Ковальчук Анастасия Исаевна: другие произведения.

Орден Смерти

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
Оценка: 7.71*48  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение книги "Друзья поневоле..."! ОБНОВЛЕНО ОТ 16.12.2014!


Анастасия КОВАЛЬЧУК

"Орден Смерти"

Посвящаю Морту.

--

Выражаю благодарность всем,

кто ждал, писал мне

и поддерживал.

Спасибо.

   Вместо предисловия
  
   Мы о многом жалеем, многое хотели бы изменить, а многого вообще не помнить. Но именно это дает нам понимание того кто мы и как мы такими стали.
  
   1
  
   Собиралась на свидание Стефа долго. Через десять минут наша комната стала напоминать поле битвы.
   - Где тот браслет с цветком, который ты подарила мне на день рождения?!- проорала она из ванны.
   - Валяется где-то,- флегматично отозвалась я, пытаясь вычислить радиус поражения боевого заклинания.
   Я сидела на кровати и усиленно грызла карандаш, как будто бы это могло помочь мне вспомнить то, чего я никогда и не знала.
   - Какие тебе нравятся духи?!- мне под нос сунули пару остро-пахнущих флакончиков.
   - Никакие,- закашляла я.
   - Боже, я забыла надеть сережки!- ахнула подруга и бросилась к огромной шкатулке, стоящей на комоде.- Они отлично подходят к тому браслету.
   - Ты бы штаны сначала надела,- хмыкнула я, проводив взглядом ее голые ноги.
   - Я, в отличие от некоторых, штаны не ношу,- фыркнула она и схватила со спинки стула нечто шелковое, скользкое и истошно-розовое.- Вот! Последний писк моды!
   - Ага,- саркастично отозвалась я и скомкала очередной лист с неправильными вычислениями.- Только я бы сказала, что предсмертный.
   - Не слушай ее,- ласково погладила розовый ужас она.
   А я захныкала, глядя на стопку тетрадей и учебников:
   - Мне еще кучу всего сделать надо!
   - А нечего было занятия пропускать, не накопилось бы столько долгов. Куда ты, кстати, пропала? Я тебя стала очень редко видеть,- кинула на меня взгляд эльфийка, а потом подмигнула:- Не ночуешь часто.
   Я покраснела. Представляю, что она себе там навоображала. Но это к лучшему. Не могу же я ей признаться, что все эти три месяца провела с отцом.
   Жизнь моя кардинально изменилась. И виной тому не мое вступление в Орден, а сам отец. Говоря честно, я до сих пор не понимала куда меня угораздило вступить и чем они занимаются. Единственное, что занимало все мое время - это постоянные тренировки с отцом. И его непрекращающиеся нравоучения и лекции. Он был моим куратором.
   Я скривилась, да так сильно, что Стефа испуганно скинула туфли, которые примеряла.
   - Тебе не нравятся?! Может тогда эти??
   Она порылась в шкафу и вытащила две пары одинаково розовых туфель.
   - Какие из них лучше? Цвета фуксии или лиловые?- она потрясла сначала одной парой, а потом другой.
   - Э-э...- почесала голову я, для меня эти туфли были одинаковые.
   - А может вишневые?- задумалась она, вытаскивая из шкафа еще одну пару.
   - Изыди,- взвыла я, откидываясь на кровать и прикрывая голову тетрадью.
   - Действительно, кого я спрашиваю,- фыркнула Стефа.- Вечно свои эти штаны непонятные носишь.
   Она продолжала что-то бубнеть про женственность и элегантность, но ее голос затихал по мере ее углубления в шкаф, расширенный заклинанием вместимости.
   Я глянула на часы, потом на груду учебников и вздохнула. Надо торопиться, через два часа меня уже ждут.
   - Сте-еф,- позвала ее я.- А ты точно помочь мне не можешь?
   - Ну-у... лабораторку за меня сделал Тим, доклад и эссе... э-э.. вроде Дерек, а...
   - Понятно,- мрачно сказала я.
   За меня точно никто ничего делать не будет.
   - Из самого срочного, это сделать лабораторную по практической магии, да?- спросила я, роясь в кипе бумаг.
   - Ага,- подтвердила Стефа, выходя из шкафа и крутямь перед зеркалом.
   Я покачала головой, разглядывая ее нескромный наряд:
   - А не простудишься?
   - Весна нынче на дворе,- бодро отозвалась подруга, старательно пудря лицо.
   - А не отвалится?- ехидно спросила я.
   - Что не отвалиться?- не поняла та, нанося третий слой пудры.
   Я спрятала улыбку.
   - Ладно, я к Морту, он должен разбираться в этих формулах...- пробормотала я, схватила в охапку конспекты и вышла.
   После зимней практики на торговом корабле мы стали поддерживать более-менее дружеские отношения. Или, по-крайней мере, их видимость.
   Но да, скорее видимость.
   Я быстро шла к мужскому общежитию и с недовольством заметила, что у его входа стояли люди. Два парня и девушка. А подойдя ближе, я узнала в парнях Рика, третьекурсника с факультета ритуальников, и старшего брата Морта. Да, у того, как оказалось, был брат. И, скажем так, на его фоне Морт казался крайне приятным молодым человеком.
   - Эйдан, может посторонишься?- ядовито спросила я.
   Парень наградил меня взглядом полным презрения и гадко протянул:
   - Лиз, дорогая, как я рад тебя видеть. Дай догадаюсь... Ты пришла к Морту. А ты в курсе, что неприлично, когда девушка сама к парням приходит?
   - Тебя это не касается,- прошипела я, прищуриваясь.
   Не знаю почему, но меня он сразу невзлюбил. И дело было не в том, что он некромант, а я боевой маг. А в чем-то, чего я пока не знала или не понимала.
   Девушка, стоящая рядом, фыркнула и повернулась, и мне удалось разглядеть ее лицо. Хм, не знала, что в Академии учится вампирша.
   - Вы так и будете стоять?- я посмотрела на Рика, который тут же отошел в сторону.
   А вот Эйдан не спешил.
   - Не надоело тебе за моим братом бегать?- поинтересовался он, скрестив на груди руки и становясь передо мной.
   Девушка под шумок шмыгнула за дверь.
   Я вскинула подбородок.
   - Тебе с ним ловить нечего,- сказал он.
   - Да ну,- протянула я, сверля его неприязненным взглядом.
   Но вдруг дверь распахнулась...
   - Вечеринка?- вежливо поинтересовался Шейрон, закидывая на плечо сумку.
   Сердце пропустило удар.
   И, кажется, второй тоже.
   Все раздражение пропало. Осталась только горечь и тоска.
   - Разборки,- хмыкнул Рик, поправляя очки.
   - Она рвется к Мортеферусу,- сказал Эйдан с еле заметной усмешкой.
   - Ни к кому я не рвусь,- вяло огрызнулась я, не в силах оторвать взгляда от лица Шейрона.- Мне просто нужна помощь с практической магией, и...
   - Давай я тебе помогу,- предложил Шейрон, отходя от парней.
   Я слабо пробормотала:
   - Если тебе не сложно.
   - Не сложно,- ссказал он и махнул рукой на скамейку неподалеку:- Пойдем, сядем.
   Я поплелась за ним. Теперь сердце стучало как бешенное. Все последние месяцы я избегала Шейрона. Все его попытки поговорить я пресекала. Вначале из-за слов отца о том, что если все ему расскажу, что с ним случится ужасное. Потом мне было боязно и неловко уже видеться с Шейроном, слишком многое надо было объяснять, признаваться. А потом... а потом я просто не видела другого выхода, как избегать его. Все объяснения, которые я могла ему дать, казались мне глупыми и пустыми.
   - Что именно тебе нужно?- послышался его голос.
   - А?- я вынырнула из своих мыслей.
   - Какая тема?- терпеливо повторил Шейрон.
   - А... это, вот эта,- я открыла нужную страницу.
   Пока он вчитывался в строчки, я украдкой его рассматривала. Он выглядел уставшим, более изнуренным, что ли. Зато плечи будто стали шире, на руках прибавилось шрамов от ожогов и мозолей от меча.
   - Здесь все просто. Ты быстро поймешь, я уверен,- начал он.- Смотри, здесь у нас есть...
   Шейрон объяснял просто, давая много примеров и подталкивая решать самой.
   - Ой, я все сделала,- внезапно подскочила я.- Это действительно проще, чем мне казалось. Спасибо!- радостно посмотрела на него я.
   Его серые глаза улыбались. Но внутри я заметила тоску. И сердце кольнуло. Я узнала эту тоску. Меня снедала такая же.
   - Лиз...- тихо начал он и положил свою руку на мою.
   Я закусила губу и посмотрела на него. На его губы...
   Из груди вырвался вздох.
   - Я не могу знать наверняка, но...- он убрал прядь с моего лица,- но мне кажется, что ты заключила какую-то сделку с отцом, чтобы спасти меня. И я хотел сказать, что...
   Я резко отдернула руку и вскочила, чуть не раскидав тетради. Мне было стыдно. Стыдно за то, что для его спасения пришлось заключить сделку со своим собственным отцом. Стыдно за то, что он все это понял и жил с чувством вины. Стыдно за то, что не рассказала сразу, испугавшись отца... Хотя кого я обманываю. Больше всего мне было стыдно за то, что я до сих пор боялась его и не собиралась ничего рассказывать.
   - Мне пора,- пробормотала я и, не взглянув на него, ушла.
  
   2
  
   - Ты опоздала,- сурово сказал отец.
   - Пробки на дорогах,- не моргнув глазом, соврала я.- Какая-то лошадь врезалась в другую лошадь, а потом там еще повозка с яблоками перевернулась, а лошади же обожают яблоки, и...
   - Понятно,- процедил он, и я не без удовольствия отметила, как разозлило его мое ехидство.- Садись.
   Я развалилась в кресле и с наслаждением вытянула ноги.
   - Отброшу в сторону пафос и скажу сразу, мое кураторство закончено, я больше не могу тебе помогать...
   - То есть ты мне помогал, оказывается,- пробубнила я себе под нос.
   - ...Орден поручает тебе задание, которые ты обязана выполнить.
   Я похолодела. Отец говорил, что этот день наступит. Но я не думала, что так быстро!
   - Надеюсь три месяца твоей подготовки не прошли даром,- при этих словах я болезненно поморщилась.
   - А что будет, если я не справлюсь?- задала я тревожащий меня вопрос.
   - Ты обязана справиться,- отрезал отец.
  
   ***
  
   Спустившись по подгнившим ступенькам вниз, я толкнула тяжелую дверь и вошла в галдящий трактир под названием "Черный дракон". Здесь можно было без опасений откинуть капюшон и спокойно поесть, так как студенты в ночное время были не в новинку.
   - Эльза, тебе как обычно?- поинтересовался трактирщик через барную стойку.
   - Да, Ройс, спасибо,- отозвалась я, снимая насквозь промокший плащ.- И еще стакан воды.
   Отыскав свободный столик, я села и принялась ждать заказа. Оглядевшись вокруг, я пришла к неутешительному выводу - время давно перевалило за полночь, так как только в это время студенты-некроманты заканчивали со своими делами и заходили сюда промочить горло. И сейчас их было в избытке.
   - Че-ерт,- простонала я, узнав в одном из некромантов Морта, и села к нему спиной.- Хотя могло быть и хуже,- философски пожала плечами.
   - Вот, держи,- подошел ко мне трактирщик и принялся расставлять на столе тарелки.- Твой томатный суп, печеный картофель, хлеб и вода.
   - Спасибо, Ройс,- я протянула ему пару серебряников, жмурясь от запаха еды.
   Трактирщик улыбнулся в бороду и отошел. Я проводила его взглядом и вздохнула, за эти три месяца я виделась с ним чаще, чем со Стефой.
   Я придвинула к себе стакан воды и осторожно достала из кармана небольшой пузырек. Приподняла его и посмотрела на просвет.
   - Ну вот,- расстроилась я, глядя на последние капли зелья,- придется покупать новое. А денег нет.
   И вылила его в стакан. Над водой с легким шипением появился дымок. Я потерла глаза и зевнула, уже пару недель была вынуждена пить это зелье, дающее организму обманный эффект сна. Залпом осушив стакан, я поморщилась от кислого привкуса. Зато усталость как рукой сняло, и спать больше не хотелось.
   - Я знаю, что потом пожалею об этом, но... что ты так поздно здесь делаешь?- протянул знакомый голос за спиной.
   Я молча отломила кусок хлеба и зачерпнула ложкой суп.
   - Что за дрянь?- некромант с размаху сел на стул, схватив со стола пузырек из-под зелья и нюхнув содержимое.- Ты совсем из ума выжила?- подняв брови, спросил он.
   - Вот чего ты пристал?- раздраженно спросила я.- Сидел бы со своими дружками. Так нет же, надо было подойти!
   - Любопытство всегда было одной из моих слабостей,- пожал плечами Морт, пряча пустой пузырек себе в карман.
   - "Одной из"?- фыркнула я.- И какие же еще у тебя есть слабости?
   - Ты очень удивишься...- усмехнулся он.
   Я скептически на него посмотрела. Но тут его глаза внезапно сузились. Он резко притянул меня к себе, одной рукой сжав мою шею так, что я не могла пошевелиться, а второй подняв мое веко.
   - Как давно ты принимаешь эту дрянь?- спросил некромант, пристально вглядываясь в мой зрачок.
   - Вот какая тебе разница?- я попыталась высвободиться из его стальной хватки.- Отстань,- замотала головой.- Мне больно.
   Он разжал руки и откинулся на спинку стула.
   - Как долго? Неделю? Две?
   - Две,- потерла шею я.
   - Знаешь чем опасно это зелье?- медленно протянул некромант, с его губ, как обычно, не сходила легкая ухмылка. Только на этот раз она была уж чересчур мерзкой.
   - Чем же?- вновь взяла ложку я.
   - Ты же знаешь его название, не так ли? "Эффект Сна"... Он не дарует бодрость, он замещает сон, крадет его. Скоро ты будешь не в состоянии сама заснуть, если уже не можешь,- сверкнул глазами он.- Мой тебе совет, прекрати его принимать, пока не стало слишком поздно.
   - Чего это ты такой заботливый?- подозрительно спросила я.
   - У меня сегодня праздник,- закинул руки за голову Морт и еще больше откинулся на стуле назад, балансируя на двух ножках.- Юбилей, так сказать. Мне официально исполнился двадцатник.
   Я подавилась.
   - Ты не говорил, что у тебя сегодня день рождения,- закашляла я, судорожно пытаясь вдохнуть.
   - Уже перевалило за полночь, так что он был уже вчера,- заметил некромант, глядя на то, как я задыхаюсь.- Но да ладно.
   - Так ты здесь его празднуешь?- откашлялась я, поспешно делая пару глотков из стакана Морта, с которым он сел за мой столик.
   - Нет, здесь у меня поминки проходят.
   Теперь я поперхнулась глинтвейном. Слишком крепким, надо сказать, глинтвейном.
   - Мой дядя умер,- как ни в чем не бывало, сказал некромант.
   - Сочувствую,- я попыталась придать лицу грустное выражение.
   - Да ну, он был гадом,- отмахнулся Морт.- Хоть и завещал мне свою квартиру. Точнее одну из них.
   Я не знала как реагировать. Просто сидела и молча доедала свой поздний ужин, мечтая поскорее отсюда убраться.
   - Могу достать нейтрализатор твоего зелья,- подпер рукой подбородок Морт и посмотрел на меня.- Пару капель, и ты как новенькая.
   До меня внезапно дошло.
   - Ни черта ты не добрый сегодня, ты просто пьян!
   - У меня выдался отвратный денек, мне сегодня можно,- отобрал у меня обратно свой стакан Морт.- Меня чуть не убила какая-то девчонка, обокрала, к тому же, и покалечила моего соседа по комнате. Вон, еще отойти никак не может,- ткнул пальцем мне за плечо он.
   Я обернулась и глянула на двух некромантов, пришедших с ним. Одного изредка будто пронзало молнией, и он бешено дергался.
   - Дела-а,- протянула я.- Что случилось?
   - Да я и сам не могу понять,- взъерошил волосы Морт.- Вечером должны были зачитать завещание дяди, и всем членам семьи надо было присутствовать. Мы с братом договорились встретиться у выхода из общежития, и я уже почти вышел из своей комнаты, как ко мне подошел какой-то малец. В первый раз его видел. У нас вообще какой-то проходной двор в Академии!- раздраженно заметил некромант.- Студенты ночью бродят по городу, на воротах самая примитивная защита, которая не пустит лишь какую-нибудь вшивую нечисть.- Он нашел глазами разносчика, поднял повыше пустой стакан и потряс им:- Чего-нибудь покрепче. И побольше.
   Потом посмотрел на меня и продолжил:
   - А возле ворот сидит старик. Я его, если честно, ни разу бодрствующим не видел.
   - Ну...- протянула я, глядя как ушлый паренек расставляет на нашем столе несколько стопок и наполняет их прозрачной жидкостью.- Ты же не хотел бы, чтобы студентам было запрещено выходить ночью за пределы Академии.
   - Не хотел бы,- согласился он, кидая пару монет разносчику.- Но если бы территория охранялась более тщательно, меня бы не обокрали! Эти двое черта с два бы прошли через ворота.
   - Двое? Ты же сказал, парень был один.
   - Сначала был один, а потом появилась она,- поморщился некромант.- Девчонка,- опять поморщился Морт, опрокидывая стопку.
   - Черноволосая вампирша?- припомнила я недавнюю гостью у входа в мужскую общагу.
   - Откуда знаешь?- невероятно подозрительно спросил он, отбирая у меня кусок хлеба.
   Я прикусила язык. Не говорить же, что это из-за меня его обокрали - я ведь, пускай и не нарочно, отвлекла на себя все внимание, и девчонка беспрепятственно попала внутрь.
   - Э-э... я просто в то время проходила мимо и обратила на нее внимание. Она, знаешь, вампирша ведь.
   - Это да,- вздохнул некромант.- И паренек был вампиром.
   - Вампирья мафия какая-то,- пробормотала я, отодвигая от себя пустые тарелки.- Может, из гильдии воров? Там много вампиров.
   Тот передернул плечами. Его мало волновала их принадлежность к какой-либо гильдии.
   - И что дальше-то было? Ты их вот так вот просто впустил к себе?
   - Да нет же,- досадливо отозвался Морт, со стуком поставив на стол пустую стопку.- Не успел я закрыть дверь, а девчонка уже вбежала в мою комнату, ну я конечно следом, да и паренек успел за дверь юркнуть. Я, честно говоря, слегка опешил от подобной наглости. Но вот Лэнгдон,- кивок на дерганного парня,- подумал, что это мои гости и решил их напугать, выскочив из ванной.
   Я фыркнула. Этот идиот как-то раз и меня так пытался подловить. Только получил хороший удар с разворота. Видимо, этот случай его ничему не научил.
   - Поделом ему,- отозвалась я.
   - С этим согласен. Но из-за этого я отвлекся, и ее подельник огрел меня вазой,- скривившись, дотронулся до затылка он, а потом уже привычным движением опрокинул в себя содержимое последней стопки.
   - По-моему, тебе хватит,- заметила я.
   Морт не отреагировал. Я поинтересовалась:
   - А что украли-то?
   - С шеи сорвали амулет,- поднял на меня синие глаза он.- А я его, между прочим, в честном бою получил. Помнишь? Тогда, на корабле. Амулет Иррке.
   - Амулет Иррке?- меня как молнией пронзило.
  
   ..- И каково будет мое задание?
   - Поступила информация, что в Ривелл ввезли артефакт повышенной категории опасности. Тебе необходимо отыскать его.
   - Что за он такой?- поинтересовалась я.
   - Амулет Иррке,- сказал отец.
   - Знакомое название,- пробормотала я.
   - К сожалению, времени у тебя, как у новичка, неделя.
   - Что?- возмутилась я.- Но это нечестно! Что за странные порядки у вас там творятся?!
   Это задание было общим для новых членов Ордена, оно позволяло выбиться вперед сильнейшим. Ну, а если никто не выбьется, дальше в дело вступят старшие, а мне страшно подумать на какие третьесортные работы отправят всех остальных.
   - Не я решаю. У тебя неделя.
   - Но я даже не знаю с чего начать!
   - Я не могу тебе ничем помочь,- отвернулся отец.- Надеюсь, я достаточно тебя обучил...
  
   - Черт возьми! Вот откуда я помню это название!- воскликнула я.- Это его ты отобрал у главаря той шайки на корабле! Амулет Иррке,- прошептала я.- Так где он? Где??
   - Я же говорю, что его украли,- Морт поглядел на меня, как на идиотку.
   Вот черт! Я помогла той девчонке пройти, я сама пустила воровку в общежитие! И она украла тот самый артефакт, от которого зависит чуть ли не моя жизнь!
   Я похолодела.
   А вдруг она одна из новеньких в Ордене? Или тот второй. Или их нанял кто-то из Ордена. Они меня опередили!
   - Черт,- я спрятала лицо в ладонях.- Я самая большая неудачница во всем этом проклятом мире!
   - Что это такое ты говоришь?- нахмурился Морт.
   На меня внезапно навалилась невероятная усталость, голова стала тяжелой, и я еле удержала равновесие на стуле.
   - Странно,- пробормотала я, ухватившись за столешницу.- Я же выпила зелье, все должно было исчезнуть.
   - Ты же не две недели его принимала, да?- посмотрел мне прямо в глаза Морт.
   - Какая теперь разница?- я начала массировать виски.- Мне... мне надо обратно в Академию.
   - А я знал,- закинул ноги на стол некромант и отхлебнул из стакана.- С самого начала нашего разговора знал, что добром это не кончится.
   Я с трудом встала и на ватных ногах направилась к выходу. Глаза закрывались, хотелось просто упасть на пол и заснуть. Я стиснула зубы, резко помотала головой и двинулась вперед.
   - Если ты принимала его больше месяца, ты уже ходячий труп!- полетел мне в спину голос Морта.
   Я вышла из трактира и глубоко вздохнула. Дурнота немного отступила, и я двинулась к Академии. Дождь успел закончиться, оставив огромные лужи и море грязи. Я шла, чутко прислушиваясь к своим ощущениям, и напряженно размышляла над словами некроманта. Я принимала это зелье уже полтора месяца. Сомнений в знаниях Морта касательно всяких снадобий у меня не возникало, поэтому стоило всерьез задуматься о посещении больничного крыла. Правда... это вызовет кучу ненужных вопросов. На этом зелье обычно сидят студенты в период сессий, после чего отсыпаются сутками. А сейчас только май, до сессии месяц. Да и моя успеваемость оставляет желать лучшего. Со всеми отцовскими тренировками, я даже спать не успевала, что уж говорить о занятиях? У меня прогулов больше, чем зубов у низшего демона. А их у него ну очень.
   - Миав,- внезапно услышала я слабый писк.- Мяув.
   Повертев головой, я заметила слабое барахтанье в луже. Подойдя ближе, я увидела... кота! Он лежал в грязи и дрожал от холода.
   - Маленький мой, как же ты замерз!- я подняла его и укутала в плащ.
   Тельце кота била крупная дрожь. Я посильнее прижала его к себе и поспешила в Академию. В нашей со Стефой комнате было пусто. Видимо, она осталась у кого-то на ночь, что было мне только на руку. Я сняла грязную обувь, налила в таз теплой воды, намочила полотенце и начала вытирать кота. При ближайшем рассмотрении, он оказался без шерсти. Я посочувствовала ему, такие породы хуже переносят холод. Завернув кота в плед, я налила теплой воды в небольшую миску.
   - Тебе надо это выпить,- сказала я, высыпав в воду немного сахара. Лекцию по оказанию первой помощи при обморожении я помнила.- Чтобы согреться, нужно выпить теплой воды с сахаром.
   Кот глядел на меня пронзительными желтыми глазами. Я поставила миску рядом с кроватью. И медленно опустилась на колени. Мне стало дурно. Расстегивая мантию, я думала, какая же тут жара, нечем дышать. Опять накатила усталость, как тогда, в трактире. Голова потяжелела, вокруг все закружилось, и меня поглотила темнота.
  
   3
  
   Я проснулась и не смогла понять где нахожусь.
   - Черт,- я приподнялась на локтях и огляделась.
   Небольшая, абсолютно пустая комната. Здесь была только кушетка, на которой я и лежала. Пружины противно заскрипели, когда я села и опустила ноги на пол. С отвращением отбросив в сторону тонкое, как бумага, одеяло и пнув давно свалявшуюся и превратившуюся в ком подушку, я встала. С трудом, правда, но встала и, держась за стену, двинулась к окну.
   - Я определенно в Академии,- пробормотала я, щурясь от яркого дневного света.- Эй!- закричала я, барабаня уже в дверь.- Эй! Здесь кто-нибудь есть?! Эй, отзовитесь!
   Я замолчала и приложила ухо к холодной стальной двери. Тишина.
   - Да где я?!- пнула ее я. Попыталась применить магию, как вдруг с ужасом поняла, что мой резерв на нуле.
   Я вернулась к кровати и села, приложив пальцы к вискам - голова начала раскалываться. Громко выругавшись и поняв, что мне слегка полегчало, я задумалась. Что последнее я помню?..
   Холод... Усталость... Грязь... Кот...
   Кот! Всевышние, я же подобрала на улице кота! Надеюсь, Стефа позаботилась о нем. Я, помню, принесла его в комнату. А дальше - провал.
   - Какой сегодня день? Сколько я здесь пробыла?- с отчаянием спросила я.
   Неожиданно щелкнул замок, и дверь медленно открылась. Я подняла голову. На пороге стоял главный целитель Академии и внимательно глядел на меня сквозь тонкие стекла очков. Не зная, чем удостоилась такой чести, я поздоровалась.
   - Как вы себя чувствуете, Элизабет?- спросил он.
   Я дернулась.
   - Я Эльза,- слегка враждебно сказала я.
   - Эльза,- послушно повторил целитель, закрывая за собой дверь.- Как твое самочувствие?
   - Прекрасно,- я настороженно за ним наблюдала.- Почему я здесь?
   - Ты не помнишь?- не сводил с меня глаз он.
   Я сглотнула. Как тут оказалась, я не помнила, но зато помнила, что до этого полтора месяца употребляла опасное зелье.
   - Нет, не помню,- с легким вызовом ответила я, скрестив руки на груди.
   Целитель помолчал немного, после чего сказал:
   - Ты пыталась покончить с собой.
   Меня словно обухом по голове ударили.
   - Я - что?- ошарашено спросила я, не поверив своим ушам.- Пыталась покончить с собой? Бред!
   - Нет, тебя нашла твоя соседка по комнате. Рядом валялся пузырек из-под сонного зелья,- целитель махнул рукой и сел на появившийся стул.
   - Что за бред?- пробормотала я, поднялась и подошла к окну.- Не было сонного зелья. Это все неправда!
   - Иногда так бывает,- мягко сказал он.- Сознание защищает тебя и не дает вспомнить подробности той ночи.
   Я молча глядела в окно. Стоял день. Мне был виден кусок спортивного поля, где группа студентов сдавала зачет по бегу. Сейчас бежала девушка в пронзительно-розовых шортах, совсем как у... Стефы! Значит... это моя группа! И.. сегодня двадцатое число!
   - Прошло два дня!- в ужасе вскричала я, покрываясь холодным потом.- Мне срочно надо уйти! Я...
   - Ты никуда не уйдешь, Эльза,- спокойно сказал целитель.- До тех пор, пока мы не поговорим.
   - Хорошо,- я села перед ним на кровать, нервно сцепив руки.- Давайте поговорим. Я не самоубийца. Да, моя жизнь в последнее время стала более... сложной. Но я в состоянии справится с этим сама! Я люблю свою жизнь, какой бы она не была. А снотворное...- я лишь на секунду задумалась.- Я просто перепутала пузырьки. У моей соседки их тысячи, она обожает химию и, на мой взгляд, в ней разбирается намного лучше, чем в боевой магии. А я полный профан в этом, и даже один вид всяких склянок и пробирок вызывает у меня стойкий приступ тошноты. Я хотела найти средство от бессонницы, но, видимо, перепутала пузырьки. Вот и все!
   Я перевела дыхание и посмотрела на внимательно слушающего меня целителя.
   - Теперь я могу идти?
   - Нет.
   - Но вы же сказали...
   - То есть ты утверждаешь, что твоя соседка хранила в комнате опасное для жизни и здоровья зелье?- перебил меня он.
   Я замолчала. Стефу подставлять не хотелось.
   - Опасное?- удивилась я, судорожно пытаясь что-нибудь придумать. Получалось плохо.- Когда я его нашла, я не думала что оно опасное.
   - Понятно,- сказал целитель, поднимаясь.
   - Так я смогу уйти?
   - Не раньше моей беседы с твоими родителями,- открыл дверь он.
   - Родителями?- вздрогнула я.- Не... не надо родителей.
   - Почему?- удивился он.
   - Не хочу их расстраивать,- сквозь зубы сказала я.
   - Я им уже сообщил,- пожал плечами целитель и захлопнул за собой дверь.
  
   ***
  
   - Ты им сказала, что это у меня взяла настой из сонного корня?!- возмущенно прошипела Стефа, ходя взад-вперед по моей палате.
   Вечером мне разрешили принимать посетителей. Точнее как, Стефа сама пришла, а медсестры были вынуждены смириться.
   - А у тебя его нет?- подняла бровь я.
   - Был,- сдержанно отозвалась она.- Помнишь лабораторку, где мы должны были препарировать черных жаб?
   - Эм... Это тогда, когда я назвала профессора садистом и ушла с урока? Да, помню.
   - И мне вот тоже было жалко моего Жабика. Мы ведь сами их растили из икринок. Вот я и купила сонное зелье, чтобы он не мучился.
   - Так это же замечательно!- воскликнула я.- Вот эту душещипательную историю и расскажешь! Кстати о жабках... как там кот?
   - Ты про ту лысую заразу, что я нашла под своим одеялом?- уточнила Стефа.
   - Это не лысая зараза!- обиделась я.- Это друидский голяк!
   Подруга расхохоталась.
   - Никогда о таком не слышала,- отсмеявшись, сказала она, аккуратно промакивая глаза салфеткой, чтобы не размазать макияж.
   - Самый модный кот. Все высшее общество просто помешалось на них,- фыркнула я.
   - Да?- у нее загорелись глаза.- А почему я об этом не знаю?
   - Ты еще о многих привычках высшего общества не знаешь,- вздохнула я.
   - А о тебе вся Академия судачит,- как бы между прочим сказала Стефа, рассматривая свой маникюр.
   - Я догадалась,- мрачно поглядела на нее я.- Только почему вся Академия?
   - Ну...- замялась она.- Все думают, что ты пыталась покончить с собой из-за Шейрона. А Шейрон, как ты знаешь, личность в Академии не последняя, вот и...
   - О, не-ет,- простонала я.- Этого мне еще не хватало! Вот черт.
   - Ага,- вздохнула подруга.
   - А он что?
   - А он ничего. Я даже салат на него вывернула!
   Я нервно рассмеялась.
   - Зачем?
   - Да он сидел со своими друзьями и как обычно развлекал весь стол шутками. Я подошла к нему и спросила чего он такой веселый, а он удивился, чего это ему печалиться,- возмущенно воскликнула Стефа.- А у меня на подносе только салат был, вот я и вывернула его ему на голову.
   Я снова рассмеялась, представив ошарашенную физиономию Шейрона. Но все равно его было немного жаль. Стефа не понимала, что он не мог на глаза у всех переживать. Сама же сказала, не последняя личность в Академии.
   Дверь с грохотом распахнулась. Мой смех резко оборвался. На пороге стоял отец. Его глаза обжигали холодом, руки в кожаных перчатках сжимали конный хлыст, подол плаща и сапоги были забрызганы грязью.
   - Оставь нас,- низким, шипящим голосом сказал он.
   Стефа впервые видела моего отца. Его вид произвел на нее явно пугающее впечатление, и она буквально выбежала из комнаты, даже не попрощавшись.
   - Идиотка!- с размаху отвесил мне пощечину отец.- Ты поставила под удар всё! ВСЁ! Ты понимаешь это?! Ты уже не маленькая девочка, должна знать, что сонное зелье и снотворное - две разные вещи!
   - Это тебе целитель сказал?- спросила я, держась за щеку.
   - Да.
   Я облегченно вздохнула, значит, целитель поверил. Отец прищурился.
   - А еще он мне сказал, что возможно это была попытка самоубийства. И вот что я тебе скажу,- он навис надо мной. В комнате сгустилась тьма и резко похолодело.- Если ты что-нибудь с собой сделаешь...- стекло окна медленно покрывалось ледяной коркой,- я подниму тебя из мертвых и заставлю смотреть, как я убиваю твоих друзей. Всех тех, кто тебе хоть как-то дорог. Одного за другим... И виновата в этом будешь ты. Ты меня поняла?
   Я с трудом сглотнула и быстро-быстро закивала.
   - Вот и славно,- выпрямился отец и в комнате сразу посветлело.- На поиск амулета у тебя три дня. Надеюсь, ты имеешь хоть какое-то представление, где его искать.
   С этими словами он вышел. А я осталась сидеть на кровати, полностью разбитая. Я совершенно не знала что мне делать.
  
   4
  
   - Вы обещали меня отпустить!- стояла у поста медсестры и возмущалась я.- С отцом вы поговорили, со мной тоже. Чувствую я себя превосходно, резерв начал восстанавливаться! Ночевать я здесь не хочу. Я хочу спать в своей комнате на нормальной кровати и принять душ, в конце-то концов!
   - Иди уж,- махнул рукой главный целитель, явно уже собиравшийся уходить, и которому не нужны были скандалы.- Только подпиши отказ от претензий в случае ухудшения самочувствия.
   Медсестра протянула мне бланк.
   - Вам же есть восемнадцать?- вспомнила она, когда я протянула ей подписанную бумажку.
   - Да, два месяца назад исполнилось,- сказала я и пошла от них прочь, бросив на ходу:- Прощайте, надеюсь, больше не увидимся.
   Я толкнула дверь, ведущую из больничного крыла и направилась к лестнице, благополучно забыв, что на мне лишь льняная сорочка, а на ногах больничные тапочки.
   - О-ля-ля,- прищелкнул языком за моей спиной кто-то.- Кажется, я опоздал. Ты сама сбежала.
   - Ничего я не сбегала!- огрызнулась я, оборачиваясь.
   Напротив стоял Морт. Стоял и с усмешкой рассматривал мою сорочку.
   - Конечно, не сбегала. Тебя отпустили, и ты вот бросилась в таком виде в общежитие,- с сарказмом сказал он.
   Я уперла руки в бока.
   - Тебе что-то не нравится?
   - Да нет, все нравится,- раздвинул губы в улыбке некромант.
   - Да пошел ты!- я развернулась и направилась к лестнице.
   - Ты иногда бываешь такой строптивой,- догнал меня Морт.- Я пришел к тебе с деловым предложением, а ты обзываешься.
   Я фыркнула.
   - Предлагаю взаимовыгодную сделку: я тебе амулет, а ты взамен окажешь мне небольшую услугу и...
   - Амулет?- я резко остановилась и вцепилась в его локоть.- Амулет Иррке?!- мой голос эхом разнесся по лестнице.
   - Тише,- зашипел на меня некромант, оглядываясь.- Ты чего орешь? Не хватало еще, что бы кто-нибудь из преподавателей услышал об этом.
   - Он у тебя?- пропустила его слова мимо ушей я.- У тебя??
   - Да отцепись ты от меня,- разжал мои руки он.- Артефакт не у меня, но я знаю где его найти.
   - Где?!- воскликнула я.
   Морт раздраженно рыкнул, схватил меня за локоть и потащил вниз по лестнице.
   - Иногда у меня возникает желание если не убить тебя, то хотя бы покалечить,- прошипел некромант.
   - Я и не сомневалась в твоих больных наклонностях,- не осталась в долгу я, пиная его в коленку.
   - Дальше идешь сама,- он распахнул боковую дверь и вытолкнул меня на улицу.
   И я провалилась в грязь. Больничные тапки не то что не спасали, а, наоборот, еще больше зачерпывали противной холодной жижи. Дул пронизывающий до самых костей ветер с мелкими каплями дождя.
   - Мерзость,- содрогнулась я. Ненавижу такую погоду.
   - Давай-давай,- подбодрил меня толчком в спину Морт.- Шагай.
   - Мог бы и плащ свой предложить,- ядовито сказала я.
   - А смысл?- хмыкнул он, ловко перепрыгивая лужи.- На звание джентльмена я не претендую, а репутация законченного эгоиста за мной уже давно и прочно закрепилась. Так что не жалуйся.
   - Гореть тебе в преисподней,- сквозь зубы сказала я.
   Сквозь шум ветра до меня донесся его смех. Я еще больше разозлилась. Надо как можно скорее выяснить у него, где искать амулет и послать его далеко и поглубже.
   - Давай сюда.
   Морт завернул за мужское общежитие и направился к его входу.
   - З-зачем мне туда?
   - Я не собираюсь обсуждать важные дела при твоей соседке,- неприязненно отозвался он.
   Мне было уже все равно куда идти, главное в тепло и как можно скорее.
   - Это еще что такое?!- прогремел сочный глас, как только мы вошли.- Мортиферус! Объяснись!
   Из-за своего стола вышла смотрительница и, уперев руки в бока, сердито на нас поглядела. В основном на меня и на грязь, которую я за собой оставляла.
   - Ай, не сейчас,- раздраженно сказал некромант и небрежно махнул рукой, направляясь к лестнице.
   Смотрительница чуть вздрогнула, медленно развернулась и вернулась на свое рабочее место. Я с трудом поднялась за Мортом, ноги окоченели и не слушались.
   - Чая у меня нет,- на ходу бросил тот.- Как и любых других горячих напитков. Разве что алкоголь, но тебе я его предлагать не стану, уж больно ценные в моей коллекции вина.
   - Я даже не могу найти с-слово, которое полностью т-тебя бы ох-харак-ктериз-зовало,- стуча зубами, пробормотала я, пока он возился с охранным заклинанием на двери.
   - Ценю твои комплименты,- усмехнулся он, распахивая дверь.- Заходи, только обувь сначала сними.
   Его взгляд опустился на мои ноги:
   - Ну, или то, что от нее осталось.
   Пока я пыталась снять с окоченевших, потерявших всякую чувствительность ног тапки, Морт успел скинуть плащ с мантией и развалиться на своей кровати.
   - Там тряпка лежит, вытри грязь с ног, чтобы пол мне не запачкать,- раздался из комнаты его голос.
   - Не д-думала что ты такая чистюля,- язвительно сказала я, проходя в комнату.- Так гд-де амулет?
   - Не все так быстро,- покачал головой некромант, щелчком пальцев зажигая огонь в камине.
   - Чем это п-пахнет?- принюхалась я и поморщилась.- У меня от этого запаха голов-ва болит.
   - Естественно, я составлял это благовоние исходя из силы своей стихии,- Морт кивнул на тлеющие палочки, лежащие на каминной полке.- Возможно, из всей смеси запахов тебе противен ладан. Хотя, на мой взгляд, его запах довольно приятен...
   Он прикрыл глаза и втянул в себя воздух.
   - Он особенно хорош с примесью кедра.
   - Не мог бы ты его убрать?- борясь с приступом дурноты из-за сильного смолистого запаха, я села на вторую кровать.
   Как и первая, она была заправлена черным бархатным покрывалом с серебряной вязью орнамента по краю.
   - Лэгдон будет зол,- заметил Морт, вставая.- Ты испачкала его кровать.
   - Плевать я хотела на твоего Лэгдона,- отозвалась я, полностью распластавшись на покрывале.- Ты только убери эту гадость.
   Жар от камина шел сильный и я быстро согрелась.
   - Почему у вас есть камин, а у нас нет?- завистливо спросила я.
   - Плюсы дворянского титула,- отозвался некромант, складывая благовония в шкатулку из черного дерева.- Вернемся к делу. Мне от тебя нужна небольшая услуга, взамен на которую предлагаю артефакт.
   - Согласна,- живо сказала я и села, подскочив, на что кровать протяжно скрипнула.- Что нужно сделать?
   - Видно сильно он тебе нужен,- усмехнулся Морт, оглядев меня с ног до головы.- На все готова, как я посмотрю.
   Я слегка смутилась и натянула сорочку на колени.
   - Так что?
   - Как ты знаешь, у нашего Повелителя иногда проходят закрытые мероприятия. И за свою помощь с амулетом, я прошу брать меня вторым на них.
   Я нервно рассмеялась. И все смеялась, пока не поняла, что он не шутит.
   - Думаешь, я хожу на всякие повелительские балы? Как бы не так! Что за бред тебе в голову пришел?
   Я даже фыркнула от абсурдности подобной идеи.
   - Бред, не бред, а твой отец посещает подобные мероприятия,- сказал некромант, подойдя к окну и сцепив руки за спиной.
   - И? Меня на подобные встречи не приглашают,- пожала плечами я.
   - Это пока,- обернулся некромант.- Поэтому я предлагаю тебе сделку.
   - Договорились,- быстро сказала я, пока он сам не понял всю глупость своего предложения.- Только амулет мне нужен в течение трех дней. А лучше двух.
   - Трех дней?- пожевал губами Морт.- Мне сложно назвать какой-то определенный срок.
   - Почему?- спросила я.
   - Я пока не знаю как до него добраться.
   Я с безнадежным стоном рухнула обратно на кровать, которая жалобно и громко заскрипела.
   - Э-э... я не вовремя?- раздался голос из коридора.
   Я подпрыгнула на кровати от неожиданности. Голос в коридоре тихо ойкнул и послышался щелчок закрываемой двери. Морт тихо рассмеялся, а я побурела, как рак, поняв двусмысленность ситуации.
   - Кхм,- кашлянул он.- Артефакт я стопроцентно достану, но, как я понял, все упирается во время.
   - Да,- отозвалась я, тоже кашлянув.
   Повисла неловкая пауза. Морт подошел к большому шкафу и распахнул его.
   - Слушай, а с чего ты взял, что мне нужен амулет?- внезапно спросила я.- В трактире я этого тебе не говорила. Да и... пьян ты был,- медленно произнесла я, не отводя от него глаз.
   - Я протрезвел в тот момент, когда услышал кошачий вой из твоей комнаты,- обернулся ко мне он с темно-синей рубашкой в руках.
   - А что ты делал у моей комнаты?- подозрительно спросила я.
   - Ничего. Мы просто проходили мимо женского общежития,- пожал плечами Морт и кинул мне рубашку.- На, переоденься в сухое.
   Я подняла брови.
   - По длине она такая же, как и твой сарафан,- язвительно сказал он.- И, так и быть, я отвернусь.
   - Вот спасибо!- фыркнула я.
   Он все же вышел в коридор и уже оттуда продолжил говорить:
   - Мне, конечно, стало ужасно интересно, откуда у тебя в комнате кот, вот и зашел посмотреть. Зашел. Посмотрел.
   Повисла пауза. Этот гад еще и издевается!
   - Да говори уже!- рявкнула я, швыряя в него сорочку.
   - А что говорить-то?- Морт словил ее, зашел обратно в комнату и кинул в камин.- Пришел, а ты валяешься на полу. Рядом воет кот. Правда, он заткнулся сразу, как только я пришел.
   Он вновь развалился на кровати.
   - Так сколько ты принимала свое зелье?
   - Три недели,- отозвалась я.
   - Ну не скромничай,- протянул он.- Мне пришлось влить в тебя целых три дозы нейтрализатора.
   - Влить?- встрепенулась я.- То есть это ты все подстроил?- с легким негодованием спросила я.- Теперь понятно, как рядом со мной оказалась пустая склянка от сонного зелья!
   - Остынь, я тебе жизнь спас. Знаешь, как сложно было вывести из тебя всю ту гадость? Потом, конечно же, пришлось дать тебе пару капель сонного зелья, ведь целители первым делом начали бы процедуру очищения. В общем, было непросто, но я справился,- закончил некромант, самодовольно закидывая руки за голову.
   Я молчала. Он меня спас? Как-то не хотелось в это верить, ведь если это так, то я была в огромном долгу перед ним.
   - Но зачем?- только и спросила я.
   - Мероприятия Повелителя,- напомнил Морт, растянув губы в улыбке.- И перестань думать, что ты мне теперь чем-то обязана. Честно, не будь у тебя отца-некроманта, я бы не то что не спас тебя, я бы остался и с удовольствием дождался бы твоей смерти.
   - Спасибо за откровенность,- неприязненно отозвалась я.- А только захотелось тебя поблагодарить.
   - Всегда пожалуйста,- так же любезно сказал некромант, вставая.- Все, проваливай. Дождь давно закончился, а если у меня появится информация об амулете, я сразу тебе сообщу.
   - А обувь? Тапочки размокли и превратились в лохмотья!- воскликнула я.
   - Босиком дойдешь,- отрезал он, распахивая дверь в коридор общежития.
   - Спасибо за гостеприимство,- ядовито сказала я и вышла.
   Вышла и остолбенела. Напротив стояло трое парней, которые о чем-то увлеченно болтали. Один из них заметил меня и кашлянул. Двое остальных замолчали, обернулись и тоже уставились на меня, растянув губы в ухмылке. Мне стало неловко.
   - Морта на черноволосых потянуло,- подмигнул мне первый.
   - И на мелких,- впился взглядом в мои голые ноги второй.
   Он явно намекал на мой рост и изнуренный вид.
   - Погоди-ка... А не ты ли это пыталась покончить с собой из-за того боевика?- протянул третий, с прищуром меня оглядывая.- Ну точно! Черная зеленоглазка с факультета боевиков!
   - Быстро ты, однако, нашла где утешиться,- ухмыльнулся второй.- Если из Морта вышел никудышный утешитель - могу предложить себя на эту роль.
   - Иди в задницу!- огрызнулась я, боком продвигаясь к лестнице.
   - Ох, а девчонка-то с огоньком,- прищелкнули они языком и захохотали.
   Я бросилась вниз по лестнице, рукавом вытирая брызнувшие из глаз слезы.
   - Ой,- я врезалась в кого-то.
   Я поняла кто передо мной раньше, чем подняла глаза. Этот горький аромат кофе не перепутаешь ни с чем другим.
   - Эльза?- удивился Шейрон, взяв меня за плечи.- Что... что ты здесь делаешь? Да еще и в таком виде! Это что... мужская ру... рубашка?
   Он убрал руки с моих плеч и замолчал. А я продолжала смотреть в пол, стыдливо теребя рукав.
   - Ого, а девчонка времени даром не теряет,- хохотнули сверху.
   На нас глядели парни, перевесившись через лестничные перила. Я не выдержала и всхлипнула.
   - Эй, чего это ты?- Шейрон поспешно снял свой плащ, еще мокрый от дождя, и накинул его мне на плечи.
   Внутри он был сухим и теплым. Меня окутал такой знакомый запах и тепло, что я снова всхлипнула, на этот раз так горько и тоскливо, что Шейрон даже беспомощно обернулся, не зная что делать.
   - Идем,- после секундной заминки сказал он и потянул меня куда-то.
   Я была совершенно разбита, еле сдерживалась, чтобы не разрыдаться прямо здесь, на виду у проходящих мимо студентов.
   - Эльза, что случилось?- спросил он, когда за нами захлопнулась дверь.
   Я быстро заморгала, отгоняя слезы, и поняла что мы стоим в его комнате. Я впервые была здесь. Простая серая комната, грудой сваленная на стуле одежда, распахнутый шкаф. Единственным ярким пятном была белая фигурка рыцаря, стоящая на столе.
   Я закусила губу...
  
   ..- Да ты и минуты в ней не простоишь!- воскликнул Шейрон.
   - А я хочу!- топнула ногой я, глядя на красиво переливающуюся белым кольчугу. Она висела на стене рядом с огромным рыцарским мечом. И манила меня!
   - Да пусть наденет,- хихикнула Стефа, красуясь перед зеркалом и придирчиво разглядывая колье на шее.
   Недавно она заявила, что хочет себе кулон-сердце с огромными драгоценными камнями, а лучше его и еще что-нибудь. Ее папа в срочном порядке вызвал императорского ювелира, и тот пришел со всем ассортиментом своей мастерской.
   - Помоги снять,- я беспомощно прыгала, пытаясь дотянуться до кольчуги.
   - Вот увидишь, ты тут же упадешь. Она весит килограмм тридцать,- оценивающе взвесил ее Шейрон.
   - Плевать,- я подняла руки, чтобы он смог надеть ее на меня.- А не так уж и тяжело,- радостно возвестила я.- Стефа, смотри!
   Она глянула на меня и почему-то захихикала.
   - Что тебе не нравится?- чуть обиженно спросила я.
   Та перешла на хохот. Ювелир тоже улыбнулся.
   Я недоуменно подняла брови. Но тут и Шейрон расхохотался и отошел от меня. Что-то тяжелое резко потянуло меня вниз, и я рухнула на колени. Теперь смеялись все, а до меня наконец дошло. Он поддерживал кольчугу сзади!
   - Ах ты!..
  
   Я не выдержала и разрыдалась. Громко и безудержно. Я не хотела, чтобы Шейрон это видел.
   Плащ упал с моих плеч, и я кинулась на одну из кроватей. Замоталась в одеяло и забилась в угол, всхлипывая.
   - Эй,- подошел ближе Шейрон.- Ты чего?
   В его голосе слышалось неподдельное беспокойство, отчего я стала рыдать еще сильнее. Обо мне давно никто не беспокоился.
   - Тише,- прижал меня к себе он.- Все хорошо. Было и будет хорошо.
   Я замотала головой в своем одеяловом коконе. Не было и не будет.
   - Не было и не будет,- повторила я приглушенно. Мне стало спокойней и плакать больше не хотелось. Было невыносимо горько.
   Он молчал. Я шмыгнула носом.
   - Как ты попала в больничное крыло? Столько слухов ходит...
   - Я перепутала зелья,- резко ответила я, еще больше кутаясь в одеяло.- А все что говорят - бред.
   - Я так и подумал,- вздохнул Шейрон.
   Мы так сидели очень долго. Я ловила это мгновение объятий, эту возможность перевести дух, побыть немного собой - уставшей, надломленной, печальной. Я не заметила, как задремала.
  
   5
  
   Проснулась я от солнечного света, пробивавшегося сквозь незашторенные окна. Сонно заморгав, я села и огляделась. Никого не было. Испытав одновременно облегчение и сожаление, я пригладила взлохмаченные волосы и выпуталась из одеяла. Оглядев свои голые ноги, которые бесстыдно выглядывали из-под мужской рубашки, я решила одолжить у Шейрона одну из его студенческих мантий.
   - Та-ак,- я открыла шкаф.
   Мое внимание сразу привлекла красная шляпа, лежащая на верхней полке.
   - Зачем ему это?- удивилась я, примеряя ее. И я была более, чем уверена, что мне она совершенно не шла.
   Нырнув в глубину шкафа, я наткнулась на небольшую шкатулку. Потрясла ее и пришла к выводу, что там что-то стеклянное и хрупкое... было. Аккуратно положив ее на место, я сняла с вешалки мантию, скинула рубашку и оделась.
   По коже прошлось легкое покалывание. Магия Огня...
   Я тоскливо вздохнула. И, благополучно забыв рубашку, вышла в коридор. Воровато оглядевшись, я на цыпочках двинулась в сторону выхода из общежития. Про всевидящую вахтершу я вспомнила только тогда, когда за спиной раздалось:
   - А ну стой! Откуда это ты крадешься?!
   Я, не оборачиваясь, бросилась к выходу. Выбежала из общежития и, не сбавляя скорости, направилась к себе. Вбежала по лестнице, открыла дверь, и только я облегченно вздохнула, захлопнув ее за собой, как раздался негодующий возглас:
   - Ты где это была?!
   От неожиданности я подпрыгнула и схватилась за сердце.
   - Тьфу ты, блин,- выдохнула я.- Не надо так орать!
   - А я и не ору!- еще громче воскликнула подруга, показываясь в дверном проеме и упирая руки в бока.- Утром пришла тебя навестить, а мне говорят, что тебя еще вчера выписали!- выпалила она, потом перевела взгляд с моего лица на мантию, которая была мне явно велика.- Ага,- глубокомысленно изрекла Стефа.
   Я жутко смутилась, представив, что она могла подумать, и быстро шмыгнула в ванную.
  
   ***
  
   - Мантия была без эмблемы, но она определенно нашего факультета!- выпалила Стефа, как только я вошла в комнату, завернутая в полотенце.- Такие мы обычно надеваем во время каких-нибудь практических занятий.
   - Это мантия Шейрона,- сразу сказал я, видя, что подруга приготовилась к долгому и обстоятельному допросу.
   - Шейрона?!- подруга даже охрипла от удивления.
   Мне показалось это подозрительным. Чего она так сильно удивилась?
   - Да, Шейрона, а что?- слегка раздраженно спросила я. Внутри неприятно заныла мысль, будто она считает, что я его не достойна. И поэтому так удивилась.
   - Просто... Все говорят про тебя и некроманта. Да и я сама так думала,- посмотрела на меня Стефа.- Часто тебя с ним вижу.
   - Что?- теперь уже удивилась я.- Неправда. И вообще,- сказала я, одеваясь.- Никогда никому не было до меня дела, а тут...
   - Когда своей жизни нет, хочется обсуждать чужую,- пожала плечами эльфийка.- Ты куда?- поинтересовалась она, когда я накинула на плечи плащ.
   - На обед,- отозвалась я, бросив взгляд на часы, стрелки которых неумолимо приближались к трем часам.- Я зверски хочу есть.
   - У тебя пятнадцать минут до закрытия столовой.
   - Знаю,- сказала и выскочила из комнаты.
  
   ***
  
   Не смотря на конец обеда, столовая не пустовала. Что было не удивительно, ведь не каждый может позволить себе постоянно питаться в трактирах и ресторанах. И я в том числе. В "Черном драконе" только ужинаю, так как столовая не работает ночью.
   После того, как меня лишили стипендии из-за низкой успеваемости, с деньгами стало совсем туго. Приходилось подрабатывать не очень честным путем. Отец денег не давал, да я и не просила. Правда хотелось поинтересоваться полагается ли мне, так сказать, зарплата за членство в Ордене, но я вовремя вспоминала, что за членство обычно платят сами члены, а не наоборот.
   - А-а, мне не хватает десяти медяков,- тоскливо провыла я и просящими глазами уставилась на женщину, стоящую на раздаче еды.- Теть Роза, можно я вам завтра принесу? Ну очень хочется яблочного компота.
   - Никаких завтра!- сказала она, нахмурив брови.- Вот все вы так говорите, а потом из вас и медяка не вытрясешь!
   - Но вы же знаете, что я принесу! Я же...
   - Все в порядке, я заплачу,- раздался голос за моей спиной.- Вот.
   - Не нужны мне твои деньги,- прошипела я, но ушлая раздатчица уже сцапала мелочь с протянутой руки некроманта.
   - Как вчера добралась?- невинно поинтересовался он, когда мы вместе шли к свободному столику.- Не сильно холодно было?
   - Да пошел ты,- огрызнулась я, с размаху сев на стул.- Ты не представляешь что я хочу с тобой сделать,- мрачно посмотрела на него я, когда он сел рядом.
   - Ошибаешься, я-то очень хорошо представляю,- хохотнул Морт, ломая хлеб и бросая его в свой суп.
   На нашем столике скрестилось множество взглядов. Это заставило меня помрачнеть еще больше. Никогда не любила столь пристального внимания к своей скромной персоне. Я раздраженно отбросила хлеб. Знаете, есть такой страх, когда слышишь рядом смех и кажется, что это над тобой смеются? Или если видишь, что рядом кто-то шепчется, то шепчутся о тебе? Так вот, сейчас сбывались самые худшие страхи.
   Да... прошли те времена, когда я никому не была интересна. Теперь обо мне слышала если не вся Академия, то хотя бы половина. А как же иначе, я же пыталась покончить жизнь самоубийством из-за самого Шейрона! Пышногрудые девицы досадливо кусали губы из-за того, что не они первые до этого додумались. Другие были возмущены моей "связью" с некромантом, а третьи... А плевать мне на третьих. Впрочем, как и на всех остальных.
   - Тебе случайно не известно, почему мою рубашку вернул Шейрон?- подняв брови, поинтересовался Морт.
   Я поперхнулась и, чувствуя как запылали щеки, поспешно глотнула из стакана. Некромант ухмыльнулся, довольный собой.
   - Что там с амулетом?- попыталась сменить тему я.
   - А что с ним?- посмотрел на меня он.- Я же сказал, как только, так сразу тебе сообщу.
   - Ладно.
   - И еще,- как бы невзначай произнес Морт, отправляя в рот ложку супа.- Тебя внесли в списки злостных прогульщиков, и если пропустишь еще пару занятий, тебя отчислят.
   Я встрепенулась.
   - Как отчислят?!
   - А вот так. Ты за три месяца прогуляла все лекции.
   - Ну, не все,- пробормотала я, стыдливо водя вилкой по тарелке.- И я конспекты переписываю у Стефки. И...
   - Я тебе не декан, мне все равно где ты там шляешься, поэтому можешь не оправдываться,- фыркнул Морт.
   Я вздохнула:
   - Как же хорошо, что сегодня суббота...
   - Это да,- не стал отрицать он.
   Следующую половину дня и вечера я провела в комнате, обложившись Стефкиными конспектами, зубря материал и попутно делая наброски будущих работ по истории и теории магии.
   - Умираю,- простонала я спустя пару часов.
   - Мр-р?- прыгнул на стол кот.
   - Везет тебе,- погладила его я.- Спишь постоянно, ничего не делаешь... Хм, мы так и не дали тебе имя. Как на счет... м-м... Морисс?
   Кот недовольно шевельнул хвостом.
   - Тогда Ушастик,- я почесала между его огромными ушами.
   - Мя,- недовольно отозвался тот.
   - Ну тогда я не знаю,- развела руками я.
   Он растянулся на столе, положив лапу на энциклопедию опасных существ. Прямо на изображение оборотня.
   - Вервульф?- удивилась я.- Хочешь, чтобы тебя так называли?
   Кот заурчал.
   - Ну ладно, будешь Вульфом,- пожала плечами я.
   - Эльза-а!- раздался ор с порога.
   Кот от испуга аж подпрыгнул.
   - Ну чего ты орешь?- поморщилась я.
   - У меня мего-супер весть!- продолжала радостно кричать подруга.- Я прошла!
   - Куда ты прошла?- устало начала массировать виски я.
   - На городскую конференцию по химии! Мой доклад признали одним из лучших!!- она вся светилась от радости.
   - Поздравляю,- тоскливо сказала я.- Слушай, я вот не понимаю. Ты любишь химию, химия любит тебя... Что ты делаешь на факультете боевиков?
   - Знаешь, я уже сама не знаю,- задумалась Стефа.- Быть боевым магом у нас, в Эльфийских Землях, конечно невероятно престижно и все такое, но... Но блин,- села рядом на кровать она.- Но эти постоянные физические тренировки выматывают меня. Мне больше нравится спокойно сидеть и что-то делать. А то у меня начали расти мышцы там, где их быть не должно!
   - И где же это?- заинтересовалась я.
   - Руки!- воскликнула она.- Я же девушка, а девушка должна быть хрупкой!
   Я неловко кашлянула. Не смотря на мой низкий рост (по сравнению с самой Стефой) и довольно юношескую комплекцию, руки у меня были сильные. Я же мечник, как ни как.
   - И что ты будешь делать?
   - Закончу первый курс, сдам тест на степень посвящения в боевую магию, получу сертификат и перейду на другую специальность.
   - Тогда из девушек останусь только я и Полин?- вздохнула я, возвращаясь к конспектам.
   - Полин вообще не девушка,- передернулась Стефа.- Ты ее видела? Она похожа на шкаф!
   - Ага,- растерянно согласилась я, переписывая из учебника определение.
   За весь учебный год с нашего курса отсеялось много студентов. Да, мечты о профессии боевика и суровая реальность этого ремесла - разные вещи. И то, что Стефа продержалась так долго, вызывает уважение.
   - Все, больше не могу,- простонала я спустя полчаса.- Еще чуть-чуть и умру от истощения. Мне надо проветриться.
   - Угу,- промычала подруга, грызя яблоко и не отрываясь от очередного любовного романа.
   Я вздохнула, накинула плащ и вышла.
  
   6
  
   - Смотри куда прешь!- воскликнула высокая девица с короткой стрижкой. В руке она держала две большие пивные кружки, которые чудом не расплескали свое содержимое.
   - Простите,- пробормотала я.
   Два длинных охотничьих ножа за поясом, удобная теплая куртка с множеством карманов, пара сумок через плечо и маленький рюкзак выдавали в ней наемницу. Я конечно могла ошибаться, однако висящий на шее медальон с оттиском эмблемы Гильдии Наемников говорил об обратном.
   - Чего уставилась?- спросила она, поглядев на меня темными, почти черными глазами.
   - Найтали!- рыкнул кто-то.- Сколько тебя можно ждать?
   - Подождешь, лысый оболтус,- отозвалась девушка, бросив взгляд на темного эльфа, сидящего за соседним столиком.
   Тот машинально дотронулся до макушки и покраснел от злости.
   - Недавно его знатно поджарили,- хохотнула Найтали, ее взгляд потеплел.- Противоожоговый крем спас лицо, но вот волосы...- она вновь захохотала.- Видела бы ты как он убивался! Коса была аж до пояса.
   Пока она говорила, мы продвигались к их столику.
   - Не разбираюсь я, конечно, в их культуре, но безволосость там не приветствуется,- девушка со стуком поставила кружки на стол, чуть расплескав пиво.
   - Кто это?- враждебно поглядел на меня темный эльф, подвигая к себе кружку и натягивая на лысину капюшон.
   - Это... э-э...
   Найтали растеряно на меня посмотрела, и я быстро сказала:
   - Я Эльза, рада знакомству.
   - И кто ты, Эльза?- поинтересовался эльф, подозрительно меня разглядывая.
   - Студентка Академии Магии,- честно ответила я.- Будущий боевой маг.
   - Ну и как профессия?- села за стол девушка, жестом приглашая меня последовать ее примеру.
   Что-то всех сегодня потянуло на обсуждения этого непростого ремесла.
   - Мне нравится,- пожала плечами я.- Правда, с начала учебного года отсеялось около шести студентов, и это только из моей группы.
   - Небось, все девчонки,- пренебрежительно отозвался эльф и шустро уклонился от подзатыльника наемницы.
   - А вот и нет,- хмыкнула я.- Пятеро из них парни.
   - Слабаки,- ухмыльнулась Найтали, поглядев на, видимо, своего напарника.
   Тот фыркнул и улыбнулся. Глядя на то, с какой теплотой он смотрит на напарницу, я погрустнела.
   - Чего такая мрачная?- тут же спросила Найтали.
   - Да так... вспомнилось,- пожала плечами я.
   - Жизнь слишком коротка, чтобы грустить,- поглядела на меня она.
   - Точнее, в жизни и так слишком много дерьма, зачем поганить ее дерьмовыми воспоминаниями,- поправил ее эльф.
   Я слабо улыбнулась. Забавный все-таки он темный.
   - Ты... вы не представились,- запнулась я. Дружеская обстановка располагала к "ты", однако мы были знакомы лишь пару минут.
   - Град,- протянул ладонь с острыми темными ногтями он.
   Я осторожно ее пожала. Как и все темные эльфы, Град обладал смуглой кожей, легким намеком на клыки и острыми, как бритва, ногтями. Они были настолько острыми, что Повелитель даже ввел указ, обязывающий всех темных стачивать их. Конечно, у указа были исключения. Темные, имеющие специальное разрешение, которое обычно выдавалось в Гильдиях, могли оставить при себе данное "оружие", если обезопасят его.
   - Не боись, они покрыты специальным составом,- он слегка провел ногтями по тыльной стороне моей ладони.
   Я судорожно отдернула ее.
   - Ого,- вырвалось у меня.- Ни царапинки. А ведь ты мог запросто располосовать мне руку!
   - Мог бы,- довольно развалился на стуле темный. Капюшон мягко съехал с его лысины, однако он даже не обратил на это внимания.- Но я сегодня добрый.
   - А что это за специальный состав?- поинтересовалась я, все еще рассматривая свою ладонь.- Из чего сделан?
   - Секрет,- загадочно сказал Град, допивая остатки пива.
   - Эта зараза даже мне ничего не рассказывает,- с сожалением сказала Найтали.
   Темный разулыбался.
   - Вот скажи мне, Эльза,- повернулся он ко мне.- Что тебя потянуло на кровавый путь боевого мага?
   Я удивилась:
   - Путь боевых магов вовсе не кровавый.
   Темный скептически изогнул бровь.
   - Хотя да, кровавый,- после недолгого раздумья, сказала я.- Но работа боевого мага направлена на защиту мирного населения от...
   Но тут раздался громкий хлопок дверью и голос, полный ужаса, воскликнул:
   - Там приведение! На улице приве...
   Голос громко ойкнул. Я с интересом обернулась. Около двери стоял мальчишка и с вытаращенными глазами глядел на четверых пятикурсников, мрачно на него взирающих.
   - Нужны деньги, да?- с понимаем спросил кто-то.
   Я ухмыльнулась. Подобных происшествий в трактирах города хватало. Маги-недоучки наводили мороки монстров, насылали на трактир, а потом предлагали свои услуги по "изгнанию". Этот паренек здорово лопухнулся, выбрав набитое студентами заведение.
   - Пошел вон!- раздраженно рявкнул трактирщик.
   Двое здоровых ребят подхватили его и понесли вышвыривать на улицу.
   - Мне тоже пора,- вздохнула я, глядя на своих новых знакомых.
   - Давай,- кивнул Град, отпивая из кружки.
   - Удачи,- улыбнулась Найтали.
   Я помимо воли улыбнулась в ответ и встала. У входа в трактир кипели страсти.
   - Мумия!- орала припадочная разносчица, увязавшаяся за бравыми вышибалами.
   Я протиснулась между ними и фыркнула. На земле валялся человек, укутанный в простынь. Рядом валялся парень и дико выл, держась за ушибленный локоть. Между сыплющимися из него ругательствами послышалась фраза:
   - Я же сказал, что по улице бродит приведение!
   - Ай, вот уж не ври! Никакое это не приведение,- раздраженно сказала я, пнув тело в простыне. Оно болезненно охнуло.- Просто кто-то завернулся в ткань и все!
   Высунувшиеся из трактира любопытные разочарованно загудели, парня и "приведение" подняли и куда-то поволокли. Я поспешно прижалась к стене, чтобы меня не снесло потоком жаждущих зрелищ зевак. Когда процессия скрылась за углом, я вздохнула и поплелась в другую сторону. Бездумно побродив по городу, я наконец вспомнила, что планировала сегодня нечестно разжиться деньгами. Хотя почему нечестно? Очень даже честно... заработанными в бою деньгами.
  
