал в ответ мужик.
   Мы со Стефкой начали пятиться назад.
   - Где?- высунулось сразу несколько жителей дома.
   Мы развернулись и помчались вперед.
   - Н-да,- вырвалось у меня, когда мы оказались у парка.
   Сзади послышалось пыхтение.
   - О, Лара, дорогая, неужто сама стоять можешь?- усмехнулась подруга, глядя, как бежит рыжая.
   - Представь себе,- огрызнулась та.
   Я спросила:
   - На кой черт вам сдалась это идиотское растение?
   - Оно не идиотское,- оскорбился Рик.
   - Ну-ну,- протянула я, перемигиваясь со Стефкой.
   - Ладно, так и быть, возьмем вас с собой,- притворно вздохнула та.
   - Спасибо,- язвительно сказала Лара и взяла Шейрона под руку. Чего это он до сих пор молчит?
   - Идем,- я вдохновенно махнула руками и глубокие сугробы перед нами расступились.
   Первой шагнула Стефка, за ней Рик, дальше хотела рыжая, но я нагло оказалась перед ее носом. Мы прошли пару шагов, я незаметно сделала пасс рукой. Сзади послышалась ругань. Я даже оборачиваться не стала, прекрасно зная что там увижу - двух студентов по колено в снегу.
   - Эльза!- воскликнула Лара.
   Я невозмутимо продолжила шествие, а тропинка мягко заметалась следом за мной. Полыхнула яркая вспышка и я буквально физически почувствовала, как тает снег.
   - Ты что делаешь?!- зашипела я.- Не смей убирать мой снег!
   - Да ну,- усмехнулся он.
   - Ну да,- я чуть подвигала пальцами.
   Поднялась метель и сугробы выросли в два раза. Шейрон хмыкнул и щелкнул пальцами. Вокруг него образовался круг чистой земли с поникшей и пожелтевшей травой.
   - Эй, вы скоро?- донесся крик Стефы.
   - Да,- крикнула я в ответ и нехорошо усмехнулась.
   Потом повелительным жестом подняла руки к небу и плавно ими взмахнула. Моментально повалил густой снег. Я перестала различать предметы вокруг, а мои ноги начали погружаться в быстро растущие сугробы. Когда снега дошло мне по грудь, я поняла что хватит. Взору открылась картина маслом. Шейрон, что-то злобно бубнящий себе под нос, и Лара, стоящая в двух шагах от него и пытающаяся до него добраться. Но мой снег крепко держал, впрочем, и меня тоже. Я с тоской глянула на звездное небо.
   - Сделай что-нибудь,- пискнула эльфийка.
   - Если я растоплю этот снег, мы вымокнем до нитки, а испарить его я не хочу. Отнимет много сил, а мне их жалко... на какой-то жалкий снежок тратить,- он презрительно на меня поглядел.
   - Жалкий говоришь?- прищурилась я.
   Потом слепила увесистый ком и, пока тот не опомнился, запустила им ему прямо в наглую рожу.
   - Ах ты...- Шейрон убрал снег с лица и попытался тоже слепить снежок, но не тут то было.
   Снег вокруг него покрылся толстой ледяной коркой.
   - Ли-и-из!!- заорал кто-то издалека.
   - Щас приду-у!- заорала я в ответ, потом развернулась и пошла вглубь парка.
   Снег услужливо расступался передо мной.
   - А мы?- пискнула Лара.
   - А у вас есть жутко могущественный маг огня,- фыркнула я в ответ.
   - Где ты была?- воскликнула Стефа, как только я нагнала их.- И почему это дорогу назад замело метровыми сугробами?
   Я беззаботно пожала плечами и предложила продолжить путь.
   - А где Лаура?- забеспокоился Рик.
   - С ней все в порядке,- ухмыльнулась я.- По-крайней мере Шейрон с ней, да и тропинку я оставила. Так что догонят нас.
   И вправду догнали. Мокрые, злые и молчаливые. Таким образом мы прошли пару минут, пока Шейрон не хлопнул себя по лбу.
   - Черт, я же маг огня!
   - Да ты что,- зацокала я и обернулась.- Неужто забыл?
   - С тобой забудешь даже свое имя,- буркнула Лара и блаженно зажмурилась, так как от плавного взмаха мага ее одежда быстро высохла и от нее пошел легкий пар.
   Я фыркнула. Потом обогнала Стефу с Риком и первой вышла к кладбищу.
   - Хм...- нахмурилась я.
   Да, оно внушало страх. Да, было темно и надгробья с крестами выглядели внушительно. Но... что-то не то. Я оглянулась, ребят пока не было видно. Так что я мотнула рукой из стороны в сторону и проговорила нужное заклинание. Туман моментально окутал кладбище, и оно стало таким зловещим, что я поежилась. Вот теперь самое оно. Сзади послышался треск, и рядом показалась Стефа. Она вопросительно подняла бровь, я кивнула.
   - Мамочка! Это кладбище?!- взвизгнула Лара и сильнее вцепилась в Шейрона, тот едва заметно поморщился.
   Рик немного побледнел, но мужественно устоял на ногах. Я расстроено вздохнула, а потом подала знак Стефе. Раздался протяжный вой, полный тоски. Около кованых ворот показалось что-то большое, серое и полупрозрачное. Рыжая завизжала и благополучно грохнулась в обморок, видимо решив упасть в объятья Шейрона, но тот был настоящим джентльменом, поэтому вежливо отошел с траектории ее полета, а в руке сотворил боевой пульсар. Рик схватил меня и Стефу за локти и задвинул себе за спину. Мы гордо вздулись от такого благородства. Но когда и он сотворил сверкающий сгусток, я робко сказала:
   - Мальчики... вы это... спокойно.
   Морок еще раз громко взвыл и забренчал цепями. Видимо Стефа тоже поняла, что все зашло слишком далеко, поэтому развеяла морок и заявила:
   - Мы просто попугать вас хотели! Чего это вы такие нервные??
   Два тяжелых взгляда были нам ответом. Рик даже снял очки, для большего эффекта. Я прониклась серьезностью момента и заговорщицки ему прошептала:
   - Стефка права, ты симпатичнее без очков.
   Он пару раз моргнул, что-то пробормотал и вернул очки обратно.
   - Меня кто-нибудь поднимет, а то мне холодно?- раздался капризный голос снизу.
   Мужчины переключили весь гнев на нее. Шейрон громко и отчетливо объяснил, что мешать боевому магу во время опасности своими обмороками очень и очень не желательно. Так как можно остаться калекой, или горкой пепла. Мы с подругой переглянулись и хихикнули. Так ей, рыжей, и надо!
   - В общем, мы пошли!- заявили мы и двинулись в обратном направлении.
   - Что? А как же пучок Турануми?!- взвыл Рик.- Вы обещали показать где он растет!!
   - Там,- махнула я рукой на кладбище.
   - А поточнее,- с нажимом сказал он.
   - А поточнее я не знаю,- развела руками я.- Это дурацкую траву нашла не я, а она,- сдала подругу я.
   - Да что за трава такая?- не выдержал Шейрон, а потом обернулся к Ларе:- Ты говорила, что это какое-то редкое растение, позарез нужное тебе для курсовой. А за ними мы следовали только потому, что Стефа знает, где оно растет, так как недавно на уроке за сваренное с ним зелье получила пять.
   Я пыталась понять связь между тем, что Стефка знает где трава, и тем, что она получила за какое-то зелье пять. Вроде мы давно никаких зелий на оценки не варили... Потому что упорно готовились к экзаменам, которые я завалила. Эх...
   - Я тебе сейчас расскажу что это за трава, и как я узнала, где она растет,- с нехорошей улыбочкой пообещала ему моя подруга.
   Как хорошо, что Шейрон стоял ко мне спиной и не видел моего офигевшего лица! Если верить Стефке, то мы с ней в прошлый раз специально ходили на кладбище за пучком Турануми и она специально сварила эликсир, который делал ровно десять клонов того, кто его выпьет. И ей очень захотелось его на ком-нибудь испробовать, но меня было жалко, поэтому решила подлить Шейрону за завтраком. А я, как только об этом узнала, мигом бросилась целовать всех клонов, чтоб они исчезли (какая же я благородная), так как только противоположная стихия могла развеять их. Потом Стефа плавно переключилась на цену этой травы на подпольном рынке и у меня глаза на лоб полезли от расценок. Н-да... даже я согласна еще раз наведаться на кладбище, что уж говорить о Ларке и Рике!
   - Неправда! Они хотели сварить любовное зелье, но чего-то перепутали и получился эликсир!- воскликнула рыжая, ей явно не понравилось, как на нее посмотрел Шейрон. Жаль что он стоит ко мне спиной.- Патрик! Ты там был! И все слышал, подтверди!
   Сердце испуганно взбрыкнулось. Лара наградила очкарика та-аким томным и многообещающим взглядом, что он готов был подтвердить все, даже то чего не было. Однако... Я глянула на тонкую морщинку, появившуюся у подруги между бровями, и хмыкнула. Видимо она сейчас с кем-то телепатически общалась. Несложно догадаться с кем.
   - Нет,- быстро сказал Рик.- Ничего не слышал, точнее слышал,- поспешно поправился он, под взглядом Стефы.- Но ничего про любовное зелье не было.
   Мне все это так надоело, что я направилась к кладбищу и перелезла через ограду, разумно решив, что подруга пообещала очкастому привести его к вожделенной траве.
   - С тобой я разберусь позже,- раздался сзади голос Шейрона.
   Через минуту мы впятером стояли и с опаской глядели в непроглядный туман. Н-да... я немного переборщила. И что самое обидное, туман был магическим, следовательно, развеется он только через час.
   - Так, ты помнишь куда идти?- мой голос задрожал, когда я увидела очертания какой-то фигуры, очень надеюсь что статуи!
   - Вроде да,- отозвалась эльфийка и двинулась вперед.
   Мы змейкой двинулись следом. Замыкал наш отряд Шейрон, я шла перед ним.
   - А знаете, может ну это все, а?- начала я, но Рик шикнул на меня. Я не успокоилась:- Тут водятся мертвяки, так что лучше повернуть назад, пока не поздно. А еще...
   Я замерла, так и не окончив фразы. Моментально вспомнилась странная фигура в балахоне. Это что, был вампир? Или что-то похуже? Я принялась нервно оглядываться, да так, что не заметила сбоку какого-то надгробия, запнулась за него, попыталась удержать равновесие, но лишь только больно ударилась рукой о каменный крест и все-таки упала. Земля встретила жестко и холодно. Снег с радостью набился в рот, а я с отвращением его выплюнула. Докатилась, жую снег на могилах. Кто-то рывком поднял меня и прошипел в ухо:
   - Иди аккуратней, а то мне бы не хотелось потом объяснять директрисе, почему у тебя сломана нога или рука.
   - Какой ты заботливый,- хмыкнула я и оттолкнула Шейрона.
   Наши ушли куда-то вперед. Маг схватил меня за руку и притянул ближе.
   - Нам надо поговорить.
   - Серьезно?- с сарказмом поинтересовалась я.
   - Да,- твердо кивнул он.
   - А... тебе не кажется, что ты выбрал не слишком подходящее место?- я красноречиво обвела рукой кладбище.
   Он покачал головой, а я все еще не решалась поглядеть ему в глаза. Я старалась чтобы он не заметил, как я взволнованна, поэтому пыталась язвить изо всех сил.
   - Ах, ну да. Если какой-нибудь упырь сейчас попытается нас сожрать, ты его мигом того, да?
   - Я хотел сказать,- начал он, не обратив внимания на мою реплику.- Что теперь...
   Он замолчал, явно подбирая нужные слова. Потом вздохнул и начал заново:
   - В общем, давай сделаем вид, что ничего такого с этим проклятым зельем не было, хорошо? Пусть все будет как раньше.
   Он чуть тронул меня за руку, а я окаменела. Перед взором моментально встал коридор четвертого этажа, как я хватаю его за ворот мантии, как потом он сжимает меня в объятиях... Он что, предлагает это забыть? Но... почему? Думает, что это было ошибкой?
   - Какая-то дурацкая история, не находишь? Мои клоны, поцелуи...- Шейрон внимательно на меня поглядел.- Ну так как?
   Я пожала плечами, все так же не поднимая глаз.
   - Если ты так этого хочешь, то ладно.
   - То есть ты не хочешь забыть эту неприятность?- неприятно удивился он.- Но... я думал...- он замолчал.
   Ах, неприятность. Вот как это теперь называется!
   - Нет, не хочу!- воскликнула я и подняла глаза.- Может быть я... может быть я хотела этого! А?
   В его глазах читалась только тоска. Но и она постепенно исчезала.
   - Хотела?- сухо спросил он.
   Я чуть кивнула, с недоумением на него смотря. Чего это такой мрачный стал? Или... или он понял, что мне не безразличен и думает как бы выбраться из этой щекотливой ситуации?
   - Теперь понятно, почему ты не стала отрицать, что Лаура говорит правду,- пробормотал он.- Тебе нужна была причина...
   Он назвал рыжую Лаурой?! Н-да, раньше ее только Лиз и называл. Сомнение царапнуло меня. Что-то явно было не так в разговоре... Но что? Я внимательно вгляделась в его непроницаемые глаза, стараясь понять, что же в них было секундой ранее. Боль? Нет, невозможно. Ярость? Не знаю.
   Неожиданно раздался визг. Я моментально выбросила все мысли из головы и бросилась на звук. Шейрон не отставал.
   - Лара, да заткнись ты!- от души сказала Стефа, когда мы выбежали на поляну.
   - Что такое?- поинтересовался маг огня, поняв, что никакие мертвяки никому не угрожают.
   - Она увидела статую в тумане и ей показалось, что это человек,- раздраженно отозвался Рик, увлеченно роясь в снегу.
   Я пару раз взмахнула руками и снег ушел в стороны.
   - О-о!- загорелись у него глаза, обозрев заросли травы.- На золотых двадцать!
   - Делим по братски,- тут же влезла я.- Нас пятеро, следовательно мне со Стефкой по шесть золотых, так как мы вас сюда привели, а остальное сами поделите.
   - Что?- возмутилась уже прекратившая визжать Лара.- Восемь золотых на троих?
   - Милая, стипендия первокурсников меньше золотого, поэтому радуйся тому, что дают,- буркнула Стефа.
   - Что?!
   - Я отказываюсь от своей доли,- великодушно сказал Шейрон.- У меня стипендия два золотых.
   Рыжая радостно запрыгала и полезла к нему целоваться, а я быстро отвернулась и пошла вперед. Я оказалась на печально знакомой мне утоптанной полянке. Непонятно почему, но мне было не страшно, наоборот, хотелось уйти ото всех как можно дальше...Туман начал рассеиваться. И это выглядело не так, будто заклинание ослабевает, а так, будто его кто-то поглощает, впитывает... Передо мной появилась фигура в балахоне, состоящим из клочков черного тумана. Что?? Я внимательно оглядела фигуру. Клефтис!
   - Ли-из,- вновь донесся до меня его голос и капюшон мягко упал назад, открывая лицо.
   - Филл!- я радостно бросилась к нему и порывисто обняла.
   Я почувствовала знакомый сосущий холод где-то в животе, и усилием воли заставила волны страха отступить.
   - Как ты здесь оказался?- радостно спросила я чуть поморщившись, он обнял меня так, что кажется даже ребра хрустнули.
   - В шахты меня больше не тянет, поэтому перебрался сюда. Я тут что-то вроде сторожа, носильщика гробов, рыльщика могил и умертвителя мертвяков в одном флаконе,- пожал плечами он.
   - Да?- заинтересовалась я.- И каким же образом ты их умертвляешь?
   - Просто забираю у них магию смерти, которая заставила ожить. Ваши некроманты из Академии часто балуются.
   - Слушай, а ведь Империя Тьмы далеко от Гномьей Республики. Между ними находятся эльфийские Земли. Почему тебе приспичило именно в Ривелл сунуться?
   - Да так... Просто около той шахты ваш Повелитель с сыном ошивался и попросил показать алтарь и все-такое прочее. Я сначала отказывался, но мне предложили отличную работенку, вот и все.
   - Повелитель?- заинтересовалась я, но тут кто-то с ужасом закричал:
   - Ли-и-и-из!!
   - Ну что за манера провывать мое имя с таким надрывом?- поморщилась я.
   Филл хмыкнул, но ничего не сказал. Я недовольно обернулась и увидела вытянувшиеся лица друзей. А друзей ли?.. По-моему только Стефу я могла считать подругой. А остальные так... на время.
   - А ну отойди от нее, клефтис,- сурово сказал Шейрон и вышел вперед.- Не смей ее трогать!
   - Нет-нет, Шейрон, все в порядке,- поспешно сказала я.- Он мой друг, он не опасен.
   - Он один из самых опасных существ,- сказал он в ответ и создал странный лиловый пульсар.- Такие как он не могут быть неопасными.
   Филл испуганно шарахнулся в сторону. Я недоуменно поглядела на пульсар. Это что, ритуальная магия? Но для того чтобы ее вызвать и заставить приобрести форму нужно много энергии! И... насколько я помню, это Запретная магия!!
   - Ну-ка быстро прекрати пугать моего друга!- я заслонила собой клефтиса.- Убери пульсар.
   - Лиз, отойди немедленно,- приказал Шейрон.- Ты что, не понимаешь? Мы боевые маги и обязаны защищать население от таких, как он.
   - Ничего я никому не обязана,- ощерилась я.- Присягу дают только перед получением магической степени!
   - Лиз, но он прав. Клефтисы очень опасны. Он один может запросто прикончить кучу магов,- подала голос Стефа, с ней все единодушно согласились.
   - Не могу, я дал клятву самому Повелителю,- сквозь зубы прошипел Филл.
   - Слышали?- воскликнула я.- Клятва это вам не хухры-мухры! Шейрон, убери этот идиотский сгусток! Ему плохо!
   - И не подумаю,- покачал головой тот.
   Он кинул пульсар в Филла, опрометчиво показавшегося из-за моего плеча. А меня саму что-то мягко окутало и так же мягко потянуло в сторону. Я злобно рыкнула и пробормотала контрзаклятие. Потом рванула наперерез лиловому пульсару и подняла вверх руки, заставляя его остановиться.
   - Ты что, с ума сошла?!- заорала Стефа.- У тебя же слабая четверка с минусом по магическому телекинезу! А если бы не удержала?!
   Ответить я не могла, так ноги вдруг поехали назад. Пульсар был слишком сильным, да и Шейрон с той стороны помогал. Мне моментально вспомнилось наше сражение в зале практической магии. Только тогда наша магия была стихийная, а не Запретная. Из последней я знала только заклятие Страха, которое сейчас вряд ли поможет, и заклинание Небесного Купола, которое тоже помочь не сможет. Хотя... Можно попробовать.
   Я с усилием направила лиловый пульсар в сторону. Он врезался в надгробие. Я ожидала взрыва, но Шейрон сделал неуловимое движение пальцами, и магическое сияние впилось ему в ладонь. Потом он снова посмотрел на Филла...
   - Apagorev?meni? magea, na sas kalesoun. Tholo tou ouranou, Ela, ego entoli,- судорожно зашептала я и подняла руки вверх.
   Воздух замерцал голубым сиянием. Мощная магия потоком создавала мерцающую сферу. На мгновение я поняла, почему эту магию называют Запретной. Она не была стихийной, она не могла истратить мой резерв энергии. Наоборот, она наполняла меня, заставляла чувствовать такую силу и мощь, что начинало казаться, что я могу все. Захочу уничтожить этот город - останется только пепел. Нужно лишь знать заклинание...
   Я замотала головой, стараясь отогнать навязчивый шепоток.
   - Демон меня раздери,- вырвалось у Рика.
   Я подняла глаза и тоже присвистнула. Над Шейроном висела такая же сфера, только алая. Значит заклинание по мощности более сильное. Черт.
   - А ну, хватит!- пророкотал голос Филла.
   Он с шумом втянул воздух. Я начала ощущать что мое заклинание тает. Его кто-то затягивал в себя. Кто именно, легко можно было догадаться. Через пару минут кладбище вновь стало темным и мрачным.
   - Я тут нахожусь под протекторатом Повелителя Тьмы!- сказал клефтис.
   - А можно спросить, за какие такие заслуги?- с тихой яростью спросил Шейрон, стараясь на меня не смотреть.
   - Так ты Филл!!- внезапно воскликнула Стефа.- Из Лизкиных воспоминаний! Ты привел к тому некроманту своих сородичей и вы спасли Империю Тьмы!! Вау! Если бы не ты, то...
   Я взглядом заставила подругу замолчать. Клефтис весь надулся от похвалы, а я слабо улыбнулась. Потом махнула рукой и Стефа начала трещать без умолку, подробно рассказывая "как они спасали нашу Империю от демона Смерти". Естественно, всё опять приукрасив. Рик смотрел на меня с неприкрытым восхищением, после того, как эльфийка описала мое триумфальное сражение с некромантом, в ходе которого ему пришлось трусливо заточить меня в антимагический купол.
   - А давайте это отпразднуем в каком-нибудь трактире!- предложил Рик.
   - Что отпразднуем?- хмуро поинтересовалась я.
   - В каком траткире?- живо заинтересовался Филл.
   - Думаете нас ночью пустят?- с сомнение покосилась на ночное небо Лара.
   - Ну...- посмотрел на меня Рик.- Можем отпраздновать то, что вы с Шейроном друг друга не поубивали. И то, что мы нашли пучок Турануми. Или то, что спасли...
   - Не-ет, я никуда не пойду. Завтра в девять должны распределить всех первокурсников на практику, и...
   - Идем-идем,- сцапала меня за руку Стефа и потянула куда-то в сторону могил.
   - А кто-нибудь знает место, которое сейчас работает?- поинтересовалась Лара.
   - "Черный дракон" называется,- отозвался Шейрон, все еще подозрительно косясь на Филла. Рассказ эльфийки его ничуть не тронул, так как "он же все равно высосал энергию из мага".
   - Вот что вы делаете?- с тоской сказала я, позволяя тащить меня в какой-то трактир.