   ***
  
   - Гля какая фифа, раскомандовалась тут!- рыкнул голос.- А тебе разве мама не говорила, что грубить незнакомым дяденькам нехорошо?
   Только что оскорбленный мною тролль грозно поднялся из-за своего столика. Небольшой трактир, насквозь пропахший дешевым элем и табаком, заинтересованно замолчал, ожидая развития событий.
   - Отвали,- я лениво откинулась на спинку стула и чуть прикрыла глаза, показывая, что он меня ничуть не волнует.
   - А цыпа с характером,- хмыкнул тот.
   Он подошел на опасное для себя расстояние, протянул свою лапу к моему плечу и...
   Я резко вывернула ему руку и прижала лицом к столу:
   - Я же сказала, отвали.
   Одним движением оттолкнула его, заставив упасть на пол, и невозмутимо уселась обратно на стул. Вокруг раздавались смешки. Надеюсь, этого хватит, чтобы его окончательно разозлить. И оказалась права. Униженный этим представлением, тролль вскочил, яростно взревел, выхватил свой меч и кинулся на меня. Я еле успела увернуться и юркнуть под стол, лезвие меча просто раскололо стул!
   - Ё-моё!- вырвалось у меня.
   Кажется, я немного переборщила с ущемлением его достоинства.
   - А ну вылазь, курва!- взревел тролль, ногой отшвыривая обломки стула.- Я тебе сейчас покажу!
   Я кувырком выкатилась из-под стола и очень удачно оказалась у него за спиной. Уже занеся над ним меч, я получила хороший удар под дых. Тролль оказался на редкость ловким. Глотая ртом воздух, я отступила на пару шагов. Он стоял и скалился, помахивая мечом.
   Все в трактире быстро расступились и отодвинули столы, образовав вокруг нас что-то на подобии круга. Я услышала чей-то возглас: "На кого кто ставит?"
   - Я ставлю на себя два золотых,- громко заявила я, приведя дыхание в норму.
   Тролль буквально задохнулся от моей наглости и, рыкнув, кинулся на меня. Преследуя чисто корыстные цели, я делала вид, что он меня одолевает. Хотя он действительно был намного сильнее, и я с трудом блокировала его удары. Ставок на то, что победит тролль стало значительно больше.
   - А я - пять на себя!- яростно воскликнул он.
   Его ярость была мне на руку, и я, выждав момент, хорошенько полоснула его мечом. Не смертельно, немного кроваво, но как признание поражения сойдет.
   Через пять минут я бодро шагала по мостовой. В кармане звенели пять золотых. Вообще-то я выиграла больше, но большую часть денег пришлось отдать алчному трактирщику - чтобы он вывел меня через черный ход, так как этот самый тролль и другие посетители жаждали взять реванш.
   Я шла и морщилась, ужасно болел бок. Завернула за угол в безлюдный переулок, распахнула плащ и подняла кофту. На коже красовался свежий кровоподтек.
   - Везучая я, однако,- пробурчала я, запахиваясь.
   Еще большее везение поджидало меня у ворот Академии.
   - А мы как раз о тебе говорили!- любезно сказал Морт.- Правда, Шейрон?
   Маг огня улыбнулся мне.
   - Как ты сегодня?- подошел ко мне он.- Лучше? Надеюсь, нормально выспалась.
   - А... да, спасибо,- потупилась я, мне стало жарко и немного неловко рядом с ним.- Я лучше. И... мне это, пора идти.
   Да, я опять сбегала!
   - Лиз...- взял меня за локоть Шейрон.
   - Я...
   - Ах, избавьте меня от этих соплей!- не выдержал некромант, в его голосе слышалось отвращение.- Да сколько можно. Шер, ты вообще-то собирался в город по одному важному делу! А нашу прелестную мисс Тридцать Три Несчастья я, так и быть, провожу до общежития.
   Морт быстро подошел, схватил меня под второй локоть и бесцеремонно поволок прочь. Я увидела, как нахмурился Шейрон, а потом развернулся и ушел. Меня удивило, что в такой поздний час ему что-то надобно в городе.
   - Не боись,- хлопнул меня по плечу некромант, от чего я согнулась пополам.- Не в бордель идет.
   Я злобно прошипела куда ему, Морту, следует пойти, как долго он там должен пребывать и почему. Он поднял брови и спросил:
   - А если я скажу, что я знаю как достать амулет и что он скоро будет у меня?
   Я дико вытаращила глаза, мгновенно забыв про боль, и вцепилась в его руку.
   - То-то же,- хмыкнул он и двинулся дальше.
   Но больше ничего путного я от него не услышала. Лишь:
   - Думаю, амулет будет у меня уже в понедельник.
   - Послезавтра?- я быстро подсчитала в уме. Этот день как раз был концом срока.- А когда именно? Мне надо, чтобы вечером он уже был у меня!
   - До вечера будет,- пообещал Морт.
   - Слушай,- начала я.- Я, конечно, ценю твою помощь и все такое, но будет лучше, если ты мне просто скажешь где находится артефакт.
   - Мы заключили сделку, если ты помнишь,- довольно холодно отозвался некромант.- Амулет в обмен на...
   - Да ты послушай себя со стороны!- вспылила я.- Меня на всякое такое не то что не приглашают, а...
   - Начнут приглашать, как только ты отдашь отцу амулет,- перебил меня он.
   - Откуда знаешь?- оторопела я.
   - Да уж знаю,- язвительно отозвался Морт.- Ты такая внимательная, что так и не спросила откуда я вообще знаю о твоей нужде в амулете!
   - Я же спрашивала,- пробормотала я, силясь вспомнить вчерашний разговор.
   - Спросить, спросила, а вот ответа так и не получила,- синие глаза блеснули в темноте.- И какая ты после этого Хранительница*?
  
   ______________________________________________________
   Хранительница* - член Ордена Хранителей Империи Тьмы, который называют по-разному: Орден Тьмы, Орден Хранителей и т.п. (прим.автора)
   ______________________________________________________
  
   - А это-то откуда тебе известно?- похолодела я.
   - Скажем так, пока я вливал в тебя нейтрализатор той дряни, что ты хлебала полтора месяца, ты была очень разговорчива. И я узнал о твоей трепетной привязанности к Шейрону, несправедливом отце, Ордене и амулете,- с ухмылкой сказал он.
   Вот это провал! Я даже остановилась, ошеломленная.
   - Мне конец,- прошептала я, запуская руки в волосы и опускаясь на колени.
   - Вот чего ты нюни распустила?- раздраженно спросил Морт и резко дернул меня вверх. Я охнула от резкой боли и схватилась за бок.- Что там?- некромант беззастенчиво распахнул мой плащ и задрал кофту. Восхищено прищелкнув языком, он оценил:- Красиво. Особенно на твоей белой коже.
   - Да пошел ты!- яростно рявкнула я, оттолкнув его.
   - Не кипятись, я никому не расскажу о твоей маленькой тайне,- хмыкнул он.- Мне это только на руку.
   Меня душила дикая злоба и, чтобы никого не убить, я свернула за угол и направилась ко входу в общежитие.
   - И тебе сладких снов!- полетел мне в спину голос некроманта.
  
   7
  
   - Ты чего рожи корчишь?- недовольно спросила Стефа.- Тебе не нравятся духи?
   - И это тоже. Они отвратительны!- заявила я, снова морщась от боли. Синяк давал о себе знать.
   - Это запах мимозы,- любезно подсказал продавец.
   Мы стояли в парфюмерной лавке и выбирали Стефе новый аромат, старый ей внезапно разонравился.
   - М-м... А этот?- мне под нос снова сунули остропахнущий флакон.
   У меня аж глаза заслезились и в горле запершило.
   - Не нравится, значит,- на этот раз она правильно истолковала мою скорченную от омерзения физиономию.
   - Видимо, вам нужно нечто особое...- таинственно сказал продавец.
   У Стефы, охочей до всего особого, загорелись глаза. А мои глаза уже давно высмотрели вывеску аптечной лавки, находящуюся аккурат напротив парфюмерной.
   - Я... пойду куплю себе булочку,- пробормотала я.
   Подруга махнула рукой, зачарованно наблюдая, как продавец жестом фокусника вытаскивает из-под прилавка затейливого вида флакон. Выйдя за порог, в нос сразу ударил запах улицы, слегка смягченный еле слышным ароматом духов и пряностей, продававшихся чуть дальше. Пропустив мимо конную повозку и парочку наездников, я проворно перешла дорогу и нырнула в аптечную лавку. Звякнул колокольчик, подвешенный над дверью, и пожилой аптекарь повернул ко мне голову. Он стоял за длинной стеклянной стойкой, в которой было выставлено огромное количество баночек с мазями и настоями.
   - Здравствуйте, чем могу помочь?- чуть склонив голову, спросил он.
   Я вдохнула воздух, наполненный запахом лекарств и трав.
   - Мне бы что-нибудь от синяков и ушибов,- пробормотала я, прицениваясь к баночкам.- У меня была хорошая мазь, на основе тысячелетника и...
   - И подорожника,- закончился за меня аптекарь, ловко доставая среднего размера банку.- Отличное средство, когда нужно срочно избавиться от гематомы.
   - Да-да,- поспешно кивнула я, доставая кошелек.- Сколько с меня?
   - Полтора золотых.
   - Почему так дорого?!- вырвалось у меня помимо воли.
   - Мазь хорошая, натуральная,- пожал плечами тот.- Есть подешевле, за пару серебряников отдам,- он достал из-под прилавка засаленную картонную коробочку.- Только эффект совсем не тот.
   Я переводила взгляд с красивой банки на замызганную коробочку. Не удержалась от страдальческого вздоха, протягивая аптекарю две монеты, причем с золотой мои пальцы никак не хотели расставаться. Они из последних сил цеплялись за честно заработанный грош. Аптекарю хоть и с трудом, но все же удалось получить золотой.
   - Вот,- подвинул ко мне баночку он, поспешно пряча деньги. Явно боялся, что я могу и передумать.
   - Спасибо,- я осторожно положила мазь к себе в сумку, попрощалась и вышла. Опять звякнул колокольчик, и я снова утонула в шуме улицы.
   - Посторонись!- прокричал возница, опуская хлыст на круп лошади, которая неслась с бешеной скоростью.
   Все в страхе отпрянули в сторону. Грубо сколоченная закрытая повозка промчалась мимо, обрызгав грязью босоногих детишек и их мамашу. Та противно взвизгнула и начала костерить проклятого возницу на чем свет стоит. А я задумалась. На дверцах повозки висел замок с клеймом Повелителя Тьмы. Что же такого важного было внутри?
   И возможность это узнать представилась мне довольно скоро.
   - Эльза! Эй, Эльза!- кричала Стефа с другой стороны улицы.
   Я перепрыгнула лужу, обогнула тележку, которую задела та повозка и сломала ей ось, отчего колесо поскакало в свободное, так сказать, плавание по местным лужам, и оказалась рядом с подругой.
   - Я купила духи!- хвастливо сказала она и замахала ладошкам, щедро делясь со мной ароматом, что ее окутывал.
   - Вишня?- принюхалась я.
   - Морозная вишня,- она счастливо потрясла ядовито-зеленым бумажным пакетом.
   - Прелесть,- я глазами искала заведение с приличной уборной, где можно было уединиться и намазать свой многострадальный синяк мазью.- О, давай заглянем в булочную "Дядюшки Эрла",- предложила я.
   - Ты же только что оттуда,- удивилась подруга.- Булочку покупала.
   - Нет, булочку я у бабульки купила...- соврала я, ловко лавируя мимо идущих навстречу людей.- М-м... пахнет божественно,- простонала я, когда мы вошли в кондитерскую.
   Захлебываясь слюной, я рассматривала бесчисленное множество заварных пирожных, шоколадных кексов, эклеров, булочек, пирогов, тортов... Тут даже было новомодное эльфийское лакомство - рогалик из слоеного теста с начинкой. Мне хотелось всего и сразу, особенно тех симпатичных печенек, покрытых шоколадной глазурью.
   - Я буду корзиночку с кремом,- сказала Стефа, пристраиваясь в конец очереди.- Лиз, а ты что будешь?
   - М-м?- отмерла я и алчно щелкнула зубами:- Я буду вон тот большой пряник в форме зайца!
   - Однако,- подмигнула мне подруга, одергивая свое темно-розовое платье и поправляя в тон ему искусственный цветок в волосах.
   - Я сейчас,- сказала я ей и направилась вглубь кондитерской.
   Стефа кивнула и принялась копаться в своем пакете с духами. Запершись в уборной, я достала банку с мазью, открыла ее и аккуратно поставила на обшарпанную раковину. Бросила на пол сумку, кофту и задрала майку. Бок представлял из себя огромную сине-фиолетовую массу с кровоподтеками. Шипя от боли, я привычным жестом втирала в себя резко-пахнущую мазь. От тренировок с отцом оставались такие же синяки. Иногда даже хуже. Мазь приятно холодила кожу. Быстренько закрыв банку и, несколько воровато оглядываясь на дверь, спрятала ее в сумку.
   Выйдя из уборной, я сразу наткнулась на Стефу.
   - Держи своего зайца,- торжественно вручила мне пряник она.
   - Ой, ты его купила,- я потянулась за кошельком, но подруга недовольно цокнула и та-ак посмотрела, что мне пришлось взять пряник и вгрызться в заячьи уши, промычав слова благодарности.
   - Кушай на здоровье,- довольно сказала она.- А то истощала совсем, сама похожа на зайца.
   Я слизнула кусочек глазури с губы и спросила:
   - А ты чего свое пирожное не ешь?
   Стефе его аккуратно завернули в картонную коробочку, которую в данный момент она нежно прижимала к себе.
   - Не буду же я его есть на ходу!- сказала как само собой разумеющееся она, а я подавилась заячьей головой.- Идем на площадь Свободы, там около ратуши есть скамеечки.
   - Куда угодно, лишь бы не обратно в Академию,- я содрогнулась от неподъемной глыбы гранита науки, который мне было необходимо не то что разгрызть, а разжевать самым тщательным образом.
   - Лучше бы ты осталась читать конспекты,- покачала головой Стефка.
   - Плевать,- тряхнула волосами я.- Мне надо отдохнуть!
   - Ого,- присвистнула подруга, когда нам стал виден кусок площади.- Да тут ярмарка похоже!
   - Прекрасно,- прочавкала я, отряхивая с ладоней крошки. Заяц печально быстро кончился. Я даже расстроилась нашему столь быстрому знакомству. Но если здесь ярмарка, значит, продаются огромные мягкие бублики и горячий шоколад!
   Я аж зажмурилась от предвкушения теплой сдобы. Но, как оказалось, мы со Стефой заблуждались насчет повода скопления народа.
   - Откуда вы девки вылезли?- удивилась бабка, продающая сахарных петушков всем желающим, коих на напичканной людьми площади нашлось в избытке.- Сегодня казнят жену Повелителя!
   - Ого!- вырвалось у нас.- Казнят? Жену??
   - На гильотине?- я еще больше удивилась, глядя, как на деревянный помост втаскивают смертельный агрегат.- Но... Гильотина - самая позорная и унизительная смерть! Да и за последние двести лет никто не прибегал к такой казне,- забормотала я, вспоминая курс истории.
   - К тому же жену Повелителя,- задумчиво протянула Стефа.- Ничего не понимаю. Она же... жена Повелителя! Даже если она и сделала что-то настолько ужасное, что потребовало смертного наказания, ее же должны были тихо и мирно упокоить магией!
   - Да... странно,- пробормотала я, повернулась вновь к бабульке, открыла было рот, чтобы попросить самого большого петушка, как вдруг...
   Я ощутила пьянящую волну силы и мощи... Она разливалась по площади, накрывая людей с головой. Они обрывались на полуслове и замолкали, во все глаза глядя на человека, поднимавшегося на помост. Вернее, на демона. Это был Даймон Ракитский, сын нашего Повелителя. Его взгляд прошел по толпе, и пьянящее чувство резко пропало, сменившись холодком, сосущим где-то под ложечкой. Казалась, что стихло всё. Замолк сам город. Всё остановилось.
   - Сегодня утром будет казнена супруга бывшего Повелителя Империи Тьмы,- его глубокий голос разнесся по площади. Медленно, но верно, он растекался тягучей силой, наполняя людское сознание смыслом сказанного.
   - Бывшего Повелителя?- недоуменно переспросила Стефа рядом.- Почему супругу бывшего Повелителя?
   Народ тоже недоуменно зашушукался.
   - Мой отец отошел от дел,- продолжил демон, толпа вновь замолкла, ловя каждое его слово.- Его сердце, увы, не выдержало страшного предательства своей супруги... Она пыталась его убить.
   И он замолчал, позволяя народу разразиться криками. Я удивленно подняла брови. Вон оно как, даже в семье правителя не все так гладко, как может казаться. Хм, значит новым Повелителем будет... Даймон?
   - У вашего бывшего Повелителя случился инфаркт,- по его губам скользнула еле заметная усмешка, заставившая меня нахмуриться.- И он больше не в состоянии управлять Империей.
   Все молчали, ожидая продолжения.
   - Он назначил меня своим приемником,- сказал демон. Его зеленые глаза блеснули.
   Мне стало нехорошо... С нашей последней встречи с ним произошли разительные перемены. Теперь я ясно понимала, что он всегда сдерживал и скрывал свою истинную силу. Казалось, что его тихий, вкрадчивый голос разносится далеко за эту площадь. А может, и за пределы города...
   Задумавшись, я благополучно прослушала часть его речи.
   - Официальное посвящение в Повелители состоится через неделю, в последний день месяца.
   Я вздрогнула. Взгляд его пронзительных светлых глаз остановился прямо на мне. Пара секунд, показавшихся мне вечностью, и его внимание переключилось на что-то другое.
   - А теперь то, ради чего вы все здесь собрались... Ведите!
   Из грубо сделанной повозки, которую я сразу узнала, вывели дрожащую супругу уже экс-Повелителя. На ней было величественное платье, волосы были уложены в затейливую высокую прическу, но вот только даже макияж не мог скрыть смертельной бледности и дикого, животного страха, пропитавшего каждую черточку ее лица. У нее мелко-мелко дрожала нижняя губа, ноги заплетались. Руки были в изящных оковах, явно выполненных из антимагического металла. С каждым шагом по помосту, она дрожала все сильнее и сильнее.
   - Бр-р!- содрогнулась Стефа.- Я не хочу смотреть, как ее голова приземлится вон в ту плетеную корзину.
   Я была с ней солидарна. Поэтому мы начали протискиваться между людьми на другую сторону площади, так как Стефе вдруг захотелось купить летнюю шляпу.
   - А ты себе ничего прикупить не желаешь?- поинтересовалась она.
   - Не-ет,- помотала головой я. Было очень жалко денег.
   Тут раздался дикий скрежет и я, помимо воли, обернулась.
   - Мда,- только и сказала Стефа, глядя на потуги палача.
   Он безуспешно дергал лезвие гильотины, но оно, судя по всему, здорово заело. Это было странно, так как буквально пять минут назад оно со зловещим свистом "казнило" пару тыкв, половинки которых сейчас сиротливо валялись рядом. Палач досадливо топнул ногой, и доска под ним подломилась. Послышали смешки, огромный детина смотрелся крайне комично с застрявшей по колено ногой. Он широко махал руками, и создавалось впечатление, что он вот-вот собирается взлететь.
   - Видимо, моим подданным надо платить еще меньше, чтобы работали еще усерднее. Или вообще не платить,- в голосе демона скользнули нотки раздражения, смех затих.- Казнь переносится на завтра.
   Народ недовольно загудел, и я поморщилась от этого шума. И тут все начали швырять в супругу бывшего Повелителя едой. Я еле увернулась от помидора, летящего прямо мне в голову.
   - Эй! Аккуратнее!- возмутилась я и, согнувшись в три погибели, быстро засеменила к просвету среди людей.- Уф,- выдохнула я, распрямляясь.
   - Беспредел,- согласилась Стефа, отряхивая коленки, на которых она выползала из толпы.
   - Ну, надо же народу над кем-то поиздеваться,- философски заметила я, толкая дверь.
   Магазин шляпок оказался на редкость огромным. Места было больше, чем самих шляпок, которые величественно лежали на широких помостах.
   - Здорово тратить отцовские деньги,- вздохнула я.
   - Ага,- согласилась Стефа, лихо надвинув на один глаз узкую шляпку.- Тем более, сейчас. Папу дико мучает совесть из-за Ларки.
   Я понятливо хмыкнула.
   - Он ее удочерил?
   - Пусть только попробует,- угрожающе поглядела на меня она.
   Я еще больше разухмылялась. Сама терпеть не могла Лару. И, на мой взгляд, отец Стефы неправильно поступил, не сказав, что женился. Да еще к тому же на эльфийке с дочерью! О таких вещах предупреждать надо, а не то придется потом совестью мучатся и оплачивать километровые счета дочурки.
   - О, а тебе эта пойдет,- нахлобучила на мою голову ярко-красную шляпу она.
   Я внезапно вспомнила о своей странной находке в шкафу у Шейрона.
   - Слушай, вот зачем парню красная шляпа?
   Стефа озадачено замолчала. На ее лице отразилась такая бурная умственная деятельность, что парень-консультант занервничал и поспешил к нам.
   - Зачем парню красная шляпа?- требовательно спросила она у него.
   Консультант не ожидал такого вопроса, поэтому что-то промычал и неопределенно помахал руками в воздухе.
   - Может от маскарадного костюма?- предположила подруга.
   - Приходил такой вариант в голову, но где тогда костюм?- вопросила я, глядя почему-то на продавца.
   Стефа тоже на него уставилась. Тот, не привыкший к подобному вниманию, даже начал заикаться:
   - Д-дамы, могу ли я пред-дложить вам...
   - Ты что, рылась у Шейрона в шкафу?!- громко ахнула Стефа, заставив паренька испуганно подпрыгнуть.
   - Не исключено,- сняла шляпку я.- Только вот не делай таких страшных глаз! Мне просто нужна была его мантия. О, ее надо вернуть,- вспомнила я.
   Подруга фыркнула и продолжила примерять головные уборы. К пареньку снова вернулся дар речи, и он, с надеждой на отрицательный ответ, спросил:
   - Я могу вам чем-нибудь помочь?
   - Да,- не оправдала его надежд Стефа.- Хочу шляпку с живыми цветами.
   Я и паренек страдальчески вздохнули.
  
   8
  
   Мы со Стефой вбежали в общежитие, прячась от дождя. И, весело переговариваясь, поднялись в комнату. Но только я развалилась на кровати, обложилась конспектами и приготовилась грызть гранит науки, как громыхнул гром. Да так сильно, что стекло зазвенело. Кот от испуга свалился со стола и забился под кровать.
   - Что за?..- раздраженно пробормотала я, вскакивая.
   - Студенты!- донесся до меня противный скрежещущий голос.
   Я поморщилась и потерла уши. Голос тем временем откашлялся, стал громче и чище.
   - Студенты! Всем срочно собраться в главном зале Академии! Повторяю...- голос разносился по всей территории Академии, противно звеня в ушах.
   - Ну и ну,- только и сказала испуганная эльфийка.
   Я с беспокойством выглянула в окно. Что за срочное собрание? Почему именно сейчас, в законный для всех выходной? Многие даже не вернулись из города!
   Выйдя в коридор, мы попала в толпу таких же ничего не понимающих студенток.
   - Зачем сейчас? На улице идет дождь!- воскликнула одна, накидывая на голову капюшон.- Как будто им этого не видно из своей Академии!
   - Когда-нибудь собирали людей так срочно?- поинтересовалась я у одной пятикурсницы, пока мы спускались по лестнице.
   - Нет, вроде,- задумчиво отозвалась она.- Помню, года два назад так вот созывали всех некромантов-третьекурсников. Там у них что-то произошло. Как обычно связанное с жертвоприношениями и ритуалами,- фыркнула она.- Но подробностей никто не знает, все осталось между ними.
   У меня начали шевелиться нехорошие подозрения. Сейчас собирают абсолютно всех. И младшие, и старшие курсы. И боевиков, и травников... Почему? Что такого серьезного могло произойти?
   Мы огромной толпой шли к Академии, и многие не разделяли моих опасений, а просто болтали и делились последними сплетнями. Стефа куда-то пропала.
   - Ты видела нового Повелителя?
   - Да,- закатила глазки одна из травниц.- Он просто супер. Тако-о-ой...
   - Ага,- подтвердила вторая.- Намного лучше старого Повелителя. И моложе, может будет лучше нас понимать? Стипендию увеличит,- мечтательно протянула она.
   - И откроет больше студенческих трактиров!- подхватили другие.
   Все вокруг захихикали.
   - Глядите-глядите!- воскликнул кто-то.
   Я обернулась и увидела толпу студентов, возвращающихся из города через вечно незапертые ворота. Быстро они, однако. Пока мы брели по холлу, я высматривала в толпе Шейрона или Морта, но их нигде не было.
   - Ай, да не толкайся ты!- ругнулась я, когда здоровый пятикурсник задел меня плечом.
   Тот лишь хмыкнул. Так и толкая друг друга, мы ввалились в главный зал, где уже находилось изрядное количество людей. У стены возвышалась трибуна, с которой, по всей видимости, до нас будут доносить некую мысль.
   Через десять минут в зале поднялся недовольный гул. Какая-то рыжеволосая девушка начала призывать всех "плюнуть на все и свалить ко всем чертям собачьим", но вдруг у огромных двустворчатых дверей показались преподаватели. Все. Абсолютно все. Они прошествовали к трибуне, обошли ее и скромненько уселись на наколдованные ими же стулья в подозрительно быстро потемневшем углу. Сердце кольнула тревога, так как все преподаватели выглядели... скажем так, не очень веселыми. Все это заметили, и вскоре в зале повисла гнетущая тишина.
   - Кхм-кхм,- раздался легкий кашель с трибуны.
   Все повернули туда головы, до этого пристально наблюдавшие за дверью. Видимо, ректору как-то удалось прошмыгнуть незамеченным.
   - Кхм-кхм,- снова кашлянул он, теребя бумажки, лежащие перед ним.- Итак, я приветствую всех собравшихся. Как вы все знаете, наш правитель отошел от дел и назначил приемником своего сына Даймона. Этот амбициозный юноша,- вымученно улыбнулся ректор,- не терял времени даром и уже подписал множество новых указов. Некоторые из них касаются и нашей Академии.
   - Я же говорила что он классный! Нам повысят стипендию!- раздался неподалеку восторженный шепот травницы.
   Многие также зашептались. Ректор снова откашлялся и опустил глаза в бумаги:
   - Итак... Академия Магии города Ривелла отныне имеет статус Имперской Академии и находится под непосредственной властью действующего Повелителя Империи Тьмы. Все студенты пройдут повторное,- его голос чуть дрогнул,- тестирование способностей, чтобы отсеять непредназначенных для учебы здесь людей. Отныне Академия является закрытым учебным заведением, куда попасть смогут только студенты, обладающие достаточным потенциалом. Места на платной основе упраздняются, утраивается количество бюджетных мест. Правила приема ужесточаются, так же как и правила выпуска. Изменилось прохождение практики и аттестация, завтра деканы ваших факультетов ознакомят вас с новыми правилами.
   Все молчали, ошарашенные этими известиями.
   - Далее,- ректор глотнул воды из стакана.- Территория Академии будет обнесена охранными заклинаниями, что обезопасит всех вас от несанкционированного проникновения. На ночное время мощность заклинаний будет усиливаться. На воротах будет работать пропускная система.
   Меня словно обухом по голове ударили. Уши заложило, а в глазах потемнело. Как так? Что... что я буду теперь делать? Как буду ночью уходить?..
   - ..утром вам выдадут удостоверения. Цвет удостоверения будет соответствовать вашему курсу и, следовательно, налагать некие запреты. Первому курсу будет запрещено покидать территорию Академии после восьми вечера. С правилами каждого курса и факультета вас, опять же таки, ознакомит ваш декан. Пропускная система также будет работать и в аудиториях. Все ваши непосещения будут учитываться в подсчете стипендии. Кстати о стипендии, сумма возросла в два раза!- фальшиво бодро воскликнул он и поднял глаза на мрачных студентов.- Э-э... Перейдем к учебным вопросам. Так... Для студентов, проходящих обучение на специальностях "боевая магия" и "боевая некромантия", а так же для студентов смежных специальностей вводится новый обязательный предмет - боевое фехтование.
   Я выругалась. Да так громко, что несколько студентов обернулось.
   - Извиняюсь,- сквозь зубы процедила я.
   Боевое фехтование! Опять тренировки с мечами, ножами и еще черт знает с чем!
   - ..учащиеся других факультетов также при желании могут проходить обучение,- продолжил ректор. А вот следующие слова удались ему с трудом:- Сам срок обучения в Академии Магии сократится до... до четырех лет. И...
   Зал будто взорвался. Все закричали и закрутили пальцами у виска.
   - И летние каникулы сократятся до двух недель,- довольно тихо и как бы невзначай бормотнул ректор, однако его услышали все.
   Студенты впали в буйство.
   - Вы сошли с ума!!- услышала я ор Стефы с другого конца зала.
   - Спятили!- вторила ей я.- Зачем нам боевое фехтование?!
   - Две недели отдыха летом??- у паренька рядом даже голос сел.
   Ректору так и не удалось закончить свою речь. Пробормотав что-то вроде: "завтра все вывешу", он быстро засеменил в темный угол к остальным преподавателям, где они все вместе и растворились.
  
   9
  
   - Я тебя не звал,- не поднимая головы, сказал отец.
   Он сидел за большим письменным столом из черного дерева и напряженно вчитывался в пожелтевший пергамент, что-то переписывая на клочок бумаги.
   - Знаю, я сама пришла,- закрыла за собой дверь я.- У нас проблемы. Новый Повелитель решил превратить Академию Магии в какую-то мего-закрытую школу! Для моего курса вводят комендантский час с восьми вечера, главные ворота пропитывают мощной охранной магией, а по всему периметру будут дежурить несколько наемников из гильдии!
   - И?- даже не посмотрел на меня тот.- Если мне не изменяет память, то за последний месяц ты знатно поднаторела в проникновении через магические барьеры.
   - Но...
   - Не ной. Это полностью твои заботы,- отрезал отец.
   - А что делать с самой учебой?- не отступала я.
   - Ничего, будешь ходить на лекции,- он что-то зачеркнул и скомкал бумажку.- А теперь иди, ты мне мешаешь.
   Я вышла из его рабочего кабинета, громко хлопнула дверью и с чувством выругалась.
   - Я все слышал,- раздался приглушенный голос отца за дверью.
   Я фыркнула и поплелась на кухню. Спускаясь по лестнице, я с тоской разглядывала дом, уже давно переставший быть мне родным. Без матери он пришел в запустение. Когда-то величественный и вызывавший в моей душе благоговейный трепет, сейчас он производил жалкое впечатление. Бархатные обои местами отклеились, паркет потрескался, хрустальная люстра была покрыта слоем пыли и воска от свечей, которые уже давно затвердели и рассыпались. Отец не утруждал себя зажиганием света, ему вполне хватало магии. Это мама постоянно пыталась придать этому дому хоть немного уюта.
   Я вздохнула. Мне ее не хватало. Очень не хватало.
   - Супер, еды нет,- мрачно возвестила я холодильнику. Там лежал только сухой лед, не позволяющий холоду уйти.
   - Где-то там были сухари,- раздалось сзади.
   Отец кивнул на навесной шкафчик, а сам подошел к небольшому разделочному столу, где обычно свежевали рыбу и мясо.
   - Сухари,- фыркнула я, открывая дверцу.- Не густо.
   - Мне хватает,- отозвался он и размашисто махнул рукой.
   Разделочный стол со скрипом отодвинулся в сторону. Кастрюли, что находились в его нижней части, жалобно зазвенели. Я с удивлением разглядывала люк в деревянном полу.
   - Что это?
   - Подвал,- криво усмехнулся отец, распахивая люк.
   Я заинтригованно хрустнула сухарем и подошла ближе.
   - А что там?
   - Можешь полюбопытствовать,- отозвался он, медленно спускаясь вниз.
   Я пожала плечами и, захватив сухари, двинулась следом.
  
   ***
  
   - Фу, какая гадость!- поморщилась я и с сожалением отбросила пакет с сухарями в сторону:- Даже аппетит пропал.
   - Не страшно,- сказал отец.
   Я удержалась от ядовитой реплики и просто яростно пнула чью-то кость, валявшуюся на каменном полу.
   - Осторожнее!- прошипел отец.- Это берцовая кость пустынного трицетипята.
   - Кого-кого?- оторопела я, с опаской оглядываясь на множество других костей, висевших на стенах.
   Он закатил глаза, нагнулся и вернул кость на ее прежнее место. А я с содроганием огляделась. Мне не понравилось здесь с первой секунды. Это место было чем-то вроде ритуального зала. Факелы на стенах горели смертельной магией огня, отбрасывая зловещие блики. Толстая черная линия на полу рассекала зал на две части, и каждая была исчерчена непонятными для меня знаками.
   - Жу-уткое место,- еще раз содрогнулась я.- Как будто что-то высасывает все тепло изнутри.
   - Есть такое дело,- растерянно согласился отец, копаясь в тайнике в стене. Выдвинутый камень валялся рядом.- Демон тебя раздери!
   Я вздрогнула и попятилась. Учитывая акустику в этом месте, это прозвучало действительно зловеще.
   - Я, пожалуй, пойду,- пробормотала я, продвигаясь к выходу.
   - Стоять!- рыкнул отец, раздраженно пихая камень обратно.- Мне надо чтобы ты забежала к старику Кехо и взяла для меня пару капель яда темной саламандры.
   - Я тебе не девочка на побегушках!- отозвалась я, поднимаясь на кухню. Я, между прочим, амулет Иррке ищу.
   - Ищешь?- раздался его напряженный голос. Он поднялся следом.
   Я насторожилась и поправилась:
   - Точнее нашла, мне осталось его только получить.
   - Поторопись, послезавтра последний день,- посмотрев мне прямо в глаза, сказал отец.
   - Я знаю,- огрызнулась я, с беспокойством думая, удастся ли Морту достать артефакт. Потом помолчала и спросила:- А что будет, когда я его тебе отдам?
   - Отдашь и узнаешь.
   Отец вышел из кухни, знаком велев следовать за ним. В коридоре он взял свой плащ и опустил руку в его карман.
   - Вот, держи. Здесь три тысячи золотом.
   Я, расширив глаза от удивления, взяла протянутый мне небольшой кожаный кошелек. Весь его вид говорил о высоком положении его хозяина и пах магией огня и смерти. Опасно пьянящее сочетание.
   - Мне надо три капли яда. И поживее.
   - Я же сказала...- начала я, но мне пришла в голову идея.- Ладно, но мне тоже нужны деньги.
   - Сколько?- даже не удивился отец.
   Я подумала о трех каплях яда, стоимостью в три тысячи золотых, и смело сказала:
   - Сто!
   - Держи два и закатай губу обратно,- посоветовал мне он, протягивая золотые.
   - Ну хоть что-то,- уныло сказала я уже на улице, поплотнее запахивая плащ.
  
   10
  
   На улице все так же бушевала непогода. Черные тучи низко нависали над городом, зловеще громыхая и поблескивая молниями. Дождя на удивление не было, зато дул такой сильный ветер, что многие вывески поотрывало напрочь. Одну оторвало прямо над моей головой и меня только чудом не убило. Не обратив на это никакого внимания, я с беспокойством продолжала думать о Морте.
   - Покажи ручку, красавица,- схватил меня кто-то за подол плаща.
   Я не заметила, как пересекла границу самого темного, грязного и опасного района Ривелла. Здесь законы Империи не действовали, в почете была лишь сила и деньги, здесь правили Запретные Гильдии.
   Меня всегда поражал контраст, царивший в городе. Центр был образцово-показательный. Вылизанные улицы, ухоженные клумбы, просторные мощеные дороги и чисто вымытые витрины дорогих магазинов. А стоило пройти чуть дальше, то сразу натыкаешься на узкие улочки, где торговых лавок, как тараканов на свалке; никаких пешеходных дорожек, сплошная грязевая дорога, на которой еле-еле разъезжаются повозки.
   Но этот район... Его так и называли - Дно.
   Двухэтажные обшарпанные дома с маленькими квартирками, куда даже не была проведена канализация, и люди выливали нечистоты прямо на улицы. Темные фигуры, неслышно скользящие в тени, всевозможный сброд, собирающийся по грязным углам, и попрошайки, цепляющиеся за прохожих и клянчащие у них мелочь.
   - Ах, какая ручка, красавица,- поцокала языком женщина, схватив мою руку и поднеся ее к своему лицу.
   Ее волосы прочным колтуном дыбились на макушке, под глазом на скуле красовался лиловый синяк, а ее грязные руки с почерневшими и гниющими ногтями вызвали у меня приступ тошноты. Я попыталась вырвать из ее цепкого захвата руку, но она оказалась намного сильней чем могла показаться на первый взгляд.
   - Ах, какие линии красивые! Вот это линия жизни, она всё может о тебе рассказать, всё-всё-всё,- быстро бормотала она, раскачиваясь и сильнее сжимая мою ладонь.- Плохо тебе будет, очень плохо будет, еще хуже чем было будет.
   - Отвали!- я грубо пнула ее ногой. Она сложилась пополам, но руку мою не отпустила.
   - Смерть, смерть вижу рядом с тобой. Много-много смерти, ты пропитана ею сильно-сильно,- еще быстрее начала бормотать она.- Перемены-перемены-перемены большие ждут тебя, ох как ждут, поджидают. И снова вижу смерть, очень-очень-очень...
   - Довольно!- рыкнула я и полыхнула ослепительно голубая вспышка.
   Женщина вскрикнула и отпрянула от меня. Я бросилась прочь, дико злясь на себя. Какой бы сумасшедшей она не была, она все же человек. За пару секунд совесть умудрилась выгрызть в моем сердце огромную брешь, которую могло заполнить только одно. Я быстрым шагом вернулась, кинула женщине пару серебряников и пошла прочь.
  
   ***
  
   - Три капли?- подозрительно осмотрел меня с ног до головы старик Кехо.
   Это был низкорослый полугном с жесткой седой щетиной и черными глубоко-посаженными глазами. Отец познакомил меня с ним, сказав, что если мне вдруг понадобится какое-нибудь опасное или запретное снадобье, то добро пожаловать к Кехо.
   - Да, три капли,- раздраженно подтвердила я, стараясь не расчихаться от свербящих горло запахов трав и вызывавшей тошноту непонятной вони.- И побыстрей, пожалуйста.
   Старик блеснул глазами, соскочил со стула и скрылся за прилавком, который и так доходил ему лишь до носа. Я огляделась, пытаясь определить источник вони, и довольно быстро его нашла. Это были глаза. Большие янтарные глазные яблоки, подвешенные за веревку к потолку. Размером они были с мой кулак и при жизни принадлежали либо огромной ящерице, либо змее, о чем красноречиво говорил узкий черный зрачок. Сам глаз был покрыт мутной пленкой, которая судя по всему и издавала эту жуткую вонь. Небось гнить начала.
   - Глаза плосконосого ящура, отличный оберег от сглаза и красивое украшение,- Кехо принял мою скорченную от отвращения рожу за выражение восторга.- Продам всего за десяток золотых.
   Я хмыкнула.
   - Как-нибудь в другой раз, день рождение, увы, прошло. Вот три тысячи за... Ого,- вырвалось у меня, когда я достала монеты.
   Мне, обычной смертной, доводилось видеть лишь золотые монеты номиналом в один золотой, и я даже представить себе не могла, что существуют монеты в сто золотых! Размером они были в пол-ладони, тонкие, гладкие... Оттиск был виден намного четче, да и золото было более высокой пробы.
   - Давай-давай,- нетерпеливо помахал Кехо сложенной ладошкой.- Вот твой яд,- показал он тонкую маленькую пробирку с чем-то зеленым внутри.
   С тяжелым вздохом я вывалила на прилавок гору монет. Как любой уважающий себя кошелек, носящий в своем нутре множество монет, он был пропитан заклинанием вместимости. Я снова тяжело вздохнула, похлопав рукой по внутреннему карману, где лежал мой потрепанный, старый и совершенно не уважающий себя кошелек. Ничего старичок, и на нашей улице будет праздник.
   - Удачного дня,- хмыкнул Кехо, пряча монеты.
   Проводив их страдальческим взглядом, я накинула капюшон и вышла на воздух. Втянув в себя свежий, как мне сначала показалось, воздух, я поперхнулась им.
   - В лавке пахло намного лучше,- прокашлявшись, просипела я, пряча нос за воротником плаща.
   Вытерев заслезившиеся от ветра глаза, я быстрым шагом направилась прочь из этого зловонного места. Хотелось скорее отдать отцу этот чертов яд и погреться у камина.
   - Дай монетку!
   - И мне!
   - И я хочу-у...
   Я выругалась. Меня обступили попрошайки. Все же не надо было давать той сумасшедшей столько денег, для них пять серебряников это очень много. Да и для меня на данный момент эта сумма была существенной. За нее можно было купить чего-нибудь съестного. Совесть, все-таки, крайне затратная вещь!
   - Дай, дай, дай,- раздавалось со всех сторон.
   Все, кто сидел, ползли по земле ко мне поближе, а самые смелые нагло и требовательно тянули ко мне свои загребущие ручонки, дергая за подол плаща. А я стояла и не знала что мне делать.
  
   ..- Никогда не связывайся с попрошайками,- говорил отец, пока мы бесшумно шли по темным улицам Ривелла.- Мало кто знает, но все они входят в так называемую нищенскую братию. Это огромная и могущественная сеть, с которой вынуждены считаться все Запретные Гильдии, и даже сам Повелитель.
   - Серьезно?- удивилась я, с легким отвращением глядя на кутающихся в замызганные одеяла фигуры.
   - Да. Все не так просто, как кажется...
  
   В голове крутились эти слова отца, и я на пару мгновений растерялась - магией их не отшвырнешь, мечом (на рукояти которого лежала моя рука) тем более. Оставалось только одно.
   Я с силой сжала лезвие меча.
   - Пошли прочь!- воскликнула я, встряхивая окровавленной рукой.
   Капли крови замерли в воздухе и начали растекаться дымкой, которая темнела и разрасталась, обретая контуры. Секунда, и передо мной зависла черная, отливающая серебром фигура атакующего коршуна. Его клюв был разинут в беззвучном крике, крылья широко распахнуты, а когти были готовы вот-вот в кого-нибудь вцепиться. Это был личный знак отца, хорошо известный в темных кругах Империи. Он полыхнул серебром, и у меня все внутри скрутилось от холодного ужаса, заставив прерывисто вздохнуть.
   Все в страхе отшатнулись от меня, а кто-то сплюнул:
   - Ван Доррк.
   Кто-то разочарованно загудел, а особо впечатлительные до сих пор не могли дышать от сковавшего их ужаса. Но как бы там ни было, они отступили. Да... отец обладал огромным авторитетом в этом криминальном и насквозь пропахшем нечистотами мире. Даже не знаю, радоваться этому или нет. Мотнув головой и отгоняя ненужные мысли, я сунула порезанную руку в карман и быстро зашагала по грязи. Неожиданно пальцы нащупали пустоту на том месте, где должна была лежать пробирка с ядом.
   - Какого черта?!- я резко обернулась и успела увидеть босую пятку, скрывшуюся за дальним поворотом.
   Я живо кинулась за убегающими тремя тысячами золотых, седея от страха перед тем что сделает со мной отец. Резко завернув за тот самый угол и пробежав буквально метра четыре, я споткнулась обо что-то и чуть не упала прямо в гостеприимно раскинувшуюся передо мной зловонную жижу. Обретя равновесие, я обернулась и... и остолбенела. На земле лежало тело босоного мальчишки, его лицо на глазах покрывалось черными язвами и синело. В сведенных судорогой пальцах была зажата злополучная пробирка с густыми зелеными каплями яда, рядом валялась пробка. Видно мальчишка пытался определить что же он такое украл и лизнул содержимое.
   Я зажмурилась. О, Всевышние...
   Яд темной саламандры один из самых сильнейших и опаснейших ядов в мире. Противоядия нет. Он убивает за долю секунды, даже если просто попадет на кожу... Точнее не убивает, а парализует тело и заставляет организм гнить изнутри. Три минуты мучительной смерти.
   Я открыла глаза, выхватила свой меч и резко вонзила его прямо в сердце ни в чем не повинного ребенка. Он не заслуживает такой мучительной смерти. Пусть уж лучше так...
   Дрожащей рукой вытерев подолом плаща кровь с лезвия, я, на подгибающихся ногах, поплелась к лавке старика Кехо. В ушах шумело, а внутри что-то противной горечью растеклось и все глубже и глубже впивалось в меня, сдавливая грудь. Если бы я положила этот проклятый яд во внутренний карман к кошельку! Но нет, я побоялась держать эту дрянь так близко к телу... положила в карман, который топорщился и так и зазывал воришек опустить в него свою руку...
   - Сколько не хватает до трех капель?- мрачно спросила я Кехо, пинком открыв дверь и с размаху поставив на прилавок пробирку.- Мне точную цифру. В золотых.
   Полугном даже чуток побледнел, увидев мою мрачную физиономию.
   - Семьсот пятьдесят три,- пробормотал Кехо, спустя некоторое время.
   - Семьсот пятьдесят три...- эхом повторила я.
   Такова стоимость жизни этого мальчишки. Жалкие семьсот пятьдесят три монеты! Ничтожная капля яда стоила больше чем все те деньги, которые он когда-либо видел в своей жизни! Украл свою смерть... Какая ирония...
   По моим губам скользнула кривая усмешка.
   - Доливай до трех капель.
   Полугном кивнул и скрылся за прилавком. А я напряженно размышляла где же достану столько денег. Это же... семьсот пятьдесят три моих стипендий! Которой меня кстати лишили. Это дочерта денег! Я... я не знаю что мне делать.
   - С тебя семьсот пятьдесят три золотых,- сказал Кехо, протягивая пробирку.
   Я выхватила ее из его рук и посмотрела на просвет. Словно ничего и не произошло, зеленая субстанция с черными прожилками растеклась по дну, как ленивая ящерка.
   - До сколько работаешь?
   - Через полчаса закрываюсь,- прищурился полугном, почуяв неладное.- Деньги давай.
   - Я принесу их завтра,- посмотрела на него я.
   - Э, нет,- помотал головой он, выходя из-за прилавка.- Я так дела не веду. Если бы каждый, кто говорил, что...
   - Я даю слово,- веско сказала я, доставая из ножен меч и ставя его перед собой.
   На нем полыхнул знак змеи, а само лезвие начало светиться. На полу, вокруг его острия, медленно прорисовывался знак Ордена Тьмы. Отец мне ясно сказал не светить свою принадлежность к Ордену без особой на то необходимости. Думаю, это и была та самая необходимость.
   - Или ты не доверяешь Хранителям и ставишь их на одну ступень со всяким сбродом, что к тебе заходит?- поинтересовалась я, чувствуя холодок, идущий от клинка и растекающийся по лавке.
   Кехо смотрел то на меня, то на меч, потом снова на меня. Пожевав губами, он пробурчал:
   - Завтра работаю до девяти. Не принесешь - пеняй на себя.
   Я выдохнула, но ничем больше не показала свою обреченность.
   - Я принесу.
   Сказала и вышла из магазина.
  
   ***
  
   - Подавись ты своим ядом!- прошипела я, вихрем врываясь в кабинет отца.
   - А это, как я понимаю, твоя дочь?- растягивая гласные, спросил мужчина, внимательно меня разглядывая.
   Он сидел в кресле напротив камина. В другом кресле сидел отец, лениво потягивая янтарную жидкость из стакана.
   - Она самая,- подтвердил он, отставляя стакан, вставая и направляясь ко мне. Мне не понравилось выражение его глаз.- Как всегда, гостеприимна и внимательна.
   Мужчина издал смешок и чуть стукнул по полу своей тростью. Наметанным взглядом я определила скрытое в ней лезвие длиной как минимум в десять сантиметров. Мужчина до сих пор пристально меня разглядывал. От его холодных темных глаз мне стало не по себе.
   - Элизабет, познакомься, глава Гильдии Убийц,- почтительно представил его отец, забирая у меня пробирку с ядом.
   Тот чуть улыбнулся, а я заявила:
   - Нашли чем гордиться! Заведуете организацией, убивающей людей, и радуетесь!
   - Ты был абсолютно прав, заявляя, что она противоречивое и вспыльчивое дитя!- рассмеялся он.
   - Я не дитя!- возмутилась я.- И вовсе не противоречивая!
   - Конечно. Обвиняешь меня, а сама состоишь в Ордене Тьмы,- отпил из своего стакана тот.
   - Я хотя бы никого не уби...- я осеклась.
   Перед глазами тут же всплыло босоногое тельце мальчика, покрывающееся черными язвами... Все внутри скрутило.
   Глава гильдии ухмыльнулся, правильно истолковав выражение моего лица.
   - Противоречивое дитя,- подытожил он.
   - Всего хорошего!
   С этими словами я вышла, громко хлопнув дверью. Безуспешно пытаясь прогнать из головы видение мальчика, я добралась до ворот Академии и остолбенела.
   - Вот это да,- только и сказала я.
   Исполинские ворота, сделанные из черного металла, венчали острые пики, изредка по поверхности металла проходили волны магии. Я раньше жаловалась на старые ворота из-за того, что они были постоянно нараспашку? Забудьте. Теперь я буду жаловаться вот на этого черного монстра. За каких-то несколько часов заменили не только ворота, но и стену, которой была обнесена вся территория Академии! Она стала в два раза выше, но все же не доходила до верхушки ворот. По стенам так же проходились волны заклинаний.
   - И как же я попаду внутрь?- вопросила я пустоту и тут же ответила сама себе:- А никак. Придется ночевать в каком-нибудь вшивом трактире, а утром со всех ног бежать сюда.
   Молча с собой согласившись, я развернулась и устало поплелась обратно.
  
   11
  
   - Без пропуска не пущу,- гудел охранник.- Всем студентам Академии должны были выдать пропуск, который прикладывают вот тут,- он показал пальцем на тисненый прямоугольник в воротах,- и тогда магическое поле исчезает и студент проходит.
   На дворе был седьмой час утра, и я уже полчаса безуспешно пыталась пройти сквозь ворота Академии.
   - Да студентка я, сту-ден-тка! Вот у меня мантия даже форменная,- распахнула плащ я.
   - Воу-воу,- замахал руками охранник, отворачиваясь.- Не надо мне показывать свои прелести, дамочка! Я все равно вас не пущу!
   - Идиот, там мантия!- разозлилась я.- Никакие прелести я тебе показывать не собираюсь! Я студентка первого курса факультета боевой магии, учусь на специальности "магическое обеспечение безопасности", профиль "стихийная магия". Мое имя Элизабет Ван Доррк. Да проверьте вы, черт возьми!
   - А вы не ругайтесь, дамочка!- строго сказал охранник.- Сказано - не положено, значит не положено.
   Я взвыла. Что за дерьмовое начало дня? Вчера с трудом отыскала более-менее приличную комнату для ночлега, а так как она располагалась далеко, мне пришлось вставать в несусветную рань и пешком добираться сюда! Я была злой, голодной и от меня пахло затхлостью и плесенью!
   - Да какая я тебе дамочка?!- уже почти кричала я.- Ты... дубины кусок!!
   Охранник побагровел, его короткие усы воинственно встопорщились. Он начал переминаться с ноги на ногу, гневно двигая бровями.
   - Лиз, что ты здесь делаешь?- раздался удивленный возглас сзади.
   Сердце екнуло и я резко обернулась.
   - Шейрон,- выдохнула я. Вся злость куда-то улетучилась. Я перевела взгляд на его спутника:- И ты.
   - Я тоже рад тебя видеть,- усмехнулся Морт, глядя на мою кислую физиономию.
   - Что вы тут делаете? И... и почему на тебе некромантская мантия?- еще больше изумилась я, разглядывая Шейрона.- Да еще и первокурсника!
   - Наверное потому что это моя мантия,- саркастично сказал Морт.- Мы пришли к воротам ночью и увидели ЭТО. Похоже, мы что-то пропустили.
   - Вы очень многое пропустили,- со значением посмотрела на них я.- А где вы были-то, раз не были на собрании?
   - Много где,- отозвался некромант, рассматривая ворота.
   - А ночевали где?
   - Мы не ночевали. Просто на час-другой заскочили ко мне. В мою новую, свежезавещанную квартиру. Надо было...- он не договорил и закатил глаза, так как Шейрон подошел и крепко меня обнял.- Опять эти ваши мелодраматические сопли!
   - Не завидуй,- пробормотал мне в шею Шейрон.
   Я судорожно вздохнула, сильнее прижимаясь к нему. Я ничего не могла с собой поделать, мне... мне было хорошо. Но как только он отстранился, я сразу помрачнела. А потом медленно спросила:
   - Где вы были?
   Это был очень важный вопрос, так как Шейрон обнял меня так, будто пару лет не видел и уже давно потерял надежду увидеть.
   - Так что это за махина?- поинтересовался Шейрон, игнорируя мой вопрос.- Пока нас не было, все студенты успели поголовно провиниться и их приговорили к каторге здесь же?
   - Нет, всего лишь новый Повелитель взошел на престол и решил кардинально поменять систему образования,- легкомысленно отозвалась я.
   - Новый Повелитель?- удивился Морт.
   - Ребята, вы будто из-под земли вылезли!- не выдержала я, а парни переглянулись.- Вчера должны были казнить жену старого Повелителя за то, что она пыталась его убить, и Повелитель не выдержал такого предательства и слег с сердечным приступом, а все свои полномочия передал сыну, который теперь и есть новый Повелитель!
   - Должны были казнить, но не казнили?
   - Да, там что-то случилось с гильотиной,- вспомнила я.- Все перенесли. Но не в этом суть! В Академии просто невероятные перевороты! Всех студентов, и даже преподавателей, ждет переэкзаменовка, по ходу которой будут отчислять слабых. Везде вводится пропускная система, первому курсу комендантский час после восьми вечера,- с обидой сказала я, а потом со злостью добавила:- А еще ввели обязательный урок для некромантов и боевиков - боевое фехтование.
   - Здорово,- вырвалось у Шейрона.
   - Сегодня наши деканы должны объявить и о других изменениях,- закончила я.
   - Н-да,- протянул некромант.- Интересно будет послушать.
   Тут я разглядела их получше. Морт выглядел болезненней обычного, на шее виднелся грубо залеченный порез. Весь его вид говорил о магическом истощении - бледные губы и кожа, ставшая настолько прозрачной, что видна была легкая паутина вен. Шейрон выглядел не лучше. Душ он явно принимал второпях и на висках остались пятна... запекшейся крови?!
   - Вы... вы где были?- сделала шаг назад я, продолжая его рассматривать.
   Свежие ссадины и волдыри от ожогов на руках, кровавые мозоли, которые бывают при ожесточенной битве на незнакомом мече. Рукава мантии были закатаны, и я увидела длинные борозды от чьих-то когтей.
   И тут меня пронзило догадкой. Они вместе ходили за артефактом! И добраться до него было сложнее, чем я могла себе даже представить. Может, хранилище Гильдии Воров?.. Или частная коллекция какого-нибудь некроманта? И как только Морт мог додуматься привлечь ко всему этому Шейрона?!
   Я, закусив губу, переводила взгляд с одного на другого, думая, как много известно Шейрону и как бы помучительный убить некроманта.
   - Если и обсуждать что-то, то явно не здесь,- сказал маг огня.- Ты почему тут стояла? Тебя не пускают?
   Получив утвердительный кивок, он подошел к стражу и спросил:
   - В чем дело?
   - У вас нет пропуска,- пробубнил тот.
   - Студенческий пойдет?- он достал корочки темно-красного цвета.- Мы ночевали не в Академии, нам бы никак не смогли выдать пропуск.
   - Чего это он красный, а ты сам в черной мантии?- прищурился охранник.- Я не тупой, прекрасно знаю, что это цвет третьего курса, а черный - первого! Да и эмблемка-то некромантская, а в документе написано, что боевик ты. Провести меня решили? А вот и не выйдет!
   Я взвыла:
   - Мы студенты Академии, и рано или поздно тебе придется нас впустить!
   - Чего это вы мне тыкаете, дамочка,- оскорбился он.- Я сейчас своих товарищей вызову!
   - А вызывай,- воскликнула я.- Может они окажутся посообразительней тебя!
   - По-моему, ты перегнула палку,- заметил Шейрон, глядя, как пышущий яростью охранник быстро удаляется от ворот.
   - А по-моему, в самый раз,- не согласилась я, повернувшись к нему.
   Он пожал плечами.
   - Ба! Какие люди, Эльза!- хохотнул кто-то.
   Я обернулась.
   - Град!! Какими судьбами!- радостно вскричала я и подпрыгнула от переизбытка чувств.- А Найтали тоже здесь??
   - Конечно, куда без нее,- усмехнулся темный эльф, потирая лысину.- Пропусти их,- приказал он усатому охраннику, семенящему рядом.
   - Но...- возмущенно начал он.
   - Я сказал, пропусти,- вежливо, но жестко сказал Град.
   - Шейрон, Морт, знакомьтесь! Это Градемир, наемник,- представила я его.
   - Третий курс, маг огня,- сказал Шейрон, крепко пожимая руку темного, совершенно не опасаясь его когтей.
   - Первый курс, некромант,- криво усмехнулся Морт, так же пожимая тому руку.
   - Уже восемь часов!- ахнула я.- А я еще в душ успеть хотела. Так, парни, я побежала!
  