* * *

  
   "Черный дракон" выглядел на первый взгляд приличным заведением. Помещение чистое, свет приглушенный, но вот публика... Шайка темных эльфов оглядела нас с большим подозрением. Трое троллей хрюкнули при виде Стефы и Лары. А в самом темном углу стояло пару столиков и за каждым сидело только по одному посетителю. Я с опаской оглядела четыре фигуры в глубоких капюшонах, у одного из них из-под плаща виднелся меч.
   - Лучше не смотри на них так пристально,- шепнул мне Рик.
   - Почему?- я все никак не могла оторвать взгляда от фигуры с мечом.
   - Обычно в подобных заведениях за такими столиками сидят... представители запретных гильдий в ожидании заказов,- тихо пробормотал он.
   - Убийцы и воры?- ахнула я.
   Рик зашипел на меня, а потом сказал:
   - Нет, не один уважающий себя наемный убийца не станет сидеть в каких-то трактирах и ждать заказа. Думаю, тут только представители гильдии наемников и гильдии воров,- задумчиво сказал он.
   - Что будете пить?- подошел к нам краснощекий грузный мужчина.
   - А что самое крепкое?- хмуро поинтересовался Шейрон.
   - Гномий самогон,- радостно сказал хозяин заведения, а был это именно он.
   - Тащите!- воскликнул Филл.
   - Мне медовуху,- капризно сказала Лара.
   - Мне тоже,- точно так же сморщила носик Стефа.
   - А разве наемники и наемные убийцы не одно и то же?- тихо спросила я у Рика.- Мне казалось, это просто такое сокращение.
   - Нет,- покачал тот головой.- Наемники берутся за любые дела. Будь то охрана купцов или поиск человека. Они берут гораздо меньше, чем гильдия следопытов или охранников. Так же могут и заказ на убийство взять, но...
   - А вы что будете?- обратился ко мне хозяин.- Тоже медовуху?
   Меня передернуло. Я люблю сладкое, но не до такой степени. Медовуха приторно-приторно сладкая со странноватым хвойным привкусом и терпким запахом хмеля.
   - Я вообще-то ничего,- промямлила я, но потом наткнулась на взгляды друзей и обреченно сказала:- Эльфийский вермут, легкий. Если есть.
   - У нас все есть,- широко улыбнулся мужчина.
   - Мне эль,- влез Рик.
   - А что самое крепкое кроме самогона?- спросил Шейрон.
   - Ну... Ром есть.
   - Тащите,- мрачно сказал маг и почему-то посмотрел на меня.
   - Слушай, а что, между запретными гильдиями не идет конкуренции?- зашептала я на ухо Рику. Благо, сидела между ним и Филлом. Зато напротив меня сидел Шейрон, зажатый между Стефкой, которая очаровательно улыбалась клефтису, и Ларкой.- Ты же сказал, что они выполняют работу других гильдий, и берут меньше.
   - Ну так это смотря какой сложности заказ. Допустим, проконтролировать, чтобы одежду для продажи доставили из одного города в другой в целости и сохранности. На это можно нанять наемника. А вот если что-то серьезное... Куски драгоценных металлов, артефакты... Вот тогда и обращаются к профессионалам. В гильдию охраны,- прошептал он мне в ответ.
   - А откуда ты столько знаешь?- удивилась я.
   - Скажем так, я не в первый раз бываю в таких заведениях,- вздохнул Рик.
   Я хмыкнула и опять наткнулась на взгляд Шейрона. Сердце забилось быстрее, но я отвела глаза. В его взгляде полыхала непонятная холодная ярость. Неужели до сих пор злиться, что я не позволила убить Филла?
   - Ваш заказ!- хозяин с улыбкой на краснощеком лице бухнул перед нами большущий поднос.
   Следующий час я помнила смутно. Эльфийский легкий вермут почему-то оказался крепким. И после одного глотка меня пробрало на веселое хихиканье. Стефа уже перебралась поближе к Филлу и вовсю пила с ним на брудершафт. Рик рассказывал смешные байки и я на пару с Ларкой хохотала и, булькая, отпивала из кубка. Только один Шейрон мрачно сидел и все подливал себе рома из глиняного кувшина. Я подумала, что будет невероятно смешно, если жидкость в его стакане замерзнет, когда он поднесет его ко рту. Я пьяно хихикнула, коряво взмахнула рукой, врезав Рику по носу, извинилась, перевела взгляд на Шейрона и захохотала.
   - У... у ти-ибя волосы д-дыбом стоят!- счастливо хрюкала я.- И.. и они замерзшие-е!!
   Я еще больше расхохоталась, когда он с ошарашенным видом потрогал сосульки, а они растопились, и вода потекла по его лицу.
   - Ой,- я грохнулась со стула, продолжая смеяться.- О! Ноги!
   Будет жутко весело, если заклинанием приклеить чьи-то подошвы к полу! Я гнусно хихикнула и прошептала нужные слова. Потом на четвереньках выползла из-под стола и поползла дальше, не понимая зачем. Я уперлась лбом во что-то твердое. Пободав это что-то пару минут, я решила наконец поднять голову.
   - Упс,- сказала я, передо мной стоял тот самый тип с мечом.- Дяденька, я случайно.
   Потом аккуратно его оползла и двинулась дальше. Я недоуменно замерла.
   - Я что идиотка, чтобы по полу ползать?- с изумлением спросила я.
   Сзади послышалось приглушенное фырканье. Кряхтя, я поднялась и с вызовом уставилась на мужчину, лицо которого до сих пор было скрыто в тени капюшона.
   - Что это вы мне фыркаете?- с претензией спросила я и хотела ткнуть ему в грудь пальцем, но незнакомцев неожиданно стало двое.- Черт, куда вы убегаете?
   Пол пошатнулся. Филл заметил, что еще чуть-чуть и я упаду, поэтому вскочил на ноги, попытался сделать шаг и рухнул на пол. Я опять глупо захихикала.
   - Заклинание приклеивания,- доверительно сообщила я незнакомцу, которого вновь стало количеством одна штука, и крепко ухватилась за его плечо.- А давайте что-нибудь подожжем?
   Я обвела взглядом хохочущих над Филлом темных эльфов. Те почему-то затихли и с нескрываемым подозрением покосились на меня.
   - Пф... Не интересно,- надула я губы и потянула нового знакомого к нашему столику.
   Но тот не сдвинулся с места. Я цепко ухватила его за руку и пару раз подергала, впрочем, без результата. Незнакомец только чуть наклонил голову.
   - Ну дяденька, ну вам жалко что ли?- спросила я и еще раз дернула его.
   - Лиз!- Рик встал, переступил пытающего отклеиться клефтиса и нетвердой походкой подошел ко мне.- Хватит дурью маяться, давай лучше на брудершафт выпьем!
   Я в ответ показала язык и еще раз хихикнула, глядя как Стефа пытается помочь Филлу.
   - Посильнее тяните,- посоветовала я.- Но если что, могу деза... дези... зактивировать... Короче я знаю контрзаклинание!- заявила я и сделал шаг в их сторону, отпустив незнакомца.
   Пол опять покачнулся, но я погрозила ему пальцем:
   - Но-но! Не смей приближаться к моей голове! А то... ух!- потрясла я кулаком, потом мой взгляд наткнулся на рукоять меча незнакомца, выглядывающую из-под плаща.- О-о! А покажите!
   Моя рука сомкнулась на нем и потянула на себя. Мужчина перехватил руку и крепко сжал ее.
   - Ау!- воскликнула я и попыталась освободиться, но не тут-то было.
   В баре повисла тишина. Только наша компашка разговаривала и спорила, как с меньшим риском для жизни освободить Филла. Но и она постепенно затихла.
   - Наемник, черт,- икнул Рик.
   Незнакомец продолжал сжимать мою руку, посетители с напряжением глядели то на меня, то на него. Я нахмурила лоб, стараясь понять, что такое. Малость охмелевшая память ускользала и не давала объяснений, зловеще шипя: "Надо меньше пить..." Незнакомец прошелся взглядом по лицам посетителей и тихо мне сказал:
   - Я должен был вас убить, девушка, но просто предлагаю дуэль.
   Зал одобрительно загудел. А я находилась под очарованием его бархатного голоса с ленивой интонацией. Опомнилась только тогда, когда он требовательно спросил:
   - Согласны?
   - Нет,- сказал Шейрон, возникая у меня за спиной.
   - Вы простите ее, она малость того,- сказал с пола Филл.- В детстве головой стукнулась.
   - Она не знала, что этим оскорбила вас,- серьезно глядя на незнакомца сказал Рик.
   Я с удивлением обнаружила, что их взгляд почему-то очень протрезвел, хотя их шатало.
   - Она отказывается от дуэли,- на мое плечо легла тяжелая рука Шейрона.
   - Вы ее не бейте, она смешная,- влезла Лара.
   Я раздраженно сбросила его руку и чуть покачнулась, потом помотала головой и заявила:
   - Я согласна.
  
   Весь кабак вывалился на улицу на маленький дворик. Шейрон и Рик что-то втолковывали незнакомцу, но тот качал головой и кивал на народ. Лара осталась отковыривать Филла, а вот Стефа...
   - Опять ты влипла, подруга!- сообщила она мне.
   - Н-да?- я оглядела толпу, образовавшую что-то наподобие круга.
   Кто-то орал:
   - Делайте ваши ставки!
   - И во что же что я влипла?- поинтересовалась я.
   Но тут Стефу кто-то оторвал от меня. Напротив появился незнакомец и спросил:
   - До первой крови?
   Толпа возмущенно загудела. А вот друзья облегченно перевели дух. Я нахмурилась, вот черт, действительно влипла, так влипла.
   - До первой крови,- вздохнула я и материализовала меч из воздуха.
   Так... разум немного прояснился, а вот тело еще не поняло, что пора прекращать шататься. Я уставилась на меч, который извлек незнакомец. Он уставился на мой.
   - Что за...- пробормотал он.
   Они были близнецами! Точными копиями! Я подняла меч повыше. На рукоятке полыхнуло золотом клеймо кобры. У него - клеймо скорпиона. Пару минут мы таращились друг на друга. Потом он резко спросил:
   - Ты кто? В Ордене нет девушек.
   В толпе кто-то тихо ойкнул.
   - Не знаю никакого ордена,- пожала я плечами.- Я обычная студентка перво...
   Рик ловко подскочил ко мне и зажал рот ладонью.
   - Нам пора!- жизнерадостно заявил он и потянул меня прочь.
   - А остальные?- оглянулась я.
   - Догонят.
  

* * *

  
   Пробуждение было неприятным. Я бы даже сказала ужасным. Нет, я прекрасно помнила что со мной было вчера. Но только до того момента, когда мы с Риком решили заглянуть в еще один ночной трактирчик. И вот что было там, память отказывалась вспоминать.
   - А-а!- продолжала визжать Стефа, бегая по комнате.- Нам надо быть внизу через десять минут, а я не одета-а! А лицо похоже на баклажа-ан!
   Я с интересом разлепила глаза и уставилась на подругу.
   - Не надо было пить на брудершафт с Филлом гномий самогон,- мстительно сказала я и со стоном поднялась.- Черт, голова гудит. Вроде же я ничего крепкого не пила.
   - Н-да?- издевательски поинтересовалась подруга, расчесывая волосы.- А кто с Шейроном на пару вылакал бутылку виски, а потом горланил песенки?
   - Не помню,- наморщила я лоб.- Совсем.
   - А еще ты подбивала Шейрона что-нибудь поджечь,- хихикнула эльфийка.
   - Ну и как?- вяло поинтересовалась я, натягивая мантию.
   - Он согласился, и вы гонялись за Риком, намереваясь проверить действие магического синего пламени, которое не может обжечь.
   - Ну и как?- уже с интересом спросила я.
   - Проверили... Ты потом его еще водой поливала, а потом и заморозила заявив, что "он орал слишком громко".
   - Блин,- пробормотала я.- А ты откуда это все помнишь? Вроде ж пила покрепче напитки чем я.
   - Я много чего помню,- хмыкнула подруга и поморщилась:- Помню как с Ларкой канкан танцевала и пела неприличные частушки.
   Я хихикнула и тут же нахмурилась. Смутно вспоминалось, что меня кто-то вызвал на дуэль. Но она так и не состоялась. Только вот почему? Неужели незнакомец испугался моего грозного вида?
   - Пять минут!!- подскочила Стефа.- Понеслись! Нам сейчас будут выдавать направление на практику!
  

* * *

  
   Холл Академии был набит первокурсниками. На широкой лестнице стояли четыре декана Кафедр Боевой, Светлой, Общей и Темной Магии. Последняя кафедра обучала некромантов, которых мы, боевые маги, терпеть не могли. Конечно, ведь вся нежить и нечисть в основном дело рук этих... некромантишек.
   Я стояла жутко злая и с гудящей головой. Головная боль немного утихла, когда я заметила Лару с такой же помятой физиономией. Деканы громко называли имя и фамилию. Студенты подходили к магам и им выдавали трубочку пергамента (как все торжественно, блин). Однако когда очередь дошла до меня... Я протянула руку за пергаментом, но декан нахмурился:
   - Эльза, ты сдала экзамены хуже всех в своей группе. Единственное что тебя спасло, так это отлично по практической магии.
   Он вздохнул и протянул мне пергамент.
   - В общем, на практику ты отправляешься в паре с другим студентом.
   - Каким?- загорелись у меня глаза. Вот было бы здорово, если бы это была Стефка!
   - Там написано,- махнул рукой маг на бумагу и назвал следующее имя.
  

* * *

  
   - Ну и куда тебя определили?- спросила я у весело скачущей Стефы.
   - В Зеленый Лес! Это недалеко от Ривелла!
   - А... это там, где всегда лето?- поинтересовалась я.
   - Ага. Там завелась какая-то гадость и мне сказано выяснить какая. Если справлюсь, получу похвальную грамоту Академии! А тебе что?
   - Можешь почитать,- я хмуро протянула ей пергамент.
   Она пробежалась по нему глазами.
   - Ого, м-да... "Вы будете сопровождать корабль "Прибой", который отплывает завтра из порта города Мероха, в паре со студентом первого курса, факультета стихийной магии, кафедры темной магии..." ну нифига себе! Ты в паре с некромантом! Да еще и со стихийником!
   Я мрачно кивнула. Некроманты тоже делятся на несколько категорий. Те, которые сами захотели изучать темную магию, и те, которым с рождения подвластна стихия Смерти. Последних очень мало, и видимо мне невероятно "повезло" заполучить такого стихийника себе в пару.
   - Да-а... А вот на зимнюю практику тебе пару не давали,- заметила Стефа, вчитываясь в пергамент.
   - Потому что те экзамены я сдала без единой двойки и только с двумя тройками. По магхимии и по магтеории,- со стоном рухнула я на кровать.- Самое ужасное, так это то, что никаких приключений не будет. Тебе в твоем лесу будет интересно. А я буду тупо сидеть в каюте. Потому что если на корабле боевой маг, то на мачту поднимают специальный красный флаг. И никто с плохими намерениями даже близко не подплывет к судну. Правда, если на корабле золото с бриллиантами, то они бы рискнули, но думаю мне бы не доверили сопровождать такой ценный груз.
   - Хмф... Тут написано, что вы плывете к Лесу друидов, а корабль торговый, поэтому пару раз будете останавливаться в разных портах. Думаю, будет интересно,- ободряюще посмотрела на меня Стефка.
   - Надеюсь,- буркнула я, поднимаясь и отбирая пергамент.- Так, мне надо сейчас к профессору по практической магии, он просил зайти, а потом...
   Я тяжело вздохнула.
   - А потом найти этого некроманта. Как там его?- я глянула в пергамент.- Мортиферус! Ну и имечко! Как думаешь...
   - ..Потомственный ли он некромант?- закончила Стефа.- Не знаю. Интересно, а он тоже экзамены завалил раз тебя ему в наказание дали?
   - Почему в наказание?- обиделась я.
   Но подруга только хмыкнула. Я махнула на нее рукой и поспешила к профессору в кабинет. Он сидел за большим письменным столом и что-то увлеченно карябал чернильной ручкой. Я кашлянула, стараясь привлечь его внимание.
   - Присаживайся, Эльза. Я сейчас закончу,- даже не поднял голову он.
   Я с размаху села на крепкий с виду стул. Он угрожающе затрещал и я поспешно вскочила, пробормотав: "Я постою". Профессор даже бровью не повел, а я подошла к стеллажам с книгами и принялась бездумно читать названия.
   - Эльза,- раздался голос мага, я обернулась, и он продолжил:- Твоя стихия Вода, но я заметил что в тренировочных боях ты ею не пользуешься.
   - Что?- удивленно спросила я.- Как это, не пользуюсь? Я же в точности воспроизвожу нужные заклинания.
   - Так-то оно так, но... Больно уж ты любишь вплетать заклинание замораживания в Щит и Стену Воды, понимаешь?
   - Это как-то машинально получается...- я задумалась.- А что, так нельзя?
   - Можно конечно,- улыбнулся мне профессор.- Просто мне кажется, ты отлично управляешь магией Льда.
   - А это разве не стихия Воды?- поинтересовалась я, все-таки аккуратно размещаясь на стуле.
   Маг чуть наклонил голову и пододвинул к себе потрепанный учебник, до этого лежащий на краю стола.
   - И да, и нет. Ведь стихии Льда нет, потому что лед это та самая вода, с точки зрения физики. Но с точки зрения магии, это разные вещи.
   - Профессор, а с чего вы взяли что я пользуюсь именно магией льда? По-моему любой маг моей стихии способен заставить и воду замерзнуть, и снег вызвать, и другую ледяную лабуду,- выпалила я на одном дыхании.
   - Так-то оно так,- вздохнул он.- Но мне кажется, что ты способна одним взмахом руки заморозить весь мой кабинет не произнеся заклинания. Ты говоришь их чисто машинально, но наверное замечала, что иногда не произносила ни слова, а снег слушался тебя? Или наоборот, говорила заклинание замораживания и перебарщивала?
   Я медленно кивнула, а потом спросила:
   - Вы позвали меня сюда за тем, чтобы сказать это?
   - Да, и еще вот,- он протянул мне потрепанную книжку, сильно смахивающую на учебник.
   - Что это?- поинтересовалась я, осторожно беря книгу.
   - Это научит тебя контролировать и управлять магией льда. Совсем недавно сам зачаровал книгу так, чтобы она не привлекала к себе лишнего внимания,- чуть улыбнулся старый профессор.- Думаю, на корабле тебе удастся ее прочесть.
   - Спасибо,- с чувством поблагодарила я и встала.
   - До встречи, Эльза. Потом продемонстрируешь то, чему научилась.
   - Обязательно,- пообещала я и взялась за ручку двери.
   - И еще...- остановил меня маг.- Присматривай за Мортиферусом, ему нужен друг. И возьми с собой энциклопедию всех видов и классификации нечисти.
   - Зачем?- удивилась я, благополучно забыв возмутиться на счет некроманта.
   - Как-никак корабль будет проплывать мимо Пустыни Смерти, мало ли что,- пожал плечами профессор и вновь уткнулся в свои бумаги.- Если будет совсем туго, Морт что-нибудь придумает...- еле слышно пробормотал он.
   Я вышла из кабинета в полном недоумении. На карте Заморское море по форме отдаленно напоминало зловещую улыбку, а если проще, то дугу, одна сторона которой убегала в бескрайние просторы Безымянного океана, а вторая утыкалась прямо в земли Леса друидов. Рядом с ними находилась равнина Гор (абсолютно непонятное мне название), следом шла Пустыня Смерти (говорят, что там водятся ужасные монстры и никто, кто туда ступил, не возвращался), потом шли Мрачные угодья (непроглядные джунгли, разделяющие Пустыню и остальную часть Империи Тьмы). Так, что-то я слишком углубилась в географию. В общем, я не понимаю опасений профессора. Корабль же будет плыть не по береговой линии, а по торговому пути водных суден, про который нам час распинался преподаватель географии и картографии.
   За своими мыслями я не заметила, как дошла до Северного крыла Академии, где находилась Кафедра Темной Магии. Надо отыскать этого Мор... черт, забыла. Короче этого некроманта проклятого, чтобы мы договорились о времени отбытия.
   - Стой,- я схватила за рукав какого-то студента.- Ты не знаешь, где...- я скосила глаза в пергамент,- где Мортиферус с первого курса?
   Будущий некромант смерил меня презрительным взглядом, задержавшись на эмблеме моей Кафедры. Я точно так же оглядела его эмблему и фыркнула. И даже тут выпендрились. Их знак был треугольником, левый угол которого перечеркивал полумесяц, сам же треугольник насквозь пронзала прямая молния, а сверху был какой-то овал, отдаленно напоминающий глаз. Все это великолепие имело толстые линии с каким-то странным узором.
   - Зачем тебе он?- прищурился некромант.
   - Надо,- выдержала его взгляд я.
   Подумаешь, быстренько навел морок и его глаза теперь полыхали красным. Я не какая-то там пугливая травница, а боевой маг.
   - Ну?- поинтересовалась я, не отпуская его рукав.
   - В нашей библиотеке,- брезгливо вырвал свою руку тот и пошел прочь.
   Я ухмыльнулась и поднялась на третий этаж. Так... Вот и нужные мне двери. Я распахнула их и моментально пожалела, что это сделала. Кто-то набросил на это место отличную иллюзию, и моему взору представилась мрачная комната с черными стеллажами, полными книг, такими же черными креслами и столиками, на которых стояло по подсвечнику, отбрасывающих зловещие тени на каменные стены.
   - Да на кладбище веселее,- вырвалось у меня.
   Парочка студентов оторвалось от книг и уставилось на меня.
   - А ты была на кладбище?- вкрадчиво поинтересовался какой-то пятикурсник.
   - Была,- вызывающе отозвалась я.- Сегодня ночью второй раз!
   - И что ты там делала?- с удивлением спросил рыжий парень.- Там же вроде мертвяки должны быть.
   - А откуда ты знаешь?- подозрительно прищурилась я.- Сам поднимал?
   - Мы вместе,- сказал пятикурсник и насмешливо спросил:- Что, потрепали они тебя?
   - Неа,- покачала я головой и плюхнулась в черное кресло.- Мой друг уничтожил их всех.
   Студент досадливо цокнул и спросил:
   - Тоже боевой маг?
   - Нет,- опять покачала я головой с невероятно скучающим видом.- Клефтис.
   Я хмыкнула, заметив выражение парочки лиц. Конечно, клефтисы опасные существа. Но Филл по-моему вполне ничего. Оказывается, если он захочет, то рядом с ним не чувствуешь могильного холода и сосущего чувства страха в животе. Он что-то говорил про то, что "слишком сыт для всяких глупостей".
   - Ладно, я не за этим сюда пришла. Мне нужен Мор...- я вновь заглянула в листик,- ..тиферус.
   - Зачем тебе он?- спросил парень в углу, до этого читавший книгу и совершенно не обращавший на меня внимания.
   - Он со мной в паре должен пройти практику,- отозвалась я, пытаясь рассмотреть в сумраке лицо своего "напарника", а в том, что это был именно он, я не сомневалась.
   - Ну я это,- спокойно сказал он, подтвердив мою догадку.- Что дальше?
   Я бросила попытку разглядеть его, так как здесь было слишком темно. И как только они умудряются тут что-то читать? Может, в книгах буквы светятся?
   - Будем разговаривать здесь, или как?- удобно расположилась я в невероятно мягком кресле.
   - Здесь, говори,- в его голосе послышались властные нотки, а я поморщилась. Теперь точно ясно, что он потомственный некромант со знатными корнями и хорошим положением в обществе.
   Я ухмыльнулась и таким же тоном ему сказала:
   - В таком случае, чтобы завтра ждал меня у ворот Академии ровно в полдень.
   Встала и направилась к выходу, потом остановилась и добавила:
   - И не забудь взять у декана разрешение на телепортацию, а то стражи городского телепорта тебя не пропустят. Прибудем в Мерох и сразу в порт, на корабль. Он отходит завтра в три.
   Сказала и вышла за дверь. Потом с чувством выполненного долга направилась в общежитие собирать вещи.
  