   ***
  
   - И где ты опять была?- с претензией спросила Стефа.- Опять с Шейроном?
   - Нет, но мы с ним столкнулись у ворот,- растерянно отозвалась я, почесывая за ухом мурлыкающего кота.- Я в душ на пару минут, у нас теория магии ведь в девять?
   - Ага,- уныло отозвала она, забирая у меня кота.- Опять будем просчитывать траекторию полета при заклинании левитации,- закатила глаза она.- Нет, ну вот зачем нам это, а? У меня хороший глазомер. Запросто могу ровно передвинуть вазу! Хочешь покажу?
   - Вульфику показывай,- кивнула я на кота.- А я в душ. Слушай, а сколько денег ты мне можешь одолжить?- поинтересовалась я, уже выходя из ванной.
   - Ну это смотря для чего тебе надо,- философски отозвалась Стефа, пудря нос.
   - У отца скоро день рождение,- соврала я, вытирая полотенцем мокрые волосы.- Хочу купить ему подарок.
   - Этому чудовищу?!- негодующе посмотрела на меня подруга.- Да он же руку на тебя поднимал! Да и весь он из себя такой... не такой,- содрогнулась она.- Посмотришь на него, и все внутри леденеет,- она снова вздрогнула.- Как от некромантов, знаешь? Жуткий тип.
   - Жуткий не жуткий, но это мой отец,- пожала плечами я, распахивая шкаф.- И...
   - Он тебя бил,- возразила она.- С того момента все, он перестал быть отцом.
   Я вымученно улыбнулась. Если бы все было так просто. У Стефы была совсем другая семья, другая раса, другая культура. Ей с детства внушали, что она самая красивая, самая лучшая. Что все вокруг - для нее. Что женщины в почете, они неприкосновенны. Их нельзя оскорблять и бить, что это неправильно. Наверное, поэтому ее иногда заносило в общении, она часто говорила человеку такие вещи, о которых лучше промолчать. Но все же прежде всего я ценила ее честность.
   - Это в основном бывает, когда я не очень уважительно себя веду,- призналась я, застегивая просторную рубашку.- И все-таки, он по-прежнему мой отец.
   - Ай, я тебя не понимаю!- фыркнула Стефа, крася губы.- И вся эта история с подарком выглядит как попытка подлизаться к нему! Поэтому денег не дам, даже не проси. Может, передумаешь.
   Я мысленно выругалась, натягивая мантию. Не ту ложь скормила ей. Надо было сделать жалостливые глазки и сказать, что моя прабабушка сожгла свою квартиру и ей требуется новая мебель. Да, надо было так сказать.
   - Ты, кстати, почему в столовую не пошла?- поинтересовалась подруга.- Натолкалась всухомятку булочек и конфет, а как же здоровое питание?- с легкой укоризной посмотрела она на меня.
   - Времени нет,- отозвалась я, зашнуровывая обувь.- Надо ведь еще заскочить в кабинет декана, сдать студенческий и забрать новый пропуск.
   - Это такой бред,- пожаловалась Стефа, когда мы вошли в Академию.- Я уже всерьез подумываю о переводе на другую специальность. Боевое фехтование я просто не выдержу!
   - В который раз удивляюсь, зачем ты вообще выбрала эту профессию,- пробубнила я.
   - Да я тоже,- так же ворчливо отозвалась подруга, толкая дверь деканата.
   Через десять минут мы брели на теорию магии задумчиво рассматривая новый пропуск. Это был узкий прямоугольный серебряный медальон, почти невесомый, с темно-синим отливом. С лицевой стороны на нем стоял символ Академии Магии с вплетенным в него знаком Повелителя. На другой стороне стоял оттиск боевого факультета и маленькая блестящая клякса, свидетельствующая о моей принадлежности к магии воды.
   - А мне нравится,- отозвалась Стефа, надев "пропуск" на шею и уместив его меж своих грудей.- Стильно. Только я вот не понимаю, зачем брали отпечатки нашей магии? Для пропуска, но почему? Это всего лишь Академия, а не секретная лаборатория!
   - Похоже, в скором времени эти понятия будут неотделимы,- мрачно отозвалась я, до сих пор не рискнув надеть этот кусок металла на шею. Так и несла его в руке до открытой аудитории.
   - Доброе утро, девочки,- поздоровался профессор, подпиравший косяк двери.- Не боимся и проходим.
   Проем двери пересекал светлый горизонтальный луч. Когда я прошла, он чуть мигнул, на мгновение превратился в дым, а потом вновь приобрел свою первоначальную форму.
   - Жуть какая,- поделилась Стефа, садясь рядом за парту.- Интересно, а что этот луч сделает, если прийти без пропуска?
   Вскоре ее интерес был удовлетворен.
   - Простите за опазда... Эй, что за херня!- раздался возмущенный возглас.
   - Попрошу не выражаться, мистер Аткинс,- отозвался профессор, глядя на моего одногруппника, пытающегося войти.
   Безобидный луч растекся пленкой от пола до самого верха двери и не позволял студенту пройти. Он приглушенно бранился и размахивал руками, но пленка только растягивалась и удерживала его на пороге.
   - Пройдите в деканат и возьмите пропуск,- сказал профессор.
   Парень успокоился и, чуть постояв, ушел.
   - Ох уж эти нововведения,- покачал головой он, листая свои записи.- Итак. Мы остановились на заклинании левитации. Открываем конспекты и записываем формулу заклинания еще раз...
   Как только профессор отпустил нас, мы, с гудящей от теории головой, поплелись на улицу. Стоял на удивление прекрасный день. Светило солнце, пели птички... В общем идеальное время чтобы просить денег взаймы. Внимательно изучив расписание первого курса некромантов, я завистливо вздохнула. Сегодня у них лекции начинались аж в час дня! Так что Морт явно был еще в общежитии.
   - Куда?!- гаркнула смотрительница, только меня увидев.
   - К Мортиферусу,- отозвалась я и, не останавливаясь, направилась к лестнице.
   - А, ну иди,- на удивление покладисто отозвалась она.
   - Мне нужны деньги и амулет!- с этими словами я ворвалась в комнату Морта.
   - О, она уже и деньги берет?- заинтересовался его сосед, вальяжно лежащий на кровати.- И сколько?
   - Оставь нас, Лэнгдон,- Морт сел и отложил в сторону книгу. Как только его сосед, предварительно мне подмигнув, вышел, он раздраженно спросил:- Лиз, какого черта?
   - Можешь одолжить семьсот пятьдесят золотых?- с надеждой спросила я.
   Некромант присвистнул.
   - Ну и ну. Зачем тебе такие огромные деньги?
   - Огромные?- разочаровано переспросила я.- Я думала для тебя это не такие уж и большие деньги...
   Он хохотнул.
   - Эк ты меня ценишь. Но вынужден тебя огорчить. Стипендии у меня нет, а семья выделяет в месяц всего двести золотых.- Я поперхнулась воздухом. Это же целое состояние!!- По их мнению, я должен научиться ценить деньги,- раздраженно добавил Морт, поднимаясь с кровати.- Попроси у Эйдана.
   - Да он меня ненавидит!- воскликнула я и неприязненно добавила:- Твой братец тот еще кадр.
   - Обидно, что я не вызываю у тебя подобных чувств и ты постоянно меня достаешь,- досадливо вдохнул некромант, наливая себе воды.
   - Если я тебе так надоела, то просто отдай мне амулет и я отстану,- веско сказала я.
   Он пристально на меня смотрел.
   - Прекрати,- не выдержала первой я.- И давай договоримся так. Я не буду спрашивать где вы его достали, а ты отдаешь мне его прямо сейчас.
   Некромант слегка пожал плечами, как будто раздумывая.
   - И вообще, на кой черт тебе сдался Шейрон? Зачем его надо было во все это втягивать? Мы же договаривались...
   - Вообще-то, мне не запрещено было привлекать помощников,- заметил Морт, протягивая мне неприглядный медальон.
   - Что ты ему рассказал?- спросила я, осторожно заворачивая медальон в ткань и пряча в карман.
   - Расслабься, ничего такого,- фыркнул некромант, возвращаясь на кровать.- Просто расплывчато сказал, что ты вляпалась в очередную темную историю. Вот и все.
   Я пожевала губами.
   - Он поверил?
   - Да.
   Я запустила руку в волосы и села на кровать, задумавшись. Мне больше не у кого было просить денег в долг.
   - Мне очень нужны деньги,- посмотрела я на некроманта.- Очень.
   - А мне какое до этого дело?- равнодушно отозвался он, возвращаясь к чтению.- Вон у своей подружки попроси.
   - Просила, не дала.
   - Хороша подружка!- хохотнул он.- Я тебе говорю, попроси у Эйдана.
   - Лучше ты попроси, а? Ты же его брат, как-никак. Должен дать.
   - Делать мне больше нечего!- фыркнул некромант.- Тебе надо, ты и проси.
   - Да не будь ребенком!- я вскочила, схватила подушку и со злостью ударила его ею.
   - У него как раз демонология заканчивается,- увернулся от второго удара тот и отобрал у меня подушку.- Успеешь словить его.
   - Засранец,- ругнулась я и ушла.
   Морт оказался прав, я как раз успела к концу демонологии и уже стояла у двери, поджидая Эйдана и думала, что же ему сказать. Как назло, ни одной путной мысли в голову не приходило.
   - С каких пор демонология стала самым нудным предметом,- раздался чей-то скучающий тон.- Давно мы не вызывали что-то стоящее.
   Послышался одобряющий гул.
   Я обернулась и наткнулась взглядом на Эйдана. Его темные волосы были аккуратно зализаны назад. Одевался он еще более показушно, чем Морт, выставляя напоказ свою принадлежность к старинному знатному роду некромантов. Голубые глаза словно были поддернуты холодной дымкой, а на лице застыло скучающее выражение. Если Морт производил хоть какое-то человеческое впечатление, то этот выглядел как оживший мертвец. Правда многие девушки находили в нем некую мрачную красоту и не оставляли попыток "растопить его ледяное сердце". Но, как по мне, сердца у него не было вообще, и он без зазрения совести пользовался этими наивными существами.
   - А, Элизабет,- протянул Эйдан, смотря на меня, как на грязь.- Какими судьбами в Северном крыле Академии?
   - Мне надо с тобой поговорить,- пробормотала я.
   Его губы изогнулась в усмешке.
   - Ну-ну. Идите,- сказал он своим спутникам, и мы отошли к окну.- Внимательно тебя слушаю,- делано вежливо произнес он.
   - Морт сказал, что ты можешь одолжить мне большую сумму денег.
   - Возможно,- протянул он, его взгляд задержался на кармане моей мантии, где лежал амулет.- Но зачем мне это надо?
   - Чтобы помочь,- неубедительно сказала я.
   Некромант поднял брови:
   - Неужели?
   - Слушай,- начала я, сбиваясь. Было крайне неприятно и, я бы даже сказала, что унизительно все это говорить, но у меня не было выбора:- Я знаю, что мы с самого начала невзлюбили друг друга, и я даже не прошу с тобой подружиться, просто предлагаю чисто деловые отношения! Ты мне на время даешь семьсот пятьдесят золотых, а я тебе верну...- я задумалась. Я не представляла где возьму даже двадцать, что уж говорить о семистах!
   - Вернешь тысячу,- сказал он и поманил за собой.
   Миновав толпу студентов, мы завернули в какой-то коридор, а оттуда попали на узкую лестницу, спиралью уходившую вниз. Эйдан подвигал пальцами и в них появился кошелек, похожий на тот, что был у отца. Я с замиранием сердца смотрела, как он достает оттуда восемь золотых монет (семь номиналом в сто и одну в пятьдесят).
   - Но при одном условии,- он посмотрел на меня своими мертвыми глазами, отчего по спине у меня прошелся холодок.- Ты отдаешь мне то, что лежит у тебя в кармане.
   Я похолодела.
   - Не собираюсь я тебе это отдавать,- я запустила в карман руку и с силой сжала амулет.
   Эйдан подбросил на ладони монеты и сказал:
   - Отдаешь, как гарант того, что вернешь долг. Потом получишь назад.
   Пару минут я напряженно на него смотрела. Внутри поднималась безысходность. Потом медленно достала руку из кармана и протянула ему сверток с амулетом Иррке.
   - Твои монеты,- с усмешкой протянул мне их некромант.- И можешь не торопиться с возвратом.
   С этими словами он ушел. А я со всей силы саданула ногой по стене. Что за напасть такая? Только заполучила артефакт, как сама же его и упустила! И если я до завтрашнего дня не найду тысячу золотых, то даже страшно представить, что будет.
   - Да и что за он такой, что все так жаждут его заполучить?- раздраженно спросила я и направилась в библиотеку.
   То, что я там нашла, мне не понравилось.
   "Амулет Ирр'ке обладает мощными защитными чарами. Его владельцу не страшна Светлая Магия. С его помощью можно создавать порталы любой мощности и на любые расстояния. Если долгое время он не будет впитывать магию смерти, есть риск поглощения им жизненных сил владельца. Часто используется в ритуалах призвания высших демонов и других потусторонних сил..."
   Ох и опасную вещь я дала в руки Эйдана, потомственного некроманта...
   Я запустила руки в волосы и с силой потянула их на себя. И думать не хотелось о последствиях. Оставалась надежда, что я все же успею получить его обратно до того, как он им воспользуется.
   Глянув на часы, я захлопнула энциклопедию опасных артефактов и поспешила на нежитеведение.
  
   ***
  
   - Я даже не знала, что саблезубые каракатицы настолько опасны,- пробормотала Стефа, выходя из аудитории, уткнувшись в конспект.- Их яд может убить даже русалку!
   - Ага,- не слушая ее, пробормотала я.
   Я напряженно размышляла, где же за сутки выручить тысячу золотых. Даже всерьез задумалась о краже кое-каких редких ингредиентов из кабинета химии. Но много денег это не принесет, да и поймать могут.
   - Эй, ты меня даже не слушаешь,- толкнула меня Стефа.- И ты чуть не врезалась в столб! Что с тобой такое?
   - Да задумалась,- отмахнулась от нее я.- Интересно же, о каких переменах нам расскажет декан.
   - Это да,- согласилась подруга.
   Весь факультет боевой магии собрали в просторном зале. Здесь даже стояли стулья. Я сидела, погруженная в свои мысли, и даже не заметила, как появился декан. От звуков его голоса я вздрогнула.
   - Приветствую всех собравшихся,- начал он.- Как вы все знаете, мы собрались, чтобы ознакомиться с новыми порядками нашего факультета. Итак, всех пятикурсников интересует вопрос о сроке образования. Вы продолжаете учиться, как и учились по старой программе. А вот остальным придется потрудиться. Есть ли у кого-то вопросы по этому поводу?
   - Будут ли как-то отличаться дипломы выпускников по старой программе и по новой?- раздался чей-то голос.
   - Безусловно,- кивнул декан.- Пятикурсники будут выпускниками Академии Магии, тогда как все остальные получат документ об окончании Имперской Академии Магии.
   Все зашептались.
   - По этому вопросу можно будет поговорить со мной в любое время. А пока я продолжу. Как и раньше, в конце каждого курса вы проходите аттестацию, после успешного окончания которой вас переведут на следующий год обучения. Как вы уже слышали...
   Я снова отключилась. Аттестация все равно будет не скоро, учитывая продление учебного года, поэтому лучше пока подумать о насущных проблемах. Например, о тысяче золотых. У меня не было никаких украшений, чтобы продать. Видимо, придется провести ночь на ногах, зарабатывая подставными боями. Но даже так невозможно получить такие деньги за ночь. В общем, я совершенно не знала, что мне делать.
   - ..ужесточится отбор на специальность "истребитель опасных существ", которая откроется для первокурсников сразу после аттестации. Зато мест увеличится вдвое, что несомненно большой плюс,- вклинился в мои мысли бодрый голос декана.
   Я не выдержала и фыркнула. Да, это же просто супер, что на самую опасную специальность, на которой смертность в два раза выше чем у некромантов, открылось больше мест!
   - Как я уже говорил, стипендия повысилась вдвое, и для студентов-стипендиатов будут смягчены некоторые правила, а именно: запрет на нахождение за территорией Академии в ночное время суток, ...
   Я оживилась. То есть если наверстаю упущенное и хорошо сдам сессию, у меня будет шанс беспрепятственно покидать Академию!
   - Касательно вопросов обучения... Количество часов практической магии возрастет в два раза, а...
   После этих слов пол зала взвыла.
   - А теория сократится до двух часов в неделю,- продолжил как ни в чем не бывало декан.- Одно из новых направлений в вашем обучении, это усиленная подготовка к экстремальным условиям. Отныне все опыты, эксперименты, лабораторные работы будут проводиться над живой нежитью и нечистью, которую будут отлавливать специально снаряженные от каждого курса группы.- Бодрость декана казалась уж очень фальшивой, его глаза беспокойно блестели и он то и дело делал глотки из стакана с водой.
   В зале воцарилась гнетущая тишина. Да, работа боевого мага тяжелая, но... Но никто не был готов к тому, что придется сразу, с первого курса, работать с живой нечистью! На полевую аттестацию отправляли только с третьего курса, а все остальные сдавали письменные работы и переходили на следующий курс.
   - Думаю, на сегодня все,- кашлянул декан.- Если возникнут какие-либо вопросы, вы всегда сможете меня найти в моем кабинете.
   И он удалился, пару минут в зале все молчали. Потом начали расходиться, возмущенно переговариваясь. Я замечала на себе множество косых взглядов, пока мы со Стефой медленно двигались ко входу.
   - На тебя смотрят больше чем на меня,- обижено сказала подруга.
   - Конечно, я же местная блудница,- хмуро отозвалась я.- Сплю как с некромантами, так и с боевиками. Да еще и за деньги!
   Пожалуй, это вышло слишком громко.
   - Надо было дать тебе денег на подарок отцу,- покачала головой она.
   - Да ну тебя,- толкнула ее и распылалась в улыбке я. Стефа рассмеялась.
   Переживать по поводу своей погубленной репутации у меня не было ни сил, ни времени. Меня ждала тяжелая ночка.
   - Надо бы пойти поспать,- задумчиво пробормотала я.
   - Какое поспать?- удивилась она.- Сейчас у нас боевое фехтование!
   - Не понимаю твоего восторга,- отозвалась я, недовольно морщась.
   - Одна второкурсница сказала, что он просто красавчик!
   Я закатила глаза.
  
   12
  
   - Я умерла и попала в ад,- пробормотала я, вертя в руках деревянный меч.- Это ужас какой-то,- сказала и бросила его обратно в ящик.- Лучше бы я...
   - Живо выстроились по росту!- рявкнул кто-то.
   Мы синхронно повернули головы ко входу. Стефа издала непонятный звук, я скосила на нее глаза.
   - О-о... он такой...- промычала она, стараясь взять себя в руки.
   - Я неясно выразился?- сурово глянул на нас новый преподаватель.- Выстроились по росту, живо!
   Студенты кинулись в разные стороны, а я продолжала стоять на месте и рассматривать его. Он был демоном. Короткие черные волосы, темная, словно загорелая, кожа и желтые глаза.
   - Тебе нужно особое приглашение?- поднял бровь демон, глядя на меня.
   И тут я поняла, что стою в центре зала, когда как одногруппники уже давно выстроились за моей спиной.
   - Извините,- пробормотала я и быстро шмыгнула в конец строя. Да, я была самой низкой в своей группе.
   Демон немного помолчал, побуравил каждого взглядом, а потом начал говорить, медленно обходя нашу шеренгу:
   - Мое имя Мелькор и меня пригласили обучить вас военному мастерству. Не уверен, что вы сможете научиться владеть оружием так, как я того желаю, но я сделаю все,- он пристально нас оглядел,- что в моих силах, чтобы сделать из вас достойных боевых магов. Я не повторяю дважды,- продолжил он,- не отпускаю с занятий, даже в том случае, если кто-нибудь из вас что-то себе отрубит. Я не терплю опозданий, ненавижу лентяев и не люблю когда меня перебивают. Каждый из вас обязан следовать моим правилам. Не соблюдаете правила, не ставлю вам зачет, и вы не можете пройти аттестацию. Вопросы?
   Все молчали. Ну, кроме меня.
   - А можно узнать подробней о занятиях?- поинтересовалась я.- Какие техники будем отрабатывать?
   Одногруппники покосились на меня.
   - Имя?- подошел демон.
   - Эльза.
   - Ты когда-нибудь меч держала, Эльза?- поинтересовался Мелькор.
   Стефа не удержалась от нервного смешка. Демон бросил на нее взгляд, а потом снова перевел его на меня.
   - Да,- сказала я, спокойно глядя ему в глаза.
   - Что ж... Значит сегодня продемонстрируешь нам свои умения,- явно не поверил мне он.- Итак, сейчас разделитесь на две группы. Первая группа, те, кто думает, что умеет обращаться с мечом, вторая - кто никогда не имел дела с ним вообще. Разделились!
   В первой группе были все, кроме Стефы. Наслаждаясь всеобщим вниманием, она радостно помахала всем ладошкой.
   - Я не удивлен,- протянул демон.- Так... Первая группа,- он скользнул по мне взглядом,- занятия пока будут проходить по понедельникам, четвергам и воскресениям. Два часа, думаю, для начала будет достаточно. Вторая группа,- он тяжело вздохнул и оглядел Стефу с ног до головы.- Вторник, пятница в это же время. Вам нагрузка пока будет час.
   Она счастливо улыбнулась и, попрощавшись, ушла. Демон сцепил руки за спиной и принялся обходить каждого, тщательно того рассматривая.
   - На следующее занятие приходите в удобных для тренировки вещах. А пока просто снимите мантию. Итак...- вновь заложил за спину руки он.- Кто знает что такое боевое фехтование?
   - Ну, владение боевым оружием,- отозвался Лорэс.
   Я мысленно его передразнила. Никогда не симпатизировала зазнайкам, а он был именно таким. Всегда пытался показать, что умнее других.
   - Нет! Это искусство ведения ближнего боя холодным оружием,- поднял палец демон.
   - А можно вопрос?- перебила я его.- Почему этот предмет стал обязательным для боевых магов и некромантов? Для нас понятно, но некроманты-то зачем?
   Демон смерил меня тяжелым взглядом.
   - Я говорил, что не терплю, когда меня перебивают?
   - Что-то не припомню,- отозвалась я, испытывая какое-то удовольствие от того, что злю его.
   Слишком он напоминал мне отца своими речами о тренировках и этими повадками. Но его я не боялась и собиралась говорить все, что хотела, одногруппников стесняться уж точно не приходилось:
   - Вы вот мне скажите, можно ваш зачет досрочно сдать?
   Я вежливо подняла брови и выжидательно посмотрела на демона. Тот прищурился.
   - А вы крайне самоуверенны.
   - На то есть основания,- сдержанно ответила я.- Так что?
   - Вы хотите продемонстрировать свои умения?- в голосе демона проскользнула неприятная интонация.
   Он вышел в центр зала, и я поняла, что он хочет, чтобы я на нем все демонстрировала. Я вздохнула и почесала голову. Одногруппники глядели на меня во все глаза.
   - Боюсь, вам будет крайне неловко потом.
   Демон даже рассмеялся от подобной наглости. А в моих глазах светилась спокойная уверенность. Я знала, что он достойный противник, но в то же время знала, что смогу одержать верх.
   - Это будет интересно,- с легким смешком материализовал свой меч он.
   И я застыла. А потом досадливо пнула ящик с деревяшками и материализовала точно такой же меч. Пару секунд мы стояли молча, демон в легком замешательстве глядел на меня, после чего отрывисто сказал:
   - Можете не посещать мои занятия.
   - Премного благодарна,- не удержала я от язвительной фразы.
   Подняла мантию с пола и быстрым шагом вышла из тренировочного зала. Хмуро бредя по двору к общежитию, я размышляла над тем, что наш новый преподаватель член Ордена Тьмы. Но... мне это сыграло только на руку, разве нет?
   Я вернулась в общежитие. Порадовавшись, что Стефы нигде нет, я уже успела раздеться, залезть в постель и закрыть глаза, как она ворвалась в комнату, тряся перед моим носом какими-то бумажками.
   - Что это?- поморщилась я от надоедливого шуршания.
   - Бумаги о переводе на другую специальность!- воскликнула она.- Только что от ректора!
   - Ой, да не кричи ты,- повернулась на другой бок я.- И что он сказал? Вот так просто перевел?
   - Конечно нет,- даже обиделась она, мол, будто на химиков переводят кого попало!- Надо будет сегодня сдать несколько экзаменов по профилирующим предметам и пройти собеседование с деканом факультета общей магии на тему "почему я не хочу быть боевым магом, а хочу стать химиком". Хорошо, что Повелитель упростил условия перевода на другие факультеты, иначе мне пришлось бы ждать следующего учебного года и снова идти на первый курс. Знаешь,- послышался ее задумчивый голос.- Конечно все эти нововведения изрядно потреплют нам нервы, но все же определенный резон в этом есть. Ведь...
   Тут я окончательно перестала ее слушать и благополучно заснула. Мне почему-то было легче засыпать под шум. Интересно, почему?..
  
   13
  
   - Эй, просыпайся! Э-э-эй,- меня кто-то энергично тряс за плечо.
   Я все никак не хотела открывать глаза. Все тело будто растеклось по кровати. Под одеялом было так тепло и хорошо... А за окном, по звукам, опять шел дождь и завывал ветер.
   - Дай я,- сказал кто-то и залепил мне знатную пощечину.
   Я подпрыгнула на кровати, стукнулась обо что-то лбом и зашипела от боли.
   - Какого черта?!- негодующе воскликнула я.
   - Это я хотел у тебя спросить!- держась за лоб, огрызнулся Морт.- Каким таким образом у моего разлюбезного братца оказался...- он бросил короткий взгляд на Стефу, с беспокойством наблюдавшей за нами,- ..оказалось сама-знаешь-что?!
   - А тебе какое дело?- хмуро буркнула я, потирая горящую от пощечины щеку и укутываясь поглубже в одеяло.- Что хочу, то и делаю, и не тебе меня судить!
   - Да, конечно,- обманчиво спокойным голосом согласился некромант, а потом повернулся к Стефе:- Можешь нас оставить? Пожалуйста,- добавил он и попытался изобразить дружелюбную улыбку. Получилось плохо, больше смахивало на предсмертную судорогу.
   Подруга бросила на меня взгляд, дождалась утвердительного кивка и ушла, плотно закрыв за собой дверь.
   - Ты дура!!- яростно воскликнул Морт, повернувшись ко мне.
   В комнате резко потемнело и повеяло холодом.
   - Да как тебе только в голову пришло отдать ему амулет?! Как? Объясни мне! Ты что, разве не знаешь, какую власть он дает?
   - Читала,- отозвалась я, поежившись от холода.
   Задрожали стекла, совсем как тогда, когда меня навещал отец в больничном крыле. Только от Морта по полу расползался еле заметный темный туман. Видимо, сейчас он себя не контролировал. Мне стало страшно. Неконтролирующий свою силу некромант - это... это плохо.
   - Но ведь когда амулет находился у тебя, ничего страшного не происходило,- успокаивающе сказала я.- А Эйдан старше и благоразумнее.
   - Это тебе так кажется,- прошипел он.- Эйдан заносчив и крайне безрассуден! И ему плевать на правила, даже на Кодекс Некроманта,- зрачки Морта сузились.- Благодаря тебе, сегодня ночью он призовет высшего демона.
   За окном сверкнула молния, осветив его зловещую фигуру. Мне стало неуютно под его яростным взглядом. Я чувствовала его силу, чувствовала, что еще чуть-чуть, и она огромным потоком обрушиться на меня. Он был на пределе. Все в нем буквально клокотало от ярости.
   - Спокойно,- я подняла ладони вверх в беззащитном жесте.- У меня не было выбора. Мне срочно понадобились деньги, а он захотел, чтобы... Черт! Деньги! Который час?!
   - Скоро девять, но ты не...
   - Твою мать!- воскликнула я и, совершенно не стесняясь Морта, откинула одеяло в сторону и принялась бешено одеваться, приговаривая непечатные слова.- Это же надо было так заснуть!
   Некромант замолчал. Постепенно в комнате посветлело, холод ушел.
   - Так и быть, я не скажу Шейрону о том, что ты сверкала передо мной своей голой задницей,- заявил он, когда я зашнуровывала сапоги.
   - Вот спасибо,- обозлилась я, накидывая плащ.- И мне сейчас не до тебя.
   - А должно было бы,- сказал он, следуя за мной по пятам.
   Я нервно сбежала по лестнице, как можно ниже натянула капюшон, подняла воротник и вышла под жуткий ливень. До девяти часов оставалось каких-то жалких полчаса!
   - Нет-нет-нет,- в отчаянии пробормотала я, подходя к воротам.- Нет!
   - Да,- отозвался сзади Морт.- После восьми первокурсникам запрещено пересекать...
   - А если заплатить?- я подбежала к воротам и огляделась по сторонам.
   Никого не было. Проход по-прежнему был завешен магическим пологом. Тогда я достала выданный мне серебряный кусок металла и приложила его к углублению в воротах. Полог полыхнул красным. Тогда я...
   - С ума сошла?- некромант перехватил мою руку с мечом и заслонил собой.- Живо убери его, а то кто-нибудь увидит!
   - Да отпусти меня, мне срочно надо попасть в город!- прошипела я.
   - Эй! Что вы делаете?- раздался чей-то возглас.
   - Поздно,- сквозь зубы сказал некромант, отпуская мою уже пустую руку.
   К нам спешила чья-то высокая фигура. Когда она подошла, я радостно выдохнула:
   - Найтали! Хвала Всевышним, это ты!
   - А, Эльза,- распылалась она в улыбке, когда я откинула капюшон.- Град рассказал мне, что сегодня утром тебя видел.
   - Слушай, мне очень срочно надо в город. Очень!- буквально взмолилась я, нервно оглядываясь.- Но я с первого курса, и меня не пускает.
   - Это понятно,- кивнула она.
   - Но ты же можешь меня пропустить?- схватила ее за руку я.
   Она сделала шаг назад.
   - Эльза, я не могу. Я...
   - У нее умерла бабушка,- внезапно сказал Морт.- Только что получила известие от своей младшей сестры. Та дико напугана, не знает что делать и куда бежать. Так и сидит в доме. С трупом,- трагично подломил голос он.
   Найтали с сомнением посмотрела на некроманта.
   - А ты кто?
   - Ее самый близкий человек,- прижал меня к себе он и погладил по голове, случайно ткнув пальцем в глаз.- Ей нужна поддержка, видите, как рыдает?
   Я тем временем шипела от боли, мотала головой и жмурила слезящийся глаз. Найтали прониклась моим горем, сказала, что нам придется успеть вернуться до пяти утра, так как в это время закончится ее смена.
   - Не хочу чтобы вы были в журнале входящих,- пробормотала она, снимая магический полог.- Эльза, держись,- потрепала меня по руке девушка.
   Я скрючилась, так как Морт впился рукой в мой почти прошедший синяк.
   - Спасибо,- прохрипела я.- Ты идиот!- сказала я уже некроманту, как только ворота исчезли за нашими спинами.
   - А по-моему гений. Ты куда-то торопилась,- любезно напомнил мне он.
   Я глянула на часы на здании городского совета и подпрыгнула. Оставалось двадцать минут!
   - Если не успею, мне не жить,- пробормотала я и бросилась бежать.
   Но напрасно я так торопилась.
   - Почему лавка закрыта?!- тормошила я тяжело дышащего Морта.- Еще восемь минут осталось!
   - Да не знаю я,- раздраженно отозвался он, отталкивая меня от себя.- И прекрати истерить! Ты привлекаешь ненужное внимание.
   - Ты прав,- я глубоко вздохнула.- Надо успокоиться.
   - А ты в хорошей форме,- сказал некромант, наконец отдышавшись.- Почти не запыхалась.
   - Ага,- растерянно согласилась я, разглядывая окно на втором этаже.- Как думаешь, этот лавочник может жить там?
   - Да запросто.
   - Подсади меня,- попросила я.- Хочу уцепиться вон за тот выступ и влезть к нему в окно.
   - А сможешь?- с сомнением спросил Морт.
   - Конечно,- я поставила ногу на его сложенные руки, лежащие на колене, и сказала:- Давай!
   Я не приняла во внимание то, что выступ мокрый. Руки предательски заскользили, но я, сдирая их в кровь, все же подтянулась и уцепилась уже за оконную раму. По мне прошлось легкими мурашками защитное заклинание. Отмахнувшись от него, как от мухи, я распахнула окно и влезла в комнату. И пожалела об этом.
   - Морт,- позвала я его, тяжело опираясь о подоконник.
   Он стоял, прислонившись спиной к стене. При звуке моего голоса поднял голову и сказал:
   - Только не говори мне, что он мертв. Этот квартал насквозь провонял смертью. Мне начинает казаться, что за каждой стеной как минимум по мертвецу.
   - За этой тоже,- мрачно отозвалась я.- И целых два.
  
   ***
  
   - Они не мучились,- заключил некромант, внимательно осмотрев тела.
   Кехо лежал на полу около небольшой двухместной кровати. Я старалась не смотреть в его широко распахнутые, потускневшие глаза.
   - Это его жена?- посмотрела я на полугнома, лежащую на кровати.
   - По всей видимости, да,- Морт поднялся с корточек и внимательно оглядел комнату.
   Его никак не задела их смерть, а я... а я никак не могла понять... Почему?
   - Почему?- спросил он. Видимо я задала вопрос вслух.- Здесь явно что-то искали,- показал на выдвинутые ящики комода, потом заглянул под кровать.- А здесь что-то стояло... Похоже, что какой-то небольшой ящик, причем тяжелый,- некромант почти распластался на полу, что-то разглядывая.
   - Почему ты так решил?- без интереса спросила я, отходя к окну.
   - Пыль. Весь пол под кроватью покрыт пылью, кроме места, где что-то стояло. А когда его вытягивали, то оставили глубокие борозды, что означает, что это было чем-то очень тяжелым,- раздался его приглушенный голос.- Интересно...
   - Что там может быть интересного?- бесцветно спросила я.
   - Судя по магическому фону, там было нечто поистине интересное.
   Некромант встал, совершенно не обращая внимания на то, что безбожно испачкался, снял свои перчатки и с новым интересом осмотрелся.
   - А мне здесь нравится,- пробормотал он и быстрым шагом вышел из спальни.
   Я подскочила и, горя праведным гневом, выскочила из комнаты следом за ним. Выскочила и тут же в него врезалась, ибо коридор был очень узким, а некромант почему-то замер прямо посреди прохода.
   - Вот что такое?- прошипела я.- Нам пора уходить! Мне здесь совершенно не нравится, здесь темно и...
   Морт шикнул на меня. А я поперхнулась от возмущения. А он, тем временем, повернулся к стене, обклеенной вполне приличными обоями, и начал придирчиво рассматривать замысловатый рисунок.
   - Как у тебя с языком?
   - В смысле?!- снова поперхнулась я.
   - С древними наречиями. А то я на лекции не хожу,- пробормотал он, прощупывая стену.
   - А... ну, вроде было неплохо. Когда-то. Давно,- стушевалась я.
   - Мне кажется, или вот это руны?- он ткнул пальцев в стену.
   - Тебе кажется,- заявила я, даже не взглянув куда он показывал.- Это обычный узор. А теперь идем отсюда!
   В его руке блеснул нож и он одним движением вырезал квадратный кусок обоев. Скрутил в трубочку, спрятал во внутренний карман и, совершенно не обращая на меня внимания, толкнул дверь в следующую комнату.
   - Вот это я понимаю!- раздался спустя секунду его одобрительный возглас.
   Я, вздрагивая от каждого шороха, с опаской вошла следом. Комната оказалась огромной кладовой, заваленной засохшими растениями. Резкий запах трав щекотал нос и я, не выдержав, чихнула. А Морт, тем временем, пристально разглядывал пучок какой-то блеклой травы.
   - Я сейчас держу в руках сотню золотых,- хмыкнул он.
   - Сколько?- мгновенно оживилась я. Эйдану надо было вернусь тысячу золотых, и до этой суммы мне не хватало двухсот пятидесяти.
   - Думаю, самое интересно должно быть в подвале.
   Некромант отодвинул меня в сторону и вышел. Я двинулась за ним, предварительно набив карманы травой. Мы спустились на первый этаж, в лавку, где Морт завис еще минут на десять, придирчиво рассматривая ассортимент. Я же, беспокоясь, что нас кто-нибудь увидит, усилено искала под прилавком деньги.
   - Честная девочка Эльза,- прищелкнул языком некромант, когда я обнаружила потрепанный кошелек и радостно вскрикнула.
   Я моментально стушевалась.
   - Мне... мне просто нужны деньги. Ему они все равно уже не понадобятся, и...- я внезапно поняла какую ужасную вещь сказала и замолчала, напряженно думая в какой момент стала такой черствой.
   Некромант обернулся на мое молчание, заметил кислое выражение лица и пожал плечами:
   - Что в этом такого? Ему ничем не поможешь, а вот себе помочь можно.
   Сказал и снова отвернулся к полкам с отвратительными на вид клыками и костями. Я немного поборолась со своей совестью, после чего открыла кошелек, отсчитала три монеты по сто, потом достала уже из своего кошелька монету в пятьдесят золотых и положила ее в старый кошелек. Мне нужно было только двести пятьдесят! Больше брать не было необходимости. Морт раздраженно фыркнул, я подняла на него глаза. Он смотрел на меня через отражение в зеркале.
   - Прекрати так на меня смотреть,- пробормотала я, положив чужой кошелек на место.- И вообще!
   - Да-да?- поднял брови он.
   - Нет, ничего,- я со вздохом села на низкий стул.- Ты там это.. побыстрей, мне надо еще успеть вернуть долг твоему брату.
   Некромант промолчал, но я знала что у него на языке вертится парочка очень нелестных выражений. Я облокотилась на полку и задумалась. Кажется, задремала. Когда очнулась, поняла что больше не слышу шуршания и позвякивания, издаваемых Мортом. Вскочив на ноги, я поняла, что нахожусь одна в очень жуткой и скверно пахнущей лавке, где на меня смотрели свисающие с потолка глаза! На улице было еще темнее, чем раньше, а дождь перестал убаюкивающе барабанить по окнам.
   - Морт!!- панически воскликнула я. Тишина казалась неестественной и очень давила на нервы.
   - Не ори,- показался из-за двери, ведущей в заднюю комнату, Морт.- Я готов, идем.
   Я облегченно выдохнула, а потом подозрительно спросила:
   - Откуда у тебя эта сумка?
   - Взял на память,- он небрежно погладил холщовую сумку, перекинутую через плечо.- Идем, как ты верно заметила, нам надо остановить конец света. И да, это я говорю про своего разлюбезного братца.
  
   ***
  
   - Почему не кладбище?- удивилась я.- Почему какой-то всеми забытый пустырь??
   - Увидишь. И возможно ты будешь первым боевым магом, кто узнает об этом месте, поэтому...- он остановился и посмотрел на меня:- Ты никому не расскажешь.
   - Это я сейчас должна сказать "слушаю и повинуюсь"?- разозлилась я на его тон.
   - Было бы неплохо,- отозвался Морт, вновь двигаясь вперед.
   Я внимательно глядела под ноги, стараясь не зацепиться за корни деревьев. Мы шли по лесу уже минут десять. Было темно, холодно и сыро.
   - А что будет, если он все-таки призовет демона?- поинтересовалась я.
   - Ты серьезно?- остановился и посмотрел на меня он.
   Я опешила.
   - Э-э.. в смысле?- пробормотала я.
   - В прямом. Кто у нас Повелитель? Демон. Высший демон. Ты вообще знаешь историю Империи? В курсе, как демоны появились в нашем мире?- подняв брови, слегка издевательски поинтересовался некромант.
   - Я.. Конечно знаю! Наш мир был когда-то закрыт для демонов, а...
   - Демоны вообще не знали о существовании нашего мира,- раздраженно перебил меня Морт, продолжая путь.
   - Не придирайся!- так же раздраженно ответила я.- Не суть. Главное в том, что тысячелетия назад в нашем мире образовался проход для существ из других миров, и..
   - Вообще-то не проход, а воронка, которая начала засасывать существ из других миров и швырять в этот. Разные вещи,- язвительно добавил Морт.- Так, между прочим, и появились всевозможные гномы, тролли, эльфы,- с легкой презрительностью сказал он.- И именно с того времени и начинается наше современное летоисчисление.
   - Знаю,- пробурчала я.- Раньше наш мир населяли только люди и маги, а после воронки население стало смешанным. Это даже в школе рассказывают. Похвально, что ты вот так прилежно все учил,- фыркнула я, продираясь сквозь кусты.
   Некромант тоже фыркнул.
   - И, насколько я помню, именно тогда в наш мир пришло несколько демонов, один из которых решил поработить весь мир, бла-бла-бла и все в таком духе. И его потомки, род Ракитских, теперь правят нашей Империей,- пробормотала я и задумчиво замолкла.
   - Ты отвратительно знаешь историю,- наконец сказал некромант.
   - А по-моему, я все правильно сказала,- раздраженно отозвалась я, увязнув в грязи по щиколотку.- Первые демоны случайно попали в наш мир, когда как другие попасть не могут, а всякие некроманты,- красноречивый взгляд,- вызывают их просто для развлечения.
   - А тебе не приходило в голову, почему?- обернулся Морт.
   - Что почему?- не поняла я.
   - Почему другие высшие демоны, обладающие изрядной силой, не могут перейти в наш мир?- поинтересовался он и, не дожидаясь моего ответа, сказал:- Да потому что самые первые демоны закрыли от них наш мир, так как он просто идеален для таких, как они. Люди, остальные расы, легко подчиняются им, а в своем мире они обычные. Понимаешь? Но да, ритуалы по их призванию существуют, многие разработаны первым Повелителем, ему нужна была связь. Однако всех призвавшихся на зов жестко контролировала защитная магия, не пуская дальше. Со временем эти ритуалы потеряли свое таинство, распространились, многие юные некроманты пытались сотворить нечто подобное, и зачастую все шло не по плану, призывались далеко не демоны, а нечто намного худшее. И это убивало всех в округе, и шло зверствовать дальше. Бывало, разрывало на куски людей целыми деревнями и поселениями. Такими случаями Повелитель занимался лично. Род Повелителей вообще очень загадочен,- пробормотал он, перепрыгивая через поваленное дерево.- С каждым поколением он все могущественней и могущественней. Но мы не об этом. Понимаешь... после одного очень печального случая, который получил в истории название Оркской Резни...
   - Это когда орки сцепились с троллями?- напрягла память я, отдирая свой шарф от мерзких кустов, чьи длинные загребущие ветки так и норовили содрать с меня одежду.
   - Так рассказывают вам,- в голосе некроманта проскользнула ухмылка.- Демонология не ваш профиль. Боевым магам не следует знать насколько опасным может быть демон, вы же как-никак ему служите. Страх конечно вещь хорошая, но не в этом случае.
   Я вновь нахмурилась. Если честно, никогда не задумывалась об устройстве мира и нашем государстве, об его истории и прочем. Я воспринимала как данность то, что наш правитель - демон, а мы живем бок о бок с самыми разнообразными существами. Это было нормально.
   - Я до сих пор не поняла, почему Эйдану нельзя призывать демона,- призналась я.- Не думаю, что у него что-то пойдет не так.
   - Это нарушение Кодекса Некромантов,- сказал, как отрезал, Морт.- После этой Оркской Резни, когда у некромантов вышли из-под контроля сразу двое демонов, Правила ужесточились. Ты наверное не знаешь, но у нас каждый, кто владеет стихией Смерти, жестко фиксируется Имперским Надзором. В десять лет у нас происходит инициация, когда дар окончательно пробуждается. Мы даем клятву верности Повелителю и вступаем в Братство Некромантов. Нас клеймят,- он остановился и резко закатал рукав до самого плеча. Я, расширив глаза, смотрела на его левую руку. На сгибе локтя чернел треугольный символ, казалось, что он пульсировал. Было в этом что-то... зловещее.
   Морт опустил рукав и продолжил:
   - Мы связаны друг с другом навсегда. Мы - основа Империи. У нас есть Кодекс, который мы обязаны соблюдать. И нам запрещено без специального разрешения призывать высшего демона.
   Я ошарашено молчала. Не думала что у них все настолько... серьезно и сложно.
   - А вы, боевики, даете клятву Повелителю после окончания Академии. Да и то обычную, а не на крови, как мы. Вы - просто сила. А на некромантах держится вся Империя.
   Я хотела было пренебрежительно фыркнуть, но передумала. В чем-то он прав. Если подумать, то именно некромантов первыми посылают к Пустыне Смерти, если оттуда выползает что-то опасное. Та межмировая воронка, через которую пришли первые демоны, раньше как раз и была на месте, где сейчас Пустыня. Она выжгла там все и наполонила всевозможной мерзостью. И, если я правильно помню, то сильнейшим магам мира (не без помощи демонов конечно же) каким-то образом удалось запечатать воронку и обуздать ее мощь. Теперь на ее месте находились Врата Миров.
   - А что будет за нарушение Кодекса?- поинтересовалась я, отдирая теперь от веток волосы.
   - А тут дело не в наказании,- остановился Морт и внимательно на меня посмотрел. Его глаза сверкнули в темноте.- Здесь дело в непочтении к Кодексу.
   - То есть ему ничего не будет?- уточнила я.
   - Будет, но ничего такого, что могло бы его остановить. Наш род - наша защита,- немного кисло сказал некромант, вновь двигаясь вперед.- Да и вряд ли кто узнает.
   - В смысле?- не поняла я.
   - Ты вот сейчас что-нибудь чувствуешь?- кинул на меня взгляд он.
   Я даже остановилась.
   - Нет,- пришлось признать мне.- Только ветер и насквозь промокшую обувь.
   - А в паре сотне метров сейчас свирепствует магия такой мощи, что ее должны чувствовать даже обычные люди в городе.
   - И что это значит?- не поняла я.
   - Они заэкранировались. Отличный защитный полог, который впитывает излишки магии, заземляя ее и не позволяя вырваться наружу.
   - Круто,- невольно вырвалось у меня, мастеру-ломастеру по экранированию. Отец обозвал меня балдой, когда запутался в моих ментальных и экранных чарах.
  
   ..- У тебя здесь куча всякого хлама,- раздраженно сказал отец.- Обрывки каких-то заклинаний, слабое ментальное кольцо... Не удивлюсь, если у тебя частые приступы головной боли.
   - Есть немного,- признала я.
   - Единственное за что можно похвалить - это блок разума. Отлично выполнен. Только... от тебя очень фонит магией воды. Ты совершенно не умеешь экранироваться. Оставляешь очень ясный магический след.
   - И что делать?- уныло спросила я.
   - Будем экранировать,- пожал плечами он.- И поставим ментальную защиту помощней. Мне не нужно, чтобы копались в голове моей дочери..
  
   Не знаю чем, но мне тогда не понравилась его последняя фраза. Но я ничего не могла поделать. Как оказалось, магия воды, льда и смерти отлично гармонируют. Было спокойно и прохладно, на меня больше ничего не давило, голова не болела. Я даже сказала отцу спасибо, на что он не удосужился даже кивнуть.
   - Вот это да!- воскликнула я, замерев. Увиденное впечатляло.
   Широкое поле, обнесенное темным лесом, в центре которого лежал огромный плоский камень, испещренный яркими, светящимися рунами. Он был заключен в горящую пентаграмму. И это был не огонь, нет. Это была энергия. Я впервые видела магию такой силы, чтобы она била прямо из земли!
   - Ох,- я завороженно глядела, как над камнем начинает медленно закручиваться энергетический вихрь.- Что это за камень?
   - Жертвенник. Столетиями поглощал энергию крови и смерти.
   Всю поляну окружало невесомое поле, по которому пробегали разряды, заставляя его колыхаться. Морт уверено прошел сквозь него. Я, немного помедлив, пошла следом. И тут же пожалела.
   Я закричала, рухнув на колени и схватившись за голову.
   Здесь бушевала магия настолько мощная, что в ушах закладывало и кружило голову. Меня разрывало на куски и уносило прочь.... Это была Запретная Магия. Древняя, руническая, запретная магия.
   Из груди вырвался еще один крик, и я распласталась на земле, в которую меня буквально вдавило.
   - Так,- меня подхватили под подмышки и оттащили за границу защитного полога.- Отсюда ни ногой.
   Я продолжала лежать на земле, все еще качаясь на волнах. Мне было хорошо... Ничто не трогало меня, я чувствовала умиротворение. Но через пару минут меня отпустило и внутри стало так пусто, что я чуть не разрыдалась. Хотела было вновь сползать за очередной дозой энергии, но мое внимание привлек Морт. Он стоял вдалеке и с кем-то спорил. Видимо, с Эйданом. Я попыталась сесть. Тело было непривычно тяжелым. Я вновь ощутила желание пройти сквозь эту защитную завесу и снова почувствовать ту небывалую магическую мощь.
   Внезапно поляну озарила синяя вспышка, и я успела увидеть как заклинание Морта, клубясь, летит в защитный полог. Но тот только впитал его.
   А потом...
   Морт смотрит на брата и качает головой.
   Эйдан оборачивается.
   По защитному полю начинает бежать мелкая рябь, все быстрее и быстрее...
   И вдруг все замирает. Повисает неестественная, давящая тишина. Полог будто каменеет и...
   С ужасающим звуком по нему расходятся трещины. Они начинают светиться, ведь магия, которую сдерживали, рвется наружу...
   Оглушающий взрыв, и полог рассыпается на глазах...
  
   Меня отшвырнуло в сторону. И я даже расхохоталась. По телу вновь прошлась волна небывало мощной энергии, оставив после себя легкую слабость и приятное покалывание. До меня донеслись чьи-то крики, вспышки заклинаний. Кто-то судорожно пытался восстановить полог, а кто-то нейтрализовать Морта. Но он просто шел в мою сторону, спрятав руки в карманы и опустив голову. Заклинания отскакивали от него.
   - Нам надо уходить, причем быстро,- сказал он, поднимая меня.
   - А что ты сделал?- расслабленно повисла на нем я.
   - Подобные выбросы энергии без внимания не остаются, скоро здесь будет Магический Патруль. Если не кто-нибудь похуже.
   - Зачем ты это сделал? Он же твой брат,- я была не в состоянии идти. Ноги подкашивались.
   - Когда-нибудь он скажет мне спасибо,- раздался его голос у меня над ухом.
   Я дернула головой, пытаясь заглянуть ему в глаза, но лишь больно ударилась головой о его подбородок.
   - Уй!
   - Поздно...- пробормотал некромант и разжал руки.
   Я покачнулась и шлепнулась на землю.
   - Ай!!
   И внезапно все прекратилось. Все исчезло. Тишина больно резанула по ушам, снова стало пусто и темно. Пентаграмма и камень потухли. Только вот... я заморгала, привыкая к темноте. На камне кто-то сидел и неторопливо всех рассматривал. Точнее, рассматривал группу некромантов, застывшую неподалеку. На нас с Мортом даже не глядел. И тут я поняла КТО это и похолодела. У меня даже волосы на голове зашевелились от ужаса.
  
   14
  
   Это был Повелитель. Наш новый Повелитель, о котором почти ничего не было известно, кроме того, что ему подвластны все пять стихий и он лучший черный маг в Империи. Эта мысль заставила меня судорожно сглотнуть.
   - Развлекаетесь?- вкрадчиво спросил он, глядя прямо на Эйдана.
   Тот спокойно стоял и глядел на демона.
   - Немного.
   - Экранировать надо подобного рода магию,- поднял брови демон.
   Некромант сжал зубы и бросил взгляд на Морта.
   - Учту.
   Повелитель начал задумчиво рассматривать остальных шестерых некромантов, крутя что-то в руках. И тут я не просто похолодела, а просто оледенела от ужаса. Он держал в руке амулет Иррке!!
   Все. Это конец.
   - Откуда у тебя это?- демон поднял амулет повыше, тот заколыхался на шнурке.
   У меня неприятно засосало под ложечкой, когда Эйдан посмотрел на меня. Я физически ощутила взгляд демона. Сотни мурашек прошлись по телу. И это были не приятные мурашки, а пугающие, пробирающие до самых костей мурашки.
   - З-здраствуйте,- пробормотала я, пряча глаза.
   Демон чуть усмехнулся, после чего вновь посмотрел на некромантов.
   - Вы, в наказание - день без магии. Кодекс все же надо уважать.
   У меня рот открылся. Это было слишком жестоко! Но все молчали. Мгновение, и они покачнулись. Один даже за голову схватился. Я сочувственно поморщилась. Без магии пропадает вся ментальная защита. И реальность начинает давить слишком сильно.
   - Можете идти. Ты тоже,- перевел взгляд на Морта он.- А ты,- посмотрел на меня,- останься.
   - Не оставляй меня,- в панике прошептала я, глядя на некроманта.- Пожалуйста.
   Но тот лишь покачал головой. Я глядела, как его фигура скрывается в зарослях леса. Повернулась и вздрогнула. Демон стоял рядом. Он молчал. А я была напряжена, как струна. Сверлила взглядом ворот его плаща, боясь поднять глаза. Откуда был этот страх - не знаю. Знаю только, что мне был нужен этот чертов амулет. И как его забрать - я не представляла.
   - Я скажу твоему отцу, что ты справилась с заданием,- внимательно глядя на меня, сказал он.
   Я вздрогнула и уставилась на него во все глаза. Он знает?? В смысле... в смысле, он знает! Но что он знает? И откуда? Не прочитал же он мои мысли, нет?
   - Элизабет, конечно, я знаю,- с легким холодком и даже слегка раздраженно, сказал демон.
   Что он знает?! Про меня и Орден, или артефакт, или...
   - Успокойся,- произнес он.- Тебе следует отдохнуть.
   Я глубоко вздохнула. Негоже так истерично вести себя перед Повелителем.
   - И...- послышался его голос.- Добро пожаловать в Орден Смерти.
   Я подняла глаза, но его уже не было.
  
   15
  
   В переулке у Академии меня словил Морт.
   - Долго ты что-то,- он оглядел мой потрепанный и вымазанный в грязи плащ.
   - Я заблудилась!- воскликнула я. Мой голос дрожал от негодования.- Я плутала по этому... чертовому... лесу... ЦЕЛЫЙ ЧАС!! А ты... ты... ты даже не удосужился меня подождать!!
   - Вообще-то этим я как раз и занимался,- заметил некромант, которого ничуть не тронуло мое состояние.
   - А это меня еще больше удивило!- отозвалась я, так как действительно не ожидала его увидеть.
   Он поднял бровь.
   - То есть ты не хотела, чтобы я тебя ждал?
   - Просто это очень странно.
   Он поднял вторую бровь.
   - Вообще-то, я не могу вернуться в Академию без тебя.
   - Почему это?- удивилась я.
   Морт кашлянул.
   - Пожалуй, нам следует идти,- поправил сумку он и двинулся в сторону Академии.
   Я, раздражаясь непонятной мужской логике, поплелась следом.
   - Наконец-то, а то я уже начала волноваться,- облегченно сказала Найтали, впуская нас.- Как ты? И как сестра?
   Я недоуменно заморгала. И чуть было не ляпнула: "какая?", но Морт вовремя наступил мне на ногу.
   - Скорбит,- отозвался он, утешающим жестом положив руку на мое плечо.
   И тут я вспомнила нашу легенду, опустила голову и шмыгнула вовремя подхватившимся насморком.
   - Так противно ей врать,- пробормотала я, когда мы отошли от ворот.- Она так искренне сочувствует...
   - Пусть. Подобные эмоции дают людям возможность понять, что их жизнь не так уж и плоха,- пожал плечами некромант.- Многие ноют о своей несчастной жизни, но если бы они увидели по-настоящему несчастных людей, то тут же заткнулись бы. Зайдешь?- не меняя тона, спросил Морт.
   Мы стояли около мужского общежития.
   - Зачем?- удивилась я, непонятно чего испугавшись.
   Повисла тишина. Только его синие глаза внимательно меня разглядывали. Я начала нервничать. А некромант довольно хмыкнул.
   - Расслабься,- хлопнул меня по плечу он.- Я про Шейрона говорил.
   - А что с ним?- забеспокоилась я.
   - А с ним должно что-то быть, чтобы ты к нему зашла? Интересно,- вновь хмыкнул Морт.- До завтра,- бросил он, развернулся и пошел ко входу в общежитие.
   А я, совершенно сбитая с толку, поплелась к себе.
  
   ***
  
   - Фу,- скривилась я.- Твое кофе отдает моющим заклинанием.
   - Это наверное из-за кружки,- огорченно сказала Стефа, забирая пойло.- Сейчас перелью в другую!
   - Не-ет, спасибо,- я откинула в сторону одеяло и вылезла из кровати. Дико зевая, поплелась в ванную и уже оттуда крикнула:- У тебя сегодня новые занятия?
   - Ага!- заглянула ко мне эльфийка, сияя.- Я жду не дождусь. Первой должна быть пара по...
   Я умывалась, слушая ее в пол-уха. Сегодня придется идти к отцу. И, ах да, надо было отдать Эйдану тысячу золотых. Это в первую очередь, а то с него станется увеличить долг. Я прошла мимо продолжавшей щебетать Стефки и принялась одеваться. До начала занятий у меня было еще около часа. Как раз успею заглянуть к Морту и попросить его передать брату деньги. Встречаться с Эйданом не было ни малейшего желания. Хотя у Морта, наверное, тоже.
   - Я пошла, удачи тебе сегодня,- улыбнулась я подруге.
   - И тебе! Пока,- тоже улыбнулась она, подпрыгнув от предвкушения будущих занятий.
   Подойдя к мужскому общежитию, я аккуратно приоткрыла дверь и заглянула внутрь. Смотрительницы не было, лишь на столике стояла пустая чашка и упаковка чая. Видимо, пошла за водой для чайника. Но мне это было лишь на руку. Взлетев по лестнице и без труда обнаружив необходимую дверь, я принялась барабанить по створкам. Через пару минут послышалась какая-то возня и дверь с грохотом распахнулась. На пороге появился Лэнгдон в трусах.
   - Чего надо?!- рявкнул он.
   - А где Морт?- растерянно спросила я, уставившись на его волосатые ноги.
   - Нету,- злобно буркнул он и захлопнул дверь. А я так и осталась стоять под впечатлением от увиденного.
   - М-да...- глубокомысленно протянула я, не в силах сдвинуться с места.
   И хорошо, что не ушла. Дверь вновь с грохотом распахнулась.
   - То есть он есть, заходи,- пробормотал сосед Морта, пропуская меня.
   Я шокировано округлила глаза и зашла.
   - Он в этом, в душе. Я не заметил.
   Парень прошлепал босиком обратно в комнату и закрыл за собой дверь. Мне не оставалось ничего, как стоять в прихожей и ждать.
   - Ну, зато здесь есть холодильник,- пробормотала я, открывая оный и вспоминая, что не завтракала.- М-м... палка колбасы и хлеб... Вот что еще нужно для счастья?..
   Я так увлеклась поеданием колбасы, которую кусала прямо так, заедая хлебом, что не услышала, как в ванной выключилась вода и... открылась дверь.
   - Что ты делаешь с моей колбасой?!- раздался возмущенный вопль.
   Я подпрыгнула и обернулась. И поперхнулась.
   - Ты ее жрешь?!
   В комнате послышались быстрые шаги, дверь распахнулась и показалось оживленное лицо Лэнгдона.
   - Она жрет мою колбасу?- посмотрел на него полуголый Морт.
   - Она жрет твою колбасу,- трагично подтвердил тот, потом посмотрел на меня и сказал:- Ты, верно, не в курсе, что его еду трогать нельзя.
   Теперь я подавилась.
   - Жалко, что ли?- обиженно откашлялась я.
   - Я с тобой даже разговаривать не хочу,- раздраженно прошипел некромант и ушел в комнату.
   - Э-э..- я ошарашенно посмотрела на Лэнгдона в надежде узнать причину такой истерики.
   - Понимаешь...- осторожно начал тот, оглядываясь через плечо.- У него и так пунктик по поводу еды, а тут еще и родители лишили его денег, и даже в минус все забрали. Тут целый скандал был,- он еще больше понизил голос.- Его мачеха что-то визжала об огромном пятне на всей их семье, каком-то унижении и том, что он совершенно с ними не считается. С криком, что он ничего этого не заслуживает, она сначала разворотила все, что стояло на каминной полке, а потом кинулась к холодильнику и принялась выгребать все и швырять на пол. Колбаса - единственное, что удалось спасти.
   - Мачеха?- шокировалась я и внезапно поняла, что вообще ничего не знаю о Морте!
   Мачеха...
   - Психованная какая-то,- пробормотала я.
   - Не то слово!- Лэнгдон хмыкнул, взял полотенце со стула и направился в ванную.
   - Так чего пришла?- раздался еще более раздраженный голос Морта спустя некоторое время.- Не жрать же колбасу ведь.
   - Ты же со мной не разговариваешь,- заметила я, откладывая обгрызенный кусок колбасы в сторону.- Войти можно?
   - А почему нельзя?
   Я вошла. Он валялся на кровати по-прежнему в полотенце. В руках была книга.
   - Я тебя внимательно слушаю,- из-за книги показались прищуренные синие глаза, обещавшие мне долгие и изощренные (а возможно даже и извращенные) пытки.
   Я немножко смутилась его обнаженности и пару минут блуждала взглядом по комнате, пытаясь вспомнить зачем же к нему пришла, ибо все напрочь вылетело из головы.
   - Я это.. хотела тебя попросить передать Эйдану деньги.
   Он резко выпрямился и сказал:
   - Согласен.
   - Но учитывая твое положение... придется долг возвращать самой. Почему родители лишили тебя денег?- поинтересовалась я, усиленно рассматривая камин, чтобы не смотреть на него. Про мачеху решила спросить потом.
   - Отец сказал, что подставлять собственного брата - это плохо,- сказал некромант, разочарованно откидываясь на подушку.- А за самоотверженность и преданность делу - подарил вот это,- скривившись в ухмылке, он указал на стол, на котором лежал новый ритуальный нож.
   - Интересный у тебя отец,- сдержано отозвалась я, глядя в стенку.- Я это.. наверное пойду. Мне пора.
   - Смущаю тебя?- Морт распылался в гадкой улыбке.
   - Нет,- я почувствовала, как краснеют щеки.
   Тот довольно рассмеялся, встал с кровати и медленно ко мне подошел.
   - И чем же именно я тебя смущаю?
   Я вскинула голову и посмотрела ему прямо в глаза:
   - Своими дурными манерами и бесстыдством.
   - О, да... На это я горазд,- прошептал он, наклоняясь ко мне.
   Я ощутила тонкий и одновременно глубокий запах сандалового дерева. Он дурманил меня. Сандал, а не некромант. Или...
   Внезапно в дверь постучали.
   - Ах, да,- как будто спохватился Морт.- Ко мне сейчас как раз должен был заглянуть Шейрон.
   - Что?!- я подскочила и панически заметалась по комнате.
   - Мы с ним вчера договорились, что он утром ко мне заглянет. Он, бедняжка, волнуется как ты там. Помог ли тебе артефакт. Ты же ему ничего не говоришь, встреч избегаешь,- поцокал языком некромант, подходя к двери.
   - Не открывай!- пискнула я.
   Но, конечно же, он не послушал. Мне категорически не хотелось, чтобы Шейрон видел меня с полуголым некромантом, и я заползла под кровать раньше, чем успела подумать.
   - Доброе утро,- у меня аж мурашки прошлись по телу от его голоса.
   - Заходи.
   Я замерла. И лежала бы тихо и бесшумно, но внезапно почувствовала, как по моей шее ползло что-то холодное и липкое. Оно медленно переползло на грудь. Я опустила глаза и...
   - А-а-а-а!!- завизжала я, судорожно выползая из-под кровати и вскакивая.- Фу-фу-фу!- причитала я, расстегивая блузку.- А-а-а, снимите с меня эту гадость!
   - Что такое?!- вбежал в комнату полуголый Лэнгдон, завернутый в шторку для душа.
   - Фу-у-у,- я продолжала кривиться и прыгать.- Снимите-е-е!
   - Прекрати орать! Это Гэрри, ты его пугаешь!- воскликнул Морт и аккуратно снял с меня мерзкую сороконожку.
   - А-а, какая гадость, фу,- я продолжая бить себя руками и передергиваться.- Отвратительно!
   - Э-э,- в изумлении произнес Шейрон и я застыла.
   - О, привет,- отмерла я, застегивая блузку и поправляя волосы.- Как дела?
   - Я, наверное, пойду,- пробормотал Лэнгдон.
   - Видимо, и мне пора,- нахмурившись, сказал Шейрон.
   - Нет, подожди! Подожди,- догнала я его у двери и принялась сбивчиво объяснять:- Я тут случайно! Точнее не случайно, я пришла к Морту, чтобы отдать деньги Эйдану, но он был в душе, а... а я не знала и он рассердился, потому что деньги, а потом пришел ты, а я испугалась и залезла под кровать, а там сороконожка, липкая и... и... Шейрон?
   Он смотрел на меня отсутствующим взглядом, думая о чем-то своем.
   - Почему ты продолжаешь меня избегать?- спросил он в конце концов.-Я думал, что тебе тяжело видеть меня из-за всего того, что твой отец заставил сделать ради меня. И что тебе нужно время. И я ждал. Помогал тебе, но не заслужил от тебя даже капли внимания. Что происходит, Лиз?
   Я отступила на шаг. В его глазах стояла непонятная мне решительность.
   - Я... ты мне дорог,- в отчаянии пробормотала я.
   - Видимо, не достаточно,- сказал и ушел, хлопнув дверью.
   А я осталась стоять одна в этой дурацкой прихожей, пропахшей колбасой, и наполненной завываниями Лэнгдона из ванной. Внутри меня было пусто и тоскливо. И невероятное чувство вины и обиды на саму себя больно жгло все внутри.
   - Ты собиралась уходить,- напомнил Морт.
   Я обернулась. Он стоял в дверном проеме с зажатой подмышкой стеклянной банкой. Там слабо барахталась многоножка. Я почувствовала тугой комок в горле, а глаза начали медленно влажнеть.
   - Ах, избавь меня от этих сцен,- закатил глаза некромант.- Если собралась разрыдаться, можешь присоединиться к Лэнгдону, твои рыдания составят замечательный аккомпанемент его вытью.
   Я всхлипнула, судорожно втягивая воздух и стараясь взять себя в руки. Ни в коем случае нельзя расплакаться.
   - И не надо такого безнадежного взгляда!
   Я шмыгнула носом. Морт вздохнул и сказал:
   - Ладно, так и быть, можешь забирать колбасу.
   У меня вырвался нервный смешок. Тугой обруч, сжимающий грудь, пропал, как и комок в горле. Я глубоко вздохнула. Взгляд упал на многоножку.
   - Зачем тебе эта гадость?- передернулась я.
   - Домашний питомец,- ответил он и снова напомнил:- Ты собиралась уходить.
   - А, да...- пробормотала я.
   Почему-то не хотелось.
   - Выход у тебя за спиной,- слегка подняв брови, сказал Морт.
   Я, вздохнув, ушла. Спускаясь вниз, я услышала чей-то возглас:
   - Идиоты!
   Я вынырнула из своих мыслей и поняла, что стою у самого выхода из общежития.
   - Э-э... а что вы делаете?- удивилась я и огляделась.
   В холле прошли разительные перемены. Смотрительницы больше не было, как и ее стола, стула и пары шкафчиков с картотекой. Ее место занял ковер. Красивый, с эмблемой Академии. Но больше всего меня удивило не это, а то, что в данный момент творили с входными дверями.
   - Пропускную систему,- даже не посмотрев на меня, сказал низкий полный мужичок в котелке и внезапно заорал:- Аккуратней! Вы, идиоты! Если порвете ее - я шкуру с вас сдеру!
   Двое рабочих обклеивали дверной проем ярко-синей лентой, которая слегка потрескивала, будто под напряжением. Она была смотана в плотный рулон, которые рабочие с трудом разматывали, изо всех сил тянув ее на себя.
   - Но зачем?!- воскликнула я.
   Тут толстяк соизволил обернуться. Его глаза выпучились.
   - Это же мужское общежитие!
   - А то я не знаю!- огрызнулась я и, оттолкнув рабочих, выскочила наружу.
  