9

  
   - И это "Прибой"?! По-моему это "Прибей, пока не утонули",- вырвалось у меня.
   - Трусиха,- хмыкнул Морт (я решила называть его так, а то настоящее имя постоянно забывала).- Вполне приличное судно.
   - А мне так не кажется,- буркнула я и поплотнее запахнула плащ.
   С моря дул холодный ветер, который оставлял во рту соленный привкус. Над головой то и дело проносились чайки, мимо сновал народ, постоянно толкаясь и извиняясь. Мы находились в маленьком портовом городке Мерох, который находился на севере Первой Вампирьей Республики.
   - Вы маги будите?- пророкотал над ухом чей-то голос.
   Я подпрыгнула и больно заехала локтем Морту в живот, случайно.
   - А что, не видно?- прошипел тот от боли.
   Действительно, мы были единственными на причале, кто одет в студенческую мантию и плащ. Рядом с нами стоял и радостно склабился бугай с жесткой щетиной и парочкой желтых зубов.
   - А где вещи-то?- поинтересовался он.
   Я похлопала по студенческой сумке, перекинутой через плечо. Стефка нанесла на нее заклинание вместимости, и я теперь могла засунуть туда что угодно, а весить сумка будет столько, сколько весит сама. У некроманта была точно такая же сумка, только черного цвета.
   - Ладно, идемте,- бугай махнул рукой и чуть не заехал мне по уху, но я вовремя отпрыгнула и снова попала локтем в Морта, опять случайно.
   - Чтоб тебя,- выдохнул он.- Еще раз так сделаешь, наведу порчу.
   - У меня есть знакомый ритуальник,- показала я ему язык и двинулась следом за мужиком.
   Если прикрыть левый глаз, а правый прищурить и наклонить голову, то корабль был очень даже ничего. Маленький, сделанный из темных, подгнивших и покрытых плесенью и тиной досок. На носу красовалась фигура русалки. Посреди корабля стояла мачта со сложенными парусами, наверху была бочкообразная смотровая площадка, где сидел какой-то сухонький мужичок и привязывал к верхушке мачты узкий и длинный ярко-алый флаг, который раздваивался на конце и как змея извивался на ветру.
   - Надеюсь, серебряный флаг они тоже повесят,- буркнул Морт, забираясь вслед за мной на корабль по наклоненным доскам.
   - Не надейся,- хмыкнула я.- Простые люди до ужаса боятся некромантов. Поэтому о том кто ты знает только капитан и я. Для остальных ты такой же боевой маг, как и я.
   Я не увидела, а скорее почувствовала его тяжелый взгляд, буравящий мою спину.
   - Что?- невозмутимо поинтересовалась я.
   - Ничего,- сквозь зубы сказал он.
   Мы ступили на палубу и моментально оглохли. Все бегали туда-сюда, орали что-то, громко стучали молотками, ругались... На нас совершенно не обращали внимания.
   - Я вас к капитану отведу,- пророкотал сзади бугай.
   Мы поднялись по шаткой лестнице на верхнюю палубу, которая находилась вначале корабля. Я с восхищением уставилась на большущий круглый руль. Я видела такие только на картинках!
   - Какой красивый руль!- воскликнула я.- Из красного дерева!
   - Это штурвал,- снисходительно посмотрел на меня Морт.
   - Юный маг прав,- раздался голос откуда-то сбоку.
   Я посмотрела туда и потеряла дар речи. Вот это капита-ан! Прямо как на картине "Капитан и буря". Такой же внушительный, с черными усами, сильными руками с мозолями от штурвала и медальоном гильдии морских капитанов.
   - Бартон,- представился капитан и протянул руку некроманту.
   - Морт,- коротко сказал тот и пожал руку.
   Две секунды длилось крепкое рукопожатие, но мне показалось, что за это время они успели "оценить" друг друга. Я тоже решила не ударить в грязь лицом, поэтому сжала руку Бартона так сильно, как могла. Но он только улыбнулся в усы.
   - Ты так и будешь мучить ладонь бедного капитана, или все-таки скажешь свое имя?- скучающим тоном поинтересовался Морт.
   - Лиз,- быстро сказала я и отпустила руку, а потом наградила некроманта убийственным взглядом.
   - Ладно, дети, не ссорьтесь. Беж сейчас покажет вам ваши каюты,- сказал капитан и еще раз улыбнулся.- Вы пока располагайтесь, а потом я вас представлю команде.
   Я радостно кивнула и пошла за бугаем. На палубе все так же не обращали на нас внимания. Мы спустились вниз по узенькой лесенке. Я пребольно ударилась головой об низкую балку.
   - Осторожнее,- запоздало сказал Беж.
   - Угу,- пробурчала я и с непонятным наслаждением вслушалась в точно такой же глухой удар сзади и приглушенное ругательство. Я ласково сказала:- Осторожнее.
   - Чтоб тебе споткнуться,- пожелал мне некромант.
   Ноги заплелись, и я с громким криком рухнула на грязный деревянный пол, который качался в такт волнам. Сверху раздались приглушенные смешки.
   - Ну ты гад, ну козел,- бормотала я, стараясь подняться.
   Беж смилостивился и поднял меня за шкирку, как котенка.
   - Вот,- сказал он, когда мы дошли до узкой двери.- Это ваша каюта.
   - Наша?!- в один голос закричали мы.- С ума сошли?!
   - Я с ним спать не хочу!- заявила я.
   - А я и не предлагаю,- фыркнул Морт, а я поборола желание отвесить ему подзатыльник.
   - Свободных кают нету,- развел руками Беж и опять чуть меня не задел.
   - Я не буду жить с ней, даже готов подселиться к кому-нибудь из команды,- сказал некромант и смерил меня взглядом.
   - Это единственная каюта, где две койки. А там, где по четыре тоже все занято. Но ты можешь с кем-нибудь поменяться,- почесал свою далеко не умную голову Беж.
   - Что?- спросила я, надеясь, что ослышалась.
   Нет уж, я лучше буду терпеть общество Морта, чем какого-нибудь мужика с маслянистым взглядом.
   - Хм... и с кем можно поговорить по поводу этого?- все тем же скучающим тоном спросил Морт.
   Я резко повернулась к нему, прекрасно зная, что некромант чувствует мой страх и явно издевается. Его темно-синие глаза полминуты вглядывались в мои, а потом он равнодушно пожал плечами:
   - Хотя ладно, лучше терпеть ее одну, чем троих мужчин.
   Я облегченно перевела дух и зашла вслед за ним в каюту. Она оказалась невероятно маленькой. Тут были две узкие кровати, привинченные к полу, и маленькое окошко, с мутным и покрывшимся с той стороны плесенью стеклом. Между кроватями можно было пройти только боком, да и то с большим трудом.
   - А-ля двуспальная кровать?- скептически выгнул бровь Морт и ухмыльнулся.
   Все, решено. Между кроватями буду возводить магический барьер. А то вдруг случайно ногу там закину на некроманта, или руку. Мигом проклятье нашлет. А Рик ой как далеко.
   - Чем так пахнет?- подозрительно принюхалась я.
   - Затхлостью, брожением и плесенью,- любезно подсказал мне некромант.
   Я принялась рыться в сумке, стараясь найти конспект по бытовой магии, который так предусмотрительно с собой взяла. Пока я копалась, Морт кинул свою сумку на одну из кроватей и снял плащ. При этом он был вынужден стоять на одном месте, так как мы занимали все свободное место.
   - Блин, дай пройти,- не выдержал он.
   Я посторонилась, но он все-таки впечатал меня в косяк, когда проходил.
   - Обормот,- пробормотала я и достала наконец тетрадь.- Та-ак... Будем наводить чистоту!!
   Через десять минут я с наслаждением вдыхала свежий горный аромат. Окошко я подлатала, и теперь оно сияло чистотой и не продувало. Постельное белье, раньше отдававшее запахом хлорки, теперь было накрахмалено и пахло тем же свежим запахом, который разливался в комнате.
   - Лиз, ты куда пропала?- заглянул Морт, и у него отвисла челюсть.
   Я мягко ее захлопнула и сбросила плащ, тоже собираясь подняться на палубу.
   - Да-а... а все-таки неплохо жить с девчонкой,- пробормотал он, протискиваясь между мной и косяком и щупая подушки.- Ого, мягкие. А выглядели как свалявшиеся комки.
   - А то,- гордо сказала я.- Ладно, идем.
   В проходе я вновь стукнулась головой о балку (кто бы сомневался!).
   - Ай! Еще одна шишка! Чтоб ее!
   Сзади послышался смешок.
   - И тебе того же,- буркнула я и поднялась наверх.
   Дневной свет больно резанул по глазам, я растеряно заморгала и остановилась. Сзади меня очень вежливо пихнули в спину, и я чуть не ткнулась носом в дощатый пол.
   - Еще раз так сделаешь, получишь пульсаром в свою наглую рожу,- прошипела я, удерживая равновесие.
   - Да ну, ты пульсарами кидаться умеешь?- притворно удивился некромант.- А мне говорили, что ты завалила все. Иначе не направили бы на практику в такую глушь.
   - А ты?- нехорошо прищурилась я.- Небось сам с треском провалился!
   - Я считаю ниже своего достоинства демонстрировать что-то кому-то. Настоящие учителя увидят это и без лишних тестов и другой бессмысленной писанины,- презрительно сказал Морт.
   - Ой-ой-ой,- передразнила я его.- Какие мы важные. Наверное, ничего не учил и пропускал занятия, а потом придумал этот высокомерный бред, чтобы никто не усомнился в том, что ты великий и могучий,- с сарказмом сказала я.
   Сказала и поняла, что перегнула палку. Его взгляд стал колючим и оценивающим, я похолодела. Так смотрит мясник на большой окорок прикидывая, лучше снять кожу до, или уже после разделки? Я тут же поняла, что он сказал правду. Он знает о некромантии гораздо больше, чем положено первокурснику и из-за этого считает себя лучше других.
   Я чуть хмыкнула и сморщила нос. Он лучше других?
   Чем я хуже? Неужели позволю какому-то жалкому некромантишке-недоучке смотреть на меня с таким презрением?
   Я встряхнулась и насмешливо посмотрела в его темно-синие глаза.
   - Что, дырку хочешь во мне протереть?
   Он чуть прищурился, и я моментально почувствовала холод, идущий от него. Привычная волна бесконтрольного ужаса прошлась по телу и свернулась воронкой в области живота. Я недовольно поморщилась и усилием воли согнала это некромантское заклинание. Спасибо клефтису, напрактиковалась.
   - Кажется, кто-то хотел подпитаться моей энергией,- издевательски усмехнулась я, все еще немного морщась от неприятных ощущений.
   Теперь его глаза полыхнули холодной яростью. Конечно, мало того что оскорбила, так еще и унизила, с легкостью сбросив чары! Я самодовольно улыбнулась и позволила себе сделать легкий пас рукой. Морт должен был почувствовать, как по его телу пройдутся тысячи ледяных иголок. Не больно, но и не приятно.
   - Кха-кха. Это наши маги. Они будут вместе с нами до окончания путешествия,- раздался громкий голос капитана.
   Я оторвала взгляд от некроманта и со смущением поняла, что все на корабле замерли и смотрят на нас. Бартон спустился с капитанского мостика и начал представлять нам свою команду. Куча непонятных мне званий, имен...
   - Отправляемся через десять минут. Ночью будем в порту Сторена. Там час на погрузку товара,- командовал капитан.
   - Так это не все?- с любопытством спросила я, глядя, как на корабль по наклоненной доске затаскивают большие ящики.
   - Конечно нет,- улыбнулся в усы Бартон.- Окончательно загрузимся в Сторене, а потом выйдем в открытое море.
   - А сейчас как поплывем?- глупо поинтересовалась я, глядя на бескрайнюю водную гладь и ощущая умиротворение.
   Капитан вздохнул и пояснил:
   - Мы сейчас поплывем по течению, которое огибает Вампирью Республику. И...- он искал подходящие простые слова, чтобы до меня дошло,- и как раз там, где течение огибает земли и находится Сторен.
   - Короче мы щас будем плыть и вдалеке видеть берег, а когда выйдем в море, то нет,- рявкнуло над ухом так, что я подпрыгнула и наступила кому-то сзади на ногу.- Уй!
   - А нечего подкрадываться,- фыркнула я Морту.
   - Ты ходячее несчастье,- сказал он.- Даже сглаз и порчу насылать себе дороже!
   Я еще раз громко фыркнула и отвернулась. На корабль как раз пытались втащить невероятно огромный деревянный ящик. Двое мужчин, среди которых я узнала Бежа, натужно пыхтели и пытались сдвинуть груз хоть на сантиметр.
   - Вам помочь?- подскочила я к ним.
   - Уйди с дороги, малявка,- пропыхтел черноволосый погрузчик.
   Хоть заклинанием левитации было бы надежней, мне захотелось поднять ящик ментально. То ли чтобы было эффектней, то ли чтобы еще зачем-то... Наверное со стороны казалось, что это легко. Подумаешь, подняла руки ладонями вверх, и вслед за этим поднялся ящик. Но никто не заметил, что руки сводило от напряжения, а я закусила губу от сосредоточенности. Кроме Морта. Он ухмыльнулся и сложил руки на груди, с издевательским видом наблюдая за мной.
   - Куда?- поинтересовалась я у застывших погрузчиков.
   - Туда,- ткнул пальцем Беж в хвост корабля.
   Хоть судно было небольшим, путь с ящиком показался мне вечностью. Каждый шаг отдавался пульсацией в висках. Я ругала себя на чем свет стоит. Вот почему просто не произнесла заклинание левитации? Немного потратила бы магической энергии, а сейчас трачу только свою собственную! Но нет, назад нельзя. Вон как снисходительно смотрит некромант. Как будто понимает все.
   - Вот и все!- нарочито бодро воскликнула я.
   Кто-то из команды хлопнул меня по плечу, да так, что колени подогнулись.
   - Я это... замерзла,- пробормотала я, выравнивая сбившееся дыхание.
   И не соврала, действительно было холодно, а я была только в одной мантии. Я медленно побрела вниз, в каюту, стараясь не делать резких движений, а то перед глазами начинали плясать огоньки. Вошла в комнату, пододвинула свою сумку и плащ и рухнула на кровать. Немножко полежу, а потом посмотрю, как отплывает корабль.
  

* * *

  
   Я с трудом разлепила глаза. Вокруг была темнота. Кровать как-то странно качало из стороны в сторону. Корабль! Я подскочила и попыталась спустить ноги вниз, но с трудом попала в щель между кроватями. Поднялась, и тут корабль ощутимо качнуло, и у меня подогнулись колени.
   - Как хорошо, что Морта тут нет,- пробормотала я, стараясь подняться с его кровати.- А то спросонья проклял бы меня и... и еще раз проклял.
   Накинув плащ, я вышла в коридор. Там было еще темнее, видимо моряки не додумались запалить хотя бы светильник. Хотя нет, это было разумно. Вдруг он разобьется от тряски и бревенчатый пол загорится? Я пробормотала короткое заклинание, и над моей головой пронесся рой ярких светлячков. Я так внимательно смотрела себе под ноги (чтобы не дай бог не упасть и не стукнуться головой об пол), что вновь не заметила низкое бревно и хорошенько об него приложилась.
   - А чтоб тебя!- воскликнула я.- У меня там уже живого места нет! Одни шишки!
   Кое-как выбравшись на палубу, я огляделась. Моряков было только двое, они что-то делали с канатами. Дул пронизывающий холодный ветер. Я вдохнула запах морской соли.
   - Простите,- я подошла к одному из моряков.- А где Морт?
   - Кто?- оторвался тот от своего занятия.
   - Ну маг мой, то есть не мой,- поспешно поправилась я.- А...
   - Занятные оговорки,- вкрадчиво раздалось над ухом и на мое плечо и локоть легла рука.
   Я дернулась от неожиданности, а моя рука быстро метнулась под плащ, к ножнам с мечом. Наткнувшись на пустоту, я поняла, что меч с собой не брала.
   - Тебе повезло, что у меня нет с собой оружия,- развернулась я.- А то лежать бы тебе, окровавленным...
   - Да ну,- хмыкнул некромант, но руку убрал.
   Точно так же на тренировках отец подходил ко мне, клал одну руку на плечо, а другую на локоть. Потом резким движением выворачивал ее, и я падала на землю. С тех пор у меня что-то вроде рефлекса, если кто-то неожиданно кладет руку на плечо, а второй сжимает локоть. Потому что если это противник, то еще пара секунд, и ты уже лежишь у его ног, скулящий от боли.
   Я помотала головой, отгоняя воспоминания.
   - Ну да,- с вызовом глянула я на него.- Мы уже отплыли?
   - Нет, стоим у причала,- с сарказмом ответил Морт.- Разве не видно?
   Решив, что на дураков не обижаются, я отвернулась и глянула за борт. Темное спокойное море, низкие облака, сквозь которые изредка показывался месяц.
   - Красота,- я подошла к борту вплотную и облокотилась.
   - Может,- равнодушно отозвался некромант, становясь рядом.
   - Только воздух гадкий,- пробормотала я.- Такой соленный, что во рту горько. И еще этот странный запах водорослей, или еще чего-то... Я долго спала?
   - После своего показательного выступления?- невинно поинтересовался он.- Много. Через полчаса прибудем в Сторен, а потом в открытое море двинем. Ты, кстати, ужин пропустила.
   - Что?- переспросила я, моментально почувствовав голодный спазм в желудке, после завтрака в Академии ничего не ела.- Почему меня никто не разбудил?
   - Не знаю,- протянул Морт, и я моментально поняла что знает. Еще как знает! Небось сам приложил к этому руку!
   - Но это бесчеловечно!- заявила я и отошла от борта.- Мне нужен повар, или как там его.
   - Кок,- подсказал он и пошел следом.- Только он сказал, что весь суп съели, а завтрак он будет готовить завтра. А перекусывать он не дает!
   - Гады вы,- надулась я и уселась на ступеньки, ведущие на капитанский мостик, здесь ветер не дул.- Надеюсь на причале найдутся торговцы пирожками или чем-нибудь позначительнее.
   - Ночью? Ну-ну,- скептически сказал некромант.
   - Там небось жизнь бурлит круглые сутки!- возразила я.
   И как оказалось, была права. Ночной город сиял маленькими огнями. Я первая спустилась по наклонным доскам и бросилась в толпу.
   - У тебя час!- крикнул мне вдогонку капитан.
   Я не ответила, а усердно искала продавцов с едой. Морт, гад. Не знаю что он там наговорил, но кок мне действительно ничего не дал. Оставалась слабая надежда перекусить чем-нибудь тут, в порту. Ведь, все-таки, не ела с утра ...
   Через пять минут я поняла, что это глупая затея. На дворе стояла ночь, и продавцов нигде не было видно. Желудок вновь скрутило, и я решила пройти чуть дальше, в город. В какой-нибудь ночной трактир. Да, конечно боязно, но голод сильнее.
   В такое позднее время прибыл не только наш корабль, но и несколько других. Поэтому мимо проносились телеги, нагруженные всяким барахлом, и сновали шустрые типы, стараясь незаметно вытащить у прохожих кошелек. Я обернулась и поискала глазами Морта. Хоть мне он и не нравится, но идти одной в трактир было страшновато. Стоит вспомнить наши с друзьями посиделки в Ривелле. Там собралась далеко-о не знатная публика.
   - Голод не тетка,- вздохнула я, снова поморщившись от голодного спазма.
   Потом натянула капюшон плаща до подбородка (благо, он был сделан из ткани, позволяющей мне видеть все так, словно капюшона и нет). Я быстро двинулась к темной улочке, стараясь обходить размалеванных девиц-вампирш в вызывающих нарядах. И как только не мерзнут? Я забрела довольно далеко, пока не наткнулась на вывеску "У Рогрона". Рот моментально наполнился слюной, так как я почувствовала запах шашлыков, и потянула на себя дверь. В зале было очень шумно, группа вампиров играла в карты и громко о чем-то спорила. Я с некоторым страхом оглядела помещение, но ничего ужасного не обнаружила. Села за крайний столик, и ко мне моментально подлетела ярко-накрашенная женщина.
   - Что будете?
   - Шашлычок у вас жарится?- сиплым от волнении голосом спросила я. Если не у них, то это конец... мне.
   - У нас, у нас,- закивала вампирша.- Вам сколько шампуров?
   - Два,- алчно сказала я.- И... сок какой-нибудь.
   - Яблочный устроит?- поинтересовалась она.
   - Вполне,- я откинулась на спинку стула и принялась ждать еду.
   Я почувствовала чей-то тяжелый взгляд. Обведя заведение глазами, я остановилась на трех столиках, стоящих в углу. Моментально вспомнились слова Рика о том, что в таких ночных заведениях там обычно сидят наемники и воры, желающие подзаработать. Интересно, почему это стража их не арестовывает, если всем известно, где они находятся?
   - Вот,- клыкасто улыбнулась разносчица и поставила передо мной тарелку с длиннющими шампурами и кувшин сока.- Двадцать пять серебряников.
   Цена явно была завышена, но мясо было таким аппетитным, что возмущаться даже не хотелось. Я сунула ей в руку две монеты, быстро сняла плащ, мешающий удобнее расположиться и ухватить шампур. Куски мяса были большими, румяными и с колечками лука. На середине первого шампура я задумалась, а влезет ли? А на середине второго ответила, нет. Налив себе еще яблочного сока, я подняла глаза. На меня бросали украдкой взгляды все вампиры. Особо внимательные прищуривались и с опаской следили за каждым моим движением. Я чертыхнулась. Ну дура, мало того что сняв плащ, показала свое лицо, так еще и знак Академии Магии на мантии виден! Я икнула и принялась спешно натягивать плащ обратно, однако было поздно...
   Пару сотен лет назад Ковен Магов жестоко подавил Восстание вампиров. Они хотели отделиться от Империи Тьмы и стать независимым государством. Это было невероятно кровавое побоище, после которого многие вампиры стали недолюбливать людей-магов, если не ненавидеть.
   Я судорожно допивала сок, стараясь убедить себя, что этот вампирюга просто так встал из-за своего столика и просто так направлялся в мою сторону. Помогало мало, особенно когда он облокотился на стол и наклонился надо мной.
   - Что ты здесь делаешь, человек?- угрожающе спросил он.
   Фу-ты ну-ты! Сколько пафоса.
   - Я это... перекусить зашла,- отозвалась я, косясь на его заметно удлинившиеся клыки.
   Я быстро наложила на себя всевозможные ментальные и антигипнозные чары. Знаю-знаю я этих кровососов. Загипнотизируют, а потом поминай как звали!
   - В общем, я уже закончила. Было невероятно вкусно,- затараторила я, поднимаясь.- Но мне пора...
   - Сидеть!- рявкнул вампир и усадил меня обратно.
   На меня пахнуло перегаром и я испугалась еще больше. Пьяный вампир еще хуже! Ну почему я обязательно влипаю во всякие неприятности?
   - Чего пристал к девчонке?- подошла к нам та самая разносчица.
   - Она зло!- прорычал вампир, во всю сверкая глазищами.
   Если бы тут не было столько посетителей, я бы его... ух! Стал бы эскимо на палочке...
   - Да малая слишком. Может утащила у кого мантию,- внимательно оглядела меня вампирша.
   Я обиженно надула губы. Никакая я не "малая"!
   - Мы жаждем крови!- проорал идиот, к нему присоединилось парочка в стельку пьяных дружков.
   И тут мне в голову пришла ну просто гениальная идея! Морок!
   - Да как смеешь ты, смерд, угрожать мне?- пророкотала я и поднялась.
   Все изумленно замерли. Я еле сдержала хихиканье, представляя что они сейчас видят. Высокая фигура в серебряном балахоне, в руке посох, а за спиной... гигантские черные крылья. По-крайней мере в учебниках именно так изображают ангелов Смерти, мифических существ которые то ли существуют, то ли нет... Из горла вампира послышалось бульканье. Я сделала себе абсолютно черные глаза, как у Филла. Кто-то испуганно вскрикнул, и я решила еще немного поиздеваться:
   - Я прибыла сюда не случайно...
   Мой голос зловещим эхом раздавался по заведению (ну да, колданула немного, зато какие лица!).
   - Один из вас совершил страшный грех! И я пришла за ни-им!
   Я физически ощутила их страх и тут до меня дошло. Моментально вспомнилась лекция про этих мифических ангелов. Они приходят за душами бессмертных. А вампиры как раз и были бессмертными. Когда приходило время умирать, они просто меняли оболочку. Вот это да... Они же до ужаса меня боятся! Я важно прошлась по трактиру. Все от меня шарахнулись, вот и хорошо, нечего задевать мои иллюзионные крылья. Я заметила, что и фигуры в углу отодвинулись. Меня боятся и наемники с ворами!! Ух, сейчас попугаю-у!
   - Ты!- я ткнула пальцем в темную фигуру, и половина трактира облегченно вздохнула.- Ты хорошо себя вел??
   Было так приятно чувствовать себя такой всесильной... Нагонять страх на вампиров. Это здорово. И хорошо, что маги среди них очень и очень редки, и меня не смогут раскусить.
   - А ты?!- грозно нависла я над трясущимся вампирюгой.- Я вижу-у тебя насквозь!
   Мой иллюзионный посох прошел сквозь столик. Я ойкнула, надеясь, что никто не заметил.
   - Она обманщица!!- взревел кто-то.
   Я сбросила морок и рванула к выходу. Все кто мог держаться на ногах бросились за мной. Я неслась по темной незнакомой улице и верещала почище банши. Резко сворачивая влево, я бросила взгляд назад. Вампиры значительно отставали, явно сказывалось выпитое, но...
   - Мама,- пискнула я и поднажала.
   Наемник (или вор, кто его знает), в которого я тыкала пальцем, был от меня в паре шагов. Он несся с нечеловеческой скоростью. Видимо это правда, что вампиры умеют двигаться быстрее времени. Что ж...
   Я на бегу проговорила заклинание времени. Толпа замедлилась, крики превратились в растягивающиеся низкие звуки. Только я и тот, кто за мной гнался, бежали как обычно. Я вновь свернула и чуть не поскользнулась, но вовремя ухватилась за стену дома. Пробежав еще пару метров, я уперлась в тупик.
   - Черт!!- с отчаянием воскликнула я и резко обернулась. Очень вовремя.
   Сильные руки сомкнулись на моей шее, я захрипела.
   - Вы что,- выдохнула я последний воздух.
   Но руки только сильнее сжались и приподняли меня. Я пыталась вздохнуть, но было невероятно больно. Я вцепилась в руки душителя, стараясь расцарапать их, но они были в кожаных перчатках. "Ты магиня, идиотка!"- воскликнул внутренний голос. В голове запульсировала тупая боль. Я крепко прижала свои ладони к локтю душителя и почувствовала, как по рукам иголками пробежала магия льда... Надеюсь профессор был прав, и я могу управлять этой магией без слов!..
   Да, я могла. Этот вампир замерз. Но рук-то не разжал!!
   - Хр-р,- чувствую, это был предсмертный хрип.
   Голова закружилась, легкие начало сводить судорогой, шея онемела. Я из последних сил взбрыкнулась и ударила ногами в вампира. Послышался неприятный хруст льда, и я упала на землю. Я долго кашляла и щупала шею. Наконец, когда дыхание выровнялось, я огляделась и зажала себе рот руками.
   - Что я наделала!- в ужасе прошептала я.
   Мой несостоявшийся убийца превратился в ледяную статую! А когда я его толкнула, он... он разбился!! Мамочка! Это совершенно не похоже на мои заклинания замораживания! Там люди живыми остаются, а здесь... чистый лед! Я всхлипнула и бросилась прочь от осколков льда.
   - На корабль, на корабль,- бормотала я, голова была тяжелой и меня чуть подташнивало.- Только где он?
   Сказать, что я заблудилась в незнакомом городе, это ничего не сказать. Я, пошатываясь, поплелась в сторону моря. Благо, моя стихия позволяла безошибочно к нему направиться.
   - Я убила человека,- с ужасом прошептала я, потом потрогала опухшую шею.- Нет, это была самооборона, но... Но я сама спровоцировала его! Нет, чтобы уйти сразу же, так нет же, захотелось поиздеваться! Дура-а!
   По щекам побежали слезы.
   - У него наверное семья, родители,- всхлипывала я.- А он... превратился в лед!
   Подул морозный ветер, слезы замерзли, а ресницы склеились. Я растерла лицо руками и шумной вздохнула, стараясь успокоится. Вдох... выдох... Не время плакать. Не надо думать об этом. Потом! Я подумаю об это потом!
   Послышался плеск воды, крики людей. Я вышла на причал и через пять минут уже подходила к кораблю.
   - А меня уже хотели отправить тебя искать,- раздался голос Морта.- Через пару минут отправляемся.
   Я кинула взгляд на некроманта, облокотившегося на борт, и повыше подняла ворот плаща.
   - Ты чего? Не нашла где перекусить?- усмехнулся он, когда я ступила на палубу.
   Я не ответила, а просто двинулась в каюту.
   - По-видимому не нашла,- шел следом Морт.- Поэтому ты такая злая. Но не беспокойся, завтра утром что-нибудь дадут. Ты только не проспи, ладно?
   Я опять не ответила, только наколдовала магических светлячков и двинулась по коридору.
   - Хотя не думаю... Ты же днем спала? Спала. Значит сейчас будешь мучиться бессонницей и уснешь под утро, значит...
   - Отстань,- устало отозвалась я.
   Я зашла в каюту и собралась закрыть дверь, но Морт мне не дал. Его глаза стали серьезными, но смотрели с недоверием.
   - Что произошло?- спросил он, закрыл глаза и медленно вздохнул, чуть наклонив голову.
   Я испуганно отшатнулась. Некроманты могли чувствовать ауру человека!
   - Ничего,- я усилием воли заставила себя говорить спокойно.
   - От тебя пахнет смертью,- холодно сказал некромант и впился в меня взглядом.
   Я безучастно поглядела в его синие глаза и спросила:
   - Чьей?
   Этот вопрос заставил его задуматься.
   - Не знаю... но я чувствую, что она обдала тебя своим дыханием.
   - Как поэтично,- мрачно отозвалась я, снимая плащ, а затем и расстегивая мантию (под ней была блузка с брюками).
   - Я серьезен, как никогда,- он оперся плечом на косяк и задумчиво на меня глянул.
   Я повернулась к нему спиной и начала копаться в сумке, там должно быть зеркальце. Без него я не смогу убрать синяки с шеи.
   - Может уйдешь?- как можно язвительнее спросила я, аккуратно придерживая ворот блузки.
   - А может покажешь, что ты там прячешь?- спокойно сказал некромант.
   Я оскорблено прикрыла руками всю грудь и заявила:
   - Только через мой труп.
   - Ты была к этому близка,- без эмоций сказал он и втиснулся в каюту, заставил меня сесть и с силой развел руки.- Та-ак... Тебя хотели задушить? Кто?
   - Отбила у одной вампирши кавалера,- буркнула я, отталкивая его.
   - А если серьезно?
   - Не помню,- соврала я.
   А я помнила. Стоит только закрыть глаза, как сразу вижу темный тупик и большие куски льда, бывшие когда-то живым существом.
   Я быстро задышала, стараясь прогнать это видение. Потерла виски и устало глянула на Морта.
   - Оставь меня, пожалуйста.
   - Как хочешь,- пожал он плечами и закрыл за собой дверь.
   Я со вздохом достала зеркальце и бутылочку с сонным зельем. Не хочу сегодня видеть сны.
   Улегшись на узкую кровать, я поставила мягкий магический барьер, который в случае чего вернет меня на свою кровать. Потом глубоко вздохнула и сделала глоток зелья.
  