   ***
  
   После последней пары я вышла в коридор и с удивлением обнаружила там Морта.
   - Тебе чего?- поинтересовалась я, не сбавляя ходу и направляясь во двор.
   Некромант шел рядом.
   - Не нужна парочка золотых?- нарочито небрежно спросил он.
   Я остановилась и с прищуром на него посмотрела.
   - У тебя же нет денег.
   - А я ничего не говорил про свои деньги,- усмехнулся Морт и многозначительно похлопал по висящей на плече черной холщовой сумке, которая никак не сочеталась с его дорогим, блестящим плащом.
   - Это же та сумка, которую ты украл!- ахнула я.
   - Тихо ты,- зашипел на меня он, оглядываясь.
   Проходящая мимо травница округлила глаза, покрепче перехватила охапку книг и прибавила шагу.
   - Ты портишь мне всю репутацию,- покачал головой некромант.
   - Поверь мне, твою репутацию уже ничто не испортит,- с глубочайшей иронией сказала я.
   - Разве что только твоя репутация,- с издевкой заметил он.
   - Вот спасибо,- всплеснула руками я.- Так что же от меня тебе надобно?
   - Ничего особенного...- распылался в улыбке Морт.
  
   16
  
   - Итак!- вышагивал по комнате Морт.
   Мы находились в его новой квартире, доставшейся ему от... э-э... вроде дедушки. Я опасливо сидела на самом краешке стула и нервно оглядывалась. Сказать, что это место было самой настоящей обителью некроманта - это ничего не сказать. Здесь было жутко.
   - Мне кажется, или твой дедушка на старости лет спятил?- пробормотала я, ткнув пальцем в устрашающую коллекцию самых разнообразных черепов, большая часть из которых явно когда-то принадлежала людям. Я сглотнула.
   - Вообще-то, умер мой дядя, а не дедушка,- ядовито заметил некромант.- А старик еще живет. И явно пока не собирается нас покидать,- с небольшим сожалением добавил он.- Но вернемся к насущному.
   - Да, как и договаривались, выручка пополам!- сказала я.
   - Нет,- снисходительно ответил Морт.- Я великодушно позволил тебе забирать сорок процентов. И это, поверь мне, невероятная щедрость с моей стороны, учитывая, в какой я ситуации.
   - Но это же я буду сбагривать снадобья трактирщикам!- возмутилась я.
   Что ни говори, а у меня действительно были знакомые, через которых можно было подпольно чем-нибудь торговать.
   - Без этого,- он понял сумку,- тебе нечего будет, как ты выразилась, сбагривать. Все, закрыли тему.
   Я возмущенно замолчала. Но тут взгляд наткнулся на круглую, сделанную из черного хрусталя шкатулку. Ее венчала остроконечная крышка, которую так и хотелось поднять...
   - Не открывай!!- резко вскрикнул Морт и бросился ко мне, но было поздно. Я подняла крышку.
   Все вокруг завертелось, уши заложило и меня куда-то потянуло...
  
   17
  
   Приземление было жестким. Меня бросило на мокрый, покрытый слоем грязи камень. Я охнула от боли в коленях. Перекатившись на спину и оглядевшись, я онемела.
   На все пространство вокруг, которое только мог охватить взгляд, простиралась черная пустыня. Из-за дождей черная земля превратилась в непроходимое болото. И только огромная каменная плита, на которую меня и выбросило, находилась в центре всего этого. Внезапно вдалеке из земли что-то выпрыгнуло и нырнуло, как в воду, обратно. Я сглотнула.
   Я была в пустыне Смерти.
  
   ***
  
   - Похоже, это и есть Врата Миров,- пробормотала я, разглядывая исполинские каменные ворота.
   Я представляла их себе по-другому. Более... изящными что ли. Металлическими, кованными, с какой-нибудь гравировкой на древнем языке. А тут - грубо и просто. Врата стояли на круглой каменной плите, которая была испещрена многочисленными линиями. Спустя пару минут изучения, я пришла к выводу, что врата заключены в огромную пентаграмму, в каждом луче которой содержаться непонятные мне символы и знаки. Силясь вспомнить, где уже могла такое видеть, я полой мантии оттирала грязь с линии на плите. На ней так же была вязь неизвестного мне заклинания.
   В небе громыхнуло, резко потемнело и начался дождь.
   - Замечательно,- вздохнула я.
   Я совершенно не представляла что делать. Порталы создавать не умею. Оставалось только ждать некроманта, который, очень на это надеюсь, сделает хоть что-нибудь, чтобы меня спасти.
   Снова раздался гром. Блеснула молния. Я подскочила, всматриваясь вдаль. Мне показалось, что я видела там чье-то очертание. Нервно оглядываясь по сторонам, я быстро начертила охранный круг, вплела в него парочку парализующих и замораживающих заклинаний, заодно натянув над ним полог от дождя. Вздрогнув от очередной молнии, я села, обхватила колени руками, и принялась следить за тем, что происходило вокруг. Дождь лил непроглядной стеной, то и дело сверкали молнии и громыхал гром. Мне постоянно казалось, будто рядом что-то бродит и смотрит на меня. Раз мне даже показалось, будто я видела чьи-то светящиеся глаза. Мне бы расслабиться, запалить костер и погреться, но нет. Я не могла. От Врат шла странная вибрация и гул, как будто камни были полые внутри и там, под невероятным напряжением, клубилась магия. У меня в испуге колотилось сердце, почему-то казалось, что они могут вот-вот взорваться.
   Я не знаю сколько так просидела. Час, два, день... Я боялась даже моргать.
   - Кхм,- кашлянул кто-то за моей спиной.
   Я в испуге дернулась, резко обернулась и готова была уже обрушить весь свой запас боевых заклинаний, как...
   - Мо-о-о-орт!!- закричала я и бросилась к высокой фигуре, стоящей неподалеку.
   Никогда я еще не была так ему рада. Я была готова его расцеловать!
   - О, Всевышние!- я обняла его так крепко, как только могла, и чуть не разрыдалась - такое это было облегчение.
   - Эм-м...- немного оторопел некромант.- Мы с тобой не виделись всего полчаса.
   Я в шоке на него поглядела. Мне казалось, что я здесь уже как минимум полдня.
   - Я, конечно, невероятно польщен подобным вниманием с твоей стороны, но...- он отодвинул меня с немного растерянным видом, но довольно быстро его лицо вновь потеряло привычное выражение, а губы скривила усмешка.- Что, перетрусила?
   - Ничего подобного!- тут же вскинулась я.- Просто... немного страшновато.
   - Еще бы,- фыркнул некромант, доставая из кармана шкатулку аналогичную той, что занесла меня сюда. Только она была сделана из обычного хрусталя. Он внимательно ее оглядел и сказал:- Мы тут пробудем еще минут двадцать, она должна зарядиться.
   - То есть?- не поняла я.
   - Она связана с той, черной, которая переносит сюда, но растрачивает энергию обоих. Восстанавливается за полчаса,- он снова спрятал ее в карман.- Ну, чем займемся?
   И словно в ответ на его вопрос раздался раздирающий перепонки визг, и прямо перед нами из земли выросло огромное слизкое тело... земляного червя! Я взвизгнула и попятилась.
   - Назад!- закричал мне Морт, выставляя перед собой щит.
   Чудище вновь истошно завопило. Да так, что мне даже пришлось зажать уши. На щит некроманта полилась какая-то тошнотворная слизь, которую извергал червь. Я с ужасом глядела, как магический полог тает на глазах, а некромант, чертыхаясь, отступает, отряхивая от слизи руки.
   - Бежим!- крикнул он.
   Мы бежали прочь от края плиты, добежали до ворот и укрылись за камнем.
   - Что это, черт возьми, было?- пробормотал некромант, рассматривая свои руки.
   Я охнула, они были покрыты ожогами, которые на глазах превращались в язвы.
   - Так. Открой мою сумку и достань оттуда все,- скомандовал Морт.- Живо!
   Я вздрогнула от его резкого тона, опомнилась и накрыла нас водонепроницаемым пологом. Сбросила с себя насквозь промокший плащ, дрожащими руками стянула с его плеча черную холщовую сумку и начала там нервно рыться. Язвы начинали чернеть...
   - Аккуратно выкладывай все,- пробормотал некромант. Я с беспокойством посмотрела на его побледневшее лицо.- Там где-то на дне должен быть маленький пузырек с прозрачной жидкостью. Это... блокиратор ядов,- на его лбу появилась испарина, лицо бледнело.
   Сердце испуганно билось, я видела как язвы начинают покрывать уже шею некроманта, а пузырек все не находился!
   - Его тут нет!- с отчаянием воскликнула я.
   - Ищи,- хрипло сказал Морт, с трудом сглотнув.
   - Может, можно что-нибудь другое принять??- я была на грани паники и чуть не разбила какую-то пробирку.
   - Я не знаю, что это был за яд,- тихо пробормотал он, глядя на свои руки.- Нужен... блокиратор, он остановит распространение...
   Кончики его пальцев начинали чернеть.
   - НАШЛА!!- заорала я, чуть не выронив маленький флакончик из дутого стекла.- Что с ним делать??
   Морт так на меня посмотрел, что я почувствовала себя настоящей идиоткой. Смутившись, я открыла его и поднесла к его губам. Язвы уже начали покрывать левую сторону лица.
   - Пары капель, думаю, будет достаточно,- сказал он, но я уже опрокинула все содержимое флакончика ему в рот.
   Он сглотнул и закашлялся, а я принялась напряженно на него смотреть. Ничего не происходило. Тут глаза некроманта расширились и он прохрипел:
   - Сзади!
   Я резко обернулась. Дождь почти прекратился, и я без труда различила огромного червя, движущегося к нам. У него не было глаз, лишь огромная воронка вместо рта, покрытая спиралью из тысячи острых, как бритва, зубов, с которых сочился яд. Я резко втянула воздух и подняла руки, нужно было создать ледяную стену между нами.
   - Мне кажется, оно будет бояться огня,- сказал Морт за спиной.
   - Ах, прости, что я маг Воды,- истерично вырвалось у меня, нервы были на пределе.
   Толстая ледяная стена возвышалась над нами. Она была прозрачна, но все равно отдавала голубым свечением. По земле от нее отходили клубящиеся пары холода. Стена немного остудила чудище, но явно не остановила. Оно немного потерлось об нее, после чего присосалось ко льду и... начало его грызть! Я, открыв рот, наблюдала как зубы монстра начали вращаться и быстро сверлить дыру в стене.
   - Что за...- пробормотала я, посылая ударную волну замораживающего заклинания прямо в пасть чудищу. И еще, и еще... Я уже слабо соображала, голова кружилась, но я продолжала...
   - Эльза!- меня кто-то тряс за плечо.- Эй!
   Я обернулась, на меня смотрел некромант. Язвы зажили и превратились в рубцы. Руки были изуродованы ими, зато на лице их было всего несколько. Один, самый большой, спускался с лица на шею и скрывался за воротом рубашки.
   - Ты выглядишь...
   - Давай не будем обсуждать мою внешность?- немного резко перебил меня он.
   - Я всего лишь хотела сказать, что выглядишь лучше,- пробормотала я, отворачиваясь и разглядывая ледяную фигуру монстра.
   Дождь закончился, зато подул пронизывающий насквозь ветер. Я чувствовала легкую вибрацию от застывшей фигуры. Как будто он был все еще жив и вот-вот начнет оттаивать.
   - М-морт,- запнувшись, пробормотала я.
   Некромант раздраженно крутанул пальцем, и фигура раскололась вместе со стеной, превратившись в ледяную пыль.
   - Нам надо выбираться отсюда,- он опустил руку в карман и похолодел.
   Кармана не было. На его месте зияла огромная, прожженная ядом дыра.
   И вот сейчас мне стало страшно. По-настоящему страшно. Не так, как когда я сюда попала. Тогда была надежда, что Морт вернется за мной. И не так, когда на нас напал червь. То был просто животный страх, но я знала, что на моей стороне магия. Теперь же... это был конец. Никто не знает что мы здесь. Никто не придет. Мы никогда не выберемся отсюда.
   - Спокойно,- сказал некромант, глубоко втянув воздух.- Она, скорее всего, просто выпала. Нам всего лишь нужно найти ее.
   Я обреченно шла за ним следом, прекрасно понимая, что ничего мы не найдем. А если и найдем, то всего лишь осколки хрусталя.
   - Хм,- спустя какое-то время изрек Морт.
   - Что?- пессимистично посмотрела на него я.
   Он указал пальцем вперед. Я присмотрелась. Сердце екнуло. Там лежала шкатулка, целая и невредимая, но...
   - Она раскрыта, и...- я с удивлением глядела на завихрения, клубящиеся вокруг. Они выходили из шкатулки, двигались к крышке, касались ее и вновь погружались в нутро шкатулки.
   - Ее замкнуло,- пробормотал некромант.- Плохо.
   - Мы не сможем попасть домой?- радость от находки, как ветром сдуло.
   - Починка артефактов не по моей части. Но...- он склонился над шкатулкой. Секунда, и в его руке блеснул острый клинок, которым он мгновенно начертил на земле круг, заключив в него шкатулку.
   - Ты уверен, что здесь можно чертить лишние знаки?- я с опаской покосилась на Врата Миров, мрачно возвышающиеся над нами.
   - Мы можем попробовать воспользоваться ее силой,- не слушал меня некромант.- Направление есть, связь с другой шкатулкой работает. Проблема в том, что нас будет швырять туда и обратно до полного разрыва на молекулярном уровне... и мы даже не будем знать, что умерли.
   Я вздохнула.
   - Но надо рискнуть. Просто разорвем связь и нас где-нибудь, да выбросит,- посмотрел на меня он.
   - Где?- тоскливо спросила я.
   - В лучшем случае - где-нибудь близ Ривелла.
   - А в худшем?
   Он не ответил. Только сказал:
   - Выбора нет.
   Я, дрожа от холода, посмотрела вдаль. Везде, насколько хватало взгляда, было черное болото. Изредка что-то выныривало и погружалось в жижу вновь. Потерла лоб заледеневшими пальцами и сказала:
   - Давай. Только, как мы поймем, что пора разрывать связь?- спросила я и стала в круг, который Морт начертил для нас обоих.
   - Буду ориентировать по ощущениям. Правда...- он на секунду перестал чертить.- Это будет сложно. Так, готова?- поднял голову он.
   Я встретилась с решительным взглядом синих глаз.
   - Да.
   Он резко провел клинком черту, соединяя наш круг и круг вокруг артефакта. Полыхнула вспышка, линии ярко засветились, и меня оглушил рев магии. Все вокруг завертелось, запылало буйством красок, а потом резко превратилось в нечто темное и текучее, и нас на бешеной скорости куда-то потянуло. Морт так и сидел на коленях перед светящимися границами нашего круга, напряженно к чему-то прислушиваясь. Тут он вздрогнул, занес клинок над линией и резко ее перерезал. Нас с силой выбросило из водоворота магии. Я охнула и скрючилась от боли, ударившись животом о какой-то острый камень. Судорожно хватая ртом воздух, я даже сначала не поняла где мы. А когда поняла...
   - Мо-орт!!- прорезал воздух мой крик.
  
   18
  
   - Ну, хотя бы не в Пустыне Смерти,- заявил некромант, с интересом осматриваясь.
   - Знаешь...- клокочущим голосом начала я.- Знаешь... Древнее Кладбище может быть намного опасней, чем...
   - Ой, я тебя умоляю,- фыркнул некромант.- Радуйся, что мы в Округе Ривелла.
   - Мы в Темной Пустоши!!
   - А ты боевой маг,- с издевкой напомнил мне он.- Нечисти испугалась?
   - Нет, но... но...- я пыталась что-либо придумать в ответ, но в конце концов поняла, что он прав. Это лучше, чем пустыня, однако признавать его правоту почему-то не хотелось.- Мы за сотню километров от города! Как мы туда доберемся?!
   - Как-нибудь, да доберемся! И вообще, закрой рот и скажи спасибо, что нас не разорвало!- рявкнул Морт, развернулся и зашагал прочь.
   Я поспешила за ним, не хотелось оставаться здесь одной. Мы находились в самом загадочном месте Империи. На Древнем Кладбище. Здесь были похоронены самые сильнейшие мира сего. Ходят слухи, что даже семья Повелителей покоится здесь. Но мне кажется, что это не более, чем слухи.
   Оно не было похоже на все те кладбища, которые мне доводилось видеть раньше. Могилы венчали огромные монолитные надгробия, и почти на каждом стояло по статуе, размером с хорошую карету. Львы, змеи, всадники на лошадях и других неизвестных мне животных. Было множество склепов, мрачно глядящих на меня своим темным нутром. Я поежилась. Было темно и на кладбище уже начал опускаться вечный спутник таких мест - густой туман, из-за которого это место казалось еще более устрашающим и пугающим. Но больше всего пугало не это. А вибрация из-под земли. Почти такая же, которую я ощущала от замерзшего червя, только более нервирующая. Как будто кто-то сидел под землей и выжидал момента наброситься. Из-за этого я с таким напряжением смотрела себе под ноги, что пару раз налетала на надгробные камни и статуи.
   Все чувства были на пределе. Я старалась следить за всем сразу. И пропустила главное... Из земли вылезла костлявая рука и схватила меня за лодыжку. Я чисто на автомате, не осознавая что делаю, достала из воздуха меч и рубанула по этой руке. Где-то за спиной послышалось визгливое рычание. Я подскочила и кинула туда пульсар, но попала в каменное надгробие, которое взорвалось, подняв за собой столп пыли.
   - Вот что ты творишь,- передо мной резко выросла высокая фигура некроманта.
   Рычание и визги приближались и становились отчетливее. Я уже хотела вновь зашвырнуть в них пульсар, но некромант закатил глаз и раздраженно рявкнул:
   - Пшли вон!
   Послышался жалобный скулеж, а потом поспешно отдаляющийся от нас топот. Это выглядело настолько эффектно, что некромант даже расправил плечи и посмотрел на меня с нескрываемым самодовольством.
   Я деланно фыркнула, но меня это действительно впечатлило.
   И мы продолжили идти дальше. Он - не спеша, вдыхая вечернюю прохладу, и я - раздраженно бубня и всячески стараясь его подогнать. Наконец некромант не выдержал:
   - Да помолчи ты, я думаю, что нам делать дальше.
   - И что уже надумал?
   - Пока одно - рядом с тобой думать невозможно!
   - Знаешь, это звучит, как комплимент,- хмыкнула я.
   - О, уверяю, это был не он,- отозвался некромант.
   Я поборола желание его пнуть. Спустя пару минут он сказал:
   - Нам нужно туда,- и показал мне за спину.- Недалеко чувствую какое-то поселение. Может, удастся чем-нибудь разжиться.
   - А ты в курсе, что в Темной Пустоши людей нет вообще?- подняла брови я.- И если там кто-то и живет, то явно тот, кого боится даже нечисть.
   - Ты говоришь про темных магов?- любезно спросил некромант, двигаясь в указанную сторону.
   - Пф, как будто найдутся сумасшедшие темные, желающие жить в таких опасных захолустьях!
   Я ошибалась. Через пару часов и десятков километров, которые дались мне довольно легко (хоть какая-то польза от вечных отцовских тренировок), мы стояли перед высокими деревянными воротами в чаще леса. Я с отвращением снимала с себя всевозможную паутину, грязь и даже все еще живых насекомых.
   - Буэ,- поморщилась я и передернулась, отбрасывая в сторону мохнатую многоножку.
   Морт в оцепенении глядел на ворота и, казалось, вовсе не замечал что у него в волосах кто-то закапывается и явно собирается остаться... Я тряхнула рукой, заставив свой меч исчезнуть, и быстро достала из сумки учебник, размахнулась и хорошенько заехала по этому незваному гостю. Послышался легкий хлопок, как будто лопнул маленький шарик.
   - Ты сдурела?!- отскочил от меня Морт, держась за голову.
   - Я тебя спасла!- заявила я, глядя на кровавые разводы на книге.- Тебя кто-то хотел укусить.
   Он осторожно потрогал ушибленное место, что-то подцепил пальцами и нашему взору предстали чьи-то раздавленные ошметки. Ни слова не сказав, он вытер руку о плащ и вновь повернулся к воротам. Я обиженно засопела, пряча учебник обратно.
   - Знаешь...- наконец сказал он.- Мы вляпались в неприятности. И на этот раз серьезно.
   Ворота зарокотали и начали медленно открываться. Некромант судорожно крутанул ладонью, и рядом показалась яма, куда он быстро бросил свою сумку, плащ и стянул студенческую мантию.
   - Живее раздевайся!
   Он немного помедлил, снимая серебряную цепочку, но все же бросил ее к вещам. Не понятно почему, но меня окатила легкая волна страха и я быстро, без вопросов, сняла все, на чем была эмблема Академии Магии, и кинула в кучу, туда же полетела сумка. Некромант махнул рукой, и все это засыпало землей.
   - Ты не маг,- бормотал он, глядя на ворота. Там образовалась небольшая щель, через которую еще нельзя было ничего разглядеть.- Отец хорошо тебя заэкранировал. Ты моя служанка. Нас самих похитили, но нам удалось сбежать. Бродим здесь уже два дня. На все расспросы молчи.
   Я не понимала зачем, но поняла почему. За этим деревянным забором скрывалось нечто такое, чего опасался сам некромант.
   - А теперь остается только надеяться,- еле слышно выдохнул Морт.
  
   19
  
   Это был цирк. Бродячий цирк. Нас вели вдоль замызганных палаток и вагонов с диковинными животными. Люди занимались своими делами. Кто-то стирал вещи, кто-то точил ножи. Я старалась особо не смотреть по сторонам и никого не рассматривать. Но вот показался довольно приличный на вид шатер и нас грубо толкнули внутрь.
   - Так-так,- неприятно протянул мужской голос.- И кто тут у нас?
   Высокий мужчина в бархатной черной мантии резко развернулся, явив нам свое лицо. Я вздрогнула. Оно было обезображено грубо затянувшимися порезами. Но что меня больше шокировало, так это то, что Морт... согнулся в почтительном поклоне. Ну, если быть точнее, то в полупочтительном полупоклоне. Его гордость не перебьешь даже под страхом смерти. Но и этого мне хватило. Я быстро рухнула на колени и уткнулась лицом в землю, брезгливо поморщившись. Похоже, здесь недавно разлили какой-то суп, и явно не первой свежести.
   - Юный маг и...- Пауза.- Человек.
   Послышался легкий шелест мантии, нас пару раз обошли, внимательно изучив вдоль и поперек. А я лежала, не шевелясь, и напряженно размышляла кто это. Мантия была с высоким воротником, делающим ее владельца еще более устрашающим. На шее висело несколько серебряных амулетов, на большом пальце было кольцо с печаткой... А на самой мантии, прямо над сердцем, где у нас обычно вышивается эмблема Академии, был вышит серебряный пентакль. В том, что мы попали к некроманту, сомневаться не приходилось.
   - Говори, юный маг,- приказал он.- Кто ты и что здесь делаешь?
   - Мастер,- начал Морт,- меня, Эриона, младшего сына барона Норфлока, похитили два дня назад вместе с моей прислужницей. Но, узнав что отец,- тут в его голосе появились правдоподобные нотки отвращения,- не собирается платить за меня выкуп, бросили здесь.
   Повисло долгое молчание. Я всем телом чувствовала как по шатру пополз холод магии смерти. Он ощупывал меня, проникал в сознание, туманя его... И в этот момент я уповала на защитную магию отца, которая должна была уберечь меня.
   - Что ж...- спустя какое-то время проговорил Мастер.- Я вижу, ты не лжешь. Тебя проводят. А потом нас ждет личная беседа.
   - Моя прислужница?- по тону я поняла, что Морт поднял бровь.
   - А она отправиться к остальным людям,- сказал, как выплюнул, тот.
   - Я привык, чтобы за мной ухаживала она,- настаивал некромант, а потом с легкой нотой усмешки добавил:- Если вы понимаете, о чем я.
   - Хм,- слегка причмокнул губами Мастер, а меня передернуло.- В этом пока нет надобности.
   Он щелкнул пальцами, и меня подняли с земли и куда-то поволокли. Тащили недолго, но я успела рассмотреть место, куда нас занесло. Это был лагерь. Мы прошли большие шатры, малые, начались грязные палатки.
   - Тебе все объяснят!
   С этими словами меня толкнули в душную, провонявшую луком и пОтом палатку. У меня сразу заслезились глаза, зачесался нос, на который я поспешно натянула блузку, чтобы не вдыхать этот ужасный запах.
   - Ничего, пообвыкнешь,- прогудела широкая женщина, едва помещавшаяся на табурете. Она сидела и ловко чистила гнилую картошку. Но обрезки не выбрасывала, а собирала в рядом стоящую кастрюлю. Вытерев проступившие на глазах слезы, я огляделась. Без сомнения, это была кухня. Если... это конечно можно было так назвать. Женщин было немного, всего три. Они бегали, как угорелые по этой палатке, что-то чистя, помешивая, перемешивая. С другой стороны палатки виднелось несколько плоских камней, на которых стояло много кастрюль и сковород. А где-то поместился даже и таз. Там что-то неприятно булькало.
   - Ох, хвала небесам!- воскликнула четвертая женщина, вбегая в палатку.- Еще одни руки! Готовить умеешь?
   - Нет!- испугано воскликнула я.- Совсем нет!
   - Ну ничего,- не расстроилась та.- Будешь вместе с Карой переворачивать оладьи.
   Она махнула в сторону камней со сковородами. Я, чтобы не идти через палатку и не мешать им, решила ее обойти. И вышла на небольшую лужайку, где помимо магических камней были еще и допотопные печи, которые стояли под навесами от дождя.
   - Мастер заколдовал нам всего пару камней,- раздался голос сзади.
   Я обернулась. Передо мной стояла худая и бледная девочка лет десяти, в руках у нее была охапка хвороста.
   - Сказал, что нам хватит,- она кинула прутья рядом с печью.- А вот ничего и не хватает!
   Я промолчала.
   - Ладно, чего это я ною? Я Кара,- сказала она просто и протянула мне руку.
   - Я...- запнулась. Морт не говорил, каким именем мне представляться. А что если я назовусь одним, а он меня другим? Нас ведь сразу раскроют!- Я... не знаю своего имени,- пробормотала я, вяло пожав ее легкую ладонь.
   Ее глаза расширились от удивления:
   - Как это так?
   - Ну...- я постаралась изобразить забитость. Вышло правдоподобно. Еще бы, столько лет прожить с отцом...- Я с самых малых лет жила в поместье со своим хозяином. Была немногим младше его и мы почти что росли вместе. Но я не была ему другом, скорее... игрушкой, с которой можно было делать все, что вздумается. Мне так и не дали постоянного имени. Он звал меня по-разному. Сейчас я - "Эй, ты!",- пожала плечами я.
   На девочку мои слова произвели сильное впечатление. Она стояла, широко раскрыв глаза.
   - Да он чудовище!- воскликнула она и, чуть снизив тон, добавила:- Наш Мастер по сравнению с ним еще ничего.
   - Оладьи!!- донесся до нас из палатки чей-то ор.
   Кара охнула и кинулась к сковороде. А я вновь окинула тоскливым взглядом окрестности. На разбитый здесь палаточный лагерь уже опустилась ночь. Тут и там висели огромные магические сферы, довольно ярко осветляющие пространство. Но я знала, что никто, кроме нас, этого света не видит, лагерь явно был накрыт защитным пологом. Вопрос только в том, как мы его пересекли?.. Возможно потому, что мы маги? Или Морт некромант? Или потому что в моих руках был меч, которым я рубила все, что вставало на моем пути? Наверное, последнее, так как он хорошо брал магические преграды.
   - Эй, ты! Как там тебя!? Иди сюда!- крикнула женщина.
   - Иду,- тоскливо вздохнула я, бросила последний взгляд в звездное небо и поплелась к ней.
  
   ***
  
   - Вставай! Э-эй! Встава-а-ай!
   Меня кто-то тряс за плечо, пытаясь разбудить. Вставать не хотелось. Казалось, что я заснула лишь пару минут назад. Или меня так вымотал ночной кошмар? И сейчас я открою глаза и увижу веселую Стефу? Надежда была ничтожна, но все же была.
   - Нет, это был не сон,- пробормотала я.
   - Не сон,- вздохнула Кара.- Поднимайся, нам пора кормить зверей, а потом поможем разнести завтрак.
   - Сколько мы спали?
   Голова болела, все мышцы ломило. Я слабо помнила, что вчера делала. Помню, как долго что-то оттирала, борясь с желанием расправиться со всем магией. Потом мыла в ледяной воде гору жирных тарелок. И меня чуть не стошнило от предложенных мне оладий из картофельных очистков.
   - Четыре часа,- бодро сказала девчонка, помогая надеть мои вещи.- Я тебе их выстирала и высушила на камнях!
   - Ой, спасибо,- смущенно пробормотала я, натягивая рубашку, все еще пышущую теплом.
   - Да не за что,- улыбнулась Кара.- Все, идем!
   Она подождала, пока я умоюсь, а потом повела вглубь лагеря... Все еще спали, но где-где, да и промелькнет уже огонек. Тут мне в нос ударил отвратительный запах сырого мяса вперемежку с уже давно протухшими потрохами.
   - Пришли,- старалась не дышать девочка.
   Мы стояли у навесного тента, где плечистый толстый мужик разделывал топором мясо. Рядом, на земле, лежала чья-то огромная туша. Я разглядывала это мертвое существо, и мне почему-то стало грустно. Грациозные лапы, в которых скрывались острые, как бритва когти; блестящая черная кожа, настолько прочная, что легко отражала магию; и длинный хлесткий хвост с жалом на конце... Как же они его убили?
   - Ого!!- восхитилась Кара.- Это же ргит!
   Мужчина отвлекся от своего занятия и повернулся к нам, вытерев заляпанные кровью руки о фартук.
   - Здравствуй, Кара,- улыбнулся толстяк.- Да, ргит,- он с любовью посмотрел на тушу, которая по размеру лишь слегка уступала слону.- Ближайшие недели две голод нам не страшен!
   - Но откуда??- все еще удивлялась она.
   - Мастер так проверял мага нового. И вот,- он любовно погладит бок ргита.- Но чего это я разболтался... Держи, вот ведра.
   - А ты хорошо держишься,- заметила Кара, когда мы уже шли к загонам, с трудом волоча тяжелую ношу.- Раньше мне помогал кормить животных один паренек-акробат. Так вот его в первый раз стошнило от запаха.
   Я вяло улыбнулась, внутри сидело легкое беспокойство за Морта.
   - Волнуешься за своего хозяина?- понимающе посмотрела на меня девочка.- Я конечно его не знаю и по твоим рассказам он мне не нравится, но убить ргита... Это заслуживает уважения.
   Я неопределенно качнула головой, но как только мы подошли к клеткам с животным, я остолбенела.
   - И вы с ними выступаете?- вырвалось у меня, глядя на ужасающих зверей.
   Передо мной была клетка с черными птицами, их красные глаза зловеще полыхали и пристально меня разглядывали. А от их резкого крика у меня чуть сердце не выпрыгнуло из груди.
   - Нет, не мы,- вывалила в миску кости Кара и, держа ее щипцами, осторожно просунула между прутьев. Не прошло и секунды, как на кормушку налетели птицы и начали обгладывать кости, жадно их раскусывая и дерясь за последние остатки.- У нас есть труппа, с которой Мастер раз в месяц перемещается в разные города. Каждый раз берет разных животных, смотря какая программа.
   - Перемещается?- я резко выпрямилась.
   - Угу,- пропыхтела она, вытряхивая куски мяса уже в другую клетку.
   Я задумалась. Значит, есть шанс отсюда выбраться. Надо бы переговорить с Мортом, узнать какой у него план. Потому что сидение в неведении нервирует, особенно зная, что здесь творится что-то неладное. Иначе зачем такому сильному (а в том что он силен, сомневаться не приходилось, раз даже Морт признал это) и такому искусному магу подрабатывать какими-то выступлениями и содержать целый бродячий цирк?
   Не прошло и получаса, как за мной явились. В кухню-палатку заглянул сонный мужик, громко зевнул, почесал ухо, и произнес:
   - Это... тут девку требует этот... ну маг новый.
   Я, уже десять минут чистящая лишь первую картофелину, подскочила. Но потом, стараясь скрыть нетерпение, аккуратно положила все на стул и подошла к мужчине. Но тот не спешил. Он снова зевнул, потом увидел большую кастрюлю с мелкими яблоками и сказал:
   - Ох, а отсыпь мне чуток.
   Полная женщина добродушно улыбнулась и от души рассыпала по его карманам яблоки и даже парочку умудрилась всучить мне. Поблагодарив ее, мы вышли. У меня гулко стучало сердце, когда мы шли все дальше и дальше. Старые палатки кончились, показались довольно чистые, опрятные и пропитанные заклинаниями. Похоже, здесь как раз таки и жила труппа, о которой маг заботился явно лучше, чем об остальных людях. Меня подвели к небольшой, но просторной палатке с куполом.
   - Входи, тебя ждут,- захрустел яблоком мужик и двинулся прочь.
   Я глубоко вздохнула и вошла.
  
   20
  
   Было чисто, сухо и тепло, хоть места было немного. Здесь была небольшая кровать и раскладушка, которая явно предназначалась для меня. В углу стояло кресло и маленький столик.
   - Морт,- выдохнула я, убедившись, что мы одни.
   На меня внезапно волнами начала накатывать усталость. Одна за другой, она заставляла тело наливаться невероятной тяжестью. Я была рада видеть некроманта, но была не в силах подойти. Голова закружилась, колени подломились, и я оказалась лежащей на земле.
   - Что с тобой?- некромант опустился рядом на колени.
   - Устала,- рассеяно отозвалась я. Все вокруг расплывалось, голова странно гудела.
   Он положил мне на лоб свою прохладную ладонь. Я облегченно выдохнула. Боль стихла, мышцы расслабились, по телу пробежал легкий холодок.
   - Спасибо,- пробормотала я.
   - Да не за что,- с легкой тоской, как мне показалось, отозвался он.- Если бы ты только знала, во что мы вляпались...
   - Во что?
   - Не здесь,- покачал головой Морт, давая понять, что нас запросто могут подслушать.
   И вправду. Около палатки выросла чья-то тень и раздался голос:
   - Маг, вас желает видеть Мастер.
   Тень исчезла так же быстро, как и появилась. Морт поднялся и сказал:
   - Ты идешь со мной.
   - Но...- забормотала я, однако сникла под его взглядом.
   Сейчас он едва уловимо напоминал своего брата, был каким-то... мертвым. Тот же безразличный взгляд и застывшее, словно восковая маска, лицо.
   - Идем,- бросил он и вышел.
   Я на миг закрыла глаза, будто собираясь с мыслями, с трудом поднялась и вышла следом. Там нас поджидал довольно неприятный на вид тип. Он, сутулый и костлявый, с как будто заостренным лицом, был похож на лиса. Черные глаза цепко следили за нами и за всем, что происходило вокруг. Казалось, от него ничего не могло укрыться. Поэтому всю дорогу я шла, глядя себе под ноги. Подняла голову лишь когда раздался скрип открывающихся ворот. Слегка похолодев, я глянула на Морта. Мы выходим за пределы лагеря? Зачем?? Но по его лицу нельзя было ничего понять. Он первым двинулся за провожатым, я, чуть помедлив, следом. Было сумрачно, мокро и сыро. Шли мы недолго, нас вывели на небольшую поляну, где уже толпилось несколько человек.
   - Мастер, я привел их,- поклонился провожатый.
   - Хорошо, Лис, свободен,- послышался мужской голос, и я снова подняла глаза.
   В центре поляны стоял Мастер, сегодня на нем была мантия из темно-красного бархата. Я нахмурилась. Это говорило о неплохом заработке Мастера и о его слабости к красивым вещам. Левее стояли два близнеца. Один из них кривился и с легким презрением глядел на Морта. Во взгляде же второго читалось недоверие и раздражение, как будто он зря терял здесь время. Рядом на пеньке сидела девушка примерно моего возраста. Она не обращала на нас никакого внимания, равнодушно полируя метательные ножи.
   - Отлично,- Мастер посмотрел на некроманта и его глаза чуть сузились.- Такой маг, как ты, очень бы мне пригодился. Но я тебе до сих пор не доверяю.
   Он замолчал, а я с замиранием сердце ожидала продолжения.
   - Как я понял, возвращаться тебе некуда,- внимательно изучал его лицо Мастер.
   - Есть куда,- посмотрел на него Морт.- Но только лишь для расправы.
   Мастер слегка прищурился, еще пристальней вглядываясь в его глаза. У меня даже волосы на голове зашевелились от той мощи ментальной магии, что я ощутила.
   - А что на счет преданности? - спросил он.
   Морт как будто ждал этого вопроса. Он тихо ответил:
   - Я готов.
   - Что ж, в таком случае... Убей ее,- Мастер перевел взгляд на меня.
   Я вздрогнула и отступила на шаг. Что?
   - Убей и докажи свою преданность.
   Взгляд Морта метнулся к моей руке, на которой мутнело кольцо, полученное мной когда-то от... от покойника. Когда мы с некромантом проходили несколько месяцев назад практику в море, то наткнулись на корабль с перебитыми эльфами. Морт оживил одного, чтобы узнать что произошло, и он по непонятным мне причинам подарил свое кольцо, которое было артефактом, свойств которого я не знала. Если честно, то даже забыла о нем. Оно просто сидело на пальце, все больше серея и мутнея, сливаясь с кожей и не доставляя мне никаких неудобств.
   Я с легким недоумением глядела на Морта, молча приближавшегося ко мне со своим ритуальным кинжалом. На его лице не было ни капли сомнений, и я порядком струхнула, чуть было не применив щитовые чары, так решительно он выглядел.
   И внезапно я поняла, почему Морт сказал, что "остается только надеяться". На кону были наши жизни. И единственный шанс выжить, это сделать так, чтобы Морта приняли.
   Я приготовилась притвориться, будто некромант убивает меня. Не будет же он по-настоящему это делать. Может, заклинание какое наложит или еще что?
   Осознание своей наивности и глупости пришло в тот миг, когда некромант схватил меня за руку, а в бок вонзился серебряный кинжал.
   У меня перехватило дыхание, рука ухватилась за Морта, а другая за лезвие. Он резко вытянул кинжал, разрезав мне ладонь.
   Я смотрела на него, широко распахнув глаза. По рукам, зажимающим рану, текла горячая кровь. Я не могла дышать. Перестала чувствовать ноги и поняла, что уже лежу на земле, а рот открыт в беззвучном крике.
   Но я продолжала смотреть в эти синие глаза, не веря. И в этих глазах стояла боль.
   Морт опустился рядом на колени, перекладывая кинжал в другую руку.
   - Стой,- поднял руку Мастер.- Мне кажется, она еще может пригодиться.
   Они что-то еще говорили, но все вокруг потемнело и я потеряла сознание...
  
   21
  
   ..- Опять опоздала,- с легким раздражением сказал отец, отрываясь от чтения бумаг и откладывая их в сторону.
   - Я не специально,- сварливо отозвалась я, стараясь отдышаться. Пришлось бежать прямо от Академии, чтобы опоздание было не столь явным.
   - И что же тебя задержало?- любезно поинтересовался отец, взмахом руки заставив запылать камин.
   Я вспомнила о том, что всего лишь глупо и безответственно заснула прямо над конспектами, но важно произнесла:
   - Профессор Эркорн пыталась узнать, почему я так часто пропускаю ее занятия.
   - И что же ты ответила?- проявил внезапный интерес к моей жизни отец.
   - Я сказала, что мне нездоровится,- отозвалась я, зевнув.- А нам обязательно сегодня задерживаться допоздна? Я просто давно уже нормально не спа...
   - Обязательно,- сказал, как отрезал, отец и указал на стул в центре комнаты:- Садись. Продолжим углублять твою ментальную защиту.
   - Но зачем?..- снова начала я, но отец в который раз уже пресекал подобные вопросы одним ответом:
   - Это может спасти твою жизнь..
  
  
   ..Меня тошнило, я не могла больше, но отец встряхивал меня и приказывал:
   - Смотри!
   И я снова открывала глаза и глядела на все это. Куча мертвых, изуродованных тел.
   - Зачем мне это?- борясь с дурнотой, спросила я.
   - Ты слишком слабая,- был мне ответ.- Перетащи то тело в другой угол.
   - Я не хочу, не могу,- слабо сказала я.
   - Можешь.
   - Нет,- мотала головой я, жмурясь.- Не могу, я не хочу!
   Вспышка боли, и я схватилась за щеку.
   - Делай, что я говорю, девчонка! И живее!
   Я, все еще прижимая ладонь к горящей щеке, двинулась к телам...
  
  
   ..- Возьми этот камень и убей крысу,- жестко сказал отец, протягивая мне булыжник.
   - Что?- оторопела я.- Зачем?
   - Я не сказал задавать вопросы,- произнес он, протягивая мне камень и опуская на стол большую крысу.- Давай.
   - Нет,- твердо.
   Взгляд льдисто-серых глаз. Но на этот раз я не дрогнула.
   - Нет,- повторяю.
   - В таком случае...- поднял камень он.- Это сделаю я.
   - Нет!- вскрикнула я, но было уже поздно.
   - Зачем?..- прошептала я, не в силах отвести взгляд от содеянного им. По щеке побежала слеза.
   - Нельзя жалеть тех, кто может причинить тебе вред.
   - Но это была всего лишь крыса!- воскликнула я.- Совсем беззащитная крыса!
   - Которая была готова прыгнуть и разорвать тебе глотку!
   - Неправда,- прошептала я, вытирая глаза.- Это была всего лишь крыса...
  
  
   ..- Что это?- показал мне предмет отец.
   - Кость,- равнодушно скользнула взглядом по ней я.
   - Чья?
   - Человеческая,- зевнула я.- Нам еще много? Я бы сегодня пораньше спать легла.
   - Ладно,- на удивление покладисто сказал отец, убирая кость.- Можешь идти.
   Даже не пытаясь стереть с лица выражение удивления, я попрощалась и вышла из комнаты. Чего это он сегодня такой добрый?..
  
  
   ..- Снова крыса и камень?- хмуро спросила я, глядя на стол.- Я не буду ее убивать. Мы уже говорили.
   - Ты не поменяла своего решения?- поднял бровь отец.- Даже если она сейчас нападет на тебя?
   - Если нападет, я всего лишь ее обезврежу. Не буду убивать,- твердо, не боясь, смотрю в его глаза.
   - Что ж...
   Он сам берет в руку камень, и я уже знаю что произойдет в следующий момент...
  
  
   ..- Ты слишком жалостлива,- сказал отец, поднимая камень. Он стукнулся о ледяную решетку, которой я успела накрыть крысу.- Жалеешь всякий сброд, который и отблагодарить не сможет, разве что всадив нож в спину.
   - Думаю, нож в спине будет целиком и полностью моей проблемой, ведь так?- подняла брови я.
   - Отнюдь,- скривился в усмешке отец.- Отнюдь...
  
  
   Перед взором вновь вспыхнули его пронзительно серые глаза и пропали, погрузившись во тьму...
  
   22
  
   Проснулась я словно от толчка. Открыла глаза и поняла, что лежу в палатке. Вздохнула и с облегчением поняла, что боль прошла.
   - Так было надо,- внезапно раздался голос в темноте.
   Я вздрогнула. Вспыхнул огонь в небольшом камине, осветив фигуру в черном плаще. Фигура обернулась и я различила мертвецки бледного, серьезного и, казалось, даже постаревшего Морта. Его плечи сутулились, будто под тяжестью. Глаза утратили привычное сверкание и блеск, стали уставшими и тусклыми.
   - Ч-что с тобой?- с трудом спросила я, садясь и во все глаза его рассматривая.
   - Все нормально, нормально,- пробормотал он, не глядя на меня.- А ты как? Я постарался убрать боль.
   - Да... мне лучше, спасибо,- отозвалась я, не в силах отвести от него взгляд.
   Я поднялась и медленно к нему подошла. Он просто стоял.
   - Эй,- дотронулась я до его плеча и резко отдернула руку.
   Холод, цепенящий душу холод. И мрак. Меня будто на мгновение затянуло в невероятно ледяное и темное место.
   Я стояла с бешено колотящимся от страха сердцем и не понимала почему. Но я заметила кое-что очень важное. На тот краткий момент, когда я дотронулась до некроманта, его лицо расслабилось, словно от облегчения.
   - Тебе плохо,- пробормотала я.- Я... я не понимаю, что происходит.
   - И не надо,- отвернулся Морт.
   Я пару мгновений боролась с собой. Как будто мне нужно было прыгнуть в воду, но я знала насколько она ледяная.
   Я резко втянула в себя воздух и взяла некроманта за руку...
  
   ***
  
   Тьма, пустота, беззвучный крик, всепоглощающий ужас, шепот, постоянный шепот, мысли...
   Темнота вокруг медленно обретала форму внутреннего убранства палатки. Но это было лишь жалким ее подобием. Блекло, туманно. И я поняла, что это другой мир наложился на наш.
   И это был Мир Мертвых.
   Я вся оцепенела от ужаса.
   Шепот... постоянный шепот... И ощущение, будто сотни тысяч глаз наблюдают за тобой. И тишина. Давящая, разрывающая барабанные перепонки. И холод, разливающийся внутри. И дыхание, которое остановилось от страха...
   Внезапно я начала физически ощущать чужое присутствие. Их было много. Я различила во тьме смутное очертание фигуры...
   Часто задышав, я не могла отвести взгляда. Фигура становилась четче...
   Я чувствовала, как Морт пытается освободить свою руку от моей, но от ужаса лишь сильнее цеплялась за него.
   Шепот становился более понятным, фигура будто шла мне навстречу, ее лицо все еще было размыто.
   Полыхнула яркая вспышка и меня отбросило в сторону. Мир Мертвых исчез, все ушло. Но я лежала, не в силах подняться. Меня трясло. Некромант опустился рядом и взял мое лицо в ладони:
   - Все закончилось.
   Я испуганно дернулась, думая, что все опять повториться, но ничего не произошло.
   - Все хорошо,- прошептал он, заставляя смотреть на себя.- Слышишь?
   Я мотала головой, я боялась даже взглянуть на него.
   - Эй,- хорошенько встряхнул меня Морт, потом просто сел рядом и притянул к себе.- Тебе нечего боятся.
   Я сидела, крепко прижатая к его груди и невидяще смотрела на огонь в камине.
   - Слышишь?- раздался голос над моим ухом.
   Мне было холодно, меня била дрожь.
   - Что это было?- с трудом спросила я.
   - Мир Мертвых,- подтвердил мою догадку некромант.
   - Почему...- выдохнула я, борясь с дрожью.
   - Я так вижу наш мир,- еле слышно произнес он.- Мир Мертвых имеет множество проекций, и одна из них наложена на этот мир.
   - Так все некроманты видят?- удивилась я.
   - Нет.
   Мы молча сидели и смотрели на огонь. Меня отпустило. Но сразу после этого я ощутила, что от Морта опять начинает веять холодом. Он разжал руки и встал.
   - Не хочу, чтобы это повторилось.
   У меня все внутри разрывалось. Он все время это чувствует?? Как так? И... раньше не было такого. В смысле, я прикасалась к нему, и все было нормально. Что изменилось?
   И тут меня осенило.
   Цепочка! Та серебряная цепочка! Видимо, она каким-то образом помогала некроманту.
   - У цирка сегодня выступление, нам с тобой повезло. Через час отбываем с ними.
   - Правда?- сердце екнуло. Неужели мы скоро попадем домой??- А что придется делать?
   - Разное,- не стал вдаваться в подробности некромант.- Тебе надо поесть.
   Тут я заметила на столике несколько тарелок со съестным и поняла, насколько я проголодалась. Была рада даже обычной вареной картошке с мясом.
   - Пора,- коротко сказал он, через какое-то время.
   Я встала, кое-как пригладила волосы и замерла, глядя на свою руку. Камень на кольце был багровым и будто пульсировал. Это появилось после того, что случилось на поляне.
   - Что это с ним?- поглядела я на Морта.
   Но тот лишь мотнул головой и вышел. Я следом.
   Мы вновь оказались перед вчерашним шатром, однако лишь обошли его и оказались на пустыре, набитом людьми и клетками с животными. Раздавались крики, споры. Я старалась держаться как можно ближе к Морту, которого все сторонились.
   - Кара,- выдохнула я, заметив взволнованную девчушку.- Что ты здесь делаешь? Ты же говорила, что...
   - Да!- воскликнула, перебив меня, она.- Меня взяли как помощницу стряпухи!
   Ее глаза горели таким восторгом, что я невольно задумалась, а видела ли она что-то, кроме этого лагеря?
   - Это и есть твой хозяин?- ее глаза слегка расширились.- Он... он очень...- она запнулась,- очень зловещ.
   Я оглянулась. Действительно. Но не успела я углубиться в свои размышления, как на поляне появился сам Мастер. Одет он был все в ту же вычурную бордовую мантию, разве что амулетов на шее прибавилось.
   - Итак,- хлопнул ладонями он.- Пункт назначения - Хельсборг, Первая Вампирья Республика. Прибываем - все по обычному сценарию.
   Он глянул на Морта. Тот кивнул.
   - В путь,- хмыкнул Мастер.
   Песок под ногами вдруг резко поднялся в воздух и закружился вокруг нас. Я закрыла лицо руками, но через какое-то время поняла, что песок не причиняет вреда. Меня что-то подхватило и понесло по песочному туннелю.
   - Круто-о,- раздалось рядом, когда все закончилось, и я обнаружила, что мы стоим на каменной мостовой.
   В нос ударил соленый, почти горький запах моря. Я с опаской огляделась. Сердце налилось тяжестью.
   - Ва-ау,- раскрыв рот, смотрела по сторонам Кара.
   А мне стало трудно дышать. Это был тот самый портовый город, где я когда-то по случайности... убила вампира.
   - Красиво!- изрекла девочка.
   Я неопределенно пожала плечами. Последние лучи солнца освещали город, показывая бывшее величие монолитных домов и их теперешнюю убогость. Сквозь шум моря и пронзительные крики чаек пробивались звуки гремящих повозок, громких зазываний продавцов и тошнотворный дух протухшей рыбы. Я глянула на остальную труппу. Они уже ловко устанавливали мачты и натягивали на них полотно из брезента.
   - Мы прямо тут будем, на площади?- удивилась я.- И... не слишком ли маленький шатер для цирка?- спросила я, глядя на действительно небольшое сооружение.
   - Он заколдован, дурында,- хмыкнул, проходя мимо, юноша в обтягивающем ярком костюме.
   Не успела я отпустить ядовитое замечание в его адрес, как почувствовала чей-то острый взгляд чуть повыше лопатки. Обернувшись, увидела Морта. Он поманил меня к себе. Я подошла и услышала его тихий голос:
   - Не отходи от меня ни на шаг.
   Шатер уже собрали. Он пестрел синими и фиолетовыми цветами. Верхушку купола венчал красный флаг. Я усмехнулась, какая ирония... Обычно на кораблях поднимают небольшой красный флаг, если на борту есть боевой маг. Знали бы эти циркачи, насколько близко они были к правде... Продолжая усмехаться, я двинулась за Мортом. Уже начала собираться толпа зевак. У входа в цирк кричали братья-близнецы:
   - Только сегодня и только сейчас вы увидите...
   - ..потрясающее!..
   - ..удивительное!..
   - ..невообразимое представление от бродячего цирка!
   - Вас ждут: заклинатели змей, поглотители огня...
   - Самые диковинные и опасные существа Империи, в клетку с которыми сможет зайти любой!
   - И конечно же...- торжественно оглядел публику один из них.- Бесподобный, неподражаемый... Мастер - маэстро темных искусств! Он заставит вас поверить в невероятное, откроет новый мир и... на ваших глазах сразиться с юным магом! И, поверьте, эта схватка будет не на жизнь, а на смерть!
   Толпа встретила это одобрительными криками. Все принялись доставать кошельки и покупать входные билеты.
   - Что?!- вскрикнула я.
   - Расслабься, надо же им чем-то привлечь публику. Это будет лишь безобидное представление,- равнодушно отозвался тот.
   Меня это не успокоило, но больше ничего говорить я не стала. Мы обошли цирк и зашли с заднего хода, попали в темный коридор. Некромант уверенным шагом двинулся в самый мрак, я семенила следом, стараясь не упустить его из виду. Мы куда-то резко свернули, оказались перед лестницей и, не снижая темпа, быстро спустились вниз. Это было подземелье. Здесь было гораздо светлее, из стен торчали крепления с горящими факелами. Продолжая хранить молчание, некромант шел дальше. Но не успела я что-либо у него спросить, как показался каменный зал. Здесь горел камин, стояло пара стеллажей с книгами и круглый стол. Высокий, обитый черным бархатом стул красноречиво говорил о том, что он принадлежал Мастеру. А вот на простом, обычном табурете, придвинутым ближе к огню, сидела уже знакомая мне девушка. Только сейчас она не полировала ножи, а рассматривала пергамент с какой-то схемой. Когда мы вошли, она подняла взгляд и довольно резко спросила:
   - А она зачем здесь?
   - Мастер приказал,- спокойно выдержал взгляд ее черных глаз Морт.
   - Оу,- ее соболиные брови взлетели вверх. Видимо она была невысокого обо мне мнения.
   И вновь уткнулась в пергамент, перекинув черную косу за плечо. Я раздраженно закатила глаза. Как будто бы мне нравится здесь находиться!
   - Товар прибудет через час. Как раз есть время для другого дела,- в зал вошел Мастер. За ним попятам шел сутулый, похожий на лиса, мужчина.- Ты,- ткнул в меня пальцем Мастер.- Твой хозяин самого высокого мнения о твоих боевых способностях.
   Я испуганно посмотрела на Морта, потом обратно на Мастера и слегка кивнула.
   - Значит, пойдешь с ней,- его палец переместился в сторону девушки у камина.
   - Я думала со мной идет маг,- подняла бровь та.
   - Нет, раньше управлялась без мага, и теперь справишься. А она поможет.
   Он подошел, наклонился к моему уху и еле слышно сказал:
   - Может тогда я пойму чем ты так важна для Эриона.
   Мастер кинул взгляд на Морта, стоявшего с самым беспристрастным видом, и отошел.
   - Идем,- кинула мне девушка и быстро скрылась в коридоре.
   Я кинулась следом.
   - Прости, не знаю как тебя зовут,- сказала я на лестнице.
   - Зови Ия. А ты?- даже не обернулась она.
   - Эла,- после секундной заминки ответила я.
   - Ты хотя бы представляешь, Эла, что нам с тобой предстоит сделать?- спросила она, когда мы уже покинули цирк, вышли с площади и двинулись по улицам Хельсборга.
   - Нет.
   - О... думаю, тебе должно понравиться...
   По ее губам скользнула неприятная улыбка. Я поежилась. Куда мы идем?
   - Тут налево,- пробормотала Ия.- Да...
   Мы оказались перед небольшим домом, с трудом втиснутым в этот узкий переулок. Однако сразу было видно, что хозяева отличались достатком. Окна были новые, фасад не таким старым, как другие, входная дверь из черного дерева. Но больше всего в глаза бросались двое охранников, стоящих около этой самой двери. Но этот факт даже не заставил Ию замедлить ее уверенный шаг. Одно неуловимое движение, сверкание ножей и вот уже охранники оседают, зажимая шею.
   - Блеск,- тряхнула головой она, с ноги открывая дверь.- Ну-с, где же наш маленький вампиреныш?
   Чьи-то тяжелые шаги, свистящий звук летящей стали и звук падающих тел. Мне стало дурно. Дурно не от действий Ии, а от того, с какой легкостью она их совершает. Разве так можно? Совершенно безжалостно, равнодушно, не задумываясь.
   - От меня не спрячешься,- нараспев сказала она, все больше углубляясь в дом.
   Я стояла и не знала идти за ней следом или нет. Не знала как себя вести, чтобы не разрушить план Морта. Но тут раздался крик. И он принадлежал Ие. Не раздумывая, я бросилась к ней и увидела, как высокий северный вампир сомкнул вокруг ее горла руку и медленно душил. Он стоял спиной ко входу и не мог меня видеть. Борясь с желанием оставить все как есть и просто напросто сбежать из этого проклятого места, я осторожно подняла фарфоровую напольную вазу. Однако мысль еще немного подождать, пока он ее окончательно задушит, была настолько соблазнительной, что на пару мгновений я застыла.
   Но стоило мне посмотреть на хрипящую, отчаянно цеплявшуюся за жизнь Ию, как я ужаснулась своим мыслям. Занесла над головой вампира вазу и с размаху ударила его. На удивление, она не разбилась. Раздался гулкий удар, он покачнулся и схватился за голову, отпустив девушку. Та, не смотря на чуть ли не предсмертное состояние, не растерялась, и через пару секунд на полу распласталось его тело.
   - Спасибо,- сипло сказала она.
   - Не за что,- несколько потерянно ответила я.
   Тут сзади на меня кто-то набросился. Все сработало на рефлексах, и через пару мгновений передо мной лежало тело юного парнишки. Он шипел он боли, держась за живот, куда я хорошенько заехала ему локтем, и плевался кровью из-за разбитой губы.
   - Великолепно!- воскликнула Ия, склоняясь на юношей.- Маг не зря сказал, что ты пригодишься.
   - Да... Это он меня всему и научил,- бесцветно сказала я, с тоской глядя на молодого вампира.
   Ия одобрительно хмыкнула и принялась быстро связывать юношу тонкой зеленой веревкой, которая, судя по стонам, причиняла ему боль.
   - Так не сможет вырваться. А теперь валим.
   С улицы раздавался шум, чьи-то голоса. Ия нырнула рукой в карман и достала небольшой мешочек, взяла из него горсть песка и подбросила. Он завис в воздухе. Девушка отрывисто сказала:
   - Tria!
   Песок тонкими струйками обвил нас троих.
   - Coniunctione agebantur!
   Он слегка затрещал, как будто от напряжения.
   - Movendo!
   Песок закружился вокруг, и нас куда-то потянуло. Ощутив под ногами твердую почву, я огляделась. Мы снова стояли в том каменном зале. Песок каскадом упал на пол.
   - Как она?- раздался голос Мастера, и я ощутила на себе его взгляд.
   - Хорошо,- отозвалась Ия, рывком усаживая похищенного.- Даже отлично.
   - Славно,- Мастер подошел к столу, заваленным какими-то бумагами.- Можешь идти помочь своему хозяину, он наверху... Со змеями.
   Я сглотнула. Никогда не отличалась особой любовью к пресмыкающимся. Но выбора не было. Я бросила последний взгляд на черноволосого юношу, не прекращавшего попытки освободиться, и вышла. Морта я нашла на удивление быстро. Не мудрено, шла на холод. Он одиноко стоял рядом с террариумом и глядел на извивающихся там змей.
   - Эм-м... Мы можем поговорить?- неловко спросила я.
   Он слегка кивнул, и я ощутила как нас окружает легкий полог непроницаемости. Но даже так, он продолжал молчать.
   - Морт?- тихо позвала я.
   Некромант обернулся, а я ужаснулась. Никогда не видела его настолько усталым. Казалось, он стал еще бледней, под глазами темнели круги. А меня не было всего полчаса! Что могло произойти?
   - Эльза,- выдохнул он.- Ты не представляешь, через что мне пришлось пройти, чтобы вытащить нас оттуда. Не представляешь...
   Мое сердце сжалось, хотелось взять его за руку, но я побоялась.
   - Прости меня.
   - За что?
   - Я думал, что спасу тебя, но сделал только хуже...- Морт отвернулся.
   Я нахмурилась:
   - В смысле?
   - Я знал, что мне нужно будет доказать свою преданность Мастеру и он попросит убить тебя. И я был готов это сделать, я все рассчитал, ты бы выжила и спаслась. Но Мастер решил оставить тебя в живых,- с горечью сказал некромант, запустив руку в волосы.- Это я виноват.
   - Я не понимаю. Что за бред ты говоришь?- воскликнула я и забеспокоилась, может он начинает сходить с ума?
   - Что тут непонятного,- резко развернулся и схватил меня Морт.- Мастер не дурак, видит, что я сильный некромант. И понимает, что меня надо контролировать. И я дал ему повод.
   Я заморгала. Мастер оставил меня в живых только потому, что я не безразлична Морту? Сердце екнуло, и я так и не поняла почему.
   - У него появилось давление на меня. И поверь, я не горжусь тем, что мне пришлось делать в Темной Пустоши,- его взгляд потемнел.- И нам повезло, что Мастер слишком доверяет своим силам, считая, что его невозможно провести.
   Я с беспокойством смотрела на него, было видно, что им завладели дурные мысли. Я решила сменить тему:
   - И что мы будем делать?
   - Надо уходить,- отпустил меня некромант и отошел к террариуму.- Я узнал все, что мне было нужно. А возвращаться в Темную Пустошь - это самоубийство.
   - Почему?
   - В Темной Пустоши у Мастера слишком много силы. Может ты не почувствовала, но их лагерь разбит на источнике, и там буквально все пронизано защитными заклинаниями такой мощности, что, боюсь, даже я не справился бы.
   Я нахмурилась. Я не почувствовала там никакого источника.
   - А вампир им зачем?
   - О... Это не просто вампир,- тихо отозвался Морт.- Ты, Эльза, помогла похитить истинного вампира. Бессмертного.
   - Этого не может быть!- вырвалось у меня.- Их остались считанные единицы!
   - Да. И знаешь, что они с ними делают? Выкачивают кровь, но умереть не позволяют, дожидаются их регенерации и вновь берутся...
   К горлу подступила тошнота.
   - А знаешь, где их прячут?- спросил Морт. Я помотала головой.- Вот они.
   Он широким жестом указал на террариум. Я остолбенела.
   - Но зачем?- прошептала я, не в силах отвести глаз от змей.
   - Кровь... их кровь почти что бесценна. Она исцеляет, подчиняет. В плохих руках она может принести множество бед.
   - А что тогда за товар должны сегодня привезти?- нахмурилась я.- Я слышала это от Мастера.
   - Рабов,- равнодушно пожал плечами Морт и снова повернулся к террариуму.- Моряки отлавливают их на других континентах, Мастер скупает их по дешевке, а потом выгодно перепродает. Прячет их, трансформируя в зверей. Бродячий цирк - отличное прикрытие для подобных дел.
   Я стояла, закусив губу.
   Внезапно громко зазвучала цирковая музыка. Я даже вздрогнула. Это была не беззаботная веселая мелодия. Вовсе нет... Что-то зловещее, гнетущее, пробирающее до дрожи. Гул толпы нарастал, и я поняла, что они занимают свои места.
   - А ты уже знаешь, как мы выберемся?- спросила я.
   - А у тебя есть предложения?- устало потер переносицу Морт.- Лично я думал просто выйти отсюда и добраться до Ривелла. Мне больше нет смысла притворяться.
   Он тряхнул руками и перед нами упали наши вещи, покрытые землей.
   По цирку разнесся голос Мастера:
   - Приветствую вас, дамы и господа, на нашем представлении! Мы...
   Я смотрела как Морт дрожащими руками берет серебряную цепочку. И тут я с ужасом заметила, что кончики его пальцев потемнели! Яд вновь начинал действовать.
   - Твои пальцы!
   - Не бойся, полдня уже так,- скривился некромант.
   - Тогда нам срочно нужно в Ривелл! Я хотела предложить попасть туда с помощью песка, который есть у Ии.
   - Кинисийский песок?- поднял голову Морт.- На основе его магии Мастер и перенес нас сюда.
   Он застегнул цепочку и закрыл глаза. Холод, исходивший от него, исчез. Его лицо расслабилось, а на губах заиграла усмешка. Голос Мастера, продолжавшего что-то бубнить, внезапно запнулся.
   - Нам стоит поторопиться,- сказал некромант.- Он почувствовал меня.
   - То есть?- не поняла я.
   - Без цепочки моя энергия рассеивается, и ее половину я трачу на сдерживание другой половины, тем самым засоряя свое поле, и другие маги чувствуют меня намного слабее, чем я есть на самом деле. Теперь же энергия сбалансирована и, поверь мне, Мастер меня отлично ощущает.
   - Странно у тебя все,- пробормотала я, спускаясь за ним в подземелье.
   Все, кто попадался нам по пути, не обращали на нас никакого внимания. Они бегали, кричали, двигали какие-то конструкции, носились с клетками. Мы подошли к каменному залу и до меня донесся стон, наполненный такой болью, что все внутри перевернулось от сострадания. Однако Морт схватил меня за руку, не позволив броситься вперед, и сам первый вошел внутрь.
   - Ну что, развлечемся?- донесся до меня смех Ии, который резко смолк.- Что ты здесь делаешь?
   Полыхнула вспышка и раздался звук падающего тела. Я быстро подбежала к ее размякшей фигуре и принялась шарить по карманам.
   - Он близко,- сказал Морт, и я вздрогнула. Что-что, а вот с Мастером лицом к лицу встречаться не хотелось.
   - Вот!- руки нащупали плотный мешочек.- Только... я не знаю как им пользоваться...
   Некромант раздраженно закатил глаза.
   - Ты что, не помнишь что делала эта?- пнул он обездвиженное тело Ии.
   - П-помню,- пробормотала я.
   В коридоре раздавались неторопливые шаги. У меня екнуло сердце и я судорожно принялась бросать в воздух песок. Наверное, переборщила, но меня это мало волновало. Я воскликнула:
   - Tria!
   Песок переливающимися струйками обвил нас.
   - Coniunctione agebantur!
   Ничего не произошло, лишь ощутила сосущую пустоту и поняла, что нужно задать конечную точку. Раздался приглушенный смешок, от которого у меня волосы на голове зашевелились.
   - Да... ловко вы меня провели,- протянул Мастер, разглядывая мой студенческий плащ, который я успела набросить на плечи.- Не ожидал. И это меня очень огорчает. А меня лучше не огорчать...
   - Да пошел ты,- буркнула я, пытаясь сосредоточиться на Ривелле.
   У него дернулась бровь, но Морт лишь цокнул, и что-то с гулким звуком отразилось от невидимой защиты.
   - Эрион... если это конечно твое настоящее имя... А ты многое скрывал,- его глаза впились в некроманта.- В тебе столько силы... Как я сразу не заметил?.. А ты...- он глянул на меня.- Какая мощная защита... теперь я вижу, да...
   Голову сдавило, словно тисками, факелы замерцали, будто от ветра... Но вот энергия кипятком пробежалась по телу. Давление ослабло, Мастер вскрикнул, будто обжегшись, и схватился за свою голову.
   - Ван Доррк...- прошептал он, с расширившимися глазами.- Ван Доррк!- проревел он, глядя на меня с лютой ненавистью.- Я убью тебя!
   И он бросился на меня, но защитная магия Морта отшвырнула его к стене.
   - Даже обидно как-то, что из нас двоих убить ему хочется тебя,- сказал некромант.- Живее давай!
   Я сосредоточилась на Ривелле, маленькой улочке, где мы со Стефкой когда-то гуляли.
   - Coniunctione agebantur!- повторила я.
   На этот раз песок слегка затрещал, как будто от напряжения.
   - Зачем вас подослал Ван Доррк?!- яростно воскликнул Мастер.
   Все вокруг задрожало и начало погружаться во тьму. Защита Морта завибрировала и покрылась мелкими трещинами.
   Картинка улочки в Ривелле мигнула, я почувствовала, как меня будто к чему-то привязало. Но вот она снова мигнула, и ей на смену пришел рабочий кабинет отца. Я усиленно отгоняла это видение, сосредотачиваясь на переулке.
   - Movendo!-резко крикнула я.
   Меня что-то подхватило и потянуло. Перед мысленным взором мелькали места, где я когда-то бывала в Ривелле. Я наглухо закрыла мысли о том, что может с нами произойти, если точки прибытия так и продолжат мелькать. В голове все еще звучал голос Мастера, повторяющий "Ван Доррк!". Образ отцовского кабинета становился ярче... Но я в последний момент воскресила в голове образ маленькой деревушки, где когда-то была проездом с Шейроном и Стефой. И вот песок рассеялся, все вокруг покачнулось и нас бросило на твердую землю.
   - Где это мы?- отплевываясь от грязи, спросил Морт.
   - Недалеко от трактира "Три повозки",- сказала я, с трудом поднимаясь. Меня шатало.- Не помню название деревни, но в паре часов езды от Ривелла.
   - И какого черта?- раздраженно произнес некромант, но вдруг резко замолчал.- А ты в курсе, что захватила еще и вампира?
   Я обернулась и взгляд упал на лежащего на земле парня, зеленые веревки все так же до боли впивались в его кожу. На его лбу выступила испарина, но он не проронил ни слова, лишь молча смотрел на нас.
   - Черт,- потерла виски я.- Хотя нет, мы конечно спасли его. Давай просто отпустим и все.
   - Делай с ним что хочешь,- отозвался Морт, слегка морщась и рассматривая свои руки, кончики начинали чернеть.- Нам нужно быстрее в Ривелл. Песок еще остался?
   Тут я пожалела о своей щедрости, с которой разбрасывала его.
   - Нет...- покачала головой я.
   - И тот блокиратор ядов закончился?
   - Да...- я вспомнила, как он говорил, что хватит пары капель, но я заставила его выпить весь пузырек... - Морт?
   - Все нормально,- посмотрел на меня он.- Пойду, найду нам лошадей.
   Сказав это, он скрылся за поворотом. А я осталась наедине с заходящим солнцем и связанным вампиром.
   - Как я понимаю, на солнце тебе нельзя?- спросила я, глядя на полосу света в метре от него.
   Он кивнул.
   - Ты ведь понимаешь, что мы тебе вреда не причиним?
   Снова кивок, только медленный.
   - Тогда я тебя освобожу,- вздохнула я, материализовала меч и одним взмахом перерезала веревки.
   Юноша сел, растирая места, где натерла веревка. Я наконец смогла рассмотреть его вблизи. Бледная, почти прозрачная кожа лица, густые черные волосы и холодные светлые глаза, от одного взгляда которых становилось не по себе.
   - Ты боишься меня?- тихо спросил он голосом, от которого у меня по спине поползли мурашки.
   - Ну скажем так,- почесала нос я.- Восторга от знакомства не испытываю.
   - Честно,- хмыкнул вампир, поднимаясь.
   Солнце уже скрылось за горизонтом, а он все не сводил с меня глаз.
   - Я обязан тебе жизнью. Если вдруг окажешься в смертельной опасности, призови меня, и я приду,- тихо сказал он.
   - Как?- удивилась я и вздрогнула, вампир вдруг оказался за моей спиной.
   - Произнеси мое имя... и я почувствую,- прошептал он, заставив меня задрожать от его голоса.- Сигишоар...
   Его шепот растворился в опускающихся на деревню сумерках. Он ушел.
   - Вампиров еще не хватало,- пробормотала я, получше запахивая плащ, холодало.
   Морт вернулся минут через десять. Он вел под уздцы огромного черного коня.
   - Ого,- присвистнула я.- Какой здоровый! А почему только один?
   - Остальные слабые, этот самый выносливый. Запрыгивай.
   Он ловко оседлал коня и протянул мне руку.
   - Ты украл его?- я с сомнением на него посмотрела.
   - Да, давай уже!- некромант раздраженно дернул рукой, меня подбросило и усадило на коня позади него.- За час доберемся.
   - Вряд ли,- пробормотала я, но конь сорвался с места с такой скоростью, что меня чуть не сбросило. Я мертвой хваткой вцепилась в Морта.
   Конь несся так, будто за ним гналась сама смерть. Эта мысль заставила меня задуматься, а уж не подгоняет ли некромант его таким образом?.. Но в любом случае, это работало. Вокруг простирался темный лес, дорога стала широкой, вымощенной камнем - прямой путь к Ривеллу. Мы обгоняли какие-то повозки, идущих пешком людей, которые в испуге шарахались от нас. Кажется, я успела слегка задремать, но довольно скоро вдалеке, в низине, показался горящий огнями город. Это было настолько потрясающее зрелище, что я зачарованно глядела на силуэты высоких башен и зданий. Вдруг что-то в глубине города ярко вспыхнуло и осветило небо красноватым светом. Я ухмыльнулась, кто-то из боевиков явно развлекался.
   - Нам сейчас главное в город попасть, надеюсь, ворота еще не закрыты.
   Нам на удивление повезло. Ворота были открыты и мы беспрепятственно попали в город. Я застонала от облегчения, глядя на такие родные дома и улицы. А потом помрачнела. Мне надо было к отцу. Точнее, еще вчера надо было.
   - Мне...- начала было я, но Морт вдруг резко направил коня по узкой, безлюдной улице, ведущей к...- Зачем нам туда?!
   - Навестим ту запретную лавку. Мне нужно противоядие,- сказал некромант, и я виновато замолчала.
   Чем дальше мы отдалились от главной улицы, тем тише становилось. И вот, когда уже тишина стала давить на уши, а тьма окончательно опустилась на город, мы выехали из улочки и оказались недалеко от лавки старика Кехо. Только вот народу здесь было гораздо больше, чем на главных улицах города. Попрошайки сидели вдоль домов, но на них никто не обращал внимания. Глаза нашли уже знакомую мне нищенку, которая когда-то вцепилась в мою руку и предвещала скорую смерть.
   - Прошло уже несколько дней, думаешь там что-то осталось?- шепотом спросила я.
   - Будем надеяться.
   Он спрыгнул с коня, накинул на голову капюшон и скрылся из виду. Я проводила его возмущенным взглядом. Оставил меня одну в таком месте! Я поплотнее прижала к себе сумку, натянула поводья и конь медленно двинулся по улице. Его бока тяжело вздымались, из носа вырывался пар. Животное, казалось, было на грани.
   - Ну-ну,- неуклюже потрепала я его по холке.- Скоро отдохнешь, понимаю тебя.
   Морт вернулся на удивление быстро. На мой молчаливый вопрос он покачал головой. Взял коня под уздцы и повел. Перед нами все расступались, попрошайки замолкали, когда приближался некромант. Было сразу видно, что у него крайне плохое настроение.
   - Мне это... к отцу надо,- пробормотала я.
   Он не ответил, но двигались мы в правильном направлении. Буквально в паре метров от отцовского дома, Морт вдруг резко остановился и ухватился за поводья, чтобы не упасть. Я поерзала в седле. Может отец сможет ему помочь?
   С трудом перебросив через седло затекшую ногу, я спрыгнула, специально поскользнулась и растянулась на грязном асфальте. Ну, грязнее все равно не стану. Некромант обернулся на мои стоны.
   - Ценю твою попытку поднять мне настроение...- участливо сказал он.
   - Ничего я поднимать тебе не собиралась,- пробурчала я.
   Послышалось фырканье, и я была готова поклясться, что заметила улыбку в уголках его губ!
   - Зайдешь со мной?- спросила я уже у двери.
   - Да... хотелось бы побольше узнать о той твари, что напала на нас в Пустыне. А у твоего отца, помнится, обширная библиотека на эту тематику.
   - Это да,- вздохнула я и толкнула дверь.
   Входное заклинание распознало меня и пропустило. Морта, как моего гостя, тоже. Решив сразу со всем покончить, я твердой походкой двинулась в отцовский кабинет. Дверь была приоткрыта.
   - Элизабет,- раздался его голос, когда я вошла.- Ты понимаешь, что вчера не явилась на встречу?
   Я вспыхнула. Внутри подняла злость, раздражение и ненависть. Захотелось заорать. Я столько всего пережила, а он мне еще претензии какие-то предъявляет! И я была готова уже сорваться, как Морт взял ситуацию в свои руки:
   - Господин Ван Доррк, смею вас заверить, Эльза не нарочно пропустила встречу. Причина была крайне значительная, за это ручаюсь лично. И, как бы там ни было, теперь она здесь,- он по-хозяйски расположился в кресле у камина.
   - Это все равно не меняет того факта, что один день упущен. Один ценнейший день,- в меня впились его серые глаза.
   Но меня это совершенно не тронуло. Что может быть хуже того, что со мной уже произошло? Я многого за последние сутки натерпелась.
   - Но я рад, что ты вернулась. У тебя как раз в запасе...- он с неким садистским наслаждение достал карманные часы, открыл их и, подняв брови, посмотрел на время,- чуть больше часа.
   - Для чего?- моргнула я.
   - Об этом я должен был рассказать тебе вчера. Но придется сейчас. Ты идешь на Полуночную Битву.
  