* * *

  
   Оказывается, у сонного зелья было весьма неприятное побочное действие.
   - О-о,- стонала я, сидя на ступеньках и держась за голову.- У-у.
   - Похмелье?- сочувственно спросил какой-то моряк.
   - Если бы,- мрачно отозвалась я.
   Стефка сунула мне от него зелье (совершенно не понимаю зачем!). А заклинания от головной боли и другие снадобья не помогали. Делалось только хуже.
   - О-о,- продолжила стенать я.
   - И кого тут убивают?- раздался недовольный голос сверху.
   Я обернулась и глянула на капитанский мостик. Там стоял Морт и с укоризной на меня глядел.
   - У-у,- провыла я и вновь схватилась за голову.
   Некромант спустился (при этом хорошенько меня пнув!) и участливо спросил:
   - И чем же ты вчера налакалась? Когда я пришел, ты уже была в отключке.
   - Сонное зелье,- злобно зыркнула я на него. Вот почему, если утром болит голова, так сразу похмелье??
   Морт хмыкнул и приложил холодную ладонь к моему лбу.
   - О-о,- опять простонала я, но на этот раз от облегчения.- Что ты сделал?
   - Ничего,- убрал руку тот, боль опять вернулась.
   Я решительно схватила его руку и прижала ко лбу.
   - Да... Не целитель ли ты часом?- приоткрыла один глаз я.
   - Неа, просто мы, мерзкие некромантишки, имеем способность отбирать у человека жизненные силы и энергию. Боль, та же самая энергия, но ты ее не контролируешь, и поэтому я ее спокойно поглощаю,- объяснил Морт, прекратив попытки освободить руку.
   - Ты прям как клефтис, высасываешь энергию,- пробормотала я.
   - Нет,- раздраженно сказал он и вновь попытался вырвать руку (ха, чтобы боль вновь вернулась??).- Это совершенно разные вещи. Им нужна магия, потому что они ей питаются, я же просто за счет других пополняю магический резерв.
   - Честно,- открыла глаза я и поднялась.- Идем.
   - Куда?
   Но я потянула его за собой. Нас провожали удивленными взглядами, и я прекрасно их понимала. Идет девушка и прижимает ладонь идущего рядом парня к лицу. Н-да...
   - Беж, а Беж!- подергала я за рукав бугая, который играл в непонятные шашечки и кружечки с черноволосым матросом.
   - Чего тебе, мелкая,- благодушно спросил он.
   Я стерпела "мелкая" и спросила:
   - А ты по этому маршруту уже плавал?
   - Ну плавал,- лениво подтвердил он.
   - А на вас кто-нибудь нападал?- у меня загорелись глаза.- Монстры, или разбойники там??
   На меня покосились, как на буйную.
   - Да нет,- растерянно сказал бугай.- Тихо и спокойно как на кладбище.
   Матросы засмеялись, а я вспомнила наше городское кладбище. Морт видимо тоже что-то вспомнил и хмыкнул.
   - Совсем-совсем ничего?- уныло спросила я.- Мы же вроде будем проплывать мимо Мрачных Угодий и Пустыни Смерти.
   - И что?- флегматично сказал черноволосый.- Мы ж далеко оттуда. Не боись, мелкая, ничего не случится! Максимум - шторм, да и то... ты же сможешь его укротить?
   - Ну...- я глубоко задумалась.- Если дождь, то да, а вот если буря... там ветреная стихия преобладает. Хотя можно попробовать. Эх...
   Я отошла от матросов и поплотнее прижала прохладную ладонь Морта.
   - А ты можешь совсем убрать боль?- жалобно спросила я.
   - Нет,- с усмешкой сказал он и мстительно сказал:- Прости, но мне надо кое-куда сходить.
   - Я с тобой,- с готовностью сказала я.
   - Ладно,- покладисто сказал некромант.
   Мы спустились на самую нижнюю палубу, зашли в отсек с товарами. Я открыла рот, когда увидела там большой деревянный стол (местами подгнивший, но целиком почерневший), а за ним пятерых матросов. Все были небритые, с красными глазами и грязными ручищами. Меня передернуло. Они все играли в карты на деньги. Морт усадил меня на стул, а сам одной рукой облокотился мне на плечо, а другую положил на голову.
   - Сдавай,- сказал он усердно тасующему колоду карт моряку.
   Все как-то подозрительно на меня покосились, а мужчина слева спросил:
   - Малявка тоже играет?
   Почему все матросы называют меня то мелкой, то малявкой?!
   - Неа, она сегодня мой талисман,- хмыкнул некромант.
   Карты раздали и держать их была вынуждена я, так у него видите ли руки заняты! Да он мне сейчас синяков своими локтями на плечах наставит!
  
   - Не помогает тебе твой талисман,- хохотнул моряк напротив через час.
   Морт уже успел проиграть целый золотой и десять серебряников! Неожиданно мне в голову пришла идея. Я рукой нашарила сзади себя лицо некроманта, притянула за ворот поближе и тихо прошептала в ухо:
   - Выигрыш пополам и я тебе помогаю.
   Все вновь с подозрением на нас покосились, Морт громко заявил:
   - Ладно, если уж очень хочешь, то еще раз сыграем. Но только в последний раз.
   Я закивала. Карты вновь раздали. На мелкую масть я насылала иллюзию козырей, старательно прикрывая рот, будто зевая, когда читала заклинание. Самое сложное заключалась в том, что эти самые козыри могли оказаться у матросов в руке. Поэтому я читала их мысли. Занятие не из приятных, потому что я еще не умела четко сформулировать что именно мне надо в голове у человека, и приходилось выслушивать кучу всего лишнего и копаться там вручную. Пару раз щеки заливал румянец, а руки чесались пустить пару молний на головы извращенцев с буйной фантазией.
   - Мы выиграли полтора золотых,- сказал Морт, когда мы уже стояли на палубе.- Ты это здорово придумала. Может вечером еще раз?
   - Нет,- я поморщилась.- Копаться в чужих мыслях противно. Кстати, деньги можешь оставить себе. Ты проиграл чуть меньше, поэтому не хочу лишать тебя радости.
   Некромант несколько удивленно на меня поглядел. Задумался, а потом что-то тихо прошептал. По телу прошлась приятная прохладная волна, и он убрал руку. Голова больше не болела!
   - Ух ты, спасибо,- радостно ощупала я ее.- А то твоя рука невероятно мне надоела и... А раньше ты не мог?!- возмутилась я, глядя на его ухмыляющееся лицо.
   - Забыл,- честно посмотрел на меня он.- А почему ты интересовалась не нападет ли на нас какой-нибудь монстр? Боишься?
   - Вот еще,- фыркнула я.- Просто невероятно скучно. Прошел уже день, а ничего интересного не слу...
   Я осеклась и вспомнила осколки льда, все что осталось от живого вампира. И моментально помрачнела. Так, надо прочитать этот проклятый учебник. Может там что-нибудь об этом будет. Я резко встала и бросилась в каюту. Потрепанная книжка нашлась не сразу, в сумке что-то булькало, дзынькало и звякало, и я аккуратно ворошила ее содержимое. Наконец я все-таки нашла искомое и открыла первую странницу. На пожелтевшей странице было выведено синими чернилами: "Магия Льда. Контроль, защита, нападение. Пособие для боевых магов". Я жутко загордилась. Профессор дал мне книгу для уже боевых магов, а не для учащихся. Приятно. Я поудобней устроилась на кровати и перелистнула страницу.
   - Ты чего убежала-то?- распахнулась дверь.
   - Не мешай, я читаю,- отмахнулась я.
   - Хм...- некромант внимательно присмотрелся к потрепанной книжке и фыркнул:- Тебе что, учебы в Академии мало? Зачем еще и тут что-то учить? Меня даже эти мантии проклятые раздражают.
   - Так сними,- беззаботно сказала я.
   Мне мантии нравились. Женские, по крайней мере. Чуть приталенные под грудью, с широкими рукавами, которые удобно закатывать, когда отрабатываешь боевые пульсары и сгустки. Почти до пола, что позволяет носить под ней хоть мини-юбку со стразами. Плащ студенческий тоже ничего, но мне больше нравился свой. Точнее это была накидка с глубоким капюшоном, и застегивалась она под самым горлом. Еще она была заговорена от холода, промокания, огня и еще чего-то... вроде от сглаза, уже не помню. Единственный минус, она часто распахивалась и извивалась на ветру как крылья.
   - Ты что?- удивилась я, когда Морт решительно начал избавляться от предметов гардероба.
   Под мантией у него оказалась тонкая черная рубашка и брюки. Я с удивлением уставилась на "стрелки" на его штанинах.
   - Тебе бы еще светлые волосы, для контраста,- оценила я его прикид.- Хотя не, смотрелось бы как... шапка. Слушай, никак не могу понять какого цвета у тебя волосы.
   Я перебралась поближе. Морт непонятно почему распылался в улыбке и полез в сумку.
   - Сейчас... где-то тут было. Ага!
   Он достал помятую бумажку и протянул мне. Потом передумал, и начал читать сам:
   - "Мой любимый...".. нет... не то. Ля-ля-ля... "Скучаю"... опять не то.
   - Ты хочешь прочесть мне свое любовное письмо?- ужаснулась я.
   - Ага... щас, почти нашел. Во!- он откашлялся и прочувственно начал:- "Когда я смотрю в твои синие глаза, мне не хочется отрываться. А твои волосы цвета темного меда в сумерках, и..."
   - Дальше не надо,- остановила я его.- И кто написал этот бред?
   - Так... эльфийка одна знакомая,- туманно ответил некромант.
   - Надеюсь, она там не написала, что у тебя великолепные кудри?- захихикала я, косясь на короткую стрижку первокурсника.- Кстати, почему у тебя такая прическа?
   - Ну я же некромант,- как идиотке объяснил мне он и засунул письмо обратно.- Мы же умерщвляем всякую нечисть и нежить, а если волосы длинные, то за них могут запросто схватить!
   - Умерщвляете?- с удивлением спросила я.- Вроде вы ее создаете, а уничтожаем ее мы!
   Я патетически ткнула в себя пальцем.
   - Мы работаем с совершенно другой категорией нежити,- посмотрел на меня Морт.- Такой, когда ваши полыхающие пульсары бессильны и надо проводить ритуалы. А на счет создания... Надо же как-то поддерживать репутацию мерзких-некромантишек,- пожал плечами он.- Вот ты знаешь, как можно убить такое опасное существо как клефтис?
   - А то,- хмыкнула я.- У меня же друг клефтис, забыл?
   - Ладно, но это только поэтому. Другим боевым магам...
   - Неправда,- перебила я его.- Шейрон прекрасно об этом знает и даже не проводил никакого ритуала, просто сгенерировал поток ритуальной энергии с помощью Запретной магии и...- я прикусила язык.
   - Это ты о чем?- с нескрываемым любопытством спросил Морт.
   Я подозрительно на него покосилась. Чего это он такой милый стал? Вроде ж раньше постоянно меня подкалывал и выводил из себя. Неужели из-за игры в карты?
   Я вздохнула и рассказала про поход на кладбище (опустив некоторые детали, разумеется).
   - Шейрона я знаю,- хмыкнул некромант.
   - Его все знают,- вздохнула я, сердце защемила тоска.
   - Однажды он со своей шайкой вылавливал на кладбище наших,- хмыкнул он.- Что было-о... Ты разве не слышала?
   - Нет,- помотала я головой.- А что было?
   Морт злорадно захихикал.
   - Эти идиоты с моей Кафедры начертили гектограмму и встали в середину. Начали призывать духов умерших, а тут боевики приперлись. Ритуал был на половину завершен, а ваши как шарахнут по гектограмме заклинанием. Она естественно не выдержала, потому что некроманты со второго курса были, неучи,- презрительно добавил он.- Там что-то замкнуло и они все на пару мгновений поменялись телами. Вот смеху то было.
   Я старательно морщила лоб, пытаясь представить себе это.
   - Н-да,- хмыкнула я.- Невероятное потрясение.
   - А то,- улыбнулся некромант.
   Подозрительно он себя ведет! Вчера издевался вовсю, да и утром... а сейчас чуть ли не как друг себя ведет.
   - Что тебе от меня надо?- проницательно (очень на это надеюсь) спросила я.
   - Кто тебя хотел убить?- прямо спросил Морт.
   Я задумчиво погладила шею. Синяков уже не было, а вот припухлость была.
   - Зачем тебе?
   - Чисто профессиональный интерес,- сказал некромант.- Моя стихия Смерть. И я почувствовал на твоей ауре ее легкий отпечаток. Причем весьма и весьма интересный и странный. Как будто тебя сначала убивали, потом ты убила, а потом начала убивать себя сама. Правда, интригующий коктейль?
   Я опустила ноги на пол и спрятала лицо в ладонях.
   - Я унизила вампира, в отместку он решил меня придушить. Я была в панике и каким-то образом превратила его в лед. Но так и осталась с сомкнутыми на шее руками. Я уже начала отключаться, когда ударила в него ногами и он... он упал на землю и разбился,- глухо сказала я.
   - Хмф,- глубокомысленно произнес некромант.- Превратила в лед, говоришь? Так-так...
   Я в немом удивлении уставилась на него. Я ожидала чего угодно, начиная от презрения и заканчивая жалостью. Но он уселся рядом и начал деловито листать мою книгу.
   - Магия льда... интересненько... Оказывается не только стихия Смерти способна отбирать жизнь, но и стихия Воды,- пробормотал он.
   - Неправда!- возмутилась я.- Магия льда не совсем стихия Воды, и вообще! Даже магией ветра можно убить. Сотворить боевой пульсар и...
   - Вот именно, надо создавать пульсар. А ты только притронулась к нему, так?- посмотрел на меня Морт.- Ведь заклинание ты никак не могла произнести.
   - Ну да,- нехотя согласилась я.
   То, с какой легкостью некромант говорил об убитом вампире, подействовало на меня, и что-то внутри перестало отзываться горечью.
   - Вот,- довольно сказал он.
   - Но ведь огнем можно превратить в пепел,- не успокаивалась я.- И я говорю не про боевые пульсары.
   - Нужна мощная магическая подпитка, чтобы вызвать такой огонь, который за одну долю секунды превратит человека в пепел,- немного раздраженно отозвался Морт.- А так... человек будет гореть долго и мучительно.
   Я вздохнула. Мне было не очень приятно осознавать, что я могу убить прикосновением. Все, больше никогда не буду применять заклинания замораживания, а то убью ненароком.
   - Хоть ты и боевая магиня, но уважение мое получила!- хлопнул меня по плечу некромант.
   - Что?- удивленно уставилась я на него, а потом сглотнула:- Я же одним прикосновением убрала из мира живых существо! Мне страшно, вдруг я к кому-нибудь опять прикоснусь и он...
   У меня вырвался всхлип, но я тут же взяла себя в руки.
   - Успокойся,- строго сказал некромант и взял меня за руку.- Видишь, ничего не произошло. Если ты не захочешь превратить в лед, то не превратишь. И прекрати убиваться по этому вампиру. Неужели забыла, что он хотел тебя убить?- скучающим тоном спросил Морт.
   Я посмотрела в его синие глаза и неожиданно для себя улыбнулась.
   - Ты не такой злой, каким хочешь казаться,- сказала я.
   Некромант открыл рот, чтобы ответить, но тут в каюту всунулась голова Бежа:
   - Есть будете?
   - Да,- тут же вскочила я и попыталась выскочить из узкого проема между кроватями, но не тут-то было.
   Морт и не думал убирать ноги, поэтому я о них споткнулась и упала неловко раскинув руки и больно заехав некроманту прямо в... хм, мягкое место. Беж сочувственно поморщился, а парень замычал и откинулся на постель.
   - Я случайно,- пискнула я, поднимаясь.- Ты как?
   - Беги, пока не прибил,- прорычал тот.
   Я метнулась к двери, вытолкнула любопытную рожу Бежа и закрыла дверь.
  
   Обедали мы у капитана, как почетные гости. Еда была обычной, но сытной. Я напряженно следила глазами за Мортом. Это надо же было так, вроде подружились почти, и тут на тебе!
   - Нам бы и одного мага хватило бы, но раз предложили двух, то грех отказываться,- говорил в это время капитан, щедро накладывая себе картошки.- Может и некромант в чем сгодиться.
   - Если я и дальше буду жить с ней, то ни в чем,- сквозь зубы сказал Морт.- Ходячая неприятность.
   - Неправда! Раньше такого не было!- возмутилась я, на миг перестав жевать.- Это ты на меня плохо влияешь!
   - Серьезно?- издевательски спросил парень.- Помню, вся Академия гудела из-за того, что ты заколдовала третьекурсника, а он потом на тебя вурдалака натравил. Но потом в нем появилось благородство, и он сам прикончил эту мерзкую тварь.
   - Что?!
   Я вскочила, не обращая внимания на жадно слушавшего капитана.
   - А ты... ты и твои дружки по кладбищем ходите! Вот так!
   - Какая новость, некромант и на кладбище,- фыркнул Морт.- Да и дружков у меня нет, чтоб ты знала.
   - А ты экзамены завалил, иначе сюда бы не сослали!- нашлась я.
   - А у тебя одни "отлично"?- поднял бровь он.
   - Нет, но по практической магии да!- воскликнула я.
   - У меня по практической тоже,- невозмутимо пожал плечами некромант.
   Я уселась обратно за стол и злобно вонзила вилку в картофелину.
   - То есть вы двоечники?- несколько разочаровано спросил капитан.- Но ведь если что... вы сможете что-нибудь сделать?
   - Вы же сказали, что путь будет спокойным и ничего "если что" не предвидится,- впился в него взглядом Морт.
   - Это да, но... но я слышал в порту, что на один из кораблей нашел какой-то туман, все попрятались в каюты и только поэтому остались целы. Но двоих они не досчитались. Все считают что это байка, но по-моему лучше переглядеть, чем недоглядеть.
   - Это правильно,- кивнул некромант.
  

* * *

  
   Я никак не могла заснуть. Морт уже наверное видел десятый, если не двадцатый, сон. А я все смотрела в потолок и думала. В голову лезли совершенно дурацкие мысли. И все о Шейроне. Воспоминания о том, как я бегала по Академии в поисках его клонов вызывали странные чувства. Хотелось крепко зажмуриться и спрятать голову под подушку. Какая же я все-таки дура.
   Я вздохнула и повернулась на бок. Может опять выпить сонного зелья? Правда голова утром болеть будет, а Морт вряд ли захочет вылечить ее. Хотя... если предложить ему опять сыграть в карты и пообещать выиграть как можно больше денег, то...
   Я опять вздохнула и откинула одеяло. Потом осторожно опустила ноги в узкий проход, с трудом встала... Тут корабль ощутимо качнулся, и у меня подогнулись колени. Я упала на Морта! Он резко дернулся и схватил меня за локоть. От неожиданности и резкой боли я закричала и попыталась подняться. Но не тут-то было! Некромант спросонья не мог ничего понять и усиленно пытался скрутить мои руки. Я ткнула кулаком ему под ребра и дернулась назад, он охнул и выпустил мою руку, но схватил за ночнушку. С громким треском она порвалась, и я перешла на визг. Одновременно с этим в комнате вспыхнули магические светлячки и дверь в каюту распахнулась, в проеме показалось лицо Бежа и знакомого черноволосого бугая. Я взвизгнула еще раз и резко сдернула с Морта одеяло и прикрылась им, понимая что нахожусь в одном нижнем белье. Но некромант цепко ухватился за другой его край, так как сам был без рубашки и штанов. Я с размаху уселась на него и закрылась одеялом до носа.
   - Мы не хотели вам мешать,- хохотнул Беж.
   - Но тут кто-то кричал,- подмигнул черноволосый, а я покраснела.
   - Если...- начал Беж, но тут дверь с грохотом захлопнулась.
   Я прыжком оказалась у себя на кровати вместе с чужим одеялом.
   - Ты...- тихо начал некромант.
   Его глаза потемнели. Я быстро поставила магическую защиту и сказала:
   - Я не виновата, это все корабль. А потом ты порвал мою ночнушку! Ты виноват!! И не надо думать, что я тебя домогалась! Все неправда!
   Неожиданно он захохотал.
   - Ой, не могу. Со стороны это наверное так выглядело. Ой,- сквозь смех простонал парень.
   Я с изумлением осмотрела такое чудо природы как смеющийся некромант и воспылала праведным гневом:
   - Теперь весь корабль будет думать, что вы тут всяким плохим занимались!
   Морт отсмеялся и спросил:
   - Ты чего вообще вскочила?
   - Да в сумке зелье хотела взять,- я махнула рукой на крючок у входной двери.
   - А слабо было применить заклинание левитации?- поинтересовался он.
   На это у меня не нашлось ответа.
  

10

  
  
   Я сидела на носу корабля, крепко обхватив руками шею и плечи фигуры русалки, чтобы не упасть. Корабль рассекал спокойную гладь моря с тихим плеском. Холодный ветер морозил щеки и руки, но я упрямо продолжала сидеть и глядеть на горизонт. Я чувствовала невероятное спокойствие и силу. Вода... вокруг вода... больше ничего, одна вода... моя стихия...
   - А ты давно на этом корабле?- обратилась я к русалке. Она мне конечно же не ответила, но я внимательно вгляделась в ее лицо и сама себе ответила:- Давно, вон какая-то морская гадость прилипла. Я сейчас...
   Я освободила одну руку и плавно взмахнула ей, пробормотав нужное заклинание.
   - Ну вот,- довольно сказала я.- Весьма и весьма симпатичная девушка. Эй, а там что такое?
   Вдалеке показалась черная точка. Наверное, корабль торговый какой-нибудь. Чем ближе мы к нему подплывали, тем больше я хмурилась. На парусе нашего корабля стоял знак Империи Тьмы - ромб неправильной формы, а внутри меч обвитый лентой. И все в синих, голубых и белых тонах. А вот на парусе этого корабля было...
   - Что делает эльфийский корабль так далеко от своих Земель?- пробормотала я.
   - Корабль на горизонте!- заорал матрос из смотровой бочки на самом верху мачты.
   - Эльфийский, военный,- озабоченно пробормотал капитан, когда я подошла к нему.- Что ему здесь надо?
   Неожиданно я почувствовала легкое давление в голове. Оно тут же прекратилось и началось вновь. Чем ближе мы подплывали, тем больше я чувствовала волны давления.
   - Морт!! Ты чувствуешь это?!- я повернулась к поднявшемуся некроманту.
   Тот коротко кивнул.
   - Там что-то произошло, нам надо туда,- сказала я капитану.
  
   Корабль выглядел ужасно. Борт покрывали глубокие борозды, как от крюков и сабель.
   - Никого нет,- пригляделся какой-то матрос.
   - Подплывайте как можно ближе и бросайте якорь, мы с Лиз идем на корабль,- властным тоном сказал Морт.
   Все посмотрели на капитана, тот кивнул.
   - А если там опасно?- повернулся он к нам.
   - Там маг,- я ткнула пальцем в золотой узкий флаг над парусом.- И от него исходит сигнал о помощи, но невероятно слабый.
   - Мать чесная,- вырвалось у Бежа, когда от нашего борта до борта корабля осталось всего несколько метров.
   - Доску давайте, а не рты раскрывайте,- приказал некромант.
   Даже без мантии он выглядел внушительно и устрашающе. Все беспрекословно подчинились. А я все никак не могла оторвать взгляд от тел, валяющихся на палубе. Эльфы... войны эльфы в окровавленных кольчугах...
   - Ну,- Морт забрался на импровизированный мост и протянул мне руку.
   Как только мы ступили на палубу, я склонилась над одним из эльфов и попыталась нащупать пульс. Все вокруг выглядело так, будто здесь шла битва не на жизнь, а на смерть.
   - Они все мертвы,- сказал Морт.- Я это чувствую. Их души уже далеко. Идем, нам нужен маг. Он... рядом...
   Мы шли по слабому зову и через пять минут обнаружили мага. Точнее его тело.
   - Он мертв?- ужаснулась я.
   Он лежал в капитанской рубке. На руках поблескивали антимагические оковы, сам он был весь в крови.
   - Как такое возможно?- я опустилась на пол и приложила пальцы к шее мага-эльфа.- Если от него идет зов, значит у него есть магическая энергия, а если есть энергия, значит он жив, но...- у меня дрогнул голос и я отшатнулась.- Пульса нет. Но как он может посылать сигнал о помощи?! Мне тут не нравится,- я спряталась за некроманта, который задумчиво смотрел на мертвого эльфа.
   - Присядь-ка,- он усадил меня на шаткий стул, а сам сел около тела.- Хмф... сейчас будем оживлять.
   - В смысле, так же как поднимать мертвяка?- содрогнулась я.
   - Нет, зачем? Тогда он ничего помнить не будет. А так... Душу умершего можно призвать в течение трех дней и причем только один раз, пока она окончательно в мир Мертвых не уплыла. А если судить по некоторым факторам, то заварушка на корабле произошла недавно. Все, не мешай мне.
   В руке у Морта появился ритуальный нож. Я зажмурилась, когда некромант черканул им себя по ладони. А открыв глаза, увидела, что губы мертвеца в его крови, а сам он сидит с закрытыми глазами и что-то бормочет. На меня повеяло могильным холодом. Все звуки затихли. Казалось, что даже волны замерли.
   - Ах ты черт,- выругался некромант.- Он же эльфийский маг, причем не стихийник! Лиз, дай руку!
   - Зачем?- пискнула я, но он уже дернул меня за ногу, а когда я грохнулась со стула, крепко ухватил за ладонь.
   - Его Светлая магия и моя Темная может привести к непоправимому,- пробормотал он и схватил нож.
   - Ты что,- я попыталась вырвать руку.
   - Цыц!- рявкнул он.- Ты же не хочешь, чтобы вместо его души в тело вселился бес или еще того хуже, демон? Если демон вселиться, то все. Поминай как звали Империю,- сказал он и одновременно полоснул по моей ладони ножом.- Демоны из преисподней невероятно завидуют Повелителю и другим высшим демонам, что те живут в нашем мире как свободные демоны.
   - В смысле?- не поняла я.
   - Обычно демонов призывают маги и заточают в пентаграммы до тех пор, пока те не согласятся служить им, а как только освобождаются от службы, то моментально возвращаются к себе,- объяснил Морт, капая и мою кровь на губы мертвеца.- Отлично.
   - А зачем нужна моя кровь?- поежилась я, заживляя рану.
   - Она будет, так сказать, посредником между Темной и Светлой магией. Ты же стихийник, а стихийники не темные и не светлые маги. А теперь тихо.
   На всякий случай я отползла подальше. Морт опять начал что-то бормотать. У меня душа в пятки ушла, когда мертвец с шумом вздохнул и захрипел. Он открыл глаза и сел.
   - Не смотри ему в глаза,- приказал мне некромант.
   Я послушно принялась разглядывать пол, меня трясло от страха.
   - Что произошло?- спокойно спросил Морт, будто не раз видел подобное.
   - Я не буду разговаривать с некромантом,- сплюнул мертвец.
   - Ладно,- согласился тот, опять схватил меня за ногу и подтянул к себе поближе.- А с ней?
   - Буду,- лаконично сказал покойник.
   Я не удержалась и бросила взгляд на его лицо, стараясь не смотреть в глаза. Когда-то красивое эльфийское лицо теперь было бледным до синевы, в подтеках засохшей крови... Длинные волосы в грязи... Губы в свежей крови, кошмар.
   - Спрашивай,- прошипел мне в ухо некромант.- Не в наших полномочиях долго его здесь держать.
   - Что произошло?- горло пересохло и вопрос прозвучал хрипло.
   - Много чего произошло. Ты поконкретней вопросы задавай,- точно так же прохрипел покойник.
   В голову пришла шаловливая мысль, что он меня передразнивает, но я ее быстро отогнала.
   - Как эльфийский корабль оказался так далеко от своих Земель? Я понимаю если торговый, да и то это редкость. Но чтоб военный! И что случилось, почему не осталось никого в живых?
   - Мы плыли как обычно по береговой линии эльфийских Земель. Вышли в открытое море, а ночью корабль окутал туман. Невероятно густой, ничего не было видно и слышно. Наутро туман рассеялся, и мы вновь продолжили путь на Запад. Только ночью по звездам капитан понял, что мы оказались на совершенно другой стороне моря. Как оказались, непонятно.
   - Наверное туман,- догадалась я.
   - Наверное,- не стал отрицать покойник.- А потом на нас напали пираты. Я пытался помочь солдатам, но у самого главного из них на шее висел странный амулет-оберег, и ему была нестрашна моя магия. Он скрутил меня и нацепил антимагические оковы, а потом бросил тут умирать,- покойник хрипло рассмеялся.- Это все, что вы хотели узнать? Я очень устал...
   Он снова лег на пол.
   - Нет-нет! Почему мы чувствовали ваш магический сигнал о помощи? Вы же были мало того что в кандалах, так еще и... мертвы,- неуклюже закончила я.
   - Ах да...- эльф-маг поднял бледную руку и продемонстрировал нам перстень со светлым камнем.- Это мощный артефакт, который накапливает силу мага. Даже в оковах я смог бы хорошенько колдануть, но к сожалению магии там было очень мало. И я решил послать зов о помощи. Вдруг кто-нибудь бы откликнулся...
   - Что они взяли?- тихо спросил Морт, оглядываясь.
   Мертвец молчал, тогда я повторила за некромантом вопрос.
   - Все оружие и, конечно же, золото.
   Я чувствовала на себе его пристальный взгляд, но помнила слова Морта и не поднимала головы. Неожиданно его рука схватила мою, и я содрогнулась. Она было невероятно холодная и липкая.
   - Мне это все равно не пригодиться,- он вложил мне в руку свой перстень.
   - Э-э... спасибо конечно, но...
   Морт одними губами прошептал: "Бери".
   - Спасибо,- еще раз сказала я.
   Надевать перстень на палец после мертвеца мне не хотелось. Тот будто понял это, взял перстень и с силой надел на мой средний палец правой руки. Меня опять передернуло. Мало того, что перстень холодный, так еще и большой. Неожиданно он стал теплым и начал медленно меняться. Через секунду я разглядывала простое колечко с голубым камушком.
   - Но как?- удивилась я.
   - Я тебе потом объясню,- сказал некромант.
   Я подняла глаза. Сердце пропустило удар... Темно-голубые глаза эльфа смотрели на меня не мигая. Послышался чей-то вой, я испуганно вздрогнула, но была не в силах отвести взгляд. Его безжизненные глаза навевали страх, страх пред неизбежным. Вновь послышался вой... Все вокруг потемнело...
   Я упала в темные заросли, вокруг было множество монстров. Больших, с острыми зубами и горящими глазами... Вурдалаки... Один из них бросился на меня, я закричала. Полыхнула вспышка, меня кто-то оттолкнул в сторону и принял удар на себя. Клацнули зубы монстра, раздался приглушенный крик, и вновь полыхнула яркая вспышка. Тот кто меня спас рухнул на землю. Я склонилась над ним. Он открыл глаза... такие знакомые, льдисто-серые... такие родные... Глаза медленно закрылись...
   - Шейрон...- прошептала я.- Нет... Нет! Шейрон!!
   - Лиз, Лиз, тихо, успокойся, Лиз, ты должна очнуться,- послышался вдалеке чей-то голос.- Очнись, ты должна очнуться!!
   Я зарыдала в голос и открыла глаза. Все расплывалось от слез, которые жгли щеки, жгли все внутри. Хотелось кричать, кричать от боли утраты.
   - Нет!- прорыдала я.
   - Лиз, успокойся. Все хорошо. Это всего лишь сон, страшный-страшный сон,- послышался тихий голос.- Это все неправда.
   Я все равно плакала. Это не могло быть сном, это было так реально. Я видела боль в его глазах, видела горечь...
   Где я? Я вытерла слезы рукавом и осмотрелась. Я лежала на своей кровати в каюте, рядом сидел бледный как смерть Морт.
   - Ты как?- осторожно спросил он и положил свою прохладную ладонь мне на лоб.
   Я вспомнила все. Он прав, это все неправда, неправда. Дурной сон. Мы на корабле, я никак не могла оказать в каком-то лесу. Я начала глубоко дышать, пытаясь успокоится. Изредка помимо воли вырвались всхлипы.
   - Ну-ну,- погладил меня по голове некромант.- Все хорошо.
   В каюту заглянул испуганный Беж и протянул дымящуюся кружку Морту.
   - Вот, как и просили. Она как?
   - Очнулась,- протянул мне кружку тот.
   Я схватила ее холодными руками и не почувствовала жара травяного чая. Меня колотило.
   - Что случилось?- спросила я Морта, как только дверь за бугаем закрылась.
   - Я говорил тебе, что нельзя смотреть покойнику в глаза. Особенно убитому,- некромант тяжело вздохнул и лег на свою кровать.- Тебе повезло, что я знаю что делать в случае зрительного контакта с мертвецом, в противном случае...- он устало потер глаза.
   - А почему нельзя? Кошмары видятся?- я хлебнула обжигающий чай, стараясь заглушить сосущую пустоту где-то внутри.
   - Нет, они видят свою смерть,- тихо сказал Морт.
   Сердце принялось колотиться как бешенное.
   - То есть... то, что я видела... правда?- прошептала я.
   - Да, но только ты не видела свою смерть, так?- повернул ко мне голову он.- Мне удалось разбудить тебя до этого, иначе ты бы действительно умерла.
   Пустая кружка выпала из рук. Шейрон...
   - Нет, все это неправда! Ты сказал, что видят свою смерть!
   - Да,- кивнул Морт.
   - Но я... видела чужую. Значит это неправда? Значит, этого не произойдет?- с надеждой спросила я.
   Тот покачал головой, потом посмотрел на меня и спросил:
   - Что ты видела?
   - Я... не помню. Помню только ужас, страх и... его,- я опустила голову.
   - Его?- переспросил Морт.- Кого его?
   - Какая разница,- с горечью сказала я.
   Он странно на меня поглядел, принял для себя какое-то решение и сказал:
   - В общем ладно. Ты жива, здорова. А это самое главное.
   Некромант поднялся.
   - А... как же то, что я видела его смерть? Это что, действительно произойдет?- мой голос сел.
   Морт не ответил. Только качнул головой и вышел из каюты.

* * *

  
   Я вышла на палубу и глубоко вздохнула. Близился вечер. На небе начали появляться первые звезды.
   - Ты как раз успела к ужину,- удивленно сказал Морт с капитанского мостика.
   - Старалась,- буркнула я, глядя на водную гладь.
   - На ужин блинчики с творогом,- искушающее сказал некромант, спустившись вниз.
   - Блинчики?- заинтересованно переспросила я.
   - Да-да, идем,- он двинулся в сторону капитанской каюты.
   Я пожала плечами и пошла следом.
   - Добрый вечер,- жизнерадостно сказал капитан, с беспокойством глядя на меня.
   - Угу,- кивнула я, села за стол и пододвинула к себе тарелку аппетитных на вид блинчиков, однако есть не хотелось. Взгляд наткнулся на кольцо.- И что это?- посмотрела я на Морта.
   - Кольцо, которое тебе отдал эльф?- уточнил он.- Это артефакт.
   - Знаешь, я это поняла,- раздраженно воткнула я вилку в не в чем не повинный блинчик.- Чай, не тупая. Ясно, что артефакт!
   - Не злись,- на удивление мирно ответил некромант, ловко отделяя творог от теста.- Никогда его не любил,- пояснил он.- Я вообще ничего молочного не ем.
   Я немного растерялась от его поведения.
   - Э-э... да? Не знала,- пробормотала я.
   - Кхм,- кашлянул капитан, привлекая наше внимание.- То есть на эльфийский корабль напали пираты? Где именно?
   - Не знаю,- протянул Морт.- Где-то в этой части моря. Надо быть предельно осторожными.
   - Уже отдал приказы,- вздохнул мужчина.- В смотровой бочке два матроса, на носу и по оба борта тоже...
   - Погодите,- перебила я его.- Вы хотя бы поняли что сказали? Какие-то жалкие пираты напали на эльфийских воинов и победили! Вам не кажется это странным?
   - Кажется,- кивнул некромант.
   - Вы просто не знаете на что способны пираты,- немного резко сказал капитан.- Да, они не обучены фехтовать и парировать удары. Но они не считают напасть со спины подлостью, не считают, что трое на одного не честно, они...
   - Мы поняли,- вежливо перебил его Морт.- Они просто сволочи.
   - О да...- закатила глаза я.
   - И у их главаря есть какой-то амулет, хм,- задумчиво потер подбородок парень.- Это что же за он, если Светлая магия ему не страшна?
   - Меня не было на теме "Обереги и амулеты",- смущенно сказала я.- Я отрабатывала наказание за разрушенный фонтан. Просто не рассчитала силу напора, и...
   - Так это была ты!- хохотнул некромант.- А тебе сказали, что кроме фонтана, из строя еще вышли и унитазы в Восточном крыле?- ухмыльнулся он.
   - Да,- вздохнула я.
   - Погодите, то есть вы не сможете помочь нам справиться с пиратами?- воскликнул капитан.
   - Кто такое сказал?- хмыкнул Морт.
   - Вы же говорили про какой-то амулет, и...
   Некромант громко расхохотался, заставив капитана испуганно замолчать. Я участливо спросила:
   - С тобой все в порядке, или все мозги на кладбищах отморозил?
   - Потом поймешь,- отсмеялся он, а потом посерьезнел:- И это будет раньше, чем ты думаешь.
   - Что?- не понял капитан.
   - Корабль на горизонте!!- заорал матрос, распахнув дверь.
   - По местам!- вскочил мужчина, но Морт недовольно цокнул и усадил его обратно.
   - Не стоит дергаться, у меня есть план...
  