   23
  
   - Я иду куда?- севшим голосом переспросила я.- На... на Полуночную Битву? В каком это смысле?
   - Ты что-то хотел, Мортиферус?- любезно спросил отец у Морта.- И я кажется знаю что. По всей видимости, ты подвергся воздействию яда dilitiriodes skouliki. Убивает за пару минут, но тебе удалось сдержать его распространение. Как?
   - Блокиратор ядов.
   - Повезло, что он оказался под рукой,- поднял брови отец.
   - Именно.
   - Но, как вижу, действие начинает прекращаться. И тебе снова повезло, у меня осталась пара колб с противоядием после последнего посещения Пустыни Смерти. Найдешь в моей лаборатории, черный ящик под столом в углу.
   - Благодарю.
   С этими словами некромант вышел. А я повернулась к отцу, но не успела открыть рот, как он жестко сказал:
   - Мне плевать где ты пропадала и какие у тебя оправдания. Ты пропустила встречу, пропустила важную информацию и упустила время подготовки. Поэтому ставлю тебя перед фактом: сегодня ты участвуешь в Полуночной Битве. Под чужой фамилией, твоя уж очень говорящая,- его губы скривились.- Сегодня, тридцать два участника, ты - номер семнадцать. Задача: не умереть,- ухмыльнулся отец.
   - А если серьезно?- мрачно спросила я.
   - А я серьезно. Если справишься, получишь предложение о работе от барона Гатэзье. Ему нужна наемница, а ты будешь там единственной особью женского пола.
   - Зачем?- хмуро поинтересовалась я.
   - Получишь предложение и поговорим,- отрезал отец.- Разговор окончен.
   - А если я не справлюсь?- поднялась со стула я.
   - А я тебя недостаточно мотивирую для удачного выполнения задания?- поднял брови он.
   Я поежилась. Иногда мне снились сны... Где со всеми, кого я знала и кто мне был хоть капельку не безразличен, происходили ужасные вещи.
   - Достаточно,- тихо отозвалась я.
   - В таком случае, можешь идти,- он вновь уткнулся в бумаги.- И кстати,- поднял взгляд.- Забавно, ты во второй раз приходишь ко мне с кем-то при смерти и надеешься, что я смогу помочь.
   Я медленно вышла из кабинета и так же медленно спустилась вниз. Морт уже ждал меня.
   - Не знаю как ты, а я очень устал и собираюсь...
   - Я иду на Полуночную Битву,- бесцветно произнесла я.
   На некроманта эти слова не произвели должного впечатления.
   - И что это?
   Я посмотрела на него.
   - Ты не знаешь что такое Полуночная Битва?
   - Не доводилось.
   И тогда я объяснила.
   - Периодически в городе проходит серия незаконных уличных боев, где отбираются лучшие. На них смотрят, ставят деньги, оценивают, некоторым предлагают работу. Но существует более серьезное мероприятие, за которым стоит что-то большее, чем просто выигрыш, который кстати немалый. Полуночная Битва - место, где Запретные Гильдии набирают себе новых членов. Место, где выживает сильнейший, потому что многие не придерживаются правила "до первой крови" и бьются до смерти. Это жестокое, грязное место, куда я не хочу идти. Отец как-то водил меня... это было ужасно.
   Морт внимательно на меня посмотрел.
   - У тебя всегда есть выбор. Ты можешь отказаться.
   - Не могу,- покачала головой я.- Все слишком сложно...
   - Тебе так только кажется,- скривился некромант, потом посмотрел на меня, вздохнул и сказал:- Идем.
   Я удивилась. Он идет со мной?
   - Ты не должен...- начала я, но он перебил:
   - Ты хочешь, чтобы я передумал?
   - Нет, но...
   - Тогда заткнись и идем.
   - Я только это... переоденусь,- внезапно вспомнила о своем виде я.
   Морт лишь закатил глаза и опустился в кресло:
   - Быстрее.
   Я наскоро умылась и надела удобную для битвы одежду. Хорошо, что здесь остались мои вещи. Наверх накинула черный длинный плащ. Студенческий лучше не светить.
   - Как противоядие?- будничным тоном спросила я, когда мы уже шли вверх по улице.
   - Помогло, но несколько отметин останется,- он показал мне пару тонких шрамов на руках.
   - Ничего,- отозвалась я.- Зато жив.
   - Сомнительное удовольствие,- отозвался некромант.
  
   ***
  
   Мы находились на огромной площади, часть которой была заставлена грязными и мокрыми палатками, поодаль нависали шатры из непромокаемой ткани, поблескивающие охранными заклинаниями. Горели костры, зазывно кричали торговцы съестным, толпы народа ручьем текли дальше, на поляну, окруженную трибунами. Участников можно было различить лишь по тонкому ободку металла на предплечье, что не позволял использовать магию.
   Я нервно сжимала рукоятку своего меча. Одно дело тренироваться с отцом и подрабатывать в трактирных заварушках, а совсем другое - это. Но я вспомнила наши тренировки с отцом, которые больше походили на бои на выживание, и уверенности немного прибавилось.
   - Участники!- пронесся над нами голос.- Пройдите на поле боя.
   Что-то сжало и скрутило в узел все внутренности.
   - Идем,- обреченно сказала я, и мы двинулись вместе с толпой.
   Поле было огромное, расчерченное на сектора, в которых параллельно будут биться несколько соперников. Помимо обычных деревянных, жестких трибун, здесь были целые ложи, некоторые даже закрытые, скрывающие сидящих там от любопытных взглядов. Когда все уже было забито людьми до отвала, нас всех выгнали в центр поля и заставили стать в ряд. Меня зажало между двумя бугаями. Я тихонько ойкнула, мне не приходилось биться с соперниками настолько превосходящих меня в весе.
   - Бойцы,- зычно начал полный мужичок, бегая перед трибунами.- Приветствую вас на Полуночной Битве!
   Все взревели, вскидывая мечи вверх.
   - Напомню что получит победитель,- перекрыл шум мужичок.- Тысячу золотых и возможность получить меч у лучшего оружейника города!
   "А так же контракт с Гильдией Убийц",- мрачно добавила я, глядя на темные фигуры в ложах. Все они были из Запретных Гильдий. Высматривали себе новых последователей или наемников. Многих наверняка уже завербовали. Мои мысли потонули в новом реве толпы.
   - Поле разбито на шестнадцать секторов, счет от центра по кругу,- вновь подал голос мужичок.- Каждый из вас сразиться друг с другом. Но,- блеснул глазами он,- но чем меньше противников, тем больше шансов у вас на победу.
   Я похолодела. Нет, я знаю что здесь убивают, но чтобы так открыто к этому приглашали...
   - Координировать вас будут смотрители каждого сектора. Да начнется соревнование!- громко закончил свою речь он.
   Все разошлись, злобно сверля друг друга взглядами. Я поспешила к трибуне, где меня ждал Морт. Подошла и хмыкнула. Все трибуны просто ломились от количества желающих увидеть Битву, а вот возле некроманта на расстоянии полутора метра никого не было.
   - Чего пришла?- любезно поинтересовался он.
   - Я... просто,- отвернулась я.
   - Пока ты "просто", кто-то уже начал биться,- ядовито заметил некромант.
   Я повернула голову. Недалеко от нас двое парней застыли в боевых стойках. Тот, что стоял ко мне спиной, пошел в атаку первый. На пару мгновений я даже засмотрелась на то, как быстро и ловко он двигается. Но когда он обернулся... Сердце пропустило удар, внутри что-то оборвалось и рухнуло вниз тяжелым камнем.
   - Ш-шейрон?- прошептала я.
  
   24
  
   - Это он? Что он здесь делает?- я даже осипла.
   - По всей видимости, участвует в Битве,- раздался позади голос некроманта.
   - Но... зачем ему это? В смысле... откуда он узнал обо всем этом? Он что, как-то связан с... со всем этим?- неверяще глядела на него я.
   - По-моему, здесь нет ничего удивительного,- немного раздраженно отозвался Морт.- Учитывая, откуда он.
   - Откуда?- спросила я, глядя на ожесточившиеся черты лица своего... любимого?.. Я уже окончательно запуталась.
   - Он ведь родился здесь, на Дне. Ты разве не знала?- в его голосе послышалось деланное удивление.- Его отца убили, когда ему и десяти не исполнилось. И он остался один с матерью и младшим братом. Ему повезло, что от нее передался магический дар, и он смог учиться. Поступил в Академию, получил стипендию и до сих пор содержит семью.
   Его голос доносился до меня словно издалека. У Шейрона есть брат? Он здесь родился? Но... но почему я об этом ничего не знаю?
   - Откуда тебе это известно?- тихо спросила я.
   - Разговорились как-то раз,- хмыкнул некромант, не вдаваясь в подробности.
   - Но...- начала я и замолчала.
   - Вот тебе и "но". Давай,- подпихнул меня сзади ногой некромант.- К тебе уже идут.
   Я, как во сне, поплелась к соседнему боевому сектору. Рев толпы оглушал, но мне было все равно. Я смотрела на Шейрона. Что еще он от меня скрыл?
   - Номер?- требовательно спросил кто-то.
   - Семнадцать,- отозвалась я, наблюдая за тем, как Шейрон мастерски ушел от удара и сделал подсечку.
   - Начали!- донеслось до меня, и я еле успела вскинуть меч, чтобы защититься от атаки.
   Передо мной возникло искаженное злобой лицо. Мне стало дурно от одного его взгляда. Он питал ненависть ко всему, что стояло между ним и победой. И готов был убить.
   - Я убью тебя,- прорычал мне в лицо противник, когда мечи вновь скрестились.
   - Да пошел ты,- прорычала в ответ я, хорошенько его пнув.
   Мы оттолкнулись друг от друга и пару мгновений лишь нарезали круги по полю. Вокруг бушевала толпа, трибуны были готовы просто взорваться от криков. Им были видны все бои.
   Я решила не терять времен даром. Перебросила меч в левую руку, заставив противника на секунду растеряться, и кинулась в атаку. Он явно не был обучен отражению такого нападения. Неуклюже пытался защититься, но это не могло ему помочь, ведь такая защита рассчитана на перекрестный бой, а не на прямой.
   Раз. Удар лезвием плашмя по пальцам противника.
   Два. Выбить меч из его ослабевшей руки.
   Три. Подсечка и последующий сильный удар локтем под дых.
   Четыре. Я стою с направленным в его горло клинком.
   - Учись сражаться левой,- посоветовала ему я.
   Он хватал ртом воздух, стараясь вздохнуть, и глядел на меня все с той же ненавистью. Или может даже с большей.
   - Убей! Убей!- неслось со всех сторон.- Убей!
   Меч в моей руке дрогнул. Я сделала шаг назад. Что?
   - Давай,- с трудом выдавил противник и закрыл глаза.
   Я сделала еще один шаг назад и опустила меч.
   - Я не буду его убивать,- громко и отчетливо сказала я. Краем глаза заметив, что Шейрон на секунду повернулся в мою сторону, после чего кувыркнулся по земле и исчез из поля зрения.
   - Что?!- разочарованно взревели все.
   - Шлюха,- сплюнул противник, с трудом поднимаясь.- Трусливая шлюха!
   - Я победила. Ты проиграл. Вот и все,- холодно сказала я, отвернулась и пошла прочь.
   - Сзади!!- послышался крик Морта.
   Все произошло в мгновение ока. Я резко развернулась, выставив над собой меч, который принял сильный рубящий удар. Ударила противника ногой в живот, от чего тот согнулся пополам, потерял равновесие и упал. Ударом ноги я перевернула его, наклонилась и до боли вывернула ему запястье.
   - Напасть со спины решил?!- с яростью прошипела я, и резко потянула его руку.
   Послышался хруст и нечеловеческий вопль. Я с отвращением оттолкнула его и выпрямилась. Все радостно ревели, а я, все еще тяжело дыша от ярости, пошла прочь с поля боя.
   - Было неплохо,- расщедрился на похвалу Морт, когда я подошла и взяла протянутую флягу с водой.- Но если бы не я, то это ты бы сейчас там лежала.
   - Не спорю,- хмуро отозвалась я, делая пару глотков.
   Я стояла спиной к полю, боясь обернуться. Морт моментально понял причину моей напряженности.
   - Они еще бьются. И я очень надеюсь, что Шейрон прикончит его.
   - Морт!- негодующе воскликнула я, но все же обернулась.
   Рубашка вся промокла от пота, волосы слипшимися прядями лезли ему в глаза, но он продолжал отражать атаки и нападать сам. Я перевела взгляд на свой сектор и помрачнела. Там уже стоял новый противник. С первого взгляда я поняла, что он опасен. Нет, у него не было горы мышц, наоборот. Он был низким и худым, что, зная по себе, скрывает ловкость и быстроту ударов. Я вздохнула, отдала некроманту флягу и направилась на поле боя.
   - Привет,- приветливо улыбнулся паренек и даже протянул мне руку.
   - Хороший прием,- хмыкнула я, даже не сделав попытки ответить на рукопожатие.- Вывих мизинца обеспечен.
   Улыбка на его лице стала шире, но руку он убрал.
   - Двадцать первый и семнадцатый, начали!- крикнул координатор.
   Однако никто не спешили нападать. Ноги чуть согнуты в коленях, одна стоит впереди другой, вес тела на три четверти перенесён на переднюю. Мы не стоим на месте, мы медленно перемещаемся по кругу. Позвоночник прямой, голова легко наклонена, каждый внимательно наблюдает за противником. Всё тело расслабленно, но каждая мышца готова к резкому выпаду. Ровное и спокойное дыхание, необходимое для нанесения мощных и точных ударов.
   Я не выдержала первой.
   Он с легкостью блокировал мой секущий удар по корпусу и чуть не выбил меч из руки, благо я успела увернуться.
   - Неплохо,- улыбнулся он, нанося короткие прямые удары.
   А мне было не до разговоров. Пришлось уйти в глухую защиту без возможности нападения. Он теснил меня к границе секторов, где бился Шейрон. Попыталась было провести обманный выпад, но чуть не потеряла равновесие, из-за внезапной боли в боку. Плохо залеченная рана давала о себе знать.
   - Хорошая попытка,- рассмеялся парень, нанося рубящий удар по коленям.
   Я резко ушла от меча, перекатившись по земле. Слева от меня мелькнула чужая пара ног.
   - Твою мать,- я еле успела увернуться от огромного сапога, а потом и от меча.
   - А в восьмом и девятом секторе образовалась занятная потасовка,- разнесся над полем зычный глас.
   - Отвалите!- рыкнул соперник Шейрона и попытался ударить меня ногой, но я уловчилась, схватила его под коленку и повалила на землю, выбила из рук меч и хорошенько заехала кулаком в бок.
   - Какого черта ты тут делаешь?!- яростно воскликнул Шейрон, склонившись надо мной.- Как ты вообще тут оказалась?!
   - У меня тот же вопрос!- огрызнулась я, быстро поднимаясь.
   - Какие страсти,- ухмыльнулся паренек. Увернулся от моего выпада, поднырнул под локоть мага огня, и хотел было ударить его рукоятью по затылку, но тот среагировал мгновенно - резко развернулся и заехал ногой в живот.
   Парень согнулся пополам и отлетел назад, лезвие его меча слегка прошлось по лицу Шейрона, не успевшего увернуться. Я обеспокоенно на него поглядела, но он лишь вытер рукавом кровь со щеки и отбросил ногой пытавшегося подняться противника. Я напала на своего соперника. Он ловко увернулся, перекувыркнулся через голову назад и поднялся, выставив перед собой меч.
   Я хмыкнула и перебросила свой меч в другую руку. Парень не дрогнул и сделал тоже самое. Я вновь применила секущий удар по корпусу, зная, что он с легкостью его заблокирует. Поднырнув под его правую руку, я быстро перекинула меч в другую ладонь и резко крутанула мечом. Парень охнул от боли в выкрученной кисти и выронил меч. Но успел второй рукой схватить меня под ногу и сделать подсечку, мы вместе рухнули на землю. Он принялся меня душить. Я обхватила ногами его туловище и с размаху подмяла под себя. Его руки еще сильнее сдавили мое горло. Почти задыхаясь, я вслепую прошлась по его рукам лезвием меча. Хватка ослабилась, но и только. Тогда я отбросила меч в сторону и хорошенько ударила его в верхнюю губу. Носовой хрящ очень чувствительное место. Моментально темнеет в глазах, льются слезы и руки автоматически тянуться зажать ушибленное место. Второй удар пришелся по солнечному сплетению. Я встала и, особо не гнушаясь, с размаху ударила его между ног. С трибун послышался болезненный сочувствующий вздох. Кашляя и тяжело дыша, я подняла свой меч и с размаху вонзила в его плечо. В этой ране не было ничего страшного, но левой рукой он сегодня пользоваться точно не сможет. Конечно, если только с ним не пришел друг-целитель. Ну или хотя бы, как в моем случае, некромант.
   - Победил номер семнадцать!- воскликнул координатор.
   - И номер два!- прокричал другой.
   Шейрон стоял, тяжело дыша, над мертвым телом своего соперника. Даже не взглянув на меня, он развернулся и направился к своей скамье, где стояла пыльная темно-синяя сумка. Я же только сейчас поняла, как сильно болит и трясется у меня колено, и что из носа идет кровь.
   - Ё-моё,- пробормотала я, хромая к своей скамье.
   - Это было интересно,- сказал Морт.- Шейрон молодец, такого подонка убил. Будь моя воля, я бы их всех тут упокоил,- с отвращением оглядел поле он.
   - Я в тебе не сомневалась,- пробормотала я, вытирая рукавом кровь с лица.
   - Что с коленом?
   - Ушиб,- отозвалась я, закатывая штанину.
   - Не страшно,- некромант положил на колено свою прохладную ладонь.
   По ноге прошлось легкое покалывание.
   - Ох, спасибо,- выдохнула я.- Теперь не болит.
   - Всегда пожалуйста,- мрачно отозвался он.- Тебя ждут.
   Я вздохнула и вышла в центр сектора. Теперь мне, как победившей двоих противников, доставался соперник, победивший троих. Это был рослый мужчина с двуручным мечом и без рубашки. Я сглотнула, глядя на его потрясающее тело. Лицом, конечно, он был не очень, но это не мешало оценить его мощные сильные руки и накаченный торс.
   - Начали!
   Я решила не терять времени даром и кинулась в атаку. Его двуручный меч, конечно, имел много преимуществ. Во-первых, это большая досягаемость, ведь лезвие было длиной около полутора метра. Во-вторых, сила его удара была способна если не разрубить меня пополам, то уж точно нанести смертельный урон. Уворачиваться приходилось не только от граней лезвия и его острого зигзагообразного конца, но даже от фухтеля*! Своим весом и силой он был способен даже проломить череп!
   ______________________________________________________________
   *Ф?ухтель - плоская сторона холодного оружия. Удар "плашмя" так же наносится ф?ухтелем, то есть плоской стороной клинка. Иногда точно так же бьют линейками по пальцам вредные училки (прим.автора)
   ______________________________________________________________
  
   Уйдя в чистую атаку, я старалась не дать сопернику возможности нападать, иначе придется держаться от него на большом расстоянии и шансы на победу просто пропадут.
   Он крепко держал свой меч и просто наклонял его из стороны в сторону, блокируя мои удары. В таком темпе я начала быстро уставать.
   Решение пришло спонтанно.
   С размаху бью рубящим ударом по бедру противника, тот подставляет меч, защищаясь, а я по инерции скольжу по земле на полусогнутых под его поднятым локтем, отпускаю свой меч, падаю и приземляюсь на бок прямо за его спиной. Он даже не понял что произошло. Мне оставалось лишь с размаху ударить ногами под его колени и откатиться в сторону, чтобы он не придавил меня. А потом я обхватила его голову двумя руками, сдавливая сонную артерию. Пара секунд, и противник потерял сознание. Я, тяжело дыша, ослабила захват. Честно, не думала, что когда-нибудь смогу применить этот прием. Опять тренировки отца спасли мне жизнь...
   - И номер семнадцать вновь победил!- воскликнул координатор.- Что же он будет делать дальше?
   Я сидела и смотрела на мерно вздымающуюся грудь соперника. Он убьет многих в этой Битве. Но как бы там ни было, я не собиралась пачкать руки кровью. Возможно это гуманизм, а возможно эгоизм. Скорее, второе. Протянув руку и взяв свой меч, я поднялась и нетвердой походкой пошла к скамье.
   - Я думал, он тебя убьет,- с разочарованием сказал Морт.- Уже даже думал, что скажу Шейрону.
   - А где он?- я жадно присосалась к фляге с водой, параллельно пытаясь высмотреть Шейрона.
   Его нигде не было. В том секторе, где раньше бился он, находилось два совершенно незнакомых мне мужчины.
   - Он проиграл, и его отправили на следующий сектор,- пожал плечами некромант.
   Что-то больно кольнуло внутри. Проиграл?
   - А он в порядке?- с беспокойством спросила я, вытирая рот рукавом и высматривая его вдалеке.
   - В полнейшем,- ухмыльнулся некромант.
   Я растянулась на скамье, в ожидании следующего противника. Правое плечо ныло от напряжения и я принялась его растирать.
   - Элиза Милосская?- раздался рядом чей-то вкрадчивый голос.
   Я повернула голову и вздрогнула, мигом догадавшись кто это и зачем сюда пожаловал.
   - Да,- села я.
   - Я доверенное лицо одного очень влиятельного господина... Он бы хотел познакомиться с вами поближе,- подтвердил мою догадку он.
   - Позвольте узнать имя вашего господина,- вежливо сказала я, ощущая, как гулко бьется мое сердце. Если это тот барон...
   - Я представляю Гильдию Наемников, и...
   - Она занята,- резко ответил Морт, поняв что это не тот, кто мне нужен.
   Фигура в плаще повернулась в его сторону.
   - Простите, с кем имею честь?..
   Некромант приподнял бровь, по его губам скользнула прохладная улыбка.
   - Как некультурно с моей стороны... Позвольте представиться... Мортиферус Брайан Эльге де Гур, граф Ривеллийский,- медленно и с расстановкой произнес он.
   Его слова произвели огромное впечатление на незнакомца. Да и на меня тоже. Я сидела и тупо таращилась на Морта. Вот уж не думала, что он граф! Это же надо... тогда кто же, получается, его отец?.. Неужели герцог??
   - Прошу прощения, милорд, что потревожил,- поклонился незнакомец, нервно дернувшись.- Не смею больше отнимать у вас время.
   - Да ты крут,- выдохнула я, когда тот поспешно ушел.- Почему ты не говорил, что ты граф?
   - Это так важно?- перевел на меня свой пронзительный взгляд некромант.
   - Да нет, просто...
   - Тебе пора.
   Я обернулась и вздохнула. Поднялась и направилась к новому сопернику.
  
   ***
  
   - Н-да,- протянул некромант, рассматривая мое окровавленное плечо.- И из-за этой пустячной раны ты проиграла?
   - Я чуть руки не лишилась, придурок ты эдакий,- прошипела я, морщась от боли.- Давай, сделай что-нибудь и я пойду. Последний поединок, и я попаду в заключительный раунд. Даже если проиграю.
   - Тебе повезло, что многих убили,- мрачно отозвался он, рассматривая мою рану.- Я мало что могу здесь сделать. Я не целитель, могу просто убрать боль и остановить кровотечение, а вот кусок кожи не вернешь.
   - Так убирай!- рыкнула я.- Плевать я на кожу хотела.
   Через пару минут я стояла и разминала плечо. Оно не болело. Оно вообще потеряло всякую чувствительность!
   - Вот что ты сделал? Я же не смогу контролировать замах!
   - Перебьешься,- грубо ответил Морт.- Это левая рука.
   - Знаешь, мне без разницы какая: левая или правая,- ядовито отозвался я.
   - Тем более! И постарайся не убить себя,- внезапно сказал он, внимательно всматриваясь в кого-то за моей спиной.
   - Это ты о чем?- недовольно спросила я, оборачиваясь.
   Сердце пропустило удар.
   Рядом с координатором стоял... Шейрон. Это с ним я должна была биться!
   - Семнадцать и два, начали!- крикнул координатор и отбежал к трибунам.
   Я устало посмотрела на мага огня и мне почему-то захотелось расплакаться. Разбитая губа, длинный порез на щеке, сбитые в кровь костяшки пальцев... местами разорванная рубашка, штаны в грязных подтеках, а на правой руке вообще красовался отпечаток чьих-то зуб. Я внезапно поняла, что выгляжу еще хуже. Какое-то время мы молча смотрели друг другу в глаза. Смотрели и понимали, что отказаться от боя не можем. Не та битва.
   Он атаковал первый. Мне не оставалось ничего другого, как просто ставить блоки и уворачиваться от ударов. Это был самый долгий бой и оба понимали, что сражаемся лишь в полсилы.
   - Лиз... прости, но мне нужна эта победа,- пробормотал Шейрон.
   Наши мечи вновь со звоном скрестились, и я ощутила, как прогибаюсь под его натиском. Я с трудом уклонилась и перекатилась по земле. Он изловчился и поставил подножку. Проехавшись животом и носом по земле, я резко перевернулась и выставила руку с мечом перед собой. И в ту же секунду на него обрушился удар такой силы, что я с трудом сдержала его напор. Надо мной нависло лицо Шейрона. Пару секунд мы молча боролись, пытаясь пересилить друг друга, пока я не уперлась ногами ему в живот и не оттолкнула. Его лицо исказилось от боли, и он отступил.
   Я, тяжело дыша, смотрела, как он поспешно задирает рубашку. Его бок был туго перебинтован пожелтевшим бинтом, который быстро намокал от крови.
   - Черт,- донеслось до меня.
   Я заволновалась. Что у него за рана?
   - Ты в порядке?- с неподдельным беспокойством спросила я, поднимаясь.
   - Да,- отозвался он, опуская рубашку и покрепче перехватывая меч.
   На этот раз я атаковала первой, ложным рубящим выпадом, прекрасно понимая, что он с легкостью раскусит этот маневр и ударит по моему запястью мечом плашмя, после чего я останусь безоружной. Так и вышло.
   - Признаешь поражение?- прерывисто дыша, спросил Шейрон, прижимая меч к моему горлу.
   - Да,- я с беспокойством глядела, как рубашка пропитывается его кровью.
   - Отлично,- он опустил меч, повернулся ко мне спиной и, чуть хромая, быстро пошел с поля прочь.
   Я развернулась и бросилась к трибунам, около которых стоял Морт.
   - Ты должен помочь ему,- схватила того за руку я.
   - Я тебе не целитель,- отозвался он.
   - Но ты же можешь что-нибудь сделать?- с отчаянием возопила я, оглядываясь.
   Мне было плевать на удивленные взгляды окружающих. Самое главное - это помочь Шейрону.
   - Что, совесть мучает?- хмыкнул Морт.- Мне кажется, у него была зашитая рана. Причем собственноручно зашитая, а ты своим ударом заставила швы разойтись.
   Я беспомощно запустила руку в волосы.
   - Я не хотела,- прошептала я, вновь хватая того за локоть.- Что же делать??
   - Выигрывать. Ты в курсе, что слила последние два сражения?- посмотрел на меня некромант.- Давай, твой выход.
   Признаться честно, на этот раз я поступила низко. Специально запнулась и шлепнулась на песок, дождалась, когда самодовольно осклабившийся противник нависнет надо мной, и бросила ему в глаза песок. Он дернулся, локтем принялся тереть лицо, а рукой с мечом начал махать без разбору, пытаясь задеть меня. Но я уже перекатилась в сторону, ударила его по колену и, когда он согнулся, прыгнула ему на спину и принялась душить, стараясь пережать сонную артерию. Однако я недооценила противника, он изловчился и его меч резанул мой бок. Прямо по старой ране! У меня перехватило дыхание, но я не разжала рук. Я не могла проиграть. Не могла.
   Соперник размяк и навалился на меня всей тяжестью. Я, тяжело дыша и держась за бок, с трудом отползла и, поняв, что не смогу подняться, распласталась на земле. Надо мной простиралось хмурое небо, которое как никогда подходило для сегодняшней ночи. Оно было темным, беззвездным, с низко нависшими облаками. Моросил легкий дождь. Я чувствовала, как вибрировала земля от криков и топота зрителей, но ничего не слышала. Будто кто-то заткнул мне уши мягким воском. Я повернула голову к трибунам, все расплывалось, я погружалась в боль... Кое-как сфокусировав взгляд, увидела Морта. Он напряженно смотрел на меня и что-то настойчиво повторял.
   Тело сковывал холод, лишь по боку разливалось тепло - это кровь вытекала из раны, пропитывая рубашку. Горло болело и жгло так, будто я проглотила наждачную бумагу, кашель болью раздирал грудь. Я поняла, что мой рот полон крови и с отвращением сплюнула.
   Я вновь поглядела на Морта. Он сидел и просто смотрел на меня.
   Я с трудом перевернулась на здоровый бок, зажимая рану одной рукой, а второй оперлась о землю и медленно поднялась. Рука дрожала, в глазах темнело, но я села. Задержала дыхание, стиснула зубы и поднялась.
   - И у нас есть победитель,- как будто из-под воды донесся до меня голос.- Номер семнадцать.
   Голос отдавался в голове неприятным эхом. Я, слегка пошатываясь, не различая куда иду и опираясь на меч, поплелась к скамейке.
   - Теперь молись, чтобы Шейрон проиграл,- криво усмехнулся Морт, наклоняясь ко мне.
   Я не сразу поняла смысл сказанного. А когда поняла, то попыталась спросить почему, но язык не слушался, горло жгло, а во рту стоял привкус крови. Я снова сплюнула и вытерла рукой губы.
   - Потому что если он проиграет, то ему придется биться с тобой,- правильно истолковал мои потуги некромант.- А он, в отличие от других, не убьет тебя, если ты сдашься.
   Я без сил повалилась на скамью.
   Я с трудом дышала, изредка кашляя и морщась от боли, и закрыла глаза.
   - А вот это плохо, Шейрон выиграл,- донесся до меня голос Морта.- Я сейчас.
   Бок больше не болел, однако тело по-прежнему сковывал неприятный холод. Голова была тяжелой, словно налитой свинцом. Не знаю сколько я так пролежала, может час, а может минуту, но вывел меня из этого состояния чей-то пинок. Не больной, но очень обидный.
   - М-м?- протестующие промычала я, открывала глаза. Надо мной расплывалась чья-то фигура.
   - Тебе пора. Последний бой и четвертое место твое,- сказала фигура.
   Кровь больше не шла, боли не было. Я ничего не чувствовала.
   - Я не выиграю,- покачала головой я, поднимаясь с его помощью.
   - И не надо,- заверил меня Морт, вкладывая в мою руку меч и подталкивая.- Давай.
   Я направилась на поле. Свет, освещающий арену, бил в глаза. Противный голос координатора резал слух:
   - На поле выходят два участника: номер десять и семнадцать. Идет битва за третье место. Напоминаю, что у них уже в кармане четвертое!
   Трибуны взревели, а я поморщилась и потерла переносицу. На арене никого, кроме нас, не было. Видимо остальные бойцы отдыхали перед битвами за второе и первое место, а зрители предвкушали захватывающую битву за третье.
   Я равнодушно подумала, что моя смерть будет быстрой, и зрители очень разочаруются.
   - Начали!- скомандовал координатор.
   Я взялась за меч обеими руками и отразила первый удар, второй. Удивилась этому и пропустила третий. Получила знатный пинок ногой в живот, отлетела назад, после чего соперник подошел и со всей силы заехал мне по ребрам. Что-то хрустнуло, но я не почувствовала боли. Мужчина поставил на меня ногу и вскинул руки в жесте победителя. Все, да и я тоже, ждали что он вот-вот воткнет в меня меч. Но этого не произошло. Он лишь презрительно сплюнул и ушел. Меня кто-то подхватил подмышки и отволок к скамье.
   - Умираю,- страшно прохрипела я, глядя на некроманта.
   - Врешь,- фыркнул он.
   - Вру,- согласилась я.- Я ничего не чувствую.
   - А хочешь почувствовать?- невинно поинтересовался он.- Я с удовольствием сниму обезболивающие заклинание.
   - Нет,- быстро сказала я, щупая сломанное ребро, и застонала:- Мне надо к целителю.
   - Знала бы ты какие мы травмы получаем на демонологии,- фыркнул некромант, наклоняясь надо мной.- Скажу так, я не целитель, но все кости станут на место, кровотечения прекратятся, а вот заставить все зажить я не в силах. В живых не особо разбираюсь.
   - Хоть на этом спасибо,- вздохнула я.
   - Элиза Милосская?- раздался голос рядом.
   Я повернула голову и устало оглядела полного, одетого в нелепый полосатый плащ мужчину.
   - Барон Гатэзье,- важно представился он и подмигнул.- Весьма и весьма восхищен вашим мастерством, дорогая! И был бы рад видеть вас в рядах своей личной охраны, если конечно вы уже не обещаны другому,- он добродушно улыбнулся.
   Я моментально прониклась к нему симпатией и искренне улыбнулась, сказав:
   - О, нет, барон, с удовольствием приму ваше предложение.
   - Отлично,- даже подскочил тот.- Ланс,- обратился к низкому пареньку рядом,- оставь госпоже Элизе координаты, по которым она сможет найти меня. Жду вас на этой неделе,- кивнул мне барон и важно зашагал прочь.
   Я, еле сдерживая улыбку, взяла у паренька пергамент и села обратно на скамью, с которой вскочила. Да, я сделала это. Справилась с заданием! Но тут мой взгляд упал на сражающихся на поле. Сердце сжалось. Шейрон...
   Эта схватка ужасала своей жестокостью, силой и безжалостностью. Я вздрогнула, когда увидела лицо Шейрона. Потемневшие глаза, ожесточившиеся черты... Сейчас, как никогда раньше, он был похож на моего отца. Я не могла смотреть этот бой. Просто не могла. А длился он долго. Соперник всячески пытался задеть его бок, но тот уворачивался, теряя выгодные позиции. Я не заметила, что до крови закусила губу. Могу сказать, что это был самый грязный поединок, какой мне когда-либо доводилось видеть. Не в силах больше смотреть, я спрятала лицо в ладонях.
   Толпа подбадривает бойцов криками, что-то подсказывает, орет... Но вдруг все стихли, послышался оглушающий звон мечей... И все поле накрыл оглушающий рев толпы. Они орали, бесновались, что-то кричали...
   А я все сидела, спрятав лицо в ладони и боясь посмотреть кто же выиграл...
   - И победителем Полуночной Битвы становится...- зычно произнес голос.- Номе-ер... два!!
   Я подскочила. Шейрона стоял в центре поля, тяжело дыша и опираясь на меч. По лицу текла струйка крови, но он не обращал на нее никакого внимания. Рядом лежало тело поверженного врага...
   - Наверное, нам пора,- тихо сказал некромант мне на ухо.
   - Что?- не сразу поняла его я.- А... да...
   Я поднялась, опираясь на него. Шла и смотрела на Шейрона. На того, кого думала, что хорошо знаю?.. кому доверяю?.. люблю?..
   За всю дорогу я не проронила ни слова. Даже на выходе, когда с меня сняли антимагический браслет, я молчала. Я даже не понимала, куда мы идем. Поняла только когда пришли.
   - А зачем нам к тебе?- зевнула я.
   - Академия наглухо закрыта, забыла?- посмотрел на меня он и открыл дверь:- Входи.
   Я зашла в прихожую, стянула грязную обувь, оглядела такие же грязные штаны и рубашку.
   - Надеюсь, смущать не буду,- пробормотала я, начиная расстегивать одежду.- Что-нибудь чистое будет?
   - Найдется,- не проявил никакого интереса к моей обнажающейся натуре Морт.- Сейчас.
   - Тут душ ведь есть?
   Ужасно хотелось смыть с себя всю грязь этих прошедших дней. Как жаль что нельзя смыть мысли...
   - Полотенце, рубашка,- сунул мне в руки стопку некромант.- Гостевая ванная в конце коридора.
   - А что, есть еще и хозяйская?- поинтересовалась я.
   - Да,- отозвался Морт и скрылся в комнате.
   Я пожала плечами и пошла в душ. Ванная комната была потрясающей. Черно-серая плитка, такая же черная ванна, приглушенный свет. Я глянула на свое бледное отражение в зеркале и ужаснулась. Быстро разделась и стала под горячие струи воды. Из груди невольно вырвался стон удовольствия. Как же приятно! Пальцы нащупали на плече хорошую свежую рану. Но она не кровоточила, ее поверхность будто была обескровлена. Я осторожно прощупала ребра и мгновенно нашла в них пару трещин, перевела взгляд на бок и вздохнула.
   Я помотала головой, выбрасывая из нее все мысли, пронизываясь водой насквозь...
  
   ***
  
   - Спать будешь здесь,- сказал некромант, показывая на диван. Он тоже успел сходить в душ и теперь на нем красовался темно-синий шелковый халат. Я же скромненько стояла в чьей-то длинной рубашке.
   - Тут же вроде были гостевые комнаты,- нахмурилась я.
   - Одна. И в ней сплю я,- кивок на дверь напротив.- В спальне дяди не проведены соответствующие ритуалы, и в ней пока лучше не спать. Он там умер,- пояснил Морт.- Есть еще одна гостевая, но она забита моими вещами, спать там негде. Так что...
   Я с содроганием огляделась. Спать придется в гостиной. Рядом с мерзкими черепами, несколько из которых как будто светились изнутри... Жуть. Но спать хотелось ужасно, поэтому я лишь вздохнула:
   - Ладно, спасибо, спокойной ночи.
   - Спокойной,- отозвался некромант и вышел, закрыв за собой дверь.
   Комната тут же погрузилась во тьму. Я легла на диван. Ждать от парня комплекта постельного белья не приходилось. Ничего, и так посплю. Но только я закрыла глаза, как пришло ощущение, будто на меня кто-то смотрит. Постепенно ему на смену пришел страх. Я села, открыла глаза и внимательно оглядела комнату. Ох, лучше бы я этого не делала. Мне были видны призрачные силуэты черепов и их пустые глазницы.
   Я вскочила, кинулась к двери, распахнула ее и бросилась к двери напротив, из-под которой пробивалась полоса света.
   - Морт!- ввалилась я туда и замерла.
  
   25
  
   Некроманта здесь не было.
   - Морт?- пробормотала я, оглядываясь.
   Шкаф был распахнут, на прикроватной тумбочке тускло горела лампа, а на самой кровати лежал халат, в котором некромант недавно щеголял.
   Здесь не было никаких черепов или других атрибутов темной магии. Обычная комната. Небольшой стол, на котором стояла простая чернильница и такое же простое перо. Это меня удивило. В его комнате в Академии у него стоял целый серебряный набор с письменными принадлежностями. А тут вот так, обычно и просто. Рядом лежала стопка исписанных пергаментов. Поборов любопытство я перевела взгляд на еще одну дверь, ведущую из этой комнаты. Это была дверь в ванную.
   - Морт?- позвала я, приближаясь к ней. Взгляд вновь упал на халат.- Ты здесь?- я робко постучала, не хотелось бы застать его в неглиже.- Эй?- на этот раз стук вышел уверенней.
   Набравшись смелости, я толкнула незапертую дверь.
   - Хм,- глубокомысленно изрекла я, глядя на темную ванную.
   Его здесь не было. Я еще раз осмотрела комнату. В шкафу висело несколько пустых вешалок. Он что, ушел? Я вышла в темный коридор, и мне мгновенно стало не по себе. С картин на меня смотрели мрачные предки некроманта и, казалось, следили за каждым моим движением своими впалыми глазами. Где-то тикали часы и раздавалось тихое звяканье. Я не рискнула заходить в другие комнаты, памятуя о спальне усопшего дядюшки, где не решался спать даже Морт.
   - Морт?- перехватившим от внезапно накатившего страха голосом, спросила я.
   Была слабая надежда, что он где-нибудь на кухне, решил перекусить на ночь глядя. Но разум подсказывал, что ради этого не надо было снимать халат и надевать верхнюю одежду. Я медленно попятилась обратно в комнату, стараясь не упускать из виду весь темный коридор. Но как только оказалась в комнате, малодушно захлопнула дверь и отпрыгнула от нее на добрых два метра.
   - Подожду его тут,- решила я, глядя на застеленную темно-синим покрывалом кровать.
   Но взгляд снова метнулся к письменному столу и стопке пергаментов. На этот раз не в силах побороть любопытство я осторожно взяла верхний лист. Это было письмо, написанное маленькими, аккуратными буквами:
  
   "Морти! Пишу тебе в который раз, но ты все так же не отвечаешь. Не знаю, доходят ли до тебя мои письма, или ты в своей обычной манере игнорируешь их, но мне нужно сообщить тебе кое-что важное. Здесь, в заточении, я слышу и вижу многое, чего не должна знать. Прошу, Морти, ответь мне, дай знать что ты еще не забыл свою сестру.

С надеждой на ответ,

Ванесса"

   Я остолбенела. У Морта есть сестра? И что за заточение?? Порывшись, я нашла еще одно письмо:
  
   "Знаешь, а это сводит с ума. Пишешь кому-то, пишешь... А он не отвечает. И со временем начинаешь сомневаться, а существует ли он? Не плод ли твоего разыгравшегося воображения?..
   Но мне иногда пишет Эйдан. И как-то раз даже пришел навестить. Его заинтересовали мои рассказы, которые ты, по-видимому, серьезными не считаешь. Но это так. Может, заглянешь ко мне как-нибудь? Буду рада тебя увидеть.

С надеждой на скорейшую встречу,

Ванесса"

  
   Я не знала что думать. И не знала, имею ли я вообще право что-либо думать. Я не должна была это видеть. Но руки продолжали перекладывать исписанные листы на столе и искать эти письма на старой, пожелтевшей бумаге.
  
   "С днем рождения, Морти! Надеюсь, у тебя все хорошо. И я приготовила тебе подарок! Только нам нельзя ничего посылать, поэтому тебе придется навестить меня. Очень хочется тебя увидеть. Два года уже прошло.

Еще раз поздравляю,

твоя Ванесса"

   Я покопалась на столе в поисках конвертов от писем, чтобы узнать адрес отправителя. Заметила под столом мусорную корзину. Рядом валялась пара скомканных пергаментов. Помедлив, я взяла один и развернула. Незнакомый размашистый, уверенный почерк, которым он больше зачеркивал, чем писал. Все было в кляксах и разводах. Видимо Морт пытался написать ответ, но не знал с чего начать. Я внезапно почувствовала себя неуютно, как будто увидела что-то личное, почти непристойное, не предназначенное для чужих глаз. Однако любопытство было сильнее меня, я разгладила следующий смятый лист.
  
   "Благодарю за поздравление.

Мортиферус Брайан Эльге де Гур"

  
   У меня что-то сжалось внутри. Эти две строчки говорили о многом. И подпустили меня к Морту настолько близко, что стало страшно. Я еще раз перечитала их. "Мортиферус Брайан Эльге де Гур"... Как это на него похоже. Из последних сил цепляться за свою гордость и независимость. Он хочет, хочет ей ответить, написать, показать, что не забыл ее, помнит, возможно даже тоскует. Но в то же время должен писать холодно, равнодушно, чтобы никто ни в коем случае не заподозрил его способным на чувства... Ведь сам факт ответа есть показатель, что ему не все равно. А этого уже более чем достаточно.
   Я отложила в сторону пергамент и посмотрела на мусорную корзину. Я и так уже узнала слишком много... Но вскрытый конверт лежал на самом верху и мне было видно откуда тот пришел...
  
   "Нетфирская крепость.
   Ванесса Брайан Эльге де Гур.
   Изолятор 124А"
  
   Нетфирская крепость... Место заточения магов. Я не знала за какие преступления туда ссылают и на какой срок, но думаю, если бы ее семья хотела предотвратить это, та была бы уже давно дома. Так чем же она провинилась перед семьей?..
   С этими тяжелыми мыслями, я вернулась к кровати и легла. И внезапно поняла насколько же я устала и хотела спать...
  
   ***
  
   - Какого черта ты здесь делаешь?!- разбудил меня гневный возглас.
   Я с трудом разлепила глаза. Передо мной стоял некромант.
   - Там на меня черепа смотрели,- перевернулась на другой бок я.
   Молчание.
   - Уйди с моей кровати!- возмущенно сказал Морт.- Мне плевать кто там на тебя смотрит, я хочу спать! И делать я это буду в своей постели!
   Я никак не отреагировала. Обезболивающие заклинания уже выдыхались, тело ломило, напоминая о как можно скорейшем посещении больничного крыла, и мне было совсем не до некроманта.
   - Ты где, кстати, был?- пробормотала я уже в полудреме.
   - Не твое дело,- раздраженно отозвался он.
   Судя по звукам, он раздевался. Причем делал это нарочито громко, но мне было все равно, я уже заснула.
   - Я предупреждал...
  
   26
  
   Было так тепло и хорошо, что вставать не хотелось. Давно я так не высыпалась...
   Я зевнула и открыла глаза. На губах застыл беззвучный вскрик. Моя голова лежала на плече у некроманта, а его рука беспардонно прижимала меня к себе. Да что уж говорить, мое собственное тело не менее беспардонно прижималось к нему. Я вздохнула.
   Подняв голову, я посмотрела на спящего некроманта. На его лоб упало несколько прядей. Когда мы только с ним познакомились, у него была очень короткая стрижка, однако теперь его голову венчала копна густых темных волос. И не буду врать, ему это очень шло. Я словила себя на мысли, что просто лежу и смотрю на него. Осторожно убрав его руку, я медленно встала с кровати. За окном было уже светло, но мне было все равно который сейчас час. После такого тяжелого дня мне просто необходимо было отдохнуть. И я с удивлением поняла, что у меня ничего не болит. Неужели Морт обновил заклинания? Бросив на него подозрительный взгляд, я вышла из комнаты и побрела на кухню в поисках съестного.
   Даже при свете дня эта квартира производила зловещее впечатление. Однако кухня выглядела довольно мило. Наверно хозяин квартиры себе не готовил и здесь орудовала кухарка. Но очень скоро мой оптимизм пропал, когда я поняла, что еды нет. Точнее нашлось несколько куриных яиц и черствый хлеб, но... Я не умела делать яичницу! Пребывая в глубочайших раздумьях, я вдруг услышала шаги в коридоре. На кухню вошел Морт. Обернувшись, я собралась было спросить, умеет ли он готовить, но вдруг увидела что он сжимает в руке и похолодела. Это был мятый пергамент, который я, видимо, забыла скомкать обратно и положить около мусорной корзины.
   Я подняла на него глаза и испуганно попятилась. Его зрачки были ссужены от ярости, сами глаза потемнели, а на лице застыло непонятное, но пугающее выражение. Он медленно приближался.
   - Я...
   Но он не дал мне договорить. Размахнулся и отвесил пощечину.
   Это никогда не причиняло мне особой боли. Отец часто грешил подобным. Но сейчас мне было больно. Щеку жгло так, как все внутри жгло от стыда и вины. Я боялась посмотреть на него.
   Какое-то время мы стояли в тишине. Слышно было лишь его прерывистое дыхание.
   - А теперь...- с трудом, еле сдерживая себя, сказал он.- Пошла вон.
   Я молча вышла и собрала свои вещи. Когда проходила мимо кухни, бросила на него взгляд. Морт стоял у окна и глядел на залитый солнцем сквер. Вот один солнечный луч упал на некроманта, осветив лицо, застывшее все в том же непонятном для меня выражении... Я открыла рот, чтобы что-то сказать, но передумала. И тихо ушла.
  
   ***
  
   - Ну?- враждебно глядела на отца я.- Этот твой барон взял меня на работу. Что дальше?
   - Он тебя не взял, а только пригласил на смотр,- устало потер глаза тот.- Нужно будет еще постараться, чтобы заполучить эту работу.
   Он сидел в кресле, рядом на подносе дымилась большая кружка с кофе. По залегшим теням под глазами отца я поняла, что он не спал всю ночь.
   - Меня не будет пару дней. Когда тебе написано явиться к барону?
   Я вспомнила про пергамент, что мне дал его помощник.
   - Завтра.
   - Да... он набирает охрану перед Повелительским балом.
   - Перед чем?- поинтересовалась я, жадно глядя на отцовский кофе. Рядом на тарелке лежало несколько бутербродов.
   - Послезавтра, в воскресение, инициация нашего нового Повелителя... После, в его резиденции состоится званный вечер и бал. Барону необходима спутница, способная его защитить. На него уже были совершенны покушения, так что...
   - Барона хотят убить?!- воскликнула я.
   - Не кричи,- поморщился отец и пододвинул ко мне поднос с едой.- А слушай.
   Он расслабил ворот рубашки и вздохнул.
   - Завтра тебя буду расспрашивать. Кто, где, как и когда обучил тебя. Лгать не имеет смысла. Тебя будут проверять на заклинание правды. Можешь даже пару раз упомянуть какой я жестокий и ужасный отец.
   - А как же Орден?- с набитым бутербродом ртом, спросила я, хлебая кофе.
   - Об этом не беспокойся. Все остальное - утром в воскресение.
   - Почему не сейчас?- удивилась я, но стушевалась под взглядом отца.
   Он немного помолчал, а потом взял со столика длинный темный конверт и протянул его мне.
   - Что это?- удивилась я, разрывая конверт.
   На колени выпала узкая карточка из голубой атласной бумаги. На ней замысловатыми буквами с вензелями было выведено:
  
   ..Даймон Бегерит Ракитский имеет честь пригласить Вас, Элизабет Ван Доррк, на званный вечер, который состоится тридцатого числа этого месяца в...
  
   - Приглашение?- посмотрела я на отца.
   - Да, на две персоны,- видимо это вызывало в нем легкое недовольство.- Но это приглашение тебе не понадобится. Если поступишь на службу к барону, он сам проведет тебя. Однако в силу возможных непредвиденных обстоятельств пусть оно будет у тебя.
   - Хорошо, ладно. И я это... пойду,- пробормотала я, пряча приглашение в карман.
   Он кивнул и закрыл глаза. Я сцапала с тарелки последний бутерброд и ушла, оставив его сидеть в задумчивости.
   На часах был полдень. Я понуро плелась в Академию с тяжелыми мыслями. В голове был бардак. Вопросов было море, а ответов едва наскребалось на каплю. Внутри жег стыд за произошедшее с Мортом. Не надо было все-таки идти на поводу у любопытства... И беспокойство за Шейрона. И обида. Почему он мне ничего не рассказывал? Или почему я никогда не стремилась узнать, что у него на душе?.. И вообще, какого черта я его избегала?!
   Пребывая в подобных раздумьях, я зашла к себе, переоделась и поняла, что успеваю на нежитеведение. Однако в холле Академии меня ждал неприятный сюрприз.
   - Доррк!- громыхнул чей-то голос.
   По лестнице спускался декан. У меня екнуло сердце. Ну вот. Меня исключат.
   - Ваша группа в третьем зале. Через пару минут начнется тестирование.
   - Тестирование чего?- тупо спросила я, не понимая его. Меня не исключают?
   - Способностей, мисс Доррк, способностей. Поторопитесь.
   Он вздохнул и прошел мимо. Я стремглав кинулась вниз, где располагались тренировочные залы. Ну и ну! Нет, нас конечно тестировали при приеме в Академию. Стандартная сдача экзаменов по профилирующим предметам. Я сдавала заклинания, физическую подготовку и теорию магии, билеты которой мне до сих пор в кошмарах снятся. Но что будет теперь?
  
   27
  
   В коридоре стояла вся наша группа и взволнованно перешептывалась. Все строили догадки о том, какие испытания нам сейчас предстоит пройти. Больше всех переживали те, кто поступил на платной основе, то есть те, кто особыми талантами не блистал. Таких в нашей группе было трое.
   - А если там комната с нежитью?- на грани паники спросил мой одногруппник, который никогда не отличался мужеством.
   - Мне кажется, или именно в этом и заключается наша профессия?- поднял брови другой, вечно молчаливый парень, с блеском себя показывающий на полигонах.
   - Да, мне тоже кажется, что все правильно сделали, решив отсеять слабых,- бросил на меня взгляд третий.
   Я фыркнула. Стезю боевого мага я выбрала потому что это действительно мне нравилось. Я сама по себе натура нетерпеливая и рутинная работа меня всегда угнетала. А это - постоянная готовность, собранность и незнание того, что случится в следующий момент. Если подумать, то все, что случилось за это время, мне было по нраву. Мою жизнь нельзя назвать скучной. Хотя конечно порой бывает очень тяжело. Но кто сказал, что все должно быть просто?
   - Доррк, Элизабет,- раздался голос из открывшейся двери.
   Я вздрогнула. Совсем забыла, что иду первой в списке.
   Мне никто не пожелал удачи, лишь проводили взглядами. Я вошла в зал. В углу стоял стол, за которым восседало четверо незнакомых мне людей.
   - Элизабет Доррк, первый курс боевой магии, стихийный маг, стихия - Вода,- произнесла худощавая женщина, сидящая слева.- На вступительных испытаниях показала высокий уровень владения заклинаниями базового и среднего уровня. Итак,- она посмотрела на меня, поправив очки.- Почему вы хотите стать боевым магом?
   Этот вопрос застал меня врасплох. В голове стало пусто, и я не знала что ответить.
   - Э-эм...- пробормотала я, пытаясь придумать тот ответ, которого все от меня ждали. Явно нужно было сказать что-то о желании служить на благо общества и нашего государства. Но как все это сформулировать, чтобы не казалось пафосным, я не знала.- Эта работа, как мне кажется, полностью мне подходит. Я обладаю всеми необходимыми качествами для нее,- сказала я, не придумав ничего лучше.
   - Какими качествами?- поинтересовалась женщина, вглядываясь в бумаги перед собой.
   Она была единственной женщиной в комиссии. Остальные трое мужчин внимательно смотрели на меня.
   - Выносливостью, готовностью к любым неожиданностям,- медленно перечисляла я, думая.- Э-э... надежностью...
   - Все это хорошо, однако по нашим данным, последние месяцы вы были нечастым гостем на учебных занятиях,- перебила меня она.- Никаких документов, указывающих на уважительные причины отсутствия, нет. Даже стоял вопрос о вашем отчислении. Впрочем,- она вновь опустила глаза к бумагам,- оно и сейчас рассматривается.
   Сердце подпрыгнуло.
   - Я всегда очень ответственно относилась к вопросам учебы, но возникли обстоятельства, которые... из-за которых я... мне пришлось на некоторое время пропустить занятия, но сейчас я вновь готова усердно работать.
   На меня пристально смотрели четыре пары глаз, отчего мне стало немного не по себе. Мне нельзя лишиться места в Академии, нельзя! Это единственное, что у меня было свое. То, чего я сама, своими силами добилась. То, что я выбрала сама!
   Я была готова пройти любые испытания, сделать что угодно, лишь бы они меня оставили. Я хотела показать все, что умею. Что я действительно достойна здесь учиться! Даже если бы меня снова перебросили в Темную Пустошь. Или даже в Пустыню Смерти. Я была готова.
   - Некоторые преподаватели о вас самого высокого мнения,- продолжила женщина. Я с чувством вины вспомнила профессора практической магии.- И мы даем вам шанс продемонстрировать ваши навыки и способности.
   Я распрямилась. Внутри все горело от желания выполнить задания на самый лучший балл. Так, чтобы профессор мог мною гордиться, чтобы оправдать его доверие.
   - Для начала, общее,- сказал уже мужчина, поднимаясь.
   Он был молодым, высоким. Я чувствовала в нем свою стихию Воды. На груди у него поблескивала эмблема мага первой степени - самой высокой степени посвящения в магию. Мы вышли в центр зала. Он взмахнул рукой, и перед нами появилась гладкая полупрозрачная решетчатая стена.
   - Твоя задача - создать заклинание, которое пройдет сквозь эту решетку, не задев ее.
   Это была проверка точности. Я напрягла память и припомнила ранние уроки практической магии. Растекающееся заклинание. Необходимо было только задать точки, в которых оно бы рассеивалось на потоки и проникало сквозь преграду. Так как расстояние между прутьями было достаточно велико, задание казалось крайне легким. Но меня не покидало ощущение подвоха. Создав в руках невесомое клубящееся заклинание, я переплела в нем пару нитей и бросила на землю. Оно взвилось вверх и легкими струйками дыма начало медленно проходить сквозь решетку. Неожиданно ее прутья начали утолщаться, уменьшая проходы. Но мое заклинание было к этому готово и его потоки стали тоньше. Внезапно все проходы пропали и я еле успела отсечь потоки и заставить заклинание замереть перед возвышающейся монолитной стеной.
   - Неплохо,- сказал маг. Одно его неуловимое движение, и передо мной уже висело несколько сверкающих сфер, в одной из которых поблескивал синий огонек.- Но медленно. Задача - попасть в ту, где синее пламя.
   - Чем?- поинтересовалась я, не сводя взгляда с начавших медленно перемещаться сфер.
   Маг видимо не понял моего вопроса, поэтому я сказала:
   - Это обычное самонаводящееся заклинание. Мне уничтожить сферу или проникнуть в нее?
   - Можешь попытаться.- Мне показалось, или он фыркнул?
   Сферы начали быстро перемещаться, хаотично кружась вокруг нас. Я бросила на мага раздраженный взгляд. Он что, посчитал меня чересчур самонадеянной и усложнил задание?
   Я нашла глазами нужный мне шар с синим пламенем но, не успела и глазом моргнуть, как остальные сферы полыхнули светом и на меня обрушились атакующие заклинания. Я отпрыгнула в сторону, перекатившись по полу, и выставила перед собой щит. Заклинания срикошетили и полетели в членов комиссии. Я поняла замысел мага и мгновенно сотворила щит и для них. Заклинания снова срикошетили, набирая мощь от моей защитной магии. Сферы же не теряли времени даром и все выпускали и выпускали новые. Становилось сложнее удерживать щиты, приходилось ставить все больше и больше слоев. Я дернула рукой, и они взорвались сотнями осколков льда, заставляя замереть атакующие сгустки. Меня отбросило на пол отдачей, но я успела подставить руку и пол передо мной покрылся льдом. Проскользив до центра зала, прямо под сферу с синим пламенем, я крутанула руками, не позволяя ей сорваться с места, и послала небольшой сгусток Растекающегося заклинания. При должном владении, оно способно проникать сквозь что угодно. Ведь все в мире состоит из молекул, между которыми существует взаимное притяжение и отталкивание. Главное, успеть проникнуть сквозь это ничтожно малое расстояние.
   Я глубоко вздохнула, отсекая все лишние мысли и звуки, погружаясь в тишину. Именно эта часть так нравилась мне в сражениях, когда освобождаешься от всего, не раздумывая наносишь удары, полностью контролируя себя, свои действия. Это блаженство, когда можешь хоть на одно мгновение вырваться из бремени жизни, не думать, не слышать, не знать...
   Я резко выдохнула, когда заклинание проникло внутрь, и напряглась, соединяя его магию Воды со своей, посылая легкие импульсы энергии льда. Мгновение, длящееся вечность, и вот пламя становится ярко-голубым, звуки начинают проникать сквозь пелену тишины, а я начинаю чувствовать, как болит ушибленное колено и ободранные ладони. Маг громко хлопнул в ладони и все рассеялось. Кто-то кашлянул, а я поднялась с пола.
   - Неплохо,- раздался сухой голос женщины, что-то записывающей, потом она подняла глаза и сказала:- Можете идти. И позовите Жарова Аллана.
   Я, не сказав ни слова, двинулась к выходу, прихрамывая. Внутри разливалось тепло. Я справилась. Справилась! Страх, скрутивший все внутри, когда я только сюда заходила, исчез. Я толкнула дверь и вышла в коридор, где стояла моя группа.
   - Жаров,- посмотрела я на грузную фигуру парня.- Ты следующий.
   Тот кивнул и вошел в зал, закрыв за собой дверь. Воцарилось молчание. Все глядели на меня, хромающую к окну, в пыльной мантии и изодранными в кровь руками.
   - Что было?- решился спросить один из них.
   Я задумалась. А действительно, что было? И только сказала:
   - Не передать словами.
  
   ***
  
   Я вышла из больничного крыла посвежевшей. Все раны, полученные в Полуночной Битве, я списала на сегодняшнее испытания, отчего пожилая целительница, что меня приняла, начала причитать "как же можно так обращаться с детьми". Я молча сидела и пила отвар, что она мне дала, пока та охая и ахая, залечивала раны.
   Занятий на сегодня больше не было, их отменили в связи с испытаниями, поэтому я решила отыскать Эйдана, которому так и не вернула деньги. Продвигаясь по коридору Северного крыла Академии я пришла к неутешительному выводу, что мне здесь не рады. Все некроманты бросали на меня презрительные взгляды, кто-то даже так и норовил задеть плечом. Я вздохнула. Наверное, все думали, что это я помешала ритуалу Эйдана. А то, что я боевой маг, еще больше разжигало ко мне неприязнь.
   Я ловко лавировала между студентами, никого не задевая, но тут меня толкнули и я налетела на какого широкоплечего некроманта.
   - Ба! Это кто у нас сюда забрел?- притворно удивился он, схватив меня за локоть железной хваткой.- Это же наша выскочка!
   Толпа, что текла мимо, замерла. Казалось, что замер даже сам воздух.
   - Хватило же тебе наглости сюда заявиться,- почти прошипел он, сильнее сжимая мой локоть и причиняя боль.
   Ничто не дрогнуло на моем лице.
   - Отпусти.
   - Ты еще нам условия ставить будешь?- поинтересовался парень слева.
   Он подошел и навис надо мной.
   - Мы не трогаем ваших, не вмешиваемся в ваши дела, но ты, видимо, слишком хороша для этого.
   Толпа начала обступать меня. Напряжение повисло в воздухе. Но вдруг раздался чей-то легкий кашель и легкая, пьянящая волна магии прокатилась по коридору, оставляя за собой щекотящее чувство холода.
   - Я надеялся увидеть лучшую дисциплину в своей Академии.
   Толпа расступилась, являя всем высокого светловолосого парня, от которого исходили такие потоки силы, что хотелось поскорее убраться с его пути. Это был наш новый Повелитель. Все некроманты, что стояли в коридоре, как подкошенные рухнули на колени и склонили головы. От удивления у меня открылся рот. Потом я вспомнила, что все некроманты в десять лет проходят инициацию и дают клятву верности Повелителю. Но ведь они давали клятву другому. Или они уже и ему присягнули?
   - Ты,- взгляд на меня, отчего я вздрогнула.- Думаю, у тебя есть другие дела.
   Я кивнула, развернулась и пошла прочь, поражаясь как легко отделалась. Повелитель что-то говорил, но я не могла разобрать ни слова. Свернув за угол и поднявшись по лестнице вверх, я подошла к аудитории, где по расписанию должен был быть Эйдан. Он уже сидел там и разговаривал с другими некромантами. Зайти я не могла, так как в проеме светился пропускной луч, да и желанием особым не горела. Но Эйдан заметил меня и сразу переменился в лице. И не скажу что эта перемена мне понравилась. Он прервал разговор на полуслове, поднялся и в мгновение ока оказался передо мной.
   - Что тебе здесь надо?- прошипел он, толчком выпихивая меня в примыкающий коридор.
   - Вот,- я достала из сумки кошелек с монетами.- Здесь ровно тысяча, как и договаривались.
   Его брови взлетели вверх.
   - Ты же помнишь, что в залог я брал амулет Иррке?
   - Да.- Я не понимала к чему он клонит и с беспокойством переступила с ноги на ногу. Главное, чтобы он бОльшую сумму не потребовал.
   - И ты в курсе что у меня его нет?
   Снова кивнула.
   - И вместо того, чтобы потребовать у меня вернуть его стоимость, ты приходишь и отдаешь мне деньги, которые просто ничтожны по сравнению с ценностью амулета? Потрясающая глупость,- прищелкнул языком он, забирая монеты.- Что ж, до встречи. Что ни говори, но с тобой приятно иметь дело.
   И он ушел. А я осталась стоять с гадким чувством, что совершила невероятнейшую глупость.
  
   ***
  
   - Привет, Рик!- воскликнула я, вваливаясь в его окно.
   Паренек испугано подпрыгнул и уронил какие-то склянки. Раздался оглушительный звон.
   - Эльза!!- негодующе воскликнул он.
   - Прости-прости,- без капли раскаяния сказала я.- Мне нужно к Шейрону. Пока.
   И я ушла, оставив его ошарашено стоять посреди комнаты. Пройдя по коридору, я остановилась у последней двери и в нерешительности замерла. Я не знала как начать разговор. Я даже не знала о чем говорить. И, прежде чем могла окончательно струсить, постучала в дверь. Никого не было.
   - Хм,- пробормотала я и вернулась обратно к Рику.
   - Да сколько можно?!- подпрыгнул он, когда я бесцеремонно ворвалась к нему снова.- Это ты мне мстишь так, да?
   - Что?- не слушала его я.- А... Возможно, кстати,- хмыкнула я и распахнула окно.
   Не успела я дойти до женского общежития, как меня нагнал какой-то парень и, запыхавшись, сказал:
   - Еле тебя нашел. Ты ведь Эльза, да?
   Я настороженно кивнула.
   - Профессор практической магии просил тебя зайти к нему.
   - А,- облегченно выдохнула я.- Хорошо.
   Окинув меня на прощание оценивающим взглядом, он ушел. А я с легким беспокойством размышляла, зачем понадобилась профессору.
  
   28
  
   - Эльза,- начал профессор, сняв очки для чтения,- я понимаю, что не вправе просить тебя об этом, но...
   Он замолчал, встал и подошел к окну. В груди екнуло, никогда не видела нервничающего профессора, ох не к добру все это, не к добру. Может, комиссия передумала? Может меня все-таки исключают??
   Я ждала, пока он продолжит, до боли сжав пальцы.
   - Мой племянник попал в непростую ситуацию, и...
   Я напряженно ожидала продолжения.
   - Ему всего шестнадцать, он сбежал из дома моей сестры, связался с группой не очень хороших людей... В общем, не могла бы ты присмотреть за ним, пока не начнется дисциплинарное слушание?- обернулся ко мне профессор, сомкнув руки за спиной.- Боюсь, как бы он еще куда не влез, я даже поселил его в нашем общежитии.
   - И что мне надо будет делать?
   - Ничего особенного,- чуть смутился профессор.- Просто присматривать за ним по мере своих возможностей. Сам я не могу, еду на пару дней в Северные края по одному делу для Академии. Я подумал, что могу попросить тебя об этом маленьком одолжении.
   - Конечно,- широко улыбнулась я.- Я присмотрю за ним.
   - Спасибо, Эльза,- чуть улыбнулся профессор.
  
   ***
  
   - И ты согласилась?- удивилась Стефа.
   - Профессор очень многое для меня сделал,- пожала плечами я, садясь за стол.- Должна же и я ему чем-то помочь. Да и не думаю, что это будет так уж сложно.
   - Ну не знаю,- нахмурилась эльфийка, садясь рядом.- Сама же сказала, что ему надо на какое-то дисциплинарное слушание. Что он сделал?
   - Просто запутался мальчонка, связался не с тем с кем надо, вот и все.
   - Еще раз привет,- грохнул подносом Рик и сел рядом. Все столики были заняты.
   - Привет,- распылалась в улыбке Стефа.- Как у тебя дела?
   - Да нормально вроде,- слегка растеряно отозвался тот, соля суп.
   И он полностью погрузился в процесс поглощения пищи. Стефа вновь повернулась ко мне:
   - А кто этот парень вообще? Где учится?
   - Не знаю,- пожала плечами я, ковыряя явно вчерашний картофель.- Профессор сказал, что последний класс городского лицея, профиль вроде химический.
   - Химический?- загорелись глаза у подруги.
   - А парень рыжий и лохматый?- встрепенулся Рик.
   - Да... А ты откуда знаешь?- удивилась я.
   - Ни откуда,- вновь взял вилку и нож тот.- Просто как раз его сейчас колотят пятикурсники за мужской общагой.
   - Так что же ты молчал?!- вскочила я и кинулась прочь из столовой.
   Уже успев раз пять пожалеть, что согласилась присмотреть за племянником профессора, я завернула за угол мужского общежития. Открывшаяся картина заставила меня замереть на пару секунд. Окно второго этажа было разбито, на земле валялся поломанный стул и разорванные конспекты. У стены стоял растрепанный рыжий парень со сбитыми в кровь костяшками пальцев и разбитой губой. Рядом толпились не менее потрепанные студенты.
   - Что здесь происходит?!- раздраженно воскликнула я, подходя ближе.
   - Отвали, малая,- отмахнулся от меня один из студентов.
   - Попридержи-ка язык,- сказала я, становясь между ними и рыжим.
   - Ой, смотрите, у нашего малютки появилась мамочка,- издевательски произнес тот.
   - Отвали, мне не нужна помощь,- прошипел рыжий сзади.
   - Заткнись,- посоветовала ему я.- Здесь три некроманта и два демонолога.
   - Шла бы ты отсюда,- процедил сквозь зубы студент, сплевывая кровь.- Этот рыжик наш.
   - Не думаю,- покачала головой я.
   - Слушай,- оттолкнул его в сторону знакомый мне некромант.- Мы его просто поучим уважать старших. Мы ведь уважаем тех, кто лишен магической силы. Тех, кто всего лишь человек,- издевательски сказал он, глядя мне за плечо.
   - Спокойно,- удержала рукой рыжего я.- Я разберусь.
   - Я сам в состоянии постоять за себя!- прорычал он.
   - Еще слово, и ты не будешь в состоянии даже дышать,- злобно пробормотала я, отталкивая его назад.
   Его глаза яростно сверкнули, но он прекратил попытки кинуться на парней.
   - Смелая, да? А ты не боишься, что мы и тебя тоже можем немного потрепать?- прошипел один из некромантов.
   - Не боюсь,- прищурилась я.- Повелитель ведь еще не покинул Академию?..
   Пару минут стояла гнетущая тишина.
   - Идем,- бросил некромант, и они медленно двинулись прочь.
   - Но мы еще не закончили с тобой, рыжик,- снова сплюнул один из них.
   Как только они скрылись за углом, я с облегчением выдохнула и повернулась к рыжему.
   - Я не буду спрашивать что здесь произошло, но впредь держись от них подальше, ты понял?
   Парень окинул меня внимательным взглядом, задержав глаза на моих руках.
   - Ты кто?
   - Меня зовут Эльза, и я твоя нянька на ближайшие пару дней,- вздохнула я.
  
   ***
  
   - Это маленький монстр,- простонала я, прикладывая холодный компресс к голове.- Прошло всего полдня, а я его уже ненавижу.
   - Этот маленький монстр выше тебя на две головы, хитрее на целых три, а...
   - Ай, замолчи!- я кинула в Стефу ее же учебником, которыми она обложилась со всех сторон.
   Она расхохоталась, растянувшись на зеленой траве.
   - Эх, как хорош-шо! Погода наконец теплая!
   - Угу,- потянулась я и вздохнула:- Только мне нужно в библиотеку кое-что доделать.
   - Тащи книги сюда,- великодушно описала она руками пространство вокруг себя.
   Мне понравилась эта идея, так как все дела с учебой нужно было решить сегодня. Завтра иду к барону, а в воскресение на повелительский бал. Я внезапно вспомнила свое обещание Морту, что если получу подобное приглашение, то расскажу ему. Но после сегодняшнего инцидента утром... мне лучше не показываться ему на глаза.
   - Я быстро,- поднялась я.
  
   ***
  
   Я стояла у стеллажей в библиотеке, когда он ко мне подошел.
   - Как дела?- тихо раздалось над ухом.
   Меня окутал горький аромат кофе, к нему примешивалась легкая, почти незаметная нотка лечебных трав и въедливый запах смазочного раствора для меча, такой резкий, металлический. На меня нахлынули воспоминания сегодняшней ночи.
  
   ..Боль.. Бой.. Кровь...
  
   У меня подогнулись ноги, но я устояла.
   - Почему ты ничего никогда не говорил?- едва слышно спросила я, не поворачиваясь.
   - Потому что ты ничего никогда не спрашивала. Ты вообще со мной не разговаривала.
   - Разговариваю.
   - Не здесь,- покачал головой Шейрон.- И не сейчас.
   - А когда?
   - Сегодня вечером? Я свободен после одиннадцати.
   Я все так же стояла, глядя на книги и чувствуя его дыхание на своей макушке. Тут его руки опустились на мои плечи и развернули к себе.
   - Эй,- он слегка дотронулся до моего подбородка, заставляя поднять голову.
   Я посмотрела в его серые глаза и почувствовала, как все внутри переворачивается.
   - Я зайду за тобой,- Шейрон легко провел пальцем по моей щеке.
   - Хорошо,- отозвалась я.
   Он постоял еще минуту и ушел.
   Я облокотилась спиной о стеллаж, спрятала лицо в ладонях и глубоко вздохнула.
   - Безответная любовь?- издевательски раздалось слева, скрипнул деревянный пол и рядом оказался племянник профессора.
   - Не твое дело, Глен,- раздраженно сказала я, поднимая голову.- Что надо?
   - Я это, хотел извиниться за сегодня. Мне просто надо было побыть одному и все такое.
   Я скривилась.
   - И мне очень жаль, что ты ударилась о камень,- продолжил парень.- Я немного не рассчитал и думал, что ты приземлишься просто на траву.
   - Что надо?- повторила я.
   - Эй, я реально не хотел,- схватил меня за руку он.
   - Верю. Но все равно, что ты от меня хочешь?
   - Надо чтобы ты сегодня позвала тех пятерых парней на прогулку. Подожди-подожди,- быстро начал говорить Глен, увидев как изогнулась моя бровь.- Скажи им что угодно, но надо сделать так, чтобы в девять они были у стены больничного крыла.
   - А воду тебе в вино не превратить?- язвительно спросила я.- Сам иди к ним и говори!
   - Не пойдет,- помотал головой он.- Они даже слушать не станут, сразу меня того. Нужна именно ты.
   - С какой это радости?
   Парень даже растерялся.
   - Как это? Если я правильно понял, ты должна мне помогать!- с претензией сказал он.
   - Я тебе ничего не должна,- хмыкнула я.- Со своими проблемами разбирайся сам. И ах да,- как бы спохватилась я.- Я - последний человек, который может пойти к некромантам. Мне туда путь заказан.
   Глен надолго замолчал. А я продолжила искать нужные мне книги.
   - Слушай,- снова подал голос он,- а что если нам...
   - Нам??- обернулась я.- Никаких "нас" нет. Помогать я тебе ни в чем не стану. И вытряхни из своей головы весь этот бред. Лучше не мстить некромантам, тем более пятикурсникам.
   Парень лишь фыркнул, что-то пробормотал под нос и ушел.
   Но я рано радовалась. Вернувшись на лужайку, я бросила книги на траву и уже собралась было бросить туда же и себя, как Стефа сказала:
   - Знаешь, по-моему этот твой рыжий умотал в город.
   - Что?- мне показалось, что я ослышалась.- У него нет пропуска. Хотя с его талантами...- я раздраженно начала подбирать с земли книги и кидать их в сумку.- Можешь отнести ее потом в комнату?- попросила я.
   Подруга сказала:
   - Да зачем тебе за ним бегать? Ну серьезно. Не думаю, что он настолько глуп и влезет куда-нибудь.
   - О, как раз наоборот. Давай, скоро вернусь.
   Я жалела, что согласилась взять на себя ответственность за Глена. Ведь если с ним что-то случится... Да и не только случится. Если вообще попадет в какой-нибудь скандал, то я себе этого не прощу. Не хочу подвести профессора.
   Выйдя за ворота Академии, я обвела взглядам оживленную улицу. Как я его найду? Он ведь даже не маг.
   - Простите,- обратилась я к женщине, толкающей перед собой небольшую повозку с едой,- вы парня рыжего здесь не видели?
   - Видела,- отозвалась она, со свистом выдохнув и вытерев испарину со лба. Потом показала куда-то себе за спину:- На перекрестке.
   - Спасибо,- поблагодарила ее я и бросилась в указанном направлении.
   Иногда мне чертовски нравилось быть магом. Простые люди уважали тебя.
   - Извините, вы...- я начала было спрашивать у чистильщика обуви, как вдруг увидела мелькнувшую впереди знакомую рыжую макушку.
   Стараясь не упустить его из виду, я двигалась следом. Интересно, что он задумал? Шли мы долго, мне это уже порядком надоело, и я хотела было нагнать его и развернуть в обратную сторону, как он нырнул в неприглядную улочку. Я настороженно оглядела угол дома, за которым он скрылся. Там висела покарябанная вывеска с рисунком вздыбившего шерсть кота. Я похолодела и быстро постучала пальцами по эмблеме на мантии. Она медленно исчезала. Я накинула на голову капюшон и огляделась. Людей особо не было.
   - Ох, Глен,- пробормотала я, сворачивая в ту же улочку. Сделала буквально два шага и спустилась по лестнице вниз. Улочка была тупиковая и упиралась в замызганный трактир, чья вывеска и висела на углу. Кот - извечный символ воровской гильдии. И это заведение - кишмя кишело представителями этой профессии.
   Я по-быстрому наложила на свои вещи и (особенно) на карманы заклинания от воров. Это, поверьте мне, было просто необходимо. Рассказывали мне о случаях, когда воры оставляли своих жертв даже без одежды. Это, конечно, вызывало восхищение - как это возможно? Но все же...
   Я толкнула дверь трактира и бесшумно скользнула внутрь.
  
   29
  
   Внутри оказалось тесно. Столики стояли чуть ли не друг на друге. Но меня это не смутило. Обходя людей и не снимая капюшон, я двигалась к углу, где (как мне подсказывала интуиция) должна была быть дверь в смежный зал для более важных персон. Я пыталась отыскать Глена среди всей этой разномастной толпы, которая, кстати говоря, уже пару раз пыталась запустить свою ручонку в мой карман, но из-за заклинания все промахивались. Его нигде не было. Поэтому я толкнула дверь в углу и попала в другой зал. Более просторный и темный. Отыскав глазами свободное место, я поспешно села. Не хотелось привлекать к себе лишнего внимания. Я напряженно вслушивалась в гул голосов, пытаясь отыскать нужный голос. Мне улыбнулась удача.
   - Я не могу так рисковать! Меня и так уже ловили,- послышался его недовольный тон.
   Я не расслышала что ему ответили. Зато прекрасно услышала следующую реплику рыжего:
   - По рукам, и сегодня тогда заплатите.
   Послышался звук отодвигаемых стульев. Только я решила поняться следом, как надо мной нависла огромная фигура мужчины.
   - Что-нибудь будете заказывать?- пристально меня рассматривая, спросил он. И спросил он это таким тоном, будто все уже для себя решил и вот-вот собирается вышвырнуть меня отсюда.
   - Нет,- холодно ответила я.
   От неожиданности он сделал шаг назад.
   - Я ухожу,- сказала и твердым шагом вышла отсюда.
   Как раз вовремя, чтобы заметить рыжую макушку. Нагнала я его аккурат у угла с вывеской.
   - Ну здравствуй,- протянула я, скидывая капюшон.
   Глен обернулся. От удивления у него глаза на лоб полезли.
   - Как?!
   - Никак,- отрезала я.- Все, мы идем обратно в Академию.
   - Нет, у меня дело,- сунул руки в карманы тот и двинулся вверх по улице.
   - Не думала, что ты вор,- сказала я, не отставая от него.
   - А я и не вор,- огрызнулся парень.
   - О, а что же ты делал в том трактире?- с живым интересом спросила я.
   - Тебе-то что?- посмотрел на меня Глен, останавливаясь.- Хочешь меня отговорить?
   - Э-эм,- я задумалась.- Скажем так, пока я за тебя отвечаю, было бы желательно, чтобы ты не влезал во всякие авантюры.
   - Тогда сегодня не твой день,- хмыкнул наглец и прибавил шагу.- Но можешь постоять в сторонке и поглядеть на работу истинного профессионала.
   Я фыркнула.
   - Кстати, это вроде твое,- не оборачиваясь, он швырнул мне что-то.
   Я с непониманием словила свой кошелек.
   - Я же наложила заклинание!
   Рыжий посмотрел на меня и, разведя руки жестом фокусника, дурашливо произнес:
   - Волшебство-о.
   Я заметила на его руках тонкие, почти сливающиеся с кожей перчатки.
   - Пропитаны раствором собственного изобретения,- заметил мой взгляд Глен.- Позволяет обходить мелкие заговоры от воровства.
   - Неплохо,- оценила я, пряча кошелек во внутренний карман.- Но...
   - Десять минут,- посмотрел на меня он, останавливаясь.
   Я огляделась. Мы стояли в не самом лучшем жилом районе.
   - Я...
   - Спасибо,- радостно воскликнул рыжий и скрылся.
   Я так и осталась стоять с открытым ртом. Что за несносный мальчишка! Мне не осталось ничего другого, как ждать его. Откуда он такой вообще взялся? Сомнений в том, что семья профессора была интеллигентной, не возникало. Да и лицей, в котором он учился, кого попало не брал. Тогда каким образом он влез во все это?? Не думаю, что он состоял на службе у Гильдии Воров, скорее иногда на кого-то из них подрабатывал. Ради чего? Ради денег? Это конечно весомый аргумент, но я помнила его горящий от предвкушения взгляд.
   - Ребенок,- раздраженно пробормотала я.
   Явно что-то доказывает. Причем себе. Я, наверное, тоже такой была, считающей что все, абсолютно все мне по плечу и что я умнее других. А может, я до сих пор такая?.. Но не успела я над этим подумать, как раздался взрыв. С дома посыпалась черепица. Послышались крики.
   - И почему я этим не удивлена?- тоскливо вопросила я пустоту.
   Из окна на втором этаже показалась веснушчатая физиономия и Глен, с ловкостью, которой можно позавидовать, спустился вниз по выпирающим из фасада дома камням.
   - И что это было?- не скрывая иронии, спросила я.
   - Ничего,- огрызнулся парень, спрыгивая на землю.
   Я хохотнула.
   - Бежим!- крикнул он, подорвавшись с места.
   Из-за угла показались несколько мужчин, которые бросились за нами.
   - Что ты натворил?- на бегу спросила я, оборачиваясь. Преследователей прибавилось.
   Мы резко свернули.
   - Сюда,- юркнул парень в узкий проход между домами.
   Он тяжело дышал, прислонившись к стене и прислушиваясь к доносящимся звукам. Мимо кто-то грузно пробежал
   - Там подпольная лаборатория,- пробормотал Глен.- Я не рассчитал скорость реакции одного вещества и оно взорвалось быстрее, чем я смог уйти.
   Я присвистнула. В подпольных лабораториях занимались созданием незарегистрированных заклинаний, снадобий и даже оружия массового поражения.
   - И что ты украл?
   Он достал из внутреннего кармана скрученные в трубочку листы и быстро пробежал их глазами.
   - Без понятия что это. Точно не химия.
   Парень протянул листы мне. Я страдальчески вздохнула, поняв что это. Это была огромная формула непонятного мне заклинания.
   - Без пол-литра не разберешься,- пробормотала я, всматриваясь в расчеты на последней странице.- Радиуса действия нет, только...- я глядела на повторяющийся цикл цифр.- Если его запустить, оно будет разрастаться без дополнительной подпитки! Оно само пополняется за счет окружающей энергии. Похоже, это...
   Но договорить я не успела.
   - Они здесь!- закричал кто-то.
   - Спрячь их,- шепнул Глен и побежал.
   Я тряхнула рукой с зажатыми в ней страницами и те исчезли. Побудут пока в небытие вместе с моим мечом. Вызвать их обратно смогу только я.
   Мы снова бежали, петляя, как зайцы.
   - Стой!- крикнула я, успев затормозить. Впереди разливалось лужей заклинание-ловушка.
   Но Глен не успел и наступил на него. Оно мгновенно заискрилось и сковало его по рукам и ногам. Не успела я что-либо предпринять, как кто-то сзади схватил меня. Я развернулась и вывернула руку напавшему. На меня глянуло исказившееся от злобы лицо. Я ударила его коленом и толкнула на землю. Нас окружили со всех сторон шестеро незнакомцев.
   - Отдайте заклинание и мы вас отпустим,- сказал главный из них, бритоголовый с татуировками на пальцах.
   Я чувствовала среди них мага.
   - У нас ничего нет,- сказала я, пытаясь оценить обстановку.
   Действовать надо было быстро. Я крутанулась на месте, погружая переулок в туман, и кинулась к Глену, освобождая его от заклинания. Теперь мы стояли спина к спине, вглядываясь в дымку. Судя по звукам, нас взяли в кольцо.
   - Вам некуда бежать, отдайте бумаги,- раздался голос слева.
   Теперь я ощущала семерых человек и одного мага. Было бы неплохо уложить их всех оглушающим заклинанием, но в момент его создания я открывалась для атаки мага. Поэтому не оставалось ничего лучше, чем ждать его первого шага. Как раз из-за таких вот случаев боевые маги никогда не работают в одиночку, у них всегда есть напарник, на котором лежит защита. Я ощущала, как маг плетет какое-то заклинания, медленно опуская его на нас. Туман рассеивался и стали видны очертания фигур. Вот одна фигура метнулась к нам. Я среагировала мгновенно, но кто-то с силой сжал мое плечо и его обожгло магией. Я вскрикнула и опустилась на землю.
   - Грузите их,- послышался незнакомый голос.
   Нас связали, подняли и потащили. Выйдя из тумана и осознав произошедшее, я взвыла. Предплечье сжимала узкая полоска металла, как тогда, на Полуночной Битве. Она блокировала во мне магию, я больше не могла ее использовать. Нас бросили в закрытую повозку, предварительно обыскав.
   - У них ничего нет,- прогнусавил кто-то.
   - Все равно везите,- на меня смотрел бритоголовый мужик.- С этой поаккуратней.
   Я пристально за всеми наблюдала, рассматривая каждый сантиметр их лица и одежды. В такой ситуации не было смысла орать и пытаться вырваться, все равно ничего не получится. Надо было наблюдать и ждать.
   Они захлопнули повозку и мы оказались в темноте. Толчок, цокот копыт и мы двинулись в неизвестном направлении.
   - Глен?
   - Что?
   - Я тебя убью.
  
   30
  
   - Пообещай, что ничего со мной не сделаешь, если я тебя освобожу,- говорил рыжий наглец.
   Он уже выпутался из веревки и теперь не сводил с меня напряженного взгляда. Повозка то и дело подпрыгивала на кочках. Судя по виду между досками, мы выехали за пределы города.
   - Либо ты развязываешь мне руки, либо я это рано или поздно сделаю сама, и уж тогда тебе точно не поздоровится,- глухим голосом пообещала я.
   Снова я влезла в какое-то дерьмо! Нужно было как можно скорее вернуться обратно. У меня встреча с Шейроном!
   Глен с опаской освободил мои руки, связанные за спиной. Немного подождал, пока я разотру запястья, и спросил:
   - Что делать будем?
   Я кинула на него испепеляющий взгляд.
   - Слушай, я не виноват,- мгновенно сказал он.- Ну кто знал, что нас схватят?
   - Головой думать надо было.
   Я напряженно размышляла, что же делать. Меч свой достать не могу, необходима была магия, а предплечье до сих пор сжимал проклятый обруч, снять который не представлялось возможности. Хотя... Я посмотрела на кольцо, сидящее на пальце. Камень на нем мигнул и сердце радостно подпрыгнуло. В этом кольце была магия! Только я не совсем знала как им пользоваться. Решив рискнуть, я сосредоточилась на нем, ощущая как он пульсирует. Он стал ярче, отбрасывая красные отблески.
   Глен удивленно смотрел на все это. А я глубоко дышала, стараясь освободить из кольца магию. Но что-то пошло не так. Камень вдруг полыхнул, и из него повалила красная клубящаяся энергия, застилая все вокруг и просачиваясь между досками повозки наружу.
  
   ..Боль. Вспышка боли. Ощущение холодного лезвия внутри себя. Пронзительно синие глаза. И снова боль...
  
   Повозка резко остановилась и я вынырнула из этого состояния. Последние остатки магии растекались, ускользая. Кольцо потускнело. Я тяжело дышала, сердце колотилось. Я будто вновь пережила то, что случилось в лесу. Но услышав приближающиеся шаги, мгновенно взяла себя в руки и, как только повозка открылась, ударила ногами в живот подошедшего мужчину. Он согнулся пополам. Мы выскочили наружу и огляделись. Рядом стояло несколько лошадей со всадниками, которые тут же спешились и кинулись к нам, доставая мечи.
   - Ух, что сейчас будет!- воскликнул Глен, подскочив к одному из них.
   И снова этот горящий взгляд.
   - Лови!- кинул мне он меч. Рядом валялся воющий противник.- Ты же мечник?
   - Откуда знаешь?- удивилась я, в мгновение ока разоружая второго.
   - Твои ладони,- отозвался он, расправляясь с третьим.- Не похожи на ухоженные девичьи ручки.
   Я хмыкнула, что верно то верно. Когда со всеми было покончено, и мы стояли над их связанными телами, Глен спросил:
   - Что делать будем? Так их и оставим?
   - А почему бы и нет,- пожала плечами я, прилаживая чужой меч к поясу. Он был тяжелее моего, но годился.- Где так научился драться?
   - А ты?- посмотрел на меня парень.
   - Долгая история.
   - И у меня. Ух и далеко же мы отъехали,- оглядел безлюдную проселочную дорогу он.
   - Я бы обратно по ней не ехала, вдруг следом отправился кто-то,- заметила я, поманив рукой коня. Чистотой крови он не отличался, но спокойно ко мне подошел.- Не хотелось бы вновь с ними столкнуться. Объедем.
   Я посмотрела на небо. Солнце только-только начало садиться за горизонт, значит на часах было где-то около девяти. Придется опоздать на встречу к Шейрону.
   - Да ну нет,- фыркнул Глен, подходя к другому коню.- Если кто-то и будет, пронесемся мимо на всей скорости и все.
   - А если это будет маг?- поинтересовалась я.- Я не могу колдовать, забыл?
   - Где бумаги?- вспомнил он, когда мы уже уселись в седла и двинулись в сторону, куда нас везли. Повозку мы стащили на дорогу и сгрузили в нее всех наших похитителей. Лошадей взяли с собой. Оставим в какой-нибудь деревне. Да и меньше шансов, что нас нагонят, если вдруг кто из них освободится.
   - В надежном месте. Но без магии их не достать,- отозвалась я, крепче сжимая поводья и пришпоривая лошадь, следом неслись остальные, чьи поводья были прилажены к моему седлу.
   - А ты смелая,- спустя какое-то время сказал Глен.- Не зря дядя так хорошо о тебе говорил.
   У меня потеплело на душе. Но все равно там скребли кошки. Надо как можно скорее и, главное, не впутываясь в очередные авантюры, вернуться в город. Вскоре дорога свернула к какой-то деревушке. Я насторожено оглядывала деревянные дома. Подъехав к какому-то постоялому двору, мы привязали лишних лошадей и двинулись дальше.
   - Мне здесь не нравится,- сказал Глен, когда мы двинулись вглубь деревни.
   - Скрыть бы тебе свою рыжую голову,- пробормотала я.
   На нем была всего лишь куртка. Волосы горели почище костра.
   - Я тоже об этом думал,- с легкой досадой сказал он.
   Мы медленно двигались по дороге, чтобы не привлекать особого внимания. Но это не работало. При нашем приближении люди замолкали и долго провожали взглядами.
   - А знаешь, давай-ка прибавим скорости,- пробормотала я и пришпорила коня.
   Мы понеслись, оставляя за собой облако пыли. Наконец деревня осталась позади. Доехав до развилки, мы остановились. Вокруг простирались зеленые поля, которым края видно не было. Где-то на горизонте темнел лес.
   - Нам налево,- сказал Глен решив, что я не знаю куда свернуть.
   - Надо до темноты добраться до города,- сказала я, глядя на небо. Ночью на дорогах небезопасно. Тем более без магии.
   - Тогда поторопимся.
   И мы пустили галопом лошадей.
   Объездной путь занял гораздо больше времени, чем я думала. Мы проехали еще две деревни, несколько развилок и теперь сидели на постоялом дворе в третьей деревне. Надо было напоить лошадей, да и самим подкрепиться.
   Я сидела и уныло ковыряла вареную картошку. Вокруг стоял гомон. Да и Глен все никак не затыкался. Его прорвало на "веселые" истории из своей жизни. Он все болтал, болтал, но я никак не реагировала. Так и не дождавшись ответной реакции, он начал поглядывать на соседний столик, за которым сидели две ярко накрашенные девицы и активно строили ему глазки.
   Глядя на его лоснящуюся физиономию, я закатила глаза и встала.
   - Ты куда?- встрепенулся Глен, беспокойно поерзав. Ему явно не хотелось уходить.
   - В уборную, сейчас вернусь.
   Он расслабленно откинулся на спинку стула. Я фыркнула и вышла из зала. Спросив у тетки в замызганном фартуке, где здесь туалет, и получив в ответ красноречивый жест на дверь во внутренний дворик, я страдальчески вздохнула. Выйдя за дверь, я увидела деревянную будку и в нескольких шагах от нее прибитый к стене допотопный умывальник. Я подошла к нему, набрала в ладони воды и умылась. Вода приятно холодила кожу, освежая и приводя мысли в порядок. Неожиданно, до меня донеслось легкое дуновения ветра и гудение. Полыхнула вспышка. Я резко обернулась. Посреди двора растекался портал, из которого вышел высокий силуэт. Я остолбенела.
   - Привет, что ли,- криво усмехнулся он.
  
   31
  
   - М-морт?- от удивления я потеряла дар речи.- Что ты здесь делаешь??
   - Знаешь, я сам не в восторге. И был удивлен еще больше.
   Он взял мою руку и медленно провел большим пальцем по потускневшему кольцу. Я вздрогнула и отдернула ее.
   - Ты так и не спросила, как ты должна была выжить тогда, в лесу, если бы Мастер не остановил меня. Ты либо настолько не любопытна, либо на редкость забывчива,- с усмешкой сказал Морт.
   А мне скорее было все равно, но я спросила:
   - И как же?
   - Ты знаешь, как умирают маги?- поинтересовался некромант, продолжая меня рассматривать.- Их энергия расслаивается на жизненную и магическую, и когда они отделяются друг от друга, то угасают. Я связал твои энергии со своими, и это кольцо должно было передавать их, если бы ты начала умирать,- слегка склонил голову он.- И представь, каково было мое удивление, когда я почувствовал, что эта связь заработала. И мне вернулось все то, что было в твоем кольце. Крупица моей магии, отданная тогда, и ты. Твоя энергия и те воспоминания.
   Некромант замолчал. Я посмотрела на кольцо, потом на него. То есть он пережил все то, через что тогда прошла я?
   - Найти тебя было легче, чем ты думаешь. И, видимо, я очень кстати,- он перевел взгляд на мое предплечье, поддел пальцем антимагический обруч и потянул на себя. Тот податливо растянулся и порвался, после чего упал, гулко ударившись о камень.- Не благодари.
   У меня как будто груз с души свалился. Стало легче дышать, в голове посветлело, а давящая боль в висках прошла.
   - Но почему ты..? Я же...
   Я замолкла. Я не понимала зачем он здесь. Почему пришел? Ради чего? Точно не из-за меня. Особенно после того, что я сделала. Я чувствовала стыд, смятение и... еще что-то, что я никак не могла понять. Как будто бы горечь. Тогда, я буквально заглянула в душу некроманта и обнаружила там невероятную боль и сострадание, борющиеся с гордостью и холодностью, которая если и была когда-то напускной, то теперь слишком сильно впиталась в него. Найдя те скомканные клочки бумаги с перечеркнутыми словами, у меня болезненно сжалось сердце. Я не могла больше смотреть на него, как раньше. Теперь, пускай и немного, я знала какой он на самом деле.
   - Перестань,- резко сказал Морт.
   - Что?- недоуменно моргнула я.
   - Перестань так смотреть,- раздраженно отвернулся тот.- Знаю я этот взгляд. И презираю.
   Я невероятно удивилась.
   - Ты о чем?
   - Жалость.
   - Из-за чего мне тебя жалеть??
   - Это ты мне скажи,- прямо посмотрел на меня он.
   Я сникла. Жалость? Нет... не это чувство испытывала я. Хотя да, мне было его жалко. Из-за того, что он по понятным только ему одному причинам вынужден постоянно демонстрировать свою холодность.
   - Знаешь, да,- внезапно даже для самой себя сказала я.- Мне тебя жаль.
   Ничто не дрогнуло на его лице.
   - Мне жаль, что ты не доверяешь не просто людям, а самому себе. Мне жаль, что из-за этого недоверия тебе пришлось выстроить небывало прочную стену между собой и окружающими тебя людьми.
   - Видимо, недостаточно прочную,- посмотрел на меня своими синими глазами он.
   Я разозлилась:
   - Как это, недостаточно? Куда уж больше! Ты хотя бы понимаешь, насколько равнодушно и наплевательски ты все это время ко мне относился?? А мы вроде как друзьями считаемся, что ли.
   Лицо некроманта застыло.
   - Равнодушно и наплевательски?- повторил он.- Равнодушно и наплевательски... Не знаешь ты, дорогая, моего равнодушного и наплевательского отношения...
   Я фыркнула.
   - Надо возвращаться. Ты в добром здравии, поэтому на этом я тебя и покину. Как-нибудь сама доберешься,- сказал Морт, отворачиваясь и выходя на центр двора.
   - Да больно было надо! Я, к тому же, не одна,- скрестила на груди руки я.
   Некромант обернулся:
   - Да что ты! Я, оказывается, отвлек тебя от утех?
   - Что? Нет!- воскликнула я. Меня возмутил тон, которым он это спросил. Такой понимающий, как будто не в первый раз так думает.
   - А знаешь, останусь, пожалуй, ненадолго. Горло промочу.
   - Да делай что хочешь!- уже разозлилась я.
   В зал я зашла очень вовремя. Глен уже переместился за столик к размалеванным девицам, и им как раз принесли целый поднос спиртного.
   - За вас, дамы,- широко ухмыльнулся он, поднимая стакан с чем-то крепким и явно опасным для его юного организма.
   - Ты что,- прошипела я, подскакивая и отбирая у него стакан.
   - О, познакомьтесь, моя сестра,- представил меня "братец", а потом шепотом им добавил:- Она слегка не в себе, но вы не обращайте внимания.
   Я разозлено на него посмотрела, потом взяла поднос и с грохотом поставила его на столик, за который уже сел Морт.
   - Дамы, не расстраиваетесь, закажем еще,- послышался неунывающий голос Глена.
   Я закатила глаза и села.
   - Вот беда,- цокнул Морт, пододвигая к себе поднос.- Видно не сильно ты его удовлетворила, раз за добавкой пошел.
   Я с силой сжала край стола. Он никогда не позволял себе таких грубых высказываний. Некромант хмыкнул, взял одну из стопок и, даже не поморщившись, опрокинул в себя ее содержимое. В легкой задумчивости посидел, а потом досадливо сказал:
   - Водой разбавлено. Эй ты,- крикнул он разносчице.- Принеси нормальное пойло, а не это дерьмо, что подаете приезжим.
   Я жевала остывший картофель и глядела на то, как испуганная разносчица несет Морту запотевший графин и стакан. Я поперхнулась, когда поняла, что это не графин запотевший, а жидкость в нем мутная.
   - Вот это я понимаю,- выдохнул некромант, со стуком поставив пустой стакан на стол.
   - Кто твой друг?- к нам подошел Глен, держа за талию двух девиц.
   Морт поднял на него тяжелый взгляд, но тот продолжал безмятежно улыбаться. Потом он перевел взгляд на девиц, улыбки которых стали слегка испуганными. Вновь налив себе полстакана мутной жидкости, он одним глотком осушил его. Я с беспокойством на него посмотрела.
   - О, я вижу - друг хороший,- весело сказал рыжий, отодвинул стулья для девиц и сел рядом со мной.- Наливай,- он пододвинул свой стакан.
   - Э-э... вообще-то...- начала я, но потом поняла, что возражать бессмысленно и с тоской подумала о Шейроне. Он меня сегодня явно не дождется.
   Некромант расстегнул пару пуговиц на воротнике рубашки. Стала видна серебряная цепочка. Я посмотрела на его лицо, которое пересекал едва заметный шрам.
   - Что-нибудь сладкое для дам,- великодушно сказал Глен разносчице. Та ему улыбнулась и вскоре вернулась с глиняным кувшином.
   - Вишневая настойка,- сказал она.
   - Спасибо,- разулыбался Глен.
   Я закатила глаза и отставила в сторону тарелку, которую разносчица тут же забрала.
   - Ну наливай, что ли,- пробормотала я, глядя как девица с высветленными почти до белизны волосами флиртует с Мортом. Надо признать, ей это удавалось. Я с легким удивлением глядела как он, ухмыляясь, что-то ей рассказывает, а та смеется.
   Я глотнула из стакана, куда Глен налил мне настойки. У нее был сладкий вишневый вкус. Алкоголя вообще не ощущалось. Было похоже на слегка разбавленное вишневое варенье.
   - Не налегала бы так,- глядя как я опустошаю третий стакан, сказал Глен.
   - Ай,- отмахнулась от него я и язвительно добавила:- Кто бы говорил.
   Они с Мортом уже допили графин с мутной жидкостью и теперь развлекали девиц. Те с открытым ртом слушали рассказы некроманта. Я хмыкнула. Немудрено, что они могли увидеть в этой дыре? Да и маги в эту глушь редко заезжали. Ну, сыграл еще тот факт, что некромант выглядел впечатляюще. Для них, конечно же. Я уже давно привыкла к его показушным костюмам.
   Я откинулась на спинку стула и окинула его взглядом.
   Сегодня на нем был серый жилет и синяя шелковая рубашка, рукава которой были закатаны, обнажая сильные руки, покрытые шрамами. Я нахмурилась. Его запястья и ладони были испещрены еле видными старыми рубцами, и они были не от яда.
   Я решила посмотреть на бумаги, украденные Гленом. Незаметно повела пальцами и как будто достала их из внутреннего кармана. Расправила и сфокусировала взгляд на первой странице. Спустя какое-то время, я пришла к выводу, что это было очень сложное заклинание, и, если верить расчетам, опасное. Оно занимало всего два листа, остальные же бумаги были черновиками.
   - О, это мое,- попытался выхватить у меня бумаги рыжий, но я не дала.
   - Уже мое.
   Тряхнула рукой, с зажатыми в ней листами, заставляя их исчезнуть. А потом развела руки жестом фокусника и сказала:
   - Волшебство-о.
   Тот фыркнул.
   - Тебе все равно придется отдать их мне.
   - С чего бы это?- поинтересовалась я, делая пару глотков настойки.- Я решила оставить их себе за, так сказать, моральный ущерб.
   У того рот открылся от возмущения. Повернулся к Морту, но тот как раз вставал из-за стола, интересуясь у разносчицы:
   - Комната свободная есть?
   Та кивнула. Он взял со спинки стула свой длинный черный плащ, бросил на стол пару золотых (с лихвой покрывающий все, что мы тут заказали) и поднял бровь, глядя на девиц. Те, переглянувшись, поднялись и пошли следом за ним.
   Глен досадливо пробормотал:
   - Я ему не соперник.
   Все в трактире провожали его взглядами.
   - Повезло девкам,- донесся до меня завистливый женский голос.
   - Ну вот, мы снова вдвоем,- подперев рукой подбородок, посмотрел на меня Глен.- Если честно, я сначала подумал, что он твой парень.
   - Что?- невероятно удивилась я.- Я и он? Нет,- хмыкнула я.
   Мне и в голову никогда не приходило, что такое возможно.
   - Нет, конечно нет. Что за бред? Ты его вообще видел?
   - Как раз-таки да. И он увел двух моих барышень,- с легким восхищением сказал парень.- Но да ладно, переживу. Да и вернется он быстро. Стараться для них уж точно не будет,- хмыкнул парень, отправляя в рот остатки хлеба.
   - Что?- не поняла его я, шатаясь на стуле и печально вздыхая.
   - Вот ты точно перебрала,- глянул на меня он.- Пить, что ли, не умеешь?
   - А для этого нужны какие-то навыки?- попыталась огрызнуться я, но меня вновь повело в сторону.
   - Тебе нужно на свежий воздух. Вставай-ка,- Глен удержал меня на стуле, а потом помог подняться.
   Пока мы шли на выход, он умудрился пару раз подмигнуть и улыбнуться еще каким-то девицам.
   - Вот,- он усадил меня на скамейку около привязанных лошадей. Я мгновенно на ней распласталась.
   Странно, опьянело, казалось, только тело. Оно совершенно меня не слушалось. А разум был совершенно чист, и мыслей было все равно слишком много.
   - Звезды,- пробормотала я, глядя в ночное небо.
   Да, уже было темно. Настолько, что только сумасшедший сейчас куда-либо поедет. Не знаю, сколько я так лежала, думая над всем, что произошло за это время, и, почему-то, мысли возвращались к Морту, который где-то там развлекался сразу с двумя девицами. Это было настолько мерзко, что я даже старалась об этом не думать.
   Неожиданно я поняла, что Глен что-то говорит.
   - Что?- разлепила губы я.
   - Я спрашиваю, не замерзла?- повторил он.- Ты уже час тут лежишь.
   - Час?- невероятно удивилась я, с трудом садясь.
   - Я тебе воды принес,- парень наклонился ко мне, чтобы помочь.
   - Ты уходил?- еще больше удивилась я, цепляясь за его плечи.
   Он весело фыркнул.
   - Ой, молчи,- раздраженно буркнула я, наконец сев.
   Парень сел рядом и слегка придерживал меня.
   - Ты какой-то... слишком терпеливый,- пробормотала я, держась за него.
   - У меня мать пьет,- отозвался он.
   Я замерла и посмотрела в его светлые глаза. В них мелькнула тоска.
   - Не хотелось бы прерывать ваше воркование,- раздался ядовитый голос.- Рад, что вы, как и я, времени зря не теряли. Но больше я здесь задерживаться не намерен.
   Глен обернулся. Перевел взгляд с некроманта на свою руку, держащую меня. В его глазах проскользнуло понимание какой-то истины.
   - Мне это... тут надо еще кое-что сделать. Сейчас вернусь,- вскочив, сказал парень и скрылся за дверью, оставив нас одних.
   Я сидела и пила воду. Морт стоял, прислонившись к стене и пристально на меня смотрел. Рубашка была расстегнута, обнажая торс.
   - Ты так и не сказал, зачем сюда явился.
   - Делать мне, видимо, было нечего.
   Повисло молчание. Я не выдержала и ядовито сказала:
   - Но последний час было чем заняться.
   - Тебя это задевает?- спросил Морт, приближаясь.
   - Меня? Почему это меня должно задевать?- удивилась я, поднимаясь, держась за забор.- Это должно волновать твою моральность, но никак не мою.
   - А ты у нас моральная?- поднял бровь он.
   - Да,- гордо вскинула голову я.
   - Ошибаешься,- шепнул некромант и притянул меня к себе.
   Я ощутила легкую дрожь.
   - Что?- слабо пробормотала я, пытаясь скинуть с себя его руки.- О чем ты говоришь?
   - О чем? Об этом.
   Некромант медленно убрал прядь волос с моего лица, а потом приблизился. Я ощущала неуловимый, но пьянящий запах сандала, видела, что он смотрит на мои губы, и ощутила дрожь. Сердце гулко стучало, я закрыла глаза и...
   Томительное мгновение...
   - К черту,- выдохнул некромант и его губы накрыли мои.
   И время словно остановилось. Я перестала понимать где нахожусь, мысли улетучились. Я все сильней и сильней прижималась к нему...
  
   32
  
   Я пыталась привести в норму сбившееся дыхание. Я не понимала, что сейчас произошло. Почему было настолько хорошо.
   - Интересно,- вгляделся в мое лицо некромант.- Обвинила меня в том, что я себе не доверяю, а сама-то себя обманываешь.
   - Что?- слабо пробормотала я, с его помощью садясь обратно на скамью. Щеки жгло от смущения.
   - Все эти месяцы в столовой ты всегда выбирала мой столик, и я, волей-неволей, сидел с тобой. Сама того не понимая, ты подходила ко мне всякий раз как видела.
   - Ты не прав,- пробормотала я.
   Я общалась с ним, потому что он принимал меня такую какая я есть. Он знал абсолютно все. Про отца, про его темные дела, про то, что и я теперь в них замешена. И Морт просто принимал это, знал меня. Я больше никому не могла об этом рассказать. Чувствовала себя из-за этого невероятно одинокой. Я ни с кем не могла поделиться этим. А Морт просто... терпел меня.
   "Нет",- поправила себя я. Он как раз-таки не терпел. Если я что-то делала не так, он прямо говорил мне об этом. Когда как вот другие терпели. Мне просто было комфортно рядом с ним. Я чувствовала себя собой. Не надо было притворяться. Да, он мне нравился. Ведь это нормально, когда человек общается с теми людьми, которые ему нравятся. Но любить его? У меня же был Шейрон. Или нет?..
   Некромант поднял бровь.
   - Вижу, тебе есть над чем подумать.
   Я хотела что-то сказать, но тут дверь трактира распахнулась и появился Глен:
   - И я снова тут!- воскликнул он.- К сожалению, не нашел того, что искал, поэтому можем ехать.
   - Я беру ее коня,- сказал некромант, подойдя к лошади и погладив ее по носу.
   - Ты едешь с нами?- растерянно пробормотала я, окончательно запутавшись.- А я куда?
   Внутри бушевало смятение, непонимание.
   - Можешь поехать со мной,- предложил парень, прилаживая свою сумку к седлу и украдкой глядя на Морта.
   Тот уже сидел в седле. Рубашка вновь была застегнута, плащ накинут на плечи, только вот куда делся жилет - оставалось загадкой.
   Глен помог мне забраться в седло, после чего залез сам. Я, натянув капюшон поглубже и покрепче обхватив парня, закрыла глаза и погрузилась в спасительную дремоту.
   Меня разбудило истошное лошадиное ржание и ощущение, что я вот-вот упаду. Я открыла глаза и сильнее вцепилась в Глена, поняв, что конь встал на дыбы. Вокруг раздавался свист, какой-то шум и голоса. Я сначала не поняла где мы. Но, судя по огням вдалеке, город был всего в паре километров. Оглядевшись, я поняла, что нас кто-то окружил. Но тревоги не было, я знала, что Морт со всем разберется.
   И действительно, не прошло и минуты, как мы вновь двигались вперед. Но сон все не шел. Я молча рассматривала переливающийся огнями город, обнесенный огромной стеной. Некоторые дома были построены за ней, но все кто там жил считались городскими жителями. Всю дорогу мы молчали. Правда, при въезде в город пришлось спешиться и доказывать охране, что мы студенты, которые были на задании по поручению Академии Магии. Вид Морта внушал если не доверие, то хотя бы убеждение в том, что перечить ему явно не стоит. Поэтому ворота нам открыли.
   Подъехав к Академии мы вспомнили, что ночью нам в нее не войти.
   - Есть где переночевать?- спросил некромант у Глена.
   - Да,- ответила я, на него не глядя. Мне было неловко.- Переночует со мной.
   - Не сомневался,- скривился некромант, развернул коня и был таков.
   - Эм-м...- протянул рыжий.
   - Слезай, я поведу,- сказала я, не показывая вида, что меня все это неплохо так задело, и выпихнула его из седла.
   Тот послушно слез и залез позади. Я направила лошадь к дому отца, усилием воли отгоняя слезы. Потом. Я подумаю обо всем этом завтра. Сейчас домой. Отец сказал, что его сегодня не будет. Идеально для того, что переночевать и привести с собой незнакомца.
   - Располагайся,- сказала я, когда мы вошли.
   Хлопнула руками, и зажглись магические сферы, висящие под потолком. Я внезапно вспомнила, кем этот рыжий на досуге подрабатывает - запускает руку в карманы с чужим добром. А здесь полным-полно отцовских вещей. Не хватало еще, чтобы что-то пропало. Поэтому я провела его прямо до гостевой комнаты и сказала:
   - Отсюда ни ногой. Ванная там есть. Понял?
   - Понял,- кивнул он.
   Меня царапнули сомнения. Если бы этот дом был мой, я бы с легкой душой оставила здесь Глена. Но здесь жил отец и я понятия не имела какие документы, артефакты, тайники и еще черт знает что здесь было.
   - Пожалуй, я посплю с тобой,- сказала я, обнося дверной проем заклинанием, чтобы через него нельзя было выйти. Но на него нельзя было полностью полагаться, я помнила о тех чудо-перчатках что были у парня. Мало ли что еще у него найдется.
   - Э-э... Ты это серьезно?- выпучил глаза он.
   Комната была приличной по размерам. Напротив двери стояла двуспальная кровать. У другой стены был диван, рядом - неразведенный камин.
   - Ложись спать,- посоветовала ему я, накладывая такое же заклинание на окно и камин (мало ли).- Встаем рано. Я не знаю, когда вернется отец.
   Сказала и, не раздеваясь, легла на кровать. Глен немного постоял, после чего вздохнул и пошел к дивану.
   Я долго смотрела в потолок, думая о сегодняшнем дне. И не заметила, как заснула.
  