* * *

  
   - Все по каютам!!- зычно кричал капитан.
   - Но... а пираты?- недоуменно спросил кок, перекладывая разделочный нож из одной руки в другую.
   - Я сказал по каютам, живо!
   Через минуту на палубе остались только я и Морт, который азартно что-то чертил на палубе.
   - Они близко, очень близко,- нервно сказала я, вглядываясь вдаль, уже можно было различить множество фигур, сбившихся у борта.
   - Не говори под руку,- прошипел некромант, делая странные пассы.
   - Быстрее,- не обратила я на его слова внимания.
   - Готово,- поднялся он с колен через пару минут, на которых успел оползать всю палубу.
   - И вовремя,- пробормотала я, и в ту же секунду в деревянный борт впился большой крюк.
   Мы стояли на капитанском мостике и наблюдали, как корабль начали заполонять пираты. Я попятилась и судорожно дернула рукой.
   - Рано,- прошипел на ухо Морт, перехватив мою ладонь.
   - Ба! Да тут девка,- хохотнул мужчина с длинными сальными волосами, засовывая за пояс саблю и с прищуром оглядывая мою фигуру.
   - Нас дальше не пускает!- крикнул желтозубый тип со щетиной, пытаясь переступить линию, вырезанную ритуальным ножом.
   Морт криво усмехнулся.
   - Неужели они и вправду думали, что смогут добраться до команды и товара?- еле слышно хмыкнул он.
   Палуба была обведена большим квадратом, который был испещрен различными символами и фигурами. Он не позволял пиратам выйти, только впускал.
   - Думаю, они все здесь,- пробормотал некромант и широко взмахнул руками.- Добро пожаловать на... свою смерть,- зловеще сказал Морт, и я невольно поежилась.
   Границы квадрата засверкали серебром, и от них поднялась сверкающая стена. Теперь все были в ловушке.
   - Давай,- кивнул мне парень.
   Я глубоко вздохнула, закрыла глаза и забормотала заклинание, подчиняя Воду своей воле. Взмах, и вода дугой застыла над орущими от ужаса пиратами, пытавшимися вернуться обратно на свой корабль.
   - Давай водоворот,- лениво сказал некромант.
   Я недовольно на него поглядела, а потом послушно крутанула руками. С двух сторон из моря поднялись водяные потоки и начали закручиваться в тугую спираль. Все суматошно бегали по палубе, врезаясь друг в друга и в магический барьер. Все, кроме одного.
   - М-морт,- запинаясь, позвала я, руки уже тряслись от напряжения.
   - Ну?- посмотрел на меня он.
   Я показала глазами на ухмыляющегося рыжеволосого мужчину. Он стоял, широко расставив ноги и засунув большие пальцы рук за пояс. Морт встрепенулся.
   - У него на груди амулет Иррке!- неверяще сказал он, его глаза заполыхали огнем.- Зачем он какому-то пирату, а вот мне...- протянул он и резко встряхнул руками.
   Граница квадрата потухла, а всех пиратов подняло и вышвырнуло за борт. Я возмутилась:
   - Эй, ты чего? В твоем плане такого не было!
   - Вот именно что в моем, не мешай,- пробормотал Морт, впившись взглядом в мужчину, оставшегося на палубе в одиночестве.
   Я присмотрелась и фыркнула. Ничего особенного в этом амулете не было. Какой-то обычный кругляшек темного цвета. Внезапно я почувствовала, что теряю контроль над водой и еле успела отвести ее обратно за борт.
   - Ты что?!- закричала я некроманту, который перемахнул через деревянные перила и приземлился рядом с пиратом.
   - Не мешай,- даже не посмотрел на меня он.
   Он медленно обошел продолжавшего ухмыляться мужчину, не отрывая взгляда от амулета.
   - Он сошел с ума,- пробормотала я, материализуя в руке меч.- Мозги совсем отшибло.
   Я бросилась вниз. Пират неуловимым движением вынул из-за пояса сверкающую саблю и хотел уже было обрушить ее на Морта, но я вовремя заблокировала удар.
   - Куда лезешь?- зашипел некромант.
   - Ты идиот,- пыхтя, отозвалась я, с трудом отражая удары сокрушительной силы.- На него...- я уловчилась и ткнула мужчину в плечо,- магия... не действует... если ты забыл,- поднырнула под локоть противника я.
   - Уверена?- насмешливо поднял бровь Морт и медленно развел руки в сторону. Все звуки смолкли. Будто даже вода застыла.- В сторону!- коротко бросил он.
   - Ты ему скажи!- огрызнулась я, еле успевая блокировать удары.
   Сабля больно черканула меня по сгибу локтя, а я резко согнула руку и цепко ухватилась за неострые края лезвия, и незаметно перевела дух (когда отец учил меня этому опасному приему, я много раз резала пальцы). Резкий взмах мечом, и пират с криком затряс рукой.
   - В сторону!- уже немного нервно крикнул некромант.
   Я обернулась и остолбенела. Над ним клубилось множество теней, которые он сдерживал, не давая добраться до меня и разбойника. У одной из теней на мгновение появилось впалое лицо. Я в ужасе отшатнулась, споткнулась и быстро отползла в сторону.
   - Мне не страшна твоя магия,- злобно сказал пират, перевязывая кисть руки оторванным лоскутом своей рубашки.
   - А это не магия,- уголок губ некроманта дернулся в усмешке.- Это неупокоенные души... А они ох как желают почувствовать тепло живого тела... поделиться всей той болью, что довелось им пережить однажды...
   Его тихие слова зловеще разносил ветер.
   - Отчаливаем!- заорал кто-то.
   Я повернула голову и увидела, как корабль с мокрыми пиратами начинает отплывать. Они побросали все крюки, которые глубоко впились в борт нашего корабля.
   - Не уйдете,- усмехнулся некромант и повелительно взмахнул рукой, чуть повернувшись корпусом.
   Десятки теней стремительно бросились к пиратам. Я малодушно зажмурилась, однако уши заткнуть не додумалась.
   Крики стихли внезапно. Я приоткрыла один глаз и задумчиво обозрела целого и невредимого Морта, одиноко стоящего на палубе и с упоением что-то рассматривающего.
   - Везет нам с тобой на артефакты, однако,- с веселым изумлением заметил он, и круглый амулет в его руке покачнулся.
   - То есть это он помогал пиратам захватывать корабли?- спросила я.
   - Да,- нежно погладил артефакт Морт.- Непроглядный туман вовсе не туманом был, а хитрым порталом перемещения.
   - Хм, помнишь, нам наш капитан рассказывал про какой-то корабль? Там у них еще два человека пропало.
   - Да байки все,- отозвался он.- Тот туман был настоящий, а матросы наверное просто вывались за борт. Знаешь, людишки падки на сладкие песенки русалок.
   - А... а где этот, с бородой?- поинтересовалась я, поднимаясь.
   - Ты уверена, что хочешь знать?- хмыкнул некромант.
   - Думаю нет,- пришлось признать мне.- И куда делся корабль пиратов, тоже не хочу.
   - Что?- он резко обернулся и уставился на абсолютно пустой горизонт.
   - Все закончилось?- спросил Беж, высунувшись из-под люка.
   - Нет,- сквозь зубы ответил Морт, пряча артефакт в карман.- Все только начинается. Зови команду, внизу может быть небезопасно.
   Внезапно корабль резко качнуло.
   - Что это было?- спросила я, перегибаясь через борт и вглядываясь в глубину моря.
   - Не высовывайся!- воскликнул некромант и резко дернул меня назад.
   - С ума сошел?- отпихнула его я.- Что хочу, то и делаю.
   Я опять собралась глянуть вниз, но тут...
   - Что за...- удивленно начал Морт.
   Из водной глади показалось что-то большое и слизкое. Оно медленно поднялось, и через секунду на нас смотрело два гигантских пучеглазых глаза.
   - Кальмар!- ахнул кто-то из команды.
   - Идиот, это монстр,- авторитетно заявил Беж.
   - А разве кальмар не монстр?- удивился кто-то.
   - З-здрасьте,- выдавила я, глядя на пупырчатую кожу чудовища.
   Оно раскрыло свою пасть, больше похожую воронку, и издало противный звук. Меня отбросило звуковой волной назад.
   - А-а,- схватилась за голову я.- Больно-о... Морт, кто это?
   - Не знаю,- сквозь зубы ответил некромант, выбираясь из-под меня.
   Чудовище закрыло пасть и погрузилось обратно под воду.
   - Это все?- с трудом встал на ноги капитан.
   Тут корабль еще раз резко качнуло, да так сильно, что все, кто успел подняться, вновь распластались на палубе.
   - Я сейчас!- крикнула я и бросилась в нашу каюту.
   Благополучно миновав злосчастное бревно, я распахнула дверь и кинулась к своей сумке. Рыться в ней не было времени, поэтому я просто вывернула ее содержимое на постель. Моей кровати не хватило, и часть вещей перекочевала на койку Морта.
   - Где же она?- пробормотала я.- Ага!- радостно воскликнула я, схватив большой толстый том.
   И побежала обратно, на этот раз все-таки стукнувшись головой о бревно.
   - На!- сунула я книгу в руки некроманта, где клубились остатки какого-то заклинания.
   - Осторожнее!- недовольно буркнул он.- Что это?
   - Читать разучился?- любезно поинтересовалась я, листая книгу.- "Энциклопедия классификации нечисти и других опасных существ. Полное собрание"
   - Дай сюда,- Морт отпихнул мои руки и принялся сам листать том.
   Корабль вновь качнулся, что-то заскрежетало.
   - Почему наши маги бездействуют?!- со страхом заорал кто-то.
   - Заткнись,- послышался голос Бежа.- Они спасли нас от пиратов.
   - Вот черт,- как-то сухо сказал некромант.- Это смерусс, обитает у берегов Мрачных Угодий. Реагирует на магию смерти и питается ею. Видимо его привлекло мое колдовство,- вздохнул он.
   - Подожди, он что, так быстро приплыл сюда?- открыв рот, поинтересовалась я.- Кучу тысяч километров преодолел за пару минут?
   - Кучу тысяч километров?- насмешливо переспросил Морт.- Милая моя, до берегов Мрачных Угодий меньше сотни километров. А смеруссы развивают под водой огромную скорость.
   - Если быть точным, то шестьдесят восемь, хотя мы не измеряем расстояние в километрах,- пробормотал капитан.- Мы измеряем его в...
   - То есть и другие монстры могут доплыть до нас?- ахнул черноволосый матрос.
   - "Боятся огня",- задумчиво прочла я, а потом с тоской посмотрела на небо.- Эх... огонь...
   - А-а! Он опять высунулся!- раздался крик.
   - Лиз, давай!- воскликнул Морт.
   - А что делать-то?- немного вяло поинтересовалась я.- Его можно только огнем, а моя стихия Вода.
   - Заморозь его, идиотка,- толкнул меня к борту некромант.
   Проклиная себя за недогадливость, я мелкими шажочками подошла к краю палубы. На меня с любопытством косился ярко-желтый глаз с вертикальным зрачком. Я недоуменно замерла, что-то невидно, что этот смерусс кровожадный. Хотя куда же делся корабль пиратов? Ясно, что в желудок к чудищу.
   - Ты это... глаза закрой,- попросила его я.
   Смерусс пару раз моргнул, потом повернул голову и уставился на меня вторым глазом. Они у него были расположены как у птиц, с двух сторон.
   - Эй, Морт,- шепотом позвала я, пятясь назад.- Какой-то он странный.
   - Давай шаровую молнию, промеж глаз!- азартно вскричал Беж.
   Я была готова поклясться, что монстр посмотрел на него с укоризной.
   - Лиз... твой меч,- раздался задумчивый голос некроманта.
   Я перевела взгляд на оружие, которое за неимением ножен засунула за пояс мантии. Рукоятка светилась серебряным светом, на ней явственно виднелся золотое клеймо кобры. Я дотронулась до нее. Холодная.
   - Мне кажется, или...- медленно и с расстановкой начал Морт.
   Я крепко сжала меч и направила его на смерусса. Тот с интересом на него покосился, высунув из воды остальную часть морды. И только сейчас я поняла, что он похож на рыбу. Такие же глаза, нос и пасть.
   - Смотрите!- с изумлением сказал капитан.
   Чудовище обнюхало руку с мечом, окатив липкими брызгами, и внезапно лизнуло меня своим шершавым языком.
   - Мама!- от неожиданности взвизгнула я.
   Смерусс преданно на меня глянул, думаю, если бы у него был хвост, то он бы уже вовсю им вилял.
   - Ничего себе,- присвистнул некромант.- Похоже, у тебя появился поклонник. Скажи чтобы он ушел.
   -Э-э... уйди?- посмотрела я на смерусса, стирая подолом мантии с лица что-то липкое.
   Чудище пару раз моргнуло, хрюкнуло и скрылось под водой. Пару минут мы напряженно вслушивались в тишину, ожидая удара. Но нет...
   - Ура! Мы победили!- команда разразилась криками.
   Я с отвращением оглядела липкие руки. Обо что же вытереть их?
   - Знаешь, я думаю, что...- подошел ко мне Морт.
   Я придирчиво осмотрела его рубашку и штаны. Не то, чтобы чистые, но хотя бы в обычной пыли, а не в... соплях и слюнях монстра.
   - ..что каким-то невероятным образом ты стала хозяйкой смерусса. И... Эй! Ты что?! Убери от меня свои грязные руки!
   - Не дергайся,- посоветовала ему я, вытирая о его спину ладони.
   - Но-но!- перехватил мои руки он.- Иди-ка лучше помойся и переоденься.
   - А если я не хочу?- нахально спросила я, признаться честно, мне понравилось вытирать об него руки.
   - За борт выкину,- мрачно пообещал некромант.
   - Гад,- пнула его я и, с высоко поднятой головой, спустилась вниз. Эх... лучше бы я ее опустила... бревно!!
  

* * *

  
   - А ты не покажешь мне свой меч?- вкрадчиво раздалось над ухом.
   Я подпрыгнула и автоматически заехала противнику локтем в живот.
   - Ой! Морт! Извини!- я склонилась над скорчившимся на полу некромантом.
   - Глаза б мои тебя не видели,- сквозь стиснутые от боли зубы прошипел он.- А то уже руки чешутся...
   - Вот, держи меч!- я совестно сунула ему в руку свое оружие.
   - Ого,- помимо воли вырвалось у него.
   Он сел и принялся внимательно ощупывать меч.
   - Ну что там?- не выдержала я.
   - Где ты его взяла?- проигнорировал мой вопрос Морт.
   Он постоянно перекладывал клинок из одной руки в другую, будто боялся обжечься.
   - Выиграла,- честно призналась я.- А что?
   - Хм...Я бы тебе сказал, но...хм... Похоже меч раньше принадлежал некроманту,- сказал он.- Причем сильному.
   - И?
   - Я чувствую стихию Смерти...- медленно произнес некромант.- Но не обычную. Такое чувство, что меч вместе с хозяином участвовал в неком ритуале... посвящения.
   - Посвящения?- заинтересовалась я и впилась глазами в клинок.- А какого?
   - Не знаю,- пожал плечами Морт.- Но именно посвящения. Потому что это единственная категория ритуальной магии, где не нужно жертвоприношение. А крови я не чувствую,- он протянул мне меч обратно.
   - Хороша у нас с тобой практика,- хмыкнула я и крутанула оружием в воздухе, заставляя его исчезнуть.
   - У кого-то похуже,- поднялся некромант и оперся о борт.
   - У кого?- недоверчиво поинтересовалась я.
   - Например мой друг Нейрен патрулирует городские кладбища,- ухмыльнулся Морт.- А это нудно и неинтересно. Знаешь почему?
   Я помотала головой.
   - Потому что в его обязанности входит распугивать юных некромантов-школьников, которые горят желанием что-нибудь оживить, желательно мертвое и собственноручно выкопанное. И, естественно, ему самому нельзя поднимать мертвяков.
   - Вот трагедия,- согласилась я.
   - А парочку третьекурсников и четверокурсников вообще во Мрачные Угодья отправили,- сказал некромант.- Представляешь как обрадовались некроманты четвертого курса с тем, что вынуждены будут работать в команде с боевиками третьего курса?
   - Представляю...- протянула я и похолодела.- С боевиками третьего курса? То есть... там Шейрон?!- воскликнула я и вцепилась в Морта.
   - Не знаю,- отвел глаза тот.- Да и вообще, какая разница. Не знаю я.
   - Ответь мне,- я хорошенько его встряхнула,- что видят люди, если посмотрят в глаза мертвеца?
   - Свою смерть,- даже не попытался отцепить мои руки он.
   - А... что если они увидели чужую смерть? Что это означает?
   Некромант молчал.
   - Что означает?!- я уже не контролировала себя.- Отвечай! А не то заморожу!! Ты знаешь, я могу!
   - Это означает,- медленно начал он.- Это означает что тот, чью смерть увидели, умрет.
   Я медленно опустилась на пол и запустила руки в волосы.
   - Умрет в любом случае,- сказал Морт.- Будешь ты там, или не будешь. Этого не изменить.
   - Я изменю,- решительно сказала я, стараясь унять панику, ледяной рукой стиснувшей сердце.- Шлюпку мне!! Быстро!
   Все на меня посмотрели, как сумасшедшую.
   - Ладно, тогда капитана мне!
  

* * *

  
   - Нет, нет и еще раз нет,- отрезал капитан.- Я не могу отпустить вас в открытое море, да еще и к тому же во Мрачные Угодья!
   - А мне не нужно ваше разрешение,- запальчиво воскликнула я.- Просто спустите шлюпку на воду!
   - Не могу. Вы наши маги! Вы не подумали, что на нас еще может кто-нибудь напасть?
   - Я плыву одна! Морт остается тут, с вами, так что...
   - Что бы я, да отпустил тебя одну?- поднял бровь тот.- Да ни за что. Не успеешь ты и метра проплыть, как потопишь шлюпку, с твоим-то везением.
   - Но... наш корабль! Как мы без вас? Вдруг еще кто-нибудь нападет?- со вздохом спросил капитан, поняв, что спорить бесполезно.
   - Я поставлю на корабль охранку и свою метку. Если что, телепортируюсь прямо сюда,- заверил его Морт.
   Я открыла рот, чтобы сказать, что на первом курсе не проходят заклинание телепортации, но потом передумала. Вдруг некромант и вправду знает его. А мне... мне ведь может пригодиться его помощь.
   - Ладно,- как-то тоскливо согласился капитан.
   Уже сидя в шлюпке и глядя на отдаляющийся корабль, я спросила:
   - И все же, почему ты решил плыть со мной?
   - Представляешь что будет, если некромант поможет боевику?- лениво посмотрел на меня Морт.- Шейрон будет невероятно зол, когда я, например, спасу его от кого-нибудь зомбака.
   - Думаю, это пустые отговорки,- заметила я.
   - Почему это?- поинтересовался некромант.
   - Я же тоже боевой маг, и ты мне сейчас помогаешь. Ах Морт,- я быстро заморгала.- Ты настоящий друг.
   Смахнув набежавшие слезы, я невольно удивилась:
   - Что-то я сентиментальной стала.
   - Нервы,- буркнул некромант и сунул мне в руки весла.- Греби давай.
   - Что? Мне грести?- еще больше удивилась я.
   - Ну не мне же,- с сарказмом отозвался Морт, вальяжно облокотившись о бортик шлюпки.
   - Мужчины,- презрительно бросила я. Неожиданно мне в голову пришла идея, сумасшедшая правда, но кто сказал что я нормальная?- Эй! Смерусс, ты где?!- заорала я, поднявшись.
   - Ты чего орешь?- поморщился некромант, но я только отмахнулась.
   Из воды показался большой желтый глаз.
   - Ты меня понимаешь?- немного неуверенно спросила я.
   Глаз моргнул.
   - Сможешь помочь нам доплыть до берега Мрачных Угодий?- с надеждой спросила я.
   Морт с интересом покосился на "зверушку". Желтый глаз вновь моргнул, а потом исчез под водой.
   - А ты сообразительная,- был вынужден признать парень.
   - А я не отрицаю,- отозвалась я, напряженно всматриваясь в воду.
   Шлюпку качнуло и она понеслась вперед с невообразимой скоростью. Я не устояла на ногах и с размаху села прямо на Морта.
   - Еле сдерживаюсь, чтобы не выкинуть тебя за борт!- просветил меня он, скорчившись от боли и держась за причинное место.- В следующий раз, смотри куда локтями тычешь!
   - Постараюсь,- не удержалась от ехидства я, но мне все равно было совестно. Бедный Морт... но я же не специально!
   - Даже не вздумай вставать!- нервно закричал некромант, когда я попыталась с него подняться.- Просто отползи в сторонку и все. Мне дорог свой... э-э... своя конечность как память.
   Я покорно проползла вперед и села у самого носа шлюпки. В лицо бил сильный ветер, и мне пришлось накинуть капюшон. Через двадцать минут я воскликнула:
   - Я вижу берег!
   - А я вижу скалы,- мрачно раздалось сзади.- Может скажешь своему смеруссу остановиться?
  

* * *

  
   - Я же сказал остановиться!- отплевываясь от морской воды, сказал Морт.
   - Он и остановился,- отозвалась я, выкручивая подол мантии.
   - А мы на всем ходу врезались в камни,- язвительно заметил некромант.- Хорошо, что моя сумка непромокаемая, а не то я бы тебя...
   - Ты закончил?- поднялась я и невольно вздрогнула от пронизывающего насквозь ветра.- Бр-р, холодно.
   - Еще бы, ты же мокрая,- не удержался от колкости Морт.
   - Хм,- я хмуро осмотрела свой "водонепроницаемый" плащ.- Ладно, согреемся еще. Где Шейрон?
   - А я откуда знаю, где-то там,- махнул рукой на джунгли он.
   Минут пять мы молча стояли на песчаном берегу и взирали на такое абсурдное явление, как заснеженные джунгли.
   - Я д-думала, что в джунглях об-бычно жарко,- простучала я зубами от холода.
   - Я т-тоже,- кивнул некромант.- М-может ну их?
   - Н-нет,- твердо сказала я.- Мы ид-дем спасать Шейрона.
   - По-моему. Эт-то нас над-до спасать,- Морт закрыл глаза и к чему-то прислушался.- Идем вдоль берега,- резко приказал он.- Так безопаснее.
   - А в к-какую сторону?- поинтересовалась я, судорожно листая конспект по бытовой магии.
   - Влево,- уверенно сказал некромант и направился по заледеневшему песку.
   Я двинулась следом за ним, уткнувшись в конспект и бормоча:
   - Вымыть окна мне не надо, канализацию прочистить тоже... О! Растопить камин! Хм, нет. Нужен уголь, так... Оп-па! Сушка белья! Морт, стой!
   - Ч-что?- повернулся ко мне бледный, как смерть, некромант.
   - Раздевайся!- приказала я, расстегивая плащ.- Будем греться.
   - Я конечно думал о подобном варианте, но думаю что это не совсем то, что нам поможет,- с сожалением сказал он.- Ведь одежда все равно останется мокрой.
   - Идиот!- я не выдержала и треснула его конспектом по голове.- Я не про это! Маньяк,- буркнула я, раскрывая захлопнувшуюся тетрадь на нужной странице.- Не хочешь по-хорошему, будет по-плохому.
   Я быстро проговорила заклинание и махнула рукой. Одежда на некроманте зашипела, повалил пар.
   - А это не так уж и сложно,- обрадовалась я, на миг потеряв сосредоточенность, раздался крик.- Ой, прости! Эй, ты что?! Отдай мой конспект! Нет, не надо мне помогать, я сама себя высушу! А-а!
  

* * *

  
   - Убить мало,- бурчала я, мстительно закатывая глазки.- Закопать в песок, чтобы одна голова торчала. Жаль, что здесь нет Стефки... Она бы "оп!" пальчиком, и он уже под землей!- кровожадно захохотала я.
   - Либо ты затыкаешься, либо я бросаю тебя прямо на песок,- пропыхтел Морт.
   - А кто обжег мои ступни? Я, что ли?- подняла брови я.- Неси-неси, а я пока подумаю, что нам делать дальше.
   Некромант выругался сквозь зубы, потом вздохнул и понес меня дальше.
   - Итак, где Шейрон?- вновь спросила я.- Мы можем год ходить тут и искать его.
   - Не надо год,- почему-то испугался он, покрепче перехватив меня.- Я могу найти некромантов, в команде которых Шейрон.
   - Вообще-то это они в его команде,- недовольно поправила его я.
   Морт сверкнул глазами, но ничего не сказал.
   - Ладно,- мирно сказала я.- Не обращай на меня внимания, это все нервы.
   - Точно!- внезапно воскликнул некромант и разжал руки.- Как я раньше об этом не подумал!
   - О чем?- зловеще прошипела я, потирая ушибленный копчик.- Уронить меня, да?
   - Что?- немного растеряно посмотрел на меня Морт, на секунду прекратив рыться в своей сумке.- А... извини.
   Я доползла до большого камня, кое-как на нем примостилась и принялась с интересом наблюдать за некромантом. Он достал свой сверкающий ритуальный нож и принялся что-то карябать на твердом песке. Через десять минут я не выдержала:
   - Что ты делаешь?
   - Зачем нам искать их, если они сами могут найти нас?- не поднимая головы, ответил Морт.- Я хочу послать сигнал о помощи. Прибегут как миленькие.
   - М-м... Морт?- задумчиво позвала его я.- Надеюсь ты помнишь, как смерусс нашел нас? Он почувствовал магию смерти, которой питается. Вдруг тут,- я кивнула на темные джунгли,- тоже водятся подобные существа.
   - Я не дурак,- хмыкнул он.- Посылать сигнал будешь ты. А я просто с помощью ритуальной магии увеличу радиус его действия,- показал он на знаки на песке.- Поняла?
   - Да,- со вздохом кивнула я и поплотнее закуталась в сухой плащ.
  

* * *

  
   - Что-то нет никого,- тихо сказала я, глядя на огонь.
   - Скоро будут,- так же тихо ответил Морт, подбрасывая в костер веток.- Я взял радиус сигнала на пару километров. Ты как? Сколько еще протянешь?
   - Много. Ты что, забыл что моя стихия Вода, а сзади нас гигантское море?- поинтересовалась я.
   - Помню, но ведь ты все равно устаешь,- посмотрел он на полыхающий синими всполохами знак.
   - А поесть что-нибудь есть?
   - Нету,- коротко сказал некромант.
   - А эти Мрачные Угодья не такие уж и страшные,- посмотрела я на звездное небо, где-то в джунглях раздался вой, и я поспешно сказала:- Почти.
   - Конечно,- закатил глаза Морт.- К твоему сведенью, нам надо поставить более мощную защиту, если не хотим проснуться в чьем-нибудь желудке. Моя слишком слабенькая, потому что не могу использовать стихийную магию.
   - Ага,- согласилась я, по-прежнему глядя на огонь.
   Раньше он казался мне опасным... Смотря на него я всегда чувствовала боль, а теперь... Я тяжело вздохнула и с беспокойством посмотрела на темные джунгли.
   - Почему их все еще нет?- с беспокойством спросила я.
   - Да придут. Давай, ставь защиту и спи,- сухо сказал некромант.- А я пока покараулю.
   - Ладно, но через два часа разбудишь и сторожить буду я,- предупредила его я, поудобнее облокачиваясь на камень.
   Не сказать, что было удобно. Даже скорее наоборот. С моря дул соленый мокрый ветер, камень был холодным, несмотря на костер, горящий рядом. Но мне было все равно, я была готова терпеть и не такое. "Лишь бы не опоздать"- подумала я и провалилась в сон.
  