   33
  
   Проснулась я от того, что кто-то тормошил меня за плечо.
   - Эй, проснись, нам уже пора. Уже восемь.
   - Сколько?!- подскочила я, мгновенно просыпаясь.
   У меня был всего лишь час до встречи с бароном!
   - Мне нужно собираться,- я бросилась наверх в свою комнату.
   - Эй, сними заклинание!
   Я быстро переоделась в чистую одежду, приладила к поясу ножны и быстрым движением руки материализовала свой меч. Медленно провела по нему пальцем и с сожалением отложила в сторону. Слишком уж он был у меня примечательный. Поэтому пришлось спуститься в тренировочный зал, который в прямом смысле был пропитан моим потом и кровью. Именно здесь проходили все наши тренировки с отцом. Отгоняя от себя не самые приятные воспоминания, я взяла один из мечей, что были в избытке вывешены на стене. Он не был тренировочным, был хорошо сбалансирован и отлично мне подходил.
   - Эй!- недовольно воскликнул Глен, заметив меня в коридоре.- Выпусти меня!
   - А,- вспомнила я, снимая заклинание.- Можешь идти. Я все утро буду занята. Тебе повезло.
   - Мне кое-что нужно,- он посмотрел на меня.
   - Бумаги не отдам, уж прости,- покачала головой я.- Насколько я поняла, они опасны. Я не могу их тебе отдать, не хочу чтобы они попали в ненадежные руки.
   Он почесал свою рыжую макушку.
   - Ладно. До скорого.
   Сказал и ушел. И снова этот сверкнувший взгляд... Явно решил взять еще одно дело. Я страдальчески вздохнула. А если он снова во что-нибудь вляпается?? Но, глянув на часы, я мгновенно обо всем этом забыла и стала собираться, как сумасшедшая. Через десять минут я была полностью готова. Успела даже поесть. Точнее напихаться батоном и запить это водой. Мне надо было поторапливаться, чтобы успеть доехать до Нового города, где жил барон.
   Меня не уставал поражать контраст, царивший в Ривелле. Две части города и река между ними. Старый и Новый Город, где начинались свежевыстроенные фешенебельные районы. Старый же занимал бОльшую часть, здесь невозможно было найти дома выше двух-трех этажей, но и на этой стороне хватало контрастов. В центре возвышалась городская Ратуша, где периодически проходили различные заседания во главе с Повелителем, рядом - огромная, вымощенная камнем площадь, окруженная дорогими торговыми лавками и ресторанами. А стоит пройти буквально пару шагов, как попадаешь в сеть узких улиц, с грязевой дорогой, где с трудом разъезжаются повозки. Но самым опасным и отвратительным местом по прежнему оставалось Дно.
   Я вздохнула и огляделась.
   Глен забрал коня. Надеюсь, отведет его куда-нибудь, где о нем позаботятся. А то мы как-то про него забыли...
   - Извозчик!- крикнула я.
   Открытый экипаж остановился. Я забралась на него.
   - В новый город, и как можно скорее!
  
   ***
  
   Остановив повозку за несколько домов от указанного адреса, я расплатилась с кучером и вышла. Вдохнула свежий утренний воздух и пешком направилась вверх по аллее. Она совершенно отличалась от улиц Старого Города. Широкая, вымощенная камнями дорога, и такие же широкие пешеходные дороги с бордюром, у которого через каждые несколько шагов были посажены высокие деревья с густой кроной. Я подошла к нужному мне дому. У кованных ворот стоял охранник.
   - Назначено?- спросил он.
   - Да,- отозвала я.
   - Проходите,- открыл он решетчатую калитку.
   Я, вся подобравшись, зашла во двор. Пройдя мимо весело журчащего фонтана, я увидела стоящего у крыльца привратника. Он, цепким взглядом меня осмотрев, кивнул и жестом велел следовать за ним. Мы зашли за дом и вошли через заднюю дверь. Там ожидало двое охранников, которые спросили:
   - Оружие есть?
   - Нет,- сказала я.
   Пока они меня обыскивали, я рассматривала коридор. Все, абсолютно все, отличалось помпезностью убранства. Картины и зеркала были в золоченных массивных рамах. Пол устилали густые красные ковровые дорожки с золотыми линиями по бокам.
   - Все чисто, проходите.
   Меня провели к открытой двери комнаты. Я зашла внутрь.
   - О, нас еще прибавилось,- раздался чей-то радостный возглас.
   Комната резко контрастировала с остальным убранством дома. Вдоль стен стояли шкафчики для одежды, здесь явно переодевалась прислуга. На скамьях перед ними сидели две девушки, застывшие в напряжении. Еще три стояло у шкафчиков. Все они окинули меня хмурыми взглядами. Но была еще одна...
   - Я Фаина,- лучезарно улыбаясь, протянула мне руку светловолосая девушка.
   У нее были длинные волнистые волосы, светло голубые, почти серые глаза смотрели дружелюбно. Но мне она не понравилась. Что-то внутри забеспокоилось, когда я словила ее взгляд.
   Сначала я слегка растерялась от такого теплого приветствия и собралась уже было ответить на рукопожатие, как вдруг меня царапнуло легкое сомнение.
   - Предпочитаю не называть имен,- немного грубо отозвалась я, проигнорировав ее руку.
   - Чего все тут такие злые,- пробормотала девушка.
   Я хмыкнула, окинув ее оценивающим взглядом. Легкая, гибкая, в не стесняющей движения одежде. Никаких украшений, заклепок, заколок, которые могли бы отвалиться. Я посмотрела на ее руки. Ухоженные, мягкие, без порезов и мозолей, только на нижней части ладони кожа казалась несколько грубее. Явно от шершавой рукояти ножа. Я перевела взгляд на остальных. Все точно так же осматривали меня.
   - Привет!- снова подскочила блондинка, когда в комнату вошла очередная девушка.- Я Фаина!
   Та, точно так же растерявшись, пожала ее руку.
   Я посмотрела на ее обувь, заляпанную засохшей грязью и поняла, что она шла сюда пешком.
   - Ты откуда?- продолжала радостно сверкать улыбкой девушка.
   Я редко чувствовала себя уверено. На занятиях никогда особо голос не подавала, так как знала, что всего материала не помнила, поэтому ни с кем не спорила. Только на практической магии я всегда ощущала какую-то силу, что позволяла мне порой вести себя довольно нагло. А после возобновления тренировок с отцом, я начала чувствовать уверенность постоянно. Где бы не находилась и куда бы ни шла. Я даже самого отца стала бояться куда меньше, что уж говорить об остальных людях. Здесь же я, насколько могла судить по ощущениям, была единственным магом. Что не удивительно. Маги редко занимались подобным, однако такое случалось. Но только не боевые маги.
   - Да заткнись ты,- посоветовала я блондинке.- Никого здесь совершенно не трогает все это твое напускное дружелюбие. Все знают кто они и кто ты, и все прекрасно понимают для чего мы здесь и по каким критериям нас отобрали.
   Она замолчала. Ее глаза начали медленно наполняться слезами.
   - Да, поплачь еще,- раздраженно фыркнула я, скрещивая руки и прислоняясь к стене.- Какой жестокий мир тебя окружает, не верят твоей актерской игре.
   Кто-то из девушек пожал плечами, кому-то наоборот стало ее жалко. А я лишь подумала о том, что каждый добивается своей цели любыми способами.
   - А ты у нас, значит, крутая,- медленно спросила девица, до этого тихо сидящая в углу.
   Наши взгляды встретили. Ее темные глаза смотрели остро и враждебно. Обветренное смуглое лицо светилось злобой. Внутри поднялась неприязнь.
   - У тебя какие-то проблемы?- поинтересовалась я.
   Та поднялась, она оказалась на две головы выше меня.
   Никогда не любила находиться в женском коллективе, где царила показушность, презрительное оценивание и высокомерие. Особенно вот в таком обществе. Где для многих, если не для всех, эта работа была единственной возможностью подняться. Сомнений в том, что барон заплатит много денег, не было. А большинство тех, кто вынужден заниматься наемным трудом, остро в них нуждались.
   - Хочешь проверить?- угрожающе нависла она надо мной.
   У меня не было опыта борьбы с особями женского пола. Всегда, на мечах, ножах или в рукопашную, я дралась с мужчинами. У них была своя физиология, свои слабые места. Женщины же обладали совершенно другим набором боевых данных. Это было то самое упущение в тренировках отца.
   - Да ладно тебе, понятно, что ты не просто так тут оказалась,- сказала я, стараясь сгладить накалившуюся обстановку.- Мы все.
   Ее ноздри раздувались, втягивая воздух. А я с легкой тоской думала, когда же до такого докатилась.
   - Расслабьтесь,- подала голос другая девушка.- Здесь это не к месту.
   Девица, бросив на меня последний уничижительный взгляд, отошла. Я же принялась с интересом прислушиваться к магическому фону в этой комнате. Когда ты маг, то слышишь и чувствуешь намного больше, чем обычные люди. В школе у нас был такой предмет, на котором нам подробно рассказывали про физиологию и устройство организма каждого вида существ. Маги были более восприимчивы к окружающей энергии и открыты к тому или иному ее виду. Кто-то к стихийной, как я, кто-то к общей - светлой или темной. Но основное отличие от обычных людей было в самом строении нашего биополя, оно воспринимало энергию вокруг более остро. Мы ощущаем каждого человека как пульсирующий сгусток жизненной энергии, мага - более четко, так как у него больше открытых каналов. Чувствуем энергию всего живого, что нас окружает. Но в то же время мы можем экранироваться, маскировать свою магию, подстраивая ее под общий фон. Кто-то делает это лучше, кто-то хуже. Но когда за твою маскировку берется поистине сильный маг, то никто, кроме тебя самой, не сможет узнать кто ты на самом деле.
   Меня насторожил периодически проскальзывающий гул магии. Он как будто бы скользил за маскирующим его пологом, изредка проходя по более тонкому месту. Я вся подобралась внутри. Кто-то в этой комнате что-то скрывал. Впрочем, как и я.
   - Идите за мной,- раздался голос с порога.
   Я пошла первой, всеми нервами ощущая свою открытую спину. Впереди шел тот самый привратник.
   - Остановитесь здесь,- сказал он.
   Мы стали вдоль стены коридора. Перед нами возвышались широкие дубовые двери. Они распахнулись, и на меня пахнуло настолько мощной магией огня, что даже дыхание перехватило. Перед нами стоял мужчина в алой мантии с орлиным носом и таким же хищным взглядом. Маг при бароне. Он медленно обошел всю нашу шеренгу.
   - Нет. Нет,- говорил он, проходя мимо каждой.- Да. Нет. Хм,- остановился он около той самой блондинки.- Да. Да. Нет. Нет. И...
   Маг остановился около меня, к чему-то прислушиваясь.
   - Некромант?- спросил он, вглядываясь в мои глаза.
   - Что?- невероятно удивилась я.
   Он слегка прищурился, разглядывая пространство вокруг меня. Я похолодела, помня о всех тех махинациях с энергией, что совершил Морт, и нервно потерла палец с которого утром сняла кольцо-артефакт.
   - Вас лечил некромант,- слегка подняв бровь, сказал мужчина.
   - Да,- не стала отрицать я.
   - Занятно. Что ж, да,- вынес свой вердикт он.- Вы все - в мой кабинет. Остальные - на выход.
   Я заметила разочарование, мелькнувшее на лицах тех, кто получил отказ, и зашла в кабинет вслед за тремя девушками. Быстро нас, однако, отсеяли.
   Только я переступила порог комнаты, как почувствовала легкое покалывание, пробежавшее по всему телу. Стены кабинеты были пропитаны заклинанием правды. Удобно.
   - Вас четверо,- начал маг, закрыв за собой дверь и садясь за стол.- И вас собрал здесь барон чтобы найти себе телохранителя. Имя?
   - Элизабет,- вырвалось у меня прежде, чем я успела подумать.
   Он опустил взгляд в бумаги. На Полуночной Битве я назвалась как Элиза Милосская. В принципе, это было правдой. Мамина фамилия до замужества была именно такой.
   - Дальше?
   Я вспомнила свою любовь к матери и ненависть к отцу. Подняла внутри то, что мне претит любая связь с ним и его именем.
   - Милосская,- сказала я с трудом, заклинание правды хваталось за истинные факты моей жизни, не позволяя ничего придумывать.
   Воспоминания о матери всегда отдавались внутри теплом и горечью. Я пару лет ее не видела, а потом отец сказал, что она умерла. И я ее больше никогда и не увижу.
   Одна из девушек не прошла проверку на имя. Но мага это совершенно не смутило, так как многие предпочитали представляться псевдонимами. А я думала что бы они сказали, услышав имя отца. Я всегда удивлялась тому, насколько он известен в таких кругах и одновременно остается неизвестным в других.
   - Я думала, что сам барон будет нас выбирать,- подала голос блондинка, улыбаясь и глядя на мага.
   Она все еще пыталась казаться непосредственной, однако ее спина была напряжена.
   - Барон уже вас выбрал,- отозвался тот, кладя перед собой следующий лист.- Моя же задача - выбрать именно ту, что обладает необходимыми качествами. Ваше оружие?
   - Ножи,- отозвалась она, поправляя прическу.- Но он ведь здесь? Он ведь посмотрит на нас?
   Я закатила глаза. Неужели она думает, что если она красива, то все, барон выберет именно ее? Магу видимо пришла на ум та же самая мысль и он несколько раздраженно ответил:
   - Да он здесь, но увидит только ту, кого я выберу.
   Я почувствовала неладное. Но не успела я что-либо предпринять, как блондинка материализовала в руках метательные ножи. Один из них в мгновение ока оказался в горле одной из девушек, а двое остальных летели в мага. Оба вонзились в его руки, на время обезвредив его. Громыхнуло заклинание, все вокруг заслало дымом, а меня откинуло в сторону. Я успела заметить как мелькнула ее голова в просвете открытой двери.
   - Гадство,- кашляла я, пытаясь подняться.
   Нельзя было допустить, чтобы эта девчонка убила барона. А пришла она сюда именно за этим. Из-за нее рушились все мои планы! Точнее планы Ордена!
   Это придало мне сил, я вскочила и бросилась за ней, на ходу материализуя меч. Да, она тоже оказалась магом. Не зря она мне сразу не понравилась. Впереди раздавались крики, хруст и свист ножей. Пробежав мимо бесчувственных тел, я взлетела по лестнице. В меня полетели ножи, но я отбила их мечом. И вот, я наконец увидела ее.
   Мы стояли в коридоре, более широком чем раньше. Ее глаза полыхали мертвецким холодом, губы кривились, по лезвиям ножа проходили разряды магии.
   - Ты мне сразу не понравилась,- пробормотала я, напряженно думая что делать. Открывать, что я боевой маг или нет.
   Девица не теряла времени даром и послала в меня мощное обездвиживающее заклинание, сметающее все на своем пути. А сама юркнула за дверь. Я завертела мечом, разрезая заклинание и проскальзывая сквозь него. Магия опалила рукав, он загорелся. Я бежала к двери, стряхивая пламя.
   Я вбежала в распахнутую дверь и чуть не споткнулась о тела охранников. Выругавшись, я вынула пару ножей из их тел и метнула в блондинку, что уже обернулась на мою ругань. Один попал ей в ногу, она дернулась и зашипела от боли, выдергивая нож. Но я уже подскочила к ней, с силой швырнула ее на пол, заломила руки за спину и приставила меч к горлу.
   - Даже не думай пошевелиться, убью не раздумывая,- прошипела я.
   Внутри все жгла ярость и злоба. Хотелось заставить ее страдать и мучатся. Хотелось...
   Я испугалась своих мыслей. Моя хватка ослабла. Она это почувствовала, вывернулась и ударила меня ногой в живот и развернулась к барону, жалко жмущемуся в углу. Мы были в столовом зале, он явно только-только заканчивал утреннюю трапезу, когда его так бесцеремонно прервали. Стулья были перевернуты, половина тарелок вперемежку с едой покрывала пол.
   - Ну уж нет,- я схватила ее за волосы.
   Те легко поддались, и у меня в руке остался длинноволосый парик. Коротко-стриженая темноволосая девица злобно на меня посмотрела. Мы сцепились. Дралась она на славу. Но не успела я взять ее в захват, как полыхнула вспышка и нас откинуло в стороны. Пахнуло магией огня.
   - Увести ее!- рыкнул маг, указывая на бывшую блондинку, закованную в магически путы.
   Та не сопротивлялась, пока охранники уводили ее. Лишь кинула на меня полный лютой ненависти взгляд. Я поморщилась.
   - Ох, ох,- барон, с трудом поднимая свои объемные телеса.- Как вы могли допустить подобное?
   - Приношу свои извинения, барон,- поклонился ему маг. На его ладонях виднелись грубо залеченные раны.
   - А, Элиза,- посмотрел на меня толстяк, добродушно щурясь.- Карл, кажется это то, что нам надо.
   Я, успевшая в суматохе дематериализовать свой меч и позаимствовать уже другой у поверженного охранника, теперь стояла, облокотившись на него.
   - Возможно. Ты,- взгляд на меня,- за мной. А вам, барон, стоит отдохнуть.
   Я отбросила меч в сторону и пошла вслед за магом. Мы не вернулись в его кабинет, который, скорее всего, был разгромлен, а поднялись на третий этаж в библиотеку.
   - Сложилась непростая ситуация, подрывающая весь мой авторитет,- потер переносицу он.- Я видел тебя на Полуночной Битве. Ты произвела впечатление стойкого бойца. Сейчас ты проявила собранность и преданность делу. Как я понял, в гильдиях ты не состоишь?
   Я ощутила как на меня легла дымка заклинания правды.
   - Не состою,- вырвалось у меня.
   - Причинить вред барону не желаешь?
   - Нет.
   - Следить за ним и отдавать полученную информацию сторонним лицам?
   - Нет,- отозвалась я.
   Я действительно не знала зачем мне вообще нужно было устраиваться к нему на службу. Лично для меня, если убрать все остальное, это были деньги, в коих я действительно нуждалась.
   - Для чего тебе тогда на него работать?
   - Ради денег,- не раздумывая сказала я.
   Маг немного подумал, потом вновь потер переносицу.
   - Времени не так много. Завтра проходит инициация нового Повелителя. Барон заявлен как один из свидетелей, а после приглашен на званный вечер, где ему понадобиться сопровождение. Приглашение рассчитано на него и его спутницу. Поэтому...- он окинул мою потрепанную одежду взглядом и достал из мантии небольшой мешочек монет.- Это деньги на расходы. Сама понимаешь, выглядеть надо соответствующе.
   Когда мешочек перекочевал в мой карман, я воодушевилась. Как-то все легко складывается.
   - Однако,- сказал маг.- Тебе нужно будет подписать договор.
   Ну вот.
   Он подошел к письменному столу, вынул из-под мантии скрученный в трубочку пергамент и разгладил его. Я никогда не была особым специалистом по части всяких сделок и прочего, однако после прочтения данного документа я почувствовала, как меня буквально связывают по рукам и ногам.
  
   "Я, (вписать имя), обязуюсь отвечать за охрану, безопасность и неприкосновенность барона Гатэзье (далее - охраняемое лицо).
   Обязуюсь гарантировать безопасность, не допускать физического воздействия на охраняемое лицо и при попытках подобного воздействия немедленно его пресечь".
  
   И это была лишь малая толика из всего того, что там было прописано. Период действия договора был меньше суток, но сумма была внушительной. Конечно, в случае успешного выполнения всех моей обязанностей.
   - Договор вступит в силу завтра в пять часов дня. В это время ты уже должна быть здесь, где получишь весь необходимый инструктаж.
   Я пожала плечами. Взяла перо, вписала свое имя, где требовалось, а потом, слегка видоизменив подпись, расписалась внизу.
   - Завтра в пять,- сказал мне на прощание маг и я ушла.
  
   ***
  
   Поплутав немного по городу, чтобы исключить возможность слежки, я вернулась домой.
   Отца до сих пор не было. Я быстро переоделась в студенческое и поспешила в Академию. И пришла, как оказалось, весьма кстати. Знакомый мне стражник, который когда-то не хотел меня пускать, заламывал руки рыжеволосому пареньку. Тот истошно и крайне нецензурно вопил.
   - Что происходит?!- подскочила я к ним, возмущенно глядя на все это.
   - Эльза!- воскликнул Глен.- Скажи этому психу, что...
   - Заткнись,- хорошенько приложил его о ворота стражник.- У него был краденный пропуск!
   Все мое возмущение пропало.
   - Идиот,- пробормотала я, глядя на парнишу.
   - Что?- обернулся стражник.- А, это вы.
   - Произошла ошибка, он, видимо, перепутал пропуска со своим соседом,- сказала я, глядя как пыхтящий стражник пытается надеть оковы на извивающиеся, как змеи, руки Глена.
   - Да, все так и было,- заявил тот.
   - Мне позвать кого-нибудь из администрации?- поинтересовалась я.- Это студент нашей Академии.
   - Да?- ослабил хватку стражник.- А чегой-то он не в форме?
   - Мне откуда знать?- начала злиться я.
   - Ладно, проходите,- пробормотал охранник, отпуская паренька.
   - Ты что, совсем уже?- прошипела я Глену, когда мы шли по территории Академии.- Воровать в Академии?? Профессор Элби, в смысле дядя твой, тебе разве пропуск не сделал?
   - Неа,- покачал головой он.- Говорит, мне лучше сидеть здесь. Где была?
   - А ты где был?- прищурилась я, глядя на его чересчур довольное лицо.
   - Да так... прогулялся по свежему воздуху,- распылался в улыбке тот.
   Я вздохнула. Главное, он тут, жив, здоров и невредим.
   - Ладно, пойду верну пропуск. А ты - не грусти,- ущипнул меня за руку рыжий и был таков.
   - Поговорим?- неожиданно опустилась на мое плечо рука.
   Я вздрогнула, мгновенно узнав голос.
   - Шейрон,- пробормотала я, чего-то испугавшись.
  
   ..Синие глаза, аромат сандала...
  
   - Где была?- поинтересовался он.
   - По делам отъезжала, прости, что не предупредила, не успела,- я боялась посмотреть ему в глаза.
   - Но сейчас свободна?- продолжал Шейрон, мягко толкая меня в сторону скамеек.
   - Да,- обреченно выдохнула я, сев.
   - Много времени это не займет.
   От этих его слов мне неприятно скрутило желудок. Что он этим хочет сказать?
   - У нас довольно странные отношения. Мне нужна ясность. Ты постоянно меня избегаешь, но в те короткие встречи даешь надежду на...- Шейрон замолчал.- Я не знаю что думать. Я многим тебе обязан, но так больше продолжаться не может. Между нами еще что-то осталось? Нет,- поправился он.- Ты хочешь, чтобы между нами что-то было?
   Этот вопрос отозвался внутри пустотой. И усталостью. Я не знаю.
   Раньше мне было невыносимо, когда его не было рядом. Потом его просто не хватало. Теперь же было что-то другое. Я что-то чувствовала к нему только тогда, когда видела. Я изменилась. Той Эльзы, что тогда влюбилась, любила и была готова на все ради него, больше не было.
   - Не знаю, наверное,- отозвалась я, глядя в сторону.
   - Наверное? Что с тобой происходит?
   - Я... Понимаешь, я... Я не знаю.
   Я устало на него посмотрела. Его серые глаза с болью на меня глядели. Но вот он моргнул и их окутала непроницаемая пелена.
   - Как прошла ночь с Гленом?- раздался ядовитый голос за спиной.- О, Шейрон, здравствуй, а я тебя и не заметил.
   Я обернулась. Перед нами стоял Морт. Одет он был на удивление неопрятно. По-моему, в ту же самую рубашку, красовавшуюся на нем вчера. Глаза были красными, как от недосыпа. Руки в свежих ожогах и порезах, как будто он недавно проводил ритуал.
   - С кем?- резко повернулся Шейрон.
   - С Гленом,- любезно повторил некромант, обходя скамейку нетвердой походкой, он слегка прихрамывал.- Да и я с ней вчера неплохо провел время.
   Маг огня дернулся, как от пощечины. А потом покачал головой, устало потерев переносицу.
   - Знаете,- поднялся он.- Я давно перестал что-либо понимать. И даже не хочу понимать, что происходит. Скажу только одно, ты мне не безразлична,- посмотрел на меня он.- Но я уже устал от всего этого. Я больше так не могу. Я всегда был готов помочь тебе, даже если это не было в моих силах, но ты никогда не обращалась ко мне за помощью.
   Его слова отдавались внутри горечью и... пустотой. Я ничего не чувствовала, не хотела остановить его, возразить, отрицать что-либо. Морт же стоял, скрестив на груди руки и внимательно за нами наблюдал.
   - Как все трагично,- фыркнул он.- И, на удивление, сопливо. От тебя, Шер, такого не ожидал. Особенно учитывая твою жизнь и то, чем тебе приходилось заниматься. Да и приходится. Чего ты, Эльза, так удивленно выпучила глаза? Он тебе ничего не рассказывал? У вас не было задушевных бесед о его нелегком детстве? О его двойной жизни?
   Шейрон тяжело на него посмотрел.
   - Я сказал что-то, чего не должен был говорить?- притворно удивился некромант.- Ах, да. Мы же вроде друзья. Доверие и все такое. Но вот какая мелочь... У меня нет друзей.
   - Морт,- пробормотала я.
   Что на него нашло?
   - Молчала бы,- посмотрел на меня он.- Ничего ты не знаешь.
   - Ах, так просвети меня,- разозлилась уже я.- Расскажи теперь о своей тяжелой жизни! У тебя она, наверное, потяжелее нашей будет!
   - Внезапно заинтересовалась? Тебя раньше никогда не трогала моя жизнь.
   - Может потому что ты пресекал все мои попытки что-то узнать?-язвительно сказала я, вскакивая.
   Мы не заметили, как Шейрон ушел.
   - Сама хороша. Только и делала, что ныла,- не остался в долгу он, подходя ближе.- Ныла и ныла, жаловалась на свою жизнь, не осознавая всех тех возможностей, что открывались перед тобой. Вместо того, чтобы взять себя в руки и просто подумать, ты жаловалась. Знаешь, чего мне стоило донести это до тебя? А? Чего стоило, чтобы ты наконец поняла, насколько тебе повезло?
   Я оторопело на него смотрела. Ярость куда-то пропала. Я жаловалась? Возможно. Было сложно. Но он помогал мне? Да ничего подобного!
   - Что бы я тебе ни говорила, ты опускал меня как только мог, втаптывая в грязь и выворачивая наружу!
   - Я говорил правду! Я говорил все, как есть! Всякий раз, когда ты жаловалась на свою трудную жизнь, на отца, что я делал? Молча слушал и поддакивал?- поинтересовался Морт.- Да как бы ни так! Да, возможно я порой перегибал палку. Но, как видишь, это пошло только во благо. Я не позволял тебе расклеиться и пасть духом. И, поверь мне, это было нелегко!
   Я молчала.
  
   ..- Чего такая мрачная?- поинтересовался некромант, подсаживаясь ко мне за столик.
   - Отец,- с отвращением сказала я, отодвигая от себя тарелку.
   Мы сидели в трактире. За окном стояла ночь, завывал мартовский ветер, шел мокрый снег.
   - Я тела не чувствую,- поморщилась я.- Только боль. Куча синяков. А еще в Академию надо обратно, а на улице мерзость, а не погода. А-а,- провыла я, запустив руки в волосы.- За что мне такое?
   - Напомнить?- поинтересовался он, подняв брови.- Ты сама это выбрала.
   - Ничего я не выбирала,- пробурчала я.
   - У тебя был выбор. Был ведь?- посмотрел на меня Морт.- Либо ты вступаешь в Орден, либо Шейрон умирает.
   - Никакой это не выбор, это...- я задохнулась от возмущения.- Как это я могла выбрать?? Шейрон ведь умер бы!
   - Возможно,- пожал плечами некромант.- А может и нет. Но выбор был. Поэтому не ной. В этом тоже есть свои плюсы.
   - Плюсы?- фыркнула я.- И какие это? То, что такими темпами я похоже спать вообще перестану? О, да, это огромный плюс! Или то, что теперь я не могу быть с Шейроном? А?
   - Послушала бы ты себя со стороны,- скривился Морт.- Ах, какая я несчастная. Пожертвовала собой ради любви, теперь страдаю и мучаюсь, ах. Пожалейте меня в моей никчемности, потому что мне себя уже надоело жалеть. Или еще не надоело?- его пронзительно синие глаза въедливо на меня глядели.
   Я почувствовала себя уязвленной.
   - Ты не знаешь о чем говоришь,- попыталась огрызнуться я.- Ты не в состоянии это понять!
   - О, ну конечно,- хмыкнул он.- Это ведь всего лишь я.
   У меня внутри появился неприятный осадок. Как будто он был прав, но я не хотела этого признавать...
  
  
   ..- Хочется сдохнуть!- воскликнула я, садясь рядом с ним за стол.
   Мы сидели в столовой и завтракали.
   - Меня все достало,- я поглядела на молочный пудинг.- Меня уже просто тошнит.
   - Жалеешь?
   - Что?- подняла голову я.
   - Жалеешь?- повторил некромант, его синие глаза внимательно на меня смотрели.
   - Я... нет, в смысле?- не поняла его я.
   Внутри поселились неоднозначные чувства. Да, было тяжело, но я не хотела, чтобы вместо этого Шейрон был бы мертв.
   Морт усмехнулся...
  
  
   ..- Вот что за жизнь такая,- бормотала я.
   - Даже спрашивать не буду,- отозвался некромант рядом.
   Мы снова сидели в столовой.
   - Вот представляешь, я теперь с отцом буду еще и магию изучать!- негодующе прошипела я.- Как будто мне охота проводить с ним больше времени! Нет, конечно интересно, что же там такое будет, но... Ай, к черту, посмотрим. У тебя-то как дела?
   - Эм-м,- Морт показательно огляделся по сторонам.- Это ты у меня спрашиваешь? Ах, да. Забыл. Ты все еще считаешь, будто мне с тобой интересно. Наверное, еще думаешь, что мы с тобой друзья.
   Я фыркнула. Не знаю почему, но меня смешили подобные заявления. Конечно мы друзья, пусть он и не признает этого.
   - Смирись,- тряхнула волосами я и приступила к еде...
  
  
   ..- Жизнь прекрасна!- заявила я, хрустя печеньем и валясь на лужайке.
   Некромант, сидящий в тени у дерева закатил глаза.
   - О, да. И чем же она прекрасна?- фыркнул он.
   - Как это чем?? Просто тем, что она есть!- снова захрустела я.
   - Не налегала бы ты на сладкое...- хмыкнул Морт.- А то потом по-другому петь будешь.
   - Да ну тебя!- рассмеялась я и кинула в него печеньем.
   Тот словил его, оглядел и откусил кусок.
   - А ничего,- оценил.- Есть можно...
  
   Меня как будто обухом по голове ударили. Я все вспомнила и поняла...
   - А теперь представь, делаешь что-то для человека, делаешь, а он мало того что не ценит, так вообще не замечает!
   - Что ты на меня нападешь?- немного вяло отозвалась я, голова слегка шла кругом от воспоминаний того, что он мне когда-либо говорил и как это на меня повлияло.
   - Нападаю?- поднял бровь Морт.- О, нет. Я просто ставлю тебя перед фактом: ты в огромном долгу передо мной.
   - О, как заговорил,- прищурилась я.
   Все то хорошее, что я успела о нем подумать, улетучилось. Да, он вытащил меня из всего того дерьма, в которое я погружалась. Да, помогал держаться на плаву. Но... но зачем быть сейчас таким мерзким?
   - Да, заговорил,- передразнил меня некромант.- И ты будешь делать то, что захочу я.
   Он схватил меня за локоть и поволок за собой.
   - Что??- возмутилась я.- Отпусти меня!
   Я уловчилась и хорошенько его ударила. Его хватка ослабла и мне удалось вырваться.
   - Ты... психопат!- воскликнула я.- Что ты вообще себя позволяешь?!
   - Ты же сама хочешь,- неожиданно спокойно сказал он.
   Я опешила от такого и растеряно моргнула.
   - Я? Чего?- поинтересовалась я.
   - У себя спроси. И ты придешь ко мне сегодня,- сказал Морт, слегка усмехнувшись.
   - Что?- возмутилась я.
   - Придешь-придешь, адрес, надеюсь, помнишь? Я последнее время ночую в той квартире.
   - Это все какой-то абсурд. И... я опаздываю.
   - До встречи,- ухмыльнулся некромант.
   Я лишь раздраженно пошла прочь.
   Голову занимали мысли.
   Шейрон... Я действительно его тогда любила. Сильно, всепоглощающе, я была готова чуть ли не умереть за него! А теперь...
   Морт... Я не понимала его, не понимала что вообще с ним происходит. Он сам себе противоречил. То я ему не друг, то внезапно говорит, что помогал, и тут же требует отплаты. То оскорбляет, унижает, то заявляет, что он мне не безразличен и я хочу чего-то большего. Какой абсурд! Люблю ли я Морта? Конечно же нет! Я не чувствовала к нему и толики того, что чувствовала тогда к Шейрону. Он мне просто... нравился. Просто тот, с кем я могла быть сама собой. С ним рядом мне всегда было комфортно находиться, я чувствовала себя спокойно и уверено, в безопасности. Он был тем человеком, на которого я всегда могла рассчитывать и положиться. Это да. Но любить его? Нет, не было того всепоглощающего чувства.
   Я вспомнила легкий, почти невесомый аромат сандалового дерева... Сердце забилось чаще. В памяти воскрес тот поцелуй.
   Неожиданно я поняла, что действительно хочу к нему прийти. Не знаю зачем. Просто к нему. Я хотела к нему.
  
   34
  
   - Какая же ты предсказуемая,- вместо приветствия сказал Морт, открывая дверь.
   - И я рада тебя видеть,- отозвалась я, проходя внутрь.- Я пришла по делу
   - И по какому?- захлопнул дверь он, оборачиваясь.
   - Вот,- протянула я ему узкий конверт.- Как мы и договаривались.
   - Что это?- взял его он.
   - Приглашение на званный вечер у Повелителя. Знаю, договор был о том, что я возьму тебя своим спутником, но я иду туда под другим именем и с другим человеком. Приглашение мне не нужно.
   Некромант молчал.
   - Ладно,- неожиданно покладисто сказал он.
   - Правда, я не знаю, как оно тебе пригодится, ведь оно на мое имя,- пробормотала я, скидывая плащ.
   - Я что-нибудь придумаю.
   Морт взял плащ, который я только что повесила на вешалку, накинул его мне на плечи, развернул и толкнул к двери.
   - Приятного вечера,- все также любезно сказал он, распахивая дверь.
   - Но... я думала...
   - Был рад тебя повидать.
   С этими словами он выпихнул меня и захлопнул дверь.
   Я стояла, слегка опешив. Что это было?!
   Разозленная, я запахнула плащ и ушла. Делать было категорически нечего. Если, конечно, не считать горы конспектов, которые мне было необходимо проштудировать. Но только одна мысль об этом нагнетала такую тоску, что хотелось повеситься.
   - Знаешь, твоя жизнь настолько интересная, что про свою забываешь,- неожиданно раздалось рядом и из-за угла вынырнула рыжая макушка.
   - Ты следил за мной?!- негодующе воскликнула я.
   - Делать нечего,- пожал плечами Глен, протягивая мне кусок булки.- Будешь? Пока за тобой ходил, проголодался.
   Я раздраженно от него отмахнулась.
   - Вообще-то это я должна была за тобой присматривать.
   - У тебя это не ошень полушается,- хмыкнул он с набитым ртом, засыпав меня крошками.- Но все поправимо! Мне нужна твоя помощь в одном деле.
   Я поразилась его наглости.
   - Ты это серьезно?
   - Ну ты же должна за мной присматривать,- подмигнул мне сорванец.- А то придется одному влезать в эту авантюру...
   - Ты издеваешься,- мрачно посмотрела на него я.- Вчерашний день тебя ничему не научил?
   - Научил,- отозвался Глен, заталкивая в рот последний кусок булки.- Что тебя надо брать с собой. Ты темная лошадка, знаешь?
   - Замечательный комплимент,- пробормотала я, глядя в темнеющее небо.
   - Понимаю, затея глупая, но спрошу: бумаги те мои вернешь? А то меня хорошенько вздернули за них.
   - Твои проблемы,- парировала я, накидывая капюшон и сворачивая за угол. Явно собирался дождь.
   - А как насчет сделки? Ты мне бумаги, а я обещаю никуда не влезать?- хитро поглядел на меня он.
   Предложение было заманчивым, ибо меня он начал слегка раздражать, но я прекрасно понимала, что в этих бумагах было что-то слишком важное.
   - Нет.
   - Учти, ты сама согласилась,- его рот распылался в довольной улыбке.
  
   ***
  
   - Ты отвлекаешь, а всё остальное за мной,- прошептал Глен.
   Мы сидели на каменной ограде и смотрели на двух охранников, грузно привалившихся к стене темного здания.
   - Тебе сколько надо?- так же тихо прошептала я.
   - Пять минут.
   Я еле удержалась от фырканья. Пять минут? Он серьезно так в себе уверен? Ну ладно.
   - Я пошел.
   Он тихо скользнул во тьму. Я вздохнула.
   - Ой!- я чуть не сорвалась со стены.- Помоги-ите!- крикнула я охранникам и снова чуть не соскользнула.
   Те вздрогнули, схватились за мечи и подбежали ко мне.
   - Ой, я сейчас упаду!!- я все-таки соскользнула и теперь висела на руках, истошно вопя.
   Стена была высокой, и мои ноги едва доставали до их голов.
   - Девушка, вы кто?- удивился один из охранников, опуская меч в ножны и не зная с какой стороны подойти, чтобы помочь.
   - Падаю,- взвизгнула я.
   Из здания показался мужчина. Он шел быстро и твердо. Его длинные светлые волосы развевались на ветру, открывая остроконечные уши. Изящная рука лежала на рукояти меча.
   - Кто это?- рявкнул он, но спустя минуту моих визгов не выдержал:- Да снимите ее!!
   Я брыкалась, махая ногами, вися уже на одной руке.
   - Падаю! А-а!!
   - Да мы тебя словим!- проорали мне снизу.
   Я разжала руку и упала на охранника, сбив его с ног. На секунду подумала, что могу быстро расправиться со всеми прямо здесь, но Глен еще не подал условного знака. Значит, он все еще внутри. Поэтому я решила как можно дольше охать и причитать.
   - Спасибо, спасибо! Я думала, я там умру!
   Из маленького одноэтажного здания показалось еще два человека. Сначала они любопытно, но настороженно высунули нос из-за двери, а потом показались целиком. Это были двое мужчин в серых фартуках и плотных черных перчатках.
   - Что тут происходит?- поинтересовались они, глядя на то, как один из охранников пытается меня поднять.
   - Да какая-то девка к нам забралась!- отозвался эльф, не снимая руки с меча.
   Я кинула на этот меч взгляд и закусила губу от зависти. Легкий, тонкий и смертоносный одноручный меч из чистого серебра. Сам же эльф пристально меня рассматривал. Я обвела взглядом двор, обнесенный глухой стеной.
   - Девок мы любим,- хохотнули фартуки.
   Меня, наконец, подняли, но продолжали держать за локоть.
   - Хэй-хэй,- попыталась вырваться я.- Я честная девушка! Отпустите!
   - Честных мы особенно любим,- переглянулись фартуки.
   Рука державшего меня охранника дрогнула. Я посмотрела на него. Вблизи это оказался совсем молодой паренек с изъеденным угревой сыпью лицом. Его глаза, в темноте казавшиеся почти черными, с беспокойством глядели на эльфа.
   - Давай ее к нам!- скомандовал один из фартуков и они оба засеменили обратно.
   Но паренек не спешил, он продолжал глядеть на эльфа.
   - Веди,- пожал плечами тот и ушел.
   Я напряженно думала, что Глен уже должен был со всем справиться и подать условный сигнал. Пропустить его я не могла, ибо Глен должен был разбить окно камнем. Все бы на мгновение отвлеклись, а дальше я уж сама. Вопрос только: где же Глен? Если его поймали, то мне нужно внутрь, за ним. Но что, если он просто задерживается?
   - Куда ты меня тащишь?!- я упиралась из последних сил, стараясь как можно больше оттянуть время.
   Но Глена все не было.
   В итоге меня просто взвалили на плечо и, держа под коленями, потащили в здание. Я больше не брыкалась и не пыталась вырваться. Сердце напряженно билось. Этот несносный мальчишка вновь втянул меня во что-то! Надо найти его, вернуть в Академию, связать и запихнуть в шкаф до приезда профессора!
   - Удачно ты нам подвернулась,- одобрительно прогудел охранник, что тащил меня, и также одобрительно похлопал по мягкому месту.
   Похлопал и тут же взвыл, резко зажимая только что сломанный моим коленом нос.
   - Дрянь!- бросил он меня на землю.- Оттащи ее к ним!- рыкнул он пареньку, отплевываясь от крови и шипя.- Эта курва сломала мне нос! И поживее!!- проорал он и скрылся в соседнем коридоре.
   Обшарпанные стены говорили о заброшенности этого здания. Оно было темным и пустым. Но где-то внизу слышалось слабое позвякивание и гудение.
   - Быстрее беги отсюда,- еле слышно прошептал паренек, помогая мне подняться.- Ударь меня посильней и беги.
   Я нахмурилась и поглядела на него. Он не шутил. Выглядел напуганным и постоянно оглядывался. Вход никто не охранял. Идеальный момент. Только одно "но"... Глен. Звона разбитого стекла все нет.
   - Кажется... я повредила ногу,- пробормотала я, цепляясь за него и хромая.- Я... не смогу убежать.
   - Если хочешь жить, беги!- шептал он, подталкивая меня к выходу.
   Сердце сжалось. Не знаю, что здесь делают с такими девушками, как я, но этот парень пытался меня спасти.
   - Почему так долго?- громыхнуло где-то впереди.
   Я почти не видела лица паренька, было сумрачно, но заметила этот обреченный отблеск в глазах. Он еле слышно, почти умоляюще, выдохнул:
   - Ну же.
   - Эй, я к тебе обращаюсь,- показалась фигура эльфа.- Они недовольны, что им приходится ждать.
   - Да вот, упирается она,- пробормотал парень.- Я сейчас.
   Он осторожно взвалил меня на свое плечо, явно думая, что сама я идти не могу из-за поврежденной ноги. Я слабо побарахталась для вида, а потом затихла. Мы продвигались в темную глубь коридора, но вот показалась деревянная лестница вниз. Парень подо мной слегка дрожал от напряжения. Сердце снова сжалось. Он был слишком хлипким, чтобы так вот тащить меня, особенно по лестнице. Но он старался из последних сил. Каждая ступенька отзывалась подергиванием мышц его плеча и рук. Но вот последняя ступенька пройдена, он замедлился. Но не потому, что настолько устал, а потому, что не хотел идти вперед.
   - Живее,- раздалось где-то впереди.
   - Вот,- он с трудом согнулся и поставил меня.
   Я быстро огляделась. Это была огромная лаборатория. Длинные столы, загроможденные всевозможными склянками и трубками, множество стеллажей с ингредиентами вдоль стен и... лежащее на стальном столе тело мертвой молодой девушки. Рядом стоял такой же стол. Видимо, для меня.
   - Что вы с ней делаете?!- воскликнула я, глядя на восковую кожу девушки.
   Мне не стало дурно, не подступила тошнота, не закружилась голова. Я просто стояла и смотрела на нее.
   - Мы пытаемся придумать альтернативу некромантии,- отозвался один из фартуков, открывая дверцу стеклянного шкафчика, где стояло множество разных пробирок и пузырьков. Он внимательно их оглядел, после чего достал большую склянку с прозрачным раствором и небольшую пробирку с ярко-красным.- Мы почти создали сыворотку, которая способна оживлять мертвецов,- сказал он, набирая ярко-красную жидкость в шприц.- Без помощи магии.
   - Вы спятили!- вырвалось у меня.- Это... это невозможно!
   - Наука, все возможно,- блеснул хищной улыбкой второй фартук.
   Пока я глядела, как первый вводит содержимое шприца мертвой девушке, он подошел ко мне и провел пальцем по моей щеке. Я в отвращении отпрянула. На его руках до сих пор были защитные перчатки.
   - Эй,- отмер паренек, до этого застывший у входа.
   - Иди гуляй,- ухмыльнулся фартук.
   Я поняла, что нужно поскорее отсюда убираться. Но я не могла поверить во все то, что здесь происходило. Зелья да, могут исцелять, помогать, возвращать к жизни тех, кто находится на грани. Но потому что они замешены на магии, на энергии. Здесь же не было ничего! Я почему не любила химию, потому что мне она казалась мертвой. Я (как маг Воды!) не ощущала никакой силы во всех этих растворах.
   Второй фартук набрал в другой шприц прозрачную жидкость, занес его прямо над сердцем девушки, замахнулся и...
   Я с легким холодком, или даже страхом, глядела на ее неподвижное лицо.
   ..и вонзил шприц ей в грудь.
   Сердце испуганно подпрыгнуло, когда ее тело зашлось в судорогах и забилось, будто в конвульсиях.
   - Твою мать!- выругалась я, подскочив.- Это невозможно! Невозможно без магии!
   Но вот тело девушки затихло. Она больше не шевелилась. А я с трудом дышала. Это невозможно. Вся жизнь замешена на энергии! На душе, можно называть как угодно. Все связано с окружающей энергией, со стихиями, с миром Мертвых в конце-то концов!
   - К сожалению, это пока что все, на что мы способны. Но ты внесешь отличный вклад в наше исследование,- опять ухмыльнулся второй.
   - Где парень?- взяла себя в руки я.
   - Какой парень?- нахмурил брови он.
   - Рыжий.
   По его лицу я поняла, что он впервые о таком слышит. И как только он протянул ко мне свою обтянутую перчаткой руку, я схватила ее, молниеносно вывернула, подсекла его под колени и хорошенько приложила головой к каменному полу, да так, что он моментально затих. Со вторым было покончено так же быстро. Я обернулась к пареньку. Он стоял, выпучив на меня глаза.
   - Ты кто?- бормоча, спросил он, делая шаг назад. Потом обернулся и бросил взгляд на лестницу.
   Я подскочила к нему и, прежде чем ударить его по голове позаимствованной со стола склянкой, сказала:
   - Прости.
   Подхватила его подмышки и осторожно опустила на пол, придерживая голову.
   - А ты молодец,- раздался голос из темного угла. Секунда, и из него вышел Глен.- Восхищен, признаюсь.
   Я яростно вскрикнула и дернулась в его сторону, но сдержалась. Он даже попятился. Но быстро взял себя в руки и распылался в улыбке:
   - Прости, я соврал и использовал тебя, чтобы их отвлечь. Сама видишь, дело серьезное.
   Я посмотрела на лежащую на столе девушку. Вся ярость ушла и что-то липкое и холодное сжало внутренности. Это противоестественно, когда человек оживает не от магии.
   - Ты видел что с ней было?- с пересохшим горлом спросила я, не в силах отвести от нее взгляда.
   - Видел,- отозвался Глен, медленно подходя к лежащим на полу фартукам.- И она не первая. На улицах уже давно ходят слухи о серийном убийце, который сначала насилует свою жертву,- он с размаху заехал ногой по лицу одному из мужчин,- потому что этот любит таких, как они. А потом убивает и проводит опыты.
   Глен замахнулся и ударил уже второго, только на этот раз в живот. Я видела, что он еле сдерживается, чтобы не ударить и в третий раз. И в четвертый. Но вот, он глубоко вздохнул, закрыв глаза и отгоняя какую-то назойливую мысль.
   - Еще не время,- пробормотал парень, поворачиваясь к шкафчику с пробирками.- Так... они ничего хранят на бумаге... Мне нужно пару капель, чтобы потом восстановить. Сначала они добавляли это...
   Он взял пипетку и быстрыми, точными движениями отправлял по капле каждого раствора в маленькие стеклянные пузырьки, что принес с собой.
   - Почему ты никому об этом не рассказал?- тихо спросила я, с легким беспокойством поглядывая на лестницу.- Почему ты взял с собой только меня? Ты понимаешь насколько все это серьезно?
   Глен не ответил. Склянки так и мелькали в его руках. Но наконец он заговорил:
   - Я понимаю. Даже лучше тебя. Это мое дело, понятно? Я их нашел. О них никто ничего не знает. Они постоянно переезжают с места на место. Но я их нашел. И я знал, что эти ничтожества не устоят и приволокут тебя сюда.
   - Выследил? Твое дело? Ты о чем?- я вконец запуталась. Голова шла кругом.- Что произошло?
   - Что произошло?- резко развернулся и вскинул подбородок Глен. Пробирки звякнули.- Ты хочешь знать что произошло?
   Я молча на него смотрела. Сейчас он выглядел безумным.
   - Потому что они точно так же убили мою сестру!- звенящим голосом сказал он и судорожно вздохнул, опустив взгляд на лежащих на полу мужчин.
   Пара минут молчания. Вдох.
   - Она пропала год назад. Мать тогда и начала пить. Отца нет. Я влез во все эти дела, пытаясь хоть что-нибудь разузнать. И вот. Я здесь. Все. Ты все знаешь. Теперь довольна?
   Я молча стояла, не зная что говорить. Меня словно ударили чем-то тяжелым. Как же он один со всем этим справился?..
   - Глен...
   - Ни слова,- отрезал он, складывая все в холщевую сумку через плечо.
   Я стояла в этом подвальном помещении, насквозь пропахшем химикатами, с ярко горящими лампами, бросающих отблески на стеклянные сосуды. Мертвая девушка поломанной куклой лежала на стальном столе, ее беспорядочно разбросанные волосы горели золотом. Двое мужчин в серых фартуках, лежали на полу. У одного из носа текла кровь.
   - Теперь уходим. Тихо. Они не должны знать, что здесь был кто-то, кроме тебя, и, главное, что мы что-то взяли,- бормотал Глен, внимательно окидывая взглядом лабораторию.
   Я посмотрела на паренька-охранника, лежащего на полу. Как он попал на такую работу? И что с ним, таким чересчур сострадательным, станет потом?
   - Быстрее,- пробормотал Глен.- Там ведь наверху кто-то есть.
   Мы двинулись вверх по лестнице. Крадучись прошлись по темному коридору. Из-за закрытой двери слышались приглушенные голоса. Сюда пришел явно кто-то еще.
   - Сматываемся,- прошептал рыжий и потянул меня было в сторону выхода, но я помотала головой и двинулась к закрытой двери.
   Голоса звучали глухо, но разобрать слова можно было.
   - Ты что?- зашипел мне в ухо Глен.- Никто не должен узнать, что мы шпионили за ними! Иначе весь мой план накроется.
   Я зажала ему рот и обратилась в слух.
   - ..все сдвинулось с мертвой точки...
   Раздалось смешливое покашливание:
   - Да, именно так.
   - Нам осталось лишь найти необходимую концентрацию и дозу. И дело сделано.
   - То есть...
   - Да, нам нужна пара недель.
   - Почему так долго?- К разговору примешался третий голос.
   - Чтобы пропажи людей не были такими явными. Вы же знаете, нам требуются тела в хорошем состоянии. Все морги под контролем у некромантов, там брать не можем, и...
   - Не желаю слышать объяснений,- прервал его голос.- Главное...
   Глен изловчился и вывернулся. Схватил меня поперек туловища и потащил во двор. Я не хотела шуметь, поэтому проглотила пару ругательств.
   Во дворе стоял охранник, которому кто-то уже вправил сломанный мною нос. Парень поставил меня на землю, приложил палец губам, взял за руку и потянул за собой вдоль темной стены. Я почувствовала, что меня будто окутывает тьма.
   - Как ты это сделал?- прошептала я, когда мы уже перебрались на ту сторону стены и двинулись в сторону Академии.
   - Артефакт, и никакого мошенничества,- пробормотал он, о чем-то напряженно размышляя.- Слушай,- внезапно остановился.- Я знаю, что могу тебе доверять, ты не из трепливых. Но пусть все, что ты сегодня увидела, останется тайной.
   Я кивнула. Он пару секунд пристально всматривался в мои глаза, после чего повернулся и пошел вперед. А я думала о том, что нужно как можно скорее рассказать обо всем отцу.
   - Я отведу тебя в Академию,- сказала я.
   - Отведешь?- обернулся он.- В смысле?
   - Я переночую у себя дома, завтра утром куча дел.
   - Я могу дойти до Академии один. Никуда не денусь, устал очень,- вздохнул он, скосив на меня глаза.
   Я задумчиво посмотрела на развилку. Мне нужно было в одну сторону, ему в другую. Я сама невероятно устала, и хотелось поскорее рассказать все отцу в тех подробностях, которые я еще пока что помнила.
   - Ладно,- согласилась я.- Потом поговорим.
   - Давай,- отозвался Глен и быстрым шагом пошел прочь.
   Я двинулась в сторону дома, надеясь, что отец уже вернулся. На меня все нахлынуло с новой силой и слегка затрясло. Воскрешение без магии... Эти воскресшие мертвецы будут самым страшным, что я когда либо видела. Потому что во всех тех, кого поднимают некроманты, чувствуется магия, пускай и Смерти. Эти же были абсолютно мертвы.
   Я передернулась. Вся моя сущность отторгала эту мысль.
   Этого нельзя было допустить.
  
   35
  
   Мне повезло. Отец был дома. Правда, он спал. Это был первый раз, когда я застала его спящим. Я постучала в его спальню, но никто не ответил. Открыла дверь и вошла.
   Отец лежал на боку и спал. Это было настолько странное зрелище, что я даже замерла на мгновение. Его лицо было расслабленно, складка у рта разгладилась, сами губы больше не кривились. Его дыхание было глубоким и ровным. Я осторожно подошла и тихо позвала, дотрагиваясь до его плеча:
   - Папа?
   Все произошло за долю секунды. Он вздрогнул, его рука метнулась под подушку, сверкнуло лезвие ножа, и вот я уже лежу на кровати, придавленная, с вывернутой рукой, а к моей шее приставлен нож.
   - Элизабет?- хрипло спросил он, ослабляя хватку и отталкивая меня.- Какого черта? Что ты здесь делаешь?
   - Мне нужно кое-что тебе рассказать,- я потерла шею, невольно восхитившись, какая у него реакция и скорость.
   Я села на стул рядом.
   - Это не могло подождать до утра?- раздраженно спросил отец, пряча нож обратно под подушку.
   - Не могло,- отрезала я, сцепляя руки в замок.
   И рассказала. Сухо, по делу. Какое-то время отец просто молчал. Потом переспросил:
   - Там точно был эльф?
   - Точно.
   - Так,- сказал он, поднимаясь.- Адрес этого места помнишь?
   Я путанно объяснила где. Отец накинул халат и быстро вышел из комнаты. А я осталась сидеть, тоскливо обводя комнату взглядом. В углу стоял старый мамин туалетный столик. Зеркало уже покрылось слоем пыли, рама потрескалась. Флакончики, шеренгой выстроившиеся на столешнице, помутнели и тоже обросли пылью. Я перевела взгляд на уже давно не распахивавшиеся бордовые портьеры. Тяжелые. Я посмотрела на кровать и неожиданно поняла, что отец спал только на правой стороне. Левая, где когда-то спала мама, была не тронута. Даже декоративные подушки так и лежали на своем месте. Взгляд переместился на прикроватную тумбочку. Стакан и полупустая бутылка виски. Рядом - карманные часы. Я взяла их. Серебро. Гладкие. Сзади были выгравированы лишь два слова: "С любовью..." Я открыла часы. Из крышки на меня смотрел портрет матери. Стрелки же часов замерли на четырех часах и двух минутах. Часы были сломаны.
   - Мне надо одеться,- вернулся в комнату отец.
   Я еле успела положить часы обратно.
   - Давай быстрее,- раздраженно сказал он.
   Я буквально выпрыгнула в коридор. Я же не все ему рассказала! Материализовав бумаги, так и не отданные Глену, я принялась ходить с ними взад-вперед, дожидаясь пока отец выйдет. Собрался он настолько быстро, что я даже слегка опешила. Но тут же кинулась за ним следом.
   - Что?- нетерпеливо спросил он, быстро спускаясь по лестнице и попутно застегивая рубашку.
   - Я тебе не все рассказала!
   - Что еще?- остановился он.
   Я успела затормозить.
   - Долгая история, но суть в том, что мне достались вот эти бумаги. Из какой-то подпольной лаборатории,- я протянула их отцу.
   Он кинул на них всего один взгляд, после чего крепко схватил меня за локоть и резко спросил:
   - Откуда они у тебя?
   - Больно,- я вырвала свою руку из его железной хватки.- У меня есть знакомый... вор. Ему был заказ это украсть. Но так вышло, что это оказалось у меня.
   - Кто ему это заказал?- требовательно спросил отец, поднимаясь по лестнице вверх и двигаясь в сторону своего кабинета.
   - Э-эм...- я попыталась вспомнить лица тех, с кем он сидел в том злачном месте. Но не смогла.- Это был бар "У кота".
   - Этот твой знакомый состоит в Гильдии?- отец сел за стол и положил перед собой бумаги, выдвинул ящик и достал стопку точно таких же, но чистых листов.
   - Нет,- я смотрела как он откручивает крышку своей чернильницы, обмакивает в нее перо и начинает выводить формулу на чистых листах тем же самым почерком, что был и на тех бумагах.- Так это ты создал то заклинание?!
   - Не совсем. Но руку приложил,- отозвался отец, лихорадочно что-то высчитывая на другом листе.- Мне присылали заклинание для правки, листов было столько, что мне пришлось его полностью переписывать. Твой знакомый ведь хочет вернуть себе эти бумаги?
   - Да,- я глядела на то, как быстро он пишет, и впервые задумалась о масштабах Ордена Тьмы. Кому он подчиняется? Самому Повелителю?- Зачем вам это нужно? Я конечно не очень разбираюсь в теории, но даже моих знаний хватило, чтобы понять всю опасность этого заклинания.
   - Пока что тебя это не касается,- отозвался отец и поднял глаза:- Но скажу так: опасные, незаконные и незарегистрированные заклинания были, есть и будут. Все дело в том, контролируем мы это или нет. И успокою тебя, это заклинание вовсе не для продажи.
   Он вернулся к записям.
   - Есть шанс разузнать об этом нанимателе больше?- он опять посмотрел на меня.
   - Не знаю,- я села в кресло.
   - Очень хотелось бы узнать, кто сдал место,- пробормотал отец, что-то зачеркивая.- Предлагай любую сумму. Можешь даже себя предложить.
   Я резко обернулась. Но на этот раз голову он не поднял. И я не поняла, была это шутка, или нет.
   - Держи, отдашь ему,- он протянул мне свежеисписанные листы.- ПомнИ их хорошенько, можешь даже куда-нибудь уронить. А мне надо идти.
   Отец встал, слегка держась за стул, и быстро ушел. Оригиналы бумаг он забрал с собой. Я медленно двинулась из кабинета, просматривая записи. Он что-то поменял. Вот только что? Я не видела особой разницы. Вроде цифры другие, а вроде нет.
   Я вошла в отцовскую спальню, раздраженно бросила бумаги на кровать и села на мамину половину, скрестив ноги. Взгляд наткнулся на недопитую бутылку виски и стакан. Пожав плечами, я взяла их. Налила янтарной жидкости в стакан и долго на нее смотрела. Думала. В голове все гудело, мысли скакали друг за другом, я не знала с чего начать. Глен? Эльфы? Подпольные лаборатории? Бродячий цирк? Кровь вампиров? Морт? Шейрон? Учеба? Орден? Отец? Я зажмурилась, зажала нос и быстро вылила в себя содержимое стакана. Рот обожгло, дыхание перехватило, я перестала чувствовать язык, еле сдержалась, чтобы не закашлять. Но вот оно пошло дальше, обжигая уже горло и оставляя странный терпкий привкус.
   - До чего я докатилась,- пробормотала я, разглядывая бутылку.
   По телу начало расползаться тепло. Я обвела тоскливым взглядом эту комнату. Потом встала, не выпуская из рук бутылку, и поплелась в свою комнату. Но на пороге я обернулась и посмотрела на прикроватную тумбочку. Часов не было.
  
   ***
  
   Не знаю, сколько я просидела, тупо глядя в пустоту и ни о чем не думая, но уже давно перевалило за полночь, когда раздались глухие удары в дверь. Я встала на удивление быстро и легко, но меня тут же точно так же быстро и легко повело в сторону, но я устояла. Нетвердой походкой я принялась спускаться по лестнице, вяло думая, что отец будет не в восторге, увидев меня в таком состоянии. Но потом пришла мысль, что отцу нет смысла стучать в дверь собственного дома. Пока я дошла, удары стали более отрывистыми, послышался голос:
   - Господин Доррк, прошу прощения за столь поздний визит, но мне необходимо с вами поговорить!
   Я ухватилась за дверную ручку, дольше, чем нужно, провозилась с замком и распахнула дверь, схватившись рукой за косяк, чтобы не упасть.
   - Приношу свои извинения, я...- голос осекся, после чего требовательно спросил:- Что ты здесь делаешь?
   - Я тут живу,- вяло отозвалась я, оттолкнулась от косяка, развернулась и пошла прочь.
   - Где твой отец?- спросил Морт, закрывая за собой дверь.
   - Без понятия,- пожала плечами я, держась за стену.
   - Пить в одиночестве - первый признак алкоголизма,- заметил некромант.
   - Угу,- отозвалась я, медленно продвигаясь дальше. Сил подниматься наверх не было. Придется спать в гостиной.- Зачем тебе отец?
   - Нужен,- коротко сказал он, скидывая плащ и швыряя его на пол.
   - Можешь подождать, только я не знаю когда он вернется,- пожала плечами я, отделяясь от стены и нетвердо шагая в сторону гостиной.- Я спать. Всех благ тебе.
   Я благополучно дошла до комнаты, но только я хотела закрыть дверь, как передо мной возник Морт.
   - Нам надо поговорить.
   - Ты понимаешь, что я сейчас не в особом состоянии что-либо говорить и понимать?- пробормотала я, с трудом выговаривая слова, и направилась к кровати.- Что ты от меня хочешь?
   Я обернулась на его молчание. Подумала, что он ушел. Но нет. Он был здесь. Стоял, привалившись плечом к косяку. Как тогда, у трактира...
   Я помотала головой, отгоняя ненужные мысли. Было о чем подумать, помимо этого.
   И внезапно все нахлынуло. Вся эта жестокость, равнодушие, восковое лицо девушки, Глен, его сестра, мать, его одиночество, жажда мести, отчаяние, смелость, и снова восковое лицо девушки... И тот охранник-паренек, пытавшийся помочь мне сбежать... Все внутри сжалось, я больше не могла нести это в одиночку...
   Я села на кровать, спрятав лицо в ладонях. В горле нарастал комок. Мысли наваливались, становилось невыносимо тяжело.
   - Слушай, я не хочу сейчас говорить,- прошептала я, не поднимая головы.- Давай завтра.
   Повисла тишина, а потом дверь хлопнула. Я всхлипнула. Когда он ушел, стало еще хуже. Пусто. Не знаю, что повлияло больше, алкоголь, или я не выдержала напряжения этой недели, но я просто и пошло разрыдалась. Громко, безбожно, уткнувшись в подушку. Я захлебывалась рыданиями. Но я не жалела себя, я скорее выплескивала все разочарование, все обиды, всю несправедливость...
   - Эй,- мне на плечо легла рука.
   Я вздрогнула и резко села. Рядом стоял Морт.
   - Я думала, ты ушел,- пробормотала я, шмыгнув носом.- Прости.
   Я прятала глаза. Мне было стыдно за то, что он сейчас видел.
   - Мне не за что тебя прощать. И тебе не за что передо мной извиняться.
   Он сел рядом и привлек к себе. Я попыталась отодвинуться, но не смогла.
   - Не печалься,- сказал некромант, погладив большим пальцем мою щеку.
   Я почувствовала его дыхание на своей шее, и ощутила дрожь. Его рука мягко скользнула в мои волосы, а вторая крепче притянула к себе.
   - Не...- попыталась сказать я, но не стала.
   Я чувствовала, как расслабляюсь, пропадает тяжесть, и на смену этому приходит приятное, тянущее ощущение. Оно разливалось по всему телу, заставляя сердце учащаться, а дыхание прерывисто вырываться из груди.
   - Я заставлю тебя забыться,- прошептал мне на ухо он, отчего по телу пробежали мурашки.
   Я судорожно вздохнула, когда почувствовала его губы на своей шее. Он целовал медленно и неторопливо. Это сводило с ума...
   Все тело погружалось в приятную, ноющую истому. Я обвила его руками и перестала понимать, что происходит.
   И вот его губы зависли прямо над моими... Я с трудом дышала. Меня непреодолимо тянуло к нему.
   - Морт...- прошептала я и он накрыл мои губы поцелуем.
  