* * *

  
   - Хм... На твоем месте, я бы проснулся,- раздался чей-то голос над ухом.
   Я открыла глаза и резко села, больно ударившись обо что-то головой.
   - Уй! Черт, с ума сошла?!
   Я растерянно поморгала, сфокусировала взгляд на Морте, держащимся за нос.
   - Что такое?- немного сипло спросила я.
   - Ничего,- буркнул он, осторожно щупая свой нос.- Ты посмотри,- махнул он куда-то влево.
   Я повернула голову и невольно охнула. Перед тем как уснуть, я накрыла нас защитным пологом с большим радиусом. Теперь перед ним стояли три ледяные фигуры каких-то странных существ.
   - А представляешь, если бы это был Шейрон?- гадко ухмыльнулся некромант, прикладывая снег к лицу.
   Я побледнела и быстро развеяла защитный полог. Лучше сделать его не из магии льда, а из обычной, стихийной.
   - Так, твоя очередь дежурить,- сказал Морт.- Только пожалуйста, не кричи, когда мимо будут проползать, пролетать и пробегать разные уродцы, хорошо?- посмотрел на меня он.
   - Д-да,- нервно оглянулась я на джунгли, выделяющиеся зловещим силуэтом на небе.- Я почитаю,- пробормотала я и достала учебник по магии льда.
   - Только меня не заморозь,- подозрительно глянул на учебник некромант, зевнул и закрыл глаза.
   - Постараюсь,- хмыкнула я и села поближе к костру.
   Читать мне надоело быстро, но не потому что было неинтересно, а потому что мимо действительно проползали всякие... уродцы. По-другому их просто нельзя было назвать.
   - Ну и мерзость,- поморщилась я, глядя на что-то длинное и слизкое.
   Немного подумала и достала "Энциклопедию всех видов нечисти и других опасных существ". Открыла на разделе "Обитатели Мрачного Угодья"... и через час вздрагивала от каждого дуновения ветра и до боли в глазах всматривалась в темноту.
   - Ужас какой,- я передернулась от одной картинки.- Хм... А вот раздел "Обитатели Пустыни Смерти" пустой, точнее его нет вообще. Наверное потому, что там никто никогда не был. А если и был, то не возвращался живым. Та-ак... все, докатилась. Разговариваю сама с собой,- покачала головой я.
   Я и не заметила, как задремала. Из состояния полусна меня вывело мягкое прикосновение к моему ментальному щиту. Я встрепенулась и завертела головой, внимательно вглядываясь за черту защитного полога. Но было так темно, что я даже не различала силуэт джунглей. Я перевела взгляд на Морта. Может некромант пытался проникнуть в мои мысли? Нет, похоже он действительно спит. Тогда кто же...
   За спиной раздался хруст снега.
   Я резко обернулась и еле удержалась от крика. Перед чертой защитного полога стояла человеческая фигура!
   - Лиз...- донесся до меня шепот.
   Я с опаской подошла ближе и зажгла в руке шар света.
   - Лиз...- вновь прошептала фигура, а я окаменела.
   - Ш-шейрон?- запинаясь спросила я.- Н-но...
   Я опять почувствовала мягкое прикосновение к своему ментальному щиту.
   - Иди сюда...
   Я как зачарованная смотрела на него, чувствуя, как учащается сердцебиение. Но что-то меня насторожило.
   - Ты не Шейрон,- медленно сказала я, внимательно глядя в глаза незнакомцу.- Ты не он.
   И я отшатнулась от защитной черты. Незнакомец усмехнулся и негромко сказал, обволакивая своим голосом:
   - Иди сюда...
   - Да дашь ты мне поспать, или нет?- раздался сзади злой сонный голос.- Что она здесь делает?!- с искренним изумлением воскликнул Морт.
   - Кто "она"?- недоуменно спросила я, изо всех сил сопротивляясь, чтобы не выйти за черту.
   - Моя мать,- стал рядом некромант и с беспокойством глянул на незнакомца.
   - Что? Это же Шейрон, только ненастоящий,- пробормотала я.
   - Ты видишь за чертой Шейрона?- резко спросил он и пристально вгляделся в фигуру.- А я свою мать... Та-ак,- нехорошо протянул Морт.- Кажется мы нарвались с тобой на фовоса.
   - Что за фовос?- поинтересовалась я, мучительно морщась от настойчивого шепота в голове.
   - Он наполовину демон Страха. Я думал, они водятся только в Пустыне Смерти,- заметил некромант, зевая.
   - Откуда ты знаешь кто там водится?- я с силой сжала голову ладонями, стараясь заглушить чужой шепот.- Даже в "Энциклопедии" не написано.
   - Ну... скажем так, несколько лет назад мой отец участвовал в одном ритуале у Врат Миров, он помогал призвать какую-то черную колдунью. А Врата Миров, если ты не знаешь, как раз и находятся в Пустыне Смерти.
   "Он умрет... умрет... И ты будешь виновата... ты..."- шепот обволакивал, баюкал.
   - Эти полудемоны Страха находят у жертвы слабое место,- как сквозь вату донесся до меня голос Морта.- У меня это мать. Я немного беспокоюсь за нее. Однако сильного вреда мне фовос нанести не может,- в его голосе прозвучала холодная насмешка.- У меня ментальная защита из стихии Смерти, как раз такая, которая когда-то и отцу помогла.
   "И что же ты будешь делать, когда он умрет?.. Ты же знала, что он умрет... Но ничего не сделала, чтобы помешать этому... Ты будешь винить в его смерти себя..."
   - Нет,- простонала я, опускаясь на колени.- Не надо...
   - Лиз,- позвал Морт.- Лиз, что та..? Черт! Я идиот!
   Сквозь слезы застилающие глаза, я увидела, как полыхнула серебряная вспышка. Повеяло могильным холодом. Откуда-то со стороны моря раздался рев. Где-то взвыл оборотень.
   "Он умрет... А ты ничем не сможешь ему помочь... Ты будешь виновата... ты..."- шепот затих...
   - Если эти уроды сейчас не появятся, то нам конец,- услышала я голос некроманта и благополучно отключилась.
  

* * *

  
   - Что она здесь делает?!- донесся до меня чей-то крик.
   - Тише! Разбудишь!- зашипел на него недовольный голос, в котором я узнала голос некроманта.
   - Что она здесь делает?!- еще раз яростно проревел кто-то.
   - Тебя спасает,- со смешком сказал Морт.
   - О, Шер обзавелся спасительницей, которую саму надо спасать,- хохотнул кто-то.
   Шер...Что-то шевельнулось в памяти.
   - Да как она тут оказалась?!- продолжал возмущаться кто-то.
   - Как-как... На смеруссе приплыла,- пробормотал некромант.
   Послышался гул заинтересованных голосов. Неожиданно моего лба коснулась чья-то теплая ладонь.
   - Где Залондор?! Где этот чертов целитель? Почему она до сих пор без сознания?- с беспокойством раздалось надо мной.
   - Шер, да успокойся. Дамочка просто переволновалась,- успокаивающе сказал кто-то.
   Шер... Шейрон!!
   Я резко открыла глаза и заморгала, щурясь от ярких всполохов костра.
   - Лиз, ты как?- на меня с тревогой смотрели льдисто-серые глаза.- Ничего не болит?
   - Нет,- я улыбнулась.- Шейрон...
   - Наша спящая красавица проснулась,- с ухмылкой заметил Морт, подойдя ближе.
   Я вновь поглядела на Шейрона, но он уже на меня не смотрел. Он встал и отошел к большому костру, вокруг которого сидело пятеро человек. Я без труда определила, что трое из них некроманты, так как только у них были такие короткие волосы, как и у Морта.
   - Я...- начала было я, но некромант покачал головой.
   Я с горечью глянула в спину Шейрона и поднялась. Отряхнула колени и осмотрелась. Мы находились на большой поляне (если конечно можно так назвать кусочек земли, окруженный зарослями растений). Я молча села к костру рядом с некромантом и протянула к огню руки.
   - А если серьезно, зачем вы здесь?- раздался сочный бас и я подняла глаза.
   На меня с любопытством глядело пять пар глаз. Я вздохнула и ответила:
   - Считайте это женским капризом.
   - Странные у вас капризы, мисс,- хмыкнул крепкий парень с тонкими усиками.- Настораживают.
   - А что, мне нельзя хотеть сражаться с нечистью?- с вызовом спросила я.- Вы вот, чего хотите?
   - Поднять Древнее кладбище...- мечтательно закатил он глаза, за что моментально получил тычок в бок от своего соседа, блондина с зычным голосом.- Нет, ну а что? Его же недавно поднимали! Года... э-э... два назад! Помнишь как мы еще завидовали пятикурсникам, потому что их отправили туда упокаивать мертвяков?
   - Конечно помню,- хмыкнул блондин.
   Я посмотрела на сосредоточенный профиль Шейрона и вздохнула. Я как-то по-другому представляла себе нашу встречу. Но главное, что он жив, - напомнила я себе.
   "Ненадолго..."- прошелестел ветер, и я нервно дернулась.
   - Что такое?- поинтересовался Морт, глядя как я испуганно озираюсь.
   - Вы слышали?- еле слышно спросила я.
   - Что?- недоуменно посмотрел на меня блондин.
   - Ничего,- сказала я и покрепче обняла себя руками, стараясь унять дрожь.
   Рыжеволосый парень, сидящий слева от меня, без стеснений приложил свою руку к моему лбу.
   - Она замерзла,- заметил он.
   - Да ну,- ядовито отозвалась я.- Вот уж не думала. Подумаешь, искупалась в ледяном море и заснула на промерзшем песке.
   - Это не из-за этого,- озабоченно покачал головой он и дотронулся до моих щек.
   - Да что ты делаешь?!- возмутилась я.
   - Прости его,- хмыкнул блондин.- Он наш целитель. Когда задумается, начинает забываться.
   - Что такое, Залондор?- спросил Шейрон, и у меня что-то приятно заныло внутри от его обеспокоенного взгляда.
   - Она... теряет магию,- пробормотал будущий целитель.- И...
   - Давай отойдем,- отрывисто сказал Шейрон.
   Они поднялись и углубились в чащу. Я пару минут недоуменно глядела им вслед, а потом быстро встала.
   - Ты куда?- спросил Морт.
   - Туда,- буркнула я и тоже вломилась в чащу.
   Через пару секунд стихли все звуки. Я обернулась, но увидела только темноту.
   "Умрет... умрет..."- прошелестела листва.
   Я в ужасе бросилась бежать вперед, ломая ветки и проваливаясь ногами в маленькие ямы.
   "Ты не успеешь... И ты будешь виновата..."
   - Где он, где же он,- в отчаянии бормотала я, не замечая больно хлеставших по лицу веток.
   Внезапно я врезалась во что-то большое.
   - Зачем ты за нами пошла?- меня больно схватили за плечи.
   - Шейрон,- облегченно выдохнула я и порывисто его обняла, сомкнув руки за его спиной.- Как же я испугалась...
   - Вот мы и знаем причину ее страха,- задумчиво сказал будущий целитель.- Мортиферус говорил, что вы наткнулись на фовоса, так?
   - Да,- кивнула я и отстранилась от мага, с легким сожалением отметив, что тот даже не попытался ответить на объятья.
   - Как я и предполагал, Шер. Я вас оставлю,- бросил целитель и скрылся в зарослях.
   На смену радости от встречи и того, что Шейрон жив, пришел ужас. Я только что своим поступком показала, что... он мне не безразличен. А вот что он чувствует ко мне?
   - Лиз, я не знаю почему ты здесь, но тебе здесь нельзя оставаться, это опасно,- начал он.- И еще, Залондор сказал что ты теряешь магию. Тебя изнутри съедает страх, и именно этим питается тот фовос, полудемон Страха.
   Шейрон немного помолчал.
   - Лиз, почему ты за меня боишься?- тихо и напряженно спросил он.
   - Потому что я тебя люблю,- неожиданно для самой себя сказала я.
   Сказала и испугалась. Шейрон пару секунд вглядывался в мое лицо, освещаемое только лунным светом, а потом вздохнул и притянул к себе.
   - Ты не представляешь, как я устал,- прошептал он мне на ухо, щекоча горячим дыханием.
   - Представляю,- выдохнула я, прижимаясь щекой к его щеке и расслабляясь.
   Внезапно хрустнула ветка. Шейрон весь напрягся и посильнее прижал меня к себе. Я тоже настороженно вгляделась в темноту, всей кожей ощущая как она сгущается. Маг резко крутанул пальцем в воздухе и послал фиолетовый лучик в сторону привала его команды. Рядом послышалось рычание.
   - На тебе защита,- прошептал Шейрон.
   Я кивнула и сосредоточилась, настраиваясь на стихию Воды. Море было еще близко и я без труда нащупала ниточку энергии, идущую от него.
   - Давай!
   Я накрыла нас непроницаемым ледяным пологом, сверкающим голубым светом. Шейрон сделал молниеносный взмах руками, умудряясь по-прежнему прижимать меня к себе. От него пошла мощная волна огня, выжигая гигантский круг на своем пути. Кто-то взвыл, а я зажмурилась, испугавшись такого огня.
   - Все в порядке?- отвел прядь волос с моей щеки маг.
   - Да,- пробормотала я, оглядываясь.
   Множество больших существ, похоже вурдалаков, медленно нас окружало. Я забормотала заклинание, становясь спиной к спине Шейрона.
   - Бей по брюхам!- крикнул мне он, сам просто превращая их в пепел.- А то так их не одолеешь!
   Я криво усмехнулась и плавно провела рукой перед скалящимися монстрами. Они противно завизжали и стали медленно превращаться в лед. Откуда-то сбоку послышались крики, я скосила туда глаза и увидела, как остальные некроманты, боевой маг и целитель отчаянно сражаются с монстрами.
   - Почему их так много?- закричала я, посылая ледяную магическую волну.
   - Не знаю, магия Смерти привлекла!- прокричал в ответ Шейрон.- Твой некромант хорошенько колданул на берегу. Даже я почувствовал.
   - Он меня спасал,- пробормотала я.
   Нас начали оттеснять к темным зарослям. Я похолодела.
   "Умрет... И ты умрешь..."
   - Заткнись!- злобно сказала я и метнула в монстров по пульсару.
   Но нас по-прежнему оттесняли к густым кустарникам неизвестного мне растения. Один из чудищ пригнулся и прыгнул, но при соприкосновении с моим защитным пологом заледенел. Ледяная фигура больно ударила меня по коленям. Я вскрикнула и упала в темные заросли.
   "Умрет... умрет..."
   - Нет,- со слезами на глаза прошептала я.- Нет...
   - Лиз!- воскликнул Шейрон и полыхнула алая вспышка огня.
   Гигантский вурдалак взвыл в паре сантиметров от моего горла и превратился в пепел. Я чертыхнулась, видимо, когда упала, развеяла защитный полог. Я попыталась подняться, но была грубо оттолкнута. Клацнули острые зубы, раздался приглушенный крик, и вновь полыхнула яркая вспышка.
   - Нет!!- закричала я и бросилась к Шейрону, лежащему без движения.- Прочь!- яростно взревела я, и вурдалаков отшвырнуло в сторону мощной волной магии.- Прочь,- разрыдалась я и упала на колени рядом с магом.
   Одежда на боку была разодрана, рана напоминала кровавое месиво, по губам стекала тонкая струйка крови. Он открыл глаза... такие знакомые, льдисто-серые... такие родные и любимые... Он посмотрел на меня и попытался что-то сказать.
   "Умрет... А виновата ты..."
   - Тихо, все хорошо,- глотая слезы, прошептала я.- Ты не умрешь, я не позволю.
   С мрачной решимостью я материализовала в руке свой меч и повернулась к скалящим зубы вурдалакам.
   - Поиграем?- мои губы тронула кривая усмешка и я смахнула слезы.
   Тонкая полоска охрового металла запылала. Конечно, вокруг бесчисленное множество нечисти. Я вложила в меч почти всю свою магию, и как только он касался живого существа, мгновенно превращал его в лед.
   - Ненавижу,- шептала я, четко делая удары.- Ненавижу.
   Неожиданно рукоятка меча засветилась серебряным светом, на ней явственно проступило клеймо кобры. Я с удивлением увидела, как отшатнулись от меня вурдалаки. Кто-то тихонько завыл, остальные подхватили вой. Через минуту они уже убегали вглубь джунглей.
   Я бросилась к Шейрону, ногой затерев защитный круг, который наспех нарисовала, чтобы вурдалаки до него не добрались.
   - Залдар, или как там тебя!!- закричала я, обращаясь к группе магов.- Целитель!
   От группы отделилось две фигуры и быстро направились к нам. Будущий целитель сразу же склонился над бесчувственным телом мага, а Морт молча положил руку мне на плечо и увлек в сторону. На его плече красовалась глубокая царапина. Некромант проследил за моим взглядом и усмехнулся.
   - Мне плохо,- пробормотала я, почувствовав головокружение.
   Из последних сил попыталась нащупать ниточку энергии, идущую от моря, но колени предательски подломились...
  

11

  
   Сознание все пыталось ускользнуть, но я упрямо цеплялась за него. Изредка до меня доносились отголоски чьих-то голосов.
   - Надо срочно телепортировать его в Ривелл.
   - Заклинание очень трудное даже для одного человека, а тут придется контролировать сразу два тела.
   - Тогда мы можем открыть портал, это легче!
   - Да, но сил и энергии понадобиться больше. Жатиз, ты маг огня! Тебе не из чего генерировать энергию. А нам нужен хороший поток магии.
   - Мы можем соединить силы и...
   - Нет, Иракел, нам нужен проводник магии, иначе...
   - Я могу,- с трудом произнесла я, открыв глаза.- Где он?
   - Я наложил заклинание,- быстро сказала будущий целитель.- И этим самым приостановил все его жизненные процессы. Пару часов протянет.
   На его уставшем лице появилась несколько вымученная ободряющая улыбка.
   - Я знаю кто ему поможет, и как,- медленно произнес Морт.- У отца есть друг... Имеет высшую степень посвящения в некромантию,- многозначительно посмотрел он на некромантов четвертого курса.
   - Так чего же мы ждем?!- не выдержала я.- Надо срочно создавать портал! Я... я сейчас настроюсь на Воду, подождите...
   Я покачнулась от слабости, но все же устояла на ногах. Все озабоченно переглянулись, но ничего не сказали. Я закрыла глаза и сосредоточилась.
   - Пойду только я, она и раненный,- сказал Морт, а потом тихо добавил:- Большего она не выдержит. А я необходим, ведь только я знаю где можно найти того некроманта.
   - Я готова,- пробормотала я, не открывая глаз.
   Кто-то сжал мою руку, и я почувствовала, как потекла через меня энергия. Через пару минут я открыла глаза и уставилась на сверкающий синий портал.
   - Я первый,- сказал некромант, левитацией поднял Шейрона и ступил в портал.
   У меня больно сжалось сердце, когда я увидела бледное лицо мага огня, его почти посиневшие губы...
   "Ты виновата... ты... И он умрет..."
   - Да я,- сжала зубы я.- Но только в том, что не смогла предотвратить это. И он не умрет, я не позволю,- произнесла я.
   - Твоя очередь... э-э... прости, не знаю твоего имени,- сказал один из некромантов.
   - Лиз,- отозвалась я и шагнула в портал.
  

* * *

  
   - Мне кажется, или... Нет, не может быть...- прошептала я.
   - Ты о чем?- поинтересовался Морт, с силой барабаня в дверь.
   Охранные заклинания были не активированы и можно было с уверенностью сказать, что хозяин был дома. Хотя где ему еще быть глубокой ночью?
   - Просто... просто...- я не находила слов, чтобы ответить.- Ты уверен, что здесь живет друг твоего отца, некромант?
   - Конечно,- фыркнул он.- Отец мне много про него рассказывал и даже познакомил однажды. Лично сам он познакомился с этим некромантом, когда был в Пустыне Смерти, помнишь, я тебе рассказывал про ритуал у Врат Миров? Ну вот, там они и познакомились.
   В этот момент дверь резко распахнулась и на пороге показался высокий мужчина с темно-серыми глазами.
   - Папа, ты должен мне помочь,- сказала я прежде, чем Морт успел открыть рот.
  

* * *

  
   - Папа, я прошу тебя, быстрее,- говорила я, нервно смотря на дверь гостиной, где лежал Шейрон.- Пожалуйста, Морт сказал что ты можешь ему помочь.
   Однако отец не спешил. Он сел в кресло, стоящее в коридоре, и спросил:
   - А тебя не удивил тот факт, что я некромант?
   - Немного, но от тебя можно ожидать всякого,- непроизвольно вырвалось у меня, однако он только усмехнулся.
   - О, да... Мортиферус, ты не мог бы принести мне из кабинета все необходимое?- обратился к первокурснику отец.- Думаю, ты знаешь что именно я собираюсь сделать?
   Морт ответил ему чуть кривой понимающей улыбкой.
   - Мой кабинет на втором этаже, сама крайняя дверь слева.
   Как только он скрылся на лестнице, отец задумчиво потер подбородок и сказал:
   - Я не просто увлекся Темной магией, милая моя. Мне подвластна стихия Смерти.
   - Да?- вяло удивилась я, чувствуя легкое головокружение.- Я думала, что только высшие демоны могут владеть несколькими стихиями. Ладно,- я поборола подступающую тошноту.- Потом расскажешь, сейчас важно помочь Шейрону.
   - Я помогу ему,- медленно сказал отец.- Но...- он замолчал.
   - Но?- немного нервно спросила я, прекрасно понимая, что просто так ничего не делается.
   - Ты должна будешь кое-что для меня сделать,- чуть усмехнулся отец.- Кое-куда вступить...
   - Куда?- напряглась я.
   - Узнаешь,- мне не понравилась его улыбка.- Выбирай. Или твой дружок умрет.
   Перед глазами встало лицо Шейрона с застывшей маской боли.
   - Медлить нельзя, ты права. Его душа пока еще при нем,- по его губам скользнула улыбка.- Однако Смерть настойчиво пытается завладеть ею. Даже отсюда чувствуется ее запах. Но я могу заставить ее отступить...
   Я онемела. Это была по-настоящему могущественная магия. И плата за помощь отца обойдется мне очень и очень дорого. Но зато Шейрон будет жить...
   - Я согласна,- судорожно кивнула я и чуть ли не взмолилась:- Только быстрее, папа, пожалуйста.
   - И еще...- пожевал губами тот, кинув на меня недовольный взгляд.- Потом ты должна будешь его забыть.
   - Что?- еле слышно спросила я.
   - То что слышала,- грубо ответил отец, вставая и закатывая рукава рубашки.- Ну?
   Я поняла, что каждая секунда на счету и опять кивнула, с паникой смотря на дверь.
   - Хорошо, только быстрее,- нервно сказала я, не в состоянии трезво мыслить.
   - Все ингредиенты есть,- спустился по лестнице Морт с объемной сумкой.- Кроме...
   - Я знаю,- ухмыльнулся отец.- У нее возьми. Уверен, она еще чиста. А потом в комнату, будешь помогать.
   Глаза у парня сверкнули в предвкушении. Я схватилась за спинку кресла, чтобы не упасть от слабости.
   - Будет немного больно,- раздалось рядом и меня усадили в кресло.- Но это во благо, ты же хочешь, чтобы твой Шейрон жил?
   Я кивнула. Морт взял мою руку, подставил под нее глубокую чашу и занес ритуальный нож. Я сглотнула, хотела было что-то сказать, но мир покачнулся, и я провалилась во тьму.
  

12

  
   Я проснулась и пару секунд лежала неподвижно. Подняла правую руку и внимательно осмотрела перебинтованное запястье. Осторожно пошевелила головой, после чего села. Странно, ничего не болело. И не было больше той пустоты внутри, меня буквально переполняла энергия. Я дотронулась босой ногой до пола и застыла.
   Я находилась в своей комнате, на улице уже давно светило солнце, даже скорее клонилось к закату. Мне не хотелось вставать с постели, хотелось еще полежать, побыть немного беззаботной... Мне было элементарно страшно. Я боялась узнать, что с Шейроном.
   Я помотала головой и решительно поднялась, одернула помятую блузку и открыла дверь. В доме было невероятно тихо. Я зашла на кухню и увидела напряженного отца и Морта. Они сидели и молча пили чай.
   - Что... с ним?- спросила я и внезапно почувствовала слабость в ногах.
   - Ты как?- не обратил внимания на мои слова отец, заметно расслабившись.- Нельзя себя так запускать, милая моя, еле откачал. В следующий раз, когда будешь предлагать себя в качестве проводника магии, подумай во что превратиться твоя аура. На этот раз тебе повезло.
   - Что с ним?- уже более окрепшим голосом спросила я.
   - Иди посмотри,- пожал плечами Морт.
   Под его глазами залегли глубокие тени, а сами глаза были красными от недосыпа. Отец представлял точно такую же картину. Он будто даже постарел на несколько лет.
  
   Я долго стояла перед дверью в гостиную и не решалась войти. Но, все-таки пересилив себя, вошла. Он лежал на диване, его лицо было спокойно, грудь медленно вздымалась. И у меня отлегло от сердца. Я принесла влажное теплое полотенце и принялась осторожно вытирать с его губ и щек засохшую кровь. Потом перевела взгляд на его плащ, который никто даже не додумался снять, и вздохнула.
   - Грязный, порванный,- пробормотала я, пытаясь аккуратно снять его.- Сплошная антисанитария!
   Через пару минут плащ валялся рядом с диваном, а я задумчиво рассматривала темную рубашку Шейрона, точнее то, что от нее осталось. Сплошные лоскуты. А вот под ними...
   - Мамочка,- прошептала я.- Какой ужас...
   Весь бок сплошь покрывали шрамы - следы от острых зубов вурдалака. Зубов, которые предназначались мне...
   - Хорошо еще, что кусок не оттяпали,- внезапно раздалось в комнате.
   Я вздрогнула и подняла глаза, а потом смущенно покраснела. С легкими смешинками в глазах, на меня глядел Шейрон.
   - Кхм, я это... сейчас принесу какую-нибудь рубашку,- пробормотала я, стараясь не глядеть на его голый торс, хотя соблазн был велик. Так велик, что я все-таки бросила туда пару взглядов. Потом опять наткнулась на его насмешливый взгляд и сглотнула.- С-сейчас вернусь!- воскликнула я и стремглав бросилась из комнаты.
   Закрыла дверь и прислонилась к ней спиной. Что со мной? Почему так бешено колотиться сердце?
   - Это от радости,- сама себе сказала я и двинулась в отцовскую спальню за рубашкой.- От радости, что он жив, а не от... чего-то другого. Подумаешь, увидела его полуголым, ну и что?- бормотала я, копаясь в груде вещей.- Подумаешь, хочу...
   Я вся раскраснелась от мыслей о полуголом маге огня, и в комнату влетела бурая как рак.
   - Вот,- протянула ему рубашку я.
   - А мы уже думали, что ты убежала,- ухмыльнулся Морт, вставая из кресла.- Если не возражаешь, я пойду. Спать охота. Прощай.
   - Пока,- немного растеряно отозвалась я, опять стараясь не глазеть на Шейрона.
   - Этот некромант мне много чего интересного рассказал,- сказал он, застегивая пуговицы.
   - Да?- поинтересовалась я, внимательно разглядывая картину, висящую на стене.- И что же он сказал?
   Я буквально всем телом ощутила, как он подошел ко мне. От него исходил невероятный жар.
   - Спасибо,- прошептал Шейрон, легко обняв.
   Я молча приникла спиной к его груди. Мы стояли так несколько минут, прежде чем я сказала:
   - Шейрон, мы не... мы не можем быть вместе.
   Его рука на моей талии напряглась.
   - Почему?- тихо спросил он.
   - Так надо,- через силу сказала я.
   - Кто он?- с тоской спросил Шейрон, и у меня защемило сердце.
   Я не выдержала, повернулась и порывисто обняла его, прижавшись так сильно, как только смогла. Почувствовав, как сомкнулись его руки у меня на талии, я закрыла глаза и уткнулась носом в его шею. От него пахло чем-то вкусным и невероятно знакомым...
   - От тебя пахнет черным кофе, таким горьким...- пробормотала я.
   Он в ответ только сильнее прижал меня к себе.
   - Я...- начал Шейрон, но дверь в комнату резко распахнулась.
   Отец пристально на меня поглядел и я молча отстранилась от мага. Мужчины смерили друг друга взглядами.
   - Тебе следует обратиться за помощью к целителям Академии,- отрывисто сказал ему отец.- Стоит подлечить твою ауру, она сейчас вся в Темной магии, уж прости,- легко усмехнулся он.
   - Благодарю за совет, обязательно приму его к сведению,- так же бесстрастно ответил Шейрон.
   Я в который раз поразилась их сходству. Тот же холодный блеск глаз, твердый взгляд... Но я-то знала что Шейрон не жестокий, как мой отец, а... другой, совершенно другой.
   - Я проинформировал директрису Академии Магии. Она вас ждет,- сказал он и добавил:- Немедленно.
  

* * *

  
   - Я объявляю тебе выговор, Элизабет, хотя ты заслуживаешь большего,- закончила директриса.- Свободна, а вас, мистер, я попрошу остаться!
   Я пожала плечами и вышла из ее кабинета. Вот где, спрашивается, справедливость? Нет, чтобы внимательно выслушать, во всем разобраться... А то наорала, потрясла какими-то бумагами перед носом и влепила выговор. Придется пересдавать практику... Чувствую, засунут меня в какую-нибудь библиотеку и скажут с книг пыль сдувать. Я тяжело вздохнула и бросила взгляд на дверь кабинета директрисы. Шейрон...Но отец запретил даже думать о нем, хотя... как он узнает?
   Немного приободрившись, я двинулась в сторону общежитий.
   - Ба, какие люди,- раздалось сзади.
   Я резко обернулась и уставилась на рыжую эльфийку.
   - Чего тебе?- неприязненно поинтересовалась я.
   - Да так... была неподалеку, услышала что мой Шер вернулся, вот и...
   - Он не твой!- раздраженно сказала я.
   - А что, твой?- прищурилась Лара и высокомерно фыркнула.- Да ты на себя посмотри! Волосы нечесаные, морда неумытая, одежда грязная и мятая. Кто такую полюбит?- в ее вопросе было столько яда, что я невольно разозлилась.
   - Я тебе покажу, "морда неумытая",- прошипела я, материализуя в руке меч.- Слабо теперь повторить?
   Эльфийка с явным испугом покосилась на оружие, а потом злобно спросила:
   - А тебе слабо без меча мне ответить? Или такая храбрая только с этой железкой? А?
   - Что, испугалась?- усмехнулась я.- Признаешь, что я владею "этой железкой" лучше тебя?
   - Вот еще, тебе тогда просто повезло,- процедила Лара.- Я просто не была готова к достойной атаке.
   - То есть я уже для тебя достойная соперница?- подняла бровь я, этим самым выведя рыжую из себя.
   - Дрянь,- прошипела она.- Мерзкая, гряз...
   - Лаура,- прогремел чей-то голос по коридору, и эльфийка буквально поперхнулась словами.
   К нам приближался Шейрон, и он явно был зол.
   - Она первая начала,- заявила Лара.
   Я быстро крутанула мечом, заставляя его исчезнуть, и невинно захлопала ресницами. По губам мага скользнула едва заметная улыбка.
   - Не сомневаюсь, что ты здесь делаешь?- поинтересовался он.
   - О, Шер,- томно закатила глаза та и я с непонятным удовлетворением увидела, как брезгливо поморщился маг.
   - Лаура, мы уже все обсудили,- сказал Шейрон, положил руку мне на спину и подтолкнул к лестнице.
   - Но ведь... Я думала...- недоуменно раздалось сзади.
   - Тебе думать вредно,- ядовито сказала я, покрываясь мурашками от прикосновения мага.
   Даже сквозь ткань одежды я чувствовала жар его ладони.
   - Ты чего дрожишь?- поинтересовался он.- Замерзла?
   Он попытался было обнять меня, и я едва не поддалась искушению, но вовремя взяла себя в руки.
   - Не надо, я тогда говорила серьезно. Мы не можем быть вместе,- пробормотала я, глядя в окно и наслаждаясь просто его близостью.
   - Это из-за твоего отца, да?- спросил Шейрон через какое-то время.
   - Может и так,- не стала отрицать я.
   - Но почему? Что он имеет против?
   - Я не знаю, не знаю... Но обязательно узнаю,- я тяжело вздохнула.
   Теперь, находясь рядом с ним, я ощущала почти физическую боль. С одной стороны, не хотелось уходить, а с другой, оставаться было невыносимо.
   - Мне надо на свежий воздух,- выдавила я и быстро пошла прочь.
   - Лиз...- грустно донеслось до меня, и у меня все сжалось внутри.

* * *

  
   Я стояла и задумчиво разглядывала свой меч. За последнее время он стал частью меня, стал моим продолжением, но...
   - Но ты не тот, за что себя выдаешь,- пробормотала я, медленно проведя пальцем по лезвию, даже не порезавшись.- Ты совершенно другой...
   Внезапно раздался легкий хлопок, и к моим ногам мягко приземлился лист бумаги. Я с опаской подняла его и развернула.
   "На пересдачу практики тебя распределят в библиотеку имени Асмодея Ракитского. Завтра в три часа дня жди меня у черного хода библиотеки. И без глупостей, его жизнь в моих руках. Уж я об этом позаботился".
  

13

  
   Я стояла, открыв рот. Левый глаз нервно задергался.
   - Ну как?- повторила Стефа и весело подпрыгнула.
   Вместе с ней подпрыгнул и ее бюст, который просто вываливался из декольте кофточки.
   - Ты это... прикройся,- отмерла я и быстро протянула ей свой шарф, нервно посмотрев по сторонам.
   - Зачем?- надула губы эльфийка и тряхнула плечами, заставив грудь гипнотически заколыхаться.
   Я закашляла.
   - Ты что с ней сделала?- еле слышно прошептала я, хватая ртом воздух.
   - Новое направление в Розовой магии дриад,- любовно погладила свои... э-э... выпуклости Стефа.- Увеличение бюста.
   - Но почему? У тебя же было... все нормально!- я еле оторвала взгляд от этого безобразия.
   - Я хотела всего лишь четвертый размер, но мне предложили сделать пятый по той же самой цене,- охотно пояснила она, смерив меня оценивающим взглядом.- А ты не хотела бы...
   - Нет-нет,- быстро сказала я.- Мне в себе все нравиться.
   - Как знаешь,- протянула эльфийка.- Там сейчас скидки...
   - То есть вместо того чтобы проходить практику, ты...- немного осуждающе начала я.
   - Да с этой идиотской практикой я справилась за пару дней. В том лесу просто нарушился обмен энергии,- отмахнулась от меня она.- Я это быстренько поправила, а еще...
   - Ты и себе кое-что подправила,- со вздохом сказала я, испытывая просто невероятное желание чем-нибудь прикрыть подругу.
   - Разве тебе не нравится?- невероятно удивилась Стефа, почти ткнув меня носом в свой бюст.
   - Да нравится, нравится,- вырвалась я из ее цепких рук и еще пару раз нервно оглянулась.
   Около Академии, где мы стояли, было удивительно пусто.
   - А... тебе не холодно?- поинтересовалась я.- Ведь февраль на дворе, как никак.
   - Грех скрывать такую красоту под толстым студенческим плащом и мантией,- скривилась эльфийка.- Кстати, ты куда шла-то?
   - На практику,- кисло отозвалась я.- В библиотеку имени Асмодея Ракитского.
   - Подожди, вроде тебя на корабль с некромантом распределили... А ну рассказывай почему ты здесь!- потребовала она.
   Я тяжело вздохнула, поняв, что это надолго.
   - Ну... Мы с некромантом пару дней...
   Я вкратце рассказала ей все, что со мной приключилось за те несколько дней, включая мою опрометчивую (точнее "бредовую", как поправила меня она) идею отправиться во Мрачные Угодья. О том, как мой отец спас Шейрона и что мне пришлось ему пообещать, я умолчала. Кстати на счет этого...
   - Мне пора, а то что-то заболтались мы,- подпрыгнула я.- Я и так уже опоздала в библиотеку. Не хватало еще и...- я благополучно проглотила конец предложения.- Пока!
   - Лиз, погоди! А вы с Шейроном встречаетесь??- раздался сзади ее крик.
   Я только махнула рукой и повернула за угол здания департамента охраны правопорядка.
  

* * *

  
   - Ты будешь делать все, что я скажу, поняла?- сказал отец.
   Мы стояли в узком переулке на окраине Ривелла.
   - Поняла,- сквозь зубы ответила я, напоминая себе, что именно он спас жизнь Шейрону.
   - Отлично,- по его губам скользнула едва заметная усмешка.- Тогда прошу.
   Отец пару раз стукнул по старой, трухлявой двери, которую я не сразу заметила. Дверь со скрипом распахнулась, явив нам свое черное нутро.
   - А что там?- я покосилась на крутую лестницу, уходящую вниз.
   - Я не обычный маг, Элизабет,- начал он, подтолкнув меня к лестнице.
   - О, представь себе, я догадалась,- язвительно отозвалась я, осторожно ступая по заплесневелым ступенькам.
   - Не ерничай,- строго сказал отец, поддерживая меня за локоть.
   - Не могу, характер такой,- отозвалась я.- Куда я должна вступить? Какое-нибудь общество фанатиков Повелителя Тьмы?- поинтересовалась я.
   - Не совсем,- отозвался он и хмыкнул.- Хотя ты недалека от истины.
   - Вы поклоняетесь правителю?- опешила я и даже остановилась от изумления.
   - Повелитель уже не правитель,- немного резко ответил отец.- Его сын всем заправляет. Ему осталось только получить официальный статус Повелителя, но для этого ему нужно...
   - Жениться, да-да, я знаю,- закатила глаза я и продолжила движение.- И кто же эта счастливица?
   - А вот это тебя не касается,- чуть сильнее сжал мой локоть он, а потом расслабился.- Пока не касается.
   Мне не понравилось, как он подчеркнул первое слово. Я ступила на подгнивший деревянный пол и сморщила нос, очень воняло сыростью.
   - Ну и где мы?
   Мы подошли к еще одной двери, на этот раз намного больше и крепче.
   - В самом сердце Ордена Хранителей Тьмы,- сказал отец и распахнул створки.- Прошу.
   Я с опаской шагнула вперед и зажмурилась от света. Открыв слезившиеся глаза, я поняла, что стою на небольшом помосте, вокруг расстилается темнота, а на меня саму откуда-то сверху падает свет.
   - Она девушка,- внезапно визгляво раздалось в темноте.
   - Ты что-то имеешь против?- я узнала голос отца.
   - В принципе...- задумчиво начал глубокий баритон.
   - Конечно против!- все так же визгляво воскликнул кто-то.- Это позор для Ордена! У нас никогда не было ни одной женщины!
   - Значит, она будет первой,- ледяным тоном произнес отец.- Я уже говорил для чего она нам нужна и повторять не намерен.
   - Лук, меч или нож?- спросил глубокий баритон.
   Я поняла, что это обращались ко мне.
   - Меч,- чуть хрипло ответила я и откашлялась.
   - Готова ли ты на все, ради Ордена?
   Я замерла. Что значит "на все"?
   - Мне плевать на вас и на ваш орден,- высоко подняла голову я.- Но мне не плевать на одного человека.
   - Не думаю, что с таким отношением к делу она способна...- опять начал визглявый голос.
   - А я думаю,- отрезал отец.
   Послышался приглушенный шепот, а я начала нервно озираться по сторонам. Что я делаю? Здесь явно что-то не так. Что за орден такой, и причем тут "меч, лук или нож"?
   Но в памяти всплыл образ Шейрона, и я заставила себя успокоиться.
   - Ты готова вступить в наши ряды?- вновь раздался глубокий баритон.
   Все внутри вопило: "В какие ряды?! Что здесь происходит?!", но я только кивнула и еле слышно сказала:
   - Да.
   - Ты делаешь это осознано?- в голосе проскользнула усмешка.
   - Да,- сквозь зубы выдавила я.
   - Ты готова на все ради Ордена?
   Я молчала. Вокруг расстилалась темнота, слышался шепот, шорох, чье-то покашливание... Что я делаю? В этом ордене состоят явно не любители бабочек и цветочков. Такое странное чувство, будто стоишь на краю пропасти и вот-вот должна ступить в неизвестность, туда, откуда нет возврата...
   - Готова?- с нажимом повторил голос.
   - Да.
  

* * *

  
   Я стояла на коленях, вытянув руки вперед. Губы послушно повторяли клятвы, тонкие нити которых оплетали запястья на подобии оков.
   - А теперь,- торжественно начала фигура в красном балахоне, стоящая передо мной,- твое оружие.
   Он щелкнул пальцами и из темноты в круг света ступила вторая фигура, только в отличии от первой, облаченная в черный балахон. Она протянула тому сверкающий меч с вязью из стальных лент, которые переплетались друг с другом и плавно переходили из гравировки в эфес меча.
   - Отныне, твоим знаком будет...
   - Я дико извиняюсь,- прервала я его вдохновенно-возвышенный тон.- Но у меня уже такая штука есть.
   - Какая штука?- растерянно отозвалась фигура в красном балахоне.
   - Да меч,- я кивнула на холодное оружие.- Вот в точности такой же, только...
   Я замолчала. Этот меч выглядел, как... меч. Как обычный отполированный кусок металла. А вот мой клинок... он манил, притягивал, смотря на него сразу хотелось взять в руку, почувствовать приятный холодок стали...
   - Элизабет, ты срываешь ритуал,- из темноты зашипел отец.
   Я хмыкнула и материализовала в руках свой меч. Повисла тишина.
   - Этого не может быть,- нарушил тишину кто-то.
   - Странно...- протянул мужчина в красном балахоне.- Хм... кобра...
   Я бросила взгляд на рукоять меча, где вспыхнуло клеймо змеи.
   - Кобра была знаком Эгмунда, но его убили,- сказал он, и я физически почувствовала его тяжелый взгляд.
   - Не убивала я никого!- даже подпрыгнула на коленях я.- Я его выиграла, просто выиграла и ничего больше!
   - Действительно, убить его она не могла. Ей было семь, когда Эгмунд пропал,- сказал отец.
   - Но это все равно очень странно, меч признал ее своей хозяйкой, хотя она даже не проходила обряда посвящения!
   - И не пройдет, если мы сейчас же не продолжим,- резко сказал отец.- Пусть проходит его с этим мечом.
   Мужчина в балахоне согласно кивнул и произнес:
   - Хорошо, приступим к главной части.
   Я все продолжала стоять на коленях, вытянув руки и опираясь на свой меч. На голову капнуло что-то горячее, я вздрогнула и подняла глаза. Мужчина стоял с большой чашей и что-то быстро бормотал, капая на меня жидкостью из емкости. Я зажмурилась и сжала зубы, чтобы не вскрикнуть от боли. Жар начал обволакивать меня, стало невыносимо горячо, но тут я почувствовала, как на голову упала уже ледяная капля. Тело сковал холод.
   - Мы, Орден Хранителей Империи Тьмы, принимаем тебя в свои ряды.
   Голова закружилась, дыхание вырывалось облачком пара. Руки будто примерзли к рукоятке меча. Неожиданно послышался легкий хруст. Каменный пол начал медленно покрываться ледяной коркой, неутомимо подбираясь ко мне и острию меча. Через минуту я дрожала, скованная льдом.
   - Хм,- глубокомысленно произнес мужчина.- Клянешься ли ты своей магией... э-э... Льда, быть верной Ордену до конца своих дней?
   Я вздрогнула и с трудом подняла голову, чтобы вглядеться в его глаза, не шутит ли он. До конца своих дней? До конца своих дней?! Нет, это зашло слишком далеко, слишком! Я принялась ожесточенно шевелиться, пытаясь вырваться из ледяного кокона.
   "Подумай..."- раздался голос отца в голове, и все завертелось вокруг.
  

14

  
   Это было кладбище. Был день.
   - Шер, ты уверен, что некроманты именно сюда придут ночью?- раздался чей-то голос.
   - Конечно,- хмыкнул родной до боли голос.- Эти малявки первокурсники вчера весь ужин об этом болтали, идиоты.
   - Согласен.
   Из-за статуи показались двое. В первом я сразу же узнала Шейрона, а вот второй был мне незнаком.
   - Так какие ловушки будем ставить? Может Огненный сюрприз?- хихикнул второй парень.- А я могу мини-смерчик забабахать, вот визгу-то будет...
   - Это точно,- хмыкнул тот.- Но лучше...- Шейрон резко побледнел, схватился за надгробье и начал медленно опускаться на колени, хватая ртом воздух.
   - Шер, что такое?!- склонился над ним парень.
   По подбородку мага побежала струйка крови.
   - Что с тобой?- не на шутку испугался его спутник.
   Я судорожно вздохнула, увидев, как Шейрон распластался на земле и начал хрипеть, захлебываясь собственной кровью.
   "Его жизнь на кону",- вновь раздался голос отца.- "Тебе следует только согласиться, или..."
   - Да согласна я, согласна!- со слезами на глазах прокричала я.- Только прекрати!!
   Все вокруг померкло, через мгновение я вновь стояла на коленях перед мужчиной в балахоне.
   - Клянусь,- давясь от слез, сказала я.
   Толстый ярко-голубой луч крепко обвил мои запястья и с громким шипением впитался в кожу. Лед рассыпался в пыль...
   - Отныне ты Хранительница Ордена,- произнес глубокий баритон.
   Перед глазами все поплыло и я провалилась во тьму.
  

* * *

  
   Ощущение было странным. Мне казалось, будто я лечу вниз. В ушах свистел ветер, волосы хлестали лицо...
   - Сколько можно спать?- как сквозь вату услышала я голос.
   Я открыла глаза. Ощущение падения прекратилось.
   - Как ты себя чувствуешь?- равнодушно спросил отец, сидя в кресле.
   Я огляделась.
   - А... как я оказалась у нас дома?- с силой потерла я виски.- Я ничего не помню.
   Отец безразлично пожал плечами. Я потерла не понятно из-за чего ноющее плечо и села.
   - Что это?- я пристально осмотрела светящийся серебряным светом рисунок у себя на задней части предплечья - множество непонятных символов и знаков, заключенных в квадрат, который обвивала кобра.
   Он продолжал молчать. Голова заболела еще сильнее, я застонала и откинулась на подушку, с силой зажмурившись.
   "Клянешься ли ты..."- эхом пронеслось в голове.- "Своей магией... Навсегда..."
   - Что?- я с силой сжала голову.
   "Отныне ты одна из нас..."- прошелестело внутри.
   - Вспомнила?- скучающим тоном спросил отец.
   Я не ответила. На пару минут в комнате повисла тишина.
   - Ты мне так и не сказал, зачем я тебе нужна. Что делает ваш орден?- тихо спросила я.
   - Не "ваш", а наш Орден,- с нажимом поправил меня он, а потом пожал плечами.- Что мы делаем... мы охраняем Империю Тьмы.
   Помимо воли, моя бровь скептически изогнулась и я хмыкнула.
   - Я серьезно.
   - То есть вы подчиняетесь Повелителю Тьмы?- поинтересовалась я.
   - Мы ни кому не подчиняемся!- резко ответил отец.- Повелитель ничто.
   - Н-да?- я внезапно разозлилась.- Неужели? Наверное, он не ровня вашему ордену!- мой голос был полон сарказма.- Подумаешь, владеет сразу четырьмя стихиями, черный маг, да еще и демон. Это же ничто по сравнению с вашей мощью! Так, сущий пустяк,- теперь уже издевательски произнесла я.- А о сыне Повелителя, Даймоне, я вообще молчу. Всего-то пятью стихиями владеет, черную магию знает даже лучше отца, а в некромантии ему равных нет.
   - Чушь!- прорычал он и порывисто встал.- И не смей так со мной разговаривать,- он буквально шипел, угрожающе нависая надо мной.
   - А то что?- неожиданно для себя я не испугалась.- Что ты мне сделаешь?- я злобно прищурилась.- Ни-че-го,- по слогам протянула я.- Я тебе нужна. Для чего - не знаю, но нужна.
   Пару секунд отец пристально смотрел мне в глаза, после чего чуть усмехнулся и отошел к креслу.
   - Теперь ты Хранительница, ты одна из Ордена Хранителей Империи Тьмы,- начал говорить он, задумчиво глядя на свои переплетенные пальцы.- Пути назад нет. Ты поклялась самым дорогим, что у тебя есть - своей магией, свой стихией,- он перевел взгляд на меня.- Так что выбора у тебя нет. Точнее уже нет,- поправился отец.- А раньше был, я предлагал: либо твоя свобода, либо жизнь твоего дружка.
   - Ненавижу тебя,- вырвалось у меня, когда по его губам скользнула самодовольная улыбка.
   - И я тебя люблю, радость моя,- хмыкнул он и быстро покинул комнату.
   Я стиснула зубы и глубоко задышала, пытаясь подавить слезы. С силой ударила кулаком по стене и зашипела от боли.
   - Ненавижу,- прошептала я и еще раз ударила по стене.- Ненавижу!!
   Боль притупила желание разрыдаться. Я сделала глубокий вздох.
   Я не знаю во что втянул меня отец. Не знаю что будет дальше. И если ради Шейрона мне придется пожертвовать своей свободой и стать тем, кого желает сделать из меня отец... Что ж... я согласна. Вот только играть будем по моим правилам.
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Ковальчук Анастасия "Друзья поневоле..."

  
  
  
  

Оценка: 6.55*120  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"