   36
  
   Я проснулась от невероятнейшего чувства спокойствия. Давно, очень давно не испытывала подобного.
   Я лежала на краю кровати лицом к двери, сзади меня обнимали руки некроманта. Мне было хорошо так лежать. Только... очень неловко.
   - Доброе утро,- раздалось сзади.
   Его рука медленно проскользила по моему телу. Послышался вздох.
   - Скажу честно, я очень удивлен. Настолько, что...- было слышно, что он действительно что-то прикидывает в голове.- Что готов извиниться, если потребуется.
   Я стыдливо спрятала лицо в подушку.
   - Я думал, что вы с Шейроном уже вовсю развлекаетесь. Да и не только с Шейроном. По крайней мере, я что-то такое точно слышал.
   Я задохнулась от возмущения, смешанного пополам со смущением.
   - Но я ошибся,- он придвинул меня к себе ближе.- Чего прячешься?
   Было неловко даже говорить.
   Хлопнула входная дверь. Отец!
   Я быстро вскочила, кутаясь в одеяло и пытаясь отыскать свои вещи.
   Мимо закрытой двери прошел силуэт отца. Я облегченно выдохнула. Но вот шаги остановились. И медленно вернулись назад. Сквозь щель внизу была видна его тень. Она нагнулась и что-то подняла с пола.
   У меня екнуло сердце. Плащ Морта!
   Дверь комнаты медленно открылась.
   - О, доброе утро, мне как раз надо было с вами кое-что обсудить,- как ни в чем не бывало сказал Морт, застегивая ремень.
   Отец молча посмотрел сначала на меня, потом на одеяло на мне, задержал взгляд на простыни на кровати, посмотрел на меня опять, потом на Морта, потом снова на меня. Моргнул. Его глаза ничего не выражали.
   - Идем,- только и сказал он.
   Морт поднял с пола свою рубашку, накинул и поспешил следом. А я осталась стоять, завернутая в одеяло.
   - Слишком много потрясений за эти дни,- пробормотала я.
  
   ***
  
   Я стояла на кухне и варила кофе. Услышала шаги сверху. Сердце почему-то подпрыгнуло. Но мне не хотелось сейчас видеть Морта. Совсем.
   - Сообрази что-нибудь на завтрак,- раздался голос отца.
   Он сел за стол и устало потер переносицу.
   - И кофе.
   - А где...
   - Мортиферус ушел.
   - А,- только и сказала я, вновь повернувшись к кофе.
   Повисло неловкое молчание.
   - Я знал, что этот момент наступит,- нарушил тишину он.
   Я была готова провалиться сквозь землю. Щеки запылали. Только бы он не продолжал!
   - Мортиферус несомненно...
   - Слушай,- я обернулась.- Давай не будем, хорошо? У нас вроде никогда не было таких вот доверительных бесед, и я не горю желанием их заводить.
   Выпалила и повернулась обратно. Я была невероятно смущена, так неловко, как сейчас, мне не было никогда в жизни.
   - Как хочешь.
   Единственное, что я была не в состоянии испортить, это, как ни удивительно, был кофе. Про все остальное отец вовремя вспомнил, отодвинул меня от плиты и спас омлет. Теперь мы сидели и завтракали.
   - Сегодня важный день. Инициация Повелителя.
   - А ты даже не поспал,- посмотрела на него я.
   Глаза были красными, под ними залегли глубокие тени.
   - Есть много замечательных тонизирующих средств,- отозвался отец.
   Мы снова замолчали. Мы никогда не разговаривали вот так просто. Я никогда не беспокоилась о его здоровье, а он мне никогда про себя не говорил.
   - Во сколько ты сегодня встречаешься с бароном?
   Я напрягла память.
   - В... пять.
   - На инициации Повелителя ничего не делаешь, ведешь себя как того требует роль,- он сделал глоток кофе и разломал тост.- По моим данным, его многие попытаются убить. Твоя задача, дать его убить эльфу на балу.
   - Что? Дать его убить?- подскочила я.- Эльфу?? Зачем?
   - Так надо. После этого уходишь. Поняла?
   Я вспомнила этого милого толстяка. Но спорить больше не решилась.
   - Да.
   - Кстати,- поставил пустую чашку на стол он.- При удачном завершении сегодняшнего задания для тебя открываются новые перспективы в Ордене.
   Я задумчиво потерла переносицу. Более приоритетные задания? То есть более сложные, требующие еще большего времени?
   - Но...- попыталась возразить я.
   - Это не обсуждается,- отец поднялся из-за стола и ушел.
   Я раздраженно бросила вилку в раковину. А денек-то обещает быть веселым.
  
   ***
  
   Мне нужно было найти Глена. И отдать ему исправленные отцом бумаги. Только я не представляла, где его можно было найти. Но мне повезло. Не успела я сделать и пары шагов от дома, как меня грубо схватили за локоть и затащили в переулок.
   - Что ты себе позволяешь?- воскликнула я.
   - Я??
   Глен выглядел взбешенным.
   - Кому ты все рассказала??- прошипел он, прижав меня к стене и передавив шею локтем.
   - Никому,- закашляла я.
   - Врешь,- он приблизил свое лицо, вглядываясь в мои глаза.- Кому ты рассказала?!
   - Никому,- выдохнула я.
   Он выглядел совершенно выжившим из ума. Яркая вспышка, и вот он уже лежит на земле, а я надрывно кашляю.
   - Ты спятил?- сиплю я.- Я же тебя легко убить могла, идиот.
   Кашляю. Думаю, чего мне стоило сдержаться, чтобы не скрутить его. В самообороне не было места гуманизму.
   С земли послышался всхлип.
   - Хэй,- я присела рядом.- Что случилось?
   Глен принялся яростно тереть глаза. Потом сел, прислонившись к стене, и обхватил руками колени.
   - Вчерашнюю лабораторию накрыли,- глухо сказал он.- Абсолютно все вычистили. Как будто там ничего и не было.
   - Может, они просто на другое место перешли?- пробормотала я.
   Все внутри сжималось от жалости. И чувства вины. Мне было жаль Глена. Он так долго ко всему этому шел, смог удержаться от низкой мести "око за око", просто собирал сведения, хотел проникнуть глубже, чтобы покончить с этим раз и навсегда. А тут только что-то получилось, как сразу же разрушилось. Все что он сделал - было напрасно. И в этом была виновата я.
   - Нет,- мотнул головой он.- Ты не понимаешь. Они так быстро не работают. Они не удаляют следы настолько тщательно. Здесь поработали профессионалы. Я... я не знаю что мне теперь делать.
   - Пойдем,- я помогла ему подняться.- Напою тебя чаем.
  
   ***
  
   Мы сидели в тишине. Глен молча отхлебывал чересчур крепкий чай и морщился, а я оставила попытки улучшить его вкус, добавляя сахар, и отодвинула от себя полную чашку.
   - Не надо так убиваться. Я уверена, что-то еще можно сделать,- ободряюще сказала я, сама не веря в свои слова.
   Он никак не отреагировал.
   - Хочешь, я верну тебе те бумаги?- предложила я.
   Глен медленно поднял на меня потускневшие глаза.
   - Смысл?
   - Эй, ну чего ты?- я не знала что говорить в таких ситуациях. Как вернуть ему этот самый смысл?- Вот,- я положила на стол бумаги.- Не знаю, кто их там у тебя заказал, но эти бумаги очень важные. Значит, можешь обменять их на важную информацию.
   Глен пожал плечами. Мне не хотелось, чтобы он сейчас оставался один, но и со мной он быть не мог. Не хватало еще, чтобы он узнал, кто мой отец.
   - Со всем можно справиться, понял?- сказала я ему уже у двери.- Главное, взять себя в руки.
   Тот лишь кивнул и ушел.
   У меня было неспокойно на душе. Я глядела, как он медленно бредет прочь по улице, и что-то сжалось внутри. Я посмотрела на часы. Пора собираться.
  
   37
  
   Я и забыла, насколько тяжелое и неудобное это проклятое бальное платье!!
   Я, пыхтя и чертыхаясь, вылезла из него и бросила на пол. Создала в руке плотное острое заклинание и отрезала этот чертов кринолин вместе с нижней юбкой. Недолго думая, распорола пару швов на лифе платья и достала несколько жестких корсетных косточек, чтобы платье не было таким сковывающим движения. Через час скрупулезной работы, я была довольна результатом.
   - Совсем другое дело,- пробормотала я, глядя в зеркало.
   Без кринолина и нижней юбки платье свободно ниспадало вниз. Я могла нормально дышать, сгибаться и разгибаться. Выглядело оно по-прежнему красиво и дорого. Как вспомню, сколько согласилась за него выложить, так жаба начинает душить. Купила его со Стефой, когда мы гостили у ее отца, месяца три назад. Нежное, фиолетовое, тогда мне очень понравилось. Но сейчас я бы лучше оделась во что-нибудь темное и неприметное, чем вот так наряжаясь.
   Я поправила высокую прическу, из которой уже успела выбиться пара прядей, щедро втыкая в волосы острые шпильки и невидимки. Натянула тонкие шелковые перчатки, обулась (каюсь, надела удобные сапоги, но ведь никто и не заметит) и повесила на запястье утяжеленный веер. Маскарадная маска у меня была самой простой. Без всяких ярких перьев и блестящих камней. Подобное вызывало у меня тошноту.
   Я была готова.
   Накинула на плечи легкую шифоновую шаль и вышла из дома. Подняла руку и рядом остановился экипаж.
   - В Новый Город,- коротко сказала я, захлопнув за собой дверцу.
   Экипаж тронулся. Я глядела по сторонам и чувствовала себя белой вороной в подобном наряде.
   Нет, я не жила в неблагоприятном районе. Как раз наоборот, я жила в самой старинной части города, буквально через улицу жил Морт, а через две или три - остальная его семья. У них было свое поместье. Помимо них, в этом районе так же проживали благородные семейства, только вот из-за того, что это был самый старинный район, который представлял историческую ценность (полуразрушенный дом великого композитора Рацомта, Темный фонтан, какой-то музей и множество сувенирных лавок), здесь постоянно толпились туристы. Меня раздражало, что они могли просто стоять и пялиться на мой дом, говоря какая потрясающая лепнина и как было бы здорово отодрать от нее кусок. Многие даже решались на это. А ничего страшного, что на доме лежит охранное заклинание? Но туристов лишь веселило, когда их товарища подбрасывало в воздух и отшвыривало в сторону. На тротуарах вечно сидели художники со своими мольбертами и неустанно рисовали бесконечные портреты прохожих и городские пейзажи. Некоторые не гнушались карикатурами. Это забавляло приезжих. А еще, я недавно услышала, что недалеко от нас собирались открыть бар! Это было уже слишком.
   Я ощущала на себя множество взглядов. Конечно, ведь так интересно поглядеть на разодетую дамочку!
   - Давай быстрее, плачу вдвойне,- крикнула я извозчику.
   Тот подстегнул лошадей. Я откинулась на спинку сиденья. Вскоре мы пересекали мост, соединяющий Старый и Новый Город.
   - Все, я выйду здесь,- сказала я, как только мы его пересекли.
   Расплатившись и подождав, пока он развернется и исчезнет, я села в другой экипаж и на этот раз назвала адрес.
  
   ***
  
   Приехала я за полчаса. Уже знакомый мне дворецкий провел меня прямо в кабинет к придворному магу. Тот сидел за столом и говорил с кем-то, стоящим к двери спиной. Маг оборвал разговор.
   - А, Элиза,- поднялся из-за стола он, внимательно меня разглядывая.- Хорошо-хорошо... Отлично, что пришла пораньше. Должен познакомить, мой помощник - Альмир.
   Фигура обернулась.
   - Рада встрече,- сказала я, протянув ему руку.
   - Очарован,- криво усмехнулся блондин, приложив мою руку к своим губам.- Наслышан.
   - Итак,- сел обратно маг.- Присаживайтесь, сейчас все по порядку.
   Как оказалось, барон был министром иностранных дел. Вот никогда бы не подумала. Хотя, он добродушный, вызывает расположение. Но из-за чего же его все так хотели убить?
   - Почему барона хотят убить?- спросила я.
   - Твое дело маленькое,- отозвался Альмир.- Следить, чтобы этого не произошло. Остальное не имеет значения.
   Мне захотелось резко ответить, но я смогла сдержаться.
   Когда мы уже выходили из кабинета, мне на плечо легла его рука со словами:
   - А вы уверены, что она...
   Но Альмир не успел договорить. Секунда, рука вывернута, а его шея крепко перехвачена моим локтем. Он захрипел. Я презрительно фыркнула и отпустила его.
   - На уровне,- сипло сказал он, потирая шею.- Но можно было и лучше.
   Я поправила сползшие перчатки и вышла. Надо будет приглядывать за ним.
  
   ***
  
   Я сидела в карете напротив барона. Он что-то добродушно гудел, а я обмахивалась веером, пряча зевание.
   - ..все приходят парами. Только, в основном, с супругами. Посторонних не приводят, но, в силу ситуации...- вклинился в мое сознание его голос.
   - Почему вас хотят убить?- поинтересовалась я.
   - Я слишком хорошо делаю свою работу,- улыбнулся он.
   У меня заныло сердце. Я отвернулась к окну, выбрасывая лишние мысли из головы. Время тянулось невероятно медленно. Я все разглаживала платье на коленях.
   - Вы нервничаете?- спросил барон.- Наверное, никогда не бывали на подобных мероприятиях. Не беспокойтесь, вы им понравитесь,- потрепал меня по руке он.- Вы производите хорошее впечатление.
   Я натянуто улыбнулась.
   Наконец, мы приехали. Действуя совершенно не по этикету, я первая выбралась из кареты, оттолкнув подскочившего мне помочь лакея. Огляделась и кивнула барону. Тот начал выталкиваться из кареты. Следом подъехали два всадника. Маг и Альмир спешились, маг кивнул мне, блондин же смерил презрительным взглядом.
   - Пойдем,- прогудел барон.
   Я взяла его под руку, а второй принялась обмахиваться веером. Замечательна вещь.
   Мы находились на той самой площади Свободы, где когда-то неудачно казнили супругу бывшего Повелителя. Не знаю конца этой истории. Вроде ее решили тихо упокоить в стенах заключения. Или сослать куда. Но это было неважно. Я внимательно следила за всем, что происходило вокруг.
   Дорогу, ведущую ко входу Ратуши, огородили. Сама же площадь была забита людьми. Шли приготовления к вечернему празднованию. Ставились лавки и повозки с провизией, развешивались яркие флажки и фонарики. Я скривилась. Чего они радуются? Новому правителю? В них снова воскресли надежды на светлое будущее? На то, что в стране, наконец, восторжествует порядок? И что в этом порядке им будет легче и лучше жить? Какие наивные.
   - Барон! Как я рад вас видеть!- воскликнул какой-то старик и бросился к нам, распахнув объятья.
   Я было дернулась, но вовремя поняла, что старик не опасен.
   - Фант, дружище!- похлопал его по спине барон.- Сколько лет, сколько зим. Все так же любишь тот мерзкий сыр?
   - А ты все такой же шутник, Гартезье,- усмехнулся тот, его взгляд упал на меня:- А кто же эта юная леди? Представь старика, будь так добр.
   - Это моя спутница на этот вечер, Фант. Госпожа Элиза.
   Я любезно присела в реверансе, не упуская из вида окружающих.
   - Очарован,- щелкнул каблуками старик, вытянувшись, как струнка и оттопырив подбородок, а потом расслабился и подмигнул:- Если этот зануда надоест вам, я всегда к вашим услугам.
   - Хватит-хватит,- рассмеялся барон.
   Мы двинулись дальше. Вошли в ратушу, попали в огромный холл. Я никогда здесь не была. Меня поразила его простота. Дом барона пестрел яркими, порой даже вульгарными вещами. Золотая лепнина, такие же зеркальные рамы, чересчур расписные полы, стены. Здесь же все было просто и выдержано. Черный мраморный пол, дарящий ощущение прохлады, светлые стены, дающие простор, а в самом центре холла, высеченная на мраморном полу серебристая эмблема Повелителя. Впереди были высокие дубовые двери. Но барон увлек меня влево, где виднелась другая дверь, поменьше. Мы спустились по ступенькам и попали в небольшую, но все такую же выдержанную комнату.
   - Добрый вечер, сэр,- вежливо сказал лакей и взял плащ барона, после чего кивнул мне:- Мадам,- и принял мою накидку.
   Я не стала его ни в чем разубеждать.
   - Проходите,- он открыл нам дверь.
   Поблагодарив, мы вошли в следующий зал. Он оказался просторней. Здесь было полно людей. Все стояли, шептались о чем-то. Барон оказался очень коммуникабельным человеком. Он знал абсолютно каждого в этой комнате. Подходил, непринужденно болтал, добродушно журил. Я решила казаться застенчивой и скромной девушкой, поэтому постоянно прикрывалась веером и мало говорила. Но вот отворились широкие двери и мы все двинулись на ужин.
   Этот зал был также ничем не примечателен. Словно был создан для того, чтобы не отвлекать. Впереди находилась еще одна дверь. Все расселись за столом согласно статусу. Не знаю, повезло мне или нет, но мне пришлось поменяться местами с бароном, якобы под предлогом того, что тому необходимо было поговорить о чем-то важном с министром финансовых дел. И теперь я сидела по левую руку от Повелителя. Правда, его еще не было. Напротив меня сидел министр обороны. Я делала вид, что от моего веера оторвалась тесемка и пыталась ее привязать обратно. Меня удивило, что на столе не было бесчисленного количества столовых приборов. Одна большая ложка, одна маленькая, две вилки и нож. Либо так и должно быть, либо некоторые особо светские люди перегибают палку.
   Дверь с грохотом распахнулась. Все моментально поднялись. Зал наполнился звуком отодвигаемых стульев.
   - Приветствую,- негромко сказал новый Повелитель и быстрым шагом двинулся к началу стола.
   Когда он прошел мимо меня, я ощутила легкий холодок. Молодой Повелитель отодвинул свой стул, окинул прохладным взглядом присутствующих и сказал:
   - Садитесь.
   Все повиновались. Принесли еду. Краем глаза я заметила, что слуга замешкался кому какую тарелку ставить. И ту, что собирался поставить мне, неуклюже поставил барону.
   - Благодарю,- улыбнулась я ему, накрывая салфеткой колени и, улучив подходящий момент, поменяла тарелки.
   Барон, увлеченный беседой, ничего не заметил. Я уныло посмотрела на томатный суп. Запах от него шел умопомрачительный. А я ела сегодня только омлет и пила кофе. Утром. Но сомнений в том, что суп отравлен, не было. Так прошла большая часть времени за столом. Все о чем-то говорили, а я внимательно следила за слугами. Если кто-то задерживал взгляд на бароне дольше, чем того требовалось, или у кого-то рука слегка дрожала, когда наполняла кубок, то я запоминала его. И меняла кубки. Повелитель же молчал, периодически тихо переговариваясь с министром обороны. Я глядела на Повелителя. Никогда не видела его в такой близи. Он выглядел старше. На лице лежал отпечаток холода, непоколебимости и... усталости. Он выглядел невероятно усталым. Даже... больным. Что-то такое было и в Морте. Он последнее время тоже не особо бодрым ходит.
   Демон неожиданно повернул голову.
   - Как дела?
   Этот вопрос был еще более неожиданным. Мне стало неуютно под его светло-зеленым взглядом.
   - Да помаленьку,- пробормотала я, машинально набирая вилкой салат, который я до этого флегматично ковыряла, и поднося ее ко рту. Но вовремя вспомнила, что он может быть отравлен, и положила вилку обратно.
   - Прошу прощения, нас не представили,- слегка наклонил голову демон.- Вы единственный человек за этим столом, с кем я не знаком.
   - В самом деле?- все-таки подняла на него глаза я. Он издевается еще? Заняться больше нечем? Я прищурилась:- Элиза.
   - Приятно познакомиться,- уголок его рта дернулся.
   В каждом его движении скользила спокойная уверенность, сила, рассудительность. Его боялись, но принимали. Не было зависти, разговоров за спиной, презрения, злословия, все считали его самым могущественным правителем за последнее тысячелетие. За его спиной все ощущали себя в безопасности. Наивные. Чем сильнее человек, тем опасней у него игры. А этот, к тому же, демон.
   Я буквально дышала смесью пяти стихий. Огонь, Вода, Воздух, Земля и Смерть. Это будоражило и отдавалось болью в висках. Уверена, у него были самые лучшие чары экранирования, но даже с ними оставался настолько сильный фон. Это действительно волновало. Гипнотизировало. Стихии будто перекатывались, сменяя друг друга, то холодя, то освежая.
   Я мотнула головой, отводя наваждение.
   - Больше ничего не ешьте и не пейте,- шепнула я барону.
   Но, судя по его довольному и сытому виду, он и не собирался.
   Я сложила салфетку, положила ее на стол, извинялась и встала из-за стола. Все головы мужчин повернулись к Повелителю. Тот поднялся. Мужчины последовали его примеру. Они продолжали стоять до тех пор, пока я не вышла из зала.
   - Прошу прощения,- обратилась я к одному слуге, быстро-быстро обмахиваясь веером.- Мне... мне дурно. Воды... Быстрее...
   Паренек побледнел, когда я начала цепляться за него и закатывать глаза.
   - Пойдемте! Быстрее,- он провел меня через боковую дверь, потом по каким-то коридорам и лестнице. Вскоре мы попали в небольшую комнату.
   - Присядьте! Я сейчас,- испуганно пробормотал паренек.
   Он усадил меня в кресло и быстро выбежал. Эта комната явно была служебной. Похоже, здесь проводили свободное время слуги.
   - Что вы здесь делаете?- раздалось с порога.
   Я приоткрыла один глаз и, стеная, протянула руку стоящему на пороге парню в ливрее слуги. Тот недоуменно взял ее. Я с силой дернула его на себя, подсекла и взяла в захват его шею. Он медленно оседал на пол. Я бы не смогла его убить. Не смогла. Поэтому я просто оттащила его в угол, навела морок и оставила.
   - Вот вода!- примчался паренек, успев расплескать половину стакана.
   - Ах, спасибо,- я действительно с удовольствием выпила воду, весь вечер хочу пить.- Мне сразу полегчало. Пойду, пожалуй.
   - Я вас проведу!
   Он довел меня обратно и даже открыл дверь в зал. Я слегка улыбнулась ему и скользнула внутрь. Все обратили на меня свои взгляды. Стало неуютно. Повелитель встал, мужчины тоже. Я села на свой стул, с легким беспокойством поглядев на барона.
   - Ели, пили?- поинтересовалась я.
   - Ни кусочка,- отозвался тот и расхохотался над чей-то шуткой.
   - Что-нибудь интересное?- посмотрел на меня демон.
   - Да не особо,- я с трудом подавила зевок.
   Периодически за столом поднимались тосты за нового правителя. Тот лишь поднимал в ответ бокал, но не пил. Он наблюдал за каждым за этим столом. Изредка прикрывал глаза и о чем-то думал. Я подозревала его в чтении мыслей. Иначе зачем ему приглашать всех на этот ужин? Для того, чтобы держать все под контролем. Быть на два шага впереди.
   Демон повернул ко мне голову. Я скривилась. Что и требовалось доказать. Но к его чести, я вообще ничего не почувствовала.
   Спустя десять томительных минут Повелитель поднялся и сказал:
   - Пора.
   Я с облегчением поднялась, взяла под руку барона и мы пошли к следующим дверным створкам, которые демон с легкостью распахнул.
   - А что сейчас будет?- не помнила я.
   - Клятва Повелителю,- шепнул в ответ барон.
   Да... А правитель молодец, взял в тиски таких глав.
   - Мы будем чередовать. Сначала тот, кто сидел по левую руку, потом тот, кто по правую,- взгляд демона уперся в меня.
   Я похолодела. Я что, сейчас должна была присягнуть на верность Повелителю?? Я... нет... зачем?
   Теперь окончательно погрязла во всем этом...
   Я молча подошла к Повелителю, стоящему в центре пустого зала, который был намного темнее, чем остальные. На стенах были высечены знаки, которых я никогда в жизни не видела. Пол также испещряли символы и фигуры. Демон стоял в кругу, я стала в соседний, края которого пересекались с его.
   Он поднял бровь. Я опустилась на колени. Повелитель подал мне свою руку. Я молча взяла ее и крепко сжала. Сжала, и меня будто пронзила молния. Все вокруг завертелось, я словно полетела куда-то вниз.
   - Я, Элизабет Ван Доррк,- шепнул чей-то голос на ухо.
   - Я, Элизабет Ван Доррк,- прошептала я.
   - Подданная Империи Тьмы, находящейся под началом действующего Повелителя - Даймонда Бегерита Ракитского, приношу следующую клятву. Клянусь соблюдать и охранять законы Империи, быть верной и неизменно преданной действующему правителю.
   Я повторяла все это в полубессознательном состоянии. Ладонь начало жечь. Чем сильнее жгло, тем яснее становилось сознание. Боль стала невыносимой, и я отдернула руку.
   И вот я вновь сижу на холодном мраморе. Надо мной стоит Повелитель. Позади толпа. Я встаю на нетвердых ногах и молча иду прочь, сжимая ладонь другой рукой. Мне стало дурно. Мне необходимо было на воздух.
   Я буквально вылетела из ратуши, забыв даже забрать накидку. Я схватилась за колонну, согнувшись и с трудом дыша. Ладонь все еще жгло. Я раскрыла ее и посмотрела что там. На ней, под указательным пальцем темнел маленький ромб. Я выругалась. Это что еще такое?!
   - Эй, что ты здесь делаешь? Где барон?- подскочил ко мне Альмир.
   - Внутри. Почему мне не сказали, что придется присягать на верность Повелителю?- яростно посмотрела на него я.
   - Ты имеешь что-то против Повелителя?- поднял бровь он.- Иди найди барона.
   Сказал, как выплюнул, и ушел. Я двинулась было обратно, но оттуда вдруг показался обтянутый в пурпурный жилет живот.
   - Элизочка, вот ты где, душа моя. Ты забыла свою шаль,- он протянул мне невесомую ткань.- Тебе стало нехорошо?
   Он выглядел действительно встревоженным. У меня неприятно заныло сердце. Но я лишь сказала:
   - Нет, все нормально. Уже все хорошо.
   - Уверена?
   - Да.
   - Ну смотри. Если что, сразу же говори.
   Я, совсем разбитая, забралась за ним следом в карету.
  
   38
  
   Все были в масках. Включая меня, барона, мага и Альмира. Все уже давно начали праздновать и веселиться. Я поначалу удивилась, как они без Повелителя начали-то? Но потом барон сказал мне, что Повелитель решил приурочить этот бал к подписанию мирного союза между Империей Тьмы и Эльфийскими Землями. Поэтому бал открыл правитель эльфов. Я тогда удивилась:
   - Я думала у нас и так мир.
   - Мир-то он мир,- отозвался барон.- Но тогда было всего лишь мирное соглашение, срок действия которого уже подходил к концу. Но я добился заключению союза между нашими державами,- он отсалютовал бокалом с шампанским.
   - Это же отлично,- пробормотала я.
   Но очень быстро радость сменилась озарением.
   Барон, то есть и Империя Тьмы в его лице, была за создание мирного союза. Но его убивает эльф. Начинается разбирательство и... расторжение союза?
   А Повелитель вообще об этом знает?! Или знает, но тогда чем думает?!
   - Постойте пожалуйста здесь, хорошо?- сказала я барону.- Если вас кто-то будет угощать, не ешьте. Никуда не уходите. Я скоро.
   Барон просто пожал плечами, взял у проходящего мимо официанта поднос с закусками и принялся с упоением их жевать. Я бросилась чуть ли не галопом по залу. Мне срочно нужно было найти отца. Он обязан быть здесь!
   Неожиданно, мне показалось... Нет, мне показалось. Но чем дольше я смотрела на парня в маске, тем больше убеждалась, что это Морт. Все та же манера в одежде, уверенный и твердый шаг и серебряная цепочка в вырезе рубашки. Но он был не один. Рядом шла какая-то высокая брюнетка в отвратительно вульгарном красном платье. Его рука лежала на ее талии. Она смеялась. Это был тот самый момент, когда я была готова убить. Все вокруг будто пеленой заслало, и я бросилась к ним, не замечая, что расталкиваю людей.
   Морт вовремя меня заметил и успел перехватить, закружил в танце и вытолкнул меня на балкон.
   Я стянула с руки перчатку, размахнулась и залепила ему хорошую пощечину. Его маска слетела, а он сам не шелохнулся. Я сняла и свою маску, вместе со второй перчаткой. Замахнулась и хотела было влепить ему еще одну пощечину, но он перехватил мою руку.
   - Довольно.
   Первые пару секунд я боролась. А потом обмякла. Он оттащил меня к парапету и усадил на него.
   - У меня было твое приглашение. На двоих. Но на твое имя. Мне нужно было только найти кого-то на твою роль. Я нашел. Понятно?
   Я уныло кивнула. Но легче не стало. Стало только хуже. Мне было не то что неловко с ним рядом находиться, а неудобно. Это было странно. Я привыкла, что с кем-с кем, а с Мортом я могла общаться спокойно и без комплексов. Ощущала себя абсолютно свободной рядом с ним. А теперь нет.
   - Мне... мне надо идти,- я вскочила и убежала обратно в зал, завязывая маску.
   И на этот раз мне повезло, я все-таки нашла отца.
   - Надо поговорить,- поднырнула под его локоть я.
   - Где барон?- прищурился сквозь маску он.
   - В безопасности.
   Отец предложил руку, и мы двинулись в центр зала. Я плохо помнила движения танца, но сейчас мне было все равно.
   - Если произойдет то, что должно, разрушиться мирный союз,- пробормотала я, когда мы кружились в танце.
   - И?- отозвался отец, ловко лавируя между пар.- Я рад, что логика тебе присуща.
   - Ты что?- зашипела я, сбилась с шага и отдавила ему ногу.- Это ведь...
   - Занимайся своим делом. В чужие не лезь, поняла?- встряхнул меня он.- Иди.
   Отец убрал мою руку со своего плеча, слегка поклонился и растворился в толпе. Я нервно пошла к тому месту, где оставила барона. Его здесь не было.
   - Где барон?!- рявкнуло мне в ухо.
   Альмир.
   - Все под контролем,- отозвалась я, прикидывая, куда мог уйти барон.
   - Извините,- пробормотал кто-то, задев меня плечом.
   Я не обратила на это внимания.
   Зато я заметила барона. Он кружил в танце какую-то престарелую особу. Та смеялась, а барон лихо подкручивал свои усы и кружил ее еще сильнее. Он весь раскраснелся и вскоре запыхался. Я же напряженно следила за ним и парами вокруг. Отличная возможность задеть его плечом и незаметно ударить ножом.
   - Ух, замаялся я,- перевел дух он, вернувшись ко мне.
   Он схватил с подноса фужер с шампанским и залпом его осушил, не успела я и глазом моргнуть.
   - Пойдем, мне нужно обойти людей.
   И началось все по новой. Вечная бессмысленная болтовня. У меня уже мышцы на лице сводило от улыбки. Столько, сколько сейчас, я уже давно не улыбалась. Пусть и натянуто.
   Когда барон двинулся в сторону эльфийского правителя и его супруги, у меня екнуло сердце. Они же меня видели. И тот факт, что я в маске, не успокаивал. Кто их, эльфов, знает.
   - Мне надо отойти,- пробормотала я барону и нырнула в гущу толпы.
   Но внезапно стихла музыка. Танцующие пары остановились. Все замолчали и обратили взгляды на распахнувшего створки двери глашатая.
   - Даймон Бегерит Ракитский, Повелитель Империи Тьмы.
   И тишина стала просто оглушающей. Послышались легкие шаги. И в дверях показался он, демон.
   - Приветствую всех собравшихся,- разнеся его голос по залу.- Сегодня...
   Я его не слушала. Бессмысленная речь о наступлении нового времени, требующего новых взглядов и решений. Да, она воодушевляла. Да, она заставляла проникнуться моментом и ощутить гордость за своего правителя. Только вот такие речи скрывают внутри себя что-то гораздо большее.
   Но вот монолог закончился, и зал вновь наполнили звуки музыки и разговоров. Я стояла, прислонившись к стене, и вяло жевала какую-то закуску. Аппетит окончательно пропал, когда я заметила неладное.
   Я двинулась сквозь толпу к барону, хохотавшему над чьей-то шуткой в углу зала. Рядом, за колоной, стоял тип в аляпистой маске и ярко-красной шляпе. Он смотрел на барона, и в его глазах читалась холодная решимость.
   - Господин танцует?- весело подскочила я к нему.
   - Нет,- процедил он, не взглянув на меня.
   - А я бы на вашем месте рискнула,- со значением сказала я.
   Он опустил на меня свой тяжелый взгляд. Моргнул. В его глазах мелькнуло узнавание. А я лишилась дара речи. Я знала эти светлые серые глаза. И даже когда-то любила.
   Какое-то время мы молча рассматривали друг друга.
   - Что ты здесь делаешь?- немного резко спросил Шейрон, бросив взгляд на барона.
   - Это ты мне скажи,- хмуро отозвалась я.
   Я смотрела на него. В голове вертелись обрывки брошенных Мортом фраз. Но нет, быть этого не может. Я ведь... Я ведь не могла быть настолько глупа.
   - Ты здесь с отцом?- проигнорировал мой вопрос он.
   - Нет,- на этот раз резко ответила уже я.- Я здесь с бароном Гартезье.
   Он привалился плечом к колоне.
   - В самом деле?- вежливо.- И в качестве кого, позволь спросить?
   - В качестве телохранителя,- я твердо посмотрела ему в глаза.- И ты его не получишь.
   - Понятия не имею, о чем идет речь,- протянул Шейрон.
   - Да все ты понимаешь,- не выдержала я.
   Внутри нарастала злость. На него, на себя.
   - Нам надо поговорить,- прошипела я, потянув его в сторону выхода на балконную терассу.
   Он поддался. Мы вышли, но меня это не устроило. Спустились с терассы в сад. Было темно и прохладно.
   - Ты здесь, чтобы убить барона?- спросила я.
   - Тебе-то это откуда известно?- в ответ спросил Шейрон.
   Мне стало невыносимо душно. Лицо стало горячим. Я сняла маску и принялась ею обмахиваться, забыв про веер. Он убийца? Но... Как?
   - Это тебя ошарашило?- поднял бровь Шейрон, снимая дурацкую шляпу с маской и взъерошив волосы.
   Я опустила взгляд на шляпу. Та самая шляпа.
   - Наверное, надо представиться.- Он откашлялся и поклонился:- Шейрон Юстав, по прозвищу Мечник. Хм, вроде что-то забыл,- задумчиво почесал подбородок.- Ах, да. Член гильдии убийц, куда меня приняли после ПолунОчной Битвы.
   Я не знала что сказать. Это никак не связывалось с тем, что я о нем знала, думала. Он же обычный парень-задира, пусть и лучший на своем курсе. Всегда был в центре внимания, душой любого разговора и компании. Он просто не мог...
   И тут я поняла, что мог. Он просто избрал другу тактику, чем я. Он решил стать незаметным на виду. Создать себе образ, за которым можно прятать себя настоящего. И никто ничего не заподозрит. А вот я нет, постоянно где-то пропадаю, нелюдима, скрытна. Можно что-то заподозрить. Так вот зачем нужна репутация... Чтобы использовать ее так, как тебе нужно.
   - Ты меня использовал для прикрытия?- тихо спросила я.
   - Не говори так,- покачал головой Шейрон.
   - А как мне говорить? Оказалось, я тебя совсем не знаю. Влюбилась просто в... образ, который ты, надо заметить, отлично играл!- воскликнула я.
   Я чувствовала себя преданной. Как будто меня столкнул с лестницы человек, которому я доверяла. Которому я верила.
   К горлу подступил комок, глаза начало жечь. Хотелось глупо убежать и расплакаться, но я не могла. Я резко втянула носом воздух и медленно выдохнула. Шейрон хотел что-то сказать, но я подняла руку, останавливая его.
   - Не надо.
   - Как знаешь,- пожал плечами он.
   - Тебе лучше уйти с бала,- я нашла в себе силы посмотреть на него. Я нашла силы в работе. Да... Орден Тьмы - моя работа.
   - Хотел предложить то же самое. Тебе надо уйти.
   Я покачала головой.
   - Я не хочу с тобой драться, Шейрон. Но я не дам тебе убить барона.
   На секунду он прикрыл глаза, а потом вздохнул:
   - Мы многого друг о друге не знаем. Для меня было больше, чем потрясением, увидеть тебя на Полуночной Битве. И здесь. Мы проводили слишком мало времени вместе,- он покачал головой.- Я знал, что твой отец запрещал нам видеться. Возможно, даже угрожал тебе,- у него дернулась щека.- Потому что он знал, кто я.
   Я нахмурилась.
   - Разговор не из легких,- Шейрон привалился плечом к стене.- И требует гораздо больше времени, чем у нас есть. Я давно, с самого начала хотел поговорить о твоем отце и прочем, но ты с постоянным упорством уходила от этих тем и просто избегала меня.
   - Я...
   Хотелось сказать что-то резкое, оправдывающее и нападающее. Но в голову приходили лишь истеричные фразы. Осознав свою глупость, на меня нахлынуло разочарование в себе.
   - Поговорим, когда-нибудь,- отозвалась я.- Но не сейчас.
   - Да, сейчас проблемы посерьезней есть.
   И снова повисло молчание.
   - Я не могу уйти.
   - Я тоже. И я не могу позволить тебе это сделать,- я не смотрела на него.
   - Мне?- вскинул брови он.
   - Да кому угодно,- слегка раздраженно сказала.- И что будем делать?
   - По-крайней мере, я знаю что я должен сделать,- Шейрон приблизился на недопустимо близкое в такой ситуации расстояние. Он взял меня за руку. Я было дернулась, но он не отпустил.
   - И что же?- вскинув голову, прямо посмотрела на него я.
   - Извиниться.
   Я не успела спросить за что, как руку обожгло и я ощутила жар, поднимающийся по венам. Голова закружилась, потемнело в глазах. На меня пахнуло сонным заклинанием.
   - Прости,- успел шепнуть Шейрон, прежде чем я отключилась.
   Последнее, что я помнила, это его глаза, так похожие на отцовские...
  
   39
  
   - Эй,- меня кто-то хлопал по щекам.- Очнись, эй!
   Я с трудом открыла глаза и поняла, что лежу в саду, скрытая от посторонних глаз зарослями кипариса.
   - Шейрон!- воскликнула я и резко села.
   Голова опять закружилась и я легка обратно.
   - Кто?- жестко раздалось рядом.
   - Шейрон,- пробормотала я. Как он мог?
   - Он здесь причем?- с легким шипением спросил кто-то.
   Я разлепила глаза. Было темно, но сомнений в том, что это был Морт, не было.
   Он навис надо мной, до боли сжав плечо. Он так пристально на меня смотрел, что стало не по себе.
   - Причем здесь Шейрон и как ты тут оказалась?- с расстановкой произнес некромант.
   - Барон! Что с бароном??- воскликнула я, сбрасывая его руку.- Отстань, мне нужно к барону.
   Я с трудом поднялась, отряхнула платье и бросилась обратно в бальный зал, на ходу поправляя прическу. Морт остался молча стоять в саду.
   Я в ужасе глядела на пустой зал. Здесь никого не было.
   - Простите,- подбежала я к какому-то слуге.- А где все?
   В его глазах скользнуло удивление, но он вышколено поклонился и ответил:
   - Гости в обеденном зале трапезничают.
   У меня отлегло от сердца.
   - Барон Гартезье там? Я его спутница, задержалась немного,- улыбнулась я.
   - Барон покинул бал.
   Меня словно обухом по голове ударили.
   - Что?
   - Он покинул бал,- повторил слуга.- Желаете присоединиться к трапезе или приказать подать вам карету?
   Я не знала что делать. В голове пронеслась сотня мыслей. Шейрон, отец, барон. Где они? Что мне делать? Куда и к кому идти?
   - Когда он отбыл?
   - Минут двадцать назад. Так вам подать карету?- все также услужливо спросил он.
   - Нет, спасибо,- пробормотала я и пошла прочь, еле сдерживаясь, чтобы не побежать.
   В холле никого не было и я бросилась бежать к выходу. Выскочив из здания, я резко остановилась. По ступеням вверх поднимался Альмир. Его глаза резко сузились, как только он меня увидел. В мгновения ока он схватил меня и больно прижал к стене.
   - Ты где была?- прошипел он, хорошенько меня встряхнув.
   - Сбавь тон,- точно также прошипела я, выпрямившись.- Где барон?
   - Убит,- выплюнул он.- Я с самого начала знал, что тебе нельзя доверять...
   Все внутри оборвалось.
   - Что произошло?- слабо спросила я.
   - Ты пропала, он забеспокоился, Маг решил, что тебя убрали и приказал ему уезжать,- сказал блондин, его руки больно сжимали мои плечи.- И по пути на него напали.
   - Кто?- выдохнула я.
   - Какая тебе разница?! Ты всего лишь мелкая, грязная...
   И я не выдержала. Секунда, и он уже лежал на земле с вывернутой рукой. А я с трудом удержалась от того, чтобы не сломать ее. Резко втянула носом воздух и отпустила его.
   Ни сказав не слова, с тяжелым сердцем, пошла прочь.
  
   ***
  
   Отец буквально влетел в дом, громко захлопнув за собой дверь. И резко остановился, глядя на меня.
   Весь последний час я сидела в каком-то зависшем состоянии и тупо смотрела на входную дверь. Поэтому когда он появился, я вздрогнула от неожиданности. А потом в душу заполз липкий страх, когда увидела выражение его глаз. Он медленно подошел ко мне. Я подняла голову и опустила глаза в пол. Ожидаемой пощечины не последовало. Я посмотрела на отца. Тот просто опустился в соседнее кресло.
   Молчание затягивалось.
   Я нахмурилась.
   - Существует эльфийская радикальная группировка, которая настроена против заключения Союза с Империей,- подал голос отец.- Они начали подбираться к барону, но мы контролировали это, подводя все к нужному моменту. Нам было нужно, чтобы они убили его на приеме, прямо под носом у эльфийского Императора. Это дало бы дополнительные рычаги давления на него и его государство. Последнее время Эльфийские Земли стали подниматься и крепнуть. Необходимо было это контролировать. Однако не только эльфы были против заключения этого Союза, как ты уже убедилась. Именно поэтому нам так было важно сохранить барона в живых до нужного момента. Но это уже не важно.
   Я недоуменно на него посмотрела.
   - Нас переиграли,- сказал он.- Был убит Император эльфов. Его брат разорвал все мирные соглашения. Союз расторгнут. Объявление войны - вопрос времени. Империя Тьмы вместо пострадавшей стороны теперь агрессор конфликта. А это не то, чего мы хотели. Теперь на стороне эльфов справедливость и к ним запросто могут присоединиться другие государства.
   Я сидела и слушала. Будет война? В смысле... настоящая война? Эльфийские Земли и Империя Тьмы?
   - Вы что, в любом случае планировали войну?- пробормотала я, стараясь все осмыслить.
   - Я же только что сказал. Барон умирает от руки эльфа, начинаются политические дрязги, Империя Тьмы - пострадавшая сторона, мы начинаем военные приготовления. Теперь же все наоборот. Мы ждем нападения. Это не то, что нам было надо.
   Я с удивлением глядела, как он поднимается и бредет на кухню. Никогда не видела его в таком состоянии. На мгновение я уже даже хотела пойти следом за ним. Но одернула себя. С ума я, что ли сошла?
   - Иди спать,- раздался голос отца из кухни.
   - Мне надо на свежий воздух,- пробормотала я, с трудом встав.
   Голова гудела, ноги были ватными, руки дрожали. Мне нужен был глоток ночной прохлады. Я вывалилась из дома на улицу и жадно втянула в себя воздух. В голове немного прояснилось. Я шла куда-то, рассеяно доставая из уже и так разрушенной прически шпильки и невидимки. Я думала. Обо всем сразу. О Шейроне, который оказался совсем не тем, кого я знала. О войне думала. Последняя война была очень давно. И это была самая жестокая война магов и вампиров за многие сотни лет. Теперь же две могучие державы. Темная и светлая. Я не понимала, кто переиграл Орден? Зачем нужна война?
   - Какая встреча,- раздалось рядом.
   Я вздрогнула и подняла глаза. У меня хроническое невезение. Это был Морт.
   Я с легким недоумением его рассматривала. Он сидел на ступеньках дома, где была его квартира. Но не это заставило меня нахмуриться. На приеме он был одет с иголочки, как обычно по-позерски. Теперь же на нем была лишь рубашка, почти все пуговицы были оторваны, вся в пыли и даже крови. Костяшки пальцев были сбиты, на лице запекшаяся кровь. Явно из сломанного, но его уже поставленного на место, носа.
   Некромант криво усмехнулся.
   - Ничего, его я тоже хорошенько отделал.
   - Кого?- оторопела я.
   - Шейрона.
   - Зачем??
   - Захотелось,- почему-то разозлился Морт.- Вот взяло и просто так захотелось.
   - Ну и дурак,- не нашлась сказать ничего более умного я.
   Во мне боролись странные чувства. И я поняла, что беспокоюсь больше за Морта, чем за Шейрона.
   - Понятно. Мне здесь не рады. Что, ж, приятной ночи,- пробормотал он, с трудом поднимаясь и держась за стену.
   У меня сердце сжалось, глядя на это. Я быстро подскочила к нему, поднырнув под локоть:
   - Давай я тебя доведу!
   - И слепой поведет хромого?- скептически посмотрел на меня некромант.
   - Почти,- я согнулась под его весом, ибо он не стесняясь на меня опирался, пока мы поднимались по лестнице.
   Морт молчал, а я думала на сколько же тяжело ему идти, раз он так просто, без всяких уничижительных и заковыристых монологов согласился на мою помощь.
   - А ты ничего не можешь с этим сделать?- пропыхтела я.- Как-то вылечиться?
   - О, думаешь, если бы мог, то еще не сделал бы?- язвительно поинтересовался некромант, открывая дверь квартиры.
   - Действительно,- пробормотала я, заходя с ним внутрь.
   - Какая же ты наивная,- внезапно фыркнул Морт, выпрямляясь и резко захлопывая за собой дверь. Я растерянно на него посмотрела.
   Он стоял, лениво прислонившись спиной к двери и скрестив руки на груди. Словно это не он минуту назад еле волочил ноги по лестнице.
   - Я поражаюсь.
   Я сделала шаг назад:
   - Ты сейчас о чем? Тебе лучше?- пробормотала я.
   - О, не сомневайся,- его синие глаза блеснули.- А теперь мне нужны объяснения.
   - Ты провел меня,- с досадой сказала я, садясь на стул.
   - А иначе ты бы зашла?- поинтересовался некромант, скидывая обувь.- Мне не нравится, что ты уже меня начала избегать.
   Он подошел ко мне, а я пожала плечами.
   - Все слишком плохо, чтобы переживать из-за этого,- пробормотала я, прислоняясь к нему.
   - Что произошло?- его рука легла на мою голову.
   Я только вздохнула, на меня опустилась невероятная усталось. Казалось, я даже подняться сама не смогу.
   Морт опустился рядом и посмотрел на меня.
   - Что случилось?
   - Все сразу,- пробормотала я.- Человека, которого я должна была охранять, убили. А он ничего никому не сделал, был таким хорошим...- на глаза навернулись слезы.- И возможно это сделал Шейрон,- почти шептала я.- И императора эльфов убили, а я тоже его знала, он был тоже хорошим.
   - Императора убили?- переспросил некромант.
   - Да... И теперь они расторгли с нами мирный союз,- еле слышно сказала я.- Я не хочу обо всем этом думать, это слишком для меня.
   - Посмотри на меня,- сказал Морт.
   Я посмотрела. Не смотря на потрепанный и изнуренный вид, в его глазах читалось спокойствие. Он понимал больше, чем я могла себе представить.
   Мне стало легче.
   Его губы накрыли мои. Он целовал медленно, успокаивая. И меня опять окутал неуловимый запах сандалового дерева...
  
   40
  
   Я не хотела просыпаться. Иначе все закончится. Опять навалится тяжесть, проблемы, мысли. Надо будет что-то делать, куда-то идти, о чем-то думать. Хотелось, чтобы эта теплая нега полностью затопила все внутри. Хотелось, чтобы это продолжалось вечно.
   Я лежала в объятиях Морта, ловя последние частички спокойствия и тепла. Прижималась щекой к его груди и слушала спокойные удары сердца. Дыхание было ровным. Он спал.
   Я еще немного полежала, а потом тихо встала, осторожно убрав обнимавшую меня руку. Не удержалась, и на выходе из комнаты бросила на него последний взгляд. И закусила губу. Уходить не хотелось.
   Но я ушла, наспех кое-как зашнуровав мятое платье.
   На улице было не особо многолюдно, и им было плевать на то, как я выглядела. Все сами были помятые после вчерашних гуляний. Я вздохнула, внутри разливалась тоска. Я зашла домой, тихо сняла сапоги и поплелась к себе в комнату. Сразу сняла платье и залезла в душ. Долго стояла под холодной водой, приводя мысли и себя в порядок. Переодевшись и откопав чего-то съестного, я вернулась в Академию. Отца дома не было. Может, и к лучшему. Но только я зашла в комнату общежития, как ко мне подскочила Стефа и закричала:
   - Меня отправляют домой!!
   - Что? В смысле?!
   Эльфийка зачастила, заходив взад-вперед по комнате:
   - Мне пришло письмо из нашего комитета образования, что мне надо вернуться в Эльград и уладить какие-то бумаги! Иначе разрешение на обучение за рубежом будет считаться недействительным и меня отсюда исключат!!
   - Что за бред?- я подошла к столу, на котором лежал распечатанный конверт.
   Да, все как она и сказала. Важная бумажка с печатями, подписями и вежливой просьбой покинуть Империю Тьмы. Они что, отзывают домой всех эльфов в Империи??
   - Я не хочу уезжать!- воскликнула подруга.
   Я посмотрела на нее. Светлые волосы растрепаны, нос покраснел, огромные голубые глаза со слезами смотрят на меня.
   - Я не хочу,- пробормотала она.
   - Тише-тише,- я подошла и обняла ее. Она уткнулась носом мне в плечо и всхлипнула.- Съездишь быстренько и обратно. Даже соскучиться не успеешь. Вот увидишь.
   Я говорила и понимала, что это ложь. Если она вернется домой, то эльфы больше не отпустят ее в Империю. Я крепче ее обняла. Мне не хотелось, чтобы она уезжала.
   - Ладно,- в последний раз шмыгнула носом она.- Я тебе что-нибудь привезу.
   - Договорились,- заставила себя улыбнуться я.- Как у тебя дела помимо этого?
   И мы просто сидели и болтали. Точнее болтала в основном Стефа, а я сидела и слушала, ловя этот момент. Мне нравилось, что говорила всегда она, ни о чем меня не спрашивала. В этом было ее огромное достоинство.
   И мы решили погулять по городу. Я с легкой тоской ждала, пока Стефа как обычно долго соберется, накрасится, пару раз поменяет платье... И вот мы наконец вышли. Завернули за женское общежитие, как вдруг подруга охнула и дернула меня за руку.
   - Посмотри на Шейрона!
   Я повернула голову. И поразилась пустоте, царившей у меня внутри. Я глядела на Шейрона, идущего по дорожке, и не чувствовала ничего.
   - Давно я не видела кого-то после обычной драки,- пробормотала Стефа.- Обычно все за магией прячутся.
   Нет, Шейрон был чисто и опрятно одет, и ничто не говорило о ночной драке. Кроме синяка, красовавшегося на скуле. Я ухмыльнулась. Синяки очень сложно свести обычному магу.
   - Упал?- прохладно поинтересовалась я, когда он поравнялся с нами.
   Я пронзительно на него смотрела. Это он убил барона? Сколько людей он еще убил?
   Шейрон посмотрел на Стефу, которая жадно разглядывала его синяк, побитую губу и руки.
   - Ничего личного, так было надо,- сказал он.
   Это он так прощения просит за то, что оглушил меня?
   - И мне нужно поговорить с тобой.
   Снова взгляд на Стефу. Та собралась было что-то сказать, но я не позволила ей оставить нас:
   - Нам не о чем с тобой говорить. Мы спешим.
   - Подожди,- он взял меня за локоть, останавливая.
   Я дернулась. Я не хотела, чтобы он меня касался. Мне было неприятно.
   - Опять я все самое интересное пропустил,- протянул кто-то рядом.
   К нам не спеша двигался Морт. На плече у него висела сумка, в которой что-то позвякивало и дребезжало. Словно пробирки. Некромант, казалось, не замечал Шейрона. Он подошел ко мне и протянул что-то, со словами:
   - Ты оставила у меня свои заколки.
   Я растерянно смотрела на шпильки и невидимки, что он высыпал мне на ладонь.
   - И зря так рано утром ушла,- добавил он.- Могло бы быть отличное продолжение ночи. Ну, не хворайте,- ухмыльнулся некромант, все-таки посмотрев на Шейрона, который так сильно сжал челюсть, что на щеках заиграли желваки, вены на шее вздулись, а его руки непроизвольно сжались в кулаки.- А с тобой мы еще увидимся,- сказал он мне.
   С этими словами Морт ушел. Я посмотрела на Шейрона. Он стоял и смотрел на меня не мигая, все так же сжав кулаки. Не сказав ни слова, он развернулся и ушел.
   - Некромант?- подала голос подруга.- Ты провела ночь с некромантом?
   - А что тут такого,- пробормотала я и почему-то засмущалась. Такие темы никогда ни с кем не обсуждала. Точнее, просто нечего было обсуждать.
   - Это да, грех жаловаться,- в голосе эльфийки появились какие-то томные нотки.- И как оно?
   - Давай не здесь?- я огляделась вокруг.
   - Тогда идем скорее!
  
   41
  
   Стефа уехала этим же вечером. Мы отлично прогулялись и развлеклись. Я уговорила ее взять с собой кота. Мотивировала это тем, что со мной он не выживет.
   - Да я ведь на один-два дня буквально!- восклицала подруга.
   - А я эти один-два дня могу вообще здесь не показаться. Вдруг с ним что случиться? Вот представь, ты приезжаешь, а он...- я трагично замолчала.
   Стефа крепче прижала к себе кота. А я рассмеялась. Она не стала брать с собой много вещей, так, один огромный чемодан. Ну, и сумка-перевозка для кота. Я довела ее до городского портала, где она уже оплатила перенос в Эльфийские Земли. На прощание она очень сильно меня обняла и прошептала:
   - Лиз, ты очень хороший друг.
   - Мне будет тебя не хватать,- пробормотала я ей в плечо.
   - Да ладно тебе, мы иногда и дольше не виделись, а тут какие-то два дня,- тряхнула волосами она.- Все! Скоро увидимся! До встречи!
   - Прощай,- выдохнула я ей вслед.
   Вот. Еще один человек ушел из моей жизни.
   - А тебя не так просто найти, когда ты нужна.
   Я повернулась. Рядом стоял Глен.
   - Как дела?- спросила у него я.
   - Дело есть,- отозвался он и повел меня за собой. Когда вокруг никого не было, то сказал:- Я знаю из чего они делают сыворотку, которая оживляет мертвецов.
   Я содрогнулась, вспомнив ту лабораторию.
   - И из чего же?- спросила я, хмурясь и глядя, как его буквально трясет от волнения.
   - Из... вампирьей крови. Но не обычной, а... Я не уверен, но... нет, я уверен. Это кровь перворожденных. Кровь бессмертных!- шепотом воскликнул Глен.- С ее помощью они пытаются синтезировать совершенно новое вещество способное... получается, что воскрешать!
   Я похолодела. Я забыла рассказать отцу о Мастере, о вампирах и крови. Черт возьми! А Морт ведь был прав, говорив, что все это очень и очень серьезно.
   Я тихо выругалась.
   - Что будем делать?- вопрошающе посмотрел на меня Глен.
   Я перевела на него взгляд.
   - Ты же хотел в одиночку во всем разобраться.
   - Хотел. И хочу. Но было бы глупо пренебречь твоей помощью.
   - А с чего ты взял, что я свою помощь предлагаю?- поинтересовалась я.
   - А разве нет? Ладно, давай на чистоту. Ты не просто обычная студентка.
   Его глаза смотрели на меня, не мигая.
   - Не один я что-то скрываю.
   - Само собой,- пробормотала я, напряженно думая.- Только я ничего не решаю.
   - Я знаю. Поэтому я хочу, чтобы ты познакомила меня со своим отцом.
   - Это еще зачем?- подняла бровь я.
   - Брось,- фыркнул Глен.- Я много чего узнал про тебя. И твой отец не последняя фигура в Империи.
   - О нем действительно так легко узнать?- нахмурилась я, двигаясь вверх по улице.
   - Смотря что,- пожал плечами парень.- Официально все красиво. Один из членов внутреннего Совета безопасности Империи, глава Фонда помощи пострадавшим от темной магии, меценат, делает много пожертвований, финансирует исследования.
   Я удивилась. Вот этого не знала. Не особо слежу за жизнью отца.
   - А неофициально?
   - Тут сложнее.
   Мы свернули в переулок.
   - Но все сходятся во мнении, что иметь дело с таким человеком опасно. О нем особо не говорят, но реакция на его имя говорит о многом. Подожди,- он остановил меня за локоть.- Мне нужно с ним поговорить. Понимаешь? Я должен.
   Он смотрел на меня с такой безысходностью, что я подумала, черт с ним. Пусть разбирается сам.
   - Ладно. Только я не знаю где отец.
   - Дома,- сразу повеселел Глен.- Я следил за твоим домом, когда искал тебя. Он недавно вернулся.
   - Тогда идем,- пожала плечами я.
  
   ***
  
   Я постучала в кабинет отца.
   - Да,- раздался его приглушенный голос за дверью.
   Я быстро зашла и закрыла за собой дверь.
   - Пап, у меня к тебе дело.
   Он отложил бумаги и откинулся на спинку кресла, показывая, что слушает меня.
   - В общем, я тебе не все рассказала,- тихо пробормотала я, оглядываясь на закрытую дверь.- Помнишь тот день, когда я пропустила нашу встречу, а потом ты мне сказал, что я участвую в Полуночной Битве? Так вот,- я сбилась с мысли.
   - У меня мало времени, просто факты,- слегка раздраженно сказал отец.
   - В Темной Пустоши разбил лагерь бродячий цирк. Но это не просто бродячий цирк, они торгуют людьми и... В общем, они похищают настоящих чистокровных вампиров. Перворожденных, бессмертных. Забирают их кровь. А руководит этим некромант, который называет себя Мастером.
   Как только с моих губ слетело это имя, отец переменился в лице. Весь напрягся, руки непроизвольно сжались в кулаки. Но ничего не сказал.
   - И помнишь ту лабораторию, про которую я тебе рассказала? Я там была не одна, ее нашел... один человек, который лично во всем этом заинтересован. Он взял пробу той сыворотки, которую кололи девушкам. И он сказал, что она сделана из крови бессмертных. И я сразу подумала о том Мастере и их похищениях. И этот парень сейчас здесь, он хочет с тобой поговорить.
   Я замолкла, так как отец поднялся. Сердце испуганно екнуло, чего не делало уже давно. Весь вид отца пугал. Его тяжелый взгляд давил, я физически ощущала эту тяжесть.
   - Никогда не считал тебя дурой,- медленно сказал он, подходя все ближе.- Но если обо всем этом ты рассказала мне только сейчас... Дура!
   Его рука больно хлестнула меня по щеке. Да так сильно, что я упала. Почувствовала, что его вторая рука схватила меня за волосы и хорошенько встряхнула. Повеяло холодом, тело начало покалывать, а перед глазами замелькали образы. Я чувствовала, как отец грубо проникает в мой разум, расшвыривая все и доставая нужные ему воспоминания.
   Краски вокруг поблекли... И яркой вспышкой воскресло воспоминание.
   Я снова стою в каменной комнате. Вокруг клубиться зависший в воздухе кинисийский песок, на полу лежит связанный вампир, рядом Морт, создающий защитный полог. А напротив стоит Мастер... Его глаза, не мигая, смотрят на меня. Голову начинает сдавливать, будто тисками, я начинаю задыхаться...
   Факелы замерцали, словно от ветра. А мне начало казаться, что все вокруг реально, что я действительно все еще там! Но вдруг внутри что-то лопнуло, и по телу кипятком пробежалась магия. Мастер вскрикнул, будто обжегшись, и с силой сжал руками свою голову.
   - Ван Доррк...- прошептал он, с расширившимися глазами.- Ван Доррк!- проревел он, с глядя на меня с лютой ненавистью.- Я убью тебя!
   И он бросился на меня, но защитная магия Морта отшвырнула его к стене.
   Все вокруг вновь завертелось, и в следующую секунду я поняла, что лежу на полу в отцовском кабинете. А он стоит рядом, тяжело дыша.
   - Пошла вон,- выдохнул он.
   Я, держась за разбитый нос, с трудом поднялась и вышла. Глен, как только меня увидел, испуганно подскочил.
   - Заходи,- сказал ему отец.
   Тот молча повиновался, кинув на меня полный тревоги взгляд. Дверь закрылась. А я с трудом дошла до своей комнаты и, зажимая кровоточащий нос, упала на кровать. Меня колотило и подташнивало. Мысли в голове путались. Хотелось разрыдаться. Но я не видела в этом смысла. Кровь остановилась. Но я продолжала лежать, просто глядя в потолок, прислушиваясь к отголоскам мыслей в голове. Постепенно все стихло. Отец прав. Я дура, что сразу ему обо всем не рассказала. Морт ведь сказал, что все это серьезно. Интересно, почему и он ему ничего не рассказал?
   Я села.
   А если отец тоже так подумал? И сейчас пойдет к Морту?
   Я посмотрела на часы. Прошел почти час. Я поднялась и тихо выглянула за дверь, никого не было. В конце коридора находилась дверь в отцовский кабинет, прямо у лестницы. Я вышла и перегнулась через парапет, посмотреть на первый этаж. Глен снял свою куртку, когда заходил, но теперь крючок у двери был пуст. Я тихо подошла к двери в кабинет и приложила к ней ухо. И похолодела. Я услышала голос Морта:
   - Вы мне сейчас условия ставите?
   - Да,- холодный голос отца.
   - Как интересно,- налет сарказма.
   - Если не хочешь потерять мое доверие...
   - Ваше доверие?- насмешливо перебил его некромант.- Вы ставите себя выше меня?
   Гнетущая тишина, отдающаяся внутри меня тревогой.
   - Нет.
   - По всей видимости, да,- резко сказал Морт.- Я не лезу в ваши дела. Вы не лезете в мои. Никто никому ничего не должен, разве не так?
   - Не отрицаю. Однако, в силу обстоятельств и моего положения...
   - В этом мире все нестабильно. Сегодня так, завтра по-другому. Поэтому, следует быть осторожным,- мне показалось, что в голосе некроманта скользнула угроза.
   - Хорошо, Мортиферус. Думаю, мы поняли друг друга,- сказал отец после недолгой паузы.
   От его тона у меня волосы на голове зашевелились. Однако Морт даже не дрогнул:
   - Несомненно.
   Я испуганной мышью рванула в свою комнату. Не хватало еще, чтобы они узнали, что я подслушивала. И испуганно подпрыгнула, когда в дверь два раза стукнули и повернули ручку.
   - Чего тебе?- нервно рявкнула я.
   - Какой теплый прием,- хмыкнул он, глядя на мои руки в засохшей крови, а потом на лицо.- Умойся и идем.
   - Куда?- раздраженно на него поглядела я.
   - В Академию. На доске объявлений тебя ждет приятный сюрприз,- ухмыльнулся он.
   Это вернуло меня на землю. Академия, учеба, обычная жизнь.
   - Что там?- пробормотала я, быстро моя руки в ванной.
   - Увидишь.
   Мне не понравилась его усмешка.
   И мы ушли. Отца я так и не увидела.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 7.71*48  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) А.Субботина "Проклятие для Обреченного"(Любовное фэнтези) О.Миронова "Межгалактическая любовь"(Постапокалипсис) Л.Джонсон "Колдунья"(Боевое фэнтези) В.Кей "У Безумия тоже есть цвет "(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